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LES TAPES
L4 PHILOSOPHIE MATHMATIOUE
A LA
MME
LIBRAIRIE
DU
MME
AUTEUR
BIBLIOTHQUE
DE
PHILOSOPHIE
CONTEMPORAINE
La
Modalit
du
Jugement; 1
vol. in-S"
^^
fr.
Spinoza;
2'
dition. 1 vol. in-8"
3
fr. 1
Introduction
la Vie de
l'Esprit;
2
dit. 1
vol. in-16 2
fr. 5
L'Idalisme
contemporain;
1 vol. in-16
2
fr. 5
ir/9-ll.
- Coulommiers. Imp. Paul BRODARD. - 6-12.
LES TAPES
DE
LA PHILOSOPHIE
MATHMATIOUE
PAR
LEON BRUNSCHVICG
Docteur es lettres.
Professeur de philosophie au lyce Ilenri-IV.
PARIS
LIBRAIRIE FLIX ALCAN
i08, BOULEVARD SAINT-GERMAIN, 108
1912
Tous droits de traduction et de reproduction rservs.
AVANT-PROPOS
Les difficults que la philosophie rencontre aujourd'hui
sont lies, pour une bonne part, au problme de la vrit.
Elles s'expliquent sans doute par ce fait que les ides long-
temps professes sur les mthodes et sur les rsultats de la
science sont devenues hors d'usage mesure que le contact
s est fait plus troit entre savants et philosophes. La rupture
ili' l'quilibre traditionnel a pris la gravit d'une crise, du jour
o elle s'est manifeste dans les mathmatiques dont l'huma-
nit avait tir le type de la certitude inbranlable.
Il
y
a vingt-cinq ans, lorsque Jules Tannery publiait la
magistrale Introduction la thorie des fonctions d'une varia-
'/ih, il semblait que, pour rendre compte des mathmatiques
modernes, il suffisait de faire appel la notion claire et dis-
tincte du nombre entier. Dans les premires annes du
xx" sicle, une rvolution s'annonce par l'entre en scne de
la logique symbolique. Le concept aristotlicien de classe (ou
de fonction propositionnelle) devient la cl de vote d'un
difice dont les vastes proportions contrastaient avec les
bornes de l'arithmtisme, et qui en mme temps paraissait
jamprunter sa solidit aux lments du discours pris en
gnral. Mais, sous la pression de la contradiction qu'il
y
.avait raliser l'univers du discours, classe de la totalit des
^classes, l'difice s'est croul. La logistique, subsistant sans
;nul doute titre de technique formelle, s'avoue impuissante
justifier la mathmatique en tant que matresse de vrit.
VI
AVAXT-PROPOS
Ds lors, par une raction invitable, la philosophie math-
matique s'est fie et abandonne l'intuition, sans russir
pourtant se frayer une voie certaine travers la richesse
et la diversit des formes de l'intuition, depuis cette forme
raliste qui, la base de toute thorie comme
tout moment
de la dmonstration, exigerait une image, un donn, jusqu'
cette forme mystique, qui dispenserait, non seulement de la
reprsentation sensible, mais encore de la preuve ration-
nelle.
D'aussi tranges vicissitudes ont dconcert
plus d'un
esprit cultiv ;
elles ont strilis, au point de les transformer
en leons de scepticisme, les enseignement
substantiels, et
profonds dont des savants hors de pair avaient pris l'initia-
tive. Et si la mathmatique n'a pas su conserver le sentiment
de la vrit qui lui appartient, tout au moins si elle ne peut
plus en produire au dehors les caractres
essentiels, il est
fort craindre que les philosophes de profession
n'aient plus
rien dire; ou, ce qui reviendrait au mme, ils pourront
tout dire, avec une chance gale de se mouvoir dans le sp-
cieux et dans le probable, mais sans espoir de rencontrer
la
raison capable de fixer et d'imposer une solution
dtermine.
Dans cet tat de choses, une seule ressource nous a paru
demeurer : ce serait, au lieu de s'engager dans le tourbillon
form par tant de courants contraires, de considrer ce tour-_
billon pour lui-mme, de
rechercher les
conditions de sa||
formation et de son dveloppement. La base de la critique
philosophique serait alors dans l'histoire de la pense math-
matique.
Nos travaux antrieurs sur Spinoza et sur Pascal nous
avaient dj conduit nous proccuper de cet aspect de l'his-
toire : les positions que l'un et l'autre penseur ont prises
l'gard de la gomtrie cartsienne, nous avaient
paru com
mander en partie leurs conceptions
respectives de la raison
humaine et de l'exgse mme. Il fallait
maintenant
tendre
le champ de ces tudes : si on prtend tirer de
l'histoire des
leons utiles, il importe que l'on ne commence
pas pai
choisir celles que l'on voudrait recevoir. Pour avoir
quelqu
chance de voir clair dans le problme de la
vrit, tel dii
AVANT-PROPOS VIT
moins qu'il se prsente sur ce terrain privilgi de la
mathmatique, il tait dsirable que l'on put se rendre le
tmoignag'e de n'avoir de parti pris nglig aucun ordre de
faits. Ainsi l'enqute sur la philosophie mathmatique devait
se prolonger travers le cours entier de la civilisation, sans
que l'on suppost au point de dpart une dfinition d'une
telle philosophie, sans que l'on prjuget la forme normale
qu'elle tait destine recevoir. Concurremment avec les
penseurs qui se sont levs une conception systmatique de
la mathmatique, de son rle dans l'ensemble du savoir
humain, il convenait d'interroger les savants qui sont
dues les mthodes de dcouverte ou d'exposition, de faire
tat des procds rudimentaires que les peuples non civiliss
emploient pour les oprations les plus simples du calcul.
Quelle qu'en doive tre la conclusion, une telle tude a un
intrt intrinsque. Il vaut la peine de suivre, chez ceux qui
ont associ le gnie du philosophe au gnie du savant,
l'effort tant de fois interrompu, tant de fois renou, pour
parvenir la pleine conscience de la vrit mathmatique,
de faire voir sur quelles conqutes du savoir positif se fon-
daient les doctrines qui se sont disput l'empire des esprits,
comment chacune d'elles est venue son rang, son heure,
de contribuer ainsi mettre plus d'ordre et plus de lumire
dans notre connaissance de l'humanit. Htons-nous d'ajou-
ter que, depuis les publications de M. Moritz Cantor et de
M. Zeuthen, l'histoire des mathmatiques est une matire qui
s'offre dj labore la rflexion du philosophe; et, pour
rappeler de combien de points d'appui disposait une entre-
prise comme la ntre, il suffirait de mentionner quelques-
uns de ceux qui, dans ces trente dernires annes, ont refait
l'accord de la science positive et de la spculation philoso-
phique : Paul du Bois-Reymond, Georg Cantor, Flix Klein,
Hilbert, Henri Poincar, Paul et Jules Tannery, Milhaud.
Lechalas, Mansion, Couturat, Borel, Maximilien Winter,
Pierre Boutroux. En outre, au cours de notre travail, nous
avons pu recueillir le bnfice d'tudes originales qui venaient
clairer certaines parties difficiles de notre recherche. Ainsi,
M. Lvy-Bruhl, qui nous avait fait connatre le livre de
VIII AVANT-PROPOS
M. Conant relatif aux modes primitifs de numration, appor-
tait, au chapitre v de son ouvrage : Les Fonctions mentales
dans les socits infrieures, des documents d'un intrt excep-
tionnel sur les rudiments du calcul. Dans l'tude historique et
critique de M. Robin : La thorie platonicienne des Ides et
des Nombres d'aprs Aristote, nous trouvions une analyse
exhaustive des tmoignages d'origine aristotlicienne par
lesquels on peut avoir accs l'enseignement de l'Ancienne
Acadmie. Enfin nous ne saurions dire de combien d'am-
liorations importantes dans notre expos nous sommes rede-
vables aux conseils, les plus prcieux que nous a3'^ons pu
souhaiter, de deux savants dont les noms ont t cits plus
haut : MM. Maximilien Winter et Pierre Boutroux'.
Nous voudrions indiquer maintenant comment notre
enqute historique nous a guid vers les conclusions que
nous avons soutenues dans les dernires pages de notre
travail.
Chaque fois qu'une des grandes disciplines de la math-
matique, l'arithmtique, la gomtrie, l'analyse infinitsi-
male, a pris dfinitivement conscience de soi, nous avons
vu se constituer un systme qui appuyait sur cette discipline
une conception universelle des choses : le pythagorisme, le
spinozisme, le leibnizianisme. Pour des causes que le recul
du temps permet aujourd'hui de discerner, aucun n'est par-
venu fixer l'quilibre mobile de la pense. A plus forte
raison, les tentatives de l'arithmtisme ou de la logistique
pour rattacher la mathmatique une forme qui exprimerait
une ncessit permanente, une vrit ternelle, taient-elles
destines chouer. L'histoire rend compte du dtour de
pense qui a ramen les philosophes vers l'ontologie de
Pythagore ou d'Aristote
; mais elle explique aussi, en nous
faisant assister l'volution des doctrines qui ont eu leur
point de dpart dans l'interprtation arithmtiste ou logis-
i. Nous tenons cur d'associer, dans l'expression de notre gratitude,
M. Jean Wahl, agrg de philosophie, et M. Paul Wahl, ingnieur des ponts
et chausses, qui ont bien voulu nous seconder, de tout leur dvoment
clairvoyant, dans la correction des preuves.
AVANT-IMIOPOS rx
tique des ni;illiniati(|ue.s, pourquoi elles taient in aiJiihles
(le rpondi'c l'intention dogmatique de leurs fondateurs.
D'autre part, le dvelo|)pement de la science au xix' sicle
ne permet pas ([ue, pour en justifier plus aisment les prin-
cipes, on subordonne la mathmatique aux tudes mcani-
ques et ph3'siques dont elle deviendrait un simple instru-
ment. La position d'un Kant ou d'un Auguste Comte reflte
sans doute les caractres de la priode qui, ouverte avec les
successeurs de Newton, s'tend jusqu' Lagrange et Laplace;
elle ne se comprendrait plus en face de la transformation
qui s'est accomplie dans l'ide de science exprimentale, en
face de la rnovation de l'analyse : depuis Cauchy et depuis
Abel, la mathmatique moderne a fait la preuve d'une auto-
nomie qui lui a donn le moyen de frayer, dans le domaine
des recherches naturelles, des voies inattendues.
Ds lors, l'enqute que nous avons entreprise pourrait
paratre se terminer elle-mme, sans laisser subsister de
rponse au problme del vrit, sans apporter le remde au
dsarroi de la spculation contemporaine. Mais la succession
des systmes mtaphysiques qui ont fait dpendre la science
tout entire de formes dtermines de l'intelligence n'est que
la moiti de l'histoire. L'autre moiti, c'est la croissance con-
tinue d'une pense que sa richesse a faite toujours plus
assure d'elle-mme. La solution positive dont l'histoire nous
refuse la formule explicite, il ne se peut pas qu'elle ne la
porte dans ses flancs; et nous apercevons mme qu'elle tait
prsente chez les crateurs des doctrines classiques, du jour
o nous la dgageons de l'apparence de dogme universel et
immuable dont ils s'taient plu la revtir, lguant leurs
successeurs la superstition des formes a 'priori et des
faits gnraux qui, au xw" sicle, a paralys la critique phi-
losophique.
Nous le savons aujourd'hui : c'tait une illusion de pr-
tendre trouver, par une sorte de divination^ les sources o la
science devait s'alimenter, et d'o les eaux iraient tomber
dans un canal artificiellement creus pour les recevoir. Le
cours de la mathmatique a la spontanit, il offre les mille
accidents d'un fleuve naturel. Pour avoir quelque chance de
X AVANT-PROPOS
reconstituer celles de ses parties que drobe le brouillard de
l'inconscience ou de la prhistoire, il faut l'avoir suivi l o
il est permis de le voir se drouler sous nos yeux, il faut en
avoir peru le rythme habituel. L'analyse critique peut servir
d'introduction l'histoire; mais elle procde de l'histoire.
Elle prolonge, pour la faire remonter aussi loin que possible
dans le pass, l'attitude qui caractrise la recherche; et elle
s'efforce de refondre les notions lmentaires, de faon les
rendre capables de couvrir, dans toute son tendue, le savoir
actuellement acquis. Rien ne ressemble moins l'exprience
scientifique que la constatation d'un donn immdiatement
fourni par les objets extrieurs; rien ne ressemble moins
aux oprations effectives du savant que le droulement d'un
discours purement logique. En fait, ds les dmarches les
plus simples de l'arithmtique ou de la gomtrie, une con-
nexion s'tablit entre l'exprience et la raison; et de l
s'ouvre la voie o l'intelligence s'mancipe de l'horizon
born des reprsentations sensibles, o elle acquiert la capa-
cit de pntrer une profondeur inespre les relations
constitutiA^^es du rel.
C'est cette voie que nous avions parcourir, mais dans la
mesure seulement o cela pouvait tre utile pour voir s'la-
borer une conception de la vrit qui romprait avec les for-
mules unilatrales du dogmatisme ou du positivisme sans
rien sacrifier pourtant de l'exactitude et de la prcision du
savoir. Nous avions aussi indiquer comme cette conception
modifie le rle qui en gnral est attribu aux mathmati-
ques dans l'ensemble des sciences humaines, A la mathma-
tique considre dans sa physionomie authentique, il appar-
tient de rvler la libert des inventions dont les donnes
intuitives ont t seulement l'occasion, la diversit, l'infinit
des ressources que l'esprit accumule pour l'organisation de
l'univers. Par l elle affranchira la ph3^sique de l'assujettisse-
ment dont une interprtation trop troite des relations num-
riques ou spatiales avait paru la menacer ;
elle offrira une
base nouvelle la psychologie de l'intelligence que, depuis la
Logique de Port-Royal, on s'obstine modeler sur l'appareil
extrieur du discours; elle permettra enfin que la philosophie
AVANT-PROPOS
XI
scientifique fasse ressortir la solidarit ncessaire, la coop-
ration constante des diverses brandies du savoir, au lieu de
s'puiser dans un vain cITort pour dlimiter desfrontires
que
toute dcouverte importante de la science est appele
dplacer ou supprimer.
Bref, et pour autant que nous aurons su remplir le pro-
gramme que nous nous sommes propos, la mditation de la
discipline qui a mis dans la recherche du vrai le plus de
scrupule et de subtilit, ne risquera plus d'accrotre l'incerti-
tude et l'instabilit de la pense philosophique
; elle raffer-
mira, en l'clairant, notre confiance dans la sagesse humaine.
Suivant la parole que Cournot a prise pour pigraphe du
Trait lmentaire de la Thorie des fonctions et du Calcul
infinitsimal, Sophi.e germana Mathesis.
PREMIRE PARTIE
PRIODES DE CONSTITUTION
Brunschvicg.
Les tapes.
LIVRE PREMIER
ARITHMTIQUE
1.

C'est sans doute un prjug de croire que les notions
les plus simples et les plus anciennement conquises par l'huma-
nit soient aussi celles dont il est le plus facile de reconstituer
la gense et de dterminer la nature. En fait, il n'est gure de
notion qui, de nos jours, ait soulev plus de discussions, qui
ait prt plus d'interprtations diverses, que la notion de
nombre, principe de la science lmentaire par excellence, de
l'arithmtique.
La mthode historique, dont nous voudrions faire un usage
constant, peut-elle mme tre directement applique Tclair-
cissement de la notion de nombre?
L'histoire de la philosophie mathmatique s'ouvre avec le
pythagorisme, qui est Tune des doctrines les plus clatantes,
mais aussi l'une des plus mal connues, de l'antiquit. Si nous
laissons de ct les conjectures sur la part qui revient aux
reprsentants successifs de l'cole dans la constitution de la
doctrine, ou les connexions souvent tranges et mystrieuses
par lesquelles les donnes purement scientifiques se reliaient
la tradition des prescriptions morales ou des croyances reli-
gieuses, un problme subsiste o il serait essentiel d'avoir
l'appui d'une documentation positive. Nous aurions dter-
miner le progrs d'ordre technique auquel correspond la
philosophie du pythagorisme; pour cela nous devrions pouvoir
suivre la culture hellnique dans la continuit de sa crois-
sance, savoir ce qu'elle a emprunt aux civilisations de l'Asie
ou de l'Egypte. Plus encore, partant du premier systme qui
4
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
I
confre une valeur absolue aux objets de la science mathma-
tique, nous aurions besoin de remonter jusqu'aux premires
lueurs qui manifestent dans l'humanit l'veil de la pense
scientifique. Or, ici, l'histoire est presque silencieuse. Nous ne
trouvons d'indications suffisamment prcises que dans quelques
documents gyptiens d'une antiquit recule, dont le papyrus
Rhind demeure le plus important.
Notre seule ressource est de tourner la difficult, de
substituer aux recherches sur l're primitive de nos civilisa-
tions, les observations que, de nos jours, on fait directement
sur les socits infrieures. L'ethnographie, exerant une sorte
de fonction vicariante, permet de combler en une large mesure
les lacunes de la prhistoire, et, par une hypothse qui est
assurment invrifiable, mais qui du moins a pour elle la
vraisemblance, de rtablir dans ses grandes lignes le cours
naturel de l'volution humaine.
Ainsi l'tude de la constitution de l'arithmtique comportera
Texamen de trois questions distinctes :
1
De quelle manire les hommes elTectuent-ils les premires
oprations du calcul?
2
Quels rsultats taient obtenus dans la pratique au moment
de la rdaction du papyrus Rhind?
3
Comment la science des nombres a-t-elle conduit, dans
l'Ecole pythagoricienne, une reprsentation intgrale et une
explication de l'univers?
2.

Ces trois ordres de recherches, dans l'tat actuel de noire
information, ne se font pas suite l'un l'autre, non seulement
parce qu'ils n'appartiennent pas une mme histoire, mais aussi
parce que logiquement ils se droulent dans des plans diff-
rents. Lorsque nous tudions le pythagorisme, nous avons pour
tche de dterminer la conception que les Pythagoriciens se
faisaient de la science, la porte qu'ils attribuaient la notion
de nombre et aux relations numriques
;
notre expos doit con-
cider avec la rflexion consciente des penseurs du vi* ou du
v^ sicle avant Jsus-Christ. Au contraire, lorsque nous tudions
les procds de calcul ou de numration dont les peuplades de
rOcanie ou du Brsil central font usage, nous avons affaire
des phnomnes dont les esprits humains sont le sige, mais qui
ne sont pas pour ces mmes esprits l'objet d'une rflexion cons-
ciente. Les non civiliss se livrent des actes d'change, des
oprations de calcul, sans avoir aucune ide des rgles d'galit,
des lois d'addition ou de multiplication qui confrent leurs
pratiques un caractre de vrit
;
le sociologue est plac devant
ARITHMETIQUE
5
!a pense primitive donl il essaie de saisir l'volution,
comme le
ahysicien ou le physiologiste devant la nature
extrieure
dont il
essaie de fixer les lois.
,.Les ludes qui constituent ce premier livre seront donc faites
de deux points de vue diflerents.
Nous
examinerons
les pre-
mires manifestations de lart de compter du point de vue criti-
que o la science se place aujourd'hui afin de rtablir le dter-
nainisme mental dont ces
manifestations soni le produit, tandis
que l'analyse des spculations
pythagoriciennes
nous reporte
acessairement dans le cadre du dogmatisme
antique.
Une semblable duaht parat invitable; elle est lie au pro-
grs mme de la science, qui montre la disproportion
entre la
sroissance spontane des phnomnes sociaux et la reprsenta-
tion que les socits s'en font. L'tude compare
des religions
lonne, par exemple, de l'origine effective des croyances chr-
iennes une ide qui n'a aucune commune mesure avec les sys-
rines de thologie que les docteurs des glises
chrtiennes ont
'Mistruits
dilTrenles
poques. Gomme le dit fort bien
1. Lvy-Bruhl
; Les Australiens
connaissent
admirablement
os rites, crmonies et pratiques de leur rehgion si complique :
I serait ridicule de leur en attribuer la science. Mais cette science
[uil leur est impossible mme de concevoir, les sociologues
tablissent
'.
D'autre part il
y
a des raisons de croire que cette dualit sera
nstructive. Pour comprendre le passage de la langue latine
a langue franaise, on a t amen distinguer deux modes
le formation
: le mode populaire, obissant des lois aussi
lalurelles, aussi spontanes, aussi ncessaires que les lois de
"univers physique, et qui rgissaient le langage des foules du
noyen ge, comme les formules de Galile rgissent la chute
les corps, le mode savant, man de la rtlexion ultrieure,
le la volont
systmatique des grammairiens qui ont dict une
orte de code pour la naturalisation du vocabulaire latin. Peut-
'tre les ambiguts
auxquelles donnent lieu les problmes, et
'ide
mme, de la philosophie mathmatique, commenceront-
;lles
se dissiper si en tudiant la formation des principes
nathmatiques
nous pratiquons une distinction analogue. En
l'autres
termes, nous ne devrons pas nous borner enregistrer
3s notions d'ordre
philosophique qui se sont greffes tel ou tel
loment sur les propositions
positives de la science et qui ont
fini le cadre que la tradition dogmatique impose la justifi-
t. La Morale et la Science des Murs,
1903, p. 196 (Paris, F. Alcan).
ft-
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
cation mtaphysique de la science. Par del ces notions nous
chercherons dgager l'activit spontane dont cette tradi-
tion dogmatique
risquait d'altrer l'accent et de mconnatre
la fcondit, mais qui, en dpit des interdictions a priori et des
limitations
dfinitives, a poursuivi travers l'histoire le cours
de ses
conqutes. Et il nous sera d'autant moins malais de
suivre ces deux courants de pense dans la multitude de leurs
transformations et de leurs drivations, que la constitution de
l'arithmtique nous aura d'abord donn l'occasion de les saisir
au point le plus rapproch de leur origine, qui est aussi le point
de leur cart extrme.
CHAPITRE PREMIER
L'KTIINOGUAPIIIE KT LES FHEiMIRES
OPRATIONS NUMRIQUES
i.

A la curiosit du philosophe qui cherche comment
s'est introduit dans Thumanit l'usage du calcul et des termes
numriques, une ample matire est offerte par les observa-
lions ethnographiques. Aprs l'ouvrage classique de Tylor :
Primitive cultive \ dont la premire dition remonte 1871,
M. Lvi-Lonard Conant a publi une monographie extrme-
ment riche : The mimber concept, ils origin and developmenl,
New-York, 189G. Tout rcemment enfin le sujet a t renouvel
par M, Lvy-Bruhl dans le chapitre v de son ouvrage sur Les
Fonctions mentales dans les Socits infrieures (1910),
chapitre
intitul : La Mentalit prlogique dans ses Rapports avec la
Numration.
Nous mettrons contribution la moisson de faits qui est
recueillie dans ces trois ouvrages; mais nous sommes particu-
lirement redevable I\I. Lvy-Bruhl qui a fourni l'indication
initiale dont toute tude ethnographique doit procder, en insis-
tant sur l'opposition entre nos habitudes logiques et la menta-
lit primitive. Dans les naiions civilises, la numration prcde
le calcul; les enfants
y
apprennent les noms des nombres avant
d'tre en tat de distinguer les valeurs numriques. Si pendant
cette phase transitoire on leur demande combien il
y
a devant
eux de bonbons ou de fruits, ils disent au hasard tous les noms
de nombre qu'ils connaissent. Il est remarquer qu'une obser-
vation analogue a t faite par les missionnaires qui ont ensei-
gn l'arithmtique aux indignes suivant l'usage europen, en
commenant par la gnralit de l'ide abstraite. Ainsi, au
tmoignage du P. Dobrizhoffer, les Guaranis du Paraguay qui
1. Traduit on franais par Mme Bninct, La cwilisalion primitive, 2 vol., 1876.
8
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
dans leur langue ne vont pas plus loin que 4 savent tous
noncer les nombres en espagnol; mais en comptant ils se
trompent si facilement et si frquemment qu'on ne peut tre
trop dfiant leur gard en pareille matire* . Les Abipones
galement ne peuvent pas supporter d'avoir compter : cela
les ennuie; par suite, pour se dbarrasser des questions qu'on
leur fait, ils montrent nmporte quel nombre de doigts^ .
Or Aoici qui est caractristique : ces mmes Abipones ne se
tromperont plus quand leur pense, au lieu d'tre surplombe
et comprime par un langage qui lui est tranger, redeviendra
libre de suivre son cours originel, quand elle pourra s'appuyer
sur la vision directe des choses, sur la reprsentation du lieu
qu'elles occupent, de la masse spciale qu'elles constituent par
leur ensemble. Quand ils marchent en troupes, entours de
chiens de tous cts, j'ai souvent admir, dit le P, Dobriz-
hofer, comment sans savoir compter, ils pouvaient s'aperce-
voir immdiatement qu'un chien manquait l'appel sur une
meute si considrable^. Assurment, si l'on convenait de
rserv^er le nom de calcul aux combinaisons qui impliquent un
systme rgulier de numration, il faudrait, avec le P. Dobriz-
hofl'er, dire que les Abipones ne comptent pas. Mais ce ne
serait qu'une faon de parler : en fait, puisque les Abipones
sont capables d'oprations dont les rsultats quivalent ceux
de notre calcul, ils savent compter leur manire
;
il
y
a un
calcul qui est indpendant dos systmes rguliers de numration,
qui le prcde et le rend possible.
Pour saisir l'veil de la pense mathmatique, nous relverons,
dans les recueils que nous avons cits, les procds les plus
lmentaires de ce calcul. Nous les prsenterons pour la clart
de l'analyse dans l'ordre de complexit croissante, mais sans
prtendre, loin de l, qu'une exprience emprunte des peuples
de rgions trs loignes et de niveaux intellectuels forts diff-
rents, doive se disposer dans un ordre unilinaire.
SER lATION ET CORRESPONDANCE
4.

Le plus simple, le plus primitif, des procds qui
peuvent fournir l'quivalent du calcul, nous parat tre celui
1. Historia de Abiponibus, equestri bellicosaque Paraquarix nalione. Vienne,
1784, P. II, p. 174, cit par M. Lvy-Bruhl, op. cit.,
p. 207.
2. Ibid, p. 173.
3. Ibid., p. 123.
SERIATION KT GORRESPONDANCK
9
(Joui Tvlor a signal l'emploi en Australie, en Malaisie, Mada-
gascar' : on donne aux enfants des noms qui sont fixs suivant
Tordre de la naissance de telle sorte que chacun de ces noms
devient comme un numro. Voici un tableau emprunt la
relation d'Eyre, l'explorateur de l'Australie : ( Dans le district
d'Adlade et chez les tribus du Nord, Moorhouse a trouv que
des enfants qui viennent au monde reoivent, dans l'ordre de
leur naissance, des noms numriques, une variation dans la
terminaison constituant la dilTrence du nom pour les garons
et pour les filles.
Le
1"
enfant serait appel ou Kerlaineru (garon) ou Kertanya (fille)
Le
2"
ou Warritya

ou Warriarto

Le 'i'^

ou Kudnutya

ou Kudnarto

Le
4'^
ou Monaitya

ou Monarto

Le
5""
ou Milaitya

ou Milarto

Le
0"
ou Marrutya

ou Marruarlo

l^e
7''

ou Wangutya

ou Wangwarto

Le S''

ou Agarlaitya

ou Ngarlarto

i,e
9*^
ou Pouarnn- .
Les Australiens n'ont pas de nombre cardinal au del de
Irois^; l'Australien pre de neuf enfants saura dire si sa famille
est au complet sans qu'il ait cependant la reprsentation du
nombre neuf, sans qu'il ait l'ide abstraite du nombre cardinal
ou mme du nombre ordinal; il ne compte pas jusqu' neuf;
mais il pousse jusqu' ce terme que nous disons tre le neu-
vime, la distinction qualitative des termes qui composeraient
nos yeux une srie ordonne. En un mot il supple la num-
ration par le moyen de Vnumration.
5.

A ce premier stade, la pense numrique semble conte-


nue dans les choses, plutt qu'elle n'est prsente l'esprit de
l'homme. Ce sont les circonstances biologiques qui font que
chaque enfant apparat dou d'une sorte de signe temporel,
et que l'ensemble des enfants forme une srie ordonne. C'est
alors un progrs important que de gnraliser l'ide de Vordre
qui est sous-entendue dans la distinction qualitative des termes
de la srie
;
de telle sorte qu'au lieu de s'appliquer un groupe
d'individus toujours les mmes, cette distinction devient un
point de repre pour l'ordination d'objets quelconques.
1. Trad. Brunet, I, 292.
2. Journals
of
expditions
of
discovery into Central Australia and Overland from
Adelad to King George's Sound (1840-1841),
par Edward John Eyre, t. II, Londres,
1845, p.
324.
3. Ibid.,
p. 392.
10
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
A ce nouveau stade il n'y a pas encore de noms de nombre
;
mais il
y
a des quivalents concrets de la numration. Les obser-
vations concordantes que M. Lvy-Bruhl a runies, font voir
avec clart les pratiques encore complexes de cette pense
Ttat naissant. Nous citerons seulement Tune de celles qui ont
trait aux les Murray, dans le dtroit de Torrs. Ici, les seuls
nombres des indignes sont netat = 1 et neis ='2,.
Au-dessus, ils
procdent par rduplication, par exemple neis Jieai=i'i, i:=:'6:
neis neis^=','^= A, etc., ou en se rapportant quelque partie
du corps. Par cette dernire mthode ils peuvent compter jus-
qu' 31. On commence par le petit doigt de la main gauche,
puis on passe par les doigts, le poignet, le coude, l'aisselle,
l'paule, le creux au-dessus de la clavicule, le thorax, ensuite
dans l'ordre inverse le long du bras droit, pour finir par le petit
doigt de la main droite' . Ainsi, dans une question d'affaires,
dit un observateur particulirement pntrant des tribus occi-
dentales du dtroit de Torrs, un homme se rappellera jusqu'
quel point de sa personne un nombre d'objets tait all, et
en recommenant par son petit doigt gauche, il retrouvera le
nombre cherch
-
.
Une telle opration est videmment un procd de correspon-
dance; il importe seulement, en introduisant cette expression
devenue si lamilire aux savants contemporains, de lui con-
server sa signification originelle, qui est toute qualitative : la
porte de la correspondance s'puise dans la relation d'un signe
une chose signifie, d'une srie de signes une srie de choses
signifies. L'extension et la prcision que comporte cet emploi
de signes et de correspondances est mise en lumire dans une
observation de Brooke, faite sur les Dayaks de Borno, que
M. Lvy-Bruhl nous a fait connatre et qui est trop remarquable
pour que nous ne la reproduisions pas en entier : Il s'agit
d'aller faire savoir un certain nombre de villages, qui s'taient
insurgs, puis soumis, le montant des amendes qu'ils auront
payer. Comment le messager indigne s'y prendra-t-il?
Il
apporta quelques feuilles sches, qu'il spara en morceaux
;
mais je les lui changeai pour du papier, plus commode. Il dis-
posa les morceaux un un sur une table, et se servit en mme
temps de ses doigts pour compter, jusqu' dix; il mit alors son
1. Ilunl, Ethnograpliical noies on the Murray Islands (Torrs Straits), Journal of
the Anthropological Institute of Great-Britain (par abrviation J. A. 1.),
vol. XXVIII, anne 1899, p. 13 (Lvy-Bruhl, p. 29).
2. Haddon, The Elhnography
of
the Western Tribes
of
the Torrs Straits, Ibid.,
t. XIX, anne 1889, p. 304 (Lvy-Bruhl, p. 210).
LA NOTION DE DEUX
H
pied sur la lablo, et on compta chacpio doigt on mme temps
(ju'un bout do papier, correspondant au nom d'un village, avec
lo nom de son chef, le nombre de ses guerriers et le montant
de l'amende. Quand il out puis les doigts de pieds, il revint
ceux des mains. A la (in do ma liste, il
y
avait quaranto-cinq
bouts de papier, arrangs sur la table. Il me demanda alors de
rpter nouveau mon message, ce que je fis, pendant que lui-
mme parcourait ses morceaux de papier, et ses doigts des
pieds et dos mains, comnio auparavant. Voil, dit-il, nos
lettres nous; vous autres blancs, vous ne lisez pas comme
nous. Tard dans la soire, il rpta le tout correctement, en
mettant le doigt sur chaque bout do papier successivement, et
il dit : Allons, si je m'en souviens domain matin, tout ira
bien; laissons ces papiers sur la table, aprs quoi il les mola,
et il en fit un tas. Aussitt lovs le lendemain matin, lui et moi
nous tions cette table; il rangea les bouts de papier dans
l'ordre o ils taient la veille, et rpta tous les dtails avec une
parfaite exactitude. Pendant prs d'un mois, allant de village
en village, loin dans l'intrieur, il n'oublia jamais les diffrentes
sommes, etc.
'

L'usage de ces morceaux de feuilles sches ou de papier


extriorise l'opration do correspondance qui permet l'indi-
gne de suppler au calcul numrique des peuples civiliss. Les
nombres qui lui sont proposs sous la forme cardinale sont tra-
duits on une srie dont les termes successifs sont rapports au
systme ordinal form par les doigts des mains ou dos pieds.
La fixit dos signes locaux qui composent ce systme permet
do se reconnatre avec aisance et exactitude au milieu de
comptes assez compliqus; et cependant l'expression du concept
numrique n'est pas encore constitue. Par exemple, JMuralug,
le nombre 5 se dsigne d'un mot, nabiget, qui drive de get,
main; mais on ne saurait dire que nabiget soit le nom du
nombre 5; il veut dire seulement qu'il
y
a autant d'objets en
question, qu'il
y
a de doigts dans la main
-
.
LA NOTION DE DEUX ))
6.

Que faudra-t-il alors pour que le concept propre du
nombre apparaisse? Il ne sera pas ncessaire assurment que
le langage s'enrichisse d'un vocabulaire nouveau, form par des
1. Ten years iti Sarawak, I, 1.39 et suiv., apiid Lvy-Bruhl
p.
214 et suiv.
2. Haddon, op. cil.,
p. 303 (Lvy-Bruhl, p. 217).
12
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
signes purement abstraits; car il n'y a pas d'expression abstraite
qui n'ait commenc par tre une dnomination concrte. A pro-
prement parler, il n'est mme pas besoin d'une nouvelle opra-
tion psychologique ;
la pense arithmtique ne peut tre ni plus
complexe, ni plus assure d'elle-mme, que dans la supputa-
tion telle que nous venons de la dcrire. Seulement l'habitude
accomplira son uvre ordinaire de tassement et d'conomie :
force de parcourir, pour chaque problme rsoudre, les diff-
rents doigts des mains et des pieds, ou les diffrentes parties du
corps qui sont les termes de la srie de rfrence, on n"a plus
la peine de refaire ce travail prliminaire. La mmoire en fixe
le rsultat, elle retient le rang de chacun des termes comme
exprimant le rsultat d'un calcul antrieur, comme tant donn
l'avance pour le calcul futur. Il est possible alors, en nommant
ce terme, d'voquer en une seule image, en une collection simul-
tane, ce qu'il avait fallu se donner d'abord par une srie de
mouA^ements successifs ; dans renonciation du mot qui signi-
fiera main, se trouvera impliqu le souvenir de tous les doigts
qui ont t touchs ou levs au pralable. Le mot s'enrichit ainsi
d'un sens numrique cardinal qui finit, dans les langues des
peuples civiliss, par effacer la reprsentation originaire. Autre-
ment dit, la notion abstraite du nombre est forme quand
l'image sonore, quelque intuition concrte qu'elle se rattache,
est capable de jouer elle seule le rle que les morceaux de
papier jouaient dans le calcul de l'indigne de Borno.
Seulement, tandis que ces morceaux de papier tenaient leur
capacit numrative dune association toute passagre par
laquelle l'indigne les avait relis des oprations particulires,
l'association qui fait la signification de ces images sonores est
une association rendue constante par l'usage, par la trans-
mission hrditaire; elle dispense l'individu de refaire les op-
rations gnratrices du calcul et, ainsi, s'accomplit le passage
de la pense spontane qui a permis de constituer un systme de
numration, la pense de forme logique qui s'appuie sur les
rgles de la numration.
7.

En insistant sur les oprations qui ont pour centre la
notion de deux, nous aurons l'occasion de marquer les traits
les plus significatifs de ce passage. Z)ea; fournit naturellement
la numration la base la plus simple.
La premire reprsentation numrique est le couple. Certains
indignes d'Australie savent seulement rpartir un ensemble
d'objets en tas rguliers de deux units, sans arriver poser
propos de ces las la question de nombre. Il arrive alors que s'ils
LA NOTION DE DKL'X
13
ont se|)l objets placs devant eux sur niic table, par oxcmpU;
des pingles, ils verront bien qu'ils nont plus leur compte
lorsqu'on en enlve un
; mais qu'on en enlve deux, ils ne s'aper-
cevront plus de la soustraction parce qu'en fait ils ne sont
capables de distinf^ucr (jne les nombres pairs et les nombres
impairs'. Ce procd rudimentaire explique assez bien comment
les couples arrivent jouer le rlr d'units numriques. Ainsi
l'le du duc d'York, on compte par couples, et l'on donne
aux couples des noms diflerents suivant le nombre qu'il
y
en a.
La manire polynsienne tait d'employer les nombres en sous-
entendant qu'il s'agissait de tant de couples, et non de tant
d'objets. Hokorua
(50)
voulait dir."" quarante, c'est--dire vingt
paires
^
.
La duplication devient une opration primitive qui est
capable de contribuer, comme l'addition, la formation des
quantits numriques. De fait, une curieuse observation du
D'^ Stephan", qu'a releve galement M. Lvy-Bruhl, montre
les indignes de la Nouvelle-Pomranie se servant de la mme
combinaison linguistique sanaul lua, c'est--dire 10 et
2,
pour
exprimer, suivant le groupement habituel des objets auxquels
ils l'appliquent, ou 10 +2, ou 10x2.
Manifestement, dit le
D"" Stephan, ils n'prouvent pas le besoin de distinguer dans le
langage, parce qu'ils ne comptent jamais abstraitement et ne
se servent que de nombres accompagns de substantifs, par
exemple : 12 noix de coco, 20 tubercules de taro, un tas de 10
servant d'unit dans ce dernier cas. Alors on voit bien s'il s'agit
de 10 noix de coco plus 2, ou bien de 2 tas de 10*.
1. Gurr, The Australiait races, t. I, Melbourne, 188G, p. 32 (Conant, p. 104).
2. Codrington, Mlansien languages, Oxford, 188o,
p.
241 (Lvy-Bruhl,
p. 220).
3. Beilrge zur Psychologie der Bewohner von Neu-Pommern, Globus, Braun-
schweig, 1905, t. LXXXVIII, p. 206 (Lvy-Bruhl,
p. 221).
4. Il est intressant de retrouver la mme dualit de combinaison un
stade beaucoup plus avanc de la culture mathmatique. Pour la formation
des puissances successives de la quantit inconnue, la terminologie de Dio-
phante, qui s'explique tout naturellement par l'analogie des dimensions spa-
tiales, consiste dans l'addition des exposants : la puissance cinquime se
dsigne par Tjva[ji-/.-j3ov, la puissance sixime par /.jpy.^jpov (Ariih., liv. I,
d. P. Tannery, t. I, Leipzig, 1893, p. 8). Au contraire, les Hindous conviennent
de multiplier les exposants : yarga signifiant la seconde puissance et g'hanala
troisime, varga-g'hana est la puissance sixime, (/Viana-g'Aana, la puissance neu-
vime.(Colebrooke Algebra with arithmetic and mensuration from the Sanscrit
of
Brahmegupta and Bhascara translated, Londres, 1817, Lilavati,
23, p. 10, n. 3).
Les mathmaticiens arabes ont puis aux deux sources (Ibid., Dissertation pr-
liminaire,
p. xni). De l, les quivoques que les historiens signalent dans
les ouvrages latins du moyen ge, la mme expression quadratocubus signifiant
ou la cinquime ou la sixime puissance suivant que l'auteur se rfrait des
14
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Ailleurs, enfin, la diffrenciation du langage accompagne la
diffrenciation du nombre : les Dinka, dans la rgion du Haut-
Nil, ont la terminologie suivante :
3 = wdyets
d'o ils disent pour 7,
wderoii; pour 10, wlyer ou wtyar, c'est-
-dire, suivant Friedrich Mller', qu'ils forment les deux com-
binaisons 5 H- 2 et 5 X
^.
Ainsi donc deux types de combinaison rgulire peuvent se
trouver o le nombre deux joue le rle fondamental. L'un est
purement additif, c'est celui qu'Haddon a trouv chez les
indignes du dtroit de Torrs : il n'y a en fait que deux
nombres, urapiin et okosa, qui sont respectivement un et
deux dans le langage de l'Occident. Trois est okosa urapun,
quatre est okosa okosa, cinq est okosa okosa urapun, six est
okosa okosa okosa, aprs quoi on dit habituellement ras ou un
tas- . Dans l'autre deux se trouve un multiplicateur : ce systme
a laiss des traces dans la numration des Karens de l'Inde o le
Rev. F. Mason' a trouv la terminologie suivante (chelle des
Bghai).
1 =: Ta
2 =Kie
3 := Theu
A =Lwie
3 = Yay
6=Theut/io
(3x2)
l = T/ieuihota
(3x2) + l
S=zLwietho
(4x2)
9 =Lwieihota
(4 x 2) h-
1
10= Tashie
textes d'origine grecque ou d'origine hindoue. (Tropfke, Geschichte der Ele-
mentar-Mathematik in syslematischer DarsieUung, Leipzig, t. I, 1902, p. 186.)
1. Grundriss der Sprachwissenschaft, t. I, p. ii. Vienne 1877, p. 55 (Gonant,
p. 147). L'interprtation du savant linguiste est d'ailleurs confirme par la
suite de l'chelle : 11 == wtyer ko tok, c'est--dire 10 -|- 1
;
20 = wtyer-rou, c'est-
-dire
10x2.
2. Op. cit.,
p. 303 (Lvy-Bruhi,
p. 217).
3. Journal
of
the Asiaiic Society
of
Bcngal, anne 1865, t. II, vol. XXXIV,
Calcutta, 1866, p. 245 (Gonant, p. 112).
LE CALCUL DIGITAL
LE CALCUL DIGITAL
H.

La diversit des procds numriques auxquels donne
lieu l'usage de la notion de deux se rencontre galement, et
un degr plus haul, dans l'emploi du systme quinaire.
Tout d'abord c'est un problme rsoudre que d'arriver jus-
(ju' la supputation de tous les doigts de la main, jusqu' la
reprsentation du nombre cinrj. L'exemple des Bakaris, dont
M. Karl von Steinen a donn une observation trs complte*,
montre combien le problme est ardu, et quelle distance spare
l'usage des doigts pour le calcul et la connaissance du nombre des
doigts. Le mouvement des doigts intervient d'une faon constante
dans le calcul des Bakaris. Pour compter un petit tas de grains
de mas, le Bakari commence par rpartir les tas en groupes
rguliers de deux grains; le premier groupe, est facile valuer
pour lui, car il dispose de deux noms de nombre : lokale et
ahage. Il lve le petit doigt de la main gauche en prononant le
premier nom, le doigt voisin en prononant le second. Puis il
continue en juxtaposant les noms un et deux en mme temps
qu'il lve les doigts suivants; mais partir du second groupe la
main droite entre en scne, le Bakari touche le nouveau grain
de mas, et le reprsente par le nouveau doigt qu'il lve. Comme
le dit M. Karl von der Steinen, la main droite touchait, la
main gauche comptait- . Le procd de calcul ne va pas au
del de 6. Au moment o le Bakari arrive 6,
il intervertit les
mains, il lve les doigts de la main droite dans l'ordre o il a
lev les doigts de la main gauche; mais il cesse de combiner
les termes lmentaires qui dsignent un ou deux, il n'efl'ectue
plus d'valuation nouvelle, il se borne rpter le mme mot :
merci, c'est--dire : celui-ci. La pense arithmtique ne se mani-
feste plus que par une mimique tablissant une correspondance
entre les objets et les doigts. Si lestas de grains que l'on prsente
au Bakari dpassent dix, il a recours aux doigts de pieds; s'ils
dpassent vingt, il se prend les cheveux et il les tire dans toutes
les directions'. Mais dans les limites mme o il est capable
1. Vnler den Nalurvlkern Zentral-Brasiliens Reiseschilderung iind Ergebiiisse der
zweiten Schingu-Expdition (1887-1888), lprlin 1894, p. 406 et suiv. Cf., du iniiie
auteur, Die Bakari-Sprache, Leipzig, 1802, p.
7U.
2. P. 408.
3. L';ippol aux cheveux de la tte a t signal par Ilawlrey, The Lengua
Indiaits
of
Ihe Paraguayan Chaco, J. A. I., XXXI, anne 1901, p. 296 (Lvy-Bruhl,
p. 219).
'<
Les Lenguas peuvent compter sans trop de difficults jusqu' vingt,
16
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
de lormer une combinaison numrique, jusqu'au nombre
6, le
Bakari ne pratique pas vrai dire le calcul digital; il compte
avec les doigts, il ne compte pas les doigts eux-mmes. A chaque
problme qu'on lui propose il recommence l'opration, sans se
servir du nombre de ses doigts comme d'un compte tout fait,
d'un barme pratique, qui dispense d'une addition nouvelle, qui
permette enfin de raliser des conomies de pense
;
or c'est
cela qui constituerait proprement parler le calcul digital.
9.

La phase intermdiaire dans l'tablissement de ce calcul
est reprsente par la distinction qualitative des doigts succes-
sivement numrs. Nous retrouvons ici un cas particulier du
procd gnral que nous avons dcrit au

5. L'exemple des
Bugila, de la Nouvelle-Guine anglaise marque la transition
de la faon la plus curieuse. Le R. P. Chalmers a trouv chez
eux les noms de nombre suivants :
i =::
Tavangi&a (petit doigt de la main gauche)
'i =Meta kina (doigt suivant)
3= Guigimeta kina (doigt du milieu)
4 = Topea (index)
0-=^ Manda (pouce).
Tandis que dans la suite de la numration les Bugila se
servent du bras et de la poitrine :
6 = Gaben (poignet)
7 = Trankgimbe (coude)
8 =Podei (paule)
9 =Ngama (sein gauche)
10 =Dala (sein droit) \
10.

Pour conqurir le nombre cinq, il reste dtacher de
cette srie htrogne les termes capables d'tre compris dans
une intuition d'ensemble et qui forme collection
;
le contraste
entre les cinq premiers lments et les cinq derniers du vocabu-
laire des Bugila montre quel point la disposition anatomique
des doigts de la main tait propice la transformation de la
srie ordinale en collection cardinale. Les doigts del main ont
en se servant des doigts de leurs mains et de leurs pieds. Aprs cela ils
;
disent beaucoup, et pour un nombre trs lev ils mettent contribution les
\
cheveux de la tte.

1. Vocabularies
of
ihe Bugila and Tagoia dialecls, 3. A. I., XXVII, 1898, p.
139
(Lvy-Bruhl, p, 216).
LE CALCUL DIGITAL 17
le pri\ili;-e d'lrc la fois mobiles cl rcprcsentables, de telle
faon qu'ils peuvent tour tour jouer le double rle d'instru-
ments pour compter et d'objets compter, A cet gard une sorte
de division du travail s'tablirait entre les deux mains. En s'ai-
dant d'une remarque de Cushing', on expliquerait ainsi cette
particularit que les peuples non civiliss qui se servent du
calcul digital l'exercent, peu d'exceptions prs, sur la main
gauche : comme la main droite est celle avec laquelle on a
pris l'habitude d'agir, c'est la main droite que le sauvage
recourt pour toucher successivement les doigts dont il fait le
compte
;
et ce sont naturellement les doigts de la main gauche
qui sont les objets compter et auxquels s'applique le nom
qui dsigne une notation numrique ou plus exactement qui
sera employ plus tard en guise de notation numrique.
Comment se constitue cette synthse entre les mouvements
et les reprsentations? La traduction donne par Cushing des
mots dsignant chez les Zunis du Nouveau-Mexique les cinq
premiers nombres le montre merveille :
1 = Topinle = pris pour commencer
2 = Kwilli =lev avec le prcdent
3 =Ha'i =^ le doigt qui divise galement
A=:Aivite = tous les doigts levs, except un
o = pte = l'entaill-.
Un est l'intuition simple du terme qui est l'objet du mouve-
ment; deux la juxtaposition des termes qui sont les objets des
mouvements successifs. D'autre part cinq est la fin du mouve-
ment qui a lev successivement tous les doigts de la main jus-
qu' Yentaill, c'est--dire jusqu'au pouce. La reprsentation de
ce mouvement total, effectu avec tous les doigts de la main,
est suppos dans la dnomination de trois et de quatre, quatre
rsultant d'un retour en arrire o est dj le germe de l'opra-
tion soustractive, et trois traduisant le sentiment qu'on est au
milieu du chemin, qu'il reste lever autant de doigts qu'on en a
lev antrieurement^.
1. Voir l'article Manual concepts : a study
of
the influence of
hand mage on
culture growth : Si l'on admet l'universalit de l'usage de la main droite
et de la tendance compter avec les doigts, alors la main droite a toujours t
le compteur, les doigts de la main gauche les units comptes. American
antliropologist,
1892, p. 292.
2. Ibid.,
1892, p. 283 (Lvy-Bruhl,
p. 218).
3. Pour les divers procds du calcul digital, voir Couant, p.
13-19. Dans le
tableau donn, par Adam de la numration chez les Montagnais, on retrouve
Brunschvicg.
Les tapes.
2
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
LES PROCEDES DE NUMERATION
H.

Pour l'extension du vocabulaire numrique, partir du
nombre cinq, la mme varit de procds s'est ofterte aux
observations. L'opration la plus simple est celle qui est appli-
que par les Zunis et qui donne : pour (5,
topalk'ya, c'est-
-dire un autre ajout ce qui est dj compt;

pour 7,
kwillk'ya, c'est--dire deux amens et levs avec le reste;

pour S,hailk''ya, c'est--dire trois amens et levs avec le reste.
John Murdoch, a relev chez les Esquimaux du Gap Barrow*
des formes analogues :
l = atauzik: 6=^atautyimin akbinigin hidlimut, c'est--dire,
une fois sur le plus proche {main ou pied),
et cinq; qui peut se simplifier en sous-
entendant iudlimut {cinq ou une main), et
mme en sous-entendant encore alautyimin
(une fois).
'2,
=ma'dro; 1 =?yiadro'nin akbinigin (deux fois sur le plus
proche).
'6=.pnasum; ^=zpinas\min akbVnigin (trois fois sur le plus
proche).
Les dnominations numriques se correspondent pour 1 et
6,
pour 2 et
7,
pour 3 et 8; cette correspondance met sur la voie
des anomalies de numration releves par M. Conant dans le
recueil o nous avons puis tant de fois. Il emprunte auxEssays
de Latham
^
des chelles, releves dans des les ocaniennes, o
1 et 6, 2 et 7, 3 et 8, 4 et 9, 5 et 10 sont dsigns par les mmes
mots :
uao mimique intressante pour la reprsenlalion du nombre six. On spare
sur la main gauche le pouce et l'index des trois doigts restants, on joint aux
deux premiers doigts le pouce de la main droite, et on dit trois de chaque ct,
ce qui donne, pour Vap =
3, elkkc-Vap = 6. Compte rendu du Congrs inter-
national des Amcricanistes de 1877 (Luxembourg), t. Il, tableau VI la suite de
la page 244.
Non moins curieux est le mange des Din-Dindji du
Canada, dont on trouvera la description, emprunte au Dictionnaire de la
langue Dn-Dindji, de Petitot, dans l'ouvrage de M. Lvy-Bruhl, p. 233.
1. Notes on Counting and Measiiring among the Eskimo
of
the Pointe Barrow,
American Anthropologist. I. III, 1890, p. 38, etsuiv., cf. Tylor tr. Brunet I, 286.
2. il. G. Latham, Opusciila, Essays, chiefly Philological and Ethnographical,
Londres et Leipzig, 1860, p.
247 (Conant, p. 67).
LES PHOnKDKS
DE NUMRATION
jg
Balad
Uea
1=parai
= {\
i=zlahi= (}
^^zparoo
= 7
'2=zlua =
7
3=parr/en= H
\\ =
tola= 8
\=parhai = <)
A=:fa=[)
ri =parnim = 10
5 =
///n a =
1
Aux yeux de M. Conant ces chelles sont paradoxales
jusqu'
l'invraisemblance,
et il en est ncessairement
ainsi
quand on
:*nppose que l'expression
verbale puise tout le mcanisme del
pense arithmtique.
Mais il n'en est plus de mme si l'on est
oiivaincu
que l'expression n'en constitue qu'une
partie et que
i<'< i^estes sont capables
d'entourer en quelque sorte les mots,
lo rtablir les diffrences
dont le langage parat ne pas tenir
lunpte
'.
Plus tonnante est l'chelle que Paul du Chaillu
2
a rencontre
liez les Mbousha, qui habitent dans le bassin du Gabon
:
1 =Ivoco
6 =luoco beba
(1 ,2)
^=:Beba
1 =Ivoco bebalo
(1,3)
3 =Bebalo
8 =Ivoco bena
(1,4)
A
=Bena
9 =Ivoco betano
(1,3)
=Betano
10 = Dioiim.
Nous ne pouvons vrifier pour notre compte l'exactitude de
'jl observation;
mais nous sommes dans un domaine o l'obser-
vateur lui-mme
pouvait aisment interprter et contrler le
angage qui tait employ devant lui. En tenant l'chelle pour
xacte, nous en expliquerions la singularit en nous reprsen-
tant la difficult
que suppose rsolue un usage correct du
systme quinaire. II a fallu combiner deux types d'units, l'un
fourni par limage des doigts, l'autre fourni par l'image de la
main.
L'emploi
mthodique de cette combinaison
s'appuie sur
.me distinction
fondamentale que certains peuples n'taient pas
:apables
d'apercevoir avec nettet; de l, dans leurs essais de
synthse,
une incertitude, une gaucherie comme celle dont
j-moigne le rapport de du Chaillu et qui heurte si rudement les
iiabitudes
logiques de notre numration. Au lieu de dire :1e pre-
Bier, le second, le troisime doigt de la seconde main, les
i
1. Cf. Lvy-Bruhl, op. cit.,
p.
214.
;
2. Transactions of the Ethuological Society of Londou, vol. I, New sries
J1861,
p. 31.5 (Conant,
p. 66-67).
20
LES
TAPES DE LA
PHILOSOPHIE
MATHMATIQUE
Mbousha
disent : aprs
une
main, un doigt qui est
second, troi-
sime,
quatrime.
, ,,
. .
12

D'autre part, le
systme
quinaire prte
naturellement a
l'application
de
Topration
duplicative
dont
nous avons dj
reconnu le
caractre
primitif. La
dnomination
de deux est
emprunte
l'intuition
des
mains ou des bras
danslePuriet
dans le Holtentot,
dans les
dialectes
Dakota
et Algonkin'.
De
l ce fait
remarquable
que de la
reprsentation
d une main,
c'est--dire du
nombre 5,
le
passage
est
directement
ouvert au
nombre
10. Bancroft a not
que chez les
indignes
de la Cali-
fornie
infrieure,
qui ne
peuvent
pas
compter
plus loin que 5,
quelques
individus
plus
intelligents
taient
capables de com-
prendre la
signification
de deux fois
cinq \ Cette
observation
fait
bien
comprendre
comment
10 peut
devancer les
nombres
qui
lui sont
infrieurs,
et jouer le rle d'un
point de repre
auquel
sont
rapportes les
dnominations
des
nombres
prcdents.
Le procd
soustractif
dont les
Zunis
usaient dj
pour desi-
gner 4 (et
qu'ils
emploient
encore
galement
d'ailleurs
pour
9
:
l^tenalik'ua,
c'est--dire
tous
except
un lev avec le reste
)
se
retrouve
avec une
frquence
significative
dans les
socits
infrieures.
Par
exemple
chez les
Esquimaux,
que nous avons
dj eu
l'occasion
de
rapprocher
des Zunis, 10
se dit kod lin
(driv
suivant M.
Murdoch,
de kut ou kule, la part
suprieure
c'est--dire,
par
opposition
aux
pieds,
les mams)
;
et
9
se dil
kodlinolala
qui parat
signifier : ce qui na pas ses dix. De
mme, 15 se disant
akimra, 14
esiakimiaxotaityuna
ou
:
je n a.
^%e ce procd
soustractif
dont M.
Conant a relev de multi
pies
exemples, le tableau
le plus
complet
se trouve chez les
Ainu
%
qui de 6 10 comptent
en
quelque
sorte
rebours :
i=sine
G=iwa{iO-A)
2^^iii
7 = arawa (10

3)
3
__
,,g
8 = tiipe-san (10

2)
4
_
/e
9 =sinepe-san (10
i)
^ =asikne
10=
wa
2
S;"on,"ThfLL'rceso/i/.aPaca.-c
States of
North ^,nmca, New-Yorl.
'-t\^:t^J^^i^^^e.,i.i,
pour 18,
et
-^--"VPO-^.^^^/^;
forme?
de la
mme faon. Cf. Ganter,
Vorlesungen
ber
dieGeschichte d
K Mller
Grundrhs.
der
Sprachwissenschaft,
\o\. IV,
Fart.
1,
Vienne is
p.
136Td'aprs
Balchelor,
MeLirs of
the
Literature
Collge,
Impenal Un.ve.
sityof Japan N I.
Tokio, 1887).
RESULTATS DE L INVESTIGATION ETHNOGRAPHIQUE 21
RESULTATS DE L INVESTIGATION ETHNOGRAPHIQUE
13.

Ainsi, sans qu'il soit utile notre objet d'tendre le
champ de notre analyse, nous pouvons conclure : l o l'on
attendrait en vertu d'habitudes transmises par l'enseignement,
et perfectionnes aussi pour l'enseignement dans le sens d'un
formalisme abstrait, une mthode rgulire de numration,
nous nous trouvons en prsence d'une diversit d'oprations
qui attestent l'intensit et la fcondit de l'activit intellectuelle.
Les primitifs sont ici des inventeurs : pour avancer dans l'ordre
des ides numriques, pour largir le cercle de leurs procds
rudimentaires, mais srs de supputation, ils font ce que font les
inventeurs, c'est--dire qu'ils font comme ils peuvent. Ils recou-
rent tour tour aux moyens les plus divers, sans souci de cette
esthtique scolastique qui fait natre l'lgance de la simplicit
et de l'uniformit.
Nous les avons vus, dans les limites troites o nous avons
maintenu notre expos, employer Vaddition, la duplication, la
soustraction. Mais si l'on tudiait la formation de systmes plus
tendus, par exemple du systme vigsimal, il conviendrait de
faire une place la dimidialion^. Tylor l'a signale chez les
Indiens Towkas de l'Amrique du Sud, chez quelques tribus
australiennes occidentales-; nous la retrouverions chez les insu-
laires de Nicobar, dont nous reproduisons d'aprs Miiller^ le
vocabulaire numrique, parce que c'est un des exemples qui
mettent le mieux en lumire la multiplicit des mthodes de calcul
qui convergent vers l'institution d'un systme de numration :
1 = hean 6 =^ tafuel (2 X 3)
2 =a 7 =isat
3 =lue 8 =
onfoan (2 X4)
4 =
fuan 9 = hean-hata (10

1)
5 =tanein 10 =som
11 =som hean (10 H-
1)
12 =som a (10 4-2)
'iO=hean umdjome (un homme)
21 = hean umdjome hean (20 -h 1)
1. L'lvation aux puissances serait mme en germe dans le dialecte
Kerepunu de la Nouvelle-Guine o suivant Schiirtze
(Urgeschichte der Kultur,
Leipzig et Vienne, 1900,
p, 631) 7 serait exprim par l'opration : (2 x2 X2)
1.
2. P. 249, tr. Brunet I, 287, Cf. Gonant, p. 78.
3. Op. cit., t. IV, part. I, p. 36.
22
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
'SO=^hean iimdjome riiktei
(
ruktei =denii), ou
^
40 = a umdjome
(2 X20)
20
50 := a umdjome rukiei (2 X 20)
-|-
-^
100 =tanein umdjome
(5 x 20).
14.

La considration de tels procds, la fois lmentaires
et disparates, voque et brusquement va rejoindre les rflexions
profondes sur l'analyse moderne que l'on a retrouves dans les
papiers d'variste Galois : De toutes les connaissances on sait
que l'Analyse pure est la plus immatrielle, la plus minemment
logique, la seule qui n'emprunte rien aux manifestations des
sens. Beaucoup en concluent qu'elle est, dans son ensemble, la
plus mthodique et la mieux coordonne. Mais c'est erreur ^,.
En vain les analystes voudraient-ils se le dissimuler : ils ne
dduisent pas, ils combinent, ils comparent
;
quand ils arrivent
la vrit, c'est en heurtant de ct et d'autre qu'ils
y
sont
tombs-... Tout cela, continue Galois, tonnera fort les gens
du monde qui, en gnral, ont pris le mot Mathmatique pour
synonyme de rgulier^. Cette mme absence de coordination
mthodique, de rgularit caractrise les premires oprations
sur les nombres; c'est par l que la mentalit primitive apparat
comme prlogique selon l'excellente expression de M. Lvy-
Bruhl.
M. Lvy-Bruhl a fortement insist sur la signification du
prlogique, qui n'est nullement l'an/Z/o^r/^ue ou Valogique^. De
fait, quand on limite la considration du prlogique ce qui
concerne le calcul, on voit que le prlogique prlude bien
plutt aux rgles du discours logique qu'aux rgles de la pense
logique. Le prlogique ne serait nullement antrieur au logique
si, par logique, on entendait le rationnel, comme fait Galois dans
le passage que nous venons de citer. Et en effet, le domaine du
calcul est aussi le domaine de la pratique individuelle o le pri-
mitif fait preuve d'une intelligence analogue la ntre ^. Il n'offre
1. Manuscrits et papiers indits de Galois, publis par Jules Tanuery. Bulletin
des Sciences Matlimaliques, 1906, i"= partie,
p.
2r)9.
2. Ibid.,
p. 260.
3. Ibid., p. 260.

4. Op. cit., p. 79.


.T. Considr comme individu, en tant qu'il pense et qu'il agit indpenf*
damment, s'il est possible, de ces reprsentations collectives, un priniittf
sentira, jugera, se conduira le plus souvent de la faon que nous attendrions.
Op. cit., p. 79.
RSULTATS DE L'INVESTIGATION ETHNOGRAPHIQUR 23
pas (Jo prise ces formes sinj^ulircs de solidaril entre les tres
et les choses qui contraslont si l'orliMTieiit avec la causalit dans
l'espace et le temps; au ronlraire, ce (jui frappe Tobservatcur,
c'est l'exactitude laquelle atteignent des procds qui, du point
de vue de nos thories apparaissent si rudimentaires. D'autre
part, les analogies mystiques ne jouent ici qu'un rle secon-
daire; elles se dveloppent aprs coup, dans les civilisations qui
sont d'un type relativement lev, dj semblables h celles que
l'on rencontre au seuil de la priode historique. La numration
peut
y
conduire; elle n'en procde pas. Les civilisations propre-
ment infrieures et d'appavencc primitive, n'ayant pas russi h
isoler les expressions numriques, sont dpourvues des mots
qui doivent tre les vhicules, les condensateurs des vertus
mystiques' .
Ainsi, en nous restreignant au domaine du calcul, nous don-
nerions au prlogique un sens voisin de \ irrationnel des go-
mtres grecs qui dsigne, non les grandeurs dont l'existence
est contradictoire pour la raison, mais celles dont le rapport
une grandeur donne sort des cadres du langage institu pour
les mesures numriques : Kasi-rOw cuv vj uv TrcoxeOVry. sO-ix
^TjT-/), xai 7.', TaTY, crujJ-asTpoi... '^'(\TyJ., at o t7.tyj airijaaeTpoi aXoyot
xxXeitOojctocv
^.
15.

Ds lors, pour qui veut saisir ce qu'il
y
a de spcifique-
ment mathmatique dans la constitution du calcul numrique,
on comprend de quel intrt est cette pense dont la dmarche
naturelle ne s'est pas encore dissimule sous le voile de la tra-
duction logique. Les indignes de la rgion du dtroit de Torrs
ou les Dayaks de Borno n'ont devant les yeux que des ensembles
d'objets, que des images qualitatives : les parties de leur corps,
des morceaux de papier, des pices de monnaie. Si avec ces
images ils russissent tablir un compte et en contrler
l'exactitude, c'est qu'ils mettent en relation ces ensembles
d'images, qu'ils tablissent entre eux des quivalences impli-
cites. Un primitif raconte qu'il a pris autant de poissons qu'il a
de doigts dans les mains; le concept numrique fait dfaut au
langage, il est dans la pense sous sa forme originelle qui est
pour la psychologie sa ralit effective.
Ainsi, ds l'apparition du calcul lmentaire, ds la formation
des premiers nombres qui en est le rsidu, l'intelligence apparat
sous un aspect irrductible la reprsentation imaginative,
1. Op. cit.,
p.
236.
2. Euclide, Elments, X, df. III.
24 LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
comme une activit dpassant les termes qui sont objets d'in-
tuition directe; elle a pour fonction de sous-tendre des rela-
tions, et c'est du jeu de ces relations qu'est fait proprement
parler le calcul. Grce l'implication de ces relations une pan-
tomime rudimentaire devient pour qui sait linterprter la mani-
festation d'une pense systmatique et dj capable de vrit.
Le contraste de l'image et de Tintelligence, que nous avons
;
suivi travers la mentalit primitive, n'est pas moins frappant
dans les populations qui utilisent le langage de la civilisation
sans
y
avoir acquis eux-mmes le degr de culture correspon-
dant. Voici un trait que M. Ren Bazin a rapport d'une excur-
sion dans les marais du Bas-Guadalquivir : ... Une vieille tait
assise prs de la porte... Quel ge avez-vous, lui demandais-je?
Quatre douros et quatre raux, Monsieur I

C'est leur manire


de compter ces demi-sauvages andalous. Quatre douros vingt
raux chacun font quatre- vingt
;
plus quatre raux : la vieille a
voulu dire qu'elle avait quatre-vingt-quatre ans' . Interroge
sur son ge la vieille femme a eu recours l'imagination; elle a
vu devant elle un tas de pices de monnaie. Cette intuition l'a
aide s'exprimer, mais elle ne l'a pas dispense de rflchir;
au contraire, pour s'apercevoir que le compte des annes tait le
mme que le compte des raux et pour faire servir ses fins le
systme montaire du peuple espagnol, il faut qu'elle ait dissoci
la relation de nombre etlimage de la monnaie. Plus l'expression
est dconcertante de gaucherie et de navet, plus l'effort d'intel-
ligence apparat subtil et sr de lui-mme.
Certes, il est vrai, que Ion ne pense pas sans image
;
seulement,
force de dfendre l'vidence de l'axiome aristotlicien, les psy-
chologues ont trop souvent nglig d'en dterminer l'exacte
porte. L'intelligence s'appuie sur l'imagination, mais elle ne
s'y applique pas troitement, comme si l'imagination devait en
dessiner toute la structure, et en commander l'avance tout le
dveloppement. A vouloir saisir le mcanisme de l'intelligence
en tenant compte uniquement des objets qui sont reprsentables
dans l'intuition, sans faire intervenir l'activit interne de rela-
tion, on s'expose faire fausse roule.
De quoi tmoigne une anecdote tire de l'histoire mme du
problme qui nous a occup dans ce chapitre. Nous la repro-
duisons ici titre de
<i moralit
's
dans les termes o M. Conant
la rapporte d'aprs les renseignements que lui avait fournis
M. Williams de Gisborn (Nouvelle-Zlande). Il
y
a quelques;
1. Terre d'Espagne, 1895, p.
323.
<94
RSULTATS DE L
INVESTIGATION ETHNOGRAPHIQUE 25
annes un fait vint atlirer
rallcntion et veiller la curiosit :
les
Maoris
employaient
comme base dun systme numrique le
nombre 11, et ce
systme
tait dvelopp dans toute son tendue
comportant
des mots simples pour 121 et pour 1331,
c'est--dire
pour
11^
et
11'. Nulle raison de cette anomalie; rchelle des
Maoris fut
pendant
longtemps
regarde comme tout
fait
exceptionnelle,
hors des
rgles ordinaires des systmes de
numration.
Mais une
connaissance plus profonde et plus minu-
tieuse du langage et des
murs des Maoris permit de corriger
la mprise en
montrant
que Terreur venait de Ihabilude sui-
vante : il arrivait
assez
souvent qu'en comptant un certain
nombre d'objets les
Maoris en mettaient un de ct qui reprsen-
tait chaque
dizaine,
pour
compter ensuite les units mises de
ct et vrifier
ensuite le nombre de dizaines du tas. Les pre-
miers observateurs,
quand ils virent le peuple compter la dizaine
et l'unit mise de ct en
prononant en mme temps le mot :
tehaua,
imaginrent
que le mot signifiaient 11,
et que le sau-
vage ignorant
employait
ce mot comme base. Cette erreur fit
i
son chemin dans les
premires
ditions du dictionnaire des
langues
no-zlandaises;
mais elle a t corrige dans les der-
nires ditions
' .
1. CoQant, p.
122 et suiv.
CHAPITRE II
LE CALCUL GYPTIEN
UN PROBLME D'aHMS
16.

Si haut que nous permettent de remonter les documents
d'origine babylonienne ou gyptienne, qui ont t dcouverts de
nos jours, ils nous placent dans un milieu de pleine culture, dans
une re de vritable science. Pour leurs mesures pratiques, pour
leurs combinaisons astrologiques, les Babyloniens avaient con-
struit des tables de calcul, qui reposaient sur une combinaison
du systme dcimal et du systme sexagsimal de numration,
et qui comprenaient quelque vingt-quatre sicles avant Jsus-
Christ, la multiplication, la division, la dtermination des puis-
sances deuxime et troisime. Les exercices pour Fusage des
tables de multiplication, en particulier, taient pousss suivant
l'expression d'Iiilprecht\ un point phnomnal.
Mais, dans l'tat actuel de nos connaissances, ce sont les
Egyptiens qui peuvent nous fournir le trait le plus significatif
de cette priode archaque. Nous prendrons comme exemple un
problme emprunt an papyrus Rhind ou Manuel cVAhms, dont
Eisenlohr a publi en 1877 le texte et la traduction-, et qui date-
rait d'environ dix-sept sicles avant notre re.
Le problme 40 est nonc dans ces termes : 100 pains en
1
5 personnes; -^
des trois premires, c'est la part des deux der-
nires; quelle est la diffrence?
1. Voir Hilprechl, Die Ausgrabimgen der Universitiit von Pennsylvania iin Bel-
Tempel zu Nippur, Leipzig,
1903, p. 60.

L'ensemble de nos informations sur
le mathmatique chez les Babyloniens et les Assyriens est expos dans la
3"
dit. de Cantor, 1907 (chap. i, die Babylonier, p. 19 et suiv.) et, dans la dernire
moiti du second chapitre de l'ouvrage de Max Simon : Geschichte der Malhe-
matik im AUerthwn in Verbindung mit antikcr Kiilturgeschichte (Berlin, ,1909).
Babylonien-Assyrien,
p. 89, et suiv.
2. Ein malheinalisches Handbuch der allen .Egypter, Leipzig, 1877.
UN FHOBLME d'aIIMS 27
11 est rsolu par ces mots : Fais comme il arrive : dijjrence
5
1-
23,17
|,
12,0,^,1.
2
Fais crotre les nombres 1 fois
0;
cela donne maintenant :
Pour 23 38^
-
l'I
^4

12
20
1 2 1
-
H
'"sii
-
^
_H_
Ensemble. 60 Ensemble. 100'
Nous avons nous faire une ide du mouvement de pense qui
permet de rejoindre la solution Tnonc. 11 s'agit de partager
les pains en cinq parts croissant rgulirement par diffrences
gales, de telle sorte que la somme des deux plus faibles soit le
septime de la somme des trois plus fortes.
Nous laissons de ct pour le moment le nombre des pains
partager. Prenons pour unit la part de la plus faible, appelons
diffrence la quantit qui s'y ajoute pour former la part imm-
diatement suprieure et qui demeure constante entre deux parts
conscutives. Nous obtenons la rpartition suivante : la premire
part a une unit; la seconde une unit plus une diffrence; la
troisime, la quatrime, la cinquime, une unit plus deux,
trois et quatre diffrences. Tandis que les deux premires ont
deux units plus une diirence, les trois dernires ont trois
units plus neuf diffrences. D'aprs les conditions du pro-
blme, trois units plus neuf diffrences valent sept fois deux
units plus une diffrence, c'est--dire quatorze units plus
sept diffrences. La compensation s'tablit donc entre les deux,
sommes : l'une ayant deux diffrences de plus et onze units
de moins, l'autre ayant onze units de plus et deux diffrences
de moins; c"est--dire que deux diffrences
quivalent onze
units, la diffrence est de o
^
comme l'indique Ahms'-.
l.Eisenlohr,
p. 90 et suiv., cf. Cantor P,
p.
78.
2. M. Bobynin, dont nous avons utilis les tudes sur les procds des pre-
mires dcouvertes matlimatiques, suppose que le rsultat a t trouv par la
28 LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
Partant alors de l'unit, on obtient la succession des cinq
nombres formant progression arithmtique :
1
6|
12
17^ 23,
et satisfaisant au mode de rpartition qui est indiqu par
l'nonc :
^1
+ 6
2)
est le
?<=
de la somme ('i2h-17| +
23') ou
52
1.
La somme des cinq nombres est 60; nous avons 100 pains
partag-er. C'est ici que nous voyons intervenir, aprs le nombre-
1
diffrence
5^,
et sans aucune explication d'ailleurs, le nombre-
2
rapport 1
^;
de 60 100 il
y
a une certaine relation numrique
qui met en connexion

le mode de rpartition demeurant
constant
la quotit des parts dans la distribution de 100 pains
et la quotit des parts dans la distribution de 60. Cette relation
se dsig-ne comme l'expression de 100 entre 60 . Or, 100, c'est
2 2
60 plus les
de 60
;
1
^
devient ainsi un coefficient de multipli-
cation qui s'applique aux parts successives, ou plutt qui sera
pris lui-mme pour point de dpart la place de l'unit, la
1 2
diffrence
5^
devant tre elle-mme majore de t^. Il s'agit
12 1
9
1
donc d ajouter
5^,
les 7; de
5^.
Les
^
de 5^ s'obtiennent
^ O O J
1
. . 5 1 2
par la duplication de
m
->-
p
qui donne 3
+
^
, la somme sera
1 1 2 1
donc :8
+^-+-gou9^.
La valeur dfinitive des parts est donc obtenue par l'addi-
1 2
tion successive de la diffrence
9^
la part la plus faible 1k;
ce qui fait :
9 9
1 11
formation
d'uae srie de progressions difl'rence entire qui auraient t
successivement
limines aprs vrification, et par l'intercalation finale d'une
diirrence forme fractionnaire. L'hypothse n'est nullement inadmissible;
mais les oprations seraient assez dlicates, alors que la voie directe parat
plus simple (cf. Mthode exprimenlale dans la science des nombres et principaux
rsultats obtenus, L'Enseignement mathmatique, 15 mai 1U06, p. 178).
UN pnonLMK d'ahmks
29
17.

Toi pst lo minimum (Popralions qui so trouvent
impliques clans la solution dAliins. Comment ces opralions
ont-elles t conues explicitement par les matres dont Ahms
reproduit l'enseignement, quelle sorte de justification en a t
donne, nous l'ignorons. Ni les fragments mathmatiques des
papyrus antiques, dcouverts postrieurement et qui contiennent
la solution de problmes fort intressants
'
;
ni le papyrus
mathmatique en langue grecque que M. J. Baillet a puVli en
1892*, et qui reproduit plus de deux mille ans aprs le papyrus
Rhind les formes cristallises de l'arithmtique gyptienne, ne
nous apportent aucune lumire sur les conceptions fondamen-
tales de la pense gyptienne. Mme, si Ton ose tirer une pr-
somption des rares documents que nous possdons, et qui ne
sont peut-tre pas de la meilleure qualit
',
c'est cette absence
de considrations thoriques qui serait caractristique de l'arith-
mtique gyptienne.
Ainsi la premire partie du papyrus Rhind contient de longues
tables qui ont pour objet d'obtenir le rsultat de la division de
2 par un nombre impair l'aide d'expressions quivalant des
fractions dont le numrateur est toujours l'unit. Par exemple*,
1. Par exemple du problme qui donnerait lieu, pour nous, au systme
d'quations :
x:y=l:j
X2+J2
= 100.
Voir H. Schack-Schackenburg,
der Berliner Papyrus 6619, Zeitschrift fiir
.iEgyptische Sprache und Altertumskunde, t. XXXVIII, 1900, p. 137; et Max
Simon, op. cit.,
p.
41.
2. Le Papyrus mathmatique d'Akhmim (Mmoires publis par les membres de
la Mission archologique franaise au Caire, t. IX, fasc. I).
3. Eugne Rvillout, suivi par Max Simon, op. cit.,
p. 28, ne veut voir dans
le manuel d'Ahms, o se trouvent d'ailleurs des fautes grossires, qu'un
cahier d'lve et d'lve peu intelligent . Revue gyptologique, t. IL, 1882,
p.
292 et 304, n. 2.
4. S" colonne, table III, Eisenlohr, p. 38. Cette indication est accompagne
dans le papyrus d'une vrification :
Le calcul de
ki
P'T
rapport
^
donne 1
g^J
=s

c'est K

c'est

174
1
232
c'est
La somme de ces quatre dernires expressions fractionnaires reproduit donc
le dividende 2.
30
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
la division de 2 par 29 donne comme rsultat la somme des
fractions suivantes :
1111
24' 58' 174' 232*
Ahms sait manier les fractions, sinon avec dextrit, du
moins avec sret. Pourtant on ne peut pas dire qu'il conoive
dans toute sa gnralit le calcul des nombres fractionnaires.
Seules les fractions qui ont pour numrateur Tunit (auxquelles
. . 2 . 1 1\
il faut joindre
^,
o Ton aperoit immdiatement
o
+
o)
sont
des expressions numriques et des auxiliaires du calcul. Les
autres fractions telles que
^
sont au contraire des noncs de
problmes, semblables des quantits inconnues, et la solu-
tion du problme pos par ces fractions consiste obtenir une
somme quivalente, dont les lments soient des fractions de
numrateur un (sauf encore une fois
^j
et autant que possible
de dnominateur pair, afin de rendre la duplication plus facile
'.
D'autre part, l'aide de ces tables, on peut trouver les quiva-
lents de n'importe quelle expression fractionnaire ; par exemple
7
pour
^
on posera :
7=1+2+2+2
et on traitera la somme
J_ A A A
29
"^
29
"^
29
^
29
l'aide de transformations de fractions comme on a dj trait
2
iTfT.
Mais ce qui est remarquable, c'est que cette rsolution de la
multiplication en duplication parat avoir t gnrale dans
l'arithmtique gyptienne, la multiplication n'y est pas encore
connue comme opration directe. Pour effectuer un produit
par 13, on prend le nombre simple, puis successivement son
double, son quadruple, son octuple; et en ajoutant le simple,
le quadruple, l'octuple, on obtient le produit cherch-.
1. Voir l'expos de Gaiilor, P, p. Gl et suiv.
2. Lon Rodet, Sur un Manuel du calculateur dcouvert dans un papyrus gyptien.
Bulletin de la Socit mathmatique de France, sance du 27 mars 1878, t. VI,
p. 139.
UN IMOnLliME I) AHMES
31
Par l;i nous sommes amens comprendre le jugement svre
d'une svrit qui n'tait pas exempte d'ingratitude

que la
raison spculative des (jrccs a port sur la culture gyptienne :
les plus ingnieuses de leurs dcouvertes demeuraient Tlat
de prescriptions utilitaires, de recettes techniques; ell(;s int-
ressaient l'art de la logistique , elles n'atteignaient pas la
science proprement dite, l'arithmtique; car l'arithmtique
uppose, ce que les gyptiens en elVet ne paraissent pas avoii"
^conu, le nombre devenant par lui-inme un objet de reprsen-
tation et pris expressment pour base d'un systme de dmon-
strations rgulires. Mais, si nous dpassons le moment histo-
rique o le sort de l'arithmtique est li au ralisme pythago-
ricien, la pratique (\cs gyptiens va nous apparatre sous un
tout autre jour; le nombre
y
a un rle scientifique qui va beau-
coup plus loin que l'intuition du nombre-objet.
Que l'on songe aux difficults que l'interprtation des nombres
fractionnaires a souleves en plein xix^ sicle, on admirera la
hardiesse avec laquelle les gvptiens manient des fractions
numrateur fractionnaire telles que
tt^*-
Surtout, que l'on
voque ce qu'il conviendrait d'appeler la pralgbre o les
solutions pour des problmes difficiles d'arithmtique, sont
obtenues sans aucune justification d'ordre logique, par des pro-
cds pratiques qui s'apparentent ceux d'Ahms-

que l'on
se rappelle comment, de ces procds, devait sortir l'algbre,
plus exactement cette arithmtique universelle o, suivant la
fameuse remarque de Newton : le nombre est moins une col-
lection de plusieurs units qu'un rapport abstrait d'une quan-
tit quelconque une autre de mme espce qu'on regarde
1. Lon Rodct, Les prtendus problmes (aUjhrc du Manuel du Calculateur
gyptien. Journal Asialiqup, 1881, t. XVIII, p.
214.
2. M. Zeuthcn en a dcrit le mcanisme avec une clart remarquable. Consi-
drant, dit-il, des quantits connues, mais quelconques,/- Diophante... attribue
ces quantits des valeurs dtermines et assez simples, dont il se sert pour
I
excuter les calculs; ensuite, il retient en mmoire plutt ces calculs que
leurs rsultats numriques, ce qui lui permet de voir immdiatement ce
I
qu'on aurait obtenu en attribuant d'autres valeurs aux quantits supposes
connues. En attribuant de mme des valeurs dtermines aux quantits
inconnues, on obtient de pouvoir effectuer un calcul d'essai qui fait souvent
dcouvrir ensuite la vritable valeur cherche. Les Indiens, dans leur rso-
1 lution des quations indtermines du second degr, se montrent trs verss
dans cet emploi de nombres choisis arbitrairement . Sur VArithmtique gom-
trique des Grecs et des Indiens, Bibliothcca Mathematica, sr. III, t. V, 1904,
p. 110. Cr. Rodet, art. cit, p. 40o, et suiv.
32
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
comme Tunil
'
: on se rendra compte alors de l'intrt que
i
prsente le papyrus Rhind. La diffrence o^, le coefficient de
multiplication l^i
qui interviennent dans la solution du pro-
blme d'Ahms, ne sont, aucun degr, des choses, ils n'offrent
n
aucune prise la spculation, ce sont des instruments de pn- i|
tration et de liaison par lesquels des termes de Tnonc l'esprit i
passe aux termes de la solution. L'apparence pragmatique du
calcul gyptien met nu les ressorts proprement intellectuels
de la pense mathmatique, et elle manifeste avec une sorte de I
profondeur inconsciente toute la fcondit dont la science des
nombres se montrera capable.
1. Arilhmetica universalis (1707),
trad. Beaudeux, t. I, 1802, p. 2.
CHAPITRE III
L'ARITHMTISME DES PYTHAGORICIENS
LES NOMBRES-POINTS
18.

Les allusions des anciens aux divers voyages de Pytha-


^ore sont trop loignes des sources pour avoir une valeur histo-
rique
;
il apparat cependant quon ne saurait rendre compte de la
formation de la doctrine pythagoricienne sans regarder du ct
de l'Egypte, surtout peut-tre du ct de l'Asie. En elet, et sans
que nous puissions dire avec exactitude quelle
y
fut la part de
chacun, nous trouvons les penseurs ioniens de la gnration des
Thaes et des Anaximandre occups un travail astronomique
qui se relie directement aux recherches favorites des Chaldens;
ils dressent la carte du ciel en connexion avec les divisions
zodiacales; ils tablissent le tableau des constellations ^ Ce
travail, du point de vue o nous allons nous placer, prsente un
intrt tout particulier. Observe l'il nu, en effet, une cons-
tellation a deux caractristiques : le nombre des astres qui la
constituent, et la figure gomtrique qu'elle dessine dans le
ciel. Ces caractristiques sont au mme titre des donnes
immuables et objectives; une association se forme entre elles
qui se revt de ncessit naturelle et qui peut servir de base
une conception gnrale de l'Univers. Nous trouvons l, sinon
l'origine, du moins l'illustration saisissante de la doctrine
pythagoricienne. De mme que les constellations ont un nombre
qui leur est propre, toutes les choses connues ont un nombre,
puisque le nombre est la condition mme de leur connaissance.
La formule de Philolaos que Stobe nous a conserve, est d'une
remarquable prcision
-
: Kal rravTx -^v. av Ta Y'vwcxoaevx ap'.6|xov
1. Paul Tannery, Pour l'Histoire de la Science hellne, 1887, ch. iv,
3, p. 84.
2. H. Diels, Die Fragmente der Vorsokratiker,
["
vol.
2
dit. Berlin, 1906,
p. 240.
Brunschvicg.

Les tapes. 3
34 LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
t/o-^xr o yc o\i\ te oSv oure voiOf|[j,ev outs Yvco<70/;|i.v avsu totou.
Cette formule n'exprime
pas encore, semble-t-il, tout le con-
tenu du pythagorisme. Non seulement toutes choses possdent
des nombres; mais encore toutes choses sonles nombres. Entre
autres tmoignages d'Aristote, il suffit de relever ce passage du
chapitre consacr, dans le premier livre de la Mlap/iysique, aux
Pythagoriciens
: <)atvovTai Sy) xai olzo -rv apiOixv vojjliCovte i,yr,\,
sva-. x.al w; u>.r,v toT oci xat w TraOr, te xal ;;;*. Proposition qui
du temps d'Aristote dj constituait un paradoxe-, qui devait
prendre un air de plus en plus trange mesure que la rflexion
sparait davantage ce qui est de Tordre de l'intelligence et ce
qui est de l'ordre de la ralit. Le nombre est un concept; les
choses sont des objets ou des substances. Comment prtendre
que le nombre soit
son tour objet ou substance? Le difficile,

dire le vrai, nous parat ici que l'on sache ne pas s'engager
dans le problme soulev par un historien systmatique qui fai-
sait entrer les conceptions
des Prsocratiques dans le cadre des
catgories et des causes. Au lieu de chercher le passage d'une
notion abstraite
la ralit concrte, il conviendrait sans doute
d'enlever

la notion de nombre la signification abstraite que
nous sommes habitus lui attribuer, de lui rintgrer en quel-
que sorte l'application
intuitive qui, pour les Pythagoriciens,
en
tait insparable, de voir un point lorsqu'on parle d'une unit, et,
lorsqu'on parle d'un nombre, de voir un groupe de points des-
sinant une figure de la faon dont les toiles dessinent une con-
stellation
^
Bref, avant de dire que les choses sont des nombres,
les Pythagoriciens
avaient commenc par concevoir les nom-
bres comme des choses; les expressions de nombres carrs
ou de nombres
triangulaires ne sont pas des mtaphores
; ces
nombres sont effectivement,
devant les yeux et devant l'esprit,
des carrs et des triangles \ Aussi, lorsque Eurytos disposait des
cailloux en nombre dtermin de manire obtenir par la forme
de leur assemblage le nombre constitutif de telle ou telle ralit,
1. I. 0-986'
15.
2. Voir le passage relatif aux Pythagoriciens, dans Met., N. 1090^
32 :
/.ata (lvTo; t ttoicIv
; ptjAwv ta -jo-ix o-wjAata, k/. (jtr) -/v:wv pipo; ,ay;gs
-/.o-jf6Tr,Ta r/ovTa
y.o-jyTYiTa xai ppor.
3. DeClo.m. i, .300^ 16 : h:o: -.-ip tt.v -j^cv ? ip.O|j.wv !7-jv.T<7iv. wrjTrsp
tiv n-jayopsiwv tive. Suivant le livre M de la Mtaphysique, les Pythagori-
ciens constituent le ciel tout entier avec des nombres; mais ces nombres ne
sont pas des units au sens spcifiquement arithmtique, ce sont des units
qui ont une grandeur : tv yip >.ov oOpavbv
y.ataaxrjCo-jff'.v ; p;6|xaiv, 7r/r,v
o-j [lovKiviJv, U T p.oviga; jToXajj.vo'jd'.v yziy [jiyEo;, 6 1080''i8.
4. Cf. pour cette interprtation du pylhagoris'me Mi'lhaud, les Philosophes
gomlrcs de la Grce, Platon et ses prdcesseurs,
1900, p. 107.
THEORIE DES NOMBRES
35
II- nombre de l'homme ou le nombre du cheval ^, il ne Taisait nul-
lii lient, comme l'en accuse l'auteur du livre N de la Mtaphysi-
'jio:, la parodie de la doctrine pythagoricienne'. Il usait d'un
|)r()cd rapide et sim{)lisLe jjour donner satisfaction l'exigence
psychologique que nous retrouverons dans plus d'un systme
le philosophie mathmatique, pour offrir l'esprit un objet qui
lut la fois, selon le langage des Cartsiens, objet de l'imagi-
nation et objet de l'entendement.
Kncore convient-il de prciser : tandis que la gomtrie analy-
ti(|uc unira dans une synthse originale ce qui avait t prala-
l)l('ment dissoci, ide algbrique et objet tendu, l'arithmtique
i^n'-omtrique des pythagoriciens atteste simplement la con-
nexion insparable, l'implication spontane et comme nave, de
deux lments que seule la rflexion ultrieure devait dis-
joindre. La pense mathmatique, au lieu d'aller de la ncessit
al)straite l'application concrte, enveloppe toutes les fonctions
de l'esprit dans une sorte d'intuition intgrale o elle trouve son
cjuilibre et sa plnitude. Le nombre est prsent immdiate-
ment comme une somme de points figurs dans l'espace, et les
ligures

lignes, surfaces ou volumes



qui se trouvent tra-
ces par ces points sont immdiatement donnes comme des
nombres.
THORIE DES NOMBRES
19.

A cette conception gnrale du nombre, quelle qualit
particulire de science rpond chez les Pythagoriciens? Il
importe d'entrer ici dans quelques dtails
;
la question a plus
qu'un intrt historique; elle sert fixer la physionomie origi-
nflle d'une doctrine que nous verrons rapparatre au cours de
l'volution de la mathmatique moderne^.
Le premier trait de l'arithmtique pythagoricienne, c'est
qu'elle est une thorie des nombres. Et, en effet, puisque les
nombres sont, non plus des auxiliaires du calcul, des moyens
logistiques , mais des ralits naturelles, il convient de les
considrer chacun part, afin d'en dterminer les proprits
intrinsques. Une fois qu'on se place ainsi l'intrieur de chaque
nombre, ses proprits caractristiques apparaissent comme les
consquences des oprations par lesquelles le nombre lui-mme
1. Met. y. o, 1092"
10, avec le commentaire d'Alexandre, Ed. Hayduck,
IJerlin, 18'J, p. 827, apiid Diels, op. cit., p. 249.
2. Vide infra, 1. V, ch. xv.
56
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
a t atteint et dfini; ces oprations dcident de la forme du
groupe de points qui constitue le nombre dans son essence. Et
comme la plus simple et la plus fconde de ces oprations est la
duplication, le principe de la classification pythagoriciennne est
emprunt la considration des nombres qui sont produits par
la duplication, et susceptibles par suite de dimidiation. Le nom-
bre disait Philolaos, a deux formes propres, l'impair et \e pair :
"O ya [xv p'.6|A eytt So u.v Vota sIStj, jrepiTO'v xai apTiov*. A cette
distinction correspond une opposition fondamentale qui, dans
la jeune cole pythagoricienne au moins, rejoindra Tanlithse
cosmologique du limit el de l'illimit, et fournira une base la
table des dix oppositions, qu'Aristote nous a transmise'-.
On peut entrevoir, dune faon encore grossire sans doute,
comment la connexion s'est tablie entre limpair et le limit
d'une part, entre le pair et lillimit d'autre part, si l'on consi-
dre les classifications numriques que les historiens de la
mathmatique rapportent aux Pythagoriciens. Dj Philolaos
ajoutait au pair et l'impair une troisime espce : rpTtozs-
P'.iTcov. Cette dnomination qui a t quelquefois applique
l'unit^, dsigne aussi, suivant Jamblique*. les nombres pairs
tels que 6 ou 10 qui la premire dimidiation donnent des nom-
bres impairs. A cette acception se rapporte la distinction entre
les nombres pairs qui comprennent parmi leurs facteurs un
nombre impair intervenant un moment donn pour mettre un
terme la dimidiation, rc.'apT'.o'.
^,
et les nombres pairs qui ne
sont pas sujets cette limitation, qui se rsolvent compltement
par dimidiation, ptiaxt; apno-.
.
D'autre part, ct de la duplication, ou de la dimidiation,
l'addition joue un rle dans la formation pythagoricienne des
nombres; Philolaos exalte la dcade, norme de l'univers, puis-
sance ordonnatrice des hommes et des dieux : MsyXa
yp
xx\
TravTsXri xa itavToepY xai et'co xai opav'o) jiJ''a) xal av6pco7:ivw
p/
xal
ri'{ziLoi\> xo'.vojvoTa... ovx;j.( xat -a; oxiSo''. La vertu de la dcade
est qu'tant constitue par la somme des quatre premiers
nombres
1
-h
2-1-3-1-4.
elle enferme la nature des diverses
1. Diels, op. cit.,
p.
240.
2. Met., I, 0,
986" 22. Cf. Zeller, Philosophie des Grecs, trad. E. Boutroux, t. l,
i877,
p. 343.
3. Thon de Sinyrne. d. Hitler, Leipzig, 1878, p.
22. Cf. Zeller, tr. cite, t. I,
p. 383. n. 3.
4. In Nicom. Arithm. d. Pistelli, Leipzig 1894, p. 22.
5. Nicom, Arithm. Isag. d. Hoche. 1866, X, p. 21 et suiv.
6. /6id.,

Vni,
p. 15.
7. In Diels, p. 243, cf. Arist., Met. I, 5,
986' 8.
THEORIE DES NOMBRES
37
espces de nombres, celle du pair dont le premier est 2, de
Vimpair dont le premier est 3, du pair-impair qui est ici l'unit,
du carr parfait dont le premier est 4.
20.

Enfin, puisque les Grecs ont ainsi rapport la constitu-
tion des nombres deux procds de formation, l'un qui serait
la duplication ou pour prendre la forme la plus gnrale, la
multiplication, et l'autre qui serait l'addition, la trace de cette
dualit doit se retrouver dans leurs spculations mathma-
tiques.
L'un des principaux problmes qui concernent la thorie des
nombres consiste tudier le rapport d'un nombre ses com-
posants, sous le double point de vue de la multiplication et de
l'addition, et comparer entre eux les rsultats obtenus. Ainsi,
on considre les diviseurs d'un nombre donn, l'unit comprise,
mais l'exception toutefois de ce nombre lui-mme (ce que
Ton appellera ses parties aliquotes), et on en fait la somme;
cette somme sera en gnral ou plus grande ou plus petite que
le nombre lui-mme, lequel sera appel en consquence abon-
dant ou dficient. 12 est abondant parce que la somme de ses
parties aliquotes est : l+2-h3-h4H-6 ou 16; 8 est dficient
parce que ses parties aliquotes ajoutes produisent 1 +
2
-h
4
ou 7. Mais il
y
a quelques nombres qui sont quivalents la
somme de leurs parties aliquotes :
6 =
lH-2-f-3 (avec cette particularit caractristique du
nombre
6,
que l'on a galement : 6 := 1
x
2
X3).
28=1 + 2 +4+7 + 14
496 = 1 +2 + 4 +8 + 16 + 31 + 62 + 124 + 248
Une correspondance aussi remarquable entre le procd de
multiplication et le procd d'addition confre ces nombres un
caractre de perfection
; 6, 28, 496 sont des nombres parfaits.
Dans Euclide la thorie des nombres parfaits est dveteppe
jusqu' fournir une relation d'ordre gnral entre la classe des
nombres parfaits et la classe des nombres premiers : Si,
partant de l'unit, on forme la progression gomtrique de
raison 2, et si la somme de ces termes est un nombre premier,
le produit de ce nombre premier par le dernier terme de la pro-
gression est un nombre parfait. Par exemple la somme 1 +2
+
4 +8 + 16 donnant
31, qui est un nombre premier, le produit
de 31 par 16, ou 496, est un nombre parfait
*.
1. lm., IX, 36. Ed. Heiberg, t. II, Leipzig, 1884, p.
408.
38
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
PROGRESSIONS ET MEDIETES
I
i
21.

La thorie des nombres parfaits manifeste d'une faon
saisissante le caractre spcifique de Tarithmtique grecque; le
savant met au jour la structure interne des nombres, de la
mme faon qu'il observe les proprits des figures gom-
triques, ou qu'il dcrit la forme des constellations clestes.
A cette mthode est due la partie la plus solide et la plus belle
de la doctrine pythagoricienne, celle d'o se dgagent des
lois comparables en simplicit et en fcondit aux formules de
l'algbre moderne.
On prend l'unit pour point de dpart; on ajoute l'unit la
srie ascendante des nombres impairs; la progression arithm-
tique que l'on forme ainsi jouit de cette proprit qu' chacune
des tapes o l'on s'arrte, la somme de l'unit et des nombres
;
impairs constitue un nombre carr
1-4-3 =4
1 4- 3 +5 =f)
1 +3 +5 +7 =16
1 +3 + 5 + 7 +9 =25
et que tous les nombres carrs sont donns par ce processus de
formation (fig.
1). Par la seule considration d'une progression
arithmtique se trouvent donc constitues toutes les surfaces
carres qui ont pour cts des nombres entiers. De plus, puisque
l'addition successive d'un nombre impair 5, 7 ou
9,
permet de
passer d'un carr 4, 9 ou 16 au carr suivant, 9, 16 ou 25, tout
nombre impair se dfinit comme la diffrence de deux surfaces
carres ayant respectivement pour cts deux entiers cons-
cutifs, c'est--dire comme un gnomon. Cette dfinition gom-
trique explique la constitution interne du nombre impair; il est
la somme d'un carr ayant l'unit pour ct, et de deux rec-
tangles gaux dont le plus petit ct est gal l'unit :
5 =1 + 2 +2;
7 = 1 + 3 + 3;
9=1+4+ 4.
Si nous additionnons d'autre part les nombres pairs cons-
cutifs, nous obtenons une srie de nombres qui sont des
sommes de progressions arithmtiques, et qui sont en mme
temps des produits et par consquent des surfaces; seulement
les facteurs de ces produits sont gaux l'un la moiti du
dernier nombre pair de la progression, l'autre ce premier


. .
. .
PROGRESSIONS ET MEDIETES
39
. fadeur auc^monU'^ de l'iinil; la surface a donc ses deux cts
;
injj^aux. elle est htronique ou rectangulaire (lig.
2). Parla
I
s'explique la dnomination de nombres htromques donne
'
la somme de ces nouvelles progressions arithmtiques,
et
l'introduction de l'opposition du
carr et de rhlromque dans la
[ srie des dix oppositions qu'Aris-
i tote nous a transmises, en cor-
rlation directe avec l'opposition
initiale de r/m/;a/r et du /ja//'. De
....
l encore l'indication d'un nou-
Fjg | Fig. 2.
veau lien entre le couple antith-
tique impair-pair et le couple limit-illimit^ lien moins direct
mais plus logique que celui que nous avons eu l'occasion de
signaler et que l'on peut supposer lui avoir succd dans
l'enseignement de l'cole. En effet, tandis que la somme des
nombres impairs engendre des carrs toujours semblables
eux-mmcs, la somme des nombres pairs engendre des rec-
tangles qui sont perptuellement diffrents
;
de sorte que leur
variation indfinie fait contraste avec la fixit du carr'.
22.

La porte philosophique de la doctrine pythagoricienne
des mdits n'apparat pas moindre. En outre du moyen arith-
mtique et du moyen gomtrique^ les Pythagoriciens intro-
duisent le moyen harmonique. La mdit

, = t
donne
l'galit
1 i i
m a b
Ainsi 8 est moyen harmonique entre 12 et 6 puisque
12

8
_
12
8

6
~
6
Nous retrouvons l, dit M. Milhaud, l'origine de la dnomina-
tion d'harmonique-. Si en effet, au lieu de faire correspondre
1 la premire note de l'octave, on fait correspondre 6 pour
n'avoir ensuite que des nombres entiers, c'est 8 qui corres-
pondra la quarte, au lieu de
^,
et 12 l'octave, au lieu de 2 ^
1. Milhaud, op. cit.,
p. 11.5 et suiv.
2. Voir le fragment d'Archytas sur les mdits (Porphyre, Commentaire aux
Harmoniques de Ptolme, in Wallis, Opra, t. III, Oxford, 1609, p. 267) et Diels,
p. 261.
3. Op. cit., p. 93.
I
40
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
La merveilleuse dcouverte de la merveilleuse correspon-
,
dance entre les nombres el les sons (dcouverte qui semble
remonter Pythagore lui-mme *) est ainsi incorpore Farith-
ratique pythagoricienne, et elle achve d'en fixer le caractre,
i
Les rapports des nombres qui se manifestent dans les accords
musicaux sont aussi ceux qui sont inscrits dans les figures de
i
la gomtrie : suivant une observation que Nicomaque rapporte
Philoiaos, le cube, parfaitement harmonieux en soi puisqu'il
est parfaitement identique lui-mme suivant les trois dimen-
sions, prsente la connexion des nombres composant mdit
;
que nous venons de dcrire : il a 12 artes, 8 sommets, 6 faces 2. I
Harmonie gomtrique et harmonie musicale se correspondent:
j
ce qui est intelligible pour l'arithmticien, est aussi visible aux
yeux que sensible aux oreilles.
LE PYTHAGORISME
23. On conoit que de semblables correspondances soient
apparues aux Pythagoriciens comme susceptibles d'univer-
salit, qu'ils se soient autoriss par exemple des lois num-
riques de l'harmonie terrestre pour supposer une sorte de
concert cleste, engendr par les nombres astronomiques :
l'harmonie des sphres clestes dont la lgende veut que Pytha-
gore, seul entre tous les mortels, ait jamais eu la perception K
On conoit comment leur imagination spculative a entour le
noyau lumineux que formaient les thories positives de l'arith-
mtique, de la gomtrie, de l'acoustique

et il faut
y
ajouter
l'esquisse de l'astronomie
copernicienne

d'une zone infini-
ment plus vaste o, sans hsitation, une solution tait donne

tous les problmes humains ou divins. Avec Philoiaos, le


nombre, qui par nature est incapable de recevoir le mensonge,
devient le principe de la vrit; tandis que le mensonge et
l'envie appartiennent
Vinfini, Vinsens, Virrationnel\ L'av-
nement de l'harmonie dans le monde est la victoire du nombre
1. n-Jaypa;, (d; y^ai SEvoxptr,;, suptav. v.ai -*.
sv [Ao-jo-ty-yj Sia<TTr,JLaTa, ov
-/(opic pi6(xo-j T-i-iV ybjtafi s/ovTa- (j-\
yao crJYpxiai: tio-toO Tipo ioav. Porpli.
in Ptolem. harm. op. cit.,
213, et Hcinze, Xenokrates, Darstellung der Lehre und
Sammlung der Fragmente. Leipzig,
1892, p. 162.
2. Nicoin., Aritk.,
XXVI,
p.
13.5 et Diels, op. cit.,
p. 238.
3. Arist. de Clo, II,
9,
290"
12 et Simplicius, Coinm., Ed. Ileiberg, Berlin, 1893,
p. 468. Cf. Zeller, op. cit.,
p. 409 et suiv.
4. Fcuoo; Si o'jv S-/e-ai tw ptaa) s-Jat; o'Jok p[xovia- o-j
yp
oty.ov
auToT; tdxt. T to") iTizipo) xal vor,t(ij x\ Xyw sio; -'o 'l/So; xal tpovo;
\
LE l'YTHAGORISME 41
sur l'infini'. Nous n'avons pas suivre le dveloppement de
celle doclrine; ce que nous ne pourrions faire d'ailleurs sans
aborder une priode de l'histoire o les disciples loi<^ns de
Pylhagore se rencontrent, et parfois se confondent, avec les
successeurs de Platon. Nous nous contenterons de rappeler les
reprsentations numriques par lesquelles les Pythagoriciens
prtendaient expliquer la nature des ralits sociales .justice,
occasion, mariage-, sans insister sur l'extraordinaire floraison
de symboles et d'analogies procdant de cette mthode et pr-
sentant ce mlange de prcision rigoureuse et d'arbitraire
absolu qui est l'essence du mystrieux. Si ce sont l les traits
les plus populaires du pylhagorisme, il n'est pas sr que c'en
soient les plus originaux; et il est probable qu'on peut appli-
quer ici la remarque pntrante de M. Rivaud sur les doctrines
prsocratiques du devenir :
le cadre et la matire sont fournis
par la cosmogonie ancienne. L'observation et l'exprience
n'interviennent gure que dans le dtail. Pour l'ensemble, elles
laissent intactes les images anciennes^ . En fait, les Ioniens (et
les Babyloniens par del) ont transmis Pythagore l'hritage
des oppositions cosmologiques, des correspondances astrolo-
giques et morales. Mme si les Pythagoriciens n'ont vu dans
leurs dcouvertes proprement mathmaticiues, dans leurs exp-
riences acoustiques, que des confirmations pour l'ensemble de
leurs croyances supranaturelles, ce sont ces dcouvertes et ces
expriences d'ordre rationnel qu'il est quitable de retenir et de
considrer comme l'apport caractristique de leur pense.
Cette pense, cristallisant dans un systme qui n'est plus tout
fait le ntre, n'en avait pas moins le droit de se croire assez
forte pour porter le poids de l'univers; car elle avait elTective-
ment atteint la plus haute qualit de vrit dont l'homme est
capable. Si l'idal dune science positive est de reposer sur des
principes la fois clairs et dlimits, de se dvelopper dans le
cadre des principes dj poss, et de maintenir le contact avec
l'exprience qui la confirme et la contrle, le mathmatisme
pythagoricien contenait de quoi satisfaire cet idal. En impli-
quant dans la conception du nombre et le gomtrique et le
il-'.. Diels, op. cit.,
p. 244. Voir Newbord, Pkilolaos, Archiv fiir Geschichte
der Philosophie, anne 1906, t. XIX, p. 177.
1. 'A* Z'-'ja:' o'v -:w: -/.(7ii(ot pfioySr, i; T:;p(ov -z v.'X: TToa'.vvTfov y.ai /,o
o y.Tixoc vcal Ta v aCiTi Tivca, in Diog., Lart. VIII, p. 83 et Diels, p.
239.
Cf. M. Simon, op. cit.,
p. 132 et suiv.
2. Met., M. 4.
1078"'
21.
3. Le problme du Devenir et la notion de la Matire dans la philosophie grecque
depuis les origines jusqu' Thophraste,
1903, p.
267 (Paris, F. Alcan).
42
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
physique, il avait du mme coup conu l'tude des nombres
comme une tude de la ralit concrte, rig la dcouverte des
rapports arithmtiques en dcouverte de rapports naturels. La
vrit mathmatique est une loi, au sens objectif du mot; elle
se dgage par l'observation, elle revt progressivement la forme
gnrale qu'elle comporte; la notion du nombre parfait et la
notion de l'accord parfait, les formules de l'arithmtisme go-
mtrique et celles de l'arithmtisme acoustique ont exactement
le mme caractre. Et ces lois qui rgissent titre gal et
unissent dans une synthse homogne les diffrents ordres de
la ralit sont d'une telle simplicit qu'elles semblent adaptes
la nature de l'esprit, et destines assurer l'quilibre dfinitif
de toutes ses fonctions. L'harmonie de l'univers se reflte dans
l'harmonie des ides, ou plutt l'une et l'autre se fondent dans
l'unit, dans l'indistinction qui, pour les Pythagoriciens con-
stitue le xocao.
LIVRE II
GOMTRIE
I
CHAPITRE IV
LE MATHMATISME DES PLATONICIENS
Section A.

La position du problme platonicien.
IMITATION ET PAUTICIPATION
24.

Le platonisme est comme le pythagorisme une philoso-


phie de type mathmatique. A cet gard mme, et s'il fallait en
croire Aristote, la diffrence du pythagorisme et du platonisme
serait purement verbale. Suivant les Pythagoriciens les choses
imitent les nombres, suivant Platon les choses participent aux
nombres; le nom seul serait chang'. Mais il faut reconnatre
que, pris en soi, les mots d'imitation et de participation sont
quivoques, au point de pouvoir tre interchangs. Si l'imitation
suppose avant tout la sparation de l'original et de la copie, les
ides platoniciennes sont des paradigmes , dont les choses
sensibles sont des imitations; le Time. esl, cet gard, aussi
explicite que possible : tt av vo Suo stS-/) StetXdaeOx,... Iv [xv w
-aai'YaaTo; eiSo ttoteev, vo-r|Tv xal kt\ xat ~'j.\i~h. ov, ij.iar,aa Zz
zapaoeyfXQCTo oTpov, '^i^z^iw iyow xal o7.tv
^.
D'autre part la notion
i. 01 txv -[-p ri'jaypsicii ij.:[i.r^<7v. Ta ovTa aalv etvat TJv p'.Oajv, YD.izu)'/
ot tiEi^ct, TouvoiJ-a [Lz-ixpxl'i . Met., A. 6.
987''
11.
2. 48 E. Dans une srie d'analyses qui ont paru de 1881 1885 dans le
Journal of Philology (vol. X, XI, XII, XIV, XV), sous ce litre : On Plato's later
theory
of
ideas, M. Jackson a mme propos une distinction radicale entre les
dialogues o Platon expose la thorie de la participation aux Ides, le Phdon
et la Rpublique, et les dialogues tels que le Thtte, le Philbe, le Politique, le
44 LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
de participation est emprunte au vocabulaire d'Anaxagore, et
elle
y
a un sens purement matriel ^ nvTx zavr; aoTsxv u.z-:i/v.,
cette parole exprime que tous les lments de l'univers, le vo
except, se mlangent effectivement les uns aux autres, que
Tunivers est
^
ca[j.i;'. Tiavtojv
/pyiaolTcov
^.
En ce sens, et si Ton
faisait fond sur l'interprtation mme que les livres M et N de
la Mtaphysique donnent du pylhagorisme il conviendrait de
lui restituer, par contraste avec le platonisme la thse de la
participation des choses aux nombres. O Ss IIuOzYostot Si t
pv TToXXa Tiv pi6|xiv TiV) lvu7:p/^ovTa toT aiaO-rjToT (ji5;jLafftv, etvat
av apiOao Itzoti'jxm x ovra, oO /_oj
:
'.(jto; o, aX' I; ptOatov r ovtx'.
Le vocabulaire respectif qu'Aristote attribue aux Pythagori-
ciens et aux Platoniciens pourrait donc tre interverti sans trop
de difficult; mais, par del les ressemblances verbales, subsiste
l'opposition profonde de Vimmanence pythagoricienne et de la
transcendance
platonicienne : txv ro dptOao; Trxp xa -.cOyjT, ol
o'p'.Oao; stvx; cpaciv aura x Koi'rj.x-z'x.
*.
Lorsque les Pythagori-
ciens disent que les choses imitent les nombres, ils mettent sur
le mme plan la ralit numrique et la ralit naturelle; ils
constatent une ressemblance entre l'ensemble du nombre et
l'ensemble de la chose : 'v Se toT dpiOfxoT ISxouv Oscopsv o'^om-
aara TToXXa toT; oa: xat y'.vvo^.vo'.;... xai tv oXov opivov pu.ovta,v
s'.vat xal piOij(.v \ Au contraire suivant Platon, la science des
nombres porte non pas sur les choses prises en soi, mais sur
les caractres des choses, qu'elle russit comprendre dans ses
dterminations. Le principe de ces dterminations, c'est le ^pa
dont le domaine est dfini avec prcision dans le Philbe : l'gal
et l'galit, et aprs l'gal le double et tout ce qui serait rapport
de nombre nombre et de mesure mesure*. Au mme objet,
suivant l'talon de la mesure ou de la numration, s'applique-
ront diffrents types de dtermination; mais ces types idaux
sont, pris en soi, des ralits autonomes
;
ils constituent le plan
Time o les Ides seraient remplaces par les types naturels, les paradigmes
(t, XIII,
p. 242), et o la [i.i%t-,:; serait en ralit jijxriai,- (t. X, p. 289). Zeller a
montr les diflicults d'une sparation aussi complte dans un mmoire Ueber
die Unterscheidung einer doppeltcn Geslalt der Jdeenlehre in den Platonischen Schri-
ften, (1887), Kleine Schrifleii, t. I, 1910, p. 369, et suiv.
1. Diels, op. cil.,
p. 316.
2. Ibid.,
p. 315.
3. N. 1090" 20.
4. Met., A 6 987"
27, cf. Phys. III, 4,
203'
6.
0. Met., A 5 985''27.
0. 2:j A. npJTOv jxv T i'iTOv y.at ffTrjTa, jj.- Se t icrov io 6cit).iTtov -/.ai iitv
o T. itep av Tipb; p;6abv
piix; ]
[xfTp'sv r, np [AiTpov, xaxa $-j[jLiiavT' s; t
7pa; iiioXoyt!;jXvoi xa/w; av Soxo[iv opxv toOto.
LA DECOUVERTK DES IRRATIONNELLES
45
suprieur de vrit ou d'existence dont procde la participa-
tion
'.
Que ce soit par prsence, par communication ou sous
quelque autre forme ou par quelque autre moyen
^,
c'est la gran-
deur qui fait que ceci est plus grand que cela, c'est la petitesse
qui fait qu'une chose est plus petite (ju'une autre
'.
Telle est, dans la lumire brutale des textes, la distinction sp-
cifique qui nous conduit l'lude directe du mathmatisme pla-
tonicien. Nous avons dterminer d'une faon prcise le progrs
accompli par la rflexion do Platon. Comment de la mditation
de la mathmatique a-t-il tir une doctrine de la connaissance
qui dborde par del le domaine mathmatique, qui se pro-
longe mme au del de l'antiquit, puisque quelques-uns des
interprtes les plus profonds du platonisme
y
ont dcel le germe
d'une mthodologie universelle, capable d'tre relie l'idalisme
critique des modernes? Mais comment, d'autre part, l'avnement
de cette philosophie, dont le succs fut au dbut si brillant que
la mathmatique semblait avoir absorb la philosophie
\
a-t-il
t suivi, bref dlai, de la disparition de la philosophie math-
matique? Comment la science des connexions entre les ides

la science relle

a-t-elle paru pendant prs de vingt sicles,


subordonne la science apparente

la science des classifica-


tions verbales? Cette seconde question ne doit pas tre spare
de la premire
;
nous ne serons pas loigns de saisir le sens
du mathmatisme platonicien si nous nous rendons capables de
satisfaire cette double curiosit.
I
LA DECOUVERTE DES IRRATIONNELLES
).

Directement ou indirectement, la considration de la
technique est intervenue dans l'laboration de la philosophie
platonicienne. L'identification exacte que le pylhagorisme, au
moins sous sa forme primitive et, en quelque sorte, l'tat pur,
avait tablie entre le nombre et la grandeur, entre la pense
arithmtique et la ralit concrte, se trouve rompue, l'poque
o Thodore de Cyrne enseignait les mathmatiques
''
1. Cf. Phdon, 100 C : a-.vcTai
yp
fioi, ei ti tiv aao y.a/.v uap' ayT tb
xaXbv, o'Ji t' iv aXXo xaXbv elvat r, oiTt [/.et^/si xivo-j toO y.aoO.
2. Ibid., 100 D : o-Jx a).),o t; -ko'.X a-i/TO xa).bv r, r, xeivou toO xa).o-j ete 7:apou'T:a
T xoivwvia, e6' tcy) Sy) xal oTiut TpOTYiyvsTat.
3. Ibid., 101 A : ).). Stafiaptpoi' v, t'. rrii jikv o'jv a>,),o li^nz "0 'i tb (j.kv
Lie^ov irv erepov kzkpo-j oosvl a>,),(o jxev ettiv r, (Acy'., xal i toOto ti?ov.
8t T [xyeo, tb S''XaTTOv... Si Tf|V <TjX'.xpTr,Ta.
^
4. yijowt x u.aOr||j.aTa to vjv r, '.XoTo^ia, Met., A 9-992''32.
46
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
Platon*. Chose curieuse et qui manifeste la fcondit de leurs
procds scientiliques, c'est aux Pythagoriciens eux-mmes
qu'est due la dcouverte capitale qui devait mettre fin au rgne
du nombre, la dcouverte des grandeurs incommensurables.
Dans la plus harmonieuse des figures qu'ils aimaient con-
sidrer, dans le carr, ils devaient rencontrer un lment go-
mtrique qui n'tait plus une somme de points. Comment s'est
rvle cette difticult? Autant qu'on peut le prsumer, ce
serait par l'tablissement de la formule gnrale connue sous
le nom de thorme de Pythagore : a et 6 tant les cts d'un
triangle, c l'hypotnuse, a-
-h
6-
= c^.
Cette relation tait connue des Hindous, une poque que
M. Brk, dans son introduction l'dition et la publication des
SulvasLitras d'Apaslamha'^, fait remonter au viii'' sicle avant l're
chrtienne (et la date est accepte par les derniers historiens de
la mathmatique). Mais si les Hindous ont exprim le thorme
de Pythagore dans sa gnralit, nous ne pouvons pas affirmer
qu'ils en possdaient une dmonstration gnrale. Peut-tre se
contentaient-ils de poser la loi par induction, en remarquant la
connexion entre les diffrentes valeurs, exprimes en nombres
entiers, que l'on pouvait donner aux cts de l'angle droit du
triangle (ou plutt du rectangle) et des valeurs numriques
entires qui leur correspondaient pour l'hypotnuse (ou pour la
diagonale). L'induction devait leur paratre d'autant moins dou-
teuse que, suivant la remarque de Zeuthen, ils devaient ne pas
hsiter croire que toujours il tait possible d'exprimer les
trois cts d'un triangle comme des multiples entiers d'une
unit assez petite
^
. Au contraire pour Pythagore, dont ce fut
l sans doute l'apport original, le thorme est une vrit qui
est indpendante de cette particularit que les cts du triangle
rectangle peuvent tre reprsents par des nombres entiers. Ds
lors, les Pythagoriciens se trouvaient engags dans un domaine
o le paralllisme du concept numrique et de la reprsenta-
tion gomtrique ne peut plus se maintenir. Le carr est la
figure rectangulaire la plus simple; le carr numriquement le
1. Diog. Lart, III, G.
2. Voir 2, Wie ait ist der Satz von Qiiadrat der Hypotnuse bel den Indern?
Zeitschrift der deutschen niorgenlndischen Gesellscliaft, t. LV, anne 1901,
p. 550 et suiv.
3. Thorme de Pythagore, origine de la gomtrie scientifique (Congrs Inter-
national de Philosophie, IP session. Rapports et comptes rendus, Genve, 1905,
p. 846) Voir galement MilhaudLa Gomtrie d'Apastamba, Revue Gnrale des
Sciences, 1910, p. 512, et suiv., et Nouvelles tudes sur l'Histoire de la Pense
scientifique, 1911, p. 109 et suiv.
LA DECOUVERTE DES [RHATIONNELLES
47
plus simple esl celui dont on suppose que le ct est gal
l'unit; or, l'observation empirique a dii le faire facilement
tlcouvrir, si la diagonale du carr, qui a Tunit pour ct, esl
prise son tour comme ct d'un nouveau carr, l'aire de ce
carr est gaie deux
;
quelle sera donc la longueur exacte de la
diagonale? ou si l'on prfre, quelle sera la longueur exacte de
riiypolnuse du triangle rectangle isoscle dont les cts sont
l'gaux l'unit? Tous les essais faits pour trouver une expres-
sion fractionnaire dont le carr soit quivalent 2, chouent
les uns aprs les autres. L'chec est-il dfinitif, et ne pourra-
l-on en choisissant des units de mesure de plus en plus faibles
finir par dcouvrir une racine exacte de 2? Les Grecs se sont
pos la question; ils l'ont tranche l'aide d'une dmonstration
qui donne une ide claire de leurs ressources logiques, et qu'il
esl d'autant plus intressant de reproduire ici qu'une allusion
d'Aristote
*
permet de la faire remonter une date trs voisine
de l'poque pythagoricienne. Si la diagonale est commensurable-
au ct du carr, le rapport peut tre mis sous la forme d'une
fraction irrductible
-
. Le thorme de Pythagore d^ = Re-
montre immdiatement que d est pair, d'o l'on conclurait,
puisque d et c sont premiers entre eux, que c est impair. Mais
la parit de d permet d'exprimer le thorme sous la forme sui-
vante :
^{^
=<lc- ou
^2/^V
V2
ce qui entranerait la parit de c. Si d et c sont supposs com-
mensurables, il rsulte de l'hypothse que c est la fois impair
et pair-. Ainsi se trouve tablie la pleine lumire d'un raison-
nement rigoureux l'impossibilit de faire correspondre un
nombre dtermin d'units la diagonale d'un carr qui a l'unit
pour ct. Un tel nombre devrait tre celui qui a pour carr
2;
il devrait tre pair et il devrait tre impair en mme temps; il
n'a pas d' a tat civil , il est en dehors de l'intelligibilit. Et
pourtant la grandeur que l'on se voit condamn ne jamais
pouvoir mesurer avec exactitude esl gomtriquement construite
et dtermine. Le domaine de l'existence dborde le type de
l'intelligibilit; la rupture de l'quilibre o s'tait tenu le
dogmatisme pythagoricien est invitable.
1. Premiers Analytiques, I, 23,
41^26.
'AwjijLtxETpo; r, o'Aaz-po^ ct -h ytvEOa'.
'2.
Voir la proposition introduite dans les lments d'Euclide (X, 117) apiid
lleiberg, X, App. 26, t. 111. Leipzig, 1880, p. 408.
48
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
De cette crise il dmeure un tmoin, Zenon d'Ele. Quelle
qu'en ait t l'intention, quelle que soit la base positive qu'elles
recouvrent
', les aporiesde Zenon d'Ele ont signifi pour l'anti-
quit
grecque l'impossibilit de faire concider la pluralit dis-
continue,
pluralit pythagoricienne des points arithmtiques ou
encore
pluralit dmocritenne des atomes tendus, avec la
donne
concrte, avec la ralit continue de l'espace o les
choses se
dplacent; elles ont marqu l'chec de la science telle
que la
mathmatique paraissait en avoir jusque-l fix le modle;
elles ont provoqu une conception nouvelle de la connaissance
et de la vrit.
26.

A travers les Dialogues de Platon, plus d'un indice
vient
tmoigner que la dcouverte des irrationnelles n'est pas
trangre la doctrine platonicienne de la science. Dans
l'introduction du Thtie , dialogue destin marquer les
premiers
degrs de l'analyse qui remonte de l'apparence
sensible la vrit, Platon rappelle les crits de son matre
Thodore, qui tablit l'irrationalit de
v'o,
de
v^7
et poursuivit
jusqu'
\IT la recherche des racines carres irrationnelles-. Au
VIP livre des Lois, il se plaint, comme d'un crime contre la
patrie, qu'on laisse ignorer aux jeunes Hellnes, qu'on lui ait
laiss longtemps ignorer lui-mme, la distinction des gran-
deurs commensurables entre elles et des grandeurs incommen-
surables ^
distinction dont il fait la base des humanits ,
Surtout il convient d'insister sur l'exemple du Mnon : le pro-
blme, l'un des plus simples qui pouvaient se prsenter aprs la
dcouverte de l'incommensurabilit, consiste dterminer la
longueur du ct d'un carr qui serait double d'un autre carr
ayant quatre pieds de surface. Ce qui est significatif, c'est le but
auquel cet exemple est destin : il s'agit de prouver la thse de
la rminiscence. LeSocrate platonicien fait introduire un esclave
auquel, sans rien apprendre directement, par le seul effet de la
lumire naturelle qui se rvle elle-mme, il prtend faire
retrouver la vritable solution du problme
*.
Les premires r-
ponses de l'esclave sont empruntes aux cadres de l'arithmtique
pure : Le carr de surface double parat avoir un ct de longueur
1. Vide infra, 93.
2. Thlte, 147 D. Voir l'tude de Zeuthen : Sur la constitution des livres
arithmtiques des lments d'Euclide et leur rapport la question de Hrrationalit.
Acadmie Royale des Sciences et des Lettres de Danemark, 1910, p.
395 et suiv.
3. 820 G : Ta xwv p.s.xpri-u)y te y.al fAETpaiv Tipb; aXXr|>-a, r,Tivt cp-jat yyovE.
4. 82 B. IIpdff^/E
5i
Tov vov, iz-tp av uoi aiv/jTa'., T| va[i.'.[xvYi(Ty.[i.vo r,
fiavOvcov Ttap' fioO.
A
\
\ /
\
/
\
\
LA HKGRKSSION ANALYTIQl'i:
49
(loiiblo.
Mais la longueur double est 4, la surface double esUG.
Le ct du carr sera donc plus grand ([ue
2,
plus petit cpie i,
c'est--dire 3.

Mais celte rjxjusc, (|ui j)uis( en quchiue sorte


les ressources de rimaj^ination proprement nuinc-rique, est
encore inexacte; le carr de trois pieds de ct aurait une sur-
face de neuf pieds.
Socrate suggre
/v 3 e
alors une considration exclusivement
gomtrique . Soit le carr A B C I)
^
(fig.
3),
nous pouvons lui juxtaposer trois
carrs gaux de faon obtenir la surface
quadruple AKGF. En prenant les diago-
nales 13C, CI, IH, MB, nous coupons en
deux chacune des quatre surfaces gales
au carr primitif. Le carr BCIH est donc
Fig 3
double du carr primitif; le ct, dont la
longueur serait gale
s
8,
est la ligne que les Sophistes appel-
lent diamlre : c'est du diamtre que se forme donc la surface
double'-.
Section B.

La mthode platonicienne.
LA RGRESSION ANALYTIQUE
27.

Reconnatre que ce qui est au del du nombre n'est
plus au del de l'intelligibilit, faire une place la solution
exacte de la gomtrie l mme o cette solution ne peut se
ramener la forme simple d'un rapport arithmtique, c'est
largir la base de la science, et c'est en transformer la notion.
Il est devenu impossible de maintenir dans toute sa rigueur,
dans toute sa navet, ridentification que le pythagorisnie avait
affirme entre les nombres et les choses; mais il est galement
impossible d'accepter dans toute sa simplicit, dans toute sa
crudit, l'opposition tablie par Parmnide entre le monde de
ltre ou de la vrit et le monde de l'apparence ou de l'opinion.
Sans rien relcher de la svrit dialectique avec laquelle les
lates avaient mani le principe de contradiction, la philo-
sophie platonicienne se proposera de reconstituer le systme
organique o toutes les sciences trouveront dsormais leur
harmonie et leur unit. Elle commencera donc par suivre
1. Cf. Cantor, P, p. 217.
2. KaXoOj'. o Ta-jt/jV '.jiSTpov ol (tos'.ctxI, wjt' el Ta\jTY) '.jASTfiO ovofia,
z T?,; iau.-rpoy xv, w; o-y of,, w Tta Mvwvo, yiyyox' av xb 5i7i>.'7toA
Xwpiov. 85 B.
BnuxscHvicG.
Les tapes.
*
50
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
travers la hirarchie des dilrenles disciplines le progrs d'ana-
lyse, grce auquel la multiplicit confuse et changeante du sen-
sible se rsout en un systme de rapports intelligibles.
En ce sens, la doctrine platonicienne de la science peut
paratre calque sur la dialectique socratique. Socrate a oblig
les hommes considrer leurs propres actions, les confronter
avec les actions ou les discours des autres hommes, rflchir
sur l'incertitude de leurs maximes et la contrarit de leurs
dsirs jusqu' ce qu'ils soient arrivs, par des procds mtho-
diques et convergents d'puration, dgager la notion qui par
sa gnralit mme tait capable d'imprimer la conduite une
direction rationnelle en conformit avec la nature vraie de
l'homme
*.
Il avait pour souci constant de ramener par la pense
de ses interlocuteurs vers Vhypothse-, Platon fera de mme,
en se plaant sur le terrain de la recherche spculative dont
Socrate s'tait systmatiquement abstenu
;
il enregistrera les
contradictions du sensible, sur lesquelles aprs Heraclite les
Sophistes avaient insist avec tant de plaisir : six osselets
sont la ois plus et moins, suivant qu'on leur compare quatre
osselets ou huit osselets '. Or, comme les difficults dont l'inter-
rogation socratique embarrassait la discussion, ces contradic-
tions sont fcondes; elles servent d'aiguillon pour la recherche
de l'hypothse initiale. Les sens confondent la petitesse et la
grandeur dans une mme perception
;
l'intelligence est alors
contrainte de venir dmler cette confusion et de considrer
comme distinctes grandeur cl petitesse'.
Ainsi s'oprera le passage de l'arithmtique du vulgaire
l'arithmtique du philosophe. Le vulgaire n'hsite pas faire
entrer dans un mme calcul deux units quantitativement
ingales, par exemple deux annes, deux bufs, deux choses
mme qui seraient ou les plus grandes de toutes ou les plus
petites; mais les philosophes refuseront de suivre quiconque ne
commencerait pas par poser l'homognit parfaite de chacune
1. Met. M. 4. 1078" 27 : ... -jo
y^P
<"iv ti; av 7.Tio5o:r) Sw/.pTt 5'.xai'w,
Toj; t' Tiay.Tty.o'j ),you; xai lo pi^Tat 7.aO),Qy.
2. Mmorables, IV, G (13) tiI xT(V tcso'iv TtavriY-''
*'' Ttvta tv /rov.
Cf. Jackson. On Plato''s Republic, VI, 509, D. sqq. Journal of Philology, t. X,
1881, p.
14.3.
3. 'Aa-TpaytiXo-j; y/ ~o-j i'?, xv [ikv TTiapa; aTO; 7rpO(TviYxr,c, Tiiou; -faakv
z'v/OLi T(ov TSTipwv xal r||jnoX;oy, v Sk Stoexa, Xxttov? /.al r|(jit(Ti. Thtte,
154 G. Voir Niitorp, Platos Ideenlehrc, Eine Einfuhruiuj in den Idealismus, Leipzig,
1903, p. 160.
4. Rcp., VII, 524 G. Miya ;xt,v xat O'in xal (7[Acxpv ktpa, 3a(J.kv, ),),'
oj x/w-
p'.(T(jivov, ).X u'jyxe);u[jLvov ti... At Sk Tr,v toO-oy ffa;pr|Viav
ixya ai 7.a\ ajxixpbv
r, vTiTt? Yjvayxdt'Tr, tstv o ayyxyujxlva, /.)> Stwpiiytx'va, tovxvtcov, r, 'xs;vr,.
LA REGRESSION ANALYTIQUE
51
des units d'une myriade'. Le calcul sert aux inlrls de la
vie prive ou de la vie publi(iue, pour les ventes et pour les
achats, pour les besoins de la guerre; mais les calculs sup-
posent les rapports intrinsques des nombres. La pratique de
la logistique invite l'esprit une vritable conversion, qui
l'lve au-dessus de la sphre du devenir, qui le tourne vers
la contemplation de la nature propre des nombres, qui lui ouvre
la voie de la vrit et de l'tre-. La
<<
logistique ou arithm-
tique atteint ainsi des hypothses fondamentales, par exemple
la division des nombres en pairs et impairs^; et prenant ces
hypothses pour point de dpart, elle parvient rationnellement
aux propositions qu'elle a pour but de dmontrer*.
La gomtrie est susceptible du mme progrs^; ses applica-
tions pratiques

par exemple dans lart de la guerre, pour
rtablissement d'un camp, pour le sige d'une place, pour
Tordre d'une marche ou d'un combat
'^

tmoignent des pro-


prits que possdent les figures. Les gomtres se servent des
figures visibles, et en font le sujet de leurs raisonnements. Mais
l'objet vritable de leur pense, ce ne sont pas ces figures, ce
sont d'autres ralits auxquelles ces figures ressemblent. Leurs
dmonstrations ont pour raison le carr en soi et la diagonale
en soi, non la diagonale qu'ils tracent, ou quelque autre figure
dont ils se donnent la reprsentation plastique ou graphique,
et qui est susceptible de projeter son tour une ombre ou une
image dans l'eau; toutes ces figures ne sont elles-mmes que
des images auxquelles les gomtres ont recours dans leur
effort pour atteindre ces ralits qu'il n'est pas possible
d'apercevoir autrement que par la pense \ Les hypothses
1. Ot (xv -^ip -KO-J [xova; vidoy; xaTap'.fxoCvTa; -u>'t up\ pijAv, clov <7Tpa-
TiteSa 8o y.ai po Stjo xa\ o-jo Ta sjx'.y.ptaTa r, xai Ta TtivTwv [AYiSTTa- o'.
'
ox av Ttot' avTO?; (r'jvaxo).o-j6r|(7iav, tl (ir, p.ovioa [lovSo: xG-Tr,; tjv [;.-jptov
{ir)8(x;av ).),r,v ),>,r); StapoU'S-dcv t:; 'Jr,'7i. Plolbc, 06 D.
2. IIpo<Tr|Xov t) t [A0(6r,iia av k'iv], lo Dauxwv, vojioSsTvi'Tai xal TretQeiv to [x-
XovTa v Tr) kXz: twv jjLEyiaTwv !J,c6'.v stz: AoyiaTiXYiv uvat xal v67tT(j6ai
yTT, [AT, l;(i)T'.x),
).).' w v iit\ 6av Tr, Tiv p'.jiwv 'j(7a) ixwvTai
T^ vor,iTei uTj, ox w-/ri; ov Tip^ewc "/piv (o; saTipou r, xa7tr,),o\j |ji).ET(JovTai:,
aXV evxa Kol\LO-j t xal aCrr,; t?,;
'\''J'/.'li
paTTwvTj; (ATa(Ttpo?f, aTi Y^vEio
Tc' ).ifi9ctv T xal oTiav. fie/)., VII, 525 B.
3. Rep., VI, 510 C. TitoOiiEVoi to Tc TtcpiTTOv xa\ 10 a'.:o-i.
4. *Ex totwv
6'
p-/[j.voi Ta /oiTt
Tiy)
S'.e^ivti; T-^-JTfodsv ojAoXoYOyjxvw;
iil toOto, o av tI (7x<]/tv p(j.r|(ytO(7iv. Ibid,
5. Philbe, 56 E.
6. fiep., VII, 526 D.
7. To; pwfAvoi; t'oza: 7tpO(T-/p)VTat xai To; X^you 7tpl aTiv novoOvTat ou
Ttspi TO'jTwv tavoo-jfisvo'.,
),/,' sxivtov Tiip'., ot; taTa Otx, lo TETpaytovoy yToO
vExa To ).6yo-j; Tro'.otxE'''0'
''''^-
S'.afjLtpou avTrir, XX' o-j TauT), 'r^v ypiouat,
52
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
de la g^omtrie, par exemple la division des angles en trois
espces, seront donc au del des reprsentations figures, tout
en tant en de des rapports entre nombres entiers. L'Epi-
nomis qui reproduit ici, n'en pas douter, la lettre de la doc-
trine platonicienne* , marque nettement la fonction qu' la
suite de l'arithmtique, science des nombres qui n'ont pas de
corps-, remplit la science qu'on appelle du nom ridicule de
gomtrie : la gomtrie rend vidente, en la faisant participer
la loi des figures planes, la similitude de nombres qui, dans
leur nature purement numrique, n'taient pas semblables les
uns aux autres ^ Il s'agit ici comme l'a expliqu Paul Tannery^,
de nombres plans semblables, c'est--dire qui peuvent tre
reprsents par deux rectangles semblables. Pour que de tels
nombres soient commensurables, il faut que les cts des rec-
tangles respectifs le soient eux-mmes; ce qui exige que le
rapport des deux nombres donns soit un carr parfait. Or, la
construction gomtrique del racine carre incommensurable
permet de dterminer des rectangles semblables, en dehors de
l'hypothse de la commensurabilit. L'intervention de figures
gomtriques tend donc les relations du type numrique au
del des limites o s'arrte l'expression du calcul en nombres
entiers ou fractionnaires.
Une mthode analogue d'analyse rgressive permet enfin de
dterminer l'objet propre de l'astronomie. La merveilleuse
varit des corps clestes est pour l'astronome une sorte de
modle artificiel, destin provoquer une intelligence indpen-
dante de l'intuition du modle : l'intelligence des mouvements
vrais, constitus par les rapports rciproques de la vitesse relle
et de la lenteur relle se mouvant suivant le nombre vrai et sui-
vant les figures vraies, entranant dans leur mouvement toutes
les choses qui sont en elles
^.
28.

La doctrine platonicienne des sciences mathmatiques
exprime dans l'histoire le moment o intervient, comme
/.al iZi'.OL o-jTw, ayr (xv raOa, a Tzk'zioijal te xa'i ypicpoucrtv, wv y.at o-xta\ xai
Iv "jac-'-v etxve; tat, -100x01; [iv w x(5atv a3 '/pwjASvot, riTOvrl; t ayx
xiva lozv, a ox Sv a),).a) l'So'. -i, r, Tvj Siavot'jt. Rep. VI, 510 D.
1. Elie Halvy, I.a thorie platonicienne des sciences, 1896, p.
236.
2. 'ApiOp.iov a'jTJv, ).),' oCi aojfj.ara y^-Mv, 990 C.
3. Tiv oCix ovTO)v ce ixotwv ).).r,)vOi uTi p'.6|j.wv ^j.oiutnt Tipo; Tr^v xwv
TiiT^cwv [Aotpav vyovjx tt', S'.a-^avr|, 990 D.
4. L'ducation platonicienne, III, Digression sur un passage de VEpinomis, Revue
Philosophique, 1880, t. II, p.
329.
5. T3V G ).Y,6ivtov... a to ov ~iyoz v-oc tj oOffa (3pa8'jTr; v tw \r^hv^i pt6[i)
xal Tff'. TOts r.OTt '7yr^\x7.'T'. ^op te irpo a).>.Ti>.a pTai xal x vvtk
pEt. Rep., VII, 529 D.
LA RGRESSION ANALYTIQUE
53
(Irinarche ncessaire cl comme dmarche distincte dans l'entre-
prise scionli(i(|iie, une analyse rgressive marquante travers les
degrs systmatiques dune thorie de la connaissance l'intensit
croissante de l'activit inlellecluelle.
Oue celte conception, dont l'originalit, dont la prolondeur
ne sauraient tre exagres, ait t prsente explicitement
l'esprit de IMalon, c'est ce qu'atteste, en outre des pages qui
terminent le Vl" livre de la Rpublique, une indication lormelle
(le Vthique Nicomaque o analyse et synthse sont dfinies
par leur opposition rciproque : Eu
yp
xal IIxtcov -^itpi'. toto xy.\
i'^-f^m, rotepov uo tcov p/wv y\ iiz\ x p/x; ttiv Yj 8d, wTreo v tw
TTSt'w 7.7:6 Tlov OXoETwv zt t6 Tspa r, avaTraXtv
'.
Une tradition que Diogne de Larte
^
et Proclus
^
nous
ont transmise, prcise davantage : c'est Platon qui aurait intro-
duit dans la gomtrie, en l'enseignant Lodamas, la mthode
analytique, celle qui remonte de la proposition en question jus-
qu' un principe dj admis. Mais, comme l'a fait remarquer
Paul Tannery *, il importe de limiter la porte de cette tradition.
S'il s'agit de l'analyse sous sa forme fconde de procd inven-
tif, la dcouverte n'tait plus faire au temps de Platon : elle
tait implique dans les ttonnements des premiers gomtres
en vue de coordonner le rsultats de leurs observations. Proclus
lui-mme ne nous apprcnd-il pas d'ailleurs qu'Hippocrate de
(hios, contemporain de Thodore de Gyrne, et le plus ancien
auteur d'lments gomtriques^, avait us d'une forme parti-
culire de l'analyse, l'TraYcoy-/,, en ramenant le problme de la
duplication du cube au problme de la dtermination de deux
moyennes proportionnelles entre deux droites donnes? Cette
rflexion sur les procds d'invention devait conduire un
usage mthodique de l'analyse, non plus pour la dcouverte
des vrits mathmatiques, mais pour la dcouverte des propo-
1. I, 2-i9532.
2. Diog. Lart, III, 24 : riptTo; tbv xa- ttiV v/uo-iv T-r,? ^triaso); Tp(5nov
3. Ed. Friediein,
p. 211 : MOoooi o rjixw; TapaSi&ovTai, xalAo-r/i \ih/
-ri
5i
rr| va>,-jaw tc' o'/r^-j fj[i.o),OYO'jiXcvr,v vctYOUX t t|TO-j[x.svov, t^v -/.o 6 IIXctTwv
w aaiv AEwSi[j.avir'. TtotpaSSwy.Ev, ?' r,; xal y.svo; uo/Xiv xat yscojxrpcav
sypxr,; 'iTTpYi^a'. ^evcat.
4. L'ducation platonicienne, VII, L'Analyse gomtrique, Revue Philosophique,
1881, t. I, p. 297, et La Gomtrie grecque, 1887, p. 111. Cf. Du Sens des Mots
Analyse et Synthse chez les Grecs et de leur Algbre gomtrique (Notions histo-
riques la suite des Notions de Mathmatiques de Jules Taaaery,
1903, p. .327).
5. Op. cit.,
p. 66 et Diels op. cit..
p. 231.
6. Op. cit., p. 213.
54
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
sitions qui en
permettraient la vrification, des lemmes; or,
suivant l'observation de P. Tannery, c'est cet usage de l'analyse
que Proclus vise expressment lorsqu'il parle de la mthode
platonicienne. A l'appui de cette interprtation de lanalyse pla-
tonicienne on peut ajouter que dans les gnrations qui suivi-
rent Pythagore, et sous linfluence de Pythagore lui-mme, un
travail s'tait accompli pour ramener une forme rigoureuse les
raisonnements mathmatiques, travail qui devait ncessairement
avoir pour consquence de dgager les mthodes de dmonstra-
tion ^ Il n'est mme pas interdit de penser qu'un raisonneur
outrance comme Socrate, qui suivant Xnophon
-
tait loin
d'tre tranger la culture mathmatique, a subi, sans le savoir
peut-tre, l'influence de cette laboration mthodologique. En
tout cas, c'est ce travail qui parat avoir abouti, avec Platon,
la constitution de l'analyse comme procd de dmonstration
remontant de la proposition nonce aux principes lmentaires
qui permettent d'en tablir l'exactitude. Voici enfin une consi-
dration dont les historiens de la mathmatique grecque ont
soulign l'importance : cette analyse, la diffrence de l'analyse
des modernes, ne se suffit pas elle-mme; car les anciens se
sont placs, non sur le terrain de l'algbre, o les propositions
s'expriment en gnral par des quations et sont rciproques,
mais sur le terrain de la gomtrie o elles sont d'ordinaire
hirarchiquement ordonnes. tablir que, B tant vrai, A est
vrai, n'est pas dmontrer que la vrit de A implique la vrit
de B. Par exemple, on peut dmontrer par rgression analy-
tique que les sommets des triangles ayant une base commune et
un angle au sommet de valeur constante sont situs sur un
cercle; mais on ne peut pas renverser Tordre des propositions,
et poser que pour tous les triangles base commune ayant leur
sommet sur un cercle, la valeur de l'angle au sommet est cons-
tante; car on ngligerait alors les conditions qui sont ncessaires
pour la validit de cette proposition :
1
le cercle doit passer
par les extrmits de la base,
2
on ne doit considrer que la
partie du cercle situe d'un seul ct de la base
'.
De fait, dans
les descriptions des modes d'analyse usits par les anciens, que
Pappus a places en tte de son recueil de solutions analytiques,
1. Il'JaYpai; trjv Trepl a"JTr,v [yewjiTpiav] .oao^'.OLw e; er/f|[ia Ttatoia; ).\j-
poy |j.TffTr|(Tv, vwQev rc py;
a-jT-r,; 7r;(jxoTro'j[ivo; y.a'i uXw; xal voepwi;
Ta 6(opr|[xaTa 8'.puvw[j.cvo;. Proclus (d'aprs Eudme), d. Friedlein, p.
65.
2. Mem., IV, 7
(3) : O-/. aTtetp: ye a-jTtv [twv 'jffTUvTwv 6iaYpa|A!JLC(Twv] r,v.
3. Haakel, Zur Geschichte der Mathematik im Alterthiim und Mittelatter, Leipzig,
1874, p. 139.
LA DIALECTIQIK SYNTHETIQUE 5;)
ToTTo; vaXuoasvo, l'analyse est regarde comme conduisant une
(li'monstration synthtique
'.
Il n'est gure douteux, pour conclure encore avec Paul Tan-
iHM-y, que cette liaison de l'analyse et de la synthse ne se
retrouve dans la conception platonicienne de l'analyse. Si la
rgression, <[ui part de l'observation du sensible et de la prati-
que vulgaire, aboutit aux hypothses fondamentales du math-
maticien, la science dans sa constitution dfinitive procde de
ces hypothses, et marche vers les consquences : q-jx. tc'
p/;V''
-oiE'Joav/), 7.XX' z~\ Tieur-qv
"".
LA r)L\LECTIQUE SYNTHETIQUE
29.

Pour suivre dans son dveloppement la philosophie de
Platon, il faut encore aller plus loin : l'analyse des mathmati-
ciens n'est pas seulement relative la dduction progressive
qu'elle prpare ;
elle est en outre relative un nouvel effort
(l'analyse, qui remonte des hypothses aux principes absolus qui
les fondent. La distinction de la science et de la philosophie est
dans la Rpublique aussi rigoureuse qu'elle pourra l'tre plus
tard dans le positivisme; mais la consquence que Platon en tire
est inverse de celle du positivisme : c'est la philosophie qui est
autonome et non la science. Les techniciens prennent pourpoint
de dpart de leurs raisonnements des hypothses qu'ils ne croient
utile de justifier ni pour eux-mmes ni pour les autres, comme
si elles taient suffisamment claires pour tout le monde-'. Or,
tant qu'on ne sera pas remont au del de ces suppositions, la
mathmatique ne mritera pas le nom de science; ses notions
initiales ne seront que de simples possibilits
*.
Elle demeurera
une sorte de rve sans prise directe sur la ralit vraie \
1. VII, 634. Voir encore Zeuthen, Histoire des Mathmatiques dans l'Antiquit
et le moyen ge, Irad. Mascart, 1902, p. 75 et suiv., et Heath, Thethirteen Books
of
Eudid's Elments, t. I, Cambridge, 1908, p. 137 et suiv.
"
2. Rep., VI, 310 B.
i. Rep., VI, 310 C. Tav-a av w eISte, TTO'.Tiirjj.svoi ttoStei a-JTa, o-Jva
Aoyov o'jT aJTo; oue /./.ot;
-'. ioOijc Tipl a-jijv S'.Svxt to; Travtl avcpwv.
4. Rodier, Les mathmatiques et la dialectique dans le systme de Platon, Archiv
fur Geschichle dcr Philosophie, anne 1U02, t. XV, p.
483. Cf. Vvolution de la
Dialectique de Platon, Anne Philosophique, 1903, p. 66.
5. A k ).o;iia'i [t/vai], a; to ovto? t'. ;pauv k-K.xu.o.-jindx:, -/(i)(j.Tpiac te
v.x\ Ta xuTT, T:o|j.vac, ijpi>\i.Z'/ w; vsipwtxoufft [j.cv titoi t ov, uTtap o yva-ov
avTat; ISev, 'w; av jTzobi'jEa'. -/pwfAvat TavTa; /.iVT|-o'j; );, \ir^ uv|XEvai
a-,'ov '.Sovat a-j-(ijv m
yp
ipy^r\ [xv o
|j.yi
oIo, :c\vjvr\ k xa'i x jJ-ETa^y | o"j
lir, oISe ayti.TTEHAEXTa'., -i (Arf/avr, Tr|V -:o'.a-JTr,v J.o).OYtav tiote 7ti(TTT|ar|V yEvaSa'. :
Rep., VII, 533 B.
56 LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Se sparant la fois des Pythagoriciens, qui mettaient sur le
mme plan science et philosophie, et de Socrate, dont l'investi-
gation prudente parat s'tre arrte la dtermination de l'hy-
pothse, Platon engage la philosophie mathmatique dans une
voie toute nouvelle. Les mathmatiques situes dans la rgion
de la Stvota ne sont plus qu'une science intermdiaire \ Leur
vrit rside dans une science suprieure, qui est leur gard
ce qu'elles sont elles-mmes vis--vis de la perception du con-
cret. La dialectique a pour fonction de reprendre les hypothses
des techniques particulires et de les pousser jusqu' leurs prin-
cipes
^
elle prend possession de l'inconditionnel; et del, par
une marche qui est inverse de l'analyse, elle forge une chane
ininterrompue d'ides^ qui, suspendue au principe absolu, con-
stituera un monde compltement indpendant du sensible, le
monde de la
vtic. La philosophie mathmatique de Platon
son degr le plus haut et sous sa forme dfinitive sera donc la
dialectique, ou, comme on serait tent de l'appeler par analogie
avec la mtaphysique qui devait la supplanter, la mtamalh-
matique.
30.

Malheureusement, nous ne possdons pas les rensei-
gnements directs et authentiques qui nous permettraient de
donner de la mtamalhmalique proprement platonicienne un
expos systmatique et complet. Nous savons bien qu'elle avait
pour objet les nombres idaux, et aprs eux les figures idales;
mais ni Platon ne nous dit, ni les allusions des anciens cette
thorie ne nous font comprendre, comment se dterminait d'une
faon prcise la nature de chacun de ces nombres et de chacune
de ces grandeurs. Nous pouvons faire le tour extrieur de la
thorie, emprunter aux Dialogues l'indication des principes
auxquels elle se rattache et des consquences qui en dpendent;
mais au centre une lacune subsiste; et les livres M et N de la
Mtaphysique, auxquels nous recourrons plus tard, n'y jettent
qu'une lumire oblique et faible, moins propre rvler qu'
noyer les traits vritables de la pense platonicienne.
1. Cf. Arislote, Met. B 2,
997'" 2
; -i [is-ra^j, Ttpl a -r; u.a6r,(xa-:ix; zhx:

dcff'.v 7ri(TTr,(j.x;.
2. Rep., VII, 333 C : r, 5'.a/.c7.T'.y.r, [x6ooo; txvri xaCrr, TTops-JEToc, Ta; j^roOla'.
ava'.po'jrra tJ aTTjV Tr,v p-/r|V.
3. Tb Toivjv ETEpov (ivOav T[jLf,[j.a toj voyjto'j '/.iroy-i. ii.z toOto, o-j aviT; /.yo;
aTtTSTac T?) T0\j '.a/.ysffQai uvdtjAEc, xi {nzobzsf.c, uo'.ojavo; oiiv. ap"/~, )-). tm
ovr; 'jTTos'o'si;, otov Tr'.Ja;'.; t y-ac pa:, "va jJ-/p". toO vjiioOTO'j iizi ttjv toO
Travb; p-/Yv tv, i}/i[A=vo; -jT?,;, Ka).;v av r/aevo; Ttov y.;'vr, )jo|xv(i)v, ovtw
Til T),euTr|V y.axapacvr, '.cr9r,xM TtavTaTTx^jiv oCiCvl 7:po-/poj[iEV'j, iW er5<rtv
a-jTo; Sl'a-jTv st; ay-:, xa T)>e'jT ss; si'or,. Rep., VI, 511 B.
LA DIALECTIQIIK SYNTHETIQUE
57
Pour Platon les nombres sont des Ides. Dans les pages
m<'mes du Phdon, o nous avons relev la thorie de la parli-
cipalion, l'ide de la dijade et l'ide de la monade sont allgues
pour expliquer le vritable caractre des nombres : on hsite
dire que l'addition de un un suffise pour produire le nombre
deux, il iaut invoquer la participation l'essence propre de la
dyadeK Le tmoignage d'Aristole confirme et prcise le texte
du P/idon; l'ide du nombre, ou le nombre-ide, est non seule-
ment par del le nombre sensible, mais aussi par del le nombre
arithmtique. 11 peut
y
avoir une multitude de nombres sem-
blables entre eux, n'ayant qu'une unit spcifique; mais Vide
est le privilge de l'unit vritable, qui est l'unit numrique
elle-mme^. A chacun des nombres naturels jusqu' c/fcc^ corres-
pond une ide et, suivant un texte du livre M qui est express-
ment rapport Platon, chacune de ces ides possde une struc-
ture interne qui lui est propre, sans qu'il
y
ait de l'une l'autre
transport et combinaison d'units homognes
'".
31.

Quelle place occupent les nombres idaux dans la
thorie des ides? La premire si nous en jugeons par un texte
trs prcis de Thophraste qui situe les nombres entre les ides
et les principes^; et par l'anecdote clbre qu'Aristoxne dit
tenir d'Aristote, et o l'enseignement de Platon, tout au moins
dans les dernires annes de sa vie, est caractris sur le vif.
Platon avait annonc qu'il parlerait du bien. Les auditeurs se
pressaient dans l'espoir d'entendre parler de ce qui est le bien
pour les hommes, fortune, sant, force, en un mot le bonheur
parfait
;
mais ce furent des discours sur les mathmatiques,
sur les nombres, sur la gomtrie et l'astronomie avec cette
conclusion que le bien est l'un; paradoxes qui laissrent l'audi-
toire dconcert, qui en mirent mme une partie en fuite.
1. 101 B. T; Sas: vl ivb; izoorr-e^ih-oi -r^'i -pcciv aTav sivas tou G'jo
YEvaOai r^ 6'.ao"/ciT6vTo; Tviv ayi'jrj oCix tloL^oZ' v \iyz'.-i, y.al (j-ya av ^otyr,, ot;
oCix ot' aXXw Tzu)? 'y.asTOV Yiyv;j.Evov r, \xz-zai7yhy -rr,? loa; oaia; y.y.czo-j, ou
av \iz-rr/f^, xal iv to-jio'.c o-jv. yv.; [Xys'.v] oillr,v -;v' atiav toO o-Jo -j-svaSat
iW
i
Tv-jV Tr,; ouiSo; [LS-ivyj.m'v, v.o Sv to'jto-j [Lzzs.'jyza -zb. |j.)-).ovTa 6uo 'acaOa'.,
xai (xovSo, 'o iv iill-i] h/ saTai.
2. "Qat' tl [i-f] <TTt Tiap
-
a.ia^ir^zx xal tk \i.xfii[i.xz '.'/.% sTSp' a-rta ota /.youffi
Ta eT, Tiv, o-jx sorat (Aia .p'.(i\).> ),),' s'Ssi o-jcrca,
0'j5'
a;
px'
'wv ovtwv
pi9[i.) k'ffovTa'. tiotol'. xive, )>/. e'iSsi. Met. B, 1002" 22.
3. [rD.iTMv]... [i-iyp'.
yp
Ssxoo itot tov pi6;xv. Phys., 111, 6,
206''
32.
4. Met. M. 1083" 33. JlXxwv D.sysv... slva -riva S-jSa 7rpw-:r|V xal -rpiica, xal
o ff'j[j.o),r|-o elva; to pi9;j.o Ttpb; ),).r|>.0'j;.
.").
Metaph., Fr. XII (1.3), dit. Wimmer, t. III, 1862, p. 154. ID.ktwv... e;
ta; l'a; vaTt-wv, Ta-jxa;
'
e'i; to; p;9[j.oc5
^"''- Sk Tottov et; -r; pyjxz.
0. Elments harmoniques, livre II,
1: trad. Ruelle, 1876, p.
47.
58
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
Aristote indique plusieurs reprises que les principes des
nombres sont d'une part Y Un, d'autre part la dyade du Grand
et du Petit. Viin est forme, ajoute Aristote
;
la dyade est matire
'.
Cette opposition fondamentale est conforme la tradition gn-
rale de la cosmologie grecque; elle se rattache dune faon plus
particulire aux oppositions pythagoriciennes, mais le limit est
devenu Viin, tandis que Villimit, oppos Viin, a perdu son
unit statique, qu'il s'est divis afin de marquer le double mou-
vement de l'augmentation et de la diminution. La caractris-
tique de l'infini est donne dans le Philbe : Tout ce qui
devient plus ou moins, qui comporte le fort et le doux, l'excs
et tout autre chose semblable, il faut le ramener au genre de
l'infini comme une sorte d'unit
'-.
L'/2, c'est ce qui est sous
un rapport identique d'une manire identique sur un objet
identique'; c'est le mme, que Platon place parmi les genres
suprmes du Sophiste en face de l'htrognit perptuelle qui
caractrise l'infini
*.
32.

En dfinissant les principes des nombres idaux, nous
avons dfini les principes qui commandent le systme de la
philosophie platonicienne ^ Platon professe que l'un est le
bien '^, que l'infini est le mal", comme faisaient les Pythago-
riciens. C'est dans la combinaison de l'un et de l'infini que va
consister tout le dveloppement de cette philosophie. Tandis que
ses prdcesseurs immdiats parcouraient d'un bond l'intervalle
qui spare l'un de l'infini, Platon proclame dans le Philbe
la ncessit de marquer dans la combinaison de l'un et de l'infini
les tapes intermdiaires, de soumettre le divers et le mouvant
un principe de limitation qui fasse cesser les contrarits, qui
introduise la mesure et l'harmonie par l'achvement d'un
1. Les textes sur ce point fondamental sont nombreux. Voici les plus impor-
tants : M. A,
6, OS?"" 20 : w; (xsv o-jv -jXtiV tq |J.ya xai 70 (Atxpv elvai p-/, m
'
O'jctav "
iv e: /.sivwv
yp
xax yisEiv to-j Iv Ta si') e'cvai loiiz pt9[A0v.
[To-j; p!6(Ao entendu comme apposition a -r et).], et
23"
: t
'
vtI to-j
aTC'.po'j w; vb; uSa no-.f^'joi.: y.o t aTiipov x \i.tyi\o\) xal \i.:v.po\), to'jt' l'oiov.
Cf. Phys., III, 6,
20()''27.
IlXaTwv Si tovto S-jo ta ansipa 7:oir,ffcV, ots v.ix: et:':
TYiv a'j;*(V oY.e 7rcpp),).iv y.al si; anipov llvat y.a\ ul tyjv y.aQatpEffiv.
2. 'OTOff' 3V r,[jLv q;acvr,Ta; p.xXXov te xal r^TTOv
l'rf^'^tva. v.ai to dippa y.a\
yip[j.a oz-//j\i.eyx y.al xb Xiav y.ai ;ivO' oTa TO-.a-jTa, et; t to ireipo-j -,'vo; oj et
v Sst navra Ta-jTa TiOlvai, 24 E.
3. T y.aTa TaJTa xa\ waajtw: y.al itp\ -a-jT, Sophiste 249 B.
4. 76td., 2.5.3 C, et suiv.
5. Cf. Alex, ad Metaph., I, 6,
987''
33 Ed. Hayduck, p. 06... p'/ tv te
apiixtov y.ai Twv o'vtwv aTrvTwv tOeto ID.dcTwv t te ev y.al xrjV ySa, w; v
TO; riEpl TyaOo 'Ap:7T0T/r,; AyEi.
6. Cf. Met. N 4. 1091"
13.
7. itfet., N 4. 1091"
30.
LA DIALECTIQUE SYNTHTIQUE 59
nombre dtermin'. Les notions de proportion et de nombre
n'ont plus un caractre purement mathmatique, elles ne
possdent pas seulement cette beaut interne, qui est inspa-
rable de l'ordre inlellectuel. Platon leur attribue une valeur aflec-
tive, une valeur morale. Le Politique distingue expressment
deux sciences de la mesure, Tune constitue par les procds
purement mcaniques, qui ressortissent la technique propre-
ment mathmatique, Tautre oriente vers un idal de finalit^.
De l un remarque d'une importance capitale; la mathma-
tique que l'on retrouve aprs avoir travers la sphre de la dia-
lectique, la mathmatique qui a par sa participation l'ide du
bien acquis la dignit de la ralit
^
n'est plus la science stricte-
ment positive dont l'analyse rgressive tait partie; sa puret
spcifique s'est altre en mme temps que s'tendait l'horizon de
son application. Le Time tout entier viendrait confirmer cette
remarque. Les corps lmentaires
y
ont (comme l'enseignait dj
Philolaos *) la forme de polydres rguliers {ttradre, octadre,
icosadre, cube)
;
ces polydres drivent eux-mmes des formes les
plus simples du triangle (triangle rectangle isoscle, et triangle
rectangle dont l'hypotnuse est double du petit ct, c'est--dire
qui est la moiti d'un triangle quilatral) ^ A quoi il convient
d'ajouter encore que ces quatre lments se disposent suivant
une proportion gomtrique dont les membres sont des nombres
solides, c'est--dire produits de trois nombres premiers ^ La terre
et le feu sont les deux extrmes; l'eau et l'air seront les deux
moyens. Ainsi sont satisfaites et la condition de connexion qui
est l'exigence mme de la science platonicienne'' et la condition
de beaut qui marque l'intervention d'un Dmiurge essentielle-
ment bon et perptuellement attentif au systme des ides; car
la proportion gomtrique est le plus beau des liens, celui qui
de lui-mme et des choses lies tire l'unit la plus complte ^
1. [Ilpa;]... Tta-Jci Tip; a),Arj).a TvavTia iaspw eyovTa, afiiieTpa 8a y.x\
apiicdva v6<T'pi6|j.v aTipflJcTa'., 2o E.
2. Aoxe [LOI... [lov T'. (ia xa\ '.x-'oy (jLTpeca'. \ir, irpo; a>.>.T|).a t;,vov, ).).
xai tp TT|V TO'j (j.Tp!oy y^''^^'-''--- At./ov ots oia'.potiv av -z-rt'/ \j.Z7pt)-:'.v.r,'/...
TaT5 olya. xnvovt;, v ixkv xiOv-c a'Jr,? txoptov EvaTrja; -rr/va;, tffai tbv
pi6(AOV xai (AT.y.T, y.ai ^otOrj xai izlnr, v.al 7zx-/_-J-r,-0i; Trpb TO-Jvavtiov (j.Tpo<7'.,
TO 6'Tpov, Ttira'. Tp; t [lrpiov /.%'. ~o Tiiiiirr/ xa tov zatobv xai t oov xal
nv6' -o-a e\ t'o [iVov xTzoY.iabr^ tcv l(r/i-oy/. 284 D. cf. Rodier, loc. cit.
3. Rodier, art. cit, Archiv. t. XV, p. 47'J et suiv.
4. 53 B et suiv.
5. Diels, op. cit.,
p. 237.
6. Th. H. Martin, tudes sur le Time de Platon, t. I, 1841, p. 338.
7. A'.ap'. z<nLM 7CiGrr,SAr| pf,; oocr^:^. Mnon, 98 A.
8. A(j(jLiv 5s x/,).i5-o b v aTOv xa\ -a. vivo'j;j.va oti [j./'.aTa hi TtO'.?,.
Time, 31 G.
60
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
D'un mol, galement, il importe de rappeler cette constitution
singulire de Tme universelle o viennent se mlanger telles
choses que l'essence indivisible et toujours la mme, que l'essence
corporelle divisible et qui nat toujours, que l'essence mixte qui
est forme de la combinaison de ces deux espces, et laquelle
viennent s'unir galement la nature du mme et la nature de
Vautre. Les nombres exprimant les quantits entrant dans le
mlange psychique, correspondent des progressions gomtri-
ques dont les dterminations paratraient tout fait arbitraires
si l'on ne retrouvait dans cette suite de nombres proportion-
nels aux parties de l'me la thorie mathmatique de la musique
d'aprs Platon
^
.
33.

Si donc la cosmogonie arilhmlique du Time com-
prend les diffrentes sciences depuis l'astronomiejusqu' la patho-
logie gnrale, si, comme les anciens l'avaient dj remarqu^,
Platon a mathmalis la nature, on voit dans quels sens divers
cette mathmatisation est oriente. Elle est assurment, comme
elle tait dans le pythagorisme, le pressentiment de ce que sera
la science moderne; mais elle est autre chose, nous serions
tent de dire : elle est surtout autre chose. Pour un moderne,
dire que la science ramne la qualit la quantit, c'est dire
que les lois qui rgissent la succession des phnomnes perus
sont rductibles aux lois qui rgissent les combinaisons num-
riques ou gomtriques. Un pylhagorisant ou un platonisant
ne se proccupe pas seulement d'identifier des rapports; il veut
tablir des correspondances terme terme. Les proprits
d'une essence numrique tant donnes, ces proprits se retrou-
veront dans quelque ralit d'un ordre diffrent; elles seront
dcouvertes par voie d'analogie, litre de figuration symbo-
lique.
Or, que les deux tendances soient non seulement divergentes
mais contradictoires, c'est ce qui ne pouvait chapper aux audi-
teurs de celui qui avait fait de l'tude positive de la gomtrie
une introduction la rflexion philosophique, qui avait donn
dans ses Dialogues dialectiques d'inoubliables modles de la
rigueur et de la prcision ncessaires l'analyse de la pense.
L'introduction de la notion de mythe tmoigne que fauteur du
Time avait pleine conscience de l'embarras inextricable o la
diversit de ces orientations pouvait jeter la doctrine; et elle
1. Th. II. Martin, op. cit., 390.
2. ... IlXaxwv, KBp\ o-j 'Xeyqv tiv; w; y.aTu.aOriaaTiy.uCTaTO ttjv ufftv. Adjonc-
tion d'origine inconnue au Commentaire de la Mtaphysique d'Alexandre,
A
5,
983"
23, cit par Gomperz, tr. Reyraond, t. Il,
,
p. 648, n. 2.
LA DIALECTIQUE SYNTHETIQUE
Cl
tait fait<^ pour redoubler cet embarras. Le mythe est une excuse
personnelle de l'auteur; ec n'est pas une solution philosophique
du i)roblme; d'autre part, il est diClicile d'admettre (juele mythe
s'emporle lui-mmc
;
car pourquoi Platon aurait-il crit le Time,
et (pie resterait-il de sa doctrine spculative si elle tait con-
damne s'garer elle-mme ds qu'elle entre en contact avec
la ralit'? Le problme se pose donc de dterminer la nature
et le degr de la vrit que le mythe recouvre. En particulier,
que faut-il liminer du Time pour retrouver la pense propre
et la conviction de Platon? est-ce la forme historique de l'expo-
sition, la personnalit tlu Dmiurge, ou bien est-ce la mthode
mme de correspondance symbolique?
Il conviendrait de rpondre ces cpiestions avant de fixer
dlinitivement la physionomie de la philosophie mathmatique
chez Platon
;
et, pour rpondre ces questions, il serait nces-
saire de tenir chacun des anneaux de la chane qui relie aux
principes de l'un et de l'infini les nombres dterminants des
mes et des corps. En particulier il serait ncessaire de savoir
comment ces principes peuvent communiquer ces nombres
une vertu en quelque sorte ultra-quantitative. Bref, il faudrait
tre renseign sur le point central de la mtamathmatique :
la dtermination de ces nombres idaux qui seraient par del
les nombres proprement mathmatiques. Ici, les Dialogues de
Platon ne nous apportent, la lettre, aucune indication.
Section G.

Les livres M et N de la Mtaphysique.
SA.

Une lacune si grave est-elle irrparable? ne peut-on
suppler au silence de Platon par l'tude des notes qui ont t
recueillies la fin del Mlaphysiqiie d'Aristote? C'est dans cette
voie que les recherches devaient naturellement s'engager au cours
du xix" sicle. Malheureusement, mesure que ces recherches
se poursuivaient et par leurs divergences mmes contribuaient
s'clairer, le crdit des livres M et N allait s'affaiblissant. De
toute vidence, ils nous apportent l'cho de la polmique que le
Lyce Wigea^iiconivQVAcadmie. Mais qui exactement est due
cette polmique, et contre qui porte-t-elle? Nous sommes hors
d'tat de le dire avec quelque prcision, et notre incertitude est
1. Cf. Brochard, Les Mythes dans la Philosophie de Platon, Anne philosophique,
11
anne (1900), 1901, p. 5; et Etudes de philosophie ancienne et de philosophie
moderne,
1912, p. oO.
I
62
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
d'autant plus assure que tout rcemment les livres M et N
ont t soumis par M. Robin la plus minutieuse, la plus
intelligente des analyses ^ Si Arislote les a rdigs ou dicts,
coup sr il
y
parle en rival de Speusippe et de Xnocrate autant
qu'en ancien auditeur de Platon. La forme elliptique des tmoi-
gnages, qui ne sont le plus souvent que de mystrieuses allu-
sions, ne l'ournit mme pas le moyen de distinguer les thories
qui auraient t professes par Platon de celles que ses succes-
seurs
y
auraient ajoutes, de faire le dpart entre des traditions
que Platon a pu recueillir auprs des reprsentants du pythago-
risme originel et les enseignements que les Pythagoriciens ont
emprunts au Platonisme pour les incorporer aux dogmes de
Tcole. A peine si l'on peut esprer d'apercevoir avec quelque
prcision des opinions qui ont t rellement soutenues par
quelque penseur pythagorisant ou platonisant travers les
transformations que le rdacteur des livres M et N fait subir aux
thories pour les besoins de la polmique, travers les hypo-
thses fictives qu'il lui arrive d'imaginer pour rendre ses classi-
fications symtriques et exhaustives ^
Bon gr mal gr il faudra donc modifier les termes du pro-
blme pour les adapter la solution que les lments connus
permettent d'en donner. Si nous demandions aux livres M et N
l'accs de la philosophie secrte ou de la philosophie dernire
de Platon, ils nous refuseraient satisfaction. Mais ils peuvent du
moins nous faire connatre l'ensemble des opinions professes
par les Scholarques de l'ancienne Acadmie, et la rsistance
que le Lyce
y
opposait. C'est un fait que le cours des derniers
dialogues spculatifs de Platon, le Philbe, le Sophiste, le Poli-
tique, le Ti/ne, est marqu suivant l'expression de Gomperz par
un changement de dynastie : le sceptre
y
passe de la dialec-
tique la mathmatique ^ Mais c'est un fait aussi que la
dure de la nouvelle dynastie fut courte, et qu'avec Aristote le
sceptre revint l'hritire de la dialectique dtrne, la logique
formelle, qui devait le conserver jusqu' la Renaissance. Cette
brusque inflexion est, pour l'volution de la philosophie math-
matique, d'une importance capitale
;
et cet gard les obscurits
mme qui entourent les exposs et les rfutations d'origine
aristotlicienne prennent une signification positive.
1. La thorie platonicienne des Ides et des Nombres d'aprs Aristote, tude his-
torique et critique, 1908.
2. llobiu, note 2.58 (II), p. 273. Cf. 160, p. 3o7 et suiv.;
167, p.
377.
3. Op. cit., Tr. Raymond, t. II, p. 647, n. 1.
LKS NOMBIIES IDKAIX
63
LES NOMBRES IDEAIX
35.

Les textes; qui permettent de saisir avec le plus de net-
tet la doctrine acadni(|ue des nombres idaux sont ceux qui
concernent la llrade. La ttrade est compose de la dyade pre-
mire et de la dyade illimile. 'Ex t^ ouoo; ty,; TipioTr^; /.at ty,
oocT&u uioo; i'('\.'^vixo Vj TTfot, oo O'jio; zap' a'jTr,v tyjv ouxo-y.
*.
Dans cette opration de composition il
y
a un lment passif
et un lment actif; la dyade indfinie (celle que le commentaire
du Pseudo-Alexandre appelle ou; ap/i>cYj-) s'empare, suivant une
expression directement emprunte aux Platoniciens, de la dyade
dtermine (celle que le commentateur appelle a-jTooa) : 't^ -'p
opiTTo; Bud, w '^<xn'., Xaoi3(7a Tr,v wp'.a[j.vr,v ouoa uo uox; ezotVjCsv
'.
Le rle de la dyade indfinie est donc celui d'un multiplica-
teur, plus exactement d'un duplicateur : ToS
y*?
^'^^'^svto;
v'
Suoto-'o. Ce rle de duplicateur, elle le conserve en raison de sa
puissance illimite vis--vis de la ttrade, elle engendre ainsi
Voctade*.
La dyade dtermine s'engendre-t-elle d'une manire ana-
logue par l'application lunit de la dyade indtermine?
Certains textes donneraient le prsumer, qui font partir de
l'unit la puissance duplicative de la dyade
^.
Mais il convient
de remarquer que dans lcole platonicienne, comme dans
l'cole pythagoricienne, l'unit parat n'avoir pas t un nombre''.
Aussi bien, suivant une remarque expresse du livre M ^ la
dduction des nombres idaux ne comprenait pas la gnration
de l'unit. La science mathmatique procde, comme le veut le
P/ilbe, non du nombre un, mais de l'gal; et c'est sous cette
forme d'galit que l'unit s'applique la dyade du grand et du
petit, ou dyade de l'ingal : en galisant les termes ingaux du
1. M. 7,
1081" 21.
2. d. cite, p. 753; cf. Robin, p. 285, n. 2.
3. M. 7,
1082' 13.
4. C'est cette gnration que fait allusion le texte du livre M 7 1082" 28
o d'ailleurs il s'agit d'accuser l'htrognit des lments qui constituent
les nombres idaux. Al ijiv
y^P
v Tr, T-roio". -jxc; k'aTwo-av XAVai aa

).X' a-jTat Tibv v Tf, v.-i^'. 7rp"rpa{ zIt:, xai lyv/TiO-av, MaTp
) C'j; Ta-jTa:,
auTat Tac TSTpx; Ta? v tv) xTdtc;.
3. M 8,
1084' 3. "iil Tf, jjiv o-jSo? f/.TriUToO'jr,; .^' vo; omacia^G-
avo;.
6. Thon de Smyrne, d. Hiller, Leipzig, 1878, p.
24. O-jt o r, [Aov pi6|j,;,
>.>, p/r, p'.6[A0j. Cf. Robin, p. G64.
7. M. 8,
1084'
20, tc (xtotiov s! ps6[i."o; [o] a^pt tt,; xSo;, (A/.Xov t; ov t
iv y.at eioo avTr,; tt,; ovcioo. KaTOi to-j iav odx iVt: yvrri; w; v?, tt,; 'eittiv.
I
64
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
grand et du petit, elle engendre la dyade dtermine qui est le
prototype du nombre
cleuxK
36.

Si telle est la notion du deux idal et si tel est le rle
de la dyade,
comment comprendre la dduction des nombres
impairs? La difficult se trouve signale par Aristote dans le
premier livre de la
Mtaphysique : si la dyade est matrice, elle
est bien capable
d'engendrer les nombres; mais c'est l'excep-
tion des nombres premiers, ou plutt, suivant le commentaire
rectificatif
d'Alexandre, l'exception des nombres impairs-.
Or aucun texte ne nous permet de rsoudre directement la
question. Le livre M nous donne cette seule indication que dans
l'impair Vun est moyen^ Mais que faut-il entendre par l?
On ne peut admettre que l'intervention de lun consiste uni-
quement dans l'addition de l'unit chacun des nombres pairs;
car ce serait mconnatre le caractre spcifique des nombres
idaux :
1'
inaddilionnabilit
de leurs units qui les dislingue
des nombres
arithmtiques; ce serait ruiner la thorie par la
base. Que, d'ailleurs, cette interprtation soit mentionne dans
le livre M*, cela suffit, semble-t-il, pour attester l'incohrence de
l'expos qui nous a transmis la thorie des ides-nombres^ et
l'impossibilit d'en obtenir une reconstitution objective.
Si l'on cherche malgr tout deviner la pense platonicienne,
il faudrait, pour demeurer sur le terrain arithmtique, dter-
miner une relation entre la triade indtermine ei la triade dter-
mine, entre la pentade indtermine et la pentade dtermine,
semblable celle que l'unit tablit entre la dyade indtermine
et la dyade dtermine
'\

Mais c'est supposer que triades ou


pentades peuvent tre introduites titre de principes premiers
comme la dyade indfinie; et cette supposition ne dtruirait-
elle pas l'conomie du dualisme platonicien ou acadmique?
Suivant M. Robin* il faudrait, pour entrer dans les intentions
de Platon, prendre un tout autre point de dpart; il convien-
drait de gnraliser cette action galisatrice que nous avons
vue l'uvre dans la constitution de la premire dyade, et attri-
1. 4, 109P 24 : -v S'apttov ttowtov il vtawv t'.vs; y.aTac7xev)^o-J(7; to |jLY).oy
/.ai [j.i/.poj c'7acrVTWv.
2. 8,
987", .3.3... A'. t tov? p'.uo; 'iu> tcv irpwTwv e-js-Ji: l\ aCTr, [tt,?
Itipa; s-Jtcw; r|V -jotSa tio'.oCtiv] ycvvcOa;, idncp % tsvo; y.aayeio'j. Voir le
commentaire d'Alexandre et les divergences d'interprtation dans Robin,
note 266, II, p. 661, et suiv.
3. 8,
1083^ 28 : auto tb v ttoio-jo-iv v tw rcepi-xi iitov.
4. 8,
1084' 4 : wol ij.sv tou Ivb; e tov apriov 7::':rT0V7o; TcepirTo;.
.').
Elle Halvy, op. cit., p. 218.
6. Op. cit., p.
446 et suiv.
lf:s nombres idaux
65
liiicr runil le pouvoir h; fixer le double mouvcmenl de pro-
-icssion et de rijfression qui exprime la nature de la dijade du
(jrand et du petit. On obtiendrait alors autant de stations que
Ton voudrait; par exemple, si le mouvement de progression
part de 2, si le mouvement de rgression part de 4, le point de
1 (Mjuilibre mutuel est mi-chemin, et VUn lui apporte la stabi-
lit en eng-endrant la premire triade.
Lliypothcse, autorise
par une mditation profonde des livres M et N, est, en tant
i|irhypolhse, des plus satisfaisantes; elle a l'avantage d'accuser
<('
qui pouvait, dans la pense des Platoniciens, sparer le
nombre idal du nombre proprement mathmatique. Peut-tre
mme dpasse-t-elle le but cet gard; en dpit de Ihtro-
^cnit, de la diversit de nature qui est essentielle la dyade
il est difficile de se convaincre ({u'elle puisse intervenir dans
un mme systme de gnration la fois comme tant le prin-
cipe de la duplication qui est une opration proprement num-
rique et comme tant cet intervalle ou ce vide qui sera le
principe essentiel des figures idales' . D'autant que si la
gnration des nombres impairs n'implique aucune consid-
ration d'ordre proprement numrique on devra se demander
pourquoi la vertu de l'unit s'puise avec la dtermination d'un
point d'quilibre entre i et
4,
pourquoi elle ne s'tend pas au
double mouvement inverse qui devra ncessairement s'tablir
entre 2 et 3, entre 3 et 4.
Ces questions ne sont pas des objections la reconstitution
de M. Robin; car il est possible que la doctrine des ides les ait
efectivement souleves, et qu'elle ne soit jamais arrive satis-
faire pleinement ni ceux qui elle fut enseigne, ni mme celui
ipii l'enseigna. En tout cas, il est remarquer qu'aprs Platon
un eiTort a t fait pour sparer, plus compltement que le matre
n'avait sans doute russi le faire, la gnration des nombres
idaux et la gnration des grandeurs idales : quelques Plato-
nisants remplacrent dans la gense des nombres idaux le
j.i-yj. y.y}. ai/.pv, qui paraissait caractriser plutt la nature des
grandeurs, par le uoa /.al ot-'ov-.
I. Op. cit., p. 471, et suiv.
-. 01 6i To 70A-J y-ai ).:-'Ov, ot'. t u-cya "/-sti
"
[j-i/p-/ [i,t-;fjo: o'.y.z:
y:-7:-i, N 1.
1037" 16. CL Roi. in, p.
Go'i, cl suiv.
UnuxscHVicc.

Les tapes.
66
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
LES GRANDEURS IDEALES
37.

Le mme brouillard qui enveloppe la thorie des nom-
bres idaux plane sur la thorie des grandeurs idales, avec
laquelle le platonisme retourne aux considrations gomtri-
ques qui ont contribu former sa thorie de la connaissance.
Il apparat, au tmoignage d'Aristote, que, renonant l'identi-
fication pythagoricienne du nombre et du point, Platon n'avait
plus conserv le point proprement dit qu' titre de convention

gomtrique. Il l'appelait principe de la ligne, et mme il lui
arrivait de le dsigner comme ligne inscable ^ En ce sens, le
point serait symtrique de l'unit, qui est principe du nombre
plutt que nombre. De fait, chez les Platoniciens, chez Xno-
crate en particulier-, la correspondance s'tablit entre dyade et
longueur, entre triade et surface, entre ttrade et solide (plus
exactement ici entre ttrade et ttradre rgulier).
On ne saurait mconnatre que cette conception des figures
idales tait capitale dans l'enseignement de Platon. Aristote a
tir des Discours sur la philosophie un passage tout fait remar-
quable : l'animal en soi rsulte de l'Ide mme de l'Un, et de la
longueur et de la largeur et de la profondeur premires, et les
autres animaux sont constitus d'une manire semblable.... D'une
autre fagon, l'intellect est l'un, et la science la dyade (elle va
suivant une direction unique vers un rsultat unique)
;
le nombre
de la surface est l'opinion et celui du volume, la sensation^.
Mais en raison mme de son importance cette thorie demande
tre prcise. Quelle est la relation des figures idales aux
nombres idaux? Faut-il dire qu'il
y
a identit, ou qu'il
y
a sim-
plement paralllisme, transposition de l'ordre purement abstrait
dans l'ordre spatial? Les Platoniciens se sont pos la question,
mais pour se diviser sur la solution. Suivant les uns, la ligne
en soi n'est autre que la dyade; suivant les autres, il
y
a seule-
ment entre la dyade et la ligne en soi une communaut de
forme : dans la dyade, l'ide se confond avec ce dont elle est
1. Met., X 9 992' 20 : Totw {Jikv ov t Yvct [twv o-TiyiJLiv] xal tiz^Liytzo
ID.dtTwv
; o'vTi {zoii.zrpiy.iJ Syij.aTi, /).'
ky.ilv.
ip'jl}]^
TP*(*!''''i''
fOVTO 6k 7to).).xi;
-ie: Ta; -rjxou; ypajAiidc.
2. [0\ Sk xi; a? T'.lfxvot], Tioiovo-i yip f [iEySir) /. tt,; -jAr,; -/.al tov pifioO,
x ;j.kv T?,; oyiSo; Ta (J.t,'/t,, x rpaSo STffw; Ta icmcoa, x o tt,; TETpaSo; r
(TTepe r, xx\ ; a/).wv ptiiwv. N 3,
1090''
21. Cf. lleinze, Xenocrates, p. 57.
3. De anima. 404"
19, Ird. Rodier, t. I. 1900, p. 19.
Li:
PLATONISME
Al'HS
PLATON
67
ride,
tandis
que pour la ligne en soi il
conviendrait
de sparer
ride'de
la ligne,
qui serait la
dijade, et la ligne
elle-mme
'.
Il est
possible
que cette
division
exprime
une dualit de
tendances
qui est
inhrente au
platonisme.
L'tendue,
mme
idale,
doit
ajouter
quelque
chose lide pure du nombre pour
se
caractriser
comme
tendue ; ce
quelque chose aura sa place
dans le
monde des ides, et il sera
principe de
participation.
Mais en
mme
temps pour que la
participation ait lieu effecti-
vement,
il faut que ce
quelque chose se retrouve
sujet partici-
pant
rceptacle des ides,
opposant Faction de
rintelligence
rinertie
de la
ncessit.
Au
contraire
idal se
juxtapose le
contraire
des ides qui
sclaire par lui mais qui ne s'en dduit
pas
L'infini
platonicien,
comme
le dit Aristole, est a la fois
dans les ides et dans les choses
sensibles \
De fait, si l'on
veut
reconstituer
le systme
platonicien de
l'espace, on est con-
duit placer,
ainsi que l'a fait M.
Robin
^
l'espace gom-
trique
entre
deux
spcifications
du Grand et du Petit:
1
une cor-
respondant

l'tendue
perceptible
sous la forme de corps
spcifiquement
dtermins,
tendus,
composs
et divisibles;
l'autre
qui n'a rien de
commun
avec
l'tendue visible
est
le
vide,
principe
intelligible
dont la
dtermination
produit les
figures
idales.
LE
PLATONISME
APRS PLATON
38
_
Peut-tre
ne nous
sommes-nous
pas
suffisamment
dfendu
contre
l'association
dides qui ferait
conclure trop vite
de
l'incertitude
et de la confusion de notre
information
l'incer-
titude
et la
confusion
des
doctrines
elles-mmes.
Il semble
cependant
que le
caractre de la tradition due aux livres M et N
suffise

expliquer la dfaite
finale des
platonisants et des pytha-
gorisants.
Ils
taient
dsarms
par la
perfection
technique de la
mathmatique,
qui les
rendait
malhabiles
tirer de leurs con-
nai'^sances
plus que ne
comportait
l'tude de leur domame
positif. La
rflexion
sur les
notions
mathmatiques
est inca-
pable de
fournir
autre
chose que des
combinaisons
particulires
1. Ka\
^tov Ta; ISac
).yvtwv ol i^-kv
aTOvpatxjx-hv
Tr,v l-Acc^, o\
to elSo t-^
iSvaSoc

i^ YpapV,^
2 o-ivix.
Met. Z 11.
1036" lo.
^
_ _
2. Phys., m,
4-203^ 9. Tb {J.vxo'. auetpov xai v xoi,'
ai<jOr,xoic "x' ev .x:/at
^T.Vairp-'^s',
et note
414. Cf. dans
Rivaud, op. cit., l'tude sur la -/cpa
et le
devenir, p.
303 et suiv.
68
LES ETAPES DE LA PHILOSOPflIE MATHEMATIQUE
chaque ide; le nombre idal est dfini par la connexion des
notions gnratrices et de la notion engendre : celle-ci csi pos-
trieure, celle-l est antrieure^ Mais alors, comme le remarque
lauteur de VEthique Eudme\ Tlment premier dans l'ordre
de la connexion comprhensive n'est plus Tlment commun
dans Tordre de l'extension gnralisairice. L'quilibre que
Platon avait, dans une partie au moins de sa carrire, essay
d'tablir entre la tradition de Socrate et la tradition de Pytha-
gore, entre le conceptualisme el le malhmatisme, va se rompre.
Les successeurs de Platon aperoivent l'impossibilit de suivre
la fois la piste des mathmatiques et la piste des con-
cepts ^ Aristote choisit; Speusippe et Xnocrale choisissent
galement.
Les premiers Scholarques de l'Acadmie se sont propos l'un
et l'autre de mettre fin la dualit des nombres et des ides, en
ne retenant plus au del du nombre sensible qu'un seul plan de
transcendance^. Mais cette simplification semble avoir eu pour
effet d'accuser, avec une acuit qui devait tre mortelle, l'ambi-
gut fondamentale de la mathmatique platonicienne. Deman-
dera-t-on aux nombres idaux de porter le poids de Tunivers
tout entier, du monde moral et religieux aussi bien que du
monde gomtrique ou physique? alors par del les dnomina-
tions numriques qu'il conserve, le philosophe fait appel des
entits supra-naturelles : Xnocrate, au rapport de Stoloe, rige
en divinits la monade et la dyade'. Au contraire, si avec Speu-
sippe on spare le quantitatif et le qualitatif^, si ce sont les nom-
bres arithmtiques que l'on lve l'idalit, on se rapproche bien
1. O'i akv oOv |AoT'pou a^'iv elva: xoc piiJLoy^. tv \x-i yw-a, x 7tf)o'-cpov
7.a\ -jcjTpov -:: tSea;, tv o |jLa6r,;i.aTf/.C)v Ttotpi Tac loa; xkI tk a'.Tr.Ti.
M. 6-1080" 11.
2. I, 8 1218" 1 ; "Etc v oo-oi; htiyv. t~o n^'i-.t'^vi zal -jT-cpov, ojz. tti y.o'.vv
-:
Ttap taxa, >:al -oOto /(opiu-v. Etr, --p 'v t; toO 7Tpw70-j 7rpTEpo><" TcpTpov
yp
tb xoivbv xal -/wpiatv ot t vatpo'jijLvov toO y.otvoO vatoEtijai to TrpwTOv.
Olov SI -b 8iit),d((Tiov irpitov twv T}.A:).a'7''tov, o'jv. bioiyz'U.: tb TToX/aTry.iT'.ov
tb /.oiviT, xaTrjyopoujxevov eivai /topijxv.
3. Aitiov T avJ[j.?a'.voy(j/5; tj,ap-:a; ot; atj.x iv. T(ov tj.ar,tj.i-:tov 6V|p'.>ov
xal /. xdiv \6'(i^ xwv xao-j. M. 8,
1084" 23.
4. Ps. Alex, ad iVe/. M.
8-1083''
11, d. Ilayduck, p. 706 : oE l k-;lvuitj-/.rjv \j.'v/
fjLSOTHpQ'j; [xo'j; pcixo-Jc] xal xbv l5r;xix6v xal xbv [j.aO/,u.aT'.xv. 'va o 7toio'jv,
a)<7Tp 2Ti(7tT7o; xl Zvoxpxr,. Cf. ihid., ad Met. M.
9-1087"
2, p.
782. Voir
Heinze Xenocraies, fr. 34 et 3.5, p. 171.
5. ZvoxpaTr,;... Tr,v ijLOvia xal xr,v SydcSa... 6o-J;. Alius, plac. I, 7. Ilcinze,
op. cit., fr. 1.5, p. 104; comme le fait observer Ileinze,
p. 3.5, n. 1, il s'agit ici
non de la dyade indtermine, mais de la dyade dtermine.
6. Met. A, 7-1072"
30 : oio: ce TioXatiSivo-jfftv, icTTcp o; ll-J^x-yj^^io: xa\
XiE'jff'.TrTo?, xb /./.),t(TTOv xal oii'.(y:ov (Arj v
p/yj
lvas...
LK PLATONISMR APRES PLATON
69
de la conception positive que la science se l'ail des nombres, et
du rle elTccI il' qu'ils jouent dans les combinaisons de l'arillim-
tique. Mais il devient alors inutile de faire appel la dialec-
tique pour fonder la nalun^ qualitative de chaque nombre,
l'essence de sa paril ou de son imparit. Il suffit comme le
voulait peut-tre Speusippe, comme l'ont pens en tout cas
certains reprsentants de la jeune cole pytliagoricienne, qu'
l'unit s'ojipose le principe gnral de la multiplicit : to tcXt/Jo'
;
et, de ce principe, drivera, par le procd uniforme de l'addi-
tion, une srie de nombres homognes les uns par rap{)ort aux
autres^.
L'cole platonicienne ne pouvait, semble-t-il, chapper
l'alternative : ou la dialectique mathmatique va rejoindre et
renforcer la symbolique mystique du pythagorismc pour se
perdre dans Toccultisme et dans la thosophie; ou elle doit se
restreindre aux principes rigoureusement dtermins d'une
science positive, et il n'y aura plus de raison pour les trans-
former en ralits spares. Mais alors la mathmatique cesse
de rpondre aux esprances qu'on avait mises en elles, elle n'est
plus Vorganum universel qu' ce moment rclamait la spcula-
tion grecque.
39

Le platonisme sous la forme ou nous l'avons considr
est une philosophie mathmatique en un double sens du mot.
D'une part l'arithmtique et la gomtrie fournissent Platon
le modle de dcouverte fconde et d'exacte dmonstration
auquel le penseur doit se rfrer pour tablir une doctrine de
la connaissance vraie. Dans la direction de la conduite indivi-
duelle et dans l'organisation de la vie collective le moraliste et
le politique suivront de prs les procds qui permettent la
proportionnalit numrique et le dosage quantitatif. D'autre
part, l'universalil qui appartient aux raisonnements math-
matiques implique l'universalit des principes auxquels ce rai-
sonnement est suspendu; il faut justifier ces principes, en tant
que principes, par une vue directe des genres suprmes de
l'tre. Tour tour, Platon tire de la mathmatique une philo-
sophie et il fonde la mathmatique sur une philosophie.
Le double caractre de cette philosophie mathmatique
1. Zeller aUribue cette conception Speusippe {Ph. der Gr. II, I, i" d.
Leipzig,
1889, p. 1001, n. 2). M. Rivaud, n. 836, p. 362 et M. Robin, p.
655
font observer que cette attribution est tout fait incertaine.
2. M 6-1080" 20 : r, sv; '-???,; to-ai /.! o-jjipXrjTal Toiaiov noiaiaobv, lo'tov
A-foyjiv clvat Tv iJ.a9T|(j.aTinv p'.6iJ.v. 'Ev -{ut Ti (xa9r||xaTC/.(i oCev tacppci
70 LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
explique le double jugement que l'histoire a prononc sur elle, le
paradoxe de sa dcadence immdiate et de sa grandeur durable.
Que la fonction de la pense soit une fonction de rsolution,
qu'elle s'exerce h l'aide de la science des nombres et des figures,
et que de degr en degr elle parvienne dcouvrir dans le
tissu enchevtr des phnomnes l'ordre des relations math-
matiques, cette conception est, en un sens, le platonisme lui-
mme; et puisqu'elle est destine rapparatre ds le lende-
main de la Renaissance pour devenir avec les Galile, les
Descartes et les Newton, la substance de la civilisation moderne,
il est permis de croire que le platonisme est la vrit mme de
la philosophie.
Mais cette vrit il a fallu vingt sicles de rflexion pour par-
venir la dgager dans la puret de sa lumire; il a fallu que,
la psychologie se substituant la thologie et la critique au
dogmatisme, la mthode d'analyse rgressive que Platon avait
introduite dans le domaine de la rflexion spculative devnt la
mesure directe du progrs scientifique, et qu'elle se constitut
ainsi comme une mthode indpendante, suffisante pour l'appro-
priation de la nature l'esprit.
L'uvre positive de rsolution, entrevue par Platon un
moment dtermin du processus dialectique, est donc loin de
dfinir la forme sous laquelle la doctrine s'est effectivement
constitue et s'est offerte la discussion des premiers auditeurs
de Platon. L'analyse idaliste n'est qu'une dmarche pr-
paratoire la connaissance suprieure qui atteint les prin-
cipes de l'tre et du savoir, et dduit de ces principes les hypo-
thses ncessaires aux combinaisons du calcul et aux relations
mtriques. Le platonisme suspend la partie technique de la
mathmatique, le domaine positif de la science, une dialec-
tique qui les dpasse et qui leur est trangre. Par l, non seu-
lement son chec immdiat devenait invitable; mais encore il
tait invitable que cet chec ft tout autre chose que la ruine
d'un systme particulier, qu'il entrant une clipse sculaire
de la philosophie base mathmatique. L'intellectualisme
scientifique de Platon devra s'effacer devant l'intuitionisme
grammatical; le sujet de la proposition, devenu Vtre en tant
qu'^/re, sera l'objet par excellence du savoir, au prjudice de
Vide en tant que nombre.
chapitrp: V
LA NAISSANCE DE LA LOGIOUE FORMELLE
ARISTOTE ET LA CRITIQUE DE LA DIALECTIQUE PLATONICIENNE
40.

Uorganum universel que l'cole platonicienne n'a pas
russi constituer, la Grce a cru le trouver dans la syllogistique
d'Aristote; et, pendant vingt sicles, les premiers Analytiques
fourniront le modle de l'exposition dductive. D'autre part les
tentatives poursuivies de nos jours pour rapprocher les lois de
la logique formelle et les principes de la mathmatique ont
introduit en plein cur de la philosophie mathmatique la con-
sidration des classes, d'o la syllogistique tait issue. Par
suite, et quoique nous n'ayons pas tudier ici l'aristotlisme
pour lui-mme, il importe de faire une place aux ides gnra-
trices de la logique aristotlicienne.
Avec une admirable conscience de sa propre destination
intellectuelle, Aristote a marqu les conditions auxquelles le
platonisme avait manqu et auxquelles la logique nouvelle
s'efforce de satisfaire : Platon n'a su ni parvenir jusqu' des
principes qui puissent tre considrs d'une faon universelle
comme principes de l'tre, ni se frayer un chemin qui puisse
tre effectivement parcouru par l'esprit, qui se compose seule-
ment d'un nombre fini d'intervalles'. En premier lieu Platon
n'a pas dtermin de quoi il
y
a ide ni en quoi consiste l'ide,
comment l'tre en soi ou le beau en soi se rapprochent ou se
distinguent du nombre en soi-; il n'est arriv qu' poser des
questions qui par leur nonc mme paraissent ridicules et qui
1. x S'aTE'.pa o'jy. s'ct: 8:e^).6cv voou'/Ta, II An., I,
22-83''6.
2. Pour ces embarras qu'Aristote signale en termes qui mlent d'une faon
presque inextricable l'exposition et la critique, voir la troisime partie du
]ivro premier de M. Robin ; L'tendue du monde des ides, p. 120 et suiv.
72
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
sont sans issue, comme celles dont le livre M nous a conserv
l'cho : faire tenir dans la dcade primordiale la diversit des
ides premires. E! [i-i/of-
Ti;
oexaSo 6 pi6[x;, wcTCp tiv; oa(7:v,
TrpcoTov [J.V T7./ ET: '.lti'\i V. x e'iS-/]. Oiov el I'Ttiv Tj rpi K'jxov OpcoTro;,
Tt' (TTat p[6p.
aToiTiTio
1.
En second lieu, pour expliquer le
rapport entre le nombre idal et le nombre sensible, Platon
insre un intermdiaire, qui est le nombre arithmtique. Mais
alors, pour expliquer le rapport du nombre idal au nombre
arithmtique ou bien encore du nombre arithmtique au
nombre sensible, il faut insrer de nouveaux intermdiaires et
ainsi de suite l'infini. De l un absurde entassement, de
l cette TwpsurTt, qui devient un argument dcisif contre le pla-
tonisme
^.
L'uvre d'Aristote ce sera de constituer un systme de
penses qui soit la fois universel et dfini. Pour cela il rejette
tout ce qu'il juge soit mythique ou mtaphorique^ soit logique
ou dialectique* dans l'uvre de Platon. Les nombres sont rame-
ns leur usage proprement arithmtique; le domaine de la
mathmatique est restreint une catgorie qui est un mode
particulier d'entre les affirmations sur l'tre, la catgorie de
la quantit"
;
conception qui est lie aux notions fondamentales
de la doctrine : indpendance assure la catgorie de la qua-
lit, physique spare de la mathmatique, supriorit reconnue
l'intuition de la substance, dont Aristote fait la base de la phi-
losophie premire, enfin constitution d'une technique mthodo-
logique adquate aux exigences de la physique qualitative et de
la mtaphysique intuitive.
ORIGINE BIOLOGIQUE DE LA LOGIQUE
41.

L'objet de cette technique est la classification des
espces et des genres que la mthode platonicienne de la divi-
sion se proposait d'instituer, c'est--dire qu'elle prend pour
1. M. 8 1084^ 12.
2. Met. B. 2
997"
12; M. 2
1076^'
39, cits et comments par Robin,
106 et
suiv.
p.
213 et la note
51, p. 609 sur l'objection du troisime homme. Met. Z. 1.3
1038" 30.
3. Met. A 9, 99P 20.
4. Mor. Eud., I, 8,
1217"
21, Xoyix)? -/.ai xeviij. De An., I, 403"2, oiixlzY.xiv.Coi
xa xevwc.
5. Cf. Milhaud, Aristote et les Mathmatiques, Archiv fur Geschichtc der Phi-
losophie, t. XVI, 1903, 368 et suiv., et tudes sur la pense scientifique chez les
Grecs et chez les modernes,
1906, p. 103 et suiv.
4
ORIGINF-: BIOLOGIQUK DK LA LOGIQUE 73
base la notion de classe h l'exclusion tle la notion de relation.
Du platonisme Aristote conserve surtout la tradition socra-
tique; il revient ces procds de sens commun que Socrate
avait employs, que Platon avail transforms et transfigurs
au contact de la ralit mathmalicpie; il ne nglige aucun des
moyens d'approche qui permettent, par Tobservation des cas
particuliers, de pressentir la gnralit de la rgle : exemple^
signes-, objection^ rdiiclion rabsiirde''. Seulement il faut
aller plus loin. Socralc s'tait arrt au discours inductif. 11 ne
se proccupait, en cflct, que de (jucstions morales^
;
le concept
une fois constitu dans Tesprit de Tinterlocuteur, c'est par
l'action qu'il rejoint le rel : la dialectique socratique est
la fois thorique et pratique ^ Or, transports sur le terrain
de la science spculative, les procds rgressifs de Socrate
rclament le complment d'une synthse progressive. A cet
gard, Platon avait fort bien pos le problme; mais il s'tait
gar dans des spculations mla-mathmatiques qui ne pou-
vaient mener aucune solution eil'ective. C'est par un autre
biais qu'Aristote reprend la question; il demande l'induction
d'atteindre des principes tels qu'ils permettent d'intervertir la
marche des raisonnements et de retourner par une srie finie
d'articulations au dtail des choses, la ralit des individus.
La forme prcise de cette induction sera d'ailleurs fournie par
l'observation des dmarches qui, au temps d'Aristote, et dans
l'cole mme de son matre, permettaient de constituer la pre-
mire classification biologique. Le syllogisme, qui pendant des
sicles est apparu comme le type du raisonnement abstrait et
universel, est sorti d'une application de l'esprit des problmes
d'ordre concret et particulier. Nous avons mme la bonne for-
tune de saisir sur le vif la formation des premiers genres natu-
rels; le hasard d'une dissertation sur la courge nous a valu de
conserver un fragment comique d'Epicrate dont Usener a, le
premier, signal l'importance exceptionnelle
".
La scne se
passe dans les jardins d'Academos. En cherchant les limites qui
1. iiapiSiy[;.a, I An., il,
24-68" 38. Cf. Khet., I, 2-1337" 25.
2. a/;[itov, I An., ii,
27-70" 3.
3. ev(TTaffi, II An., n,
26-69" 37.
4. iaywY', I ^n., il,
2.5-69" 20.
5. Met., A 6 987" 1.
6. Mem. IV, V, 11. to; yxpaTai lidvoi eesti o-xottsiv ta xpccTiffTa twv Tipay-
lixTwv xal Xyto xai epvto '.a/.iyovTac y.a.-zk yivi) r [ikv yaO npoaipeaBa;, xtv
8s y.axiv 7lys6'..
7. Organisation der wissenschafllichen Arbcit, Preussische Jahrbcher, 1884,
t. LUI, p. 11.
74
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
sparent des animaux vivants les genres des arbres ou des
plantes ', on est amen se demander dans quel genre on fera
rentrer la courge. A cette question, silence des jeunes platoni-
ciens, puis rponses divergentes : la courge est une plante ronde,
une herbe, un arbre. L-dessus, raillerie d'un mdecin de Sicile,
qui traite ces recherches de bagatelles; les jeunes gens ne lui
rpondent pas : Platon est prsent. Sans la moindre motion,
avec beaucoup de douceur, il demande ses disciples de
reprendre la dtermination des genres
-.
42.

Cette partie de rhritage du matre, que les Scholarques


de VAcadmie paraissent avoir nglige, Aristote l'a reprise. Au
Lyce, la biologie naissante se substitue la mathmatique
comme la discipline centrale, dont procdent les gnralisations
de la philosophie. Le rle de la logique formelle sera de fixer
les processus auxquels le naturaliste a recours en face des tres
vivants.
Quelles en sont les premires donnes? La rponse d'Aristote
peut sembler au premier abord en contradiction avec les for-
mules les plus ordinaires de la doctrine^; ce qui se dtache
pour nous le plus tt et qui nous apparat le plus nettement,
dit le premier chapitre du premier livre de la Physique., ce sont
les choses les plus complexes
'\
Pour les sens le tout est avant
les parties, dont la distinction ncessite un ellort ultrieur de la
pense; or le gnral est une espce de tout, car il comprend en
lui beaucoup de choses qui sont ses parties. Les enfants com-
mencent par appeler tous les hommes papa et toutes les
femmes maman; plus tard seulement ils distinguent leur pre
et leur mre ^ Voici donc le fait qui pourra servir de point de
dpart au biologiste
;
nous connaissons les animaux moins
comme individus que comme espces. Nous disons que nous
voyons un mulet ou un cheval, avant de savoir, ou sans savoir
jamais, qu'il s'agit de tel ou tel mulet, de tel ou tel cheval. Le
langage opre un travail de spcification qui rpond aux con-
ditions communes de la perception. Or une fois en possession
1. llepl
yp
5-j(7cw; ;pop'.!^o[iVO'.,
i-/a>p'.Cov wwv T :ov,
5v6pa)v TE cp(T:v, )a-/v()v t -/v).
Poetarum comicorum crcoruin fragmenta d. Mcineke-Bothe, 1855,
512" 13.
2. Ibid., 513' 35.
3. Cf. Paul Tannery, Sur impoint de la mthode d'Aristote, Archiv fur Geschichte
der Philosophie, t. VI, 1893, p. 468 et suiv.
4. "Etti 'r;u.v TtpwTOv r,),a xat ffas-rj Ta auYXSyjfiva piXXov,
184" 21.
5. Kal x Ttaita es xb |j.v Ttpi-ov irpoo-ayopEsi Ttvxa To; avpa; iratpa;
xai (XTTjTipa; xi; Y'jvx'y.a;, ja--pov 5 Stopci Toxtov xaTEpov,
184''
12.
TYPKS ELKMKNTAIRKS DU SYLLOGISME
75
des espccs cnlro lesquelles les individus sont rpartis, la lelie
propre du naturaliste esl de rechercher comment ces espces se
groupent leur tour. Considrons l'exemple clbre qui est
donn dans les Premiers Analylir/iies ^; les espces du cheval,
de l'homme, du mulet se rapprochent l'aide d'une jjroprit
commune, la longvit. 11 esl possible de relier cette proprit
gnrale au groupe constitu par ces trois espces, en remar-
quant que l'homme, le cheval et le mulet ont dans l'ensemble
des animaux cette dtermination prcise d'tre des animaux sans
fiel. Mais le point essentiel est celui-ci : pour confrer une
valeur dmonstrative la connexion que l'on tablit entre la
proprit gnrale de la longvit et la dtermination par
absence de liel, il faut s'assurer que l'numration est exhau-
stive
;
il ne suffit pas que l'homme, le cheval, le mulet soient, tous,
des animaux sans fiel, il importe qu'ils soient tous les animaux
sans fiel-. Alors il
y
a entre les deux termes de la proposition la
mme (juivalence qu'entre les deux termes d'une galit math-
matique : il est permis d'attribuer aux animaux sans fiel la pro-
prit qui s'affirmait la fois, de l'homme, du cheval et du
mulet; nous obtenons la proposition de conclusion : tous les
animaux sans fiel vivent longtemps.
TYPES ELEMENTAIRES DU SYLLOGISME
43.

Ainsi conduite, l'analyse inductive permet l'inversion
de mouvement qui est tout le secret de la logique aristotli-
cienne
^.
La relation dfinie dans la conclusion devient le prin-
cipe d'une synthse progressive'^; elle constitue en effet une
vrit totale qu'il est possible de diviser en une srie de vrits
particulires, comme le genre se divise en un certain nombre
d'espces. De ce que tous les animaux sans fiel vivent longtemps,
1. I An., II, 23, GS"" 17 : o'ov el Toiv AT [atov to B, oi to V oica: -h A tj B
{fKiyzvi -oOto)
yp T:o;oviJ:eOa -ha, iXYwy;. O'ov rs-t.t to A aa/.p^-.ov, t
6'e^' w B rb //j)."''|V [ir, "/ov, '
(j) s V to /.aO' xaTTOv ijia/.
p6 [: ov, olov
avOptoiTo; -/.i IV.uo; xs'. r|U.;ovo. Tw tr^ V o).ti) J'iiii'ft'. t A-7:v
yp
-n 'i.'/fi'i.vi
tiaxp'/Jii'.ov. 'A).). xa; to B, -r |j.r, i'/J-'.'i
/o).t)v, TravTi 'j'!z.o-fi\. X'o T. E o-jv vTt-
TTpi: T r TM B y.x: {j.r, {iTr-pTcivc'. -
(ij'ffov, vi-f'-''"! '^o '^ "'>
^ virp"/'-''''*
2. Ibid., 27. Ae 5 vov to V x ? Tivxw/ toiv xa6' exaTTOv uyzstfivov.
3. Cf. notre tude : Qiia ralione Aristoteles rwlaphysicam vim syllogisino inesse
demonsiraverit, 1897.
4. II An.. I, i8-8P 40 : k'^xt 'r, [xv Trc'.'.; x xwv xaOXo-j, r, S'Ttaywyr, x
X6)v xaxi [A'po; -c Jvaxov xix xa9).o'J OojpriTai [xyi t' Traytoyri;. Cf. Eth. Nie,
VI, 3-1 1.39" 28.
76
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
je conclus que chacune des espces d'animaux sans fiel que jo
viendrai considrer vit longtemps, soit Fhomme, soit le cheval,
soit le mulet; et cette conclusion possde une vrit intrinsque
qui est inbranlable tous les arguments sceptiques. Il est de-
toute impossibilit qu'une partie du genre ne possde pas la
proprit qui appartient au genre tout entier. Il arrivera seule-
ment que nous n'ayons pas encore fait le rapprochement des
deux propositions qui sont comprises dans le raisonnement; le
dveloppement logique aura pour rle de faire sortir au jour,
de raliser en acte, la vrit qui tait en puissance dans l'esprit ^,
et de telle manire qu'une fois mise au jour elle s'impose irrsis-
tiblement. L'homme qui refuserait de l'accepter se mettrait en
contradiction aA^ec la loi fondamentale de Fintelligence : il
renoncerait exercer sa fonction d'tre pensant, il redescendrait
de la vie intellectuelle la vie vgtative
-.
La ncessit avec
laquelle la vrit de la conclusion se dduit de la vrit des
prmisses est une proprit essentielle du syllogisme aristot-
licien
',
44.
Ce n'est pas tout; du moins l'ordre que nous avons
suivi dans notre exposition pour rattacher aux premires
dmarches de la science biologique la gense de la logique
aristotlicienne, nous oblige ajouter la premire forme du
syllogisme une seconde, quoique les deux formes soient con-
fondues par Aristote. Si les espces de l'homme, du cheval et
du mulet sont les lments d'un groupe gnrique, chacune des
espces joue naturellement le rle d'un groupe vis--vis des
tres individuels que le progrs de la pense amne distinguer,
vis--vis de tel cheval, de tel mulet. Le raisonnement dont nous
venons d'tudier le mcanisme se transporte donc un degr
nouveau de la connaissance. Ainsi nous imaginons cet exemple :
Tous les chevaux sont dpourvus de fiel
Bucphale est un cheval
Bucphale est dpourvu de
fiel.
L'enchanement des propositions a le mme caractre; la
conclusion est implique avec la mme ncessit. Mais cette
fois les mailles du rseau logique descendent jusqu' l'individu;
1. II An. I. 1,
71'
H et II An I, 24-86' 23.
2. T av StaEpvTfo yo: twv -jtwv
;
J/e<. V. 4,
1008''
11. Sur les diffrents
exposs du principe d'identit chez Aristote, voir Maier, die Syllogislik des Aris-
toteles, t. I, Thingen,
1896, p. 42, n. 1.
3. I An., I,
1-24''
18 : <7uA),OYta';j.o; SI <7T'. Ao'yo v l -tcOs'vtwv Tivtliv TSpv -z: twv
y.etjAvwv il iyiyv.r^z cr-jjjLSatve-. Ttp TaOra slva;. Mais il faut noler que le
domaine de la ncessit logique est plus large que celui de la syllogistique :
7ii TTAov Sk TO vay/aov r, (t-j/.ao-'itjxo;. I An., I,
32-47'''
33.
TYFIS KLKMKNTAiUES DU SYLLOGISMK
77
elles saisissent la ralilr dans sa donne la plus concrle, le sujcl
(le la pro|>osition qui ne peut pas devenir allribut saufpai- un
renversement tout accidentel des ides, le siibslral des (jualils
i|iii demeure immuable travers les modifications sensibles.
I, Ordre du syllogisme se trouve donc prsenter une conformit
reiuar(]u;d>le avec l'ordre objectif des choses. La forme spci-
li(|ue qui est exi)rimc [)ar la notion du cheval esta la fois la
Idlalil des caractres intellii^ibles qui reprsentent l'espce
(lu cheval, et la totalit des substances individuelles qui s'oH'rent
il nos yeux comme chevaux existant, rellement. Elle est l'unit
(le celte matire logique qui est faite des notions gnriques, et
(le celte matire sensible qui apporte l'tre ces qualits
;ilistraites '; elle est essence
-.
\o.

Entin, cette forme directe et normale qui prsente
mie sorle d'vidence intrinsque, la logique aristotlicienne
relie d'aulres formes de syllogismes en recourant un tour de
raisonncmenl imit de cette inversion par laquelle s'est opr le
passage de l'analyse induclive la liaison dductive des pro-
positions. Nous avons attribu Tespce cheval la proprit
essentielle d'tre dpourvue de fiel; nous pouvons prendre cette
proprit essentielle comme sujet />a/' accident de notre proposi-
lion, sujet auquel peut s'attribuer par accident aussi la pro-
prit d'tre cheval; ainsi nous donnerons la proposition la
marque de l'accident, la particularit : quelques animaux sans
fiel
seront chevaux. Ou encore, si nous avons traduit cette
proposition initiale sous une forme ngative : Aucun cheval
n'est pourvu de fiel, nous transformons la relation de l'espce
ou du genre en relation d'exclusion qui, par sa nature, implique
la rciprocit : aucun animal fiel n'est cheval'^. De l les
formes nouvelles dont nous pourrons donner ces exemples :
l^out animal sans
fiel
vit longtemps;
Quelque animal sans
fiel
est cheval
;
Quelque cheval vil longtemps
'\
Ou encore :
Nul animal
fiel
nest cheval
;
Bucphale est un cheval
;
Bucphale nest pas animal
fiel
^
Ainsi, par le mcanisme de la conversion, les formes impar-
1. Met., Z.
6-104.5" 3-3 : tt; Sk Tr,; 'J'ir^z r, ;j.sv vor,-r, t, Valahr^z-'r^.
2. Met., Ta. O-lOSi"" 32 : ix yo to-j
-.':
i<jx:'i o\ juAAOvtfffio; etri/.
3. I. An., I, 3-2.y 8 et 27.
4. Ibid., 6-28'
10.
5. Ibid., 0-26" 34.
78
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
faites
'
du raisonnement o le moyen terme n'occupe pas
une place mdiane
^
incapables d'obtenir une conclusion, soit
gnrale dans le premier cas, soit affirmative dans le second cas,
se trouvent intgres la thorie du syllogisme parfait et
scientifique
^; le syllogisme se prsente comme Tinstrument
universel de la pense.
LES PROBLEMES DE LA LOGIQUE FORMELLE
46.

L'expos que nous venons de faire el que nous avons
maintenu dans les limites de ce qui tait utile pour la suite de
nos tudes, suffit peut-tre pour caractriser la situation histo-
rique de la syllogistique et pour en apprcier la porte.
La logique aristotlicienne n'offre pas seulement la philo-
sophie l'inapprciable avantage de tirer des cadres du langage
un systme de concepts distincts et rigoureusement lis, de
fonder pour les sicles, jusqu' l'avnement de la critique cart-
sienne, l'alliance du sens commun et de l'ontologie. Elle rtlte
avec exactitude les dmarches prparatoires de la science de la
nature, les procds de classification qui, dans la zoologie et
dans la botanique, conserveront une telle importance qu'ils
taient regards il
y
a quelque cent ans encore comme rpon-
dant la mthode spcifique de la biologie. D'autre part, toute
dduction pratique qui se subordonne une loi, qui passe de
l'universel au cas particulier, est coule dans le moule du
syllogisme; ce point que lorganisation de la justice en France
prvoit pour le jugement des crimes une division effective du
travail correspondant la division des propositions du syllo-
gisme normal d'Aristote. C'est au lgislateur qu'il appartient
de formuler des majeures : tout article du Code doit s'exprimer
sous une forme universelle. Le jury tablit la mineure. Dans le
cas o son verdict affirme la culpabilit, les magistrats de la
Cour d'assises interviennent pour rapprocher la loi gnrale et
le fait particulier; leur arrt est la conclusion vivante d'un
syllogisme en acte.
Le succs de la syllogistique est donc incontestable. On est
tent seulement de trouver ce succs trop complet, et, comme
malgr soi, devant certaines toiles de Raphal on fait grief au
peintre de l'admiration excessive qui les accueillit et qui fixa
1. I An., 1, 1,
24='
13.
2. Cf. Ibid., 4,
20
35.
3. II An., I,
14-79"
23; cf. II An., I, 2-7r 18.
LES
PROBLMES
DR LA
LOGIQUE
FORMELLE 79
pour tant de
^r^'-nrations
un idal
artificiel de beaut, on ne peut
s'empcher
de l'aire tat
contre
Aristole
des illusions sur la vertu
de la
loffique
formelle,
que la
perfection
des
Analytiques^ a tait
natre
Suivant
une
conception
traditionnelle,
les
Analytiques
sont une
uvre
sans
modle; peine
avaient-ils
des racines
:
la
comparaison
avec
l'induction
socratique,
surtout avec la division
platonicienne,
esquisse
d'ailleurs
par Aristote
lui-mme
,
ne
mettait
que mieux
en
lumire
l'originalit et la porte de la
syllof'istique.
En tout cas ils ne
rclamaient
aucun
complment
pour'^ravenir.
Kant,
rditant
louvra-e o il rnovait la thorie
de la
connaissance,
ne
dclarait-il
pas que la logique n'est pas
destine
faire un pas en avant de
mme
qu'elle n'a jamais t
obli-e
de faire un pas en arrire,
que
selon toute
apparence
elle^e-t
close et
acheve^?
Dclaration
qui exprime
d'ailleurs ce
qu'enseignaient
la
plupart des
professeurs
de logique,
ce que les
manuels
continueront

enseigner
pendant
plus d'un sicle La
logique se
divise en deux
parties : une
partie
gnrale
traitant
des
formes de
raisonnement
ncessaires
pour
dmontrer n im-
porte
quoi; une
partie
spciale
qui traite des
mthodes
propres
aux
diffrents
ordres de
science.
La
mthode
mathmatique
et
la
mthode
exprimentale
constituent
la
logique
spciale,
tandis
que la
logique
gnrale
laquelle
on les
subordonne
est
constitue
tout
entire
par la logique du
syllogisme
\
47

Transporte
ainsi
hors du temps,
appele
rgenter
la
mathmatique
au
mme
litre que les
sciences de la nature ou
de
l'esprit, la
syllogistique
soulve
des
problmes
qu il est
ncessaire
de
dfinir
ds
maintenant,
si l'on
veut juger in-
fluence du
syllogisme
sur le
dveloppement
de la pense math-
matique.
En effet, le
syllogisme
fait
abstraction
de ordre de a
connaissance,
pour se placer
dans
l'ordre de ltre. Aux yeux du
biologiste
qu'est
Aristote,
il
semble
que les deux
pi-emisses
s'unissent
comme des
tres
vivants, et, par leur vertu
gnratrice,
donnent
naissance
la
conclusion
K Le
systme des trois
termes
et des trois
propositions
constitue
une
sorte de vie
organique,
qui est
parallle
l'existence
des
choses et
qui donne le moyen
d'en
comprendre
la
gense.
Mais
celle
prtendue
indpendance
demie de
Berlin, t. III, 1904, p. 7, tr.
Barni, t. I, 1809 p.
17.
Ireme^avgue^
et Pacaud, 1905, p.
17.
, .,.
.^,-. .,
._ i
32-88" 27 :
3. Une telle division est
conforme
a la
pense d Anatole, Il ^".,1,
-i-

-'
a pvcal
6c.Ta(, il ,ov .e vcal ^sp- S

al ixsv
o^v il. o.v xo.va.. .
oz r.3pc o .o..,
0.0.
'^LK?t3-73-
7;
cf. IMn.,
II.
11-94-24.
80
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
du syllogisme a une conlre-parlie, dont le ralisme scolasUtlue
acceptera et dveloppera toutes les consquences : l'existence
d'une
hirarchie de ralits transcendantes correspondant
l'ordre de gnralit des propositions. Si donc le logicien se refuse
cette dbauche d'imagination dogmatique, s'il s'interdit de
dserter la sphre des relations o il est ncessairement plac,
il ne lui reste qu'une alternative. Ou bien il envisagera les pr-
misses pour elles-mmes, en les dtachant de tout ce qui peut
les justitier, et il
y
verra de pures hypothses
S
comme avaient
fait les Stociens dans leur curieuse rectification de la logique
aristotlicienne-, qui devance ici l'une des plus prcieuses
dcouvertes de la logique contemporaine. Ou bien, et nous
restons alors dans le cadre de l'aristotlisme, la vrit des
prmisses sera solidaire de l'analyse inductive qui a prpar la
conception des propositions gnrales
^.
Bon gr mal gr, le syllogisme aristotlicien ramne l'esprit
la considration de l'induction rgressive, de cet ordre pour nous
qu'Aristote s'tait propos de dpasser; considration d'autant
plus difficile viter que sans elle nous ne saurions quelle expres-
sion correcte donner l'universalit de la prmisse. B s'affirme
universellement de k, dit Aristote*
;
mais, se sont demand les gn-
rations de penseurs qui ont agit depuis Aristote les problmes
de la logique, cela signifie-t-il que lous les A font
partie de la
classe B, ou que le caractre B appartient ncessairement A?
Dans le premier cas, le syllogisme s'interprte en extension; il
donne ainsi prise l'accusation de cercle vicieux ou tout au moins
de ptition de principe ^ Dans le second cas, il s'interprte en
1. Cf. 1,^/1., I
10-30''
32 : t Tuij.Ti'paajj.a o-Jv. k'tJT'.v va^xaiov lti^ih;, '.'oi. toOtoiv
ovTwv vaynarov.
2. Cf. Brocliard : La logique des Stociens, Archiv fiir Geschichte dcr Philo-
sophie, t. V, 1852, p. 436 et suiv.: et Etudes, p. 224 et suiv.
3. I An. II,
23-08" 33 : ^-jav. y.hj o-jv upTepo -/.c'. yvwptfxwTcpo b:. toO {ito-j
(7y).).oytap., r|(j.v S'vapyTTspo; 8i tr,; ETtayMYri. Cf. Phys., I,
184''
16, et
Top. 1. VIII,
1-136" 4.
4. I An., I, 1-24 h 28 : Xlyoaev
fj
to xar irav-rc y.aTr;yopra6at, oTra-; [i.rfibi
-q
la{iz~.-i Tfiiv TO-j {iTioy.eiu.c'vo-j, xa'oO Odt-repov o leyQrinE-zoLi. D'ailleurs, comme le
remarque M. Maier, op. cit., II, Tubingue, 1900, p. 13, n. 2, l'affirmative
universelle se traduit indiffremment par les deux expressions t^vt! uupxstv
et TravTo y.afoyoptaOai, qu'on trouve identifies sans plus d'explication dans
leii Premiers Analytiques, I, 4.
26"
23 : 'U7tap-/-7w
yp
x [i.hj A itavrl tw B, zh 8a B
T'.vi z( r* oxo'JV t o-ri TravT y.aTr,yopErTOa; to iv dep/-^ X/Osv, vyxr, to A xivt
Ti r jTzipyj.iv
.
3. L'objection qu'Aristote avait aperue et essay de prvenir (Maier, op. cit.,
t. II, p. 1, p. 173, n. 1) est classique depuis les Hypotyposes pyrrhoniennes de
Sextus Empiricus, II, 196, d. Bekker, 1842, p. 102. Voir Vailati, La mthode
dductive comme instrument de recherche. Revue de Mtaphysique, 1898, p. 683,
et Scritti, hcipzig et Florence, 1911. pi 133.
LES PnOBLKMES i)K, LA LOOIOIIK l'OUMKLLE
81
i(imj)rhcnsion; il se fonde sur rinlircncc et la connexion dos
( (iiicopts au risque de ne plus se plier avec autant de facilit
un (roxartitude la rit^nour algbrique d'un algorithme'.
Le dl)al osl vilal; conuiKMit essayer do le trancher, sans se
rcft-rer au mode d'acquisition des j^rcnnsses, sans examiner la
vi-iiification de l'induction pralable? Orsur ce point la rponse
(I Aristole est complexe, et nous allons voir ici se traduire dans
-i< consquences et sous une forme explicite la dualit des
cxix'rionces biologiques qui ont prsid la naissance du syllo-
nisine. 11
y
a deux degrs dans l'induction aristotlicienne : Tun
(|ui va de l'individu l'espce, l'autre de l'espce au genre; et
chacun de ces degrs correspond une opration de nature diff-
rente. Le genre est une somme d'espces; la classe des animaux
<;uis fiel est puise, quand les espces cheval, homme ei mulet
-(Mil numres-. De fait, affirmer que tous les poissons sont
nripares, c'est passer en revue toutes les espces nous connues,
en nous rservant d'ailleurs d'liminer les exceptions apparentes
^rce une refonte convenable de notre dfinition du poisson.
L'induction numrative des Premiers Analytiques est le procd
naturel et ncessaire la formation des classes suprieures.
Mais il n'en est nullement de mme pour la formation de l'espce
proprement dite : le rapport de l'individu l'espce est un lien
immdiat, un acte indivisible d'intuition. Bucphale, pour un
regard partiel qui ne s'attache qu' la forme de la tte, peut
a\oir l'apparence d'un buf; l'observateur attentif
y
retrouve
les traits caractristiques et les organes essentiels du cheval. II
y
a ainsi une sensation de l'universel : xc
yp
ulafi^iTOLi av tox7.6'
'V.y.TTov,
"/"j
'a'caTi'j'. to\j xaOXou Ittiv, O'.o'J avOpioTrou, a/X' o RaXiou
vOpojiTou^ Cette sensation, implique dans les premires dmar-
ches de la pense comme le montre le dbut de la Physique,
1. Voir en particulier Coulurat, La logique de Leibniz, 1901 p. 387 : La
logique algorithmique (c'est--dire, en somme, la logique exacte et rigoureuse)
ne peut pas tre fonde sur la considration confuse et vague de la compr-
hension ; elle n'a russi se constituer qu'avec Boole, parce qu'il l'a fait reposer
sur la considration exclusive de l'extension, seule susceptible d'un traitement
malhmatique.
>
2. II An., II,
7-92.37 : tkxywv S-. tjv xa6' /.aaTa -qltiyj ovTtov [cy.vu(7'.v]
3. II An., II, 13-100M6. La traduction de sensation rpond l'intention
d'Aristote, mais la condition de ne pas chercher une interprtation littrale
du point de vue psychologique. Le texte de An., i,
31-88"2 est formel : o
yp
^v ToO -/.adXou a'i(70T,rric. Il s'agit de ce sentiment immdiat, de cette intuition
intellectuelle, qui est la fonction la plus haute du voO; II An., i,
23-84''
39 : v
U]iXko'{is[i.> xh v Kp-XGi aijiffo;, v '.izot'.it'. vcal iTC'.TTrip.r, o vov:. Eth. Nie., VI,
9-1142''2.5
: \i.'/ yo vo-j? twv opwv, wv ox eu-ct Xyo;.
Brunschvicg.
Les tapes.
^
82
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
est capable de prendre une forme prcise
;
mais elle con-
serve son caractre immdiat, elle est une sorte de sentiment
intellectuel. Cesl pourquoi l'induction qui discerne l'unit sp-
cifique est tout fait distincte du processus proprement arith-
mtique dont rsulte Tlment gnrique. La dualit de ces
formes
d'induction, dcrites avec tant de nettet par Aristote,
s'explique
naturellement, puisque le lien du prdicat au sujet
est d'ordre tout dilTrent suivant que le sujet est une ralit
individuelle ou une classe logique
'.
11 conviendrait pour donner
ce lien une expression exacte de recourir deux symboles de
copules, comme l'a fait si heureusement M. Peano^.
48.

Sur un autre point encore l'apparence purement formelle


qu'on a prte la logique d'Aristote masque une conception trs
particulire, d'ordre dogmatique et mtaphysique. En effet, la
porte des conclusions est relative au coefficient de vrit qui est
accord aux prmisses
;
or, l'attribution du prdicat au sujet peut
avoir la valeur d'une relation ncessaire, la valeur d'un fait ou la
valeur d'une simple possibilit^; de l, dans les Premiers Analy-
tiques^ la thorie laborieuse et subtile des syllogismes modaux.
La distinction a paru suffisante, tant que la spculation
humaine s'est place d'emble dans l'tre, et a born l'effort de
son analyse en dfinir les degrs. Mais il n'en devait plus
tre de mme quand la rflexion moderne a mis en question le
1. Il est remarquer qu'on trouve dans Leibniz le principe de cette distinc-
tion; je ne disconviens point, crit-il, dans Ic-i Nouveaux essais sur Ventendement
humain (livre Ill.chap. ni, 6),
de cet usage des abstractions; mais c'est plutt
en montant des espces aux genres que des individus aux espces.

2. Soit a une classe, xza signifie : x esl un a .
Soient a et 6 des classes, a o b signifie : tout a est b .
Ces deux signes ont des valeurs distinctes, et M. Peano montre par ditr-
reuts exemples la diversit des oprations qui s'y rattachent. Ainsi on peut
poser,
(J = OH)
X E a -j
b = xza.-j.Xz.b;
c'est--dire : de ce qu'un nombre donn satisfait l'une des deux conditions,
d'tre multiple de 1-3, ou divis par 13 de donner 1 pour reste, on peut
conclure que ce nombre est multiple de 13 ou que divis par 13 il donnera
1 pour reste, l'une des deux propositions est ncessairement vraie. Mais la
forme analogue
xoa-jb = x^a.\).xob
n'est pas exacte; c'est--dire : toute puissance
12"
est de la forme 13n ou 13n
-{-
1, mais on n'a le droit d'en conclure ni que toute puissance 12" soit de la
forme 13n, ni que toute puissance
12'
soit de la forme 1.3/i-[-l; les deux
propositions, prcisment en raison de leur gnralit, peuvent tre fausses la
fois. Notations de Logique mathmatique. Introduction au Formulaire de Mathma-
tiques, Turin, 1894, 10, p. 19.
3. I. An., 1, 2;
23
1.
LF.S PROBLMKS DE LA LOGIQUE FORMELLE 83
lapporl de la pense IVHre. Le problme de la modalil ne
consiste plus marquer ime hirarchie dans le plan de Texis-
lence; il sera, comme Kaul l'a l'ail voir dans la Critique de la
Raison pure \ de
distinguer et de confronter l'un avec Tautre le
plan de la ralit et le plan de l'idalit. Or, aux exigences nes
de ce problme, la logique aristotlicienne ne saurait, en vertu
de sa forme seule, apporter satisfaction complte. Que l'on
considre la troisime
ligure du syllogisme : le moyen terme
y
est deux fois sujet, la conclusion exprime une relation entre
le prdicat de la mineure, devenu sujet, et le prdicat de la
majeure. Mais, dans la transformation du prdicat au sujet il
y
a une implication
d'existence, qui peut ne pas tre justifie par
la nature des prmisses. Il
y
a telle attribution de prdicat au
sujet qui ne suppose
aucunement l'existence relle du sujet et
par suite du prdicat. La proposition que le dragon est une
chimre est
littralement vraie, ou, comme le dit Stuart Mill :
cette
proposition : un dragon est un serpent qui souffle
des
flammes,
est
incontestablement
correcte. De cette dfinition,
poursuit-il, nous pouvons tirer les prmisses de ce syllogisme-ci :
Un dragon est une chose qui souffle
des flammes;
Un
dragon est un serpent;
Donc, quelque serpent souffle
des flammes'^.
Force sera bien d'admettre,
avec Mac Coll, que
c< le syllo-
gisme appel
Darapli n'est pas valide sous sa forme habi-
tuelle
*
. On peut le rendre concluant, mais c'est
la condition
d'
adjoindre aux deux prmisses un jugement d'existence
'
.
Si Aristote n'a pas explicit cette condition, ncessaire pour
maintenir dans son cadre intgral le systme du syllogisme, c'est
que les
principes de sa logique taient suspendus aux principes
de sa physique et de sa
mtaphysique.
Aprs lui s'est efface l'in-
telligence de la connexion
entre le syllogisme et l'ontologie; la
logique est devenue une
dduction
rigoureusement formelle o la
seule
expression
verbale
suffisait justifier les conclusions; on a
cru lui donner ainsi la valeur d'une science autonome et positive,
tandis qu'on ne faisait
qu'obscurcir l'ide vritable de la science,
1. Cf. notre tude sur la Modalil du Jugement, 1897, p.
45.
2. Systme de Logique (1843), tr. Louis Peisse t. 1,
4 dit.. 1896, p.
16.^.
3 La Logique
symbolique et ses Applications in Bibliothque du Congrs de Phi-
losophie
(Paris, 1900), t. III, 1901, p.
132 et Revue de Mtaphysique, 1900,
p
564. La
dcouverte de Mac Coll avait t
publie pour la premire fois
dans les Prooceedings
of IheLondon
mathematical Society, t. IX, 13 juin 1878 :
The calculas of
Equivalent Staiements (II), p.
184.
4. Goulurat,
VAlgbre
universelle de 3/. Whitehead, Revue de Mtaphysique,
1900, p.
33o.
CHAPITRE VI
LA GOMTRIE EUCLIDIENNE
49.

Dans Flude historique des uvres qui ont marqu leur
empreinte sur la conception philosophique de la science, les
lments d'Euclide se prsentent immdiatement aprs les Ana-
lytiques d'Aristote. L'une et l'autre uvre ont eu la mme des-
tine
;
elles ont travers les sicles, dtaches de ce qui pouvait
les prcder et de ce qui pouvait les suivre, oirant le tableau
d'une rigueur qui paraissait irrprochable, marquant un point
de perfection que l'on dsesprait de surpasser. Par elles, la rai-
son antique a model, en quelque sorte, la pense moderne.
Euclide, pour les nombreuses gnrations qui se sont nourries
de sa substance, a t moins peut-tre un professeur de go-
mtrie qu'un professeur de logique. La forme dductive des l-
ments rend vidente et consacre l'universalit dapplication dont
la logique d'Aristote tait capable.
Profond gomtre et profond logicien, Leibniz est le tmoin
qu'il convient de citer l'appui de celte interprtation tradition-
nelle. Il crit dans les Nouveaux essais : Ce ne sont pas les
figures qui donnent la preuve chez les gomtres... La force de
la dmonstration est indpendante de la figure trace, qui n'est
que pour faciliter l'inteUigence de ce qu'on veut dire et fixer
l'attention; ce sont les propositions universelles, c'est--dire
les dfinitions, les axiomes, et les thormes dj dmontrs,
qui font le raisonnement et le contiendraient quand la figure n'y
serait pas. C'est pourquoi, ajoute Leibniz, un savant gomtre,
comme Scheubelius ', a donn les figures d'Euclide sans leurs
lettres qui les puissent lier avec la dmonstration qu'il
y
joint
;
I. Sur cette dition voir Staigmuller, Johanncs Scheubel, Ein deutscher Alge-
braiker des XVI. Jahrhunderts. Abhandlungen zur Geschichte der Mathematik,
t. IX, 1895, p. 441, et suiv.
LA GOMTRIli: EUCLIDIENNE
85
cl lia aulro comme Herlinus
',
a rduit les mmes dmonstrations
(Il syllof^ismes et prosyllogisraes''

et plus loin :
Il
y
a des
exemples assez considrables de dmonstration hors des math-
matiques, et on peut dire quWristotc en a donn dj dans ses
Premiers Analytiques. En ellel, la log-ique est aussi suscep-
tible de dmonstrations que la gomtrie, et Ton peut dire que la
logique des gomtres ou les manires d'argumenter qu'Euclide
a expliques et tablies en parlant des propositions, sont une
j
extension ou promotion particulire de la logique gnrale-^

50.
Mais cette perspective traditionnelle, o la logique eucli-
dienne apparat comme un cas particulier de la logique aristotli-
}' cienne, est rectifie par la connaissance du dveloppement de la
j
pense grecque. S'ils ont t composs longtemps aprs lesAna-
I
lyliques d'Aristote, les lments d'Euclide mettent contribution
I Toeuvre des gnrations qui ont prcd Aristote, non pas seu-
j
lement l'uvre technique de dcouverte, mais l'uvre mthodo-
I logique d'enchanement et de dmonstration qui, entreprise
II
dans l'cole de Pythagore, s'achve dans les coles dEudoxe
!i et de Platon. En fait, quand l'on extrait des crits d'Aristote
I les passages contenant des emprunts ou des allusions la ter-
I minologie des mathmaticiens, reproduisant leurs conceptions
1 systmatiques des axiomes et des dfinitions*, on se convainc
il que la thorie de la science laquelle se rattache la forme
euclidienne tail, ds cette poque, arrive maturit, qu'elle
{
tait capable de suggrer l'ide d'une Combinatoire logique, et
l
de fournir les moyens pour la raliser immdiatement en toute
i
perfection ^ La logique d'Aristote et la gomtrie d'Euclide
s'claireront donc mutuellement, sans que la seconde en date
, procde ncessairement de la premire. Toutes deux, elles
sont issues d'une mme race et d'un mme esprit^; en toutes
deux le gnie grec a inscrit avec un tel succs son idal d'har-
monie interne qu'il leur est arriv d'apparatre travers les
sicles comme dracines de leurs origines historiques, sous
l'aspect de la vrit ternelle : xraa kti.
1. L'dition de Ghristiaa Hcrliiius et Conrad Dasypodius parut Strasbourg
de 1564 1.66, Gantor, 112, (igoo) p.
3.53.
2. Livr. IV, chap. i,

9 siib
fine.
.3. Ibid., chap. ii,

9.
4. Heiberg, Mathematisches ;u Aristoteles, Abhandiungen zur Geschichte der
mathematischen Wissenschaften, Cahier xviii, 1904, p. 4 et suiv.
0. Goniperz, Los penseurs de la Grce, t. III, tr. Reymond, 1910, p.
51. Cf.
Vailati, La mthode dductive comme instrument de recherche. Revue de Mtaphy-
sique et de Morale, 1898, p. 08-3, a. 1.
6. Cf. Hankel, op. cit.,
p. 148.

86
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
LES DEFINITIONS D EUCLIDE
51.

Les lments d'Euclide commencent par une srie de
dfinitions ; mais, si les dfinitions sont les principes de la
gomtrie, ce n'est pas au sens fort du mot principe
;
elles
n'expriment pas les essences des choses, elles ne correspondent
pas des synthses d'lments intelligibles. On ne trouve pas
chez Euclide la dfinition relle qui, selon l'expression classique
de Leibniz, fait voir la possibilit du dfini
*.
Les dfinitions
euclidiennes sont des dfinitions nominales , formes avec le
seul souci d'apporter le maximum de clart dans le langage, en
se rapprochant des donnes lmentaires de l'exprience.
Ainsi, c'est un fait naturel qu'il
y
a une limite partir de
laquelle la division ne correspondrait plus aucun progrs
apprciable; c'est ce que le physiologue appelait l'a/ome, ce
que le gomtre appelle le point. Le point est ce dont il n'y a pas
de partie : StkjleTov (7tiv,o& [asoo oOv
(1. I, df. L). De mme
qu'on conoit le point, c'est--dire un lment qui n'a pas de
longueur, on conoit une longueur qui n'a pas de largeur
(df. Il), ou une surface qui n'a que longueur et largeur
(df. V). Les points sont alors considrs comme les extrmits
des lignes (df. III), et les lignes comme les extrmits des sur-
faces (df. VI).
Les dfinitions de la ligne droite et de la surface plane ont
pu passer, titre gal, pour des nigmes insolubles ou des mer-
veilles de profondeur. La ligne droite est celle qui est ex quo
en tous ses points : EOOsTa
yf.aa}x-/- sttiv, v-ti
l
l'aou to !p'
lauTTJ
(7r,[X;o'.; xsTrat (df. IV).

Le plan est la surface qui est ex quo
pour toutes les droites qui
y
sont situes : 'Etti-heSo; Tri'fvsi
ffTiv, r)Ti i\ t(Tou raT -
'
laLtTTJ etiOstat xeTai (df. VII). En fait,
dit Paul Tannery, ces dfinitions paraissent provenir de la
technique de l'art de btir, et n'avoir ds lors qu'une porte
empirique^ .
1. Nouveaux Essais, liv. III, chap. m, 19. Cf. la aole de Heath. op, cit., l. 1,
p.
144 et suiv.
2. Apud Histoire des mathmatiques de Zeuthen tr. Mascart, p. 94, n. 2. La
suggestion de Paul Tannery invite penser que ces ides de ligne droite et
de surface plane ont t acquises par des procds de comparaison : en aucun
point de la ligne construite, sur aucune direction de la surface construite, on
ne constate un dfaut de concidence entre ce qu'on a construit et l'instru-
ment qu'on a choisi pour le contrle. Ces deux notions : vrification et ngation
de diffrence, impliques dans la dfinition de la ligne droite, sont celles qui
se retrouvent
l'analyse comme les conditions ncessaires l'introduction
LF.S AXIOMKS
87
Dans les autres d(''nnilioiis du |>ieiiiior livre la tendance se
manifeste h disposer les notions suivant une hirarchie da genres
et iVespces, qui rappelle exactement la classification aristotli-
cienne. T^n genre nn^\c plan (df. VIII), Euclide passe Vespce
des angles reclilignes (df. IX); les angles rectilig-ncs seront
leur tour ou droits ou obtus ou aigus (df. X, XI, XII). Pour
les figures une hirarchie du mme ordre s'tablit; l'lment
logique tir par abstraction de la considration des lignes ou
des espaces s'appelle ici le terme. Le terme est ce qui est la
limite de quehiue chose : 'po Ict^v, 8 nv; I^t-. Tiep-jt; (df. XIII).
Tout ce qui est enferm dans un ou plusieurs termes est une
figure (df. XIV). Il
y
a une figure plane qui est comprise
sous une seule ligne, toutes les droites qui sont menes sur
celte ligne d'un point intrieur de la figure sont gales entre
elles; la figure est le cercle et le point intrieur est le centre
du cercle : xjkXo; ^tI rjyr^y.'x I-ctsoov -o at; YpaaaYj 7rp'./o;j.vov,
Tcooi ?jV
a:f>'
Ivo c:'i\u.Z'.o'j twv svt; zoZ G/r^ij-'j-ro /.iu.svcov TicTai a
7rpo7;r''irTO'J7a'. sOsTxt "nxi XXrjXx'. st'.v, Kv-pov os to xxXou xo y,-
asTov xaiToti (df. XV-XVI)'. D'autre part les figures rectilignes
sont trois cts, quatre cts, etc. (df. XIX). Les trilatres
sont ou quilatraux ou isoscles ou scalnes (df. XX). Autre
principe de division pour les trilatres, la considration de
l'angle : trilatres rectangles, trilatres obtusangles, trilatres
acutangles (df. XXI).
LES AXIOMES
52.

Plusieurs des dfinitions du premier livre d'Euclide
sont donc exactement du type qu'Aristote prconise, elles se
font par le genre et par la difTrence
-.
Le syllogisme d'Aristote
pourrait donc s'y appliquer tel quel
;
on atteindrait ainsi une
srie de propositions o l'on transporterait l'espce des angles
obtus les proprits gnriques des angles, o l'on transfor-
merait en connaissances explicites les vrits implicitement
contenues dans une affirmation gnrale. A des donnes empi-
des lments fondamentaux dans la science. Mais l'poque o Euclide crit,
on ne tient plus compte de ce travail de l'esprit, qui est devenu inconscient;
on retire en quelque sorte l'instrument de contrle, et l'on ne conserve que
la rgularit du trac.
1. Cf. Platon, Parninide, 1.37 E : ^TpOYyJAov y tto-J ctt'. to-jto, ou xv Ta sw/ara
TiavTa-/7 iizh toO 'lTO-J 'irov Tr-//,.
2. Voir en particulier Topic, I,
8-103" l.'i : pi7|j.oc x vvou /.ai 8sa:f.op(ov
88
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
riques telles que les dfinitions euclidiennes, ne peut s'appliquer,
en effet, que la logique des classes, et la logique des classes ne
peut que suivre en sens inverse le chemin que l'abstraction avait
d'abord parcouru. La comparaison d'Aristote et d'Euclide sert
donc prciser les termes du problme qui se pose partir des
dfinitions. Pour passer de la logique des classes la gomtrie,
il faudra procder une double laboration, l'une portant sur
le mode de dduction, l'autre sur les objets mme de la science;
et c'est quoi serviront les deux ordres de principes que nous
allons voir successivement l'uvre : axiomes, xotva\ swoixt, et
postulats, atT7[ji.aT7..
Le premier axiome d'Euclide pourrait tre appel le principe
du syllogisme mathmatique : Ta rw xy-rw "tt. xal AXXr,AO'.; e^tiv
t(7a. Les choses (nous introduisons cette expression afin de res-
pecter le vague de la formule grecque) gales une mme chose
sont gales entre elles. L'axiome peut s'expliciter sous la forme
d'un syllogisme :
A = B
B =C
C =A.
Mais ce syllogisme ne serait-il pas possible de donner une
forme dont la vrit ft vidente et dont nous pussions faire
dpendre l'axiome euclidien d'galit? C'est ce qu'a pens Apol-
lonius, et voici comment il raisonnait : puisque A gal B
comprend le mme lieu que lui, et puisque B gal C com-
prend le mme lieu que lui, A comprend aussi le mme lieu que
C, et par consquent A et C sont gaux^ A quoi Proclus, qui
nous a conserv ce raisonnement, faisait observer dj que,
sans s'en apercevoir, Apollonius glisse dans sa dmonstration
deux hypothses : savoir que les figures qui comprennent le
mme lieu sont gales entre elles, et que les figures qui com-
prennent le mme lieu qu'une autre sont gales entre elles. En
d'autres termes, Apollonius a dplac le champ de l'vidence; il
ramne l'galit l'identit de mesure spatiale alors que pr-
cisment c'est une question de savoir si l'identit de mesure
spatiale peut tre assimile l'identit logique. Par suite,
lorsqu'on tranche cette question par l'affirmative, on se trouve
1. Proclus. Commentaire sur le premier livre d'Euclide, d. Friedlein, 1873, p. 194,
Cf. Paul Tannery, Apollonius de Perge. Bulletin des Sciences mathmatiques,
1881, p. 126.
LES POSTULATS
89
invoquer un axiome qui sera dans une terminologie difrenle
rquivalcul de l'axiomo d'Euclidc. Nous nous rendons facile-
ment compte que si Apollonius n"a pas senti la ncessit
d'expliciter cet axiome, c'est qu'il se fiait son intuition de
ji^omtrc pour substituer directement les unes aux autres les
lignes ou les surfaces de mesure identique, et tirer de celle
substilulion une dfinition gnrale do Tn^alit. Nous appr-
cions d'autant mieux le procd contraire d'Euclidc, qui con-
siste suivant la distinction de Flix Klein transformer par une
laboration savante V intuition nave en intuition raffine^.
Euclidc utilise d'abord la notion abstraite d'galit afin de
constituer le cadre logique dans lequel il devra faire rentrer les
raisonnements de la gomtrie. Puis il dtermine la condition
qui permettra d'adapter ce cadre les grandeurs qui sont l'objet
propre de la science gomtrique. Axiome V : deux grandeurs
qui peuvent s'appliquer l'une sur Faulrc, qui sont congruentes,
sont gales entre elles. Kali loaadvOVTX tc' X-^Xa tja Xr,o'.; iGxiv.
De mme qu' la forme parfaite et scientifique du syllogisme,
immdiatement fonde sur l'vidence du lien entre termes de
propositions universelles affirmatives, l'analytique aristotli-
cienne rattache une srie de formes indirectes, de mme, au
principe de l'galit directe, les axiomes II et III ajoutent les
cas d'galit qui rsultent de l'addition ou de la soustraction
d'lments gaux des lments dj gaux entre eux-.
D'autre part l'axiome "VIII : le tout est plus grand que la
partie, introduit la considration de l'ingalit; sur cette in-
galit se fonde une srie d'axiomes, o l'on a souponn des
additions postrieures la rdaction primitive des Elments par
les successeurs d'Euclidc, et qui constituent un corps de doc-
trine, une vritable Analytique de la gomtrie parallle
VAnalytique de la Logique formelle.
LES POSTULATS
53.

Si telle doit tre la Logique de la Gomtrie, il faudra
que les objets gomtriques, pralablement dfinis, subissent
pour la plupart un traitement qui les rende maniables par cette
logique, et c'est quoi sont destines les trois premires
i. Confrences sur les Mathmatiques (Chicago, 1893), Irad. Laugel, 1898, p.
41.
2. Ka; v iTO'. To-a irpo-iv;, r oXa ttIv Xqx. Kal v .Tzh '((jm-i Ina. sa'.pcy),
ta xcfTa),'.7T:[j.v iT-.v ".nx. Il' est remarquer que la formule est dj dans
Aristote, I An. I,
24-41" 21 (Ileiberg, op. cii., p. 5) : ub -wv o-wv itwv isa:-
poyij.vfov cra 'i.i:T.i's^x:\ cf. Met. K, 4,
1061" 20.
90
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
demandes, dont la simplicit risque de dissimuler l'importance.
T.

Qu'il soit demand de mener d'un point quelconque un
point quelconque une ligne droite.
II.

Qu'il soit demand de prolonger en ligne droite et en
continuit une droite limite.
III.

Qu'il soit demand de dcrire un cercle de centre quel-
conque et de distance [c'est--dire de rayon] quelconque.
Par le premier postulat, et bien qu' vrai dire Euclide n'ait
pas explicit Vunicite' de la droite qui joint deux points donns',
la droite devient la distance entre deux points de telle sorte que
la congruence des deux extrmits permettra de poser l'galit
des deux droites.
Par le second postulat est rendue possible l'addition do
deux lments gomtriques.
Le troisime a une double porte : il tablit l'existence de la
figure circulaire dont la dtinition indiquait seulement cette
proprit d'avoir tous les points de sa priphrie gale distance
du centre; et de cette proprit il tire l'instrument par excellence
de l'activit scientifique. En traant d'un point donn une cir-
confrence, onobtient dans toutes les directions que l'on voudra
une ligne gale; on peut ainsi substituer l'galit statique de
superposition l'galit mouvante du rayon.
Que ces postulats soient la cheville ouvrire de la science
euclidienne, c'est ce que manifeste dj la premire proposition
des lments. Cette proposition est un problme : sur une droite
donne construire un triangle quilatral. La solution du pro-
blme est immdiate si de chacune des extrmits de la droite
on dcrit un cercle ayant pour rayon la longueur mme de cette
droite. Alors on voit sur la figure, du moins Euclide admet sans
autre explication^, que les deux cercles se rencontrent; si, en
1. Euclide, faute d'une ide distinctement exprime, c'est--dire d'une
dfinition de la ligne droite (car celle qu'il donne en attendant est obscure,
et ne lui sert point dans les dmonstrations), a t oblig de revenir deux
axiomes, qui lui ont tenu lieu de dfinition et qu'il emploie dans ses dmons-
trations; l'un que deux droites n'ont point de partie commune, l'autre qu'elles
ne comprennent point d'espace. (Leibniz, Nouveaux Essais, IV, chap. 12, 6.)
Ces deux prtendus axiomes qui appartiennent la Vulgate des lments
sont regards aujourd'hui comme des interpolations dans la rdaction originale
d'Euclide. Le
2"
axiome est emprunt au texte de la dmonstration donne
pour le thorme IV du
1"
livre : o-jo z'Jitoa -/uptov TiEp-.Ho'jaiv o-Ktp ttiv
SjvKTov. Ed. lleiberg, t. I, 1883, p,
18: il a t aussi considr comme postulat,
et, ce titre, il devait jouer un rle considrable dans le dveloppement de
la gomtrie non euclidienne (vide infra, 191).
2. Cette lacune a t signale peut-tre pour la premire fois par Leibniz.
Parmi les
<
endroits que Clavius a omis de corriger chez Euclide un des
LKS POSTULATS
91
vertu du postulat premier, on joint l'un des points de rencontre
aux extrmits do la droite donne, on obtient un triangle qui
satisfait aux conditions du problme. La possibilit du triangle
quiiatral est donc dmontre. En termes modernes, nous
dirons qu' la description logique nonant le genre et Tespce
nous avons ajout un thorme d'existence.
Or le procd est absolument gnral '; il est fond sur la
mthodologie propre la mathmatique suivant les anciens.
Aristote disait : le gomtre suppose la signification du triangle,
mais il en fait voir l'existence : t-' viv yc TTiaa-'vEi t Tpiyojvov,
).apv Y^wu-TOYi;,
oTi 5'e(jTiv oixv'j'.v -. Ainsi, sans recourir
l'hypothse ontologique qui tait la vertu occulte, ou le vice
cach, de la logique aristotlicienne, la gomtrie est capable
de confrer ses dfinitions nominales la valeur d'une dfini-
tion relle^; c'est par l qu'elle est autre chose que l'instrument
d'un raisonnement formel, elle devient une science vritable.
plus rpinarquablos et des moins remarqus se rencontre d'abord dans la
dmonstration de la premire proposition du premi<!r livre, o il suppose
tacitement que les deux cercles qui servent la construction d'un triangle
quilatre, se doivent rencontrer quelque part, quoiqu'on sache que quelques
cercles ne se sauraient jamais rencontrer . (Gerhardt, Phil. Schr., t. VII,
Berlin, 1890, p. 166.)
1. Zeuthen, Die geornelrische Construction als Existenzbeweis in der anti-
ken Gomtrie. Malhematische .Vunalen, t. XLVll, 1896, p. 222 et suiv.
2. II \n. II,
7-92" 13 (llciberg, op. cit.,
p. 7). Cf. Pascal : Lettre M. le Pailleur
(1648).
Il est vident qu'il n'y a point de liaison ncessaire entre la dfini-
tion d'une chose et l'assurance de son tre; et ({ue l'on peut aussi bien dfinir
une chose impossible qu'une vritable. Ainsi on peut appeler un triangle
rectiligue et rectangle celui qu'on s'imaginerait avoir deux angles droits,
et montrer ensuite qu'un tel triangle est impossible; ainsi Euclide dfinit
d'abord les parallles, et, montre aprs qu'il
y
en peut avoir, et la dfinition
du cercle prcde le postulat qui en propose la possibilit. uvres, d.
L. Brunschvicg et P. Boutroux, t. 11, 1908, p. 183.
3. Ilobbes avait fort bien compris la signification des postulats euclidiens :
ea qu postulata et petitiones appellantur, principia quidem rvera sunt,
non tamen demonstrationis, sed constructionis, id est non scienti, sed potea-
ti; sive quod idem est, non Iheoreniatum qua sunt specuiationes, sed pro-
blematum qu ad praxim et opus aliquod faciendum pertinent. {De Corpore,
chap. VI,
13, Op. latina. Ed. .Molesworth, Londres, t. I, 1839, p. 72.) Corrlative-
ment cette conception, il distingue deux ordres de dfinitions : celles qui
voquent dans l'esprit l'ide de la chose dsigne par le mot, celles qui, por-
tant sur le nom des choses susceptibles d'avoir une cause, contiennent ou
leur cause ou, tout au moins, leur mode de gnralioii :
< veluti cum circulum
deflnimus esse figuram natam ex circumlatione iineie rect in piano. (Ibid.)
Celte conception, conforme des indications de Descartes (infra, 70), est
aussi celle qui se retrouvera dans le Tractatns de Reformalione intellectus de
Spinoza {infra, 90; cf. Lettre Tschirnhaas, L.K (64), d. von Vloten et Land,
t. II, La Haye. 1883, p. 212), et il est permis do souponner un lien d'influence
directe (Cassirer, i)a.s Erkenntnisprobleni in der Philosophie und Wissenschaft
der neueren Zeit, t. II,
2*
dit., Berlin, 1911, p. 98). De l, elle a pass chez
92
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
54.

Ce n'est pas tout encore : dans le dveloppement de la
gomtrie mtrique, Euclide rencontre deux notions qui sont
ncessaires pour difier le systme de la gomtrie plane et qui
ne peuvent pas tre considres, du moins avec leurs caractres
utiles pour le gomtre, comme consquences de vrits dj
acquises; ces notions sont celles de perpendiculaires et de
parallles. Plus exactement, aux deux notions de perpendicu-
laires el de parallles se rattachent deux faits gomtriques qui
ne sont pas susceptibles de dmonstration, qui doivent tre intro-
duits titre de donnes naturelles, et qui fourniront deux nou-
veaux /Jos//a/s,
Le premier concerne les perpendiculaires : tous les angles
droits sont gaux. A vrai dire, il peut paratre trange qu'Eu-
clide formule \me pareille proposition, aprs avoir dfini l'angle
droit l'aide de la construction qui, faisant tomber une droite
sur une autre, dtermine deux angles adjacents gaux; c'est par
l'galit de ces deux angles qu'il arrive concevoir le caractre
spcifique de l'angle droit. Mais si, comme le demande Zeuthen,
on porte son attention sur l'application qui est faite de ce pos-
tulat ', on comprend que dans la pense d'Euclide il a pour
signification d'noncer la rciproque de la dfinition, c'est--
dire que, si deux angles droits sont adjacents, les droites situes
de part et d'autre du ct commun sont sur le prolongement
l'une de l'autre. La condition d'unicit, qui avait t sous-
entendue dans la conception de la ligne droite, est ici expli-
cite,
A la dfinition des parallles se rattache de la mme manire
un postulat. Pour Euclide des lignes droites sont parallles
lorsque, situes dans un mme plan et prolonges de part et
d'autre l'infini, elles ne se rencontrent d'aucun ct; dfini-
tion singulire, si mme elle n'est pas contradictoire, puisqu'elle
repose sur une proprit qui est par sa nature la fois rela-
tive l'intuition et place au del des limites de toute intuition
effective. Mais cette dfinition, qui est manifestement un essai
de description, une formule de dictionnaire, ne comporte aucun
usage gomtrique. Suivant la conception que Zeuthen a si net-
Leibniz : notio circuli ab Euclide proposita quod sit figura descripta motu
rect in piano circa extremuin inimotuni, definitionem praebet realem, patet
enini talem figuram esse possibilem. {De Synthesi et Analysi aniversali, seu Arie
inveniendi et judicandi. Gerhardt Phil. Schr., t. VII, Berlin, 1890, p. 294.) 11 est
remarquer d'ailleurs que Leibniz trouvait dans cette conception de la dfinition
relle la rfutation du nominalisme absolu, tel qu'il croyait le rencontrer chez
Hobbes {Ibid.; cf. Couturat, La Logique de Leibniz, 1901, p. 190, n. 2).
1. Prop. XIY du livre 1; cf. Zeuthen, op. cit., tr. Mascart, p. 101.
LA FOHTKi: IMIlLOSOPHIQUi: UKS KLKMKNTS
93
tenienl mise en lumire', les Grecs, pour fonder d'une faon
positive les raisonnements relatifs aux parallles, ont besoin
d'une proposition d'existence; or le postulat des parallles chez
Euclide est un thorme indiquant les conditions dans les-
quelles il existe un point (rinterscclion entre d(Hix droites ren-
contres par une troisime : Qu'il soit demand que si une
droite rencontrant deux droites (situes dans un mme plan)
fait d'un mme ct des angles intrieurs dont la somme soit
moindre que deux droits, les deux droites prolonges indfini-
ment se rencontrent du r(M dont la somme est infrieure
deux droits^ .
LA PORTEE PHILOSOPHTQIE DES ELEMENTS
55.

Les postulais sont des faits naturels; et, du moins dans
les quatre premiers livres des lments, la gomtrie a le carac-
tre d'une science naturelle, selon l'expression employe par
Auguste Comte. Les deux premiers livres ont pour instrument
la construction des figures et leur transformation par des tracs
auxiliaires, pour but la dmonstration de l'galit de surfaces
diffrentes : rectangles, paralllogrammes ou triangles, le troi-
sime et le quatrime tudient le cercle, et l'inscription des
polygones rguliers dans le cercle.
Avec le cinquime livre il semble qu'une science nouvelle
commence, qui a pour objet la comparaison des grandeurs
prises en gnral. L'lment est alors le rapport des grandeurs
^
et les jugements constitutifs de la science sont ceux qui posent
la similitude (nous dirions aujourd'hui Ygalit) des rapports
entre deux grandeurs, c'est--dire qui dfinissent des propor-
tions. La thorie des proportions a ses origines dans la simili-
tude gomtrique. Le manuel d'Ahms montre comment, sans
noncer de doctrines gnrales, les gyptiens s'inspiraient dans
la pratique du sentiment de la similitude
''.
Mais nous savons
que ds le iv" sicle Eudoxe de Cnide, dans le dessein sans
doute d'chapper aux embarras que la dcouverte des incom-
1. Art. cit, p. 22o et suiv.
2. Postulat V, Kai v el; o -J6;a s-js^a fiTtt'itTOUo-a -r vt; xal ini tk
at
[/.ipi
ywvia S-Jo pwv Xio-aova; Tioivi, xpaXAO[;.va; x uo e-Jeta iiz'
ai!pov 0"u(j.uii:t'.v,
9'
]J.pr^ zWv/ al -rtov -jo opStiJv IXiaCTovE.
.3. Def., III, Ayo axi o-jo (j.Y6wv [jloyvwv -r, y.a- 7:rj).'.xTr,Ta Tcoia ayrj'.z.
4. Cantor, P, p. 00. Cf. P. Tannery, La Gomtrie grecque,
1887, p. 92, el
Zeuthen, Histoire des Math/natiques dans l'Antiquit, tr. Mascart, p. 4.
94
LES TAPES DR LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
mensurables avait entrans, se donna la tche d'extraire de
Tensemblc des vrits alors connues de la gomtrie les l-
ments de la thorie des proportions, et de les runir en un corps
de doctrine autonome ^ L'uvre d'Eudoxe explique l'ordon-
nance des lments. Euclide spare avec soin, du moins dans
l'exposition de la gomtrie plane, ce que nous appellerons la
gomtrie mtrique directe, et la thorie des proportions. D'une
part dans les quatre premiers livres il s'est interdit tout mode
de dmonstration qui impliquerait un appel la similitude
gomtrique; il a refait, ce point de vue, la dmonstration
traditionnelle du thorme de Pythagore
-.
D'autre part, en
rservant la similitude des triangles, des paralllogrammes, etc.,
pour le livre V^I, qui suit immdiatement le livre sur les propor-
tions, il semble l'aire de cette tude purement gomtrique
l'application d'une science de la proportionnalit en gnral.
Ce n'est pas tout : au livre Y, les termes des proportions taient
figurs par des lignes, sans qu'il ft tenu compte de la diff-
rence entre grandeurs commensurables et grandeurs incom-
mensurables. Au livre VII, l'tude des proportions est reprise,
mais sur le terrain proprement numrique : les propositions
sur les proportions
y
prennent un nouveau sens parce que
ici il ne s'agit pas seulement de l'galit des rapports, mais
aussi de la possibilit de les rduire aux mmes plus petits
termes
^
.
Avec le livre X, Euclide aborde les incommensurables; il
expose le classement des irrationnelles fournies par les con-
structions gomtriques... avec leurs proprits non seulement
pour l'quation du second degr et pour l'quation bi-carre
coefficients rationnels, mais mme en partie pour l'quation tri-
carre
''
. Cette tude est comme une introduction pour la go-
mtrie dans l'espace, laquelle sont consacrs les livres sui-
vants. La dtermination des lments des polydres rguliers au
livre XIII, fournira l'application de la thorie des irrationnelles,
qui a t pose au livre X
'.
56.

Sous le dsordre apparent de l'exposition, la science
euclidienne implique une thorie gnrale des grandeurs, une
1. Gantor, !', p. 238 et suiv.
2. Proclus, d. cit., ad. I, 47, p.
426. Cf. Zeuthen, Mmoire a,\\ second Congrs
iiilenuilioiial de Philosophie, p.
848.
.3. Zeuthen, Sur la consiitulion des livres arithmtiques des lments d'Euclide,
Bulletin de l'Acadmie de Danemark, l'JlO,
p.
402.
4. Paul Tannerv, Lrt Gomtrie grecque,
p.
101.
5. Ibid.
LA POUTKK PHILOSOPHlOri: DKS ELKMKNTS
95
ai'illimlique universelle . Si donc nous prolongeons parla penso
riiisloiro dans le sens o, suivant nos ides modernes, elle nous
parait nalurelleinent oriente, nous attendrions pie le dvelop-
pement de la science euclidienne et pour consquence la rac-
tion de la forme rationnelle et dductive sur le contenu encore
inorganique. Non seulement les thories analoj^ues de la go-
mtrie plane et de la gomtrie dans l'espace auraient naturelle-
ment d tre rapproches. Mais surtout, de ces livres qui trai-
tent successivement des similitudes gomtriques, des rapports
numriciues, des grandeurs incommensurables, devait se
dgager explicitement l'unit dont l'auteur des lments ne
pouvait pas ne pas prendre conscience au moment o il les dis-
posait la suite les uns des autres. En d'autres termes, la matire
d'une logique des relations se trouve rassemble dans les l-
ments d'Euclide; et puis(|ue nous avons relev, dans le choix
des principes et des mthodes, leur parent intellectuelle avec
les Analytiques d'Aristote, il semble qu'en face de l'uvre o la
logique des classes se trouve constitue sur ses bases dfini-
tives, il appartenait aux continuateurs d'Euclide d'tablir sous
sa forme propre la logique des relations.
En fait le dsordre qui nous choque aujourd'hui dans l'uvre
d'Euclide
S
a pass inaperu pendant des sicles. Les lments,
o nous dmlons comme dans les cathdrales du moyen ge,
l'apport successif des gnrations et la diversit des styles, ont
donn l'impression de l'uvre homogne par excellence. Il faut
aller jusqu'au xviT sicle avant de rencontrer une tentative pour
rorganiser les lments suivant le vrai sens de la Logique.
Dans les Nouveaux Elments de Gomtrie qui ont t publis en
1667, et qui sont l'uvre d'Arnauld -, le livre premier est consacr
aux grandeurs en gnral et aux quatre oprations. Au livre
cinquime seulement Arnauld commence parler de l'tendue,
de la ligne droite et circulaire, etc. Or, comme le montre le livre IV
de la Logique o des extraits du Discours de la mthode (et,
partir de la seconde dition, des Regulse) servent d'introduction
et de base la critique de l'ordre suivi par Euclide dans les
Elments, la refonte de la gomtrie lmentaire est, dans
l'esprit d'Arnauld, la consquence de la rvolution cartsienne.
1. Voir dans L'Easeig-nomenl nitathmatiquo du 1.d mars 1904 l'article inti-
tul : Justification des procds et de l'ordonnance de mes Nouveaux lments de Go-
mtrie, par Ch. Mra\', p. 90 et suiv.
2. Voir l'analyse dtaille de Karl Bopp, Antoine Arnauld, der grosse Arnauld,
als Mathematiker, Abhandlungen zur Geschichte der Mathematik, Leipzig.
Fascicule XIV, 1902, p. 233 et suiv.
96
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
Ainsi, quoique les lments (et cela deviendra plus manifeste
encore
\yA\'VEslhlique transcendanlale de Kant, qui se meut tout
entire dans les limites de la science euclidienne) soient gros
d'une
philosophie de la mathmatique, Tantiquit n"a pas efecti-
vementdg-ag
cette philosophie. La mathmatique est demeure
dans l'tat de transition et d'htrognit o Euclide Tavait
laisse. Des dcouvertes admirables qui devaient faire d'Euclide,
d'Archimde,
d'Apollonius, de Diophante, les initiateurs de la
renaissance scientifique et les ducateurs de la pense moderne,
l'antiquit ne s'est pas soucie de rechercher l'extension la
science universelle de la nature ou l'analyse de la pense
humaine. Respectueuse des cadres tracs par Aristote, sa curio-
sit spculative se bornait dfinir la catgorie laquelle
ressortissait l'objet de ces recherches. A cet gard, rien n'est
plus significatif que la discussion, conserve dans les commen-
taires de Proclus, sur la nature de l'angle ^ Euclide tait consi-
dr comme rattachant l'angle la catgorie de relation^ parce
qu'il le dfinissait Vinclinaison d'une ligne ou d'une surface par
rapport une autre ligne ou par rapport une autre surface.
Eudme, philosophe pripatticien,
y
voyait une qualit: V
affec-
tion de la surface ou du solide consistant dans la rectitude ou
dans Vobliquit. Enfin, pour Plutarque, pour Apollonius, pour
Carpus d'Antioche, c'tait une quantit {soit surface, soit solide)
comprise sous une ligne ou une surface rflchie autour d'un
point, mesurant en quelque sorte la distance des deux parties de
cette ligne ou de cette surface
-.
Proclus, fidle l'enseignement
de Syrianus, et en bon no-platonicien, synthtisait toutes ces
dfinitions et faisait participer l'angle la nature des diverses
catgories.
57. Une telle cristallisation, une telle strilisation de la pense
gomtrique nous parat aujourd'hui singulire. C'est qu'en
ralit nous sommes pour les Grecs plus ambitieux qu'ils ne
l'ont t eux-mmes. L'ide d'une logique qui ferait sortir de
l'esprit humain la connaissance des choses, qui engendrerait la
vrit par ratiocination pure, a pu, ds la fin du moyen ge, tre
suggre par le crdit de Yorganum aristotlicien; nous avons
vu qu'elle est trangre la pense d'Aristote lui-mme. C'est
sur les donnes des classifications naturelles, riges sans doute
en entits mtaphysiques, que la logique d'Aristote s'est consti-
tue; elle aura la prtention de mettre de l'ordre dans ces
1. Proclus, p. 123. Cf. Heath, t. I, p. 177.
2. Traduction rsume de Vincent, op. cit,
p. 2 et suiv.
LA POHTKR PIIILOSOFHIQLK DES ELEMENTS
9 7
donnes, d'en dp^ager par la verlu du mocanisme dducLil' tout
ce (juisy trouvait inipli<;itomcnt coiiLenu
; mais d'ajouter ces
donnes, ce n'est nullement en dispenser.
La gomtrie grecque, qui a pu tre prise pour modle dans
la constitution des Analytiques, conserve vis--vis de la ralit
extrieure la mme attitude que la syllogistique. Elle ne prtend
pas oprer sur les donnes immdiates de lexprience une
sorte de transmutation qui les rendrait semblables la nature
de lactivit intellectuelle; une telle opration serait en con-
tradiction avec le ralisme de la science antique, qui subor-
donne toujours les caractres de la science la nature de
l'objet, (jui ne connat rien de tel que la l'orme pure de la pense.
L'laboration des principes de la gomtrie consiste seulement
trouver un point d'quihbre o la simplicit de la reprsentation
spatiale et la clart de lenchainement logique se rencontrent,
o l'harmonie s'tablisse comme d'elle-mme entre la fonction
d'imagination et la fonction d'intelligence, o l'esprit soit dans
cet tat de grce esthtique dont Kant a si finement analys les
conditions dans la Critique du Jugement de beaut.
La gomtrie des anciens demeure donc ce que nous appelle-
rions une tude qualitative de la quantit
;
il est naturel qu'elle
ne conduise pas l'tude quantitative des qualits, qui est le
principe de la science moderne. L'analogie de la logique for-
melle et de la dduction euclidienne, l'introduction dans les l-
ments de thormes sur les proportions, sur la thorie des nom-
bres, sur les grandeurs irrationnelles, enfin la correspondance
des relations gomtriques avec les relations d'ordre mcanique
ou astronomique, nous font pressentir, nous qui la connaissons
par ailleurs, la conception cartsienne de la science une et uni-
verselle; elles n'ont pas suffi cependant pour qu'aprs l'chec du
platonisme cette conception surgt de nouveau la lumire de
la rflexion, et s'impost la conscience intellectuelle des Grecs.
De l enfin le peu d'influence que la gomtrie est alors capable
d'exercer sur la physique. Les catgories du physicien sont
hirarchiquement suprieures celles du mathmaticien. Le
mathmaticien se contente de dessiner la configuration des
mouvements, en suivant les apparences et sans avoir dcider
lesquelles de ces apparences sont conformes la ralit; une
telle dcision relve du physicien. La tche de l'un ne saurait
empiter sur le domaine de l'autre : le mathmaticien se meut
dans les hypothses, les principes appartiennent au physicien K
1. "0>.(o; yo o'jy. ttiv i'j-:po).';ov to yvtova!, -i r,ic[LX\o-i iir: rr, s'j^t xai
Brunschyicg.
Les tapes.
'
98
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Cette restriction de riiorizon mathmatique est un des traits
qui marquent le mieux le caractre de la science ancienne par
opposition la science moderne. Mais l'opposition apparatra
dans une lumire plus vive encore, une fois que nous aurons
dtermin, en face de la mathmatique euclidienne, la physio-
^
nomie de la mathmatique, telle qu'elle s'est prsente au .
xvir sicle dans lcole cartsienne : une logique universelle
appele remplacer la logique aristotlicienne des classes et
restaurer le platonisme sur une base positive. La comparaison
sera d'ailleurs d'autant plus facile que la mathmatique car- ,
tsienne se prsente, du moins au premier abord, comme tant
i
essentiellement une gomtrie.
jtoa Ta y.ivrjx, a/.). C/itoG'o'H'.; .'Tr,vov|j.vo; Ttov ;.'/ (avovtwv, Ttv Se xivo"J[j.V(ov,
(T/.itet Td'.v 'j:To9a(Ttv y.o>o--f)v-,'3c; tx -/.Ta tov o-jpavv atv(iva. Ar^n-zio-/
a-JTw p-/ Tiapi toO -jo-;/.oO-.. Conimentaire de Simplicius la Physique
d'Aristot, II, 2,
193" 2-3. Ed. Diols, Berlin, 1882., p. 292; cf. Duhem,
St^eiv Ta a>.v|icva. Essai sur la notion de tliorie physique de Platon Galile,
Anaales de philosophie chrtienne, mai l'JOS, p. 122.
\
CHAPITRE VII
LA GOMTRIE ANALYTIOUE
08. En franchissant des sicles qui sont demeurs striles,
non certes pour la science elle-mme, mais pour les ides
constitutives d'une philosophie mathmatique, en abordant
la rvolution de pense qui se rattache au nom de Descartes,
nous devons marquer le caractre nouveau que nos tudes
vont prendre. L'historien n'est plus en prsence de docu-
ments fragmentaires qui servent de matire pour recon-
stituer la physionomie des uvres, la filiation des ides,
l'influence rciproque des philosophes et des savants. Dsor-
mais les crits originaux lui sont directement accessibles; il
connat les dates des publications, souvent les dates des dcou-
vertes; il est inform des communications de travaux et des
influences d'ides qui expliquent la succession des uvres. Les
recherches destines claircir les problmes de la philosophie
mathmatique sont susceptibles d'une prcision et d'une objec-
tivit auxquelles nous navions pu viser dans nos chapitres pr-
cdents; et, si nous ne nous faisons illusion, c'est ce qui com-
mencera d'apparatre dans l'tude de la priode qui se rattache
l'tablissement de la gomtrie analytique.
Voici tout d'abord une rencontre d'un intrt singulier pour
notre objet: le systme de traduction qui permet de ramener les
questions de la gomtrie la solution d'quations algbriques
a t systmatiquement employ par Fermt dans un crit qui
est antrieur la publication de la Gomtrie de Descartes.
Nous devons chercher dgager l'enseignement que com-
porte la simultanit de ces dcouvertes, toutes voisines par
leur contenu technique, aussi diffrentes qu'il est possible si
l'on considre l'orientation gnrale de l'esprit des inventeurs.
100
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Section A. Fermt.
L' ISAGOGE AD LOCOS PLANOS ET SOLIDOS

59.

L'auteur (sans cloute Carcavi) de VEloge qui parut au
lendemain de la mort de Fermt, signalait parmi ses uvres
une introduction aux lieux, plans et solides, qui est un trait
analytique concernant la solution des problmes plans et solides
qui avait t vu devant que M. Descaries et rien publi sur ce
sujet
^
. Et, en effet, lsagoge ad locos pianos et solidos contient
le principe de la gomtrie analytique, nonc sous la forme la
plus nette qui puisse tre souhaite
-
: Commode autem ins-
titui possunt quationes, si duas quantitates ignolas ad datum
angulum constituamus(quem ut plurimum rectum sumemus), et
alterius exillis positione datas terminus unus sit datus-'. On
y
trouve, non seulement la dfinition des courbes principales du
second degr, mais encore l'quation de la ligne droite *, qu'on
chercherait vainement dans le Gomtrie de 1637 et dans les
crits de ses premiers commentateurs, juqu'aux Elementa cur-
variim lineariim de Jean de W'itt^ De mme qu'il remontejus-
1. loijc de M. de Fermt, conseiller au Parlement de Toulouse, Journal des
savants, lundi 9 fvrier 166.5. Le passaj^o est conllrm par une lettre Mer-
senne, de fvrier 1638, o Fermt crit : Je serai bien aise de savoir le
jugement de MM. de Roberval et de Pascal sur mon Isagoge topique et sur Ap-
pendix, s'ils ont vu l'un et l'autre. uvres de Fermt, dit. Paul Tannery-
Charles Henry, que nous dsignons dans la suite par TH, t. II, p.
134.
2. Nulle part, dit Cantor, Descartes n'a dcrit l'tablissement de l'quation
d'un lieu gomtrique avec autant de clart que Fermt au commencement
de son Isagoge
(II-, p. 817). Cf. Milhaud Descartes et la gomtrie analytique.
Revue gnrale des sciences, 1906, t. I. p. 73 et Nouvelles tudes, 1911, p.
I.i7.
3. TH, t. I, 1891. p. 92.
4. Ibid., p. 9o. Fermt, crit Brassine (Prcis des uvres mathmatiques de
Pierre Fermt et de l'Arithmtique de Diophante.
Toulouse, 1843, p. 11), considre une droite
indtinie sur laquelle il prend un point fixe
N. (fig. 4). Il suppose qu'un point I est dter-
min de position par la relation constante
d. x = b.
y;
les quantits d, b sont des lignes
donnes; le segment NZ reprsent para:, et
'
la perpendiculaire IZ NM reprsente par
y
sont des quantits variables. Or, si on joint
Pi?-
'*
IN, comme d'aprs la relation tablie le rapport
yjx est constant pour toutes les positions du
point I, il eu rsultera que l'angle N ne variant pas, le lieu du point I sera la
droite NI. (Cf. Bordas-Demoulin, Le Cartsianisme ou la vritable rnovation
des sciences, t. II, 1843, p. 13.)
5. P. Cartesii Geometria,
2"
dit. t. II, 1639, p. 244, et suiv.
LKS OniOINF.S DF, L ISAGOOK
101
quii rcxprcssion la plus simple do la correspondance entre la
forme algt'bri(|ue et la forme gomtrique, Fermt est capable
de complter (sinon, comme il crit, de corriger) l'uvre de
Descaries. En !(>()(), il a montr la possibilit de rduire les pro-
blmes du septime ou huitime degr des courbes du qua-
trime, les problmes du neuvime ou du dixime des courbes
du sixime, tandis que Descartes exigeait des courbes du cin-
quime ou du sixime pour le premier problme, du septime
ou du huitime pour le second'.
LES ORIGINES DE L ISAGOGE
GO.

Si donc on fait cette hypothse que Descartes n'a pas crit


la Gomtrie, on peut conjecturer que selon toute vraisemblance
l'volution de la mathmatique n'en aurait pas t profondment
modifie
;
mais il est difficile do croire que le dveloppement de
la philosophie au xvii" sicle n'en et pas t affect, qu'en par-
ticulier les doctrines de Malebranche et de Spinoza eussent pr-
sent la rigueur systmatique que nous
y
retrouverons. C'est
que la Gomtrie est l'uvre d'un mthodique, qui procde
d'une conception universelle de la science et qui lgue ses
successeurs une notion originale de la vrit scientifique.
Vlsagoge, par contre, est l'uvre d'un technicien, qui est en
mme temps un rudit, qui reprend et qui approfondit les pro-
cds pratiqus avant lui pour les porter leur plus haut point
d'lgance et de simplicit.
Fermt a t en particulier le commentateur, l'exgte d'Apol-
lonius de Perga et de Diophante d'Alexandrie.
61.

Lorsque, instruit des procds analytiques des moder-
nes, l'historien considre les travaux d'Apollonius sur les sections
coniques, il est frapp d'y retrouver les traits constitutifs d'une
algbre gomtrique qui, l'aide de formes diffrentes de lan-
gage et de reprsentation, suit un cours parallle celui de la
gomtrie analytique -.
Voici, pour prendre l'exemple le plus
simple, l'ordre de considration auquel Apollonius a recours
pour introduire les diffrentes espces de sections coniques,
dans le thorme fondamental du premier livre (prop. XIII).
Soit une ellipse (fig.
5) ;
soit un diamtre AB de longueur 2 a,
un segment AG pris sur ce diamtre, et une corde conju-
1. TH, t. I, p. 129.
2. Chasles, Aperu historique sur l'origine et la dveloppement des mthodes en
gomtrie, Bruxelles
(1837)
2'
dit. 1873, p. 18.
102
LES TAPES DE LA
PHILOSOPHIE
MATHMATIQUE
gue CD; la
caraclristique de la figure, ce sera le rapport
con^itant^
entre le carr de la corde CD, et le produit des deux
a
segments
AC et CB du diamtre ^ La mthode d'Apollonius
consiste

reprsenter cette relation, que nous traduirons
aujourd'hui
en termes
algbriques, par la construction d'une
figure
auxiliaire.
J'lve en A et en C les perpendiculaires au
diamtre,
je donne AE la longueur 2
p,
je joins E B; EB
coupe
en F la
perpendiculaire leve en C. La similitude des
deux
triangles
AEB, CFB me donne la proportion :
CF_AE_2
CB~AB~"2a
d'o
:
CF =^CB.
a
cd2=ac.cb
a
L'quation
prendra donc la forme : CD-=: AC . CF
On voit
immdiatement que la corde CD et le segment AC
qu'elle dtermine sur le diamtre sont
les lments variables d'une relation qui
est gnrale et qui s'exprime par l'qui-
valence du rectangle AC. CF au carr
ayant pour ct la corde CD. Or, comme
Apollonius applique cette relation, mula-
iis mutandis, l'hyperbole et la para-
bole, on est autoris dire qu'il a trac
la figure convenant la reprsentation
et la solution de l'quation du second
degr; nous pouvons attribuer aux l-
ments qui servent de point de dpart
cette relation, corde conjugue et segment pris sur le diamtre,
le rle de vritables coordonnes.
62.

Seulement, si la gnralitdecette relation est aperue
aussi nettement qu'il est possible, elle n'est pas dgage sous
une forme explicite; la construction auxiliaire, le rectangle de
rfrence, demeurent des parties intgrantes de la solution; de
sorte qu'il faut un thorme distinct pour chaque cas particu-
lier, et que d'autre part des combinaisons multiples s'tablissent
suivant lesexpressionsde Zeulhen -, entre le moyen et Vobjel de
Fig. 5.
1. Voir Zeulhen. Ir. Mascarl., p. IG7 el flg. 20.
2. Ihid., p. 169.
Li:S OniGINKS DK L ISAGOGE 103
la repiH'^senlalion gomtrique; d'o la complication et la diffi-
cult de la science apollonicnne
'.
Aussi ce ful-il un trait de gnie que de donner l'usage des
coordonnes la forme la plus simple possible en n'employant
que des coordonnes rectangulaires, et d'autre part de mettre en
vidence la nature auxiliaire et mlhoditjue de ces coordonnes
en les appliquant des sortes de grandeurs qui ne pouvaient se
confondre avec leur reprsentation gomtrique, telle que par
exemple la chaleur. L'honneur en parait appartenir un savant
franais du xiv*^ sicle, Nicolas Oresme. Le Tractatus de latitii-
dinibus formariim (dont rinfluence fut grande et durable ce
point que, ds la dcouverte de Timprimerie, quatre ditions s'en
succdrent, de 1442 iolo), enseigne reprsenter les varia-
lions de quelque grandeur que ce soit en transportant sur une
surface plane les lignes de repre qui avaient t jusque-l tra-
ces sur une sphre. Les degrs du phnomne naturel se figurent
par l'ordonne, et constituent ainsi ce que Nicolas Oresme
appelle latitude de la forme; la longitude, c'est--dire la ligne
des abscisses, figure les temps correspondants. La courbe dter-
mine par les points d'intersection est le graphique des varia-
lions d'intensit que le phnomne a subies en fonction du
temps
-.
63.

De mme, nous qui sommes avertis par la constitution
de l'algbre, nous reconnaissons dans l'arithmtique de Dio-
phante d'Alexandrie quelques-uns des traits essentiels du symbo-
lisme opratoire. Les abrviations utilises pour la dsignation
de l'inconnue et de ses puissances, la mise en quation de la
relation entre cette inconnue et les quantits dtermines du
problme, l'indpendance l'gard des reprsentations gom-
triques, l'emploi systmatique de ce qu'on appellera la rgle de
fausse position
',
suggrent l'ide d'une science qui se constitue
sous une forme abstraite et tend des solutions gnrales.
1. Ce qui manque aux Mathmatiques grecques, dit Paul Tannery (dans une
remarque sur l'Arithmtique pythagoricienne, que Zeutheu a prise pour pigraphe
de son ouvrage Die Lehre von den Kegelschnitten im Altertum. (d. allemande.
Copenhague 1886), ce sont moins les mthodes... que des formules propres
l'exposiliou des mthodes. - Bulletin des sciences mathmatiques, 1885, p. 86.
2. Canlor, II-, p. 130. Voir les premires lignes du manuscrit de Thorn : De
latitudine forniarum magistri Nicholai Horen, tudi par Maximilian Curtze,
Zeitschrift fur Mathematik und Physik, t. XIII, SuppL, p. 92 : Quia forma-
rum latitudines multipliciter variantur et multiplicitas difficillime discernitur
aisi ad figuras geometricas consideratio referatur. Ideo premissis quibusdam
latitudinum divisionibus cum suis diffltionibus infinitas species earundem
demum ad inflnitas species flgurarum applicatio ... clarius apparebit.
3. Vide supra,
17, et Zeuthen, op. cit., Ir. Mascart, p. 206, et suiv.
104
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
Mais il restait un pas dcisif franchir : il fallait dbarrasser
ces procds opratoires de la restriction qui leur tait impose
par la ncessit de l'application numrique. Et c'est quoi on
parvient grce l'usage des signes littraux pour dsigner les
notions indtermines sur lesquelles porte le raisonnement. On
retrouve ainsi, avec le procd qui tait constant dans les Ana-
lytiques d'Arisloie^, la conception philosophique qui s'y trouve
associe. L'arithmtique, dit Vite, est une mthode opratoire
sur les nombres : Logislica numerosa
;
VAlgbre est une mthode
opratoire sur les espces ou formes des choses : Logistica spe^
ciosa^. Seulement, tandis que dans la logique formelle, dans
la logique des espces, cet usage demeurait passif et inerte,
puisque les choses signifies, individus ou substances, pos-
sdent en propre des qualits qui ne peuvent passer dans les
signes pour les reprsenter, il devient dynamique et fcond
dans la
logistique des espces
;
les lettres expriment des
quantits dont la nature ne consiste qu' se combiner suivant
les lois de la mathmatique. Tous les procds dus aux alg-
bristes du moyen ge et du xvi"" sicle, recueillis et tendus par
Vite, viendront se ranger sous les lois de Vanalyse spcieuse,
sans que Vite pourtant ait dispos d'un langage suffisamment
gnral pour rduire les diffrentes particularits d'une qua-
tion d'un mme degr la forme d'une quation type^, sans qu'il
ait tir de ses dcouvertes et de ses thories un corps par-
fait* .
64.

Assurment la dcouverte de la gomtrie analytique
n'appartient ni Oresme ni V^ite, bien que le premier ait
invent la mthode des graphiques, bien que le second se soit
perptuellement servi de son algbre pour rsoudre des pro-
blmes de gomtrie et qu'il ait ainsi pratiqu ce qui littrale-
ment mriterait mieux que lsagoge ad locos, ou que la Go-
mtrie de 1637, le nom de gomtrie analytique. Du moins
1. Cf. Paul Tannery : Sur l'Arithmtique pythagoricienne, art. cit., Bulletin des
sciences nialhaialiques, 1885, p. 86 : Quand on tudie dans Aristote le
symbolisme des lettres employes pour reprsenter des objets de la pense,
on doit se dire qu'il ne fallait alors qu'un pas aux Grecs pour arriver l'algo-
rithme de Vite .
2. In artem analyticam Isagoge, 1391, 4, Ed. Schooten, Leyde 1646, p. 4.
3. Cf. Liard, Descartes, 1882, p. 58, et Pierre Boutroux, L'imagination et les
mathmatiques selon Descartes, Bibliothque de la Facult des lettres de l'uni-
versit de Paris, X, 190. App. I. L'analyse de Vite et celle de Descartes au point
de vue du rle de l'imagination, p. 37 et suiv.
4. Descartes, Lettre de juin 1643, Edit. Charles Adam et Paul Tannery (que
nous dsignerons dans la suite par AT), t. IV, p. 228.
l'idkk dk la mathkmatiquk
universelle 105
ont-ils port les matriaux de la science nouvelle un tel degr
de p(M lection que ravnement en a pris un caractre de nces-
sit iotJiquo. Du moment que les (irecs avaient su se servir de
la g-omtrie mtrique pour dterminer des types de relations
gnrales entre les grandeurs, la dcouverte de Fermt devait
se produire, comme les pratiques des astronomes grecs devaient
conduire l'emploi sysfmaliquc de la Irigonomtrie, comme
l'tude simultane de la progression arithmtique et de la pro-
gression gomtrique impliquait le calcul logarithmique. El
les trois disciplines auront peu prs la mme porte : elles
apparatront comme le complment, comme la dfinitive mise
au point, de procds lentement labors. En terminant Vlsa-
goge, Fermt qui avait rtabli et dmontr les deux livres
d'Apollonius Perganis des lieux plans exprime le regret de
n'avoir pas dispos ce moment d'une mthode qui lui et
donn sans doute le moyen de rendre plus lgantes les con-
structions de ces lieux gomtriques
'.
En fait la gomtrie
analytique a servi surtout perfectionner la thorie des sec-
tions coniques jusqu'au moment o le progrs des recherches
infinitsimales a permis de transporter sur un nouveau terrain
le principe de la correspondance entre les courbes et les qua-
tions, et d'en tendre ainsi la fcondit.
Section B.

La mathmatique universelle
de Descartes et la Physique.
l'ide de la mathmatique universelle
65.

La gense de la gomtrie analytique de Fermai claire
dans une certaine mesure la philosophie mathmatique de Des-
cartes. Suivant, en effet, la quatrime des liegulse ad directio-
nem ingenii^ et la seconde partie du Discours de la Mthode^,
deux disciplines sont exceptes de la fin de non-recevoir que
Descartes oppose systmatiquement la philosophie et la
science telles qu'elles lui avaient t enseignes; c'est l'arithm-
tique et la gomtrie. Sous leur forme lmentaire : arithm-
tique de Pythagore et gomtrie d'Euclide, ces sciences sont les
1. Paragraphe final de lsagoge : Haec inventio si libres duos de locis
planis a nobis dudum restitutos prcessissot, elegantiores sane evasisseut
localium theorematum constructiones. TH, t. I, p. 103.
2. AT, X, .373.
3. AT, VI, 17 et suiv.
106
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
modles de la logique vritable : Arithmetica et Geometria...
circa objeclum ila purum et simplex versantur, ut nihil plane
supponant, quod experientia reddiderit incerlum, sed toise
consistunt in consequentiis rationabiliter deducendis* . Sous
la forme suprieure que leur ont donne Apollonius et Vite
(Descartes dit Pappus et Diophante-) elles manifestent leur
fcondit en engendrant, celle-ci, une certaine analyse que les
Gomtres anciens avaient pratique quoiqu'ils eussent refus
d'en livrer le secret, celle-l un certain genre d'arithmtique
qu'on appelle algbre et qui permet d'oprer sur les nombres
comme les anciens faisaient sur les figures^. Mais l'analyse des
anciens et l'algbre des modernes avaient sacrifi l'ampleur
des rsultais la simplicit et la puret des principes; elles
doivent se rorganiser, elles se fondront de manire consti-
tuer une mthode universelle. Le principe de cette mthode
consiste s'lever au-dessus de la reprsentation des figures, et
dgager ce qui est commun toutes ces sciences particu-
lires qu'on nomme communment Mathmatiques... Encore
que leurs objets soient difterents, elles ne laissent pas de
s'accorder toutes, en ce quelles n'y considrent autre chose que
les divers rapports ou proportions qui s'y trouvent^ .
Dans une telle conception la gomtrie conserve un rle :
pour examiner ces proportions en gnral , il convient de les
supposer... dans les sujets qui serviraient en rendre la con-
naissance plus aise
;
ces sujets, c'est--dire les termes parti-
culiers destins tre le support des relations gnrales,
devront, remarque Descartes, tre des lignes parce qu'il n'y
aurait rien de plus simple ni que je pusse plus distinctement
reprsenter mon imagination et mes sens . Mais la relation
qui s'ajoute aux termes pour les retenir ou les comprendre
plusieurs ensemble , et qui est l'objet propre de la mathma-
tique universelle, n'est pas assujettie la nature gomtrique
des lignes; elle s'explique par quelques chiffres, les plus
courts qu'il serait possible. Par ce moyen, conclut Descartes,
j'emprunterais tout le meilleur de l'Analyse gomtrique et de
l'Algbre, et corrigerais tous les dfauts de l'une par l'autre^.
66.

Ainsi, suivant le Discours de la Mthode, une inspira-
tion, qui rappelle de prs VIsagoge de Fermt, expliquerait la
1. Reg., II, AT, X, .365.
2. Ibid., IV, AT, X, 376.
3. Ibid., X, 373.
4. ^r, VI, 19.
0. Ibid., VI, 20.
LKS DIVKIISF.S FONCTIONS I)K l'rSPAGK DANS LKS RKGUL/K 107
gense de la malfimalirjue universelle. Il reste savoir quelle
est exactement, .^ la prendre en elle-mme, la porte de celte
niathinali((\ie universelle.
A cette (jueslion la rponse sera dillerente, suivant que Ton
considrera l'uvre de Descartes dans la philosophie gnrale,
c'est--dire l'extension de la mthode mathmatique
l'univer-
salit des problmes cosmolog-i(|ues, ou (pie l'on s'attachera
seulement luvre (pie Descartes accoinplit dans le domaine
|)ropre de la mathmatique par la rduction des problmes de
la gomtrie aux problmes de l'algbre. Que les deux entre-
prises procdent d'un mme esprit, la chose n'est, certes, pas
douteuse; elles sont connexes, il serait pourtant inexact d'en
conclure qu'elles puissent se ramener l'une l'autre, La pre-
mire est une rforme de la physique par les mathmatiques,
mais qui n'emprunte rien la technique de la gomtrie nou-
velle, tandis que la seconde est une rforme de la mathma-
tique elle-mme. Ce qui a donn occasion de les confondre, et
(|ui a rendu parfois inextricable l'interprtation de la pense
cartsienne, c'est que l'une et l'autre uvre ont pour base la
notion de l'espace. Or, il importe de le dire tout de suite, afin
d'orienter le lecteur dans notre doul)le expos : l'espace joue
dans la physique de Descartes et dans la gomtrie de Des-
cartes deux personnages bien diffrents. Dans la physique la
rduction de la qualit la quantit consiste ne retenir des
phnomnes sensibles que des dterminations mesurables
l'aide des dimensions de l'tendue. Dans la gomtrie au con-
traire les figures spatiales apparaissent comme des sortes de
([ualits, qui seront ramenes aux formes purement abstraites
et intellectuelles de la quantit, aux degrs de l'quation. Bref
les Principes de la Philosophie sont une physique de gomtre
;
la Gomtrie est une gomtrie d'analyste. Ainsi s'explique
qu'en suivant les directions que dessinent l'un et l'autre ouvrage
on arrive deux conceptions nettement distinctes de la philo-
sophie mathmatique.
LKS DIVERSES FONCTIONS DE L'ESPACE DANS LES u REGUL.E
G7.

La premire de ces conceptions apparat ds les
RegnLv, qui probablement remontent aux environs de l'an-
ne 1628'. L'ide fondamentale est que la science est essen-
1. Note de l'ditiou Adara-Taanery, X, 485, et suiv.
108
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
liellement unit, parce qu'elle est Fintelligence humaine
l'uvre et qu'il n'y a qu'une faon de comprendre ^ La mthode
est unique pour disposer les donnes complexes dun problme
suivant un ordre intelligible, de faon ne plus avoir qu'une
chane de relations simples entre lments simples : Soit par
exemple 3 et 6 les deux premiers termes d'une progression go-
mtrique; rien n'est plus simple que d'en dterminer le troi-
sime par dduction
;
il suffit de noter que 6 est le double de 3
et de trouver le double de 6 qui est
12^ . Une srie de relations
se constitue qui fournira autant de termes que l'on voudra. La
solution du problme est parfaite quand la srie a un ordre,
c'est--dire quand on peut, comme dans le cas de la progression
gomtrique, passer d'un clment l'autre grce un mou-
vement continu et ininterrompu de l'esprit , en se fondant
sur une relation initiale qui peut tre saisie dans l'acte un et
indivisible de l'intuition, en partant du simple ou, comme dit
Descartes, de Vabsolu. On le voit par cet exemple, la mathma-
tique est la science de Vordre aussi bien que la science de la
mesure; et elle comprend, en outre de l'arithmtique (ou algbre)
et de la gomtrie, l'astronomie, la musique, l'optique, la mca-
nique ^
68. Pour la constitution de l'ordre, Descartes, d'une faon
gnrale, recommande de mettre profit la simplicit des
images spatiales
''.
Mais la porte de cette prescription varie du
tout au tout suivant l'application qu'on en fera.
Ainsi, les Regulse envisagent le cas o la reprsentation
gomtrique n'est gure plus qu'un schme conventionnel. On
peut supposer que la couleur est tout ce qu'on voudra, on ne
niera pourtant pas qu'elle soit tendue et par consquent qu'elle
ait une figure. Quel inconvnient
y
aurait-il donc procder de
la faon suivante? sans admettre inutilement ou forger la lgre
une nouvelle essence, sans rien nier non plus des opinions des
autres, nous nous contenterons de ne retenir que ce qui a la
nature de la figure, et nous concevrons la diversit qui est entre
le blanc, le bleu, le rouge, etc., comme celle qui existe entre
telles figures que celles-ci [Voir ci-contre, fig.
6].
Et on peut en dire autant de toutes choses puisqu'il est cer-
1. Reg.,\. AT, X, 360.
2. Hannequin, La mthode de Descartes, Etudes d'histoire des sciences et d'his-
toire de la philosophie,
t. I, 1908, p.
222 (Paris, F. Alcan), d'aprs la Reg. VI,
AT, X,
p. 384 et suiv.
^.Reg., IV, AT, X, 377 et suiv.
4. Reg., XIV, AT, X, 441.
LKS DIVERSES FONCTIONS DK L ESI'Ar.K DANS LKS REGUL/K
109
lairi que l.i multitudo infinie des ligures siiHit pour exprimer
toutes les ilillrences sensibles
'.
Sous cette forme, linLroduction de la notion d'espace n'aurait
([iiune valeur mthodologique-. Elle signifierait seulement que,
|)(ini' imaginer clairement et distinctement les diffrences qui
lui sont donnes comme qualitatives, le savant a besoin de leur
Flir. 6.
faire correspondre des graphiques suivant la mthode pratique
que Nicolas Oresme avait invente et rendue populaire. Si on
oprait sur ces symboles, comme on oprerait sur les couleurs
elles-mmes, afin de saisir les consquences qu'entrane leur
diversit, on n'aurait qu'une srie d'hypothses, dpourvues de
consistance intrinsque, destines surtout, comme le voulaient
les astronomes grecs, mainlenir les phnomnes, coordonner
les apparences
'\
G9.

Mais si Descartes a nettement marqu le rle que
l'espace serait capable de remplir comme schme arbitraire qui
supplerait aux connexions vritables des phnomnes, il n'est
pas douteux que le mcanisme cartsien a une tout autre ambi-
tion. Descartes ne critique-t-il pas le mathmatisme expri-
mental de Galile, prcisment parce que Galile se borne,
ainsi que fera plus tard Newton, rechercher par induction
la formule des lois naturelles? Ce n'est pas assez de connatre
les raisons de quelques effets particuliers
;
on btit sans
fondement , tant que l'on n'a point considr les premires
causes de la nature''. En d'autres termes, comme Descartes
1. Reg., XII, AT, X, 413. Cf. Berthet, La mthode de Descartes avant le Discours,
Revue de Mtaphysique, 1896, p. 409 et suiv.
2. Il est noter que dans le Valerius Terminus
of
tlie Interprtation
of
Nature,
(qui n'a t, il est vrai, publi qu'en 17-34), Bacon employait des symboles ana-
logues. (Lalande, Sur quelques textes de Bacon et de Descaries, Revue de Mta-
physique, 1911, p. 309 et 311, avec rfrence Bacon. Ed. Ellis, Spedding el
Healh, t. III, Londres, 1876, p. 2.37.)
3. ^'oi^ la Note de M. Mentr : La thorie physique d'aprs Descartes. Revue de
Philosophie, aot 1904, p. 218 et suiv.
4. Cf. lettre Mersenne du 11 octobre 16-38, AT, II, 380.
I
HO
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
W
lui-mme a distingu une morale par provision de ce qui
aurait, au terme de sa philosophie, constitu sa morale dfi-
nitive, il
y
a lieu de distinguer une mthode par provision^
c'est--dire un artifice destin transposer les problmes quels
qu'ils soient dans un cadre adapt aux fonctions de Tesprit,
et une mthode dfinitive, appuye sur la relation gnrale de
l'esprit avec les choses, et qui implique suivant Descartes une
thorie exacte de Dieu.
Cette mthode dfinitive se fonde sur l'espace en tant que
l'espace est adquat la ralit des choses. Or celte adquation
sera obtenue effectivement, la condition que l'espace ait subi
une laboration qui en simplifie et en gnralise la notion.
L'espace, tel que l'avaient envisag les gomtres anciens, est
un systme dfigures susceptibles d'tre mesures suivant trois
dimensions; grce l'numralion de ces dimensions les pro-
blmes de la gomtrie sont aiss dterminer facilement.
D'autre part, les grandeurs dans l'espace reprsentent les trois
premiers degrs des grandeurs arithmtiques ou algbriques :
la quantit simple [dite du premier degr dans Talgbre
moderne] s'appelle racine; la seconde s'appelle carr\ la troi-
sime c6e, la quatrime bi-carr, etc.
*
La simplicit imagi-
native de cette correspondance est sduisante, et Descartes
avoue en avoir t lui-mme dupe pendant longtemps. Pourtant
elle est trompeuse. En effet les degrs des grandeurs ne sont
jamais que des relations une unit donne; la quantit du
premier degr, la racine, est une premire proportionnelle; le
carr est une seconde proportionnelle, etc. Or, suivant la
Rgle XV, l'unit peut tre volont ou surface ou longueur ou
point. L'essentiel, c'est la reprsentation d'un lment tendu
qui se prte dans tous les sens une extension illimite-.
Descartes, il est vrai, n'ajoute pas ici, ce qu'on attend qu'il
dise, et ce qu'il dit de fait dans la Gomtrie^ que la composi-
1. Reg. XVI, AT, X, 436.
2. AT, X, 453 : primo unilatem pingenius Iribus modis, uempe per (jua-
dratum,
Q,
si attendamus ad illam ut longani et latam, vel per lineam,
,
si coQsidereinus tanluni ut longain, vel denique per punctum, , si non aliud
spectemus quam quod ex illa componatur niultitudo; at quocumque modo
pingatur et concipiatur, intelligemus seniper eamdem esse suhjectum omni-
mode extensum et infinitarum dimensionum capax. Ce passage permet
d'expliquer le dbut de la Reg. XVI, o Descartes recommande de remplacer
les figures entires par des signes trs courts, per brevissimas notas. Ces signes
ne sont pas ncessairement des chiffres , comme dans le passage corres-
pondant du Discours de la Mthode (Cf. Hamelin : Le systme de Descartes, 1910,
p. 68, n.
2) ;
ils peuvent tre des points.
LKS DIVKRSIS FONCTIONS DK L ESPACK DANS LKS IlKGULiE
lit
lion de ces degrs peut se Taire rintricur d'une seule dimen-
sion spatiale, que le j)roduil de deux ou plusieurs longueurs
peut encore (Mre rcprrscnli'' par une longueur. Ne faul-il voir
dans cette rserve que sou ternel parti [)ris de prudence et de
mfiance? ou iaut-il croire que dans les Reyiil^ il n'avait pas
encore amen les principes de la gomtrie analytique l'tat
de mthode claire et distincte? En tout cas, ce qu'on doit retenir
de ces Rgles XIV et XVI, c'est que la pense de Descartes
tourne autour de la dimension spatiale. L'lment de dimen-
sion spatiale est la longueur; on peut partir de la longueur
pour reconstituer la ralit spatiale, comme multiplicit trois
dimensions. Mais ce mode de composition n'est, aux yeux de
Descartes, qu'un cas particulier dans le mode de composition
des grandeurs; tout lment analogue la longueur peut tre
considr comme une dimension, et on introduira dans un pro-
blme autant de dimensions qu'on voudra. Ds lors la repr-
sentation spatiale de la dimension ne dpend plus de la nature
spatiale de la dimension : non seulement, dit Descartes, la
longueur, la largeur et la profondeur sont des dimensions,
mais en outre la pesanteur est la dimension suivant laquelle les
choses sont j)eses; la vitesse est la dimension du mouvement,
et ainsi pour une infinit de dimensions semblables. Tout mode
de division en parties gales, qu'il soit effectif ou intellectuel,
constitue une dimension suivant laquelle se fait la numra-
tion' . Autant de dimensions dans un problme, autant d'l-
ments quantitatifs dont la mesure peut tre naturellement indi-
que par une reprsentation spatiale.
70.

Cette gnralisation de la notion de dimension est le
point capital des Regul\ elle explique comment la reprsenta-
tion spatiale peut acqurir une valeur tout autre que celle d'un
symbolisme arbitraire, et conduire une science elective de
l'univers. En effet entre la diversit des couleurs et la diversit
des schmes spatiaux que l'on convenait de leur faire corres-
pondre, il n'y avait qu'une analogie extrieure; les raisons
hypothtiques que l'on enchanait en thorie simplement parce
que la mthode enjoint de supposer mme de l'ordre entre
[les objets] qui ne se prcdent point naturellement les uns les
autres'^ , taient propres h recouvrir plutt qu' manifester la
ralit vritable des phnomnes. La notion de dimension
gnralise permet de substituer l'analogie extrieure la rso-
1. Reg. XIV, AT,X, 447.
2. AT, VI, 18.
112
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
lution interne. Traiter un problme suivant l'ordre de la raison
et suivant la nature des choses, ainsi que l'a fait Descartes dans
la dcouverte fondamentale des lois de la rfraction, c'est le
ramener un nombre dtermin de dimensions lmentaires,
c'est
rechercher les relations qui correspondent ces diverses
dimensions et leurs rapports rciproques, jusqu' ce que le
systme de ces relations soit compris dans une numration
exhaustive, et que l'on puisse conclure de la solution particu-
lire de chacune des difficults la solution totale du problme.
La rforme de la philosophie par les mathmatiques sera
donc accomplie si l'tude de tous les phnomnes peut tre
rduite des mesures de dimensions. Ce but, Descartes l'atteint
par la refonte de la notion du mouvement. Pour Aristote, le
mouvement est Vacte d'un tre en puissance en tant qu'il est
en puissance; sous cette dfinition gnrale les Philosophes
conoivent plusieurs mouvements qu'ils pensent pouvoir tre
faits sans qu'aucun corps change de place, comme ceux qu'ils
appellent motus ad formam, motus ad calorem, motus ad quan-
titatem. Et moi, continue Descartes au chapitre VII du Monde,
ie
n'en connais aucun que celui... qui fait que les corps passent d'un
lieu en un autre, et occupent successivement tous les espaces
qui sont entre deux
'
. La notion d'un tel mouvement rentre
dans le cadre des notions gomtriques
;
on pourrait mme dire
qu'elle est la base de la gomtrie. La nature du mouvement
duquel j'entends ici parler, est si facile connatre que les Go-
mtres mmes, qui entre tous les hommes se sont le plus tudi
concevoir bien distinctement les choses qu'ils ont consid-
res, l'ont juge plus simple et plus intelligible que celle de leurs
superficies et de leurs lignes
;
ainsi qu'il parat en ce qu'ils ont
expliqu la ligne par le mouvement d'un point, et la superficie
par celui d'une ligne
-.
Seules les notions des figures, des
grandeurs et des mouvements constituent les ides claires
et distinctes qui peuvent tre en notre entendement touchant
les choses matrielles >> ^ La science de l'univers devra donc se
traiter uniquement en termes d'tendue et de mouvement., sui-
vant les principes de la Gomtrie et des Mcaniques; les
. AT, XI, .39.
2. Ibid. Cf. Arist. de An., 409^ 4. (Ed. Rodier, t.
1, p. 44.) ... 'End aT-
x;vr,Tav Ypajx|jiriv TriiSov itoi'v, (TttY(j.-r,v i ypctjAjirjV. Voir aussi Proclus,
op. cit., p. 97 : 01 ijlv [ty-iV ypa[jLfj.r,v] pj<T:v (rr,u.s!ou "/syovTc?, et le texte des Reg.
XIV, AT., X, 4o0 : idem erit cum puncto Geometrarum, dum ex ejus fluxu
lineam compoiiunl.

3. Pr. Phil. IV, 203, AT, VIII,
(1), 326, et trad. franc., IX,
(2),
321.
LES REGUL/E ET LA GEOMETRIE
H3
principes des mcanjiies tant homognes h ceux de la Go-
mtrie, puisque l'ide de mouvement ne contient aucun lment
(|ui ne soit impliqu dans l'ide de l'espace.
Telle est la forme de la malhmatique universelle, (|ue le
mcanisme cartsien va rem|>lir. I.a matire se dfinit ce qui est
tendu en longueur, largeur et profondeur'; mais les trois
dimensions n'puisent pas les lments spatiaux qui peuvent se
combiner pour rendre compte des phnomnes de l'univers. Le
mouvement est une grandeur susceptible de dimension comme
la figure; la mesure du mouvement s'ajoute la mesure du
volume pour constituer les quantits qui entrent dans les qua-
tions fondamentales de la mcanique. Si on peut ainsi par des
modifications de situation et de vitesse rendre compte de tout

ce que nous pouvons apercevoir par l'entremise des sens ,


et le dnombrement de nos sens est trs facile , on a
prouv par l-mme qu'il n'y a rien en tout ce monde visible,
en tant qu'il est seulement visible ou sensible, sinon les choses
qu'[on]
y
[a] expliques , et conclure qu'il n'y a aucun phno-
mne en la nature dont l'explication ait t omise
-
.
Section C.

La Gomtrie de 1637.
LES REGULEE ET LA GOMTRIE
71.

L'lment mathmati([ue sur lequel s'appuie le systme
cosmologique de Descartes n'est autre que la dimension spa-
tiale; il participe aux caractres de l'tendue, et les caractres
de l'tendue sont de ceux qui en raison de leur irrductibilit
l'esprit attestent l'existence d'un ordre de substances distinct de
l'ordre des substances spirituelles; la dimension spatiale est un
objet que l'intelligence se reprsente comme lui tant extrieur
et qui s'accompagne naturellement d'un effort de l'imagination.
En ce sens la mathmatique universelle est une extension des
mthodes gomtriques l'universalit des problmes de la
mcanique, de la physique, de la biologie ou de la psycho-phy-
siologie. Mais il est clair qu'en elle-mme, cette extension peut
ne rien changer l'ide qu'on se formait de la technique propre
la mathmatique.
1.

Rvera extensio ia longum, latum et profundum qu spatium consli-
tuit eadem plane est cum illa qu constituit corpus. Principia Philosophix II,
10, AT, VIII, (i), 43.
2. Ibid., IV, 199. AT, VIII, (1), 323, (2)-, tr. franc, t. IX,
p.
317.
o
Brunschvicg.
Les tapes.
114
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Au contraire la Gomtrie de 1637 opre une transformation
des mthodes techniques de la Gomtrie et de TAlgbre. Quel
a t le trait essentiel de cette transformation au jugement de
Leibniz, le critique certes le moins indulgent, le plus enclin
mme a restreindre la porte de la rvolution cartsienne,
tourner en accusations injustes de plagiat les invitables res-
semblances que Toeuvre d'un grand mathmaticien peut offrir
avec les ides partielles de ses prdcesseurs ou de ses rivaux?
La rponse prcise cette question est dans une lettre, vraisem-
blablement destine au Journal des Savants : Ceux qui sont
assez entrs dans l'intrieur de l'Analyse et de la Gomtrie
savent que Descartes n'a rien dcouvert de consquence dans
l'Algbre, la spcieuse en elle-mme tant de Vite, les rsolu-
tions des quations cubiques et quarres-quarres tant de
Scipion du Fer et de Louys de Ferrare ', la gense des Equa-
tions par la multiplicit des quations gales rien tant de
Harriot Anglais, et la mthode des tangentes ou de maximis et
de minimis tant de M. Fermt, de sorte qu'il ne lui reste que
d'avoir appliqu les quations aux lignes de Gomtrie des
degrs suprieurs, que Vite, prvenu par les anciens qui ne
les tenaient pas pour assez gomtriques, avait ngligs
-.
Ds le premier livre de la Gomtrie, Descartes dgage de la
faon la plus claire cette conception originale : Il est remar-
quer que par a^ ou b^ ou semblables, je ne conois ordinaire-
ment que des lignes toutes simples, encore que pour me servir
des noms usits en Algbre, je les nomme ou des carrs ou des
cubes, etc.
72.

Cette conception se rattache assurment l'ide de la
mathmatique universelle qu'exposent les Begul; mais, chose
curieuse, elle n'est pas formellement exprime dans les Regulse.
Il est mme remarquer que dans les dernires pages qu'il
en a rdiges. Descartes semble tourner le dos cette concep-
tion : il propose dans la rgle XVIII, de figurer par la sur-
face d'un rectangle le produit de deux facteurs ^.
Pourtant,
il n'est gure douteux que Descartes n'ait pratiqu, ds les
premiers temps de son activit intellectuelle les procds dont
devait sortir la gomtrie analytique; la dcouverte de ces
procds devait entrer pour une bonne part dans l'enthou-
1. Sur les travaux de Scipione del Forro et Lodovico Ferrari, voir Cantor
IP, 482 et 490. Descartes rappelle le nom et l'invention de ScipioFerreus

au
111'=
livre de la Gomtrie (AT, VI, 472).
2. Gerhardt, Phil. Schr., IV. 347.
3. P. Boutroux, op. cit., p. 43.
LES RKGllL/E KT LA GKOMETRIE
H5
siasmc dont l'invention do la mrthode s'accompagna', de mme
que le succt's de leur application systmatiquemenl poursuivie
pendant une priode; d'preuve (pii dura neuf ans, explique la
confiance de Descartes dans la valeur el dans la fcondit de la
mthode.
Mais dans les Regiilx dj s'affirme un trait qui est caract-
ristique de la physionomie intellectuelle de Descartes : son loi-
gnement, nuanc de quelque ddain, pour les recherches de la
mathmatique abstraite : Neque enim raagni facerem lias
rgulas, si non suflicerent nisi ad inania problemata resolvenda
quibus Logista? vel Geometr otiosi ludere consueverunt
'
.
Pour des problmes, crit-il Mersenne vers la mme poque,
je suis si las des mathmatiques et en fais maintenant si peu
d'tat que je ne saurais plus prendre la peine de les soudre moi-
mme
^.
Les mathmatiques des techniciens, les mathma-
tiques vulgaires sont l'enveloppe plutt que les parties
constitutives de la malhmatique universelle
'*.
La proccupa-
tion constante de Descartes dans les Regulse, c'est de briser
l'enveloppe pour mieux faire apparatre la porte de l'applica-
tion aux sciences du concret. Il semble bien que, si une solli-
citation extrieure n'avait pas conduit Descartes composer
la Gomtrie^ il n'aurait tir du concours de l'algbre et de la
gomtrie que des procds techniques son usage personnel.
La chose du moins semble s'tre passe ainsi pour le calcul des
indivisibles : Descartes, suivant les conjectures trs plausibles
de Paul Tannery, disposait pour son compte de mthodes qui-
valentes celles de Gavalieri ou de Roberval *; il s'abstint
pourtant d'en rien faire connatre, faute peut-tre d'en pouvoir
donner une justification suffisamment rationnelle son gr,
abandonnant ses mules l'honneur de l'invention.
Ainsi s'expliquerait sans doute la situation singulire de la
Gomlrie vis--vis des Begiil qui lui sont probablement ant-
rieures d'une dizaine d'annes : Descartes dans la Gomlrie
revient sur un stade de sa pense qu'il croyait avoir dfinitive-
ment dpass. Or, en approfondissant ce qui devait ne servir
1. Dans ses Specimina Philosophi Cartesian, Leyde, 16.56, p. 79, Lipstorp, cit
par Baillet {Vie de M. Descartes, t. I, 1691, p. 70) fait remonter jusqu' cette
priode o se prparait la dcouverte de la mthode (1619-1620), la solution
gnrale, l'aide d'une parabole, des problmes solides, ramens une qua-
tion du troisime ou du quatrime degr,

2. Reg. IV. AT, X, 373.
3. Lettre du 15 avril 1630, AT, I, 1-39.
4. Reg.,lY, AT, X, 374.
3. AT, 1, 7.5.
116
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
que
d'introduction et de prparation sa philosophie de l'uni-
vers, il a cr une uvre qui devait modifier la signification de
la science
mathmatique au xvii'= sicle et le cours de la philo-
sophie
mathmatique.
L ANALYSE CARTESIENNE
73.

Leibniz nous a conserv les circonstances de cet acci-
dent heureux : Au sujet de la Gomtrie de M. Descartes, il
est bon de savoir que ce fut M. Golius qui fournit l'occasion la
l'aire natre, et qui contribua aux ouvertures qu'il eut sur cette
science. Car M. Golius tait trs vers dans la Gomtrie pro-
fonde des anciens qui avait t comme oublie depuis. Et comme
M. Descartes faisait sonner fort haut sa mthode et la facilit
qu'elle donnait de rsoudre des problmes, M. Golius lui indi-
qua le grand problme des anciens rapport par Pappus, qui
consiste dans un certain dnombrement des lignes courbes par
les lieux. Ce problme cota six semaines M. Descartes, et fait
presque tout le premier livre de la Gomtrie... J'ai cela de
M. Hardy qui me l'a cont autrefois Paris ^ C'est vers la fin
de 1631
^
que Descartes parat avoir envoy Golius profes-
seur aux mathmatiques et aux langues orientales Leyden la
solution de ce problme.
En langage moderne le problme de Pappus s'nonce sous
cette forme trs simple : tant donnes 2n droites, trouver le lieu
d'un point tel que le produit de ses distances n de ces droites
soit dans un rapport dtermin au produit de ses distances aux
/} autres ^ Ce problme se rattache l'uvre d'Apollonius;
c'est suivant la mthode des anciens que Fermt l'aborde :
sa solution, trs lgante, pour les lieux trois droites, se
trouve seule conserve^ . En 1640, Roberval, qui Descartes
avait conseill que l'on post son tour le problme de Pappus
^
dit avoir restitu intgralement les lieux solides trois ou quatre
1
.
Remarques sur Vahrg de la vie de Mons. des Cartes (Gehrardt, Philosophi-
sche Schriflen. t. IV, p. 316).
2. Voir la lettre adresse, suivant Adam el Tannerv, Golius, en Jan-
vier 1632, t. I, p. 232.
3. Tannery, in uvres de Descartes, t. I, p. 23o.
4. Ibid., t.'vi, p. 723. Cf. Fermt, TH, II, lOo.
.5. Pour le candidatus de la chaire de Ramus, je voudrais bien qu'on lui
et propos quelque question un peu plus dilTicile, pour voir s'il en aurait
pu venir bout : comme par exemple colle de Pappus, qui me fut propose il
y
a prs de trois ans par M. Golius. Lettre Mersenne d'avril 16-34, AT, I, 288.
CL Lettre au mme de juin 1632, AT, I, 256.
L ANALYSE CARTESIF.NNK
117
liiriies
'.
Or celte mthode des anciens, et sur le terrain choisi
par Golius, devait s'opposer la mthode nouvelle que Descartes
prt'sentait comme le secret de son ynie, et laquelle d'ailleurs
il avait t thoriquement conduit, la(juclle il s'tait pratique-
ment initi, par l'lude de la mathmatique abstraite.
74.

La mthode des anciens est la synthse. Descartes, dans
un passage fort significatil'de ses Rponses aux secondes objec-
tions faites sur les Mditations mtaphi/si(jues, la caractrise
comme examinant les causes par leurs elets (bien que la
preuve qu'elle contient soit souvent aussi des efets par les
causes) -.
Une telle conception de la synthse est assurment
paradoxale, et la rserve exprime dans la parenthse prouve
que Descartes en a le sentiment. Elle s'explique pourtant sur
l'exemple mme du problme de Pappus. En ellet, la mthode
synthtique raisonne directement sur les lignes qui composent
les ligures, et cherche suivant quel procd elles peuvent tre
traces de faon satisfaire aux conditions du problme. Or
ces lignes, qui sont pour l'imagination les termes lmentaires
du problme et qui reprsentent naturellement Vabsolu, sont en
ralit des
effets,
puisqu'elles dpendent des relations mtriques
qui sont contenues dans l'nonc du problme
;
ce sont les rela-
tions mtriques, et non les lignes, qui sont le vritable absolu,
si nous entendons par absolu, non pas l'objet qui semble se
dtacher pour les yeux avec une apparence d'indpendance,
mais le principe simple, la cause, ce qui pour l'esprit com-
mande et engendre un ensemble de dterminations ^ Ainsi com-
pris, Vabsolu peut tre, comme l'indiquent les Regulse, une
relation : par exemple la relation qui dfinit une proportion go-
mtrique et qui en est appele bon droit la raison. Cette rela-
tion doit tre exprime en elle-mme et pour elle-mme; en
cela consiste l'attitude de l'analyse : l'analyse montre la vraie
voie par laquelle une chose a t mthodiquement invente, et
fait voir comment les effets dpendent des causes
*
. Or, ici, les
1. Lettre Fermt, TH, II, 140.
2. AT, IX (1).
122. Quelques lignes plus bas Descartes ajoute:
<
Les anciens
Gomtres avaient coutume de se servir seulement de cette synthse dans
leurs crits, non qu'ils ignorassent entirement l'analyse, mais, mon avis,
parce qu'ils en faisaient tant d'tat qu'ils la rservaient pour eux seuls, comme
un secret d'importance.

3. Reg., VI, AT. X, 381 : Absolutum voco, quidquid in se continet naturam
puram et simplicem, de qua est qustio; ut omne id quod consideratur quasi
independens, causa, simplex, universale. unum, quale, simile, rectum, vol
alia hujus modi. Cf. Hannequin, op. cit., p. 220 et suiv.
4. Rp. aux
2"'
objections, AT, IX (I), 121.
118
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
causes, ce sont les rapports de grandeurs qui rendent compte
de la position des lignes; il est par consquent ncessaire de
pouvoir les dgager des donnes du problme en liminant les
circonstances qui tiennent la configuration des lignes, en par-
ticulier la distinction des lignes supposes connues et des
lignes supposes inconnues, et qui confraient aux procds
employs par les anciens leur allure d'nigmes, de tours de
force
Telle est la mthode laquelle Descartes donne le nom d'ana-
lyse bien qu'elle comporte, coup sr, un travail de composition
aprs le travail de rsolution. La mthode analytique sera, non
pas celle qui exclut la synthse, mais celle qui ne fait intervenir
la synthse que lorsque la rsolution a t pousse jusqu'au
bout; c'est Yintgralit de l'analyse qui nous parat tre carac-
tristique et dcisive.
75.

Applique au problme de Pappus, la rsolution fait
correspondre chacun des lments linaires un chiffre , de
faon obtenir une quation algbrique. Voulant rsoudre
quelque problme, on doit d'abord le considrer comme dj fait,
et donner des noms toutes les lignes qui semblent ncessaires
pour le construire, aussi bien celles qui sont inconnues qu'aux
autres. Puis, sans considrer aucune diffrence entre ces lignes
connues et inconnues, on doit parcourir la difficult selon l'or-
dre, qui montre, le plus naturellement de tous, en quelle sorte
elles dpendent mutuellement les unes des autres, jusques ce
qu'on ait trouv moyen d'exprimer une mme quantit en deux
faons : ce qui se nomme une quation, car les termes de l'une
de ces deux faons sont gaux ceux de l'autre. Et on doit
trouver autant de telles quations qu'on a suppos de lignes qui
taient inconnues
-.
Les expressions de Descartes rappellent
de trs prs, suivant l'observation intressante de M. Gibson
^,
les pages o s'est arrte la rdaction des JRegul. La Rgle XIX
se formule ainsi : quserend sunt tt magnitudines duobus
modis differentibus expressse, quot ad dilficultatem directe
percurrendam terminos incognitos pro cognitis supponimus :
ita enim tt comparationes inter duo sequalia habebuntur'' .
Mais cette rgle, dont nous n'avons que l'nonc, pouvait ne
1. Voir sur ce point les rflexions de Gournot, Considrations sur la marche
des ides et des vnements dans les temps modernes, t. I, 1872, p. 265.
2. VI, 372.
.3. La Gomtrie de Descartes au point de vue de sa mthode, Revue de Mtaphy-
sique, anne
1896, p. 395.
4. AT, X, 468.
LA PORTKK I)K LA OKOMTIIIF. CARTESIENNE 119
s'appliquer encore qu' la fornialion des quations proprement
{^omlricpies, tandis (pie la mthode de la Gomtrie prescrit
d'exprimer les relations p^omtriques en quations algbriques,
et <''esl celte expression qui est le point capital.
Four obtenir une telle expression, la Gomtrie utilise le sys-
tme de coordonnes le plus simple, celui qu'Oresme employait
en vue de reprsentations purement graphiques comme les
symboles auxquels dans les Regiil Descartes recommandait
d'avoir recours : systme des coordonnes rectangulaires qui
sont appeles aussi coordonnes cartsiennes. La dmarche
mthodique de Descartes le conduit donc au procd mme que
pratiquait Fermt. D'une part la rsolution du problme de
Pappus se l'ait sur le terrain de l'algbre de Vite; par exemple,
l'analyse du lieu quatre droites est prsente sous forme
d'une discussion gnrale de l'quation du second degr deux
inconnues*. D'autre part la considration des conditions gn-
rales du problme mne envisager la nature des lignes cour-
bes, et en fonder la classification sur le degr de leur qua-
tion : Lorsque cette quation ne monte que jusques au rectan-
gle de deux quantits indtermines, ou bien au carr d'une
mme, la ligne courbe est du premier et plus simple genre,
dans lequel il n'y a que le cercle, la parabole, l'hyperbole et
l'ellipse qui soient compris. Mais... lorsque l'quation monte
jusques la trois ou quatrime dimension des deux ou de l'une
des deux quantits indtermines : car il en faut deux pour
expliquer ici le rapport d'un point un autre : elle est du
second. Et... lorsque l'quation monte jusques la 5 ou sixime
dimension elle est du troisime : et ainsi des autres l'infini
-.
LA PORTE DE LA GOMTRIE CARTESIENNE
76.

La pense cartsienne, pntre de la notion de l'unit
de la science humaine, retenant comme matriaux l'analyse go-
mtrique d'Apollonius et l'analyse algbrique de Vite, a
engendr une discipline nouvelle dont le principe est. suivant
l'expression de Florimond de Beaune, la relation et la conve-
nance mutuelles de l'arithmtique et de la gomtrie^ .
Du point de vue technique, cette corrlation entre l'algbre
1. Note de Paul Tannery, AT, VI, p.
72.5
2. Liv. II,
intitul : La faon de distinguer toutes les lignes courbes en certains
genres, et de connatre le rapport qu'ont tous leurs points ceux des lignes droites.
AT, VI, p. 392.
3. Geometria, d. Schooten, 1649, p. 140 (ad pag. 93).
120
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
et la gomtrie, donne lieu deux pratiques diffrentes. On
peut se servir des proprits gomtriques des courbes et, par
exemple,
a construire >> les racines communes des quations en
dterminant les points d'intersection des courbes correspon-
dantes. On peut partir des quations des courbes et, par exemple,
obtenir leurs points d'intersection par le calcul de leurs racines
communes. Dans un cas on lait de l'algbre l'aide de la go-
mtrie; dans l'autre on fait de la gomtrie l'aide de l'algbre.
Les deux procds se sont montrs d'une gale fcondit pour
l'extension de la science; la gomtrie analytique est indiff-
remment l'application de l'algbre la gomtrie, ou l'interpr-
tation de l'algbre par la gomtrie. Mais les deux faons de
faire cessent d'tre quivalentes si l'on se proccupe de dgager
de la science nouvelle une conception thorique. La rsolution
des quations algbriques l'aide de constructions gomtri-
ques est un procd d'induction qui va au-devant des causes
par les effets; la doctrine qui porte directement sur la consti-
tution des quations algbriques, satisfait aux exigences de la
mthode analytique, dont la dmarche essentielle est ainsi for-
mule dans le Discours : conduire par ordre mes penses, en
commenant par les objets les plus simples et les plus aiss
connatre, pour monter peu peu, comme par degrs, jusques
la connaissance des plus composs. C'est cette pratique
intellectuelle que se conforment les Mditations mtaphy-
siques: Descartes dclare expressment, dans les Rponses aux
deuximes objections,
y
avoir suivi la voie analytique... pour
ce qu'elle [lui] semble tre la plus vraie et la plus propre pour
enseigner. Et c'est de cette pratique intellectuelle qu'est
issue la thorie des quations, qui ouvre le troisime livre de
la Gomtrie : Il faut, crit Descartes, que je die quelque
chose en gnral de la nature des quations : c'est--dire des
sommes composes de plusieurs termes, partie connus et partie
inconnus, dont les uns sont gaux aux autres, ou, plutt, qui,
considrs tous ensemble, sont gaux rien
;
car ce sera sou-
vent le meilleur de les considrer en cette sorte K

Malgr le dsordre apparent de la Gomtrie, qui est un effet
de l'art, ou tout au moins qui cache une intention de dfi ^, cette
thorie est dans la pense de Descartes, et elle fut pour les
contemporains, la partie matresse de la mathmatique cart-
sienne. L'quation algbrique exprime la relation fondamentale
l.AT, VI. 444.
2. Liard, op. cit.,
p. 48.
LA POIlTKi: I)K LA GKOMKTRIK CAIITKSIENNE 121
qui constitue la grandeur; elle est Taso/u. Traiter des quations
algbriques suivant la mthode de l'analyse, c'est assister la
gnration dos quations laide de leurs formes les plus
simples; c'est faire voir comment la notion de racine procde
de l'qiiation, mise sous une forme telle que le second membre
soit nul, et pourquoi la dcouverte des racines est une rso-
lution de l'quation : Sachez donc qu'en chaque Equation,
autant que la quantit inconnue a de dimensions, autant peut-il
y
avoir de diverses racines, c'est--dire de valeurs de cette
quantit : car, par exemple, si on suppose x gal 2 ou bien
X

2 gal rien, et derechef, cc=:3, ou bien x

3 =
0;
en
multipliant ces deux quations,
ce
2 = et a-

3 =
0,
lune par l'autre, on aura
ce-

Sa;
-h
6 ^0, ou bien x^ := occ
6
qui est une quation en laquelle la quantit x vaut 2,
et tout
ensemble vaut 3
'
.
77.

Sans avoir besoin de rappeler le dtail des lois qui
concernent les oprations sur les racines et la transformation
des quations, nous pouvons apercevoir comment cette thorie
de la nature des quations accomplit un tel progrs dans la
rduction des difficults
,
qu'elle transforme la conception de
la mathmatique pure et la notion fondamentale de quantit.
Les Regul partaient de la mathmatique proprement dite
pour tendre l'ensemble des problmes ([ui pouvaient se poser
l'homme la mthode de la rsolution dont cette science avait,
seule jusqu'ici, donn lexemple. L'arithmtique et la gomtrie
y
sont juxtaposes comme satisfaisant galement aux exigences
de l'ordre et de la mesure. Avec la Gomtrie, la juxtaposition
se change en hirarchie; la quantit soumise la restriction que
lui impose la reprsentation spatiale devient quelque chose de
compos par rapport la quantit dfinie uniquement au
moyen des oprations de l'arithmtique, exprime l'aide des
systmes symboliques de l'algbre.
De l cette consquence que les limites de la science alg-
brique dterminent les limites de la science gomtrique. Vers
la fin du troisime livre, aprs avoir indiqu la mthode pour la
rsolution des quations du quatrime degr. Descartes ajoute
qu'il ne sait rien de plus dsirer, en cette matire... : Il est
k
1. Livre III, AT, VI, 444.
122
LES TAPES DE L\ PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
vrai que je n'ai pas encore dit sur quelles raisons je me fonde,
pour oser ainsi assurer si une chose est possible ou ne l'est pas.
Mais, si on prend garde comment, par la mthode dont je me
sers, tout ce qui tombe sous la considration des Gomtres se
rduit un mme genre de Problmes, qui est de chercher la
valeur des racines de quelque quation, on jugera bien qu'il
n'est pas malais de faire un dnombrement de toutes les voies
par lesquelles on les peut trouver, qui soit suffisant pour
dmontrer qu'on a choisi la plus gnrale et le plus simplet
78. La conclusion del Gomtrie est donc analogue la con-
clusion des Principes de la Philosophie; toutes deux s'inspirent
du mme principe formul ds les Begiil. La Rgle VII prescrit,
pour Tachvement de la science, de prendre un un les lments
du problme et de les parcourir tous d'un mouvement continu,
nulle part interrompu, de la pense, de faon pouvoir les com-
prendre dans une numration suffisante et mthodique. Or
l'application de cette rgle permet souvent cette audacieuse
conclusion, que si aucune des voies accessibles aux hommes
ne conduit la dcouverte de la solution, la connaissance en est
place au-dessus de la porte de l'intelligence humaine^ . La
doctrine s'applique naturellement la gomtrie : le mouvement
non interrompu de l'esprit, tel quil apparat dans l'algbre, trouve
une matire pour s'exercer sur les lignes gomtriques pourvu
qu'on les puisse imaginer tre dcrites par un mouvement con-
tinu, ou par plusieurs qui s'en tre-sui vent et dont les derniers
soient entirement rgls par ceux qui les prcdent* . Les lignes
qui ne satisfont pas cette condition sont au del du domaine
de la rsolution algbrique et, par l-mme, au del de la connais-
sance humaine : les lignes gomtriques sont par dfinition celles
qui tombent sous quelque mesure bien dtermine*. Descartes
carte les lignes qui semblent des cordes, c'est--dire qui
deviennent tantt droites et tantt courbes, cause que la pro-
portion qui est entre les droites et les courbes n'tant pas connue
et mme, je crois, ne le pouvant tre par les hommes, on ne
pourrait rien conclure de l qui fut exact et assur" .
De telles paroles ont t juges svrement : Leibniz ne man-
quera gure l'occasion de rappeler qu'en dclarant impossible
la rectification dune courbe. Descartes s'est tromp par
1. ^r. VI, 475.
2. AT. X, 389; cf. X, 39-3.
3. AT, YI, 390.
4. AT, YI, 392.
5. AT. VI, 412.
LA PORTKK I)i: LA (JEOMKTRIK CARTESIKNNK
123
une trop grande prsomption... mesurant les forces de toute
la postrit par les siennes* . Mais il faut voir l des paroles
de philosophe plutt que de technicien; et c'est ce qui en fait
pour nous Tintrt. La constitution de la gomtrie cartsienne
est comme subsume sous une certaine philosophie, et h
cette philosophie elle a d de marquer une date dcisive dans
l'histoire de la pense. Cela mme qui est pour Fermt un
procd admirable d' lgance et de commodit , devient
aux yeux de Descartes une mthode fonde dans la nature des
choses. La facilit et la simplicit des solutions ne sont plus des
avantages qui mettent en lumire l'invention heureuse d'un
savant : ce sont les marques et les consquences de la pntration
du penseur dont la mditation est capable d'atteindre la dernire
profondeur de la ralit. Parla se dgage sous un jour tout nou-
veau la notion d'quation algbrique. Elle tait un moyen appro-
pri la rsolution des problmes gomtriques; elle apparat
dsormais comme la raison des dterminations de l'tendue.
Avec la Gomtrie, l'ide cartsienne de la mathmatique
acquiert une porte que le reste de l'uvre cartsienne ne
permettait gure de prciser. Dans sa forme initiale, la math-
matique universelle paraissait avoir surtout en vue l'extension
de la gomtrie l'univers; l'lment tait la dimension spatiale,
qui servait de modle toute mesure et toute combinaison
des lments du monde physique. La Gomtrie donne pour
base la mathmatique la rsolution intellectuelle del donne
gomtrique; la dimension spatiale, fournie par une sorte
d'imagination a priori, n'est plus qu'un appui extrieur pour
une conception dont la valeur essentielle est indpendante de
toute reprsentation Imaginative. Ds lors, l'ide de la science
mathmatique est transforme
':
la quantit n'est plus, comme
chez Euclide, une dtermination tire par abstraction de l'obser-
vation des objets; la science de la quantit n'est plus comparable
une science naturelle. La notion de quantit est purement
intellectuelle
;
elle s'tablit a priori par la seule capacit qu'a
l'esprit de conduire et de poursuivre l'infini de longues
chanes de raisons .
Cette conception nouvelle de la mathmatique entranait une
conception nouvelle de la philosophie, qui devait prendre corps
dans les systmes de Malebranche et de Spinoza et dterminer
une tape essentielle dans le dveloppement de la philosophie
mathmatique.
1. Lettre Philippi, de janvier 1680, Gerhardt. Ph. Schr., IV, 285.
CHAPITRE VIII
LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE DES CARTSIENS
Section A.

Les problmes du cartsianisme.
LA PLACE DE LA GOMTRIE DANS l'CEUVRE DE DESGARTES
79.

La philosophie mathmatique de Descartes, si nous
l'avons bien interprte, est une philosophie de gomtre ,
mais qui partant de la gomtrie s'avance dans deux directions
difrentes. tendre la gomtrie proprement dite aux problmes
de la cosmologie, et rduire les problmes de la gomtrie
l'algbre; gnraliser la science d'Euclide de faon
y
ramener
la mcanique, la physique, la biologie mme, et intellectualiser
la science d'Euclide de faon la ramener l'algbre

les deux
tches non seulement ne se confondent pas, mais elles paraissent
inverses l'une de l'autre. Il est vrai, pourtant, qu'elles sont issues
d'une mme inspiration mthodique. Logiquement l'unit doit
s'tablir entre ces deux parties de la mathmatique : mathma-
tique pure qui procde de l'analyse proprement algbrique,
mathmatique universelle qui procde de la synthse proprement
gomtrique. Et l'unit s'tablit en effet; seulement ce ne fut
pas dans l'uvre de Descartes lui-mme, ce fut grce aux
commentateurs de la Gomtrie, et par les systmes des philo-
sophes qui les commentateurs livraient sous leur forme expli-
cite les principes de la science nouvelle.
En effet la Gomtrie ne fut qu'un pisode dans la carrire
philosophique de Descartes. Au lendemain de la publication de
ces trois livres dont l'excellence lui arrachait un cri d'orgueil
%
il renouvelle les dclarations qu'il faisait au lendemain des
1. Lettre Mersenne, de la fin de 1637, AT, I, 478.
LA PLACK DK LA GEOMKTRIK DANS L i:VRi; DK DESCARTKS
125
ReguliP] il crrit Mersennc : << iN'atlende/ plus rien de moi, s'il
vous plat, en Gomtrie : car vous savez qu'il
y
a loni^tempsquc
je proteste de ne m'y vouloir plus exercer : et je pense pouvoir
honntUement
y
mettre fin
'.
Mais il
y
a plus : dans la rdaction
de la Gomtrie, Descartes dissimule avec soin la pense philo-
sophique (jui en tait Tme; la thorie gnrale des quations
ne forme, suivant l'expression de M. Pierre Boutroux, qu'une
parenthse*. Et lorsqu'un lecteur pntrant des 'ssa/s croit avoir
rencontr dans la Gomtrie cotte mathmatique pure et univer-
selle dont la seconde partie du Discours de la Mthode contenait
l'annonce, reprochant mme Descarlcs de l'avoir relgue
la fin de ses Essais^, il est significatif que Descaries fasse la
sourde oreille, et interprte la gnralit au sens vulgaire d'une
revue gnrale des diverses parties de la mathmatique : <>
nihil
enim ibi eorum, qu; ad Arilhmeticam proprie pertinent, explicui,
nec uUam solvi ex ils qustionibus in quibus ordo simul cum
mensura spectatur, quarum exempla habentur in Diophanto
*
.
Il est significatif qu'il ajoute encore, trahissant sa proccu-
pation constante : Sed prterea nihil etiam docui de molu, in
quo tamen examinando Malhematica pura, ea saltem quam
excolui, pra?cipue versatur^
L'lan de pense qui entranait Descaries le pousse
cultiver
une autre sorte de Gomtrie, qui se propose pour questions
l'explication des phnomnes de la nature ; afin d'en avoir le
loisir, il a rsolu de quitter... la Gomtrie abstraite, c'est--
dire la recherche des questions qui ne servent qu' exercer
l'esprit'' . Dix ans plus tard. Descaries a une vellit de retour;
renouvelant l'aveu de l'obscurit systmatique qu'il a laisse
planer sur la Gomtrie, il en exprime comme un regret, sous
celle forme originale : Ma Gomtrie est comme elle doit tre
pour empcher que le Rob. [Roberval] et ses semblables n'en
puissent mdire sans que cela tourne leur confusion; car ils ne
1. Lettre du 12 septembre 1638. AT, II, 361 ; cf. Lettre Mersenne, du 31 mars
1638 : Vous savez qu'il
y
a dj plus de quinze ans que je fais profession de
ngliger la Gomtrie, et de ne m'arrter jamais la solution d'aucun problme
qu' la prire de quelque ami. >.
II, 95.
2. Op. cit.,
p. 29.
3. Mathematica tamen pura, potius quam Geometrica, dici mailem, quod
non magis Geometric, quam Arithmetic, cterisque omnibus scientiis
Mathematicis, communia sunt. Lettre (attribue au P. Giermans) vers mars
1638, AT, II, 36.
4. Rponse du 23 mars, AT, II, 70.
"i. Ibid., II, 71.
6. Lettre Mersenne du 27 juillet 1638, AT, II, 268.
126
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
sont pas capables de Tentendre, et je Tai compose ainsi tout
dessein, en
y
omettant ce qui tait le plus facile, et n'y mettant
que les choses qui en valaient le plus la peine \ Mais je vous
avoue que, sans la considration de ces esprits malins, je l'aurais
crite tout autrement que je n'ai fait, et l'aurais rendue beau-
coup plus claire; ce que je ferai peut-tre encore quelque jour,
si je vois que ces monstres soient assez vaincus ou abaisss- .
LES COMMENTATEURS DE LA GEOMETRIE
80.

Descartes mourut deux ans aprs ce singulier aveu, et


sans avoir rien entrepris; mais dj les disciples avaient suppl
au silence du matre. Quelques-uns des premiers lecteurs et des
premiers admirateurs de la Gomtrie avaient su en donner
l'interprtation abstraite et universelle qu'elle comportait; et ils
assuraient cette interprtation la possession des esprits par la
traduction latine du livre, par la publication des commentaires
et des traits annexes dans ces ditions successives o les
gnrations nouvelles devaient naturellement chercher le secret
de la science cartsienne.
Ds le dbut de 1639, Florimond de Beaune rdige des Notes
liur la Gomtrie de Descartes^. Il part de la notion de l'alg-
bre spcieuse, et il fait voir quel point s'tend la science
nouvelle, qui comprend non seulement l'algbre numrique et
l'analyse gomtrique des anciens, mais encore tout ce qui a
quelque relation ou quelque proportion, suivant la conception
qu'il emprunte au Discours de la mthode. J'ai admir, lui
crit Descartes *, que vous ayez pu reconnatre des choses que
je n'y ai mises qu'obscurment comme en ce qui regarde la
gnralit de la mthode...
En 1649, les Notes seront imprimes la suite de la traduction
latine de la Gomtrie, accompagnes d'un commentaire plus
complet de Franois de Scliooten, et de deux lettres importantes
de Jean Hudde, bourgmestre d'Amsterdam et correspondant de
Spinoza : l'une sur la rduction des quations, l'autre sur la
mthode de maximis et minimis.
En 1639, ce premier recueil s'augmente d'un nouveau volume.
1. Cf. Lettre M. de Beaune, 20 fvrier 1639; AT, II, 511 et suiv.
2. Lettre Mersenne du 4 avril 1648, AT, V, 142.
3. Voir la traducliou latine de ces notes dans l'dition latine de la Gom-
trie,
1649, p. 140. (1659. t. I,
p. 107.)
4. Lettre du 20 fvrier 1639, AT, II, 510. Cf. Liard, op. cit.,
p.
53.
I
LES DIFFICILTKS IMlILOSOPlIIQrKS I)i: CARTESIANISMi:
127
qui achve de caraclriser la physionomie sous laquelle le
XVII'' sicle a connu la GeomeV/ve de Descaries. Le Lilredu premier
opuscule est particulirement expressif : Principia malheseos
universalis seu inlrodiiclio ad Geomelrv methndum Renati Des
Cartes. Lauleur, Erasme Hartholin,
y
expose une thorie gn-
rale des oprations, une logistique, en l'appliquant successive-
ment aux quantits simples, aux quantits composes (c'est--
dire, aux tractions rsultant d'une division imparfaite), aux
quantits sourdes {c'est--dire, aux irrationnelles rsultant de
l'extraction des racines applique aux quantits qui n'ont pas
de racines '). Cette introduction est suivie d'ouvrages qui dve-
loppent les deux aspects complmentaires de la science cart-
sienne, remontant aux principes et droulant mthodiquement
la chane des consquences : d'une part les crits posthumes de
Florimond de Beaune sur la nature et ta constitution des qua-
tions, sur les limites entre lesquelles des quations comportent des
racines vraies
; d'autre part les lments des lignes courbes,
rdigs par Jean de Wilt, protecteur de Hollande, dont Spinoza
fut l'ami personnel. Dans ces lments, premier trait systma-
tique de gomtrie analytique, on retrouve l'quation de la droite,
que Fermt avait donne; on
y
rencontre aussi une tude des
courbes de degr quelconque, traites suivant l'ordre de leur
gnration. Jean de Witt dans sa Pre/ace oppose la simplicit
lumineuse de cette mthode l'opration complexe et obscure
qui avait amen les anciens traiter les courbes du second degr
comme sections de cne.
La disposition gnrale des deux recueils sufft pour attester
que les commentateurs de la Gomtrie ont dgag l'esprit de
la Mathmatique universelle, impliqu dans les formules concises
et presque nigmatiques de la seconde partie du Discours de la
Mthode, dissimul sous le dsordre volontaire de la Gomtrie.
11 nous autorise nous demander comment cet esprit, transmis
aux philosophes de la gnration nouvelle, aux Malebranche et
aux Spinoza, devait leur permettre de rsoudre les questions
philosophiques que Descartes laissait en suspens.
LES DIFFICULTS PHILOSOPHIQUES DU CARTSIANIS:\IE
81.

Le cartsianisme est souvent considr comme le
modle de la philosophie systmatique chez les modernes, et rien
ne parat plus lgitime. Pour l'historien de la mathmatique,
1. d. cite, t. II, p. 29.
128
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
le caractre propre de la gomtrie cartsienne sera, ordinaire-
ment, le systme c, paralllisme qui fait correspondre les qua-
tions aux courbes, et ramne les problmes de la gomtrie aux
problmes de l'algbre. Pour l'historien de la mcanique et de la
physique, le caractre propre de la science cartsienne sera la
considration systmatique du mouvement dans l'tendue trois
dimensions comme suffisant dterminer ce qu'il
y
a d'objectif
dans les phnomnes, et comme fournissant la base de toutes
les explications qui peuvent tre vraies. Pour l'historien de la
mtaphysique enfin, le caractre propre la rflexion cart-
sienne sera la liaison systmatique qui fait dpendre les unes
des autres les thses relatives l'tre pensant, l'existence de
Dieu, la ralit des choses matrielles.
Il semblerait donc naturel d'attendre qu'on ne rencontre aucune
difficult runir dans un mme corps de doctrine ces trois prin-
cipales chanes de raisons , et reconstituer l'unit de la phi-
losophie cartsienne. Pourtant il n'en est pas ainsi. Qu'il s'agisse
de mettre en connexion la science de l'tendue et la connais-
sance de l'esprit; qu'il s'agisse, l'intrieur de la science, de
prciser le lien entre la mathmatique pure, qui renouvelle la
gomtrie par l'emploi de la mthode analytique, et la math-
matique applique o l'tendue est naturellement envisage sous
son aspect synthtique, la continuit de la doctrine se trouve en
dfaut.
De fait, Descartes prtend faire sortir de l'action purement
mcanique qu'il attribue aux particules de la matire jusqu'aux
mouvements intrieurs des apptits et des passions, jusqu'aux
impressions produites par les ides des qualits sensibles dans
l'organe du sens commun et de l'imagination, jusqu' la rten-
tion ou empreinte de ces ides dans la mmoire. Or, si une telle
action est capable de pareils elfets, d'o vient que chez l'homme
interviennent pour se composer avec elle, une intelligence et
une volont qui sont dune tout autre essence, incomparable et
incompatible? Et comment concevoir une aussi trange compo-
sition ? La philosophie de Descartes n'est pas ici simplement gne
parla complexit et par l'obscurit de la ralit psycho-physio-
logique, qu'elle pouvait d'ailleurs se contenter d'enregistrer
comme d notion primitive , unique de son espce*; c'est dans
l'intelligence de la mthode scientifique qu'elle se heurte une
dualit susceptible de compromettre l'quilibre et la solidit de
l'difice. Pour que la pense constitue la science de la nature
1. Lettre la Princesse Elisabeth, du 21 mai 1643, AT, 111,665.
I
LK.S DIFFICULTKS l'HILOSOPHIQlJKS DU CARTESIANISME
129
selon Tordro mme de la nature, il faut qu'elle puisse, en suivant
la connexion de ses ides, drouler renclianement des choses
;
il faut donc (|ue la pense comprenne, comme appartenant au
domaine de son activit, cette mme notion de TteniJne, telle-
ment distincte pourtant de la notion de la pense que Taltribul
de l'tendue et l'attribut de la pense marquent deux sortes diff-
rentes de substances'. La difficult fondamentale du cartsia-
nisme dborde ainsi le problme particulier de Tunion de l'me
et du corps; elle est dans le rapport de la pense et de l'tendue,
considr mme hors de cette rgion obscure du psycho-phy-
sique; elle est de justifier une science qui, ayant sa valeur
intrinsque dans sa conformit stricte l'ordre de la pense,
puisse s'appliquer d'une faon directe un univers complte-
ment dpourvu de pense.
82.

A cette difficult fondamentale rpondront en mme
temps les doctrines philosophiques de Malebranche et de
Spinoza. Mais la diversit mme de leurs rponses montrent
qu'ils obissent une inspiration qui est trangre au cartsia-
nisme, dont il conviendrait sans doute de rechercher la source
dans la particularit de leur gnie religieux. Pour ^lalebranche,
le dogme catholique est vrai, d'une vrit littrale
;
la philosophie,
est justifie par la religion, en mme temps qu'elle claire cette
religion par l'intelligence. Les questions que la philosophie pose
sans les rsoudre sont prcisment celles dont la parole rvle
contient le secret : transcendance de Dieu par rapport l'homme,
dualit radicale dans le sujet divin de la sagesse ternelle et de
la puissance cratrice, mdiation du Verbe entre l'infini et le
fini. Au contraire, l'lan qui vient Spinoza de la tradi-
tion juive du moyen ge et des spculations cosmologiques de
la Renaissance emporte sa pense au del de toute formule dog-
matique; il lui interdit de se reposer ailleurs que dans l'unit
exclusive de toute limitation et de toute multiplicit, exclusive
de la numration mme, et le fait remontera son insu jusqu' la
spiritualit pure de Platon.
Mais plus est nettement marque l'opposition des caractres
profonds qui dfinissent
1'
quation personnelle de Male-
branche et de Spinoza, plus il
y
a d'intrt rechercher comment
l'un et l'autre ont mis au service de ces inspirations antago-
nistes une mme conception de la science, que la mthode
cartsienne leur apportait, ou plus exactement comment cette
conception de la science a si bien organis l'ensemble de leurs
I
1. Cf. Hamelin, op. cit. chap. xii, La pense selon Descartes.
Brunschvicg.

Les tapes.
130
LKS TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
doctrines quelles ont pu se prsenter dans l'histoire comme
des promotions de la mathmatique, comme ralisant mieux
que la philosophie propre de Descartes le type intgral d'une
philosophie
mathmatique.
Section B.

La philosophie mathmatique
de Malebranche.
LES NOMBRES NOMBRANTS ET l'TENDUE INTELLIGIBLE
83.

Que la gomtrie de Descartes, dans ce qu'elle a de
spcifique, soit perptuellement prsente la pense de Male-
branche, on en a la preuve dans le chapitre v du livre VI de la
Recherche de la Vrit o se trouve un parallle remarquable
entre la gomtrie ordinaire et Tarithmtique ou Falgbre. La
Gomtrie ordinaire, dit Malebranche, ne perfectionne pas tant
l'esprit que rimagination... L'on connat plus exactement
V^
ou
V^O
qu'une ligne que Ton s'imagine ou que l'on dcrit sur le
papier, pour servir de sous-tendue un angle droit dont les
cts sont 2. ou dont un ct est 2 et l'autre 4... Mais parce qu'on
se plat beaucoup plus faire usage de son imagination que de
son esprit, les personnes d'tude ont d'ordinaire plus d'estime
pour la Gomtrie que pour l'Arithmtique et pour l'Algbre.

Or, selon Malebranche, l'Arithmtique et l'Algbre sont
ensemble la vritable logique qui sert dcouvrir la vrit'.

Et la vrit n'est rien autre chose qu'un rapport rel, soit d'ga-
lit, soit d'ingalit- . Un nombre est un rapport : Tous les
nombres entiers, crit Malebranche, sont mme des rapports
aussi vritablement que les nombres rompus, ou que les nom-
bres compars un autre, ou diviss par quelquautre; quoique
l'on puisse n'y pas faire de rflexion, cause que ces nombres
entiers peuvent s'exprimer par un seul chitTre. -4 par exemple ou
8 12.,
-
est un rapport aussi vritablement que yOUrr. L'unit
laquelle 4 a rapport n'est pas exprime, mais elle est sous
4 8
entendue, car 4 est un rapport aussi bien que
^
ou
3.
puisque
, . , , , 4 ,8,
4 est gal a j^ ou a
^
'
.
1. Recherche de la Vrit, liv. VI, chap. v. (t. II. I67., p. .305.)
2. Ibid.,
p. 300 ; cf. Entretiens d'un philosophe chrtien avec un philosoplie chinois :
Faites attention que ce mot vrit ne signifie que rapport.

3. Ibid.
p. 303.
LES NOMBRES NOMBRANTS ET L ETENDUE INTELLIGIBLE 131
(leltc intorprrlalion d'une clarl, d'une profondeur saisissante,
est universelle. Malebranche poursuit immdiatement aprs :
Toute grandeur tant donc un rapport, ou tout rapport une
grandeur, il est visible qu'on peut exprimer tous les rapports
par des chidres, et les reprsenter l'imagination par des
lignes. Seulement ces moyens d'expression et de reprsenta-
tion ont cr une quivoque : les chiffres sont naturellement
employs compter les choses, comme les figures
gomtriques
se lisent dans la forme des objets; les nombres et l'tendue ne
sont-ils pas, demande un Arnauld, des abstractions tires de la
perception sensible? A quoi Malebranche rpond, arm contre
son adversaii'e de l'autorit de Saint Augustin : <<
Est-ce que
les yeux nous apprennent la diffrence qu'il
y
a entre une
somme de cent cus et une autre de cent un?... Ce n'est donc pas
la vue sensible des choses nombres^ qui nous sert former les
nombres nombranls; mais c'est par eux que nous comptons le
nombre de nos perceptions sensibles. C'est par ces nombres
immuables et divins, prsents toutes les intelligences,
que les
Arithmticiens s'instruisent, et que les Marchands se rendent
compte. Et quand l'esprit fait abstraction des choses nombres,
c'est qu'il tourne son esprit vers les nombres immuables et
ternels
'.
84.

Les vrits de l'Arithmtique sont des rapports rels
et intelligibles
^

;
et de mme les vrits de la gomtrie.
L'objet des mathmatiques pures, c'est la grandeur en
gnral, qui comprend :
1
les nombres nombranls avec leurs
proprits,
2
Vlendue inlelligible avec toutes les lignes et les
figures qu'on
y
peut dcouvrira
o Le rapport d'galit entre
2 fois 2 et 4 est une vrit ternelle, immuable, ncessaire, crit
Malebranche dans les Mdilalions chrliennes^.
Ce sont les
mmes expressions, qu'il appliquera dans le premier des Enlre-
tens mlaphysiques l'ide de l'espace ou de l'tendue, d'un
espace, dis-je, qui n'a point de bornes : cette ide est nces-
saire, ternelle, immuable, commune tous les esprits, aux
1. Rponse du P. Malebranche la troisime lettre de M. Arnauld. Recueil de
1709, t. IV, p. 60.
Il est remarquable que cette doctrine de Malebranche est
en contradiction directe avec un texte des Regul (AT, X, 445), o Descartes se
moque de ceux qui confrent aux nombres des attributs mystrieux et pure-
ment chimriques; ce qui ne leur arriverait pas s'ils ne sparaient les nombres
des choses nombres : nisi numerum a rbus numeratis distinctum esse
conciperent.

2. Mdit. Chrt. IV, 4.
.3. Rponse la troisime lettre d'Arnauld, op. cit.,
p. 53.
4. IV. 5.
132
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
hommes, aux anges, Dieu mme* . La relation de retendue
intelligible aux corps tendus est exactement la relation des
nombres nombrants aux nombres nombres : L'tendue intel-
ligible par exemple, reprsente les corps; c'est leur archtype
ou leur ide. Mais quoique cette tendue n'occupe aucun lieu,
les corps sont tendus localement... Ainsi l'tendue intelligible
reprsente des espaces infinis, mais n'en remplit aucun : et
quoiqu'elle remplisse pour ainsi dire tous les esprits, et se
dcouvre eux, il ne s'ensuit nullement que notre esprit soit
spacieux. 11 faudrait qu'il le ft infiniment pour voir des espaces
infinis s'il les voyait par une union locale des espaces locale-
ment tendus'-.
La correspondance avec Dortous de Mairan
n'est pas moins explicite : L'tendue intelligible n'est point
localement tendue et n'a point de parties tendues^ .
Dans sa conception de l'tendue, Descartes n'avait pas ralis
cette limination complte de l'imagination, laquelle sa
mthode tendait manifestement
''; il pose, et il maintiendra en
dpit de l'insistance de Morus, que l'tendue et la division en
parties sont des notions indissolublement lies ^ Avec Male-
branche le pas est franchi; la gomtrie cartsienne devient, non
plus application de Falgbre la gomtrie^ mais rduction de la
gomtrie l" algbre. Grce une telle rduction, il pouvait
sembler que la mathmatique et atteint son quilibre dfinitif,
qu'elle et ralis en quelque sorte l'absolu de la science
;
elle
tait la fois par son objet capable d'galer, sinon de dpasser,
l'univers, et par sa mthode adquate la pure forme de l'intel-
ligence.
1. 8. Plus loin, propos de Vide gnrale du cercle, Malebranche soutient
que l'ide mme du cercle, en tant qu'elle est distincte de l'assemblage
confus des cercles que l'on a vus, implique l'ide de Tinfini qui possde
seule
assez de ralit pour donner de la gnralit [aux] ides (II, 9).
2. Entret. II, 6.
3. LeUre du 12 juin 1714. d. Cousin, Fragments de philosophie cartsienne,
1852, p.
310.
4. Pierre Boutroux, op. cit.,
p.
23 et 33.
3. Per ens extensum communiter omnes intelligunt aliquid imaginabile...,
atque in hoc ente varias partes delerminatae niagnitudinis et flgurae, quarum
una nullo modo alia sit, possunt imaginatione distinguere, unasque in locura
aliarum possunt eliam imaginatione Iransferre, sed non duas simul in uno et
eodem loco imaginari Lettre du o fvrier 1649. AT, V, 270. Cf. ibid. Rvera
nihil sub imaginationem cdit, quod non sit aiiquo modo extensum.
I
LA l'KRlODK DP, LALGKBHK 133
LA PERIODE DE L ALGEBRE
85.

Lexislence (rune telle priode dans Thistoire de la
aiaLlimatique srail coidirme. s'il en tait besoin, par le tmoi-
gnage do Leibniz. Rodeniann a publi en 1889 une lettre que
Leibniz adressait Tscbirnhaus : Il
y
a quantit de jolies
penses dans la Recherche de la Vrit, mais il s'en faut beau-
coup que l'Auteur ait pntr bien avant dans l'analyse et
gnralement dans lart d'inventer, et je ne pouvais memp-
r-her de rii'e, quand je voyais qu'il croit l'algbre la premire et
la plus sublime des sciences, et que la vrit n'est qu'un rap-
port d'galit et d'ingalit,... que l'arithmtique et que l'algbre
sont ensemble la vritable logique'. La critique de la Go-
mtrie cartsienne deviendra l'un des principaux motifs de
sa correspondance. J'ai mme os, crit-il au P. Verjus, atta-
quer les Cartsiens dans leur fort, en montrant combien la go-
mtrie de M. Descartes est borne
-.
D'une part, les pro-
blmes les plus importants ne dpendent point des quations,
auxquelles se rduit toute la gomtrie de M. Descartes
^
.
D'autre part la science des quations n'a par elle-mme aucune
signification gomtrique ; il faut une traduction pour l'appli-
quer aux relations spatiales : disant que x^^y- =a- est
l'quation du cercle, il faut expliquer par la figure ce que c'est
que ce x eiy, c'est--dire que ce sont des lignes droites, etc.^ .
La conclusion sera donc de reconnatre que la synthse
des Gomtres n'a pu tre change encore en analyse
;
mais
Leibniz ajoute que cette conclusion va contre l'opinion com-
mune de ses contemporains. On s'tonnera peut-tre de ce
que je dis ici, mais il faut savoir que [l'algbre], l'analyse de
Viete et Descartes est plutt l'analyse des nombres que des
lignes, quoiqu'on
y
rduise la gomtrie indirectement, en
tant que toutes les grandeurs peuvent tre exprimes par
nombres' .
1. crite aprs 1679, Der Briefwechsel von Leibni:, Hanovre, p.
348. Cf.
Briefwechsel mit Mathematikern, d. Gerhardt, t. I, 1899, p.
46-3. D'ailleurs il
est remarquer que Malebranche introduira plus tard, la fin du chapitre
qui avait soulev la critique de Leibniz (liv. VI. chap. v), l'loge de l'inven-
tion du calcul diffrentiel et du calcul intgral qui a donn l'analyse
une tendue sans bornes, pour ainsi dire .
2. Bodemann, Briefwechsel,
p.
3.6.
3. Gerhardt, Pkil. Schr. IV, 291
;
cf. 347.
4. Lettre Huygens, Gerhardt Math. Schr. II, 30. Briefwechsel, d. Gerhardt, I,
380.
. Opusc. et fragm. indits de Leibniz, dit. Louis Couturat, 1903, p. 181.
134
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
En opposant les relations spatiales aux relations purement
abstraites de l'quation, Leibniz soulve un problme nouveau,
problme redoutable dans sa propre philosophie, dont la discus-
sion occupera les derniers moments de son activit intellec-
tuelle et dont l'tude suggrera plus tard Kant les ides ma-
tresses de la Critique de la Baison pure. Mais par l il nous
avertit que pour ses prdcesseurs immdiats les termes du
problme taient diffrents; l'espace leur paraissait prsent
par la science analytique de Descartes titre de ralit intellec-
tuelle, et c'est partir de lintellectualit pure de l'espace qu'ils
formulaient les questions d'ordre philosophique.
L ETENDUE INTELLIGIBLE ET L ETENDUE REELLE
86.

Le meilleur moyen de pntrer la pense de Malebranche


sous le biais o nous avons l'envisager, nous semble tre de
mettre en regard deux passages tirs, l'un des Entretiens,
l'autre des Mditations. Dans l'un, Malebranche crit : Non,
Ariste, il n'y a point de deux sortes d'tendues, ni de deux sortes
d'ides qui les reprsentent. Et si cette tendue laquelle vous
pensez vous touchait, ou modifiait votre me par quelque sen-
timent, d'intelligible qu'elle est, elle vous paratrait sensible
'.
Dans l'autre, il fait grief au misrable Spinosa de n'avoir pas
su distinguer deux espces d'tendues, l'une intelligible, l'autre
matrielle^ . Dans le premier cas Malebranche parle en go-
mtre; la gomtrie a pour objet l'ide de l'tendue, et toutes
les dterminations spatiales qui se prsentent dans le monde sen-
sible ont leurs raisons dans l'essence intelligible de l'tendue;
et tel est le principe o Malebranche s'accorde avec Spinoza.
Je trouve, Monsieur, crit-il Dortous de Mairan, que l'auteur
est plein d'quivoques et quil ne prouve que cette vrit, que
l'ide d'une tendue infinie est prsente l'esprit en sorte que
l'esprit ne peut l'puiser, et cette vrit encore qu'il n'y a point
deux sortes d'ides d'tendues
^. En passant de la science
gomtrique l'univers donn on ne rencontrera donc aucune
proprit spatiale dont l'tendue intelligible ne permette de
rendre compte. Mais cela ne signifie nullement que l'existence
mme de l'univers soit une consquence ncessaire de cette
essence intelligible; et c'est ici qu'au jugement de Malebranche
1. II, 12.
2. IX, 9.
3. Lettre du 12 juin 17M. d. Cousin, p. 312.
l'ktknduk intklligiblk kt l'i':ti:ndue rellk
135
Sj)inoza s'gare : il confond l'ide de l'tendue avec le monde
'
,
c'est--dire que prenant les ides des corps pour les corps
et supposant
qu'on les voit en eux-mmes... il confond Dieu
ou la souveraine Raison, qui renferme les ides (jui clairent
nos esprits, avec l'ouvrage que les ides reprsentent- .
Le dbut du VI" des Entretiens sur la Mlaphijsique remonte
au principe de cette confusion : il distingue radicalement deux
ordres de sciences : les sciences exactes, telles que sont
l'arithmtique et la gomtrie... et d'un autre ct la physique,
la morale et les autres sciences qui dpendent souvent d'exp-
riences et de phnomnes assez incertains . Les premires,
dont les dmonstrations contentent admirablement notre
vaine curiosit , n'atteignent que les rapports des ides
entre elles , tandis (jue nous nous engageons dans les autres
par
le dsir de connatre... les rapports qu'ont entre eux et
avec nous les ouvrages de Dieu parmi lesquels nous vivons .
Ds lors, s'il n'y a qu'une ide unique de l'tendue, elle com-
porte une double relation l'affirmation du rel. A Vide cor-
respond une ralit intelligible, ou plus exactement l'ide est
celte ralit intelligible. De l'argumentation, maintes fois repro-
duite par Malebranche, VEntretien cViin philosophe chrtien
avec un philosophe chinois prsente cette formule particulire-
ment saisissante :
Rien de fini ne contenant l'infini, de cela
seul que nous apercevons l'infini, il faut qu'il soit ^ Ce qui
atteste la ralit de l'tendue intelligible, c'est donc sa dispro-
portion l'tat dont nous avons conscience lorsque nous con-
templons les rapports idaux de grandeur et de distance. Mais
lorsque nous percevons cette mme tendue l'aide d'impres-
sions sensibles, sous la forme concrte de la couleur, de la
saveur ou de la rsistance, nous sommes en prsence de modi-
fications qui trouvent naturellement leur place dans le cadre
de l'activit humaine; nous ne pouvons plus voir en elles que
des modalits de l'me, et il faudrait que les reprsentations
fussent autre chose pour acqurir quelque valeur de vrit.
Considre comme intelligible, l'ide de l'tendue se dtache
ncessairement de son support psychologique, et d'elle-mme
elle pose son ternelle ralit. Considre comme sensible, elle
est au contraire enferme dans la subjectivit du psychique, et
elle requiert l'existence d'un ideatum extrieur comme une exi-
1. Ibid.
2. LeUredu 29 sept. 1713. d. Cousin, p.
272.
3. Cf. Entretiens sur la Mtaphysique, II, 5.
136
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
gence laquelle en mme temps elle est incapable de satis-
faire : L'ide de l'tendue est infinie, crit Malebranche a
Dortous de Mairan ;
mais son ideatum ne Test peut-tre pas.
Peut-tre n'y a-l-il actuellement aucun ideatum. Je ne vois
immdiatement que l'ide, et non ideatum : et je suis per-
suad que l'ide a t une ternit sans ideatum. L'ide est
ternelle, infinie, ncessaire et efficace mme, car il n'y a que
l'ide qui agisse sur les esprits, qui les claire et qui puisse les
rendre heureux ou malheureux. Mais je ne vois point immdia-
tement l'ic/ea/am '.
i
Chacune de ces deux faons d'envisager le rapport de l'ide
au rel peut servir dfinir une forme de Yidalisme : idalisme
absolu o l'ide constitue la ralit par excellence, et dont Male-
branche recueille l'inspiration platonicienne travers Saint-
Augustin ;
idalisme sceptique o la prsence de l'ide exclut
l'existence de l'objet en tant qu'extrieur l'ide, et qui ferait
de Malebranche le prcurseur de Berkeley ou de Hume. La ten-
tation est donc grande de faire entrer la pense de Malebranche
dans le courant de la philosophie idaliste. Mais prcisment,
et de quelque manire qu'on interprte l'idalisme, on ne peut
enfermer le malebranchisme dans cette interprtation parce
qu'il faudrait
y
joindre l'interprtation oppose. L'originalit de
Malebranche est d'avoir aperu que partant des conditions de la
connaissance humaine on arrivait deux formes d'idalisme :
idalisme de la science exacte, idalisme de l'impression subjec-
tive, d'en avoir aperu l'incompatibilit naturelle, et de les
avoir concilies en les suspendant une notion raliste de Dieu
-.
LE DUALISME DE MALEBRANCHE
87.

Nous pouvons rattacher le rythme propre de la pense
de Malebranche l'exigence cartsienne des ides claires et dis-
tinctes. Les seules ides qui se dtachent devant l'esprit sont
les ides de la mathmatique pure, le nombre et l'tendue. Or,
la clart de ces ides, leur immutabilit et leur infinit, font con-
traste avec l'obscurit, avec le caractre fugitif et limit de la
qualit sensible, telle qu'elle est donne dans la conscience.
Descartes, dissociant la forme et le contenu du jugement, avait
montr que le Cogito affirmait la certitude immdiate de l'acte
1. LeLtro du 6 sept. 1714. d. Cousin, p.
34.3.
2. Cf. Sfiino:a et ses contemporains, Revue de Mtaphysique 1903, p. 698 et
LE DUALrSMF, HK MALKBRANCHK 137
(lo In pons('(\ on laissant dans le douto l'cxistenco
mienne do son
objet : l"\ino osL pins aise connatre que le corps, cest--diro
plus aise dterminer comme ralit substantielle. Malebrancho
interprte la mme dissociation dans un tout autre sens : le con-
tenu de la pense est clair, la l'orme en est obscure. Si la
connaissance signifie comprhension intgrale, l'tendue est
plus aise connatre que Tmc; la gomtrie peut devenir une
science de rintelligible, et non la psychologie. La clart con-
centre sur la mathmatique a donc ce rsultat final de mieux
faire ressortir la confusion qui pse sur le domaine du sen-
sible, qu'il s'agisse des reprsentations du monde matriel, ou
des sentiments que nous prouvons directement de notre tre
propre. L'obscurit est en l'homme: en Dieu seul est la lumire.
Mais ce n'est pas tout, et cette lumire elle-mme est double.
Dieu est d'abord le support, le sujet, de retendue intelligible :
Cette tendue intelligible est sagesse, est puissance, est
infiniment parfaite; non selon qu'elle est reprsentative du
corps, non selon que nous la voyons, non en tant qu'ide
ternelle des cratures, mais selon la substance que nous ne
voyons pas en elle-mme. Car" tout ce qui est en Dieu est Dieu
tout entier pour parler ainsi. Sa substance n'est point divisible
et quoi qu'il
y
ait dans l'tendue intelligible des parties intel-
ligibles, des figures intelligibles, et toutes les vrits gom-
triques, Dieu est un tre simple, indivisible, et immuable ^

La spirituaht de l'espace permet d'affirmer l'tendue de Dieu.
L'tendue, Ariste, est une ralit, et dans l'infini toutes les
ralits s'y trouvent. Dieu est donc tendu, aussi bien que les
corps, puisque Dieu possde toutes les ralits absolues, ou
toutes les perfections. Mais Dieu n'est pas tendu comme les
corps; car, comme je viens de vous dire, il n'a pas les limita-
tions et les imperfections de ses cratures
-.
De cela mme
rsulte qu'on ne trouvera pas dans la contemplation de
l'tendue intelligible, le secret des limitations et des imperfec-
tions que prsente l'univers matriel; la raison divine ne contient
pas la volont de crer : La volont de crer des corps n'est
point ncessairement renferme dans la notion de l'Etre infini-
ment parfait, de l'tre qui se suffit pleinement lui-mme. Bien
loin de l, cette notion semble exclure de Dieu une telle
volont
^.
La science de Vexislence est
incommensurable la
1. Rponse au trait des vraies et des fausses ides, 1684, chap. xvi. (Ed. 1709,
p. 186.)
2. Entretiens, VIII, 7.
.3. Ibid. VI, 5.
138
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
science de l'essence;
elle repose sur la rvlation, non sur
rintclligence : Certainement il n'y a que la Foi qui puisse
nous convaincre
qu'il
y
a eiTectivement des corps... 11 n'est pas
mme possible de connatre avec une entire vidence si Dieu
est ou n'est pas
vritablement Crateur du monde matriel et
sensible; car une telle vidence ne se rencontre que dans les
rapports ncessaires, et il n'y a point de rapport ncessaire
entre Dieu et un tel monde K

La conclusion laquelle conduit toute la doctrine spcula-
tive de Malebranche, c'est la ncessit d'appuyer au Dieu de
lvangile, au Verbe mdiateur, la dualit de la mathmatique
et de la physique. D'une part, les mathmatiques pures ont leur
sige en Dieu; elles font connatre ce que Dieu nous laisse voir
de son essence, et c'est pourquoi l'application ces sciences
est l'application de l'esprit Dieu^ . D'autre part, la mca-
nique, la physique ont un contenu proprement contingent; car
la communication des mouvements, l'union de l'me et du
corps, sont des relations en soi inexplicables qui manifestent
seulement le dcret d'une volont toute-puissante et libre; si
elles retiennent un caractre scientifique, c'est par la gnralit
que Dieu s'est plu leur imprimer, afin de manifester sa gloire.
Il n'y a rien de commun entre les vrits immuables, nces-
saires et ternelles, qui constituent le monde intelligible du
mathmalisme, et les lois procdant de l'acte arbitraire et gra-
cieux du Crateur, qui commandent le monde sensible du
mcanisme.
Section C.

La philosopliie mathmatique de Spinoza.
l'intuition spinoziste et l'intuition cartsienne
88.

La philosophie de Spinoza prtend, comme celle de Male-


branche, satisfaire l'exigence des ides claires et distinctes,
mais suivant un rythme tout autre de pense. La lumire qu'ap-
portait avec elle la gomtrie cartsienne, et que Malebranche
concentrait sur l'objet, sur le sige de la science, Spinoza la
rflchit vers la source dont procde la vrit de la science.
Le caractre de la gomtrie cartsienne, c'est qu'elle
applique une mthode originale des problmes qui avaient
t, ou qui auraient pu dj tre, rsolus par le raisonnement
\. Recherche de la vrit,
6"
claircissement.
2. Rech. de la vrit, 1. V, cliap. v.
l'intuition SPINOZISTK KT L INTIITION fiARTKSIENNK 139
synlluHi(iue des anciens. Sans niodiliei- i)roi)roineiil
parler la
ralit sur latiiielle porte la inatlimalique, elle transforme le
mode d'application de l'esprit cette ralit
;
elle restreint la
part de l'ima^inalion, elle met en jeu l'activit de l'intelligence.
La mditation de la science cartsienne conduit dgager une
hirarchie de fonctions spirituelles, (jui se succdent pour la
solution d'un mme problme.
Sur ce point, du Court trait Vt/iiejue, les textes se corres-
pondent d'une faon remarquable. Supposons, lit-on au dbut
de la deuxime partie du Court trait, qu'il
y
ait lieu d' appli-
quer la rgle de trois; l'un dirigera son travail d'aprs une indi-
cation recueillie au cours d'une conversation; un autre vritiera
l'exactitude de la rgle par le calcul de quelques cas particu-
liers

mthodes trompeuses qui correspondent ce que
Spinoza dans Vthique appelle connaissance du premier genre.
Celui qui possde une rgle universelle raisonne en s'appuyant
sur les proprits des nombres proportionnels. Un quatrime,
entin, n'a besoin ni de l'autorit, ni de l'exprience, ni mme
de l'art de conclure : par son intuition claire, il aperoit aus-
sitt la proportionnalit dans tous les calculs*. La diffrence
de ces deux derniers degrs, qui constituent dans VEthique
la connaissance du second genre et la connaissance du troisime
genre, est prcise dans le trait inachev de la Rforme de
l'entendement et dans la deuxime partie de Vthique. En ces
deux endroits Spinoza renvoie Euclide. Les Mathmati-
ciens (crit-il dans le Trait) s'appuyant sur la dmonstration
d'Euclide (proposition 19, livre Vil), savent quels nombres sont
proportionnels entre eux : ils le concluent de la nature de la
proportion, et de cette proprit lui appartenant que le pro-
duit du premier terme et du quatrime gale le produit du
second et du troisime; ils ne voient pas toutefois adquate-
ment la proportionnalit des nombres donns, ou s'ils la voient,
ce n'est point par la vertu de la proposition d'Euclide, mais
intuitivement, sans faire aucune opration
'-.
L'thique est
plus explicite encore : On donne, par exemple, trois nombres
pour obtenir un quatrime qui soit au troisime comme le
second au premier. Des marchands n'hsiteront pas multi-
plier le second par le troisime et diviser le produit par le
premier; parce qu'ils n'ont pas encore laiss tomber dans l'oubli
1. Court Trait de Dieu, de Vhommc et de la sant de son me, II, 1; d. Van
Vloten et Land ( laquelle nous renvoyons dans la suite), La Hve, 1882-83,
t. II,
p. 303; tr. Appuhn, 1907, p. 102.
2.
16. I, 9; trad. Appuhn,
p.
2.34.
140
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
ce qu'ils ont appris de leurs matres sans aucune dmonstra-
tion, ou parce qu'ils ont expriment ce procd souvent dans
le cas de nombres trs simples, ou par la force de la dmonstra-
tion de la proposition 19, livre VII d'Euclide, c'est--dire par la
proprit commune des nombres proportionnels. Mais pour les
nombres les plus simples, aucun de ces moyens n'est nces-
saire. tant donns, par exemple, les nombres 1, 2, 3, il n'est
personne qui ne voie que le quatrime proportionnel est 6, et
cela beaucoup plus clairement, parce que de la relation mme,
que nous voyons d'un regard qu'a le premier avec le second,
nous concluons le quatrime
'.
89.

La science euclidienne a donc une fonction nettement
dfinie : elle cherche saisir les relations rationnelles par le
dtour de la gnralit; elle s'exerce sur des concepts. Elle
marque ainsi l'tape intermdiaire, la ligne de partage, entre
deux plans d'intuition : l'un auquel correspond la connaissance
purement Imaginative, l'autre auquel correspond la connais-
sance purement intellectuelle. 11 est remarquer d autre part
que les deux formes d'intuition ont le mme domaine. A des-
sein peut-tre, Spinoza se sert de l'expression : in numeris
simplicissimis, pour dsigner et l'objet auquel les marchands
appliquent leurs procds de vrification empirique, et celui
sur lequel porte l'aperception immdiate et adquate de la pro-
portionnalit. Le contraste des deux modes d'intuition rsidera
dans l'attitude du sujet pensant. Par une vue de la raison,
immanente la constitution mme du nombre 6, la science
intuitive fournit directement la solution
,
qui chez Euclide
apparaissait comme la rsultante d'une srie de dmonstra-
tions. A l'intuition sensible, facult rceptive qui a pour con-
tenu des images, l'ide s'oppose chez Spinoza parce qu'elle
est un acte de l'esprit, c'est--dire l'tablissement d'une rela-
tion, une mise en quation. L'intuition n'est pas une forme
suprieure de reprsentation par laquelle l'esprit communi-
querait avec une chose en soi, et affirmerait la ralit transcen-
dante de l'objet; elle est l'intellection pure qui runit dans un
acte indivisible de connexion une diversit d'ides distinctes, et
affirme leur unit comme vrit d'vidence; ce n'est pas une
facult mtaphysique, c'est le principe d'une science parvenue
son plus haut degr de clart et d'intelligibilit.
Que cette doctrine de l'intuition procde de l'esprit cartsien,
cela n'est pas douteux. Le lien se prcise mme l'aide des
1. Part. II, prop. 40, Sch. II, I, 110; trad. Appulia, 1909, p.
212.
LA CONCEPirON SPINOZl.STK DK LA VKRITK
141
Regulx, dont nous savons que la copie tait conserve en
Hollande tians le cercle des initis au spinozisme', des SchiiUer
et des Cllazemakoi". C'est une des conceptions les plus originales
des Rgula', que l'intuition
y
est dfinie comme un acte de
l'esprit, comme l'intelligence immdiate d'une; relation-. Des-
cartes ajoute que l'vidence et la certitude de l'intuition
peuvent se transfrer des simples nonciations des discours
quelconques; l'objet de l'intuition, ce n'est pas seulement
2-1-2 =4 ou 3-hl=:4, mais c'est encore la ncessit d'en
conclure que 2-|-^=:3-f-l^. Il n'y a donc pas de dillrence
de nature entre l'intuition et la dduction; la dduction est
comme la promotion de cette vidence qui est lie la nces-
sit de l'intelligible, l'extension de la certitude la srie de
plus en plus loigne des consquences. Aussi les anneaux,
successivement forgs par cette pense dont l'office propre
est l'intuition singulire, peuvent-ils tre rassembls dans une
conception totale o la chane est parcourue entire et d'un
mouvement assez rapide pour que la fonction de la mmoire
puisse tre considre comme limine. Pratiquement au moins,
la synthse dductive finit par quivaloir la simplicit de
l'acte intuitif^.
LA CONCEPTION SPINOZISTE DE LA VERITE
90.

Avec Spinoza, et grce au succs de la gomtrie
cartsienne, la transformation de la dduction en intuition
prend une porte laquelle l'auteur des Regulse ne songeait
peut-tre pas. L'intuition n'est plus un accident dans l'histoire
de la pense individuelle, un effort passager pour maintenir
sous la simultanit du regard intellectuel les moments distincts
du raisonnement. La science intuitive se suffit elle-mme;
elle est le dveloppement du dynamisme interne qui fait la
nature de la pense, la marque de Vautomatisme spirituel, pour
i. Note de M. Adam dans l'dition des uvres de Descartes, X, 333.

L'exemple de la proportionnalit numrique sur lequel Spinoza ne nuinqu(>
pas d'insister est fondamental dans les Regulse (supra,
G7); voir galement
Hamelin, op. cit. p. 106.
2. Ita unusquisque animo potest intueri, se existere, se cogitare, trian-
gulum terminari tribus lineis tantum, globum unica superficie... Reg. III,
AT, X, 368; cf. Reg. IX, AT, X, 401 :
< veritatem... unico et distincte actu
comprchendunt .
3. Ibid., X, 369.
4. Reg., VII, AT, X, 388 et suiv.
142
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
reprendre
rexpression remarquable du trait de la Rforme de
FEnlendement K
La
consquence,

et qui fait Toriginalit radicale de Spinoza,


non
seulement par rapport aux penseurs qui l'ont prcd,
mais
encore
par rapport ceux qui devaient le suivre, jusqu'
nos jours
mme

c'est que seul il a t capable de pousser jus-
qu'au bout
l'exclusion de la notion scolastique de facult.
L'intelligence est une activit coextensive la vie de l'homme;
elle est
jugement et volont. Toute ide s'al'firme elle-mme, et
produit
d'elle-mme ses consquences. La vrification n'est
autre chose que la conscience de la puissance synthtique qui
tablit la coordination et la connexion des ides. Par exemple,
pour former le concept d'une sphre, je forge une cause
volont, savoir qu'un demi-cercle tourne autour d'un centre,
et qu'une sphre est comme engendre par cette rotation.
Certes, cette ide est vraie, et bien que nous sachions que
nulle sphre n'a jamais t engendre de la sorte dans la nature,
c'est l cependant une perception vraie et le moyen le plus ais
de former le concept d'une sphre"^ .
La vrit est bien, comme le voulait la dfinition tradition-
nelle, convenance de l'ide et de l'objet : Idea vera dbet cum
suo ideato convenire^\ seulement cette convenance est un effet,
non un principe. Dans l'adquation externe de la chose l'ide
il faut voir le corollaire de cette adquation interne qui gale
aux produits idaux l'activit dploye pour les produire : Per
ideam adsequatam intelligo ideam, quae, quatenus in se sine
relatione ad objectum consideratur, omnes verse idea; proprie-
tatessive denominationes intrinsecas habet*.
1. 46, I, 29; tr. Appuhn, p. 266; cf. noire tude sur Spinoza,
2'
dit. 1906,
chap. H, La mthode.
2. Ibid., 41, p. 24; Ir. Appuhn, p. 238. Cette perception, continue Spinoza,
af'lirnie la rotation du demi-cercle; affirmation qui serait fausse si elle n'tait
pas jointe au concept de la sphre ou celui de la cause dterminant le
mouvement, c'est--dire, parlant ai)solument, si elle tait isole; car l'esprit
en pareil cas se bornerait h aflirmer le mouvement du demi-cercle, ce mou-
vement n'tant ni contenu dans le concept du demi-cercle ni issu de celui
de la cause dterminant le mouvement. Vide supra,

5.3.
3. Pari. 1, Ax. VI; cf. Freudenthal, Spinoza iind die Scholastik, Philosophische
Aufsulze Eduard Zeller gewidmet, Leipzig, ISS^J, p. 128.
4. Part. II, dcf. IV, cf. Lettre IX (64) Tschirnhaus (II, 212). Voir Z,a rvo-
lution cartsienne cl la notion spinoziste de la substance, Revue de Mtaphysique,
1904, p. 772.
LK PASSAGK UU MKCANISMi; AU MATHKMATISMK
143
LK PASSAC.E UV MKr.ANISME AV MATHKMATISME
01.
Celle conception purenicnL spiriluellc de la vril o
nne porte universelle; il n'y a pas de facult, au sens raliste
du mol, qui soit capable de limiter du dehors l'action de Tinlel-
ligence. L'intuition sensible, la reprsentation imaj^inative ne
porte pas sur un domaine qui soit distinct du domaine de la
science intuitive
;
c'est une vue partielle, discontinue, des choses,
qui par le seul progrs de la jouissance pensante se rsout dans
une aperception de la continuit une et infinie. Par suite il
n'y a pas de place dans le spinozisme pour la distinction male-
branchistc entre un monde de vrits proprement intelligibles
et ncessaires, qui serait l'objet de la mathmatique abstraite

algbre ou gomtrie , et un monde d'existences cres par la


volont arbitraire de Dieu et proposes par lui la sensibilit
de l'homme, auquel s'appliqueraient les lois de la communi-
cation du mouvement. A l'opposition du mcanisme et du
mathmatisme, Spinoza substitue une hirarchie de mthodes
pour l'intelligence d'un mme univers, comparable la hirarchie
de la gomtrie euclidienne et de la gomtrie cartsienne.
Le mcanisme a pour fonction de ramener tous les change-
ments de l'univers des phnomnes du mouvement, et d'tudier
les phnomnes du mouvement l'aide de leur image spatiale.
Tant que cette image spatiale demeure le terme ultime de la
rduction scientifique, l'univers est un ensemble de ralits
dfinies par la figure qu'elles dcoupent dans l'tendue, et
relies les unes aux autres par la loi de leurs dplacements
simultans ou successifs. Le rapport du tout de la nature
chacune de ses parties est alors un rapport de ncessit externe;
c'est pourquoi dans la IV'' partie de VEthique la servitude morale
apparat comme le corollaire du mcanisme gomtrique.
Or, ce point de vue est celui de la pluralit, que Spinoza
ne manque jamais de dnoncer comme abstrait et superficiel.
L'existence indpendante des parties, la multiplicit en soi ne
tiennent pas l'essence de la quantit; elles expriment une pro-
prit de l'imagination qui traduit et rfracte, qui cre la divi-
sibilit par cette rfraction mme
'.
Prise dans la puret origi-
nelle de sa notion, la quantit est une ide absolue qui exprime
l'infinit-. Si cependant vous demandez pourquoi nous
i.
Rf.
Int.
67, I, 36; tr. Appuhn., p.
277.
2. Ibid.,
65, I,
33; p. 276.
J44
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
sommes naturellement ports diviser la substance tendue,
je rponds cette question que nous avons deux faons de con-
cevoir la quantit : l'une abstraite et superficielle consiste
imaginer la quantit avec le secours des sens; l'autre consiste
concevoir la quantit comme substance, ce qui ressortit l'in-
telligence. C'est pourquoi, si nous tournons notre attention
vers la quantit, telle qu'elle est dans l'imagination, ce qui
arrive le plus souvent et ce qui est plus facile, nous la trouverons
divisible, finie, compose de parties, et multiple. Mais, si nous
nous rfrons la mme quantit, telle qu'elle est dans l'intel-
ligence, si nous percevons la ralit telle qu'elle est en soi, ce
qui est trs malais, alors, comme je l'ai dmontr, nous la trou-
vons infinie, indivisible et unique
'
.
Grce cette transfiguration intellectuelle de la quantit,
Spinoza, comme Malebranche, admet... une tendue objet
de l'entendement qui, la diffrence de la fausse tendue de
l'imagination, ne se laisse point couper en parties; ce qui revient
reconnatre quelque chose comme l'unit spirituelle au fond
de l'tendue^ . En d'autres termes le paralllisme de l'ide et
de Vidat, de l'quation et de la courbe, conduit dpasser le
champ de la reprsentation spatiale. On conoit bien qu' un
cercle particulier, trac avec une grandeur dtermine, corres-
pond une ide; mais il faut aussi qu' la formule algbrique,
qui est l'ide du cercle en tant que cercle, quelle que soit la
longueur assigne au rayon, corresponde une ralit, une
essence dans l'ordre de l'tendue, essence particulire affir-
mative^ , mais indpendante de telle dtermination spatiale
comme de telle dtermination temporelle que l'on voudra. Dans
le Scholie la proposition VIII de la partie II de Vthiqiie^
Spinoza parle de l'quation cld'=:ee' entre les segments c/et d',
e et e' des scantes D et E traces dans un cercle, comme d'une
relation qui convient galement toutes les scantes, qu'elles
soient effectivement menes ou idalement conues. Et il
ajoute qu'il recourt cet exemple pour illustrer le rapport
des essences ternelles leur ralisation temporelle, pour per-
mettre d'entrevoir le grand secret de Ethique : comment, en
dpit des transformations apparentes de la personnalit et en
dpit de la mort mme^, un principe d'ternit se constitue,
1. Lettre XII (29)
Louis Meyer, du 20 avril 1663, II, 42; cf. th. I, 13, Sch. I,
52; Ir. Appuhn, p.
57.
2. llamelin, op. cit., p. 172.
3.
Rf.
Int.
60, I, 32; tr. Appuha., p. 269.
4. th. IV, 39, Schol. I, 218; tr. Appuhn., p.
.501.
Li; PASSAGi; Ul" MKCAMSMi; Al MATIlliMATISME
14!;
fondemeul de l'lrc dans louL ce qui est, cl dont il appartient
au sage dapprofondir le sentimeni, de conqurir la jouissance
inlellecluelle
'.
Le corps

qui pour riniaginalion sensible est un individu
distinct et indpendant de tout aulrc individu

qui pour la
science aijslraile, pour le mcanisme, est un cas singulier de la
loi qui rgit en gnial les relations du mouvement

est dans
sa ralit une essence intelligible , l'onde dans le systme
total des essences intelligibles- .
92.

De ce point de vue, les paradoxes auxquels la philo-
sophie de la nature s'est heurte jusque-l, peuvent tre limins.
La ligne n'est pas compose de points; la dure n'est pas com-
pose d'lments tenij)orels; l'eau elle-mme, prise dans sa
substance, n'est pas compose de particules qui se forment et
se dissolvent
'.
L'unit de la ligne est dans le mouvement
intellectuel qui rcngendre tout entire par sa dfinition mme;
l'unit del dure dans la tendance persvrer dans l'tre
qui est l'essence de chaque chose, parce qu'elle est la marque
de sa participation la vie ternelle de l'tre unique
''^;
l'unit
de l'eau enfin dans la loi unique et universelle qui rend la matire
indivisible' el fait du dplacement de chaque particule la con-
squence ncessaire des mouvements de l'ensemble.
On voit quel point, tromps par le mot de substance, les
critiques de Vihique depuis Bayle jusqu' Renouvier ont
gar leurs coups sur une caricature du spinozisme. Ce qui
condamne le substanlialisme vulgaire n'tre qu'une philoso-
phie de l'imagination, ce n'est pas la notion de substance en
tant que telle, c'est l'affirmation ' nwQ pluralit e substances.
Comment concevoir une pluralit sans imaginer derrire chaque
srie de phnomnes un substrat invisible, autour de chaque
groupe fini une clture infranchissable, enfin entre ces diverses
ralits un lieu de contact et un mode de communication? De
toutes ces imaginations la mathmatique nouvelle alranchit
la philosophie, elle constitue la science de l'univers par le libre
jeu de l'aclivil intellectuelle; elle fait correspondre l'ide
1. lh. V, 23, Schol., I, 266 et suiv. : Ir. Appulin., p. 628.
2. th. Y, 22, I, 266; tr. Appulin., p. G2. Cf. Spinoza et ses contemporains.
Revue de Mtapliy.-iique, 1906, p. 40.
.3. th. I,
1."), .S'c/i. et LcUrc XII (2U) {loc. cit.'.
4. Lettre XII (2l}) et th. III. 8, I, 132; tr. Appuhn., p.
271.
.5. th. I, lo, Sch., I, 53 iiiateria ubique eadeni est, aec partes in eadem
i
distinguunlur, nisi quatenus materiain diversimode affectam esse concipiinus;
; unde ejus partes modaliter tantum distinguuutur non autem realiter . Cf.
Lettre V, IL Oldenburg; II, 11,
' r.RaxscHviGG.
Les tapes.
10
146
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
simple la dfinition
premire, qui est un point de dpart pour
une synthse nouvelle, d'o drive un systme plus tendu de
dfinitions, jusqu' ce que le tout de la ralit puisse tre
ramen l'unit
'.
La juxtaposition des tres matriels travers
les diffrentes parties de l'espace, qui servait de base au mca-
nisme, se rsout donc dans l'intuition du malhmatisme, c'est--
dire, dans leur connexion intime au sein d'une tendue indivi-
visible qui est l'essence intelligible, Valtribul, de la substance
divine.
Par la substance de Spinoza il ne faudra donc rien entendre
d'autre que la ralit mme, prise dans son intgralit et dans
son unit. L'unit de la substance garantit que nul obstacle ni
dans la nature des choses ni dans la nature de l'esprit ne
surgira pour arrter l'essor del science intellectuelle. L'univers
tout entier est intrieur chaque intelligence; chaque intelli-
gence porte en elle, comme la loi constitutive de son activit, le
principe de l'adquation entre l'ide et Y idal
\
il suffit de rfl-
chir sur la vrit mme de la connaissance pour apercevoir que
la fcondit de la mthode s'tend l'infini, que l'homme est
capable de se joindre du dedans la totalit de la nature,
l'unit de Dieu. Le mathmatisme intellectuel de Spinoza con-
duit ce rsultat que Vthique s'achve avec l'affirmation absolue
de la libert.
LE MONISME DE SPINOZA
93.

Nous pouvons conclure : chez Spinoza comme chez Male-


branche, le cartsianisme aboutit une liaison troite de la
mathmatique et de la thologie; mais cette liaison a chez l'un
et chez l'autre une signification toute diflerente. Dj, Descartes
avait compris qu'une science o l'exprience ne servait qu'
poser les problmes et suggrer les solutions, o l'tablisse-
ment dfinitif de la vrit tait rserv au seul dveloppement
de l'activit intellectuelle, rclamait la garantie d'un tre qui
ft la fois la raison parfaite et la puisssance infinie, qui pt
ainsi avoir adapt l'univers cr les facults naturelles de la
crature. Seulement, il s'tait trop souvent content d'invoquer
1.
Rf.
Int. 49, I, 30; tr. Appuha., p. 268 :
< Scopus... est claras et
distinctas habere ideas, taies videlicet, qu.-e ex pura meate, et non ex fortuitis
motibus corporis facl sint. Deinde onines ide ad unam ut redigantur,
conabimur eas tali modo concatenare et ordinare, ut mens nostra, quoad
ejus fieri potest, referai objective formalilatom natur, quoad totain et quoad
ejus partes .
LK MONISMK DK SPINOZA
147
les qualili's que l'on ne peut manquer do confrer au Dieu des
religions tradilionnelles
*.
Au juj^enienl de Spino/a
"
le Dieu
d'Abraham, d'Isaac el de Jaeob , (Mlui (jui communi([uait avec
Mose face face, est le Dieu de l'imai^ination. I.e Dieu, qui
parle esprit esprit comme il parlait au Cdirist*, est (pour
reprendre encore les expressions du Mmorial de Pascal) le
Dieu (< des philosophes et des savants . Il se dfinit par l'exi-
p^i'wcc dont la science et la philosophie ont fait la condition
mme de la vrit; il est la source commune d'o drivent
la lois le systme total des ides, et l'objet de ce systme total;
il est l'unit radicale de rintelligence infinie qui est lintgra-
lit du savoir, et du mouvement infini qui maintient tra-
vers les incessantes transformations des phnomnes, l'identit
d'aspect de l'univers; il est la productivit ternelle de cette
infinit d'essences qui expriment la ralit, qui dbordent de
toutes parts les limites de notre horizon humain

productivit
laquelle pourtant il nous a t donn de participer en quelque
mesure puisque nous sommes capables de poser le paralllisme
de Valtribut-pense et de Vattribul-tendue. Et c'est pourquoi,
au lieu d'intervenir comme le Dieu de Malebranche afm de jus-
tifier du dehors la dualit irrductible entre la science des
essences intelligibles et la science de l'univers rel, le Dieu de
Spinoza permet d'approfondir et de confirmer du dedans la per-
fection et l'unit de la science humaine.
En dfinitive, par del l'inspiration de Descartes, par del les
dogmes de la thologie, lintellectualisme de Spinoza tend
raliser le rve que faisait Platon lorsqu'il demandait l'me
de se faire tout entire intelligence pour recevoir la vrit,
comme le corps doit se redresser tout entier pour que l'il
reoive la lumire. Au-dessus du discours auquel taient asservis
le calcul, ou la gomtrie prise dans son sens ordinaire ,
au-dessus de la Siavo-.a, Platon plaait le domaine de l'intelli-
gence pure, la vr^m:. Mais, en voulant s'airanchir des hypo-
thses sur lesquelles s'appuient les disciplines particulires,
la vt,<7'. platonicienne dpassait les limites de la science posi-
tive, et retournait aux spculations mta-mathmatiques des
Pythagoriciens.
La Gomtrie de 1637 offre au rationalisme la base technique
que le platonisme ne possdait pas
^.
Dans Vthique la science
1. Hamelin, op. cit. chap. xv : Les attributs de Dieu, p. 217 et suiv.
2. Theol. Pol. I
;
I, 383.
3. Peipers a remarqu que, pour la dtermination purement intellectuelle
des figures gomtriques, telle que Platon parait l'avoir conue, les meil-
148
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
deTlendue, la fois dveloppe jusqu' devenir la science de
la ralit et spiritualise jusqu' devenir une science d'ides
pures, est capable d'lever l'homme qui la conoit et qui la
pratique au sommet de cette vie unitive , dont on faisait le
privilge des mes extraordinaires aux heures rares de l'en-
thousiasme et du ravissement, qui apparat maintenant fonde
dans
l'exprience et dans l'intelligence de l'univers total, qui
participe la solidit et la continuit de la pense mathma-
tique.
LA LIMITATION TECHNIQUE DU SPINOZISME
94.

RI. Grosjean cite un jugement remarquable d'Arthur
Hannequin sur Spinoza : C'est peut-tre le seul exemple d'une
doctrine religieuse que n'branle en rien la ruine de toute la
construction mtaphysique qui l'enveloppe'. Ce qui est vrai
de la doctrine religieuse est vrai aussi de la doctrine scienti-
fique, pour cette raison mme que science et religion s'identifient
suivant Spinoza dans l'unit de l'esprit. Jamais philosophie ne
se refusa plus que ne le fit Vlhique l'imagination des hypo-
thses qui combleraient les lacunes du savoir; jamais philo-
sophie ne fit un tel effort pour ne rien retenir que Torganisalion
effective de la pense. Le systme des relations intelhgibles
est unique par cela seul qu'il est total, et il constitue ainsi
l'unique et totale ralit.
Or, ce qui a permis au spinozisme d'atteindre une telle con-
ception de la vrit, c'est qu'il est appuy sur une technique
qui semblait parfaitement transparente l'intelligence et capable
en mme temps d'puiser la ralit. Seulement, les remarques
critiques de Leibniz l'ont dj fait pressentir, ces caractres
sont, aussi pour une part, lis l'troitesse de la base que four-
nissait la gomtrie analytique. Dans l'volution de la philoso-
phie mathmatique le moment du spinozisme mrite plus que
tout autre de retenir notre attention, parce que l'intellectualisme
de la pense moderne s'y dgage avec ses traits essentiels de
libert et de fcondit illimites. Il s'explique pourtant que ce
ne soit qu'un moment, qu'aprs Spinoza des problmes nou-
leurs exemples seraient fournis par la gomtrie analytique de Descartes,
Die Erkenntnisstheorie Plato's, Leipzig, 1874, p. 594, n. 1. Cf. Gomperz, Les
Penseurs de la Grce, tr. Reymond, t. 11, p. 503, et Natorp, Platos Ideeenlehre,[.
1903, p. 420.
1. tudes, t. I, Introduction, p. xxxiii.
LA LIMITATION TKCHNIQUE DU SPINOZISME 149
veaux se soient poss, auxquels le spinozisnie n'apporlail pas de
solution.
De CCS problmes nouveaux, on trouverait Cacilement l'indica-
tion dans VEthique elle-mme. En elVet, c'est un caractre domi-
nant du spinozisme, comme du malcbranchisme, que rintellec-
lualil de l'tendue conduit Dieu, parce que l'tendue est une
totalit infinie de relations intrieures. Mais l'infinie grandeur
de l'espace a pour contre-partie l'infinie petitesse de ses l-
ments, et Spinoza entrevoit cette consquence : suivant le
Scholie du lemme VII de la deuxime partie de Vthique, un
individu quelconque, el la nature entire dans son individualit,
comporte une infinit de degrs de composition'. Quelles seront
alors les parties lmentaires qui constituent l'individu? sur
ce point, Spinoza se drobe : Atque haec, si animus fuisset de
corpore ex profcsso agere, prolixius explicare et demonstrare
debuissem ^ Les allusions contenues dans sa correspon-
dance avec Tschirnhaus^ permettent de prsumer que sa doc-
trine de la matire et du mouvement n'a jamais t compl-
tement arrte. Peut-tre cherchait-il, comme faisait Leibniz
vers la mme poque, dans des conceptions inspires par le
conatus de Mobbes
%
le moyen de comprendre la rsolution d'un
systme naturel en une infinit de parties. Mais prcisment
l'instrument technique lui manquait, qui a manqu Hobbes,
que Leibniz devait conqurir par la suite et employer pour la
rnovation de la philosophie universelle.
Peut-tre mme, cette limitation des ressources
scientifiques,
qui marque la date du spinozisme dans l'volution de la phi-
losophie mathmatique, s'explique-t-elle si Ton fait tat de la
position singulire que Hobbes occupe cet gard. Avec la
notion du conatus, Hobbes saisit le mouvement l'tat naissant,
I
-l--dire sur un espace et dans un temps les plus petits qui
suK'nt donns; il lui assigne une situation et un nombre, et le
reprsente par un point ^; il parat devancer ainsi les concep-
lioiis les plus profondes de la mcanique moderne
'^.
Mais cette
anticipation, si elle fait honneur la perspicacit du
philosophe,
1. 1, 91: tr. Appuhn., p. 162.
2.
Ibid.,
p. 92 et 162.
o. Lettre LX
(64),
II, 21-3; et LXXXIII (72),
du 1.5 juillet 1676, II, 2:37.
i. Lasswitz, Geschichte der Atomistik vom MiUelalter bis Newton, Hambourg et
L'ipzig, t. II, 1890, p. 466 et suiv.. et llannequin, La premire philosophie de
Leibniz. tudes, t. II, 1908, p.
81.
i. De corp. II, et 15
2, d. Molesworth, op. lat., t. I, 1836, p.
177.
ti.
Cf. Lasswitz, op. cit., t. II, p. 214 et suiv.
1
IbO
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
n'entrane aucun progrs pour la science elle-mme; le conatus
est simplement ce qu'il n'y a pas d'intrt diviser, parce
qu'au-dessous de cette limite on n'a plus tenir compte de
la quantit. Pour que l'intuition du conatus ft susceptible
d'tre mathmatiquement manie, pour que le rapport entre
l'lment de temps et l'lment d'espace pt tre dtermin,
nous savons par l'histoire ultrieure qu'il fallait s'engager plus
avant dans la voie que l'cole de Galile avait fraye, et cher-
cher une expression analytique des relations entre infiniments
petits. Dans ce sens.YAi'ithmetica infinitorum de Wallis, publie
en 1655, ralisait un progrs important. Or, Hobbes lut, tudia
l'ouvrage. Mais, les dissentiments personnels ajoutant sa pr-
vention naturelle', il ne vit rien dans l'uvre de Wallis sinon
un dfi aux lois de la logique : puisque l'induction exige l'nu-
mration pralable de tous les cas particuliers *, elle est inca-
pable de s'tendre une srie illimite de termes; en raison-
nant par induction sur l'infini, Wallis ajoute de nouvelles
absurdits toutes celles dont l'infini avait t dj l'occa-
sion. Personne, ose crire Hobbes en 16G0, n'a rien vu de plus
honteux que YArithmtique des Infinis^.
La mme absence d'intrt l'gard du calcul nouveau se
rencontre chez Spinoza, et cela est d'autant plus remarquable
qu'il n'appartient pas la mme gnration que Hobbes. Disciple
et non rival de Descartes, il est affranchi du prjug qui avait
fait mconnatre Hobbes la porte de la Gomtrie de 1637, et
maintenir la supriorit de la gomtrie synthtique sur l'arith-
mtique et sur l'algbre*. Seulement en vertu mme de l'intel-
lectualit de l'algbre il se croira tenu de renfermer le domaine
de la pure intelligibilit mathmatique dans les bornes de
l'analyse proprement algbrique; et c'est pourquoi, pas plus que
Descartes ou que Malebranche, il n'arrive faire descendre
l'infini du ciel sur la terre. Quand Spinoza insiste, particulire-
ment dans la lettre Louis Meyer% sur l'existence des gran-
deurs incommensurables, son but est uniquement de rabaisser
1. Khler, Studien ziir Natiirphilosophie des Th. Hobbes, Archiv fiir Geschichte
der Philosophie, t. XYI, 1903, p. 79.
2. >< Inductioiie autern demonstrare non est, nisi ulii particularia omnia
enumerantur, quod hic est iinpossibile. Examinatio et emendatio Mathematic
hodiern, Dial. VI, d. Molesworth, Op. lat., t. IV. ISi."),
p. 179. Cf. Cassirer.
Das Erkenntnisproblcm,
2'
dit.
p. .o4 et suiv.
3. Ibid.,
p. 178 et suiv.

Pour l'uvre de Wallis, vide injra,
109.
4. Examinatio, Dial. III. Cf. Ilaunequin, La philosophie de Hobbes, tudes t. I,
1908, p. 141 et suiv.
r^. Lettre XII
(29), II, 44.
1
LA LIMITATION TKGIINIQIJK DU SPINOZISMK
151
le nombre n'(>tr(\ coininc la mesure et comme U; temps, qu'un
auxiliaire de l'imagination, et d'carter ainsi les objections
classiques contre l'infini actuel. La relation de l'incommensura-
bilit et de l'infinit ne conduit aucune tude directe et posi-
tive. Comme on le voit dans la seconde partie de Vthique^ Spi-
noza, se bornant retenir la constance des rapports de juxtapo-
sition spatiale, la constance des rapports de vitesse ou de mou-
vement, dfinit la permanence de l'individualit parla similitude
de soi-mme soi-mme*, sans mettre cette relativit de la
forme en connexion avec la conception que l'on doit se faire de
rtendue lmentaire.
Une lacune demeure dans le systme
;
et, pour que cette lacune
soit comble, il faudra que la pense humaine franchisse une
tape nouvelle, qu'elle agrge V infinitsimal au domaine de la
science exacte.
1. Lemme la suite de la prop. XIII, particulirement le lemme V, I, 90; et
tr. Appuhn., p. loi).
LIVRE III
ANALYSE INFINITSIMALE
CHAPITRE IX
LA DCOUVERTE DU CALCUL INFINITSIMAL
Section A : L'antiquit.
ZENON d'LE et ARISTOTE
95.

Il est remarquable que, pour retrouver la plus ancienne
trace de la pense infinitsimale, nous devions nous adresser,
dans Ttat actuel de notre information, non aux mathmaticiens
chez qui elle parat avoir t prsente

soit Dmocrite qui a le


premier nonc le thorme de relation entre le volume du cne
et celui du cylindre ', soit les Pythagoriciens qui ont dcouvert
et mani les grandeurs irrationnelles
mais au penseur qui
semble bien avoir t l'adversaire de ces mathmaticiens, Zenon
d'EIe. Lorsque Zenon formule Targument de la dichotomie^
lorsqu'il fait ressortir la ncessit pour le iuobile de parcourir
avant la ligne tout entire la moiti de cette ligne, puis la moiti
de cette moiti, et ainsi de suite l'infini^, il conoit suivant
l'observation de Zeuthen^ la srie
y-(i)'
1. Cf. Un trait de gomtrie indit d'ArchiindCytTad. Th. Reinach, prambule,
Rev. Gn. des Sciences, 30 novembre 1907, p.
614.
2. IIpw-o:
[)>YO] 6 TCEpl to-j iatj y.iVEaa'. oi to Ttpepov Et; to y}[j,ic-j oev
tx'ffa'. T p|ivov r, irp; -. t).o;. (Arist., Phys., VI, 9,
239"
11.)
3. Histoire des mathmatiques dans Vantiquit et le moyen ge, trad. Mascart,
p. 54.
L
154
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
il applique une longueur quelconque prise comme unit l'op-
ration mentale qui est constitutive de cette srie.
Que d'ailleurs une pareille opration soit toute naturelle,
qu'elle manifeste la loi de l'activit rationnelle, c'est ce qui ne
fait plus de doute depuis le xvii*^ sicle. A Bayle qui aiguise
l'ironie de son bon sens au spectacle des paradoxes de la go-
mtrie des indivisibles, tels que la dcouverte de figures d'une
longueur infinie gales des espaces finis, Leibniz rpond : Il
n'y a rien de plus extraordinaire en cela que dans les Sries
infinies, o l'on fait voir que
1 1 1 _l_
j_
2
+
^
+
g
+
^g
+
32,
etc.
est gal l'unit
'.
Aussi rien n'atteste mieux la diffrence de structure entre la
pense antique et la pense moderne que l'usage fait par Zenon
d'le de cette mme srie qui tait destine devenir le modle
de la clart intellectuelle. Entre ses mains, elle est une arme
dialectique et destructive; elle met en droute les premires
spculations des mathmaticiens sur les relations dans l'espace
ou dans le temps, en interdisant l'esprit humain d'obtenir
l'intelligence d'une quantit totale par la mesure de ses parties.
Et en etet pour le ralisme d'un late c'est la reprsentation
de la totalit des termes, et non la rgularit de la loi de
formation, qui peut assurer l'existence de la srie. Il faudrait
donc expliciter et saisir dans l'intuition spatiale tous les mem-
bres de la progression gomtrique dont la somme quivaut
la ligne tout entire. Or les ressources de l'imagination s'pui-
sent la poursuite de cette reprsentation ultime qui serait
ncessaire pour parfaire la ligne dcomposer. Un mobile qui
aurait parcourir toutes les divisions d'une ligne n'arrivera
jamais la parcourir tout entire.
96.

De cette proposition peuvent se tirer deux consquences
contradictoires, qui ont t toutes deux attribues Zenon d'le :
1. Philos. Sc/i;-., Gerhardt (que nous dsignerons dans la suite par G), t. IV.
p. 370. Voir aussi Lettre Foucher, de janvier 1692 : (G., I, 40-3). Le P. Gr-
goire de S. Vincent, traitant de la somme d'une multitude infinie des gran-
deurs qui sont en progression gomtrique dcroissante, a montr fort per-
tinemment autant que je m'en puis souvenir, par la supposition mme de la
divisibilit l'infini, combien Achille doit avancer plus que la tortue, ou en
quel temps il la devrait joindre si elle avait pris les devants. > Cf. Opm geo-
metricuin quadraturse circuU et sectionum coni, Anvers, 1647. Lib. II, De pro-
gressionibwi geometricis, Scholie de la prop. 87, p.
101 et suiv.
ZKNON 1) KLKK KT ARISTOTI",
155
riiiio que le mouveinenL n'existe pas, Taulre (iiic; Texislence du
niouvemeul rfuie riiypoUise d'une i)luralilr dibconlinue d'l-
ments. Mais nous laisserons de ct, comme inutile notre objet,
le problme dlicat de choisir, en l'absence de tmoignages
premptoires, entre ces deux interprtations. Nous n'en retien-
drons que l'lment commun, le principe en qui se rsume
l'argument de la dichotomie^ c'est--dire la sparation radicale
de deux formes d'intuition qui paraissaient insparablement
unies dans la notion de l'espace : d'une part la reprsentation
de la ligne totale, d'autre part la reprsentation des parties l-
mentaires. L'exprience spatiale apprend h passer des parties
qui sont donnes au tout qui est reconstituer, en juxtaposant
un nombre fini de lignes finies; elle nous enseigne ainsi les
lois de la mesure. Mais la rciproque de cette opration, qui
semble la plus aise et la plus naturelle du monde, se trouve
n'tre pas vraie dans les conditions o les anciens posaient le
problme
;
il est impossible, en partant de la connaissance d'une
ligne donne et l'aide d'un procd aussi simple que la dicho-
tomie, de terminer la rsolution en parties lmentaires.
La dissymtrie surprenante qui clate ainsi au cur de l'intui-
tion spatiale marque les bornes de la logique des anciens, qui
appuie toujours le raisonnement sur la nature de l'objet repr-
sent. Aussi le prtendu sophisme de Znori ne sera-t-il jamais
rfut. Arislote ne comblera pas le foss creus par la dialec-
tique de l'latisme; il se contentera d'en parcourir les deux
bords. D'un ct, puisqu'il n'est pas possible l'esprit de par-
courir une infinit de termes, il professera que la constitution
de la science est lie la position d'une limite. D'un autre ct,
la science en acte de l'univers en acte il opposera la virliialil
d'un devenir qui apparat indtermin et illimit. De ce dernier
point de vue s'expliquent les locutions toutes modernes que
Moritz Cantor relve chez Aristole : L'iniini n'est pas un tat
stable, mais la croissance elle-mme, et le continu c'est la qua-
lit des parties conscutives de possder l'une et l'autre le mme
aboutissant par lequel elles se touchent' . Moritz Cantor ajoute :
Ne croirait-on pas se trouver en lace de l'introduction d'un
trait de calcul infinitsimal? Seulement il faut bien voir que
ces formules ne sont d'aucun usage pour les mathmatiques, ni
mme pour une science positive ; elles appartiennent un trait
de physique qui porte au plus haut point le caractre d'une mla-
I. Bibliothque du Coagrs international de Philosophie, t. III, 1901, p.
6.
Cf. Canlor,
\\ p. 204.
lo6 LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
physique. La divination d'Aristote, qui aurait donn le moyen
de poser le problme scientifique, ne sert en fait qu' montrer
l'impossibilit de le rsoudre. S'il
y
a lieu de faire intervenir la
pense d'Aristote dans le domaine de l'infinitsimal, c'est que
l'autorit de son gnie encyclopdique et classificateur consacre
pour des sicles le trait de partage qui abandonne le discret et
le fini aux combinaisons de la science, qui rserve aux spcula-
tions de la mtaphysique la virtualit du continu et de l'infini.
ARCHIMDE
97.

D'autant que la gomtrie grecque demeure assujettie
dans la thorie la loi de cette quilibre, il est plus instructif
de suivre dans la pratique le mouvement de Tintelligence pour
tourner cet obstacle factice. Dj ce mouvement tait dessin
dans les premires tentatives pour rsoudre le problme de la
quadrature du cercle. Assurment Bryson d'Hracle avait tort
de croire quil suffisait de constater que la surface du cercle est
intermdiaire entre le polygone inscrit et le polygone circon-
scrit, pour conclure que la surface du cercle est la moyenne
arithmtique de ces deux surfaces
'.
Mais que l'on prenne pour
ce qu'elles valent les considrations dont procde cette conclu-
sion, et le passage va s'ouvrir d'une argumentation suspecte de
sophistique la mathmatique proprement dite. On ne traitera
plus comme quivalentes toutes les grandeurs intermdiaires
entre deux figures donnes; on mesurera l'cart de ces figures,
on le fera diminuer progressivement. Si on double sans cesse
le nombre des cts des polygones rguliers qui sont ou inscrits
ou circonscrits au cercle, leur surface se rapproche sans cesse
de la surface du cercle, et la diffrence devient plus petite que
n'importe quelle quantit donne.
Ainsi se constituera une science nouvelle, qui l'aide d'in-
galits dcroissantes fournit de l'galit une approximation aussi
troite que l'on voudra. Ainsi se constituera une logique de Vin-
galit, dont les gomtres du x" sicle ont dgag les principes
avec une irrprochable nettet. Leur mthode, appele mthode
d'exhaustion, est exprime dans le premier thorme du X*" livre
des lments : tant donnes deux grandeurs ingales, si on
retranche plus de la moiti de la plus grande, puis plus de la
moiti de la quantit restante, et toujours ainsi, le reste de la
1. Voir les textes recueillis par Brandis Scholia in Aristotclem (1836),
211'
9 et suiv. et
306
5. Cf. Canlor. l\ p. 203.
AIICHIMEDK
iTil
plus ij;Tande des quantits donnes sera plus petit que la plus
petite de ces quantits
'.
La dmonstration du tliormc; rej)ose
sur une trs remarcjuahle proprit introduite titre de dfini-
tion dans le V livre des Elments, et qui joue, comme Hilbert Ta
lait voir^ un rle fondamental dans la structure de la gom-
trie:
^< Deux grandeurs sont dites comporter un rapport lorsque,
tant multi[)lies, elles peuvent se dpasser lune l'autre. Aoyov
e/eiv -sb aXXrjXa
pisY^'J'l XYSTat, i'. ovxTat :ToX7.7r7.(7'.ai^oij.vx XX-/^Xa)v
&7tp/tV
^.
La subtilit logique des Grecs semble ainsi avoir triomph
des obstacles que leur rigueur logique avait suscits. Grce
une ruse tactique le sens et la porte de Targument ont t
comme retourns. Poiu' recomposer un mouvement total, il
fallait possder un lment initial, et la dichotomie montrait
l'impossibilit de fixer cet lment initial. Au contraire, que
l'on ait devant soi une diflerence entre deux grandeurs donnes,
que Ton enlve cette dilTrence sa majeure partie, puis au
reste sa majeure partie, suivant un rythme visiblement imit du
procd de la dichotomie, la rptition illimite de l'opration
permettra d'approcher autant que l'on voudra d'une solution
exacte du problme. La mme dmarche de pulvrisation intel-
lectuelle, qui avait cr un abme entre l'intuition du mouvement
total et l'intuition des parties de l'tendue, apporte une justifi-
cation logique la srie des thormes qui concernent les sur-
faces
circulaires ou les corps ronds.
98.

Mais il faut comprendre de quel prix la victoire devait
tre achete. L'artifice par lequel les crateurs de la mthode
d'exhaustion. Antiphon et Eudoxe, avaient russi adapter la
dialectique discursive de Zenon l'exposition des dcouvertes
qui taient nes du dveloppement direct de la science math-
matique, dtourne l'attention du progrs intrieur de l'esprit
pour la porter sur la forme externe de l'exposition. L'inconv-
nient n'tait pas seulement de superposer au problme rsolu
par l'intelligence un second problme qui ne concernait que le
discours; il tait encore, sinon pour les matres eux-mmes, du
moins pour les disciples qui s'initiaient la recherche par
l'tude de leurs uvres, de subordonner nettement l'intelligence
au discours.
De l les deux aspects sous lesquels il convient d'envisager la
1. Cf. Heiberg, Emlidis Elementa, t. III, 188(5, p.
i.
2. Voir le groupe V d'axiomes : axiomes del continuit {axiome d'Arckimde).
Les principes fondamentaux de la gomtrie, trad. Laugel, 1900, p. 24.
3. Df. IV, ibid., t. II, 1884, p. 2.
i58
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
pense d'Aichimde. Nul, certes, ne perle plus haut la puis-
sance de rabstraclion intellectuelle. Archimde ramne les pro-
blmes de
quadrature ou de cubature a la dtermination d'une
aire ou d'un volume compris entre deux sommations de surfaces
ou de volumes lmentaires. Ces sommations elles-mmes, il
les fait reposer sur des relations qui, prises en soi, sont d'ordre
analytique. C'est ainsi par exemple que dans le Trait des
Collodes et des Sphrodes^ il fait intervenir l'ingalit suivante,
tire des proprits depuis longtemps connues des progressions
arithmtiques,
"^hOi
-i-
2/2 + 3/2 + . . . + nh(^-^^^^h.
Une telle formule ouvre la voie ce que Zeuthen appelle une
intgration vritable
^.
Si on fait tourner une parabole autour de
son axe, on engendre le corps qu'Archimde nommait conode
parabolique. Je trace des plans perpendiculaires l'axe et
quidistants, je dtermine une srie de volumes lmentaires
auxquels je peux inscrire ou circonscrire une srie de cylindres
de mme hauteur. Le volume du conode parabolique sera com-
pris entre deux sommes de cylindres, les uns circonscrits, les
autres inscrits; il est loisible de faire en sorte que la difirence
de ces deux sommes soit quivalente au plus grand cylindre
circonscrit, et, la hauteur de ce cylindre tant d'ailleurs indter-
mine, il peut devenir plus petit qu'une quantit donne*.
Ce n'est l qu'un premier pas : dans le trait de la Quadra-
ture de la Parabole, Archimde substitue cet lment qui
demeure homogne la figure totale un lment qui a
une dimension de moins que le tout; l'tude d'une surface se
ramne alors la considration des lignes que l'on peut tracer
dans cette surface. Ayant ainsi franchi les bornes de l'intuition
gomtrique, Archimde dpasse le domaine de la gomtrie
elle-mme. Pour rsoudre un problme de quadrature, il fait
appel des considrations de statique, dune statique tout
intellectuelle suivant l'expression curieuse qu'emploie ici Mon-
lucla*. Il a, par exemple, comparer un segment parabolique
1. Archimedis Opra, d. Heiberg, t. I, 1880, p. 290. Voir l'tude de Heiberg
sur les progressions arithmtiques chez Archimde, dans les Qustiones Archi-
inede, 1879, p. 51 et suiv.
2. Op. cit.,
p. 149.
.3. Voir dans Montucla Histoire des Mathmatiques, Part. I., liv. IV, la noteE.;
d. de 1799, t. I, p. 282.
4. Ibid., p. 235.
ARCIIIMKDi:
159
<'l un liian^lc; il conoit un levier idal dont le point fixe est
choisi (1(^ telle manire que chacune des droites traces dans le
triangle suivant une certaine direction fasse quilibre chacune
des droites parallles prises dans le segment et supposes trans-
portes une distance dtermine du point fixe. La somme de
ces droites cpiivaudra de part et d'autre aux figures qu'il s'agit
de comparer; la dislance respective de leurs centres de gravit
au point fixe du levier permettra de mesurer le rapport des
surfaces
'.
Il serait difficile de j)ousser plus loin le gnie inventif,
et Archimde a pleine conscience que sa mthode n'est pas un
expdient de fortune, qu'elle est un procd gnral de dcou-
verte. Aprs la publication du Trait de la Quadrature de la
Parabole, qui en avait fourni pourtant un exemple probant, il
crit un nouveau trait

celui qui vient d'tre retrouv par
Schone et Ileiberg

afin de mieux faire comprendre la fcon-
ditdela mthode, afin de la recommander aux savants actuels
ou futurs
-
.
Mais le tableau a sa contre-partie : dans la
Prface du Trait
de la Mthode, Archimde semble refuser la mthode qu'il a
prconise pour l'invention la vertu dmonstrative. Il promet de
reprendre, l'aide de la mthode gomtrique et montrant
en dtail qu' chaque thorme les procds de l'exhaustion
peuvent s'appliquer, les propositions dont la
mthode mca-
nique lui avait pourtant fait apercevoir la vrit avec certi-
tude. Et ce contraste est plus accentu encore dans la partie de
l'uvre qui tait connue au moyen ge et dont Tinfluence s'est
exerce directement pour la renaissance de la mathmatique
moderne, en particulier dans le Trait de la Quadrature de la
Parabole : la mthode d'invention
y
est nettement subordonne
la mthode d'exposition, le souci d'clairer, comme dit Lacroix
'\
celui de convaincre. De sorte qu' travers tout le cours du
xvii'= sicle, ceux qui s'ouvriront la voie vritablement royale
*

de l'intgration se heurteront l'autorit du nom d'Archimde,


comme au dogme officiel d'une glise.
i. d. Heiberg, t. II, 1881, p. 300 et suiv. Voir l'exposition de Milhaud, Le
trait de la mthode d'Archimde, Revue scientifique, 3 octobre 1908, p. 418, et
Nouvelles tudes..., p. 138.
2. Revue gnrale des Sciences, 30 novembre
1907, p. 910.
3. Prface du Trait du calcul diffrentiel et intgral,
2
dit., 1810, t. I, p. 2.
Cf. la Logique de Port-Royal
(1662), IV, ix, Premier dfaut [de la mthode des
gomtres] : Avoir plus de soin de la certitude que de l'vidence, et de convaincre
l'esprit que de l'clairer.
4. C'est l'expression que Torricelli applique la mthode de Cavalier! dans
le De dimensione parabolse,
p. 36. Opra geometrica, Florence, 1644.
IGO
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Section B.

La gomtrie des indivisibles et
l'algoritlime leibnizien.
VITE et KEPLER
99.

L'examen des uvres de Vile, de Kepler, de Cavalieri
monlre par quels degrs la pense des modernes a repris pos-
session de la pense directrice d'Archimde. V'ite se borne
une
suggestion, profonde dans sa concision, mais qui demeure
perdue pour les contemporains. Au chapitre xviii du recueil
Varioriim de rbus mathematicis responsonim, intitul : Poly-
gonorum circulo ordinale inscriptorum ratio ',
Vite, sans pr-
tendre dissiper les difficults philosophiques de la quadrature
du cercle, tend nettement aux rapports d'ordre irrationnel la
considration de l'infini qu'Archimde avait applique dans
l'ordre rationnel la quadrature del parabole. Nous ne retien-
drons ici que le rsultat auquel il arrive-, et qui consiste
2
donner l'expression de
-
par le produit infini
90 90 90
C0S-7T- . COS-p- . COS-5- . . .
2 4 8
c'est--dire
v/|\/l(^-\/DVK'-\/K'-v/|
Kepler, dans la Nova sfereometria doliorum vinariorum
(1615),
ne se propose qu'un problme de gomtrie pratique : dter-
miner la forme des tonneaux qui ont pour une mme ligne de
jauge la capacit maxima. Pour la solution de ce problme il
reprend la gomtrie des corps ronds; mais il ajoute aux solides
connus des anciens une srie de corps nouveaux, qui sont
engendrs par la rvolution dune section unique autour d'une
ligne quelconque relative la courbe, et qu'il dsigne par les
expressions familires de pommes, de citrons, etc. La caract-
ristique de cet ouvrage, c'est l'usage de la mthode directe;
dlibrment Kepler la substitue la mthode d'Archimde,
1. Tours, 1593, f 29.
2. Zeulhcn, Geschichte dcr Mathematik in XVI und XVII Jahrhunderi,
Leipzig,
1903, p. 121.
VITE ET KEPLER
16J
qui est SOS yeux une mcHliodc de rrduclion h l'ahsurde. T)s
le d(''l)ut il voit dans le cercle une infinit de triangles (jui ont
chacun pour base un point de cette circonfrence : Circuli B G
circiimferenlia partes habei iotidem, rjiiol puncta,pula infnilas^
;
la (piadrature du cercle consistera donc dterminer la sur-
fac( du Iriang-le total qui a j^our hase le nombre infini des
points de la circonfrence. C'est de l qu'il s'lvera par intui-
tion la solution approximative de problmes de plus en plus
compliqus, indiquant au passage, et sans dmonstration,
quelques-uns des principes les plus fconds de la mathmatique
infinitsimale; en particulier celte proposition, connue dj de
Nicolas Oresme au xvi'' sicle -, qu'aux environs de leur ma;//r/?2
les variations des grandeurs sont insensibles : Circa maximam
vero idrinque circumslanles dcrmenta habent initia insen-
sibilia
'.
On comprend que la hardiesse de Kepler s'autoriser des
rsultats obtenus par Archimde pour rompre avec la philo-
sophie classique de la science, ait dconcert les gomtres
forms l'cole des anciens. Anderson, qui fut l'diteur d'un
ouvrage posthume de Vite, rpondit au Supplemenlum ad
Archimedem par les Vindici Archimedis (1616). Il n'admet pas
que Kepler prenne pour point de dpart ce qu'Archimde a mis
tout son gnie tablir au terme d'une dmonstration labo-
rieuse. On peut conclure Tquivalence d'une courbe comme la
circonfrence avec une droite de longueur dtermine; mais on
ne peut pas identifier ds le dbut d'une recherche un cercle et
une infinit de triangles, sans contredire aux lois de l'intelligence :
Qu mens capiat hiijusmodi Mtamorphoses
'"?
Il convient d'ajouter que cette fin de non-recevoir semblait
confirme par les approximations, les aveux de lacunes dans la
dmonstration, que Kepler multipliait au cours de sa Nova
stereometria. C'est pourtant la Nova stereometria que se rat-
tache le trait systmatique o un savant tout nourri de l'esprit
de Galile prtend, non plus ajouter aux rsultats connus d'Ar-
chimde, mais promouvoir la gomtrie elle-mme : Geo-
metria indivisibilibus continuorum nova quadam ratione pro-
mota (Bologne, 1635).
I
1. stereometria Archiineda Th. II, Opra omnia, d. Fritsch, t. IV, Francfort
18C3, p.
5.57.
2. Voir Canlor, IP, p.
131.
3. Kepler, Stereometria dolii Austriaci, Th. V, Cor. II, d. cit.,
p. 612.
4. Vindici, p. 3.
Brunschvicg.
Les tapes.
11
162
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
CAVALIERI
100.

Il
y
a une grande difficult suivre les dtails techniques
d'un ouvrage o l'auteur posait des problmes nouveaux, et les
tudiait l'aide d'une mthode nouvelle, crant un langage
sans
y
joindre d'ailleurs de symboles appropris. Si l'on don-
nait des prix d'obscurit, dit Maximilien Marie
S
Cavalieri aurait
d emporter sans conteste le premier. Pour ce qui concerne
du moins la pense fondamentale de la gomtrie des indivisi-
bles, dont nous avons nous occuper ici, les quelques explica-
tions qui vont suivre permettent d'en appeler de la svrit de
ce jugement.
Les mditations de Cavalieri ont leur origine dans une
rflexion thorique sur la gense des figures gomtriques. Du
point de vue o l'on se place d'ordinaire, le cylindre est
engendr par un paralllogramme, le cne par un triangle. Mais
alors une anomalie se prsente : la surface du triangle est la
moiti de la surface du paralllogramme de mme base et de
mme hauteur, le volume du cne est le tiers du volume du
cylindre. Pour rsoudre la difficult qu'il a dcouverte, Cavalieri
propose une nouvelle conception de la gnration des solides,
toute conforme l'esprit qui dominait les recherches infinitsi-
males d'Archimde. Le cylindre et le cne auront mme propor-
tion que leurs lments gnrateurs si, au lieu de les considrer
comme coups en hauteur suivant l'axe, on les considre comme
coups paralllement la base par des plans quidistants^.
De ce principe thorique va surgir une technique nouvelle; les
problmes de quadrature et de cubature
consisteront composer les surfaces ou
les solides l'aide de ces lments caract-
ristiques qui sont fournis par les sections
parallles la base, et dterminer ainsi
le rapport de grandeurs inconnues des
grandeurs connues. Prenons l'exemple
classique de la proposition xxiv du livre
Fig. 7.
II
3.
Dans le paralllogramme AC EG
(fig. 7) nous menons la diagonale EG;
nous allons considrer d'une part dans le triangle AEC les
i. Histoire des Sciences mathcmatiqucs, t. lY, 1884, p. 90; cf. Cantor, Bibiio-
Ihiiue du Congrs de 1900, op. cil.,
p. 14.
2. Prface de la Geometria.
3. P. 78. cf. Zeulhen, op. cit.. p. 260.
CAVALIKRI
16:j
ilroilcs parallles AC Lellos que UT, d'aulre pari les transver-
sales du paiallloi^ramine lelles que RV; nous cherchons dLer-
niiner le rapport entre les (carrs respcielil's de toutes ces droites
prises ensemble. Traons la mdiane BF; pour abrf^'cr, dsi-
gnons, comme le lait Zeuthen, RT par a;, TV par t/, AC par a ou
26, ST par z. Nous avons
x=^b-\-z,
y
=^b

z
; x--h y- sera
26-
-h 2z-.
Or voici la remarque fondamentale du calcul des indivisibles :
les X constituent le triangle ACE
;
les
y
constituent le triangle
CEG, lesr constituent les deux triangles BCM et EFM, les 6 le
paralllogramme ABEF. Si nous dsignons les carrs des x par
le symbole [ACE], les carrs des
y
par [CEG], les carrs des z par
[BGM]+ [FEM], les carrs des h par [ABEF], nous obtenons
pour o-^-h y^^ 26- -4-
2r- la forme suivante :
[ACE] + : GEC] =2[ABFE] +2 [BCM] + 2 [FEM]
qui se rduit : 2[ACE] =:2[ABFE]-t-4[BCM]
ou [ACE]=:[ABFE] +2[BCM].
ABFE tant la moiti du paralllogramme ACGE,
[ABFE] =|[ACGE];
d'autre part, le triangle BCM tant semblable au triangle ACE
de cts doubles, le rapport de [BCM] et de [ACE] est exprim
par la puissance troisime de
2;
[ACE] =8[BCM]. De l'quation
[ACE] =
y
[ACGE] +
7
[ACE] va se tirer l'expression finale :
[ACE] =|[ACGE].
Cette expression, qui fournit la dmonstration d'un thorme
d'nonc purement gomtrique, donne la forme de Vintgrale
dfinie
:
1
3
X^dx
rrr
f'
r
Mais celte forme ne se trouve naturellement pas dans la Geo-
melria promota. Cavalieri n'aborde pas d'une faon directe le
problme de l'intgration, en ce sens qu'il ne dtermine pas une
164
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
grandeur totale par rapport ses parties lmentaires : infini-
ment petits ou, comme dit Cavalieri, indivisibles. Au contraire,
et suivant les
expressions de M. Marie, l'valuation d'une
somme finie
d'lments infiniment petits se trouve remplace
par celle du rapport de deux sommes infinies d'lments finis,
en nombre
illimit . M. Marie ajoute : cette prfrence
s'explique
aisment...; les lments finis des termes du rapport
peuvent tre figurs, tandis que les lments infiniment petits
de la somme ne pourraient pas l'tre^ . La remarque est
importante pour nous, parce qu'elle indique merveille ce qui
faisait la valeur proprement scientifique de la gomtrie nou-
velle, et ce qui devait donner prise aux critiques du dogmatisme
philosophique.
La mthode de comparaison permet d'liminer dans les calculs
la considration de l'infini, qui a t utilise pour poser les
termes du problme. Cavalieri s'exprime sur ce point avec une
nettet parfaite : Dum consideroomnes lineas, velomnia plana
alicujus figurse, me non numerum ipsarum comparare, quem
ignoramus, sed tantum magnitudinem qu adsequatur spatio ab
eisdem hneis occupato, cum illi congruat, et quoniam illud spa-
tium terminis comprehenditur, ideo et earum magnitudo est
terminis eisdem comprehensa, quapropter iUi polest fieri
additio, vel subtractio, licet numerum earumdem ignoremus;
quod sufficere dico, ut illa sint ad invicem comparabilia
-.
Mais comme, faute de possder l'instrument analytique qui
l'en et pu librer, Cavalieri s'est maintenu sur le terrain de
l'intuition gomtrique, invitablement il soulevait le problme
dont il voulait carter la considration. L'imagination ne peut
pas s'arrter sur ces lments de comparaison, sans chercher
se reprsenter, en mme temps que ces lments, la figure
totale qu'ils composent, sans exiger de voir comment ces l-
ments se comportent par rapport au tout qu'ils constituent. La
question classique de la composition du continu s'impose donc
Cavalieri, malgr Cavalieri lui-mme. De l le spectacle singu-
lier que prsente la Prface du VIL livre. Aprs avoir protest
encore une l'ois que sa mthode ne l'oblige nullement composer
le continu l'aide d'indivisibles, Cavalieri reconnat que son
langage n'est pas exempt d'obscurit; il lui appHque mmel'pi-
thte de diirior, que Newton rendra fameuse en la reproduisant
dans ses Principes; et, pour rassurer la conscience des techni-
i. Op. cil., t. IV, p. 53.
2. Liv. II, p. 17.
Il
CAVALIKRI
165
cions qui le lisent, il inlroduil mu' inlliode nouvelle, .-inVaneliie
(le toute considration d'inlini, en ce sens (pie les indivisiljles
seront pris non plus collectivement, mais distrilnilivenienl
'
.
101.

La dualit, d'ailleurs tout extrieure et tout a[)parentede


ces exposs, manifestait rinslabilit de l'rpiilibre o se tenait
encore la g-onitrie nouvelle; elle aui^nienlail ainsi les scrupules
des philosophes. Guldin, cpii appliquait avec succs les
mthodes d'Archimdc sur le terrain de la mcanique, est sr.
d'avoir le bon sens pour lui, quand il reproche Cavalier! d'avoir
renvers , au lieu de l'tendre, la Gomtrie des Anciens. Il
lui suffit d'invoquer en quelques brves formules la notion fon-
damentale de l'homognit, qui ne permet pas de composer la
moindre surface avec une multitude de lignes, si grande soit-
elle, qui interdit galement le passage du fini l'infini
-.
La rponse de Cavalieri tait techniquement la meilleure de
toutes, puisqu'il apportait, comme le fait observer Marie *, la
solution des difficults qui avaient arrt Guldin. Philosophique-
ment elle et t satisfaisante si Cavalieri s'tait born con-
fronter avec les objections de Guldin la clart intrinsque de ses
propres principes. Malheureusement, il n'a pas rsist la ten-
tation de se placer, lui aussi, sur le terrain de l'imagination
vulgaire, sans prendre garde que la grossiret et l'inexactitude
vidente des comparaisons auraient ncessairement pour effet
de rendre suspecte la lgitimit du calcul des indivisibles. Si
l'on nous dit que les surfaces sont comme des toiles formes de
j
fils
parallles, les solides comme des livres forms de feuilles
parallles '\ comment n'apercevrions-nous pas que l'on contredit
deux fois la ralit, en dpouillant ces fils ou ces feuilles de
1 leur paisseur, et d'autre part en en runissant une infinit dans
(
une portion finie de l'espace?
1. Quoad continui autem coinpositioneni manifestum est ex prostensis
ad ipsum ex indivisibilibus componendum nos minime cogi, solum enim con-
tinua sequi indivisibilium proportionem, et e converso, probare intentum fuit...
Tandem vero dicta indivisibilium aggregata non ita pertractavimus ut infi-
Ditatis rationeui. propter infinitas lineas, scu plana, subire videntur, sed qua-
tenus finitatis quandam conditiouem et naturam sortiuntur, ut propterea et
augeri et diminui possint... si ita prout diffinita sunt accipiantur. Sed his
nihilominus forte obslrepent Philosophi, reclamabuntque Geometr, qui
purissimos veritatis latices ex clarissimis haurire fontibus consuescunt sic
objicientes : Hic dicendi modus adhuc videtur subobscurus, durior quam par
est evadit hic omnium linearum seu omnium planorum conceptus.

2. Voir dans la seconde partie de \a.Centrobarytica publie Vienne en 1642,
les pages 340-342.
3. Op. cit., IV, 70.
4. Exercitationes gcometric sex, Bologne, 1647, I, IV et V, p.
3-4.
166
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Les difficults que nous soulverions ainsi n'atteindraient
pourtant pas la vraie pense de Cavalieri; car il a toujours
repouss l'interprtation dogmatique du calcul des indivisibles,
o la totalit des plans serait identifie sans rserve au solide.
La reprsentation de Finfinit des indivisibles est, pratiquement,
pour la technique de la gomtrie, quivalente la reprsenta-
tion du continu; mais, si l'on insiste, si Ton prtend qu'il
y
a
autre chose dans le continu que dans la somme des indivisibles,
il suffira, pour rsoudre la difficult, de passer du point de vue
statique au point de vue dynamique^ comme Souvey venait dj
de le faire dans son Tractatus de Ciirvi et recti proportione
(Padoue, 1630) ^ Que Ton considre le mouvement par lequel une
ligne droite tourne autour d'une de ses extrmits, on obtiendra
pour chaque instant du temps la description d'un point de la
circonfrence, pour la totalit des instants la totalit des points,
pour la totalit du mouvement la totalit de la ligne
^.
De quelque faon d'ailleurs que Ton se reprsente la con-
nexit manifeste par l'intuition entre les indivisibles, linaires
ou superficiels, et la figure totale deux ou trois dimensions, il
demeure que dans le maniement du calcul des indivisibles le
mathmaticien n'a nullement faire intervenir l'infini sous une
forme positive et mtaphysique. L'essentiel de la mthode est
dans la comparaison des lments gnrateurs, qui permet de
traiter chaque figure, plane ou solide, in ratione omnium
suorum indivisibilium collective et (si in iisdem reperiatur una
qusedam communis ratio) distributive ad invicem compara-
torum
'
. Si l'on fait de plus appel la considration de leur
infinit, c'est uniquement afin de ne pas avoir tenir compte de
leur nombre. L'infini serait donc pour Cavalieri une considra-
tion d'ordre ngatif; il joue dans la gomtrie nouvelle le rle
d'auxiliaire que les algbristes attribuent aux racines inexpri-
mables de leurs quations, sur lesquelles ils effectuent des
multiplications et des divisions \
1. Voir la page de Souvey, cits par Vivanti dans II concetto d' in.nitesimo e
la sua applicazione alla matematica, Mantoue, 1894, p. 92 et suiv.
2. Ex. III, p.
199.
3. Ex. I,
p,
6.
4. Ex. III. p.
202 : Cf.. entre autre passages de Leibniz, la lettre Varignoa
publie dans le Journal des Savants en 1702 : Si quelqu'un n'admet point
des lignes infinies et infiniment petites la rigueur mtaphysique et comme
des choses relles, il peut s'en servir srement comme des notions idales, qui
abrgent le raisonnement, semblables ce qu'on appelle racines imaginaires
dans l'Analyse commune . Math. Schr., Ed. Gerhardt (que nous dsignerons
dans la suite par M) IV, 92.
PASCAL
167
Le dernier mot de Cavulicri consiste sparer les problmes
techniques dont ses difl'rentes mthodes ont apport la solu-
tion, et les ffuestions piiilosophiciucs sur lesquelles il peut
y
avoir lieu discussion et polmique; il crit avec quelque
mlancolie : in his enini jurgiis, et dispulationibus potius phi-
losophicis quam geometricis milii i'cre semper agrotanli, nequa-
quam quod superest tcmpus inanitcr terendum essecenseo' .
PASCAL
102.

Ainsi, c'est une l<^ende de faire natre les recherches
infmilsimales parmi les brouillards d'une mtaphysique imp-
ntrable; au contraire Tavnement de la gomtrie de Cavalieri
marque une victoire de ce qu'il faut appeler dj Vesprit posilif.
Les mathmaticiens n'ont plus d'hsitation sur la lgitimit du
calcul des indivisibles ni sur la vrit de ses conclusions. Que
l'on ouvre le de Dimeiisione paraholce et le de Solido aciito
hyperbolico de Torricelli, on
y
verra se mler la piti pour la
pauvret et la strilit de la mthode des anciens l'enthousiasme
pour la mthode nouvelle, mthode vritable de la dmonstra-
tion scientifique, apparente la nature elle-mme : Veriis est
demonstrandi modus scientificus, semper directus et ipsi natiirse
germanus-. La fcondit de l'abstraction intellectuelle se mani-
feste par les conclusions inattendues qui en ressortent. Aux
dernires pages de ses Exercitationes'\ Cavalieri avait rsolu le
problme suivant : Solidum infinit longum sequale fnito per
indivisibilia facile exhibere. A son tour Torricelli reprend la
dmonstration de Cavalieri : Non solum ipsum Theorema
inexcogitatum et, ut ita dicam, paradoxicum erit, sed etiam
demonstrandi ratio inusitata, et penitus nova'^.
Or, chose remarquable, ces paradoxes de la gomtrie nou-
velle soulveront la rsistance des penseurs qui ont t, eux
aussi, les prcurseurs du positivisme, mais peut-tre en ce sens
surtout qu'ils en ont devanc la dfiance systmatique l'gard
des thories novatrices. Gassendi multiplie les sarcasmes
l'gard de Cavalieri et de Torricelli, de ces abstracteurs qui se
croient tout permis : Profectoproinde, utsuumillud Regnum,
in quo tam miranda, jucundaque excogitant, tueantur, id
1. Ex. III,
p,
241.
2. Opra Geometrica, 1644, de Dimensione, elc, p.
94.
3. Ex. VII, p. 536.
4. Up. cit., p.
6.
168
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
cavent ne aut materise quidpiam inlermisceant... aut admittanl
continuLim ex indivisibilibus quasi ex quibusdam partibus
numro finilis componi'. Dans les notes de son article sur
Zenon de Sidon, Bayle relve Y observation ingnieuse de
Gassendi, et l'exemple qu'il a donn de la vanit des pr-
tendues dmonstrations des mathmaticiens
,
pour en faire un
des points d'appui de son scepticisme mathmatique. Il
y
joint
de longs extraits de la lettre contre la Gomtrie des indivi-
sibles, adresse par le chevalier de Mr Biaise Pascal.
L'article de Bayle, les autorits qu'il invoque, dterminent le
caractre de la crise que le calcul des indivisibles ouvre dans la
pense du xvii^ sicle, et dont Pascal a t le thoricien. 11 ne
s'agit pas de prendre parti pour ou contre la raison; c'est, au
contraire, aprs qu"'on a rejet l'idal scolastique de dduction
universelle, aprs qu'on a montr l'impuissance de l'homme
raliser l'idal de la mthode parfaite o toutes les notions
seraient dfinies, o tous les principes seraient dmontrs, que
Ton se heurte, sur le terrain mme que l'on a choisi, au mpris
et l'ironie de
1'
esprit fort . Voici l'accueil que Mr fait
aux ides de Pascal sur Vinfini de petitesse : Ce que vous m'en
crivez me parat encore plus loign du bon sens que tout ce
que vous m'en dtes dans notre dispute... Je vous apprends que,
ds qu'il entre tant soit peu d'infini dans une question, elle
devient inexplicable, parce que l'esprit se trouble et se confond.
De sorte qu'on en trouve mieux la vrit par le sentiment
naturel que par vos dmonstrations-. Or, selon Mr, plus
atomiste que Gassendi lui-mme, le sentiment naturel n'accorde
aucune place l'abstraction mathmatique distincte de la ralit
physique. Pascal ne commence-t-il pas par reconnatre que
quelque petit que soit un espace, on peut encore en consi-
drer un moindre, et toujours l'infini, sans jamais arriver un
indivisible qui n"'ait plus aucune tendue^ ? Ds lors, si le
gomtre pose, comme lment de son calcul, un indivisible, il
n'a pas le droit de le traiter comme un minimum, plus forte
raison comme un nant d'existence. Le bon sens de Mr
rejettera donc tout ce qui dans le calcul des indivisibles est en
opposition, soit avec les rgles ordinaires de l'arithmtique,^
par exemple cette proposition qu' un indivisible multipli
autant de fois qu'on voudra est si loign de pouvoir surpasser
1. Phys. Op., Lyon, 1658, t. I, p. 264.
2. uvres, t. II, Amsterdam, 1692, p.
61.
3. Rflexions sur Vesprit gomlrique. Penses et opuscules,
5'
dit., 1909,
p. 174.
PASCAL
169
une ('tondue, ((u'il ne peut former (fu'un
seul cl unique indivi-
sible
'


soil avec les lois de la rcprcsen talion spatiale, par
exemple ce lang-ag-c des indivisibles, la somme des lignes ou
la somme des plans... qui semble ne pas Ctre gomlrique ceux
qui n'entendent pas la doctrine des indivisibles, et qui s'ima-
ginent que c'est pcher contre la gomtrie, que d'exprimer un
plan par un nombre indfini de lignes'^ .
A quoi Pascal rpond j)ar une sorte de raisonnement expri-
mental : <( S'il tait vritable que l'espace ft compos d'un
certain nombre fini d'indivisibles, il s'ensuivrait que deux
espaces, dont chacun serait carr, c'est--dire gal et pareil de
tous cts, tant doubles l'un de l'autre, l'un contiendrait un
nombre de ces indivisibles double du nombre des indivi-
sibles de l'autre. Qu'ils retiennent bien cette consquence, dit
Pascal ses adversaires, et qu'ils s'exercent ensuite ranger
des points en carrs jusqu' ce qu'ils en aient rencontr deux
dont l'un ait le double des points de l'autre, et alors je leur
ferai cder tout ce qu'il
y
a de gomtres au monde*.
103.

La raison intervient donc ici pour tablir la contra-
diction inhrente l'atomisme gomtrique; mais cette fonc-
tion toute ngative puise ses ressources. De deux notions qui
lui sont galement inaccessibles, elle en discerne une qui est
contradictoire et par consquent fausse, elle ne sera pas capable
de dmontrer que l'autre est ncessairement vraie. Seule une
exprience spcifique, comparable l'uvre exprimentale du
physicien ou encore au sentiment du chrtien sous l'action de
la grce, permet de rtablir les vrais principes de la science
dans une sphre suprieure au domaine de la raison. Kt de l,
dans la philosophie mathmatique de Pascal, l'alliance d'un
certain positivisme et d'un certain mysticisme, qui a sduit
plus d'un de nos contemporains. Une division infinie est chose
incomprhensible puisqu'elle chappe toute reprsentation
directe
;
pourtant il est vrai de dire qu'
<<
il n'y a point de go-
mtre qui ne croie l'espace divisible l'infini. On ne peut non
plus l'tre sans ce principe qu'tre homme sans me* .
La notion mathmatique de l'indivisible n'est pas, propre-
1. P. 182. L'indivisible est, en raison de cette proprit, assimil au zro de
l'arithmtique qui est, dit Pascal un vritable indivisible de nombre comme
l'indivisible est un vritable zro d'tendue
>-
(p.
18-3).
2. Lettre de M. DettonvUle M. de Carcavi du 10 dcembre 1659, Ed. Bossut,
La Haye, 1779, t, V, p. 247.
3. Rflexions, p. 179.
4. Ibid.,
p. 178.
170
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
ment parler une ide; elle est, si l'on ose ainsi parler, une
pense du cur. Nous connaissons la vrit, non seulement
par la raison, mais encore par le cur; c'est de cette dernire
sorte que nous connaissons les premiers principes, et c'est en
vain que le raisonnement qui n'y a point de part, essaye de les
combattre... Et c'est sur ces connaissances du cur et de l'ins-
tinct qu'il faut que la raison s'appuie, et qu'elle
y
fonde tout
son discours. (Le cur sent qu'il
y
a trois dimensions dans
l'espace, et que les nombres sont infinis; et la raison dmontre
ensuite qu'il n'y a point deux nombres carrs dont l'un soit
double de l'autre) ^ Dans l'application de la notion d'indivisible
aux problmes d'intgration le cur intervient encore

ou ce
qu'on appelle aujourd'hui Vinluition quand on entend dsigner
une vue implicite et synthtique, par opposition la reprsen-
tation intuitive proprement dite qui s'exerce directement sur
l'objet donn dans l'exprience. Tandis que la mthode dexhaus-
tion, pratique par les anciens dans l'expos dmonstratif de leurs
dcouvertes infinitsimales, porte sur les figures elles-mmes,
telles qu'elles s'offrent au regard, la mthode des indivisibles
substitue une figure donne une somme d'une infinit d'lments
qui ont une dimension de moins. Cette substitution, scandaleuse
pour ceux qui sont profanes ou hrtiques en matire de gom-
trie, parat toute simple et naturelle ceux qui ont l'intelligence
de la gomtrie; ils n'aperoivent entre la mthode des anciens
et la mthode de Cavalieri (ou de Roberval) d'antre diifrence que
la faon de parler. La premire reprsente et exprime complte-
ment la chose; la seconde use de sous-entendus : Quand on
parle de la somme cVune multitude indfinie de lignes, on a tou-
jours gard une certaine droite, par les portions gales et
indfinies- de laquelle elles soient multiplies. Mais quand on
n'exprime point cette droite (par les portions gales de laquelle
on entend qu'elles soient multiplies), il faut sous-entendre que
c'est celle des divisions de laquelle elles sont nes, comme en
l'exemple... o les ordonnes ZM du demi-cercle tant nes des
divisions gales du diamtre, lorsqu'on dit simplement la somme
des lignes ZM, sans exprimer quelle est la droite par les por-
tions de laquelle on les veut multiplier, on doit entendre que
c'est le diamtre mme, parce que c'est le naturel : et si on les
voulait multiplier par les portions d'une autre ligne, il le faudrait
alors exprimera Ce sous-entendu w qui ne peut blesser les per-
1. Penses. (^
191. Sect. IV, f 282.
2. Indfinies, c'est--dire indtermines.
3. Lettre de il, Dettonville, loc. cit. p. 247.
LA DKGOUVERTE LKIBNIZIKNNR
171
sonnes raisonnaljles quand on l(;s a une l'ois averties suffit pour
dgager la pratiijue gonuHri(iU(^ d(^ renil)arras o la timidit
des aneiens l'avait jete, |)our constituer une mthode de dcou-
verte directe et fconde; il permet Pascal de rsoudre des
problmes qui supposeraient chez un savant moderne l'usage
iVintf/rales doubles
'.
Enlin, si Ton a, suivant l'expression remarquable de Pascal
dans VArl de Persuader, assez d'imagination pour comprendre
les hypothses de la gomtrie, la dmonstration suit, et les
consquences qui en dcoulent doivent tre acceptes, quelque
rpugnance qu'y prouvent notre prtendu bons sens et notre
prtendue nature. Le paralllisme est troit entre les paradoxes
de la gomtrie nouvelle et les absurdits apparentes du chris-
tianisme. Immdiatement aprs s'tre mis genoux, avoir pri
Dieu de lui soumettre l'esprit et le cur du libertin, Pascal
crit : L'unit jointe l'infini ne l'augmente de rien, non plus
qu'un pied une mesure infinie. Le fini s'anantit en prsence
de l'infini, et devient un pur nant. Ainsi notre esprit devant
Dieu; ainsi notre justice devant la justice divine. Il n'y a pas si
grande disproportion entre notre justice et celle de Dieu,
qu'entre l'unit et l'infinie Dans les notes jetes pour une con-
frence Port-Royal, on trouve cette suite d'ides : Incom-
prhensible.

Tout ce qui est incomprhensible ne laisse pas
d'tre. Le nombre infini. Un espace infini, gal au fini.

Incroyable que Dieu s'unisse nous^.
LA DCOUVERTE LEIBNIZIENNE
104.

L'exemple de la gomtrie des indivisibles, qui est le
calcul infinitsimal sa naissance, permet au gnie de Pascal
de dgager une thse que la philosophie actuelle nous a rendue
familire
;
le conflit l'intrieur de la pense est entre des facults
qui sont galement trangres la raison : d'une part, puis-
sances trompeuses des sens, de l'imagination, de la coutume;
d'autre part, puissances suprieures de l'instinct, du sentiment,
de la foi. L'tude du moment historique auquel appartient la
philosophie mathmatique de Pascal est donc importante pour
l'claircissement de questions qui sont discutes aujourd'hui.
Le finitisme de Renouvier, qui reprend plus de vingt sicles
1. Voir Marie, op. cit., IV, 189 et suiv., particulirement p.
22.5.
2. Penses,
"
3, sect. 111, fr. 2-3.3.
3. Ibid., f 322, sect. VII, fr. 430. Cf. Revue de Mtaphysique, lOO.j, p.
680.
172
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
de distance rargumentation de Zenon dEle, n'est-il pas de
nature montrer la fixit, mais anssi la fragilit, des bornes
que le bon sens, l'exigence du donn reprsentatif, prtendent
imposer l'essor scientifique? Par contre, Intuition, qui refuse
de se laisser enfermer dans les cadres du discours explicite, qui
anticipe sur l'analyse et sur la logique, n'a-t-elle pas seule le
pouvoir d'assurer l'quilibre de la science parce que seule elle a
le privilge de maintenir le contact entre le progrs de la pense
et la nature des choses?
Techniquement, la question se pose de la faon suivante : la
divination qui permet de substituer un lment linaire un
lment superficiel, de traiter une aire comme une somme de
droites, renferme-t-elle ce qu'il
y
a de proprement clairant et
agissant dans les principes du calcul infinitsimal? les formes
directes et abrges de la gomtrie des indivisibles empruntes
par Pascal Cavalieri ne diffrent-elles de ce qui deviendra
l'expression des notions fondamentales dans le discours de la
science acheve que par des abrviations conventionnelles du
langage? ou au contraire le parti pris de dgager tout ce qui
est impliqu dans une vue synthtique de l'esprit, si directe et
si fconde qu'elle apparaisse celui qui s'y appuie, d'expliciter
chaque lment et de lui trouver une expression adquate, ne
va-t-il pas avoir pour consquence de reculer les limites de la
science, et ne tendrait-il pas tablir qu'il appartient l'intelli-
gence de librer le dynamisme intrieur de la pense sur lequel
les sous-entendus de l'anticipation intuitive avaient laiss un
voile, de lui restituer toute sa capacit de progrs?
A cette question, que l'histoire pose, la rponse est d'une
singulire prcision.
Une dizaine d'annes aprs la mort de Pascal, Huygens prtait
les crits de Dettonville un jeune Allemand qui venait d'arriver
Paris, Gottfried Wilhelm Leibniz. En lisant le Trait des sinus
du quart de cercle, raconte plus tard Leibniz, j'y trouvai une
lumire que l'auteur n'avait point vue
^
. Voici le passage qui
fut l'occasion de cette illumination, o est l'origine du calcul
diffrentiel. Pascal nonce la proposition suivante : Soit ABC
un quart de cercle (fig.
8),
dont le rayon AB soit considr comme
axe, et le rayon perpendiculaire AC comme base; soit D un point
quelconque dans Varc, duquel soit men le sinus DI sur le rayon
1. Fragment deslia au marquis de l'Hospital. M, II, 239. Cf. Historia el
origo calculi dijferentiaUs 17.54, M, V, 399. Les principaux textes relatifs
l'influence de Pascal sur Leibniz ont t runis par Gerhardt (G. R. de l'Acad.
des Se. de Berlin,
1891, p. 1033 et suiv.).
LA DKCOUVERTE LFIBNIZIENNR
173
AC; el la touchaiile I)K, dans larjuelle soient })ris les /joinls K
o l'on voudra, d'o soient menes les perpendiculaires VAX sur
le rayon AC :
Je
dis que le rectangle compris du sinus DI el de la
touchante KE, est gal au rectangle compris de la portion de la
hase {enferme entre les parallles) et du rayon AB.

La
dmonslralioii est immdiate si Ion considre les "
triangles
rectangles el semblables DIA, EKE. langlc
EEK ou EDI tant gal l'angle DAI

.
Seulement la proposition ainsi dmontre
n'est, aux yeux de Pascal, qu'un lemme des-
tin tablir ce thorme que la somme
des perpendiculaires leves sur la base,
ou, comme dit Pascal, des sinus d'un arc
(juelconque du quart de cercle, est gale
la portion de la base comprise entre les
sinus extrmes multiplie par le rayon . La
considration du triangle EKE n'est donc qu'un emprunt de
la gomtrie des indivisibles la gomtrie ordinaire, un
moment de la preuve qui ne survit pas rachvement de la
dmonstration.
Au contraire Leibniz considre ce triangle EKE pour lui-
mme. Les points E ayant t pris o l'on voudra , les cts
du triangle peuvent devenir aussi petits que Ion voudra; mais,
alors mme qu'ils deviennent inassignables, ils demeurent par-
faitement dtermins par la similitude du triangle inassignable
EKE au triangle assignable DIA. Or cette dtermination subsis-
tera, en dehors du cas particulirement simple o la normale
au point de contact est un rayon du cercle. Il suffit d'expliciter
les lments des deux triangles, inassignable et assignable, pour
apercevoir ce qui tait demeur cach Pascal les yeux ferms
par une espce de sort- : la possibilit de traiter comme un
lment caractristique de la courbe le triangle constitu par
une partie infiniment petite de la tangente, et les portions infi-
niment petites des parallles l'abscisse et l'ordonne. La
considration du triangle caractristique est le premier pas
lait par Leibniz en dehors de la mthode vulgaire des indivi-
sibles. Au point de vue thorique cette considration permet de
rtablir l'homognit, rompue en apparence par les sous-
entendus de Cavalieri, entre les lments des sommes et les
sommes elles-mmes
;
la surface sera compose de petites
1. Ed. Bossut. t. V, p. 331.
2. Brouillon de lettre pour Jacques Bernoulli, 1703. M, III, p. 72 et suiv.
174 LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
surfaces, comme la ligne de petites lignes , ou le corps de
corpuscules. En mme temps s'introduit dans le domaine de
l'infiniment petit la notion du rapport; or, tandis que Timage de
l'indivisible est incapable d'exactitude, la forme de similitude,
n'tant nullement lie telle ou telle grandeur donne, se con-
serve dans le passage du fini l'infinitsimal, comme elle subsis-
tait dans le passage du rationnel l'irrationnel ^ De l rsulte
la fcondit technique de la mthode; il est noter seulement
que les rsultats obtenus alors par Leibniz taient dj connus
de Huygens, et qu'on les trouvait pour la plupart dans l'exposi-
tion de la mthode des tangentes que Barrow avait publie en
1670 sur les instances d'un ami qui parat n'avoir t autre
qu'Isaac Newton ^
A ce premier progrs s'en relie naturellement un second;
puisque le passage est ouvert de Vlement diffrentiel la somme
totale, il peut indiffremment s'effectuer dans un sens ou dans
l'autre. Leibniz rencontre ainsi le problme dont l'indication
tait donne au troisime volume des Lettres de Descartes
^
: le
problme de de Beaune ou problme inverse des tangentes; il
reconnat du mme coup l'analogie de ce problme avec les
problmes soit de quadrature, soit de rectification de courbes,
auxquels s'taient appliques jusqu'ici les mthodes d'int-
gration.
105.

Ces vues gnrales ne sont encore que des prparations
l'tape dcisive. La reprsentation spatiale laquelle tait
astreinte la mthode de Barrow pour les tangentes rpugne au
gnie de Leibniz qui se porte irrsistiblement vers ce qui est le
plus gnral et le plus clair. Les lments nouveaux qui ont t
introduits dans la mathmatique devront recevoir une traduction
logique, suivant le plan de Caractristique universelle qui est le
motif conducteur de la carrire philosophique de Leibniz '\ Or
l'instrument de la traduction se trouvait ici tout forg : c'est
cette gomtrie cartsienne dont les Roberval et les Pascal
paraissaient avoir si singulirement mconnu la porte. Il est
bien remarquable, crit Comte, que des hommes tels tjue Pascal,
aient fait aussi peu d'attention la conception fondamentale de
1. Lettre Tschirnhaus, in Briefwechsel mit Malheinatikern, Ed. Gerhardt,
1899, t. I, p. 408.
2. Cf. Lectiones Geomelricai, Londres, 10 leon p. 80.
3. Ed. Clerselier, 1667. Lettre LXXI, dn 20 fvrier 1639 M. de Beaune,
p.
412. {AT, II, 514). Voir l'crit de juillet 1676, intitul Methodus tamjcnlium
inversa, in Briefwechsel, d. Gerhardt, t. I, p. 201.)
4. Voir sur ce point la Logique de Leibniz, par Louis Couturat, 1901, notam-
ment p. 84 et suiv.
LA DKCOrVKUTi: LEIBNIZIENNE
175
Descaiios, sans prcssonlii- nullonient la rrvoliilion jj^L-m'-rale
<|irelle lail ncessairenienl dcsliiu-f produire dans le systme
entier de la science mathmatique. Cela est venu de ce que,
sans le secours de l'analyse transcendante, cette admirable
nilhode ne pouvait rellement encore conduire des rsultats
essentiels, (jui ne juissent tre obtenus presqu'aussi bien par la
mthode gomtrique des anciens*. L'exemple de Leibniz
permet de complter, et jusqu' un certain point, de retourner
la remarque de Comte : pour que l'analyse transcendante put se
constituer, il fallait commencer par se mettre l'cole de
Descaries
;
et c'est ce que Leibniz dclare expressment avoir
fait sur le conseil de Iluygens. La connexion entre lalgbre et
la gomtrie lmentaire lui servit de modle pour Vintellectua-
lisation de la gomtrie infinitsimale : Ce que j'aime le plus
dans ce calcul, crit-il Iluygens, c'est qu'il nous donne le
mme avantage sur les anciens dans la gomtrie d'Archimde,
que Vite et Descartes nous ont donn dans la gomtrie d'Eu-
clide ou d'Apollonius, en nous dispensant de travailler avec
l'imagination
-.
De fait, dans la Nova melhodus pro maximis et minimis de
1684, Leibniz parat bien avoir voulu imiter la simplicit et la
gnralit des pages o Descartes expose au troisime livre de
la Gomtrie la thorie gnrale des quations. Le trait distinctif
de la mthode nouvelle est d'avoir exprim sous forme analy-
tique tous les lments du problme de faon faire corres-
Y)jc
. (Ix
pondre au rapport tt des quantits finies le rapport
j-
des
quantits infinitsimales, et obtenir ainsi le passage intelligible
d'une quation ordinaire l'quation diffrentielle : Edita; vero
haclenus methodi talem transitum non habent, adhibent enim
plerumque reclam ut dx vel aliam hujusmodi, non vero rectam
dy qu ipsis DX, DY, dxesi quarla proporlionalis, quod omnia
turbat... L'explicilation de tous ces lments permet d'tablir
un calcul de diffrences et de sommes, dont Leibniz nonce les
rgles dans l'ordre mme o Ton expose les rgles de l'algbre :
Rglespour les quatre oprations de Varithmtique, interprtation
des signes, diffrenciation des puissances et des racines. La con-
clusion est l'avnement d'une science gnrale : Ex cognito
hoc velut Algorithmo, ut ita dicam, calculi hujus, quem voco
differentialem , omnes ali qualiones differentiales inveniri
1. Cours de philosophie positive,
6'-
leon, t. I, 1830, p. 237, note.
2. LeUrc du 29 dcembre 1691. .V, II, 123 et Bricfwechsel, i. I, p.
683.
176
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
possunt per calculum communem, maximque et minimee,
itemque tangentes haberi, ita ut opus non sit tolli fractas, aut
irrationales,
autalia vincula, quod tamen faciendum fuit secun-
dum methodos
hactenus ditas'.

La crise ouverte dans la pense du xvii" sicle par la gomtrie
des
indivisibles est rsolue, mais dans un sens oppos celui
qu'avait indiqu Pascal. Au lieu de faire de la crise elle-mme
une sorte d'tat chronique, de prtendre justifier la rupture
d'quilibre qu'une invention audacieuse a introduite dans la
structure de la science par un appel des facults d'ordre mys-
trieux et transcendant, Leibniz compte sur l'intelligence elle-
mme pour complter son uvre, pour dgager et mettre en
pleine clart les points que les rapides et fugitives illuminations
du gnie ont d'abord laisss dans l'ombre, pour runir enfin
toutes les articulations du systme dans le courant continu et
intgral de la pense. C'est cette conception philosophique
que Leibniz doit d'avoir pos le problme de Valgorithme nou-
veau, puis, une fois rsolues les difficults techniques, d'avoir
cr pour exprimer la solution une notation excellente, plus
complte que celle de Newton, enfin d'avoir dgag la porte
de l'invention avec une nettet qui parat irrprochable tant du
moins qu'il ne s'est pas souci d'adapter son langage au ralisme
irrductible de sa mtaphysique : Au lieu de prendre les
grandeurs infinitsimales pourO, comme MM. Fermt, Descartes,
et mme Newton et tous les autres ont fait, avant que mon
Algorithme des incomparables ait paru dans les Actes de Leipzig,
il faut supposer que les grandeurs sont quelque chose, qu'elles
diffrent entre elles, et qu'elles soient marques de diffrentes
manires dans l'analyse nouvelle; car elles seraient confondues,
si elles taient prises pour des zros. Je les prends donc, non
1. M, V. 222. Cf. l'article de 1686 : de Geonielria recondita et analysi indivisi-
bilium atque infmitorum, ibid., 220 et suiv.
;
et celui de 1692 sur la Chanette
(Journal des Savants) : ... VAnalyse des Infinis, qui est entirement diffrente de
la Gomtrie des indivisibles de Cavaleri et de l'Arithmtique des infinis de
M. Wallis. Car celle gomtrie de Cavaleri, qui est trs borne d'ailleurs, est
attache au.\ figures o elle cherche les sommes des ordonnes; et M. Wallis,
pour faciliter cette recherche, nous donne par induction les sommes de certains
rangs de nombres : au lieu que l'analyse nouvelle des infinis ne regarde ni
les figures, ni les nombres, mais les grandeurs en gnral, comme fait la sp-
cieuse ordinaire. Elle montre un algorithme nouveau ;en particulier au
lieu des puissances ou des racines, elle se sert d'une nouvelle affection des
grandeurs variables, qui est la variation mme, marque par certains carac-
tres et qui consiste dans les diirrences, ou dans les diffrences des diffrences
de plusieurs degrs, auxquelles les sommes sont rciproques, comme les
racines le sont aux puissances. M, V. 259.
LES METHODES l'OUI LES TANGENTES
177
pas cornmo dos rions, ni innio pour dos infiiiimenl potils h la
riguoiir, mais |>our des quanlils incomparablcmont ou indli-
nimenl petilos, et plus que d'une grandour donne, ou assi-
jj^nable, inCrieures d'autres dont elles l'ont les dilTrences, ce
qui rend Terreur moindre qu'aucune erreur assignable ou
donne et par consquent elle est nulle ^

Mais pour cx|)liquer comment les difficults (ocliniques ont
t surmontes effectivement, avec quelle rapidit Leibniz a pass
de ses premires rflexions thoriques la dcouverte triomphale
de 1675, nous ne pouvons nous contenter d'opposer philosophie
philosophie; nous devons insister sur un double progrs scien-
tiliquc, dont Leibniz s'est trouv le bnficiaire. L'un, auquel
nous avons eu occasion de faire allusion en parlant de la
mlhode des tangentes de Harrow, a t accompli par les math-
maticiens franais de la gnralicm au milieu de laquelle Pascal
avait grandi; l'autre, d en particulier aux mathmaticiens qui
travaillaient en Angleterre, est l'extension de travaux arithm-
tiques dont Pascal avait marqu la connexion avec le calcul des
indivisibles dans une page qui fut publie en 1665^. Nous avons
donc entreprendre une double lude : l'une sur l'invention des
mthodes pour les tangentes, l'autre sur les oprations relatives
aux sries infinies. Et, en mme temps, comme il se trouve
qu'historiquement cette tude conduit aussi bien la mthode
des fluxions qu'au calcul diffrentiel,
elle aura l'avantage de
mettre en vidence le caractre collectif de la pense dont nous
voulons suivre ici les tapes. La ncessit qui s'impose de
dcrire deux fois la gense du calcul infinitsimal, comme celle
de la gomtrie analytique, est d'un singulier appui pour
l'objectivit de cette psychologie de l'intelligence dont l'tude
(lu dveloppement scientifique doit prparer la constitution.
Section C.

De Fermt Nevrton.
LES MTHODES POUR LES TANGENTES
106.

Peu de lignes sont aussi fameuses dans l'histoire de la
pense humaine que le court crit envoy par Fermt Descartes
au lendemain de la publication de la Gomtrie : Methodus ad
disquirendam maximam et minimam
'.
En voici le contenu : Je
1. Lettre aa P. Toiirnemire du 28 octobre 1714. Ed. Dutens, 1768, t. III,
p. 442.
2. uvres. liJS, t. III, p. 366, el la note de Pierre Boutroux. Vide infra,
1272.
3. Fermt, OEmres, Ed. P. Tanncry-Ch. Henry, 1891, t. I, p.
133.
Brunsghvico.
Les tapes.
1~
i 78
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE i
pose l'quation du problme, je suppose que dans celte quation
une quantit A est augmente d'une certaine quantit que je
reprsente par E; et je forme lquation en A + E. Le secret de
la mthode est d'galer alors ou, selon l'expression remarquable
employe par Fermt, d'adgaler^ Tquation en A et l'quation
en Ah- E. Aprs rduction, on annule la quantit auxiliaire E;
et Ton obtient l'expression de A qui fournit le maximum ou le
minimum cherch.
Soit une droite AC diviser en un point B de telle manire
que le rectangle dont AB et BC sont les cts ait une aire
maxima; ou, comme nous dirions aujourd'hui, soit un nombre
partager en deux nombres dont le produit soit maximum. Soit
A une de ces parties, B leur somme
;
leur produit sera A
(B A):= AB

A^ Je substitue A-h E A; j'obtiens l'quation


(A -^ E) (B

E) = AB

A-

2AE + EB

E^
Je pose comme quivalents les seconds termes des quations
prcdentes :
AB

A= = AB

A-
2AE + EB

E-
EB
= 2AE + E2
B =2A -h E
L'annulation de E fournit le rsultat cherch; le produit maxi-
mum des deux parties de la quantit B est -j- . Mthode infailli-
ble, ajoute Fermt, et susceptible d'tre tendue la plupart
des plus belles questions. Il sera facile, en particulier, d'y ramener
la dtermination des tangentes des lignes courbes; dans un
second crit qu'il envoie Descartes, il prend pour exemple la
tangente la parabole qui est mene d'un point de l'axe, en la
considrant comme la distance maxima entre ce point et la
parabole.
Si Fermt a eu la conscience la plus nette de la simplicit el
1. Cf. Ad eamdem melhodum. Ibid. p.
140. Id comparo primo solido
Aq. in B

Ac.
lanquam essent qualia, licet rvera qualia non sint, et hujusmodi compa-
ratioaem vocavi adaequalitatem, ut loquitur Diophantus (sicenim interpretari
possum graecain vocem Ttap'.TTr,; qua ille utitur). Paul Tannery, loc. cit.,
p. 133, n. 1, fait remarquer que Xylauder et Bachet emploient l'expression
adqualltas pour traduire Trap-.TTr,:, qui siinifie galit approximative; il tra-
duira lui-mme d'ailleurs par appropinquatio. Diophant., Arithrn., Y, 14, Leipzig
t, 1, 1883, p.
151.
LKS MKTHODKS l'Ol'H LKS TANGENTES
179
<lo la gnralit do sa mthode, l'avenir a justifi sa confiance
plus encore (ju'il ne i)ouvait le soujx-onner lui-mme. Certes, et
malgr l'auforit djuges tels qu<; Lagrange, il
y
a exagration
et injustice considrer Fermt comme le premier inventeur
des nouveaux calculs
'
>. Sa mthode est loin de couvrir le champ
des oprations qui procdent des algorithmes de Leibniz ou de
Newton. Du moins la pense ditVrentielle est-elle tout entire
dans la conception de ce symbole auxiliaire E qui intervient
pour fournir une seconde expression du rapport des grandeurs
correspondant au problme, qui pourtant n'est pas, proprement
parler, une grandeur dtermine, qui finalement est supprim
comme tant un zro. Et cette pense diffrentielle se livre
nous dans sa nudit, elle ne se rfre aucune forme de la
logique traditionnelle; adgalit dborde le cadre rigide du
principe d'identit. Au moment mme o elle retrouve des
rsultats rappelant les divinations d'Oresme et de Kepler sur les
variations insensibles des augmentations ou des diminutions
aux environs du maximum, la pense de Fermt ne cherche pas
d'appui dans une intuition spatiale; notamment, elle est tout
fait indpendante de la considration du mouvement et du temps
o l'on a voulu voir 1 origine des notions diffrentielles. Elle est
ne sur le terrain de l'algbre, elle procde de l'uvre de Vite;
elle applique aux problmes de maximum on de minimum trans-
mis par Pappus les lois de la transformation des quations-. Elle
est une pense abstraite qui suit le dveloppement intrieur de
l'intelligence et qui justifie la loi de ce dveloppement par la
solution des difficults poses.
107.

L'originalit de la conception de Fermt est encore
accentue par la rsistance de Descartes. L'auteur des Regulse
ad directionem ingenii cherche en vain Vahsolu auquel il pourra
rattacher comme sa raison le procd invent par Fermt, la
notion claire et distincte par laquelle se fera l'union de
l'intelligence et de l'intuition. L'universalit laquelle Fermt
prtendait, il l'interprte dans un sens purement scolastique
comme si la formule de la tangente la parabole devait tre la
formule de la tangente une courbe quelconque. Et mme, dans
le cas o la mthode de Fermt russit ses yeux, il n'y veut
voir qu'un expdient, une application de la rgle de fausse
1. Leons sur le calcul des fonctions (1799-1801). uvres, d. Serret, t. X, 1884,
p.
294. Cf. Mario, op. cit., V, 93.
2. uvres, t. I, p.
147. Cf. C. R. Wallner, Entwickelungsgeschichtliche Momente
bei Enstehuny der Infmitesimalrechnung, Bibliotheca Mathematica, III" srie, t. V,
1904, p. 121.
180 LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
posilion, fonde sur la faon de dmontrer qui rduit l'impos-
sible, et qui est la moins estime et la moins ingnieuse de
toutes celles dont on se sert en mathmatiques
'
.
Selon Descartes la vritable mthode pour la rsolution du
problme est a priori; elle se dduit de la conception gnrale
qui a inspir la gomtrie, comme un cas particulier de la con-
jonction entre la nature de la courbe et la forme de l'expression
algbrique. Si l'on procde par ordre, si l'on considre la courbe
la plus simple, qui est la circonfrence, on s'aperoit que la tan-
gente
y
est dtermine d'une faon uniforme comme perpendi-
culaire au rayon. Or, conformment cette mtaphysique de
la gomtrie-
,
que Descartes avait malencontreusement
applique la rgle de Fermt, mais qui demeure pour lui le
secret de l'invention mathmatique, cette caractristique de la
tangente la circonfrence sera universalise. La dtermina-
tion de la tangente aux courbes en gnral se ramne donner
la faon de tirer des lignes droites qui tombent angles droits
sur tel ou tel de leurs points qu'on voudra choisir. Et j'ose dire,
ajoute Descartes, que c'est ceci le problme le plus utile et le
plus gnral, non seulement que je sache, mais mme que j'aie
dsir de savoir en gomtrie^ .
La mthode gnrale de la solution est contenue dans la posi-
tion mme des termes du problme. Une courbe quelconque
tant donne, traons d'un point intrieur la courbe un cercle
qui la rencontre au moins en deux points. A la courbe donne
et au cercle auxiliaire correspondent analytiquement deux qua-
tions; rapportes un mme systme de coordonnes, elles
auront au moins deux racines communes. Faisons dcrotre
maintenant le rayon du cercle, deux des points d'intersection
vont se rapprocher jusqu' ce qu'enfin ils concident en un seul;
en ce point le rayon sera perpendiculaire la courbe et la tan-
gente par rapporta la courbe. Ce point de concidence joue donc
le rle de point limite; mais il est dtermin indpendamment
de toute considration infinitsimale : c'est celui pour lequel les
valeurs communes l'quation de la circonfrence sont gales,
et la mthode des coefficients indtermins fournira la solution
algbrique du problme.
Ainsi pas un seul instant la pense de Descartes ne s'est aven-
ture hors du domaine o intelligence et intuition se prtent un
1. Lettre Mcrsenne, date, approximativement de janvier 1638, AT, t. I,
p.
490.
2. Cf. Lettre Mersenne, du 9 janvier 1639, AT, II, 490.
3. AT, VI, 413.
LES METHODES POUR LES TANGENTES
181
muliiol appui, o la corrospondanco est manifeste etlitl(M-ale en
(|uel(pie sorte entre rali>l)n' et la ^onK^lrie. Mais prcisment
parce tprclle est assnjeltie aux lois de cette correspondance,
l'application de la mthode demeure, de l'aveu final de Descartes
lui-mme, restreinte et pnible.
108.

La mme simplicit dans les principes, la mme com-
plication pousser un peu loin les applications, apparaissent
dans la mllwde mcanique que Roberval dveloppait, concurem-
ment d'ailleurs avec Torricelli. Voici comment, dans l'crit rdig
sous son inspiration, Observations sur la composition des mou-
vements et sur les moyens de trouver les touchantes des lignes
courbes, est prsent l'axiome du principe d'invention sur
lequel repose la mthode de Roberval : <( La direction du mou-
vement d'un point qui dcrit une ligne courbe, est la touchante
de la ligne courbe en chaque position de ce point-l. A quoi
sont ajouts ces simples mots : Le principe est assez intelli-
gible, et on l'accordera facilement ds qu'on l'aura considr
avec un peu d'attention, De ce principe dcoule la rgle
gnrale que Roberval appliquera successivement aux tou-
chantes des sections coniques, et diverses lignes nouvelles :
Par les proprits spcifiques de la courbe (qui vous seront
donnes) examinez les divers mouvements qu'a le point qui la
dcrit l'endroit o vous voulez mener la touchante : de tous les
mouvements composs en un seul, tirez la ligne de direction du
mouvement compos, vous aurez la touchante de la ligne
courbe ^
Descartes qui rduisait l'intuition mcanique l'intuition go-
mtrique, ne voulut voir dans la mthode de Roberval qu'un
dguisement de la sienne
-
;
il mconnut ainsi l'lment nouveau
qu'ajoute la considration du problme la dcomposition du
mouvement dont le mobile est suppos anim, en mouvements
plus simples, et diffrant non seulement de direction, mais de
vitesse. Que cette dcomposition mcanique ne soit pas moins
fconde pour le dveloppement des procds de diffrenciation
que le rapprochement graduel des points d'intersection, c'est ce
que l'exemple de Barrowet de Newton suffirait prouver. Pour
nous, du point de vue o nous sommes actuellement placs, elle
apparat surtout capable de faire mieux ressortir la connexion
de cette pense diffrentielle, qui se retrouve explicite ou voile
dans chacune des trois mthodes rivales, avec le cours mme de
1. Mmoires de l'Acadmie Royale des Sciences, t. VI, 1730, p. 2o-25.
2. Lettre Mersenne du 15 novembre 1638, AT, II, 434.
182
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
la nature. Roberval a eu le sentiment de cette connexion dans le
passage mme o il semble s'excuser d'avoir transport le pro-
blme des tangentes hors du domaine de la mathmatique pro-
prement dite. Elle n'est pas, crivait-il Fermt en parlant de
sa mthode, invente avec une si subtile et si profonde gomtrie
que la vtre ou celle de M. Descartes et, partant, elle parat avec
moins d'artifice; en rcompense elle me semble plus simple, plus
naturelle et plus courte'.
Dans son tude, clas Princip der Infinitesimal-Methode und
seine Geschichle, Hermann Cohen a signal- un passage
fort remarquable d'une lettre que Laplace crivait Lacroix
en 1792, sur l'exposition synthtique des diverses mthodes
de calcul infinitsimal : Le rapprochement des mthodes
que vous comptez faire, sert les clairer mutuellement,
et ce qu'elles ont de commun renferme le plus souvent
leur vraie mtaphysique; voil pourquoi cette mtaphysique
est presque toujours la dernire chose que l'on dcouvre^. La
rflexion de Laplace s'applique avec d'autant plus de prci-
sion aux mthodes pour les tangentes que l'lment com-
mun en est plus loign des donnes de la reprsentation. Dans
la concidence des deux points o se coupent les courbes de
Descartes, dans la dtermination par Roberval de la direction
de la vitesse des mouvements en un point donn, comme dans
la notion de Yadgalil qui est due Fermt, c'est un mme pro-
cessus dynamique de l'intelligence qui est engag; c'est le prin-
cipe d'une logique nouvelle, que Leibniz portera son plus haut
degr de clart et de gnralit lorsque dans sa Justification du
calcul des infinitsimales par celui de VAlgbre ordinaire
(1702),
il fera de la relation fondamentale mathmatique, de l'galit
un cas particulier de l'ingalit
^.
L'ingalit (infiniment petite),
crit-il Arnauld, devient galit^ .
LES SRIES INFINIES
109.

Du moins, par l'attention qu'ils ont porte au problme


des tangentes, les mathmaticiens franais ont-ils aperu nette-
ment une relation essentielle pour la constitution du calcul
1. Lettre du 4 aot 1640 apud Fermt, op. cit. II, 201.
Cf. Ghaslcs, Aperu
historique, d. cite,
p. 61.
2. Berlia,
1883, p. 97.
3. Lacroix, op. cit.,
p. xix.
4. M, IV, 105.
5.
1"^
aot 1687. G, II, lOo.
LKS SERIES INFINIES
183
infinilrsiinal, collo mt^me o on a cru voir quelquefois le secret
de la lcouverle de Newlou cl de Leibniz. Le rapport entre ce
qui sera le calcul diflrenliel et ce qui sera le calcul intgral est
marqu par la recherche dune >< converse pour la rgle des
tangentes'. Et ainsi, quoique les oprations quivalentes Tin-
lgralion eussent t pratiques dans ranti([uit, c'est la voie
menant de la diffrenciation l'intgration qui a t reconnue
la premire.
Il est vrai que les mathmaticiens franais n'ont pas russi
parcourir cITectivemenl cette voie. 11 leur et fallu pour cela
poser sur le terrain de l'analyse abstraite les problmes qui jus-
qu'ici avaient t rsolus par les mthodes mcaniques ou go-
mtriques d'intgration. Or cela dpassait les ressources des
savants de la premire moiti du xvii^ sicle
;
ils ne soupon-
naient pas, en effet, que la connaissance des fonctions transcen-
dantes tait en ralit acquise la science depuis la dcouverte
des logarithmes; ils ne voyaient dans les tables de Neper ou de
Briggs qu'un travail de praticien, une technique utilitaire, com-
parable ce qu'tait au temps de Pythagore la logistique pour
les thoriciens de l'arithmtique, destine demeurer dans
l'ombre alors mme qu'elle a t utilise pour la dcouverte ou
la vrification.
Voil pourquoi l'tude des sries infinies se trouva dcisive
pour la dcouverte du calcul infinitsimal. Non que la somma-
tion d'une srie infinie constitue dj une intgration.
J'ai
observ, crit Leibniz Fontenelle, qu'il
y
a deux manires de
venir aux sommes des aires ou aux rectifications des courbes
par l'infini : l'une par les infiniment petits, ou quantits lmen-
taires, dont on cherche la somme; l'autre par une progression
des termes ordinaires dont on cherche ou la somme ou la termi-
naison lorsqu'elle se termine enfin dans ce qui enveloppe
l'infini..., et cette mthode diffre toto gnre de notre calcul des
diffrences, des sommes-.
Mais la mthode par les sries
apportait aux mathmaticiens la certitude que l'infini tait sus-
ceptible d'tre mani sans qu'on et passer par le dtour de
l'image spatiale : Nous pouvons certainement concevoir aujour-
d'hui, dit Paul Tannery, la notation de Leibniz dveloppe et
applique sans l'emploi des sries; mais au xvii'' sicle la chose
n'tait pas possible, parce que le concept gnral de fonction
1. Loc. cit. AT, II, 314.
2. Lettre du 12 juillet 1702. Lettres et opuscules indits, publis par Foucher
de Gareil, 1834. p. 213.
184
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
faisait dfaut, et qu'il ne pouvait pas s'introduire tant que les
relations non algbriques ne pouvaient tre figures que go-
mtriquement ou mcaniquement' . C'est prcisment cette
lacune que Wallis commena de combler par la pratique de
Vinduction

non pas de l'induction complte qui est une
forme spcifique de la dduction mathmatique
-
mais de
l'induction entendue au sens strict des physiciens.
L'induction de Wallis porte directement sur la ralit, elle
tire de l'observation de cas particuliers une rgle universelle :
Simplicissimus investigandi modus, remarque Wallis ds la
])remire proposition de Arilhmetica Infinitorum {I600), est
rem ipsam aliquousque praestare, et raliones prodeuntes obser-
vare atque invicem comparare; ut inductione tandem universalis
propositio innotescat. Or la ralit qui, excluant toute qui-
voque et toute indtermination, devient la matire privilgie de
cette observation mthodique, ce sont les relations numriques.
Wallis traduit en termes arithmtiques les problmes gom-
triques de quadrature; selon Theureuse expression de BulTon,
il applique rellement l'Arithmtique aux ides de l'Infini. Pre-
nons Texemple le plus simple. Soit une srie de fractions dont
le numrateur est la somme des carrs des nombres naturels
crits partir de zro, dont le dnominateur est le dernier des
termes du numrateur multipli par le nombre de ces termes :
0+1 .
4-1+4
. + 1 +4 +9 . + 1+4 +9 +16
1X2' 4X3
'
9X4
'
16x5
Les diverses fractions quivalent respectivement
1 1 1 1 1 1 1 1
3
+ 6' 3"
12'
3~^18'
3
"^24
La considration de ces rsultats permet de dgager une rgle
qui fournit les sommes de fractions formes successivement
suivant le mme procd. A mesure que le nombre des termes
1
augmente, l'excs de ces sommes sur
rj diminue suivant une
loi rgulire; d'o l'on peut conclure que si le numrateur et le
dnominateur comportent une infinit de termes poss suivant
la loi rgulire qui vient d'tre indique, leur rapport sera
1
exprim parla fraction
^.
Facto enim experimento, dit Wallis,
\. Bulletin des Sciences mathmatiques, 1886, p.
281.
2. Vide infra, 298.
LKS SRIIS INFINIES
18"'
palcbil ralioiics inductione ropertas ad lias [c'esl--dire aux
valeurs linules\ conlinue [>roj)iiis accedero, ila ut diffcrentia
landoni vadt, quavis assignabili iiiiiior; adoo(iue in infiniluin
contiiuiala cvancscct '.
iiO. Ainsi se retrouve au cur del mthode arithmtique ce
mi^me procd de passage la limite qui tait Tessence des
mthodes gomtriques. Et puisque techniquement il s'agissait
seulement de rsoudre des problmes poss en termes gom-
triques, on s'explique que Fermt, si enclin pourtant h pratiquer
rinduction comme moyen de dcouverte, n'ait vu dans VArithm-
tique des Infinis qu'une inutile complication. Il crit propos
de Wallis :
Sa fac^on de dmontrer, qui est fonde sur induction
plutt que sur un raisonnement la mode d'Archimde, lera
quelque peine aux novices, qui veulent des syllogismes dmons-
tratifs depuis le commencement jusqu' la fin. Ce n'est pas que je
ne l'approuve; mais, toutes ses propositions pouvant tre dmon-
tres via ordinaria^ lgitima^ et Archimedea en beaucoup moins
de paroles que n'en contient son livre, je ne sais pas pourquoi il
a prfr cette manire par notes algbriques l'ancienne, qui
est et plus convaincante cl plus lgante-. Pour le moment,
Fermt a raison : Wallis n'a fait que dplacer le terrain sur
lequel portaient les considrations infinitsimales d'Archimde
ou de Cavalieri. Mais ce dplacement de terrain correspond
pour la thorie un progrs, de la nature de celui que Fermt
lui-mme avait accompli lorsqu'il avait appuy sur un algo-
rithme d'ordre analytique la rsolution du problme des tan-
gentes. Grce ce progrs, il sera possible de rattacher au
processus abstrait de l'intelligence, les problmes de quadrature
qui avaient t jusque-l traits avec l'aide, mais aussi travers
le voile, de l'intuition gomtrique.
Cette conclusion apparatra plus clairement dans un passage
clbre de la Logarithmo-technia de Nicolas Mercator (Londres,
1668). Cherchant la quadrature de l'hyperbole, c'est--dire la
surface du segment compris entre l'hyperbole quilatre et ses
asymptotes, Mercator est amen par le choix qu'il fait des
coordonnes exprimer l'ordonne par la fraction .
_^
.
Or il
1. Op. t. I (1695) p. 383.
2. LeUre Digby, du 15 aot 1657, TH, II, 343.

Il n'est peut-tre pas sans
intrt de rappeler que le P. Gratry, dans une Introduction ajoute sa Logique
a repris l'tude de ces textes pour
y
appuyer sa conception de l'induction
comme procd transcendant de passage l'infini mtaphysique. {Logique,
5"
dit. t. I, 1868, p. 46 et suiv.)
186
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
effectue directement suivant les rgles ordinaires du calcul la
division du numrateur par le dnominateur; il obtient, par la
continuation de l'opration, une srie infinie : Ita, continuata
1
operatione, .
=1

a-\-aa

a^-ha' (etc.)' . Avec cette


formule nous passons en quelque sorte de Varithmtique de
l'infini Yalgbre de l'infini; au lieu de manier des quantits
dtermines pour en observer du dehors les proprits, Mercator
donne directement la loi de formation d'o drive une suite
infinie de quantits. La rgularit de cette formation suffit pour
1
exprimer l'infinit de ces quantits; la fraction est It-
point de dpart, au point d'arrive est la srie infinie. Dans le
cas o a est plus petit que l'unit,

remarque que nous ne
trouvons pas, il est vrai, dans l'uvre de Mercator; mais la
notion et l'expression de convergence figurent, appliques au
rapport des polygones inscrits et du cercle, dans un crit de
James Gregory publi Padoue en 1667 : la Vera circuli et
hyperbolse quadrafura

il n'y a pas de diffrence apprciable
entre la fraction qui reprsente les deux termes de la division
et le quotient exprim par la srie. La notion de l'infini prise
sous sa forme analytique acquiert droit de cit dans la science,
titre d'expression exacte et intelligible; le paradoxe de Zenon
d'Ele est dfinitivement rsolu pour l'esprit humain"-. La voie
est ouverte aux reprsentations de fonctions par les sries, qui
implicitement ou explicitement sont appeles jouer dans
l'analyse un rle prpondrant. Et voil pourquoi la navet qui,
suivant l'expression curieuse de Cantor, caractrise l'opration
de Mercator, est bien celle o l'on reconnat le plus srement la
marque du gnie.
111.

Historiquement la porte immdiate de la Logarithmo-


tec/inia se trouve souligne par un incident significatif : l'inqui-
tude que Barrow conut de la publication de Mercator au sujet
1. Prop. XV, p. 30.
2. Par exemple, dit Leibniz clans le De vera proporlione circuli ad quadra-
tum circumscriptum in numerix nilionalibii.t
(1682), si le diamtre est pris pour
111111 1
unit, l'aire du cercle est j-
5 +
;:
= +
-
77 +
^5
... : Tota ergo
X i o 11 lO
sries continet omnes appropinquationes simul sive valores justo majores
et justo minores : prout enini longe continuata intelligitur, erit error minor
fraclione data, ac proinde et minor dataquavis quantitate. Quare tota sries
exactum expriiuit valorem. Et licet une numro summa ejus sei'iei exprimi
non possit, et sries in infinitum producatur, quoniara tamen una lege pro-
gressionis constat, tota satis mente percipitur. M, V, 120.
LKS SKRIES INFINIES
187
do son lve Newton qui avait obtenu suivant une mthode
semblable des rsultats plus gnraux, et l'envoi qu'il (il aussitt
(loUins (In trait De Anali/si per quationcs numro termi-
noruin infinitas (31 juillet 1(369)
'.
Comme la quadrature de l'hyperbole de Mercator, les premiers
travaux de Newton drivent de VArilhmtique des Infinis. La
ense de ces travaux a t retrace par Newton lui-mme dans
une lettre crite Oldenburg' pour Leibniz., du 24 octobre
lt)7G. Il commena par reprendre les mthodes d'intercalalion
exposes j)ar W'allis
;
il considrait le dveloppement en srie
des expressions telles que
{lx'-y- (1

a;^)-'
{i

x^'f-
(lx^-)^ {i

x'-)K
et en cherchant les relations qui unissent les termes de mme
rang, il obtenait une loi gnrale de formation pour les coefii-
cients successifs du dveloppement de binmes semblables. Par
exemple,
(l_x^)^=l-|x'--gx*--^x,
etc.,
3
3 3 1
{l

x-f
= i

^^x- -h ^x'
-h
jqX\ etc.,
I
115
(1

x-f
= 1

^x-

-x''

ya?^ etc.
Ces rsultats suggrent naturellement l'ide d'une vrification
l'aide de l'Arithmtique vulgaire. Multiplions par elle-mme
la srie quivalente (1

x^)^; il ne subsiste plus que les deux


termes 1 et

x-; tous les autres termes sont limins par
l'application des rgles ordinaires du calcul. 11 en sera de mme
i
pour la srie (i

x-f
leve la troisime puissance. Ds lors,
puisque l'lvation aux puissances russit, l'extraction des
racines russira galement; ce qui tait moyen de contrle
ouvre la voie l'opration directe qui dispense de l'analogie et
de l'induction. Newton retrouve la division de Mercator; mais il
ne se contente plus de l'appliquer au succs d'une quadrature,
il en fait une mthode gnrale appuye sur la connexion des
diffrents procds qui ont t employs dans le calcul abstrait;
il la prsente comme la base originale, fundamenta magis
1. Voir llosenhergar, fsaac Newton and seine nhysikalischcn Principien, Leipzig,
ISy.. p. 433.
188
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
genuina, d'une analyse nouvelle o les oprations sur les sries 1
infinies acquirent la mme facilit pratique et la mme clart]
intrinsque que les oprations sur un nombre fini de termes. ;
L ANALYSE NEWTONIENNE
112.

La considration des sries infinies, qui a prpar les
mathmaticiens du xyii"" sicle l'tude directe du problme
j
infinitsimal, permet de recueillir, ds la premire dmarche de
son gnie, le trait caractristique de la pense de Newton :
attache la pratique et la ralit, dbutant par Texamen de
cas particuliers, mais s'imposant, ds qu'elle anticipe sur les
rsultats obtenus pour formuler une loi gnrale, de vrifier la
gnralisation par des procds qui dans un autre domaine ont
t mis en dehors de toute contestation. L'difice bti pourra
paratre du dehors entirement nouveau, ce point qu'on rcla-
mera pour lui un nouveau fondement
;
en fait il comprendra
sur un plan largi les btiments anciens, il aura pour garantie
de sa solidit l'preuve qu'ils ont dj subie. ,
Telle est bien la nature du progrs de pense qui apparat
j
travers VAnalysis per sequationes infinitas o]
se trouve dj

d'aprs la Becensio mise en
tte de la j^ublication du Commercium episto-
licum de Analysi pvomola (1712),

la tech-
nique du calcul infinitsimal. Le point de
dpart est la proposition LIX e,VArithmtique
des Infinis. Soit (fig. 9)
x Tabcisse AB, et
y
m
l'ordonne BD d'une courbe dont l'quation est ax" =y.,
m et n
tant des nombres entiers : l'aire ABD est donne par la formule
an
-X
;+Ji
m
Le point d'arrive sera la dmonstration gnrale de cette
mme relation par la mthode des moments. Le moment

dsign par la lettre o suivant une notation emprunte Gre-
gory
^
est ici l'accroissement d'une quantit quelconque dont
on suppose la croissance uniforme, ligne ou surface; sur l'qua-
tion du problme on substituera donc la quantit initiale la
somme de cette quantit et de son moment en oprant avec toute
1. Note de Cantor, IIP (1901), p.
157.
LANALVSK NKWTOiNlKNNK
Igg
loxactilutle que les anciens avaient apporte dans la gomtrie
du (ini, sans aucune approximation. C'est seulement dans la
seconde partie du raisonnement, aprs toutes les rduclions
faites sur l'quation, ({ue le moment pourra dcrotre l'infini et
s'vanouir. Mais dans lAnali/sis qui, d'aprs la Becensio, suit
une mthode d'investigation plutt que de dmonstration ', et
afin d'abrger, Ne%vton suppose le moment infiniment petit,
il le nglige dans les critures et se sert de tous les modes
d'approximation qu'il sait n'entraner aucune erreur dans la
conclusion.
Voici la forme que revt la dmonstration, allant cette fois, de
la mesure de l'aire la dtermination de n. Posons =
c,
/,'
m -i-n^p; nous avons alors ca;" =r, ou c"x''^z". Substituons
maintenant d'une part ce
-h o x; d'autre part z
-h ot, ou ce qui
revient au mme, dit Newton-, z-\-oy z. Nous sommes en
prsence de l'quation c"(cc +o)'' =(r H- of/)", dont le thorme
du binme nous fournira le dveloppement. En laissant de ct
les termes contenant les puissances de o, qui devront finalement
s'vanouir quand on posera o =
0, il reste
c"x'' H- c"pox''-^ =z"
-+-
noyz"-^
ou, puisque les deux premiers termes de chaque membre sont
gaux,
c"px''~^ =: nz"^^y.
Nous obtenons ainsi' une expression qui permet les transfor-
mations suivantes :
c"/?x''~' c"px''^^z c"pxi'^^z pz pcx"
.
^'
nz"'
'
nz" nc"x'' 72x nx
et si nous rtablissons les signes initiaux
m-f-n
na X
"

Il = {m -h n) ou encore ax'^
.
^
'
m-hn nx
i. M. Maasion a attir ratteation sur le passage de la Recensio (Edit. Biot
et Lefort, 1836, p. 18), dans le trs substautiel Appendice son Rsum du
cours d'analyse infinitsimale de l'Universit de Gaiid, 1887, p. 210, note 18.
2. Cette substitution est conforme la dernire rirle de la mthode des tan-
gentes de Barrow. Quod si calculum ingrediatur curvae cujuspiam indefinita
particula : substituatur ejus loco tangentis particula rite sumpta: vel ei quvis
(ob indefinitam curvi parvitatcm) aequipollens recta. {Lectiones geometricas
i67,
p. 81).
3. Cf. Cantor, III2, p. 137.
190
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Ce que JNeAvton ajoutait Wallis apparat clairement, c'est
la considration de Vlement cV accroissement^ du moment o, pris
comme unit analytique; c'est par suite la voie de retour qui
permettra de constituer la mthode d'intgration comme inverse
d'une mthode de diffrenciation; c'est enfin l'ide qui est impli-
cite encore dans VAnalysis per sequationes infnitas, mais qui
sera dveloppe dans la Methodiis fluxionwn constitue vers les
annes 1670-1671 et que Newlon retiendra comme une des
marques distinctives de son invention : l'ide de la gnration
des quantits
*
.
113.

A en juger par les Lectiones geometricse publies en
1670, ces conceptions se rencontraient dans l'enseignement de
Barrow. Nous n'avons pas besoin, aprs ce que nous avons dit
des mthodes pour les tangentes de Fermt et de Roberval, aprs
surtout ce que nous avons eu l'occasion de dire du triangle
caractristique, de revenir nouveau sur cette mthode des tan-
gentes qui, en partant de considrations la fois mcaniques
et gomtriques, en explicitant tous les lments du problme,
marquait nettement la connexit du problme des tangentes et
du problme inverse. Nous nous bornerons signaler la pre-
mire Leon o Barrow expose une thorie du temps comme
grandeur mathmatique caractrise par l'uniformit de son
cours. De la possibilit de considrer l'instant comme une par-
ticule indfiniment petite, Barrow conclut la possibilit de
reconstituer le temps, soit par la simple sommation des moments
successifs, soit par le flux pour ainsi dire continuel d'un seul
moment : velut ex simplici supervenientium momentorum addi-
tamento vel ex unius momenti quasi continua fluxu".
Or, ces ides exprimes dj dans un langage qui demeurera le
sien, Newton les coordonne aux travaux de Wallis; il confre
aux lments diffrentiels que Barrow avait reprsents l'aide
de dterminations mcaniques ou gomtriques, une expression
analytique qui en fait un objet indpendant pour l'intelligence;
1. Addition de la seconde dition des Principes, 1713, au fameux Scholie
concernant Leibniz.
2. (p. 6). Newton lui-mme avait indirectement soulev la question de l'in-
fluence dcisive de Barrow lorsque dans sa lettre du 26 fvrier 1716 l'abb
Couti il accusait

la mthode diffrentielle pour les tangentes > de n'tre
qu'un dguisement de
celle qui avait t publie par M. Barrow en 1670

Cf. Leibniz, Briefwechsel, etc. d. Gerhardt. 1, 273. A quoi Leibniz rpondait

Si quelqu'un a profit de M. Barrow, ce sera plutt M. Newton qui a tudi


sous lui.
>.
(9
avril 1716).
ihid., p.
281.
Voir sur la porte gnrale des tra-
vaux de Barrow les ouvrages cits d'Hermann Cohen
( 46, p.
42 et suiv.), et
de Zeuthen (111, 6 et 7; p. 351 et suiv).
l'analyse
newtonienne
191
la dilTrencialiondovicnl
alors uno opration
lmentaire comme
elle l'tait pour Format.
Seulement,
en raison des progrs
accomplis par la pense mathmatique
au cours des trente der-
nires annes, cette opration
lmentaire, au lieu d'tre appli-
que uniquement
la rsolution de questions particulires,
devient la base du processus
intellectuel qui est engag dans les
questions de quadrature, ou de rectification de courbes, et qui
est le processus de l'intgration. Le calcul
infinitsimal est
constitu, c'est--dire
(juc non seulement la connexion
est
tablie entre les mthodes
inverses que les mathmaticiens
avaient dcouvertes, mais encore que l'identit fondamentale
est reconnue entre les divers domaines auxquels ces mthodes
taient appliques
: arithmtique ou algbre, gomtrie, mca-
nique. L'analyse newtonienne,
situe au point de convergence
des diffrentes disciplines
de la mathmatique, est indivisible-
ment, comme l'analyse
leibnizienne, une promotion del science
tout entire.
De l rsulte la forme que prend chez Newton l'expos des
principes du calcul infinitsimal.
Newton ne se renl'erme pas
dans un domaine particulier, il ne s'astreint pas un langage
fixe. Dans Vlntroductio ad quadraturam
curvarum{llOi), il part
de considrations sur la gense des quantits
mathmatiques,
qu'il rattache aux constructions
gomtriques des anciens :
Line describuntur ac desci^ibendo generantur non per appo-
sitionem partium, sed per motum continuum
punctorum... H
genses in rerum natura locum vere habent et in motu corporum
quotidie cemuntur^.
L'lment de gnration, ce sera donc la
vitesse du mouvement de croissance; il est ais de saisir cet
lment, et de l'introduire dans le calcul, en prenant l'accrois-
sement de la grandeur pendant un intervalle de temps aussi
court que possible et en dterminant le
premier rapport
de
cet accroissement
naissant l'intervalle minimum du temps
considr comme variable indpendante.
La grandeur ainsi
engendre est celle qui est communment donne dans l'exp-
rience
;
aussi, tandis que Leibniz invente pour ses sommes le
signe de l'intgrale,
Newton se contente-t-il pour celte grandeur
engendre, ou fluente, des signes ordinaires de l'algbre. Ll-
ment gnrateur, ou fluxion, est dsign par un point au-dessus
de la lettre
notation choisie de faon permettre de consti-
tuer des fluxions de fluxions, et faire apparatre, par la suite
des symboles
indiquant
nettement les combinaisons dont ils
1. Ed.
Amsterdam,
172.3, p. 44.
192
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
procdent, le degr d'approximalion auquel le calcul parvient;
ce qui est le trait essentiel de la mthode des fluxions comme
Newton Tavait indiqu, et comme M. Bloch Fa montr avec
beaucoup de force dans son remarquable ouvrage sur la Philo-
sophie de NewtonK
Fliiente et fluxion sont des notions corrlatives. Le calcul
infinitsimal sera dtermin comme un calcul des relations,
ce point que les notions mmes de fluxion et de fluente peuvent
ne pas tre explicites. Dans les Philosophiss naluralis Principia
maihematica (1687),
Newton expose les rgles du calcul, sans
prononcer le mot de fluxion, sans employer l'algorithme nou-
veau. Il ne se propose que d'viter la complication des dmons-
trations par Tabsiirde que les anciens employaient, et de
remdier la duret de l'hypothse des indivisibles. Il sub-
stitue donc aux indivisibles des quantits vanouissantes, de
faon considrer, non plus les sommes et les rapports de
quantits dtermines, mais les limites que l'on peut assigner
aux sommes et aux rapports de ces quantits, lorsqu'on les
considre leur tat de naissance ou d'vanouissement"-. Les
quantits qui sont les termes mis en relation dans les expres-
sions de ces limites, et qui constitaent les lments infinitsi-
maux des quantits finies, sont appeles par Newton des
moments; ce n'est pas la grandeur de ces moments qui inter-
vient dans le calcul, c'est leur premire proportion la nais-
sance : Nequc enim spectatur in hoc Lemmate magnitude
momentorum, sed prima nascentium proportio ^

114.

Sans faire intervenir les polmiques personnelles qui
devaient entraner par exemple Jean Bernoulli nier que
Newton possdt son calcul des fluxions lorsqu'il composait les
Principes'', on pressent ce que la concision et la diversit appa-
rente de ces noncs devaient soulever de difficults pour
l'interprtation de l'analyse nouvelle. Sur ce qu'on a pris au
XVIII'' sicle l'habitude d'appeler la mtaphysique du calcul
infinitsimal, Newton, comme Leibniz d'ailleurs, n'est parvenu
ni se faire comprendre tout fait, ni peut-tre s'expliquer
tout fait. Et, en effet, la philosophie traditionnelle n'avait pas
de cadre pour recevoir la forme dpense que l'humanit venait
de conqurir. Elle ne connaissait gure que l'opposition du
1. 1908, p. 61 et suiv.
2. Part. I. Sckol. V, du Lem. xi. Ed. 172-3, p.
.33.
3. Part. II, Lem. II, ibid., p.
224.
4. Voir redit. Biot et Lefort du Commercium epistolicum (1856), p.
185
et 243.
l'analyse NEVVTONIENNE 193
ralionalisme et do Vempirsme, et elle dfinissait le rationalisme
par une exigence raliste <|ui fait do la notion a priori un objet
d'intuition intellectuelle. A cette exigence le rationalisme de
Descartes avait satisfait; par opposition Descartes se carac-
trisait la mthode nowtonienne qui prend pour point de dpart
le rsidu de l'analyse clectue sur les donnes do l'exprience, et
non les natures simples affirmes a priori, qui substitue le rel
rhypolhtiquo. Une association d'ides presque invitable
devait conduire interprter la victoire de l'esprit newlonien,
dans le domaine le la mathmatique et dans le domaine de la
physique, comme marquant ravnement de l'empirisme.
Il semble que nous puissions, au terme de cette tude,
aj)portei' quelque correction cette simplification traditionnelle.
Que les Principes malhniatiques de la Philosophie naturelle
aient trouv le cartsianisme en possession de la majeure partie
des esprits, cela n'est pas douteux
;
mais il n'en demeure pas
moins vrai qu'en dtruisant le prestige des Principes de la phi-
losophie et en relguant les tourbillons au pays des romans, ils
n'ont fait que remettre le monde intellectuel dans l'attitude o
il n'avait pas cess d'tre dans la premire moiti du xvii"= sicle.
De son vivant, Descartes n'avait gure t prophte en son pays.
Les savants qui
y
faisaient autorit dans les Acadmies, autour
de Mersenne ; Fermt, Roberval, Gassendi, Etienne et Biaise
Pascal, furent rsolument anti-cartsiens, critiquant la gomtrie
et la physique de Descartes tout autant que la mtaphysique
elle-mme et pour les mmes raisons, parce que le cartsianisme
leur paraissait la confusion perp-.Huelle de la dduction abstraite
et de la vrification concrte. Mme sur le terrain de la math-
matique, comme on le voit par la nature de leurs mthodes,
depuis la thorie des nombres jusqu' la dtermination mca-
nique de la tangente, ces savants furent proccups d'emprunter
l'exprience les ressources ncessaires pour dpasser Texp-
rience; ils font de l'induction la prface du raisonnement
dductif. En d'autres termes, et l'change actif de relations
scientifiques qui s'tablit entre la France et l'Italie tendrait
confirmer ce rapprochement, ils se rattachent au mathmatisme
exprimental de Galile qu'ils opposent au mathmatisme mta-
physique de Descartes. C'est la tradition de ce mathmatisme
exprimental que Newton renoue avec clat, et la remarque est
essentielle pour l'volution de la philosophie scientifique, en
particulier pour la formation de la critique kantienne. Or,
mathmatisme exprimental, c'est tout autre chose qn empirisme
mathmatique. En dpit de la vivacit des polmiques entre car-
Brunschvicg.
Les tapes.
1"
194
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
tsiens et newtoniens, et surtout si nous substituons au Des-
cartes schmatique de la lgende le Descartes vrai, si nous son-
geons la place que la mthode cartsienne rservait pour la
rgression analytique, au souci perptuel de l'exprience que
Descartes a manifest*, la distance est infiniment moins grande
du
mathmatisme newtonien au mathmatisme cartsien qu'
l'empirisme proprement dit.
115.

Pour que ce dernier point puisse tre tabli objective-
ment, il faut que riiistoire nous permette de confronter la math-
matique newtonienne avec une interprtation authentique dePem-
pirisme. Ici les circonstances nous servent souhait. Dans une
intention pieuse, afin de dtruire l'elTet que pouvaient produire
les dclarations d'incrdulit attribues l'astronome Halley-,
Berkeley a soumis son examen le calcul infinitsimal de Newton,
o il n'hsite pas voir la cl pour la conqute scientifique de
Tunivers. Voici comment il aborde le problme au

"VIII de son
opuscule : The Analyst, or, A discourse addressed to an infidel
mathematician (1734) : Rien de plus facile que de choisir des
expressions ou des notations pour des fluxions et des infinit-
simales d'ordre premier, second, troisime, quatrime et sui-
vant, le progrs se poursuivant dans la mme forme rgulire
sans fin ou sans limite... Mais si nous cartons le voile pour
regarder par derrire, si, laissant de ct les expressions, nous
nous mettons considrer les choses elles-mmes qui sont
supposes tre exprimes ou indiques par elles, nous dcou-
vrirons une srie d'inanits, d'obscurits, de confusions; mme,
si je ne m'abuse, d'impossibilits directes et de contradic-
tions
^.
Le problme est ainsi pos, et il ne pouvait l'tre autrement
par l'empirisme qui est ncessairement une philosophie de la
donne immdiate, de l'objet reprsent : la mathmatique nou-
velle ne sera justifie que si les symboles correspondent au
contenu de l'exprience concrte, aux images sensibles
*.
Or,
1. Cf. Liard. Descartes, 1882: chap. iv, Du rle de l'exprience dans la phy-
sique cartsienne (Paris, F. Alcan).
2. Voir la page ironique de BulTon dans sa Prface la traduction de la
Mthode des Jluxions (1740) : Ce Docteur monte en chaire pour apprendre
aux fidles que la Gomtrie est contraire h la Religion... Selon lui le calcul
de rinfini est un mystre plus grand que tous les mystres de la religion

(p.
XXV).
.3. Works. Ed. Campbell Fraser, t. IV, 1909, p. 22.
4. Cf. Coniiionplace Boolc (1705-1708). We cannol imagine a Une or space infi-
nitely great. therefore absurd to talk or make propositions about it... No rea-
soaing about things whereof we hve no ideas, therefore no reasoning about
LANALYSK NKWTONIKNNK
19!i
(le ce point de vue, cl en raison de ce point de vue, les dild-
eults et les impossibilits vont se multiplier. Une fluxion
est une vitessse; on ne saurait concevoir une vitesse sans
temps et sans espace, par consquence sans une longueur finie
et une dure linie. Ainsi dj les premires fluxions semblent
dpasser la capacit de l'homme comprendre, puisqu'elles
sont en dehors du domaine du fini. Et si la premire fluxion
est incomprhensible, que dirons-nous de la seconde ou de la
troisime? Oui peut concevoir le commencement dun commen-
cement, la fin d'une fin
'?
Ou bien soutiendrait-on avec les Principes qu'il ne s'agit que
de dterminer la limite des rapports qui existent entre les
accroissements de ces quantits donnes? Assurment, tant
que les accroissements existent, ils sont mesurables, et ils ont
une proportion dtermine
;
mais ce n'est pas encore la limite
considre par Newton; cette limite sera atteinte quand les
accroissements s'vanouiront. Et, certainement, observe Ber-
keley, en supposant que les accroissements s'vanouissent,
nous devons supposer que leurs proportions, leurs expressions,
et tout ce qui est driv de la supposition de leur existence,
s'vanouit avec eux.
-

De ces impossibilits logiques Berkeley ne conclut pas la


condamnation du calcul nouveau, et par l il est strictement
fidle l'inspiration profonde de l'empirisme. Ce qu'il conteste
c'est le droit que s'est attribu Newton d'crire dans son Intro-
duction la Quadrature des Courbes : In rbus mathematicis
errores quam minimi non sunt contemne?idi^, axiome auquel il
oppose le caractre paradoxal ou dfectueux de certains tho-
rmes de Newton et les variations de son langage. Il lui suffit
que les mathmaticiens abdiquent leur prtention l'vidence
dans les principes, la rigueur dans les dmonstrations, qu'ils
renoncent vouloir rgenter les profanes au nom de leur infail-
libilit; il reconnatra la valeur pratique du nouveau calcul en
mme temps qu'il en indiquera la vritable nature. Tout l'artifice
de l'analyse infinitsimale consiste ngliger certains lments
dans les quantits qu'elle considre, et, en mettant en rapport
infinitesimals.

(Life and Letters, d. Fraser, 1871, p. 421; trad. Raymond
Gourg, 1908, p. 88)

et plus loin : The folly of the raathematicians in not


judging- of sensations by their sensos. Reason was given us for nobler
uses. Ibid., p. 497, et Gourg,
p. lo8.
Voir pour ces textes, Cassirer, op. cit.
II, 302 et suiv.
1. The Analyst.

XLIV, ibid., p.
48.
2. XIII, p. 2o.
3. d. cit., p.
44.
196
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
ces valeurs approches les unes avec les autres, s'arranger de
telle manire que les erreurs dues Tapproximation se neutra-
lisent. Berkeley partage ainsi

avec Leibniz qui avait cru devoir


proposer une thorie de ce genre dans une lettre destine pr-
senter l'analyse infinitsimale sous une forme accessible au vul-
gaire*

l'honneur d'avoir formul la thorie des erreurs com-
penses, que Garnot devait dcouvrir nouveau et rendre popu-
laire en 1797 dans ses Rflexions sur la mtaphysique du calcul
infinitsimal.
Quelle qu'en ft la faiblesse philosophique, l'ou-
vrage de Garnot eut du moins l'avantage de mettre fin aux dis-
cussions thoriques sur le fondement de calcul infinitsimal, qui
encombrrent le xviii" sicle. Il justifie rtrospectivement, en
mme temps que l'expos populaire de Leibniz, l'attitude prag-
matique que Berkeley avait adopte; il met en lumire la pn-
tration laquelle Berkeley avait atteint dans l'expression de la
philosophie empiriste.
1. Voir en particulier la lettre Varignon, publie en 1702 dans le Journal
des Savants, (supra,
101),
qui a provoqu les observations svres de Comte.
Cours, t. I, 1830 p.
242.
CHAPITRE X
LA PHILOSOI'HII:; M ATll M ATI O UE DE LEIBNIZ
Section A.

Le fondement.
IIG.

Comme la gomtrie analytique, le calcul infinitsimal
a t invent deux fois. Mme, quelques traits de l'opposition
que nous avons signale entre la dcouverte de Fermt et la
dcouverte de Descartes se retrouvent dans la comparaison de
Newton et de Leibniz. Newton veut n'tre qu'un praticien. En
tendant le domaine de la mthode mathmatique, il cherche
surtout multiplier les moyens dont la science de la nature
peut disposer. Non seulement l'cole de Newton cultivera les
procds techniques, hrits du matre, dans un esprit de con-
servatisme qui n'tait pas exempt de chauvinisme; mais encore
on peut dire que l'influence des Principes mathmatiques de
la science de la nature sur la spculation proprement philoso-
phique du xviu'^ sicle s'exerce en dpit, pour ainsi dire, de leur
caractre mathmatique. Par exemple, si l'ouvrage de Newton
est, pour Hume, le type accompli de la science, ce n'est nulle-
ment en raison de la prcision qu'y apporte l'emploi des formules
et des relations gomtriques, c'est parce que l'image unique
de l'attraction
y
est employe pour rassembler dans le cadre
d'un systme les phnomnes les plus varis de l'univers phy-
sique. C'est l'lment mtaphorique, et non llment mathma-
tique, qui fait ses yeux la valeur de la mcanique newtonienne.
Par l s'explique la prtention de comparer la thorie de
l'attraction des thories mtaphysiques comme celles de l'asso-
cialionisme, prtention qui se retrouvera encore au commence-
ment du xix^ sicle dans les ouvrages o un Charles Fourier
imagine, l'imitation de Newton, les lois de
1'
c* attraction
industrielle .
Au contraire, l'invention leibnizienne procde d'une concep-
198
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
lion philosophique, et devient la base d'un systme gnral des
choses : Portasse non inutile erit, crit-il Fardella, ut non
nihil... attingas de nostra hac analysi infiniti, ex intimo philo-
sophi fonte derivata, qua mathesis ipsa ultra haclenus con-
suetas noliones, id est ultra imaginabilia, sese attollit, quibus
pne solis hactenus geometria et analysis immergebantur. Et
hc nova inventa mathematica partira lucem accipient a nostris
philosophematibus, partira rursus ipsis auctoritatem dabunt
^
.
Aprs le pythagorisrae, fond sur la notion de nombre, et le
platonisme, li la dcouverte des irrationnelles, aprs le male-
branchisme et le spinozisme qui sont deux interprtations diver-
gentes de la gomtrie cartsienne, le leibnizianisme, procdant
de l'analyse infinitsimale, parat devoir marquer une tape
nouvelle de la philosophie mathmatique.
POSITION DU PROBLME : LOGIQUE ET MATHMATIQUE
117.

A vrai dire, la tche n'est pas sans difficult de fixer
objectivement Tide de la philosophie mathmatique chez
Leibniz, tant en raison des circonstances matrielles de l'uvre
que de l'ampleur de gnie dont elle tmoigne.
Tout d'abord, Leibniz n'a pas compos le grand ouvrage De
la science de rinfini qu'il avait promis tant de fois ses con-
temporains, et o ils auraient trouv non seulement l'expos
dfinitif des mthodes de l'analyse infinitsimale, mais encore
la thorie gnrale qui, fondant l'algorithme nouveau sur les
liaisons de notions claires et distinctes, en aurait fait en mme
temps une introduction la mtaphysique. Les ides de Leibniz
ont t livres au public du xvii" sicle sous la forme d'articles
dont les formules brves et frappantes ne rvlaient qu' demi
leur vritable sens; ou bien elles apparaissent dans des lettres,
traduites dans le langage que Leibniz supposait le plus appropri
la physionomie particulire de son correspondant
;
ou encore
elles sont indiques l'tat de notes et de projets dans la masse
d'crits qui sont conservs la Bibliothque Royale de Hanovre,
et dont on entreprend seulement maintenant de publier un
inventaire exhaustif.
Non seulement la notion complte de la philosophie leib-
nizienne est devant l'historien comme un idal dont il pourra tout
au plus esprer s'approcher par degrs; mais c'est une question
1. Lettre du 3-13 septembre 1696. Nouvelles IcUres et opuscules, Ed. Foucher
de Careil, 1857, p. 327.
POSITION DU l'IlOULEMK : LOGigLK KT LVTHEMATIQl'i:
199
pralable toute tude du leibnizianisme que de dterminer vin
centre de perspective tel que le proj^rs de cette tude n'en
soit pas arrt. Jusqu' la fin du xix*" sicle le leibnizianisme
avait t interprt en gnral comme une philosophi(; du type
nialhmalique. i^our MM. Russell et Couturat, qui ont publi
pros(jM(^ sinuiilannirnt le, rsultat de recherches indpendantes
',
ce serait une philosophie de type logique, comme celle d'Aristote
ou de la scolastique.
En ciret, Leibniz n'envisage pas l'arithmtique et l'algbre
comme des disciplines autonomes; ce ne sont que des chan-
tillons d'une science plus gnrale, ou plutt de la science
universelle, la Symbolique ou la Caractristique^. C'est de cette
science que dpendrait alors le dveloppement des diffrentes
parties de la mathmatique. Ainsi, le retard de la gomtrie sur
l'arithmtique et sur l'algbre viendrait de ce qu'elle ne possdait
pas encore une notation symbolique qui ait t constitue uni-
quement pour elle, et qui lui soit exactement approprie; le gnie
de Leibniz s'efforce de combler cette lacune par la cration de ce
qu'il appelait VAiialysis situs^'. D'autre part, si la dcouverte du
calcul diffrentiel a recul les limites de l'art d'inventer ,
c'est que, chez Leibniz du moins, elle s'inspire du dessein de la
caractristique universelle, et qu'elle apporte un algorithme
adquat aux notions impliques dans les processus de la diff-
renciation et de rintgration. La mathmatique est donc une
application de la logique. Par suite, le passage ne se fait pas
directement chez Leibniz de la mathmatique la philosophie.
Entre les deux s'interpose la logique, logique qui pour tre
renouvele par l'usage d'algorithmes prcis et par un systme
rigoureux de combinatoire
,
pour paratre susceptible d'tre
tendue la totalit du monde intellectuel, n'en repose pas
moins sur les catgories fondamentales de la mtaphysique
aristotlicienne. Le problme de la connexion entre la science
leibnizienne et la philosophie leibnizienue s'exprimera donc
dans les termes correspondant aux proccupations des pripa-
1. La philosophie de Leibniz, Expos critique, Cambridge, 1900 (tr. fr. de
Jean et Rene-J. Ray, Paris, F. Alcan, 1008), et La Logique de Leibniz d'aprs
-des documeats indits. 1001 (Paris, F. Alcan).
2. Voir lettre Tschirnhaus, 1684, M. IV, 465
Leibniz dira de mme,
Bayle, vers 1698. G., IV, .571 : J'ai insinu ailleurs qu'il
y
a un calcul plus
important que ceux de l'Arithmtique et de la Gomtrie, et qui dpend de
l'Analyse des ides. Ce serait une Caractristique universelle dont la formation
me parait une des plus importantes choses qu'on pourrait entreprendre.

3. Voir dans l'ouvrage de M. Couturat, La Logique de Leibniz, le chapitre ix,
consacr au Calcul gomtrique,
p. 388 et suiv.
200
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE
MATHMATIQUE
tticiens et des scolastiques; il lournera autour de la relation
d'inhrence entre le prdicat et le sujet : Toujours dans toute
proposition affirmative vritable, ncessaire ou contingente,
universelle ou singulire, la notion du prdicat est comprise en
quelque faon dans celle du sujet, prdicatum inesl subjecto\
ou bien je ne sais ce que c'est que la vrit
'.
118.
_
Il n'est pas douteux que cette interprtation du leibni-
zianisme n'ait une attache solide dans les textes, soit dans la
Correspondance avec Arnauld et dans le Discours de Mtaphy-
sique, soit dans une srie d'crits et de notes dont nous devons
M. Couturat la pubhcation mthodique. D'une part, aux envi-
rons de l'anne 1686, Leibniz a cru qu'il pourrait, en demeurant
l'intrieur de la logique traditionnelle, rallier des penseurs
autoriss, tels qu'Arnauld, ses vues personnelles sur l'indivi-
duaUt des substances et sur
1'
harmonie prtablie . D'autre
part, travers toute sa carrire il n'a cess d'baucher des plans
et de construire des fragments d'difice pour l'largissement de
la syllogistique aristotlicienne, qui avait t dj le but de sa
premire dissertation de Arte Combinatoria (1666),
et pour
l'tablissement de la Caractristique universelle. La persistance
et la multitude de ces tentatives, dont Gerhardt et surtout
M. Couturat ont recueiUi les traces, nous obligent rserver,
dans l'examen du leibnizianisme efTeclif, les droits d'un
leibnizianisme idal, qui ne parvient sans doute pas prendre
corps dans un systme dfinitif, mais qui ne cesse de projeter
son ombre sur les thses que Leibniz a rellement soutenues-.
Peut-tre, quand nous aurons expliquer l'chec final de
l'intellectualisme mathmatique chez Leibniz, sera-t-il nces-
saire de faire appel l'autorit inavoue de ces cadres logiques
que l'analyse infinitsimale aurait d avoir pour eflet d'largir
ou de supplanter.
Il n'est pas douteux non plus que la considration de ces
crits n'ait renouvel l'intrt des tudes leibniziennes. En
prenant pour centre de ses critiques la relation du sujet au pr-
dicat, peut-tre est-il arriv M. Russell d'introduire dans son
expos du leibnizianisme quelques-unes des difficults mmes
1. A Aruauld, juin 1686, G, II, 56. Cf. Initia et specimina Scienti Generalis. G,
Vil, 62. ... De re aliqua nihil [a] nobis demonstrari potest ne ab Angelo qui-
dem, nisi quatenus requisita ejus rei intelligimus. Jam in omni veritate omnia
requisita prdicati continentur in requisitis subjecti, et requisita effectus
qui quritur continent artificia necessaria ad eum produceudum.
>>
2. Cf. Hannequin. La philosophie de Leibniz et les lois du mouvement, dans
tudes d'histoire des sciences et d'hisloire de la philosophie, t. II, 1908, p. 240, et
suiv.
POSITION DU IMIOBLKMK : LOdlQLE liT MATHEMATIQUE
201
que Leibniz se proposait d'carlcr par rinvenlion do la logique
infinitsimale'; il est silr, en tout cas,
qu'il a russi mettre
dfinitivement hors de toute contestation les contradictions
({u'enlranail la conception leibni/.icnnc dcrespace-.
Dautre part-, comme Ta montr M. (-outurat, il se dgage des
esquisses logiques de Leibniz le plan idal d'une construction
dont un Hoole ou un Grassmann ont eu la gloire d'difier cer-
taines parties, qui a trouv avec un Peano et un \\'hitchead
son achvement systmatique''; et il est arriv ainsi Leibniz,
ce qui est arriv Pascal, d'agir au dbut du xx^ sicle comme
un contemporain agit sur des contemporains : de mme qu'on
a demand Pascal un secours contre la doctrine rationnelle
de la vrit, on a demand Leibniz de rfuter la thorie
kantienne des jugements synthtiques a priori.
119. Ces points accords

et ils ont pour lintelligence
comme pour l'apprciation du leibnizianisme une importance
capitale

nous avons nous demander si, en fait, la pense de
Leibniz ne s'est pas inflchie sous la pression de ses dcou-
vertes scientifiques. Malgr lui peut-tre, et sans oser d'ailleurs
pousser compltement bout les dernires consquences de
cette substitution, Leibniz a substitu la syllogistique d'Aris-
tote, qui repose sur une division exacte d'un concept dans les
lments de sa matire, la mthode propre la science infini-
tsimale; l'application de ce processus tout mathmatique aux
divers problmes de la mcanique, de la psychologie, de la
mtaphysique parat bien avoir constitu la partie solide et
directement fconde de la doctrine.
Il suffira de considrer cet gard la formule mme o M. Cou-
turat rsume son interprtation du leibnizianisme* : ... toute
vrit est formellement ou virtuellement identique, ou comme
dira Kant, analytique, et par consquent doit pouvoir se dmon-
trer a priori au moyen des dfinitions et du principe d'iden-
tit^

et M. Russell, dans la Prface de la traduction franaise


1. Vide infra,

128.
2. Ibid.,

138.
3. Ibid.,

224 et 22.5.
4. Op. cit., p. 210.
0. ... Hinc nascitur axionia receptum, nihil esse sine ralione sea nulluni effec-
tuni esse absque causa. Alioqui veritas daretur qupe non posset probari a priori
seu qu non resolveretur in identicas quod est contra naturam veritatis, qu
semper vel expresse vel implicite identica est. Texte publi par Couturat,
dans la Revue de mtaphysique, 192, p. 3, et dans Opuscules et fragments
indits de Leibniz.. Extraits des manuscrits de la Bibliothque Royale de
Hanovre,
1903, p. 519.
202
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
de son ouvrage sur la philosophie de Leibniz^, se rallie celte
interprtation

. Il est trop clair qu'une telle l'ormule contient
dans son expression mme la difficult qu'elle prtend rsoudre.
Que signifie l'identit virtuelle^ Si Ion entendait par l que la
proposition est dmontrable l'aide d'un nombre fini d'opra-
tions logiques^, alors il faudrait dire que toutes les vrits sont
justiciables de la logique au sens aristotlicien du terme, qu'elles
sont analytiques au sens kantien; le virtuel rentrerait dans
le formel; les deux mots ou virtuellement pourraient tre sup-
prims sans inconvnient. Mais en fait cette suppression trahi-
rait la pense de Leibniz : entre la formalit et la virtualit il
y
a la dislance du fini l'infini. L'analyse des ncessaires, qui
est celle des essences, allant a natura posterioribus ad natura
priora^ se termine dans les notions primitives, et c'est ainsi
que les nombres se rsolvent en units. Mais dans les contin-
gents ou existences, cette analyse a natura posterioribus ad
natura priora va l'infini, sans qu'on puisse jamais la rduire
des lments primitifs^. Il faut donc, si l'on ne veut pas
brouiller les termes et, comme dit Pascal quelque part,
mpriser ses propres ides, reconnatre que l'analyse leibni-
zienne prend le conlre-pied de la logique de l'cole, pour qui
la rgression l'infini est un type de dmonstration sophis-
tique : ce que Leibniz appelle l'analyse constitue videmment,
dans la terminologie de Kanl, un processus de nature synth-
tique.
Sans doute le principe de raison est le principe de la dmons-
irabilit universelle; mais cette dmonstrabilit comporte une
acception toute diffrente, suivant qu'il sagit des vrits univer-
selles et ternelles dont la preuve peut tre faite l'aide d'un
nombre fini de propositions, ou des vrits singulires, qui
enveloppent l'infini. Dans le premier cas, la proposition
dmontrer peut tre ramene par la mthode de la substitu-
tion des quivalents une proposition justiciable du principe
de contradiction
;
nul doute que dans ce domaine la science ne
revte aux yeux de Leibniz cette forme analytique que Hobbes
lui reconnaissait dj; le principe de raison se confond avec le
1. P. tv.
2. Maaifestumque est omnes propositiones aecessarias sive aetern veritatis
esse virlualiter idcaticas. G, VII, 300. Cf. ibid.
p. 200 : Quaecumque igitur
Veritas analyses est incapax demonstrarique ex rationibus suis non polest. sed
ex sola divina menle rationeni ultimam ac necessitatem capit, necessaria non
est.

3. Lettre Bourguet du 5 aot 1713, G, III, 582.
POSITION DU puonLi;MK : logique et mathmatique
203
principe d'idcnlil. Dans le second cas, au contraire, le principe
de raison est le point de dpart d'une recherche qui dpasse les
lorccs Iniinninos. Non dalur profi^ressus in infiniluni in ratio-
nihiis univcrsalium seu a'ternanim verilaliun, dalur lamen in
ralionihus sin^ularium. Ideo singularia a mente creata perfecte
oxplicari aut capi non possunt, quia infinitum involvunt' . Il
ap|)arliciil Dieu seul d'entendre comment le fait peut tre
dduit du principe-. Seul Di(Hi est capable d'apercevoir l'infi-
nit des termes dont la connexion permet de poser l'unit du
rel, et de rtablir l'homognit de la science; Dieu est pro-
phte aussi facilement qu'il est gomtre' .
Il ne serait pas tout fait exact de dire avec M. Couturat*
que chez Leibniz le principe de raison, purement logique
l'origine, revt un caractre mtaphysique et thologique .
Ou du moins on ne traduirait ainsi qu'une sorte de ruse diplo-
matique laquelle Leibniz recourait dans l'expression de sa
pense : Un de mes grands principes est que rien ne se fait
sans raison, c'est un principe de philosophie. Cependant dans
le fonds ce n'est autre chose que l'aveu de la sagesse divine,
quoique je n'en parle pas d'abord ^
120.
En rsum, le principe de raison a chez Leibniz une
tout autre porte que le principe d'identit. Les formes de la
logique traditionnelle, constitues par la considration du fini
et renfermes avec soin dans le cadre du fini, ne sauraient
sans contradiction s'tendre l'infini. Si tout actuel est fini,
comme le pensait Aristote, l'infini est une virtualit, mais dans
le sens tout ngatif du mot, qui signifie l'impuissance se
raliser. Pour que la virtualit de l'infini devienne capacit
illimite de ralisation, il faut qu'elle se rattache Vactualit de
l'infini, et, par l, l'intervention de Dieu est ncessaire. Parce
que tout est dmontr en Dieu, il est assur que l'homme,
engag dans une rsolution de notions qui doit se poursuivre
1. Lettre des Bosses, du
1"
fvrier 1706. G, II, .300. Cf. Vil, 200.
2. Voir Nouveaux Essais sur l'entendement humain, 1704 (L'ouvrage sera dsign
dans la suite par N. E.) L. IV, eh. xvu,
2.3.
3. Cf. Remarques sur la lettre de M. Arnauld, louchant ma proposition : que la
notion individuelle de chaque personne enferme une fois pour toutes ce qui lui arri-
vera jamais (1G86) : Quoiqu'il soit ais de juger que le nombre des pieds du
diamtre n'est pas enferm dans la notion de la sphre eu gnral, il n'est
pas si ais djuger, si le voyage que j'ai dessein de faire est enferm dans
-ma notion : autrement il nous serait aussi ais d'tre prophtes que d'tre
gomtres. G, II, 45.
4. Op. cit.
p. 221.
0. Bodemann, Die Leibniz-Handschriften, Hanovre, 1895, p. 58 {Phil., I, 39).
204 LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
l'infini, ne trouvera jamais dans la nature des choses un obstacle
qui le condamnerait s'arrter dfinitivement, qu'il ne se heur-
tera nulle part une irrationalit radicale et irrductible. Dieu,
comme Fa dit fortement i\I. E. Boutroux, est le garant de la
gnralisation du calcul infinitsimal'.
On comprend que Leibniz se soit cru autoris tirer de la
progression de
l'infini une rgle de dmonstration et un crit-
rium de vrit : Quod si... continuala resolutione pra?dicati
et continuata resolutione subjecti nunquam quidem demons-
trari possit coincidentia, sed ex continuata resolutione et inde
nata progressione ejusque rgula saltem appareat nunquam
orituram contradictionem, propositio est possibilis. Quod si
appareat ex rgula progressionis in resolvendo eo rem reduci, ut
diferentia inter ea qute coincidere debent, sit minus qualibet
data, demonstratum erit propositionem esse veram
-.
Mais on
comprend aussi, qu'il ait galement reconnu, et dans le mme
opuscule, que cette rgle ne constitue pas une dmonstration
acheve : ;< Ptri notio est complta, adeoque infinita involvit.
ideo nunquam perveniri potest ad perfectam demonstrationem,
attamen semper magis magisque acceditur, ut difTerentia sit
minor quavis data ^
Nous navons donc pas le droit de dire que la philosophie de
Leibniz soit proprement, sans quivoque et sans arrire-pense,
un panlogisme; car il faudrait que la relation du prdicat au
sujet satisft aux exigences de la dmonstration acheve. En fait
les principes de la logique relle, ou d'une certaine analyse
gnrale indpendante de lAIgbre, dont Leibniz parlait
Malebranche^, nous renvoient de la logique traditionnelle au
calcul infinitsimal^. Que d'ailleurs ce second terme de Talterna-
tive ait jamais satisfait l'ambition philosophique de Leibniz,
que dans le calcul infinitsimal, comme Descartes dans sa Gom-
trie, Leibniz n'ait vu que
1'
chantillon ;) Je plus probant de sa
mthode, et qu'il n'ait pas renonc au systme de logique uni-
verselle o la mathmatique nouvelle rentrerait titre de cas
1. Introduction Vtude des Nouveaux Essais, Paris, 1885, p. 71. Cf. G, VII, 200.,
Ipse progressus in infinitum habet rationis locum, quod, suo quodam
modo, extra seriem, in Deo rorum autorc, poterat slatim ab initie intelligi.

2. Gnrales Inquisitiones de Analysi notionum et veritatum 1686,
66. Couturat
Opuscules, etc., p. 374.
3. Ibid.
74, p. 376.
4 G, I, 3i9.
a. Voir l'Opuscule qui porte ce titre : Origo veritatum contimjentium ex processu
in infmitum ad exemplum Proportionum inter quantitates incommensurabilcs. Theol.,
VI, 2 f. il. d. Couturat,
p. 1.
L ALGICBIIH irr L ANALYSK
20S
parliculier, cela est liorsdodoulc; mais cela ne concerne, encore
une fois, que le rvc du Icibnizianisme par Leibniz, rve destin
h se perdre dans les nuages d'une imagination inlassable, et
que pendant deux sieles on a pu croire strile. La base histo-
rique du leibnizianisnie doit tre cherche l o la caraclris-
lique a immdiatement russi manifester sa vitalit et sa fcon-
dit, c'est--dire dans l'tablissement de VAlgorilhme diffrentiel.
Toutes les intuitions infinitsimales qui ont anim la |)cnse de
Leibniz dans la priode antrieure au voyage de Paris (intuitions
empruntes Cavalieri et Ilobbesqui, l'un sur le terrain de la
mathmatique pure, l'autre sur celui de la philosophie mca-
nique, avaient dvelopp les germes jets par Galile '), reoivent
de l'algorithme dcouvert par Leibniz leur pleine clart intellec-
tuelle, tandis que les dcouvertes microscoj)iquesdeLeeuvenhk
paraissaient leur apporter une confirmation exprimentale-.
Autour de la mathmatique nouvelle va donc s'organiser le
systme de la philosophie leibnizienne, comme l'a vu M. Gassirer
dans un ouvrage dont il nous semble que MM. Russell et Gouturat
ont contest tort l'exactitude fondamentale et la profondeur^ :
Ma mtaphysique, crivait Leibniz, est toute mathmatique,
pour dire ainsi, ou la pourrait devenir''.
l'algbre et l'analyse
121.

Dans un de ses premiers crits scientifiques, Meditalio
Juridico-mathematica de interasurio simplice (1683), Leibniz
indique sur un exemple trs simple la conception originale de
la science, qui s'appuie sur la logique de l'infinitsimal.
Supposons que j'aie payer, dans un certain temps, par
exemple dans une anne, une certaine somme d'argent, qui sera
prise ici pour unit. Mon crancier me demande de la payer imm-
diatement. Le droit exige qu'il ne la reoive pas tout entire;
il faut dfalquer l'intrt que l'argent aurait produit pendant
cette anne, s'il tait rest dans mes mains. Comment calculer
cette dfalcation, ce rabati Mon premier mouvement sera de
soustraire l'intrt pour une anne de la somme que j'avais
payer; je paierais, au taux de -,
1
ou
. Mais si je m'en
1. Voir dans les ludes posthumes d'Hanneciuin la rdaction franaise de la
thse latine de 1896 sur La premire philosophie de Leibniz, t. II, p. 74 et suiv.
2. Lettre Arnauld, septembre ou octobre 1687, G, II.
p.
122.
3. Leibniz'System in seinen wissenschafllichen
Grundlagen, Marbourg, 1902.
4. Lettre VHpital, du 27 dcembre 1694. M, II, 258.
206
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
tenais ce calcul, je ferais tort mon crancier. Je retranche-
rais, en effet,
l'intrt del somme d'argent telle qu'elle sera due
dans un an, alors que je n'ai tenir compte que de la somme
telle qu'elle est due actuellement. La diffrence des deux sommes
est
prcisment dans le montant de l'intrt pour un an; il faut
donc que je rtablisse la balance en portant au compte du cr-
l 1
ancier l'intrt du montant de l'intrt, ou
-
X
- Seulement, si
j'arrtais l l'opration je commettrais de nouveau une erreur,
cette fois mon dsavantage, puisque l'intrt de l'intrt est
encore calcul sur la somme totale payer dans un an; il faut
que j'en rabatte, mon profil, la portion affrente l'intrt
de l'argent pendant l'anne en cours :
(-) X-.
A ce second
rabat s'appliquera d'ailleurs un raisonnement de mme ordre;
il donnera lieu une seconde ristourne au profit du crancier,
qui elle-mme donnera lieu un nouveau rabat en ma faveur,
et ainsi de suite l'infini. La somme que je devrais payer sera
exprime exactement par la srie infinie :
1 1 1,1 1 .
1
h

H--!
3,
etc.
La somme de cette srie peut tre dtermine, elle aussi, avec
exactitude; elle est gale la fraction
-
. ;
car il est facile
de voir que la multiplication de la srie par y + 1 ne laisse sub-
sister qu'un seul terme : u. Le problme est donc rsolu par
Yanalyse de l'infini.
Mais au terme de cette longue dmonstration nous ne faisons
que retrouver une valeur que l'algbre pouvait nous fournir de
la faon la plus simple et la plus lgante; ne suffit-il pas de
poser directement l'quation du problme
x-h
- = i
V
pour obtenir presque immmdiatement la valeur de .x? L'qua-
tion quivaut a vx-i-x^v; ce qui donne x= .
-
Le contraste technique des deux mthodes souligne l'intrt
du jugement que porte Leibniz : Quoique la seconde soit dans
ce cas plus facile que la premire, cependant j'estime que la pre-
mire a une grande porte, parce qu'elle fournit l'exemple d'une
L ALGKBIIK KT L ANALYHK
207
iiiialysc remarquable cl difirranl en cela de l'algcbrc que
raijj^bre... considre comme connue la quanlil inconnue, et
part de l pour l'galer avec les connues, cL en chercher la
valeur; au contraire l'analyse, procdant uniquement l'aide
lie (juanlils connues, obtient directement l'inconnue. Ce qui,
ajoute Leibniz, est d'un grand usage : lorsqu'il est impossible
d'obtenir par l'algbre la valeur rationnelle de l'inconnue, on
peut
y
arriver nanmoins grce cette mthode, en faisant
intervenir une srie infinie
'.
Ces rflexions suffisent mettre dj dans un rebef saisissant
la diffrence du mathmatisme leibnizien et du mathmatisme
cartsien. La raison, chez Descartes, repose sur un fond
d'vidence et de simplicit. Le philosophe dfinit ce qui est
absolument clair en soi, ce qui prsente le maximum de sira-
]ilicit; il pose le type de la relation intelligible : mesure des
dimensions analogues aux dimensions spatiales, ou transforma-
lion des quations algbriques; il constitue la science par la
combinaison de ces relations intelligibles. Les problmes qui
ne rentrent pas dans les cadres de ces relations chappent aux
prises de la raison humaine; Descartes n'hsite gure, on l'a
vu, les croire jamais insolubles. Une telle conception
rappelle le dogmatisme de l'antiquit; c'est ainsi que la spcu-
lation pythagoricienne avait commenc par identifier la raison
universelle avec la pense proprement arithmtique, au risque
de se heurter aux paradoxes et aux contradictions nes de la
dcouverte des irrationnelles. C'est ainsi qu'avec le systme
classique de Ptolme l'astronomie hellnique procde du prin-
cipe que tout mouvement cleste est ncessairement circulaire,
jusqu' ce qu'elle se perde dans l'enchevtrement des cycles et
des pie
y
des.
Les embarras qui ont entran l'chec, ou tout au moins
limit la porte, de ces diverses doctrines dclent la faiblesse
du prjug dogmatique. La meilleure mthode pour l'intelli-
gence mathmatique de l'univers n'est nullement celle qui, dans
certains cas lmentaires, prsente l'application la plus facile;
car cette facilit mme, de nature sduire le philosophe, para-
lyse le savant en prsence des problmes complexes que la
ralit ne peut manquer de poser. C'est celle qui dans l'appa-
rence du simple sait dj discerner la complexit,
1'
immense
subtilit , caractristique du rel; les principes n'y sont plus
des formes dtermines et closes, destines oprer la cristal-
1. M, VII, 129.
208
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
lisalion du
systme
scientifique; ce sont des ressorts d'action,
des armes pour
l'extension illimite du savoir positif. Des-
cartes,
comme les Grecs, se meut dans le domaine du fini;
Leibniz
l'ait intervenir l'infini dans la gnration du fini. La
science de
l'infini sert trouver les quantits finies : Itaque
Matheseos
universalis pars superior nihil aliud est quam
Scientia infiniti, quatenus ad inveniendas finitas quantitates
prodest*.

LE DYNAMISME INTELLECTUEL
122.

L'explication universelle repose donc sur le processus
dynamique qui constitue les sries infinies convergentes, comme
la srie alternante termes dcroissants que nous avons eue
considrer
111
V V v^
ou, pour prendre l'exemple le plus simple qui est aussi l'exemple
favori de Leibniz, la srie
etc.
2^4^8^16
La diffrence
A
/l
1 1 1
^-(2 +
4
+
8
+
16
^+---)
est plus petite que toute quantit donne, sans cependant tre
nulle. Elle n'empchera pas de poser
1 1 1
J_
2"^4^8"^16"^

la condition seulement de substituer l'galit statique des
Cartsiens l'galit dynamique, celle que Fermt avait envisage
sous le nom d'adgalit. L'galit peut tre considre comme
une ingalit infiniment petite, et on peut faire approcher l'in-
galit de l'galit autant qu'on veut^.
Nous sommes ainsi conduits par le mouvement de l'intelli-
1. Mathesis universalis. M. VU, 69.
2. Lettre de M. L. sur un principe gnral, utile l'explication des lois de la
nature par la considration de la sagesse divine. G. IV, .53. Cf. Cohen, op cit..
p. 58, et suiv. vide supra,
108.
LF-; DYNAMISMi: INTELLI-CTUEL
209
g^encc concevoir une dlffcrence ([ui no rsulte pas d'une sous-
traction dans le sens arilhniticjuo du mot, qui correspond,
selon l'heureuse expression de M. Milhaud, au moment infini-
tsimal de tout devenir' . De la diffvenlielle, laquelle il se
flatte d'avoir le premier tlonn un (HaL civil, le^nic de Leibniz a
russi faire, nous l'avons montre, la base d'une science nou-
velle, o la sommation s'efl'ectuc sans addition proprement dite,
et qui rivalise en abstraction et en gcnralil avec ralt^cbre.
Le
calcul infinitsimal, ou des difl'rences et des sommes porte
sa dmonstration avec soi^ : il ne rclame pas de principe qui
lui soit spcial et qui soit destin en justifier la lgitimit; car
ce qu'il suppose, c'est prcisment ({ue rintellit>ence
soit
conique ds l'abord comme capable d'une extension illimite,
qu'on ne lui oppose pas d'exception, mais qu'on fasse rentrer
sous la rgle gnrale le cas particulier de l'vanouissement : ul
casiis specialis rei evanescentis contineatur sub rgula geiierali
'.
11 arrivera d'ailleurs Leibniz d'noncer cette conception du
dynamisme intellectuel sous la forme de principes : principe
lie l'ordre gnral

datis ordinalis eiiam qusita siinl ordi-
nala

dont dpend le principe de continuit :
Lorsque la
diffrence de deux cas peut tre diminue au-dessous de toute
grandeur donne in datis ou dans ce qui est pos, il faut qu'elle
se puisse trouver aussi diminue au-dessous de toute grandeur
donne in qusitis ou dans tout ce qui en rsulte
''.
Mais il
convient de ne pas chercher dans ces formules une sorte
d'appui destin soutenir du dehors les mthodes de l'analyse
i-ntellectuelle. Leur office est d'enregistrer, titre de loi de la
pense, l'expansion spontane dont l'analyse infinitsimale est
la manifestation. Le principe de continuit a son origine de
Yinfini'' . La ralit ultime chez Leibniz, c'est la raison conue
comme le progrs illimit d'un dveloppement ordonn; et avec
cette conception Fintellectualisme achve de prendre conscience
de lui-mme.
123.

Descartes avait pos en principe que l'unit de l'intel-
ligence et la continuit de son mouvement sont les conditions
1. Note sur les origines du calcul iiifiniisiinal, Conp,Ts de 19(10, loc. cit.,
p. 46.
2. Bpouse aux rflexions de Baylc. G, VI, 369.
3. Lettre Jean BernouUi, du 27 juin 1708, M, III, 836.
4. G, loc. cit., Ul, 52. Gf. Principium quoddam gnrale, ec, .V, VI, 120, (>t
Spcimen dynamicum, part. II : Huic logi continualionis a mutalione saltuin
excliidouLis cLiam illud consontaneuin est, ut casus quietis haberi possit pro
speciali cnsu motus, scilicet pro motu evanescente seu niinimo, et ut casus
qualitatis haberi possit pro casu iaa;qualitatis evanescentis. M, VI, 249.
3. G, III, 52.
Eruijschvicg.

Les tapes.
'
1-i-
210
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
de la science parfaite; mais il avait appliqu ce principe un
type dtermin d'ides claires et distinctes, d'essences librement
cres par Dieu, ce qui ds le dbut imposait une borne ext-
rieure au progrs de l'intelligence. En distinguant dans la con-
naissance de l'univers des degrs auxquels correspond la trans-
formation parallle de l'objet connatre, en les reliant par un
progrs intrieur qui conduit l'unification S{)irituelle du tout,
Spinoza affranchit l'intelligence de la relativit qui la frappait
chez Descartes; il lui assure une puissance d'expansion infinie.
Mais il n'a pas ralis cette puissance sous une forme prcise
et scientifique, propre manifester dans une intelligence limite
l'immanence du Dieu infini ; et c'est quoi parvient enfin
Leibniz grce la dcouverte ou, plus exactement, grce
Vintellectualisation^ de l'analyse infinitsimale.
Nous pouvons dire alors que l'intellectualisme moderne est
constitu sous sa forme historique et authentique; le fait ne
sera pas indiffrent, lorsque nous essaierons de dterminer la
signification objective du dbat ouvert aujourd'hui entre l'intel-
lectualisme et le pragmatisme. Leibniz a de fortes paroles contre
le mpris o le commencement du xviii*" sicle, semblable au
commencement du xx"" sicle, affectait de tenir la raison : Il
y
a des gens aujourd'hui qui croient qu'il est du bel esprit de
dclamer contre la raison et de la traiter de pdante incom-
mode. Je vois de petits livrets, des discours de rien qui s'en
font fte, et mme je vois quelquefois des vers trop beaux pour
tre employs de si fausses penses. En effet, si ceux qui se
moquent de la raison parlaient tout de bon, ce serait une extra-
vagance d'une nouvelle espce, inconnue aux sicles passs.
Parler contre la raison, c'est parler contre la vrit, car la raison
est un enchanement de vrits. C'est parler contre soi-mme,
contre son bien, puisque le point principal de la raison consiste
la connatre et la suivre'. Ce qui fait la porte de ces
remarques

et ce que l'accident Renoavier
,
qui commande
son tour Y accident William James, a fait perdre de vue trop
de nos contemporains

c'est le principe leibnizien, que la
raison est la source de l'infini et du continu, c'est l'application
du principe travers tout le systme, qui en atteste prag-
matiquement la fcondit, c'est l'lan de pense qui conduit
le philosophe de la spculation sur l'tendue la spculation
sur Dieu, par le seul largissement d'un thme initial emprunt
la logique de la mathmatique nouvelle : Le fond est par-
1. N. E. II, ch. XXI,

50.
L INFINI HT L KTKNDUK
211
tout le iiu>mo, ce qui est maximo rondamentale chez moi, cL qui
Vi\gne dans toute ma philosophie. Et je ne conois les choses
inconnues ou coniusmenL connues que de la manire de celles
qui nous sont distinctement connues; ce qui rend la philoso-
phie bien aise, et je crois mme qu'il en faut user ainsi; mais
si celte j)hilosophie est la plus simple dans le fond, elle est aussi
la plus riche dans les manires, parce que la nature les peut
varier Tintini, comme elle le fait aussi avec autant dabon-
dance, d'ordre et d'ornements qu'il est possible de se ligurer
'
.
Section B.

Les applications.
l'infini et l'tendue
124.
Une premire application du dynamisme intellectuel
permet de rsoudre l'nig^me, o les Cartsiens s'taient embar-
rasss, des rapports entre l'infini et l'tendue. Prcisment
parce qu'il maintient, contre l'interprtation purement intellec-
tuelle que Malebranche et Spinoza donnaient la mathmatique
cartsienne, la ncessit d'une aperception synthtique la base
de la gomtrie, Leibniz se refuse, comme Descartes lui-mme,
au paradoxe d'une tendue indivisible. Il est trange que
Spinoza paraisse, dans le iraii del Rforme de l'Entendement'^,
nier que l'tendue soit divisible en parties et compose de
parties; ce qui n'a pas de sens, moins qu'il ait fait de l'espace
une chose qui ne serait pas divisible.

Mais l'espace et le temps
sont ordres de choses, non choses ^
Seulement il ne s'ensuit pas de l que nous devions revenir
ralternalive o nous enfermerait la logique toujours trop simple
et trop troite, la logique par oui et par non, d'un Descartes.
Selon Descartes, on peut acqurir par la mditation

ou plus
exactement peut-tre on s'aperoit par la mditation que l'on
possde
une connaissance trs claire, et, si j'ose ainsi parler
intuitive, de la nature intellectuelle en gnral, l'ide de laquelle,
tant considre sans limitation, est celle qui nous reprsente
1. A^. E. IV, chap. XVII,

16.
2. Leibniz renvoie la paj^e 38o de l'dition originale, o Spinoza cite
comme exemple d'erreurs dues l'imagination : que l'tendue doit tre dans
un lieu; qu'elle doit tre finie, avec une distinction relle des parties : quod
extensio debeat esse in loco, debeatesse finita, cujus partes ab invicem distinguantur
realiter,
46, I, 29; tr. Appuhn, p.
266.
3. Anidmadversiones ad Joh. Georg. Wachteri librum de recondita Hebrorum
philosophia, publies par Foucher de Gareil sous le titre de Rfutation indite
de Spinoza par Leibniz, 1854, p. 34.
212
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Dieu, et limite, est celle d'un ange ou tFune me humaine
^
.
La notion de Tinfini ou notion gnrale de l'tre
-
est primitive;
la limitation par laquelle le fini diflere de l'infini est un non
tre ou une ngation d'tre^ . Ds lors en partant du fini, en
juxtaposant les parties de Ftendue, on n'obtiendra qu'une
image indtermine'' d'ordre tout ngatif , pour laquelle Des-
cartes rserve le nom ' indfini '.
En raction contre les Cartsiens, Leibniz revient aux principes
de Descartes. D'une part le vrai infini, la rigueur, n'est que
dans l'absolu, qui est antrieur toute composition et n'est
point form par l'addition des parties
''
. D'autre part on
se trompe en voulant imaginer un espace absolu, qui soit un
tout infini, compos de parties. Il n'y a rien de tel' . Mais
entre la pure ide mtaphysique qui est d'ordre transcendant et
la reprsentation statique qui implique contradiction, ne peut-
on insrer le processus dynamique de l'intelligence, et lui con-
frer une valeur positive?
Prenons une ligne droite, et prolongeons-la, en sorte qu'elle
soit double de la premire. Or, il est clair que la seconde, tant
parfaitement semblable la premire, peut tre double de
mme pour avoir la troisime qui est encore semblable aux pr-
cdentes; et la mme raison ayant toujours lieu, il n'est jamais
possible qu'on soit arrt; ainsi la ligne peut tre prolonge
l'infini; de sorte que la considration de l'infini vient de celle de
la similitude ou de la mme raison, et son origine est la mme
avec celle des vrits universelles et ncessaires^ . Sans doute
l'image spatiale demeure toujours inadquate l'ide pure de
l'infini; mais aussi bien ce n'est pas sur l'image spatiale que
s'appuie la ralit de l'infini, c'est sur le processus de l'intelli-
gence, dont les Cartsiens ne s'taient servis que pour prouver
l'existence d'une infinit transcendante la puissance propre-
ment humaine, et que l'originalit de Leibniz est de considrer
1. Lettre, crite vers mars 1637, AT. I, 353.
2. Lettre Clerselier, du 23 avril 1640. AT. V. 3.o6.
.3. Lettre, d'aot 1641, AT, III, 427.
4. Lettre Morus, du 13 avril 1649; AT, V, 344 : Dico... mundum esse
indeterminatuin vel iudcrniitum, quia nullos in eo terminos agnosco
;
sed
non ausim vocare infmitum, quia porcipio Deum esse mundo majorom, non
ratioue exteasioni.s, quam, ut spe dixi, nullani propriam in Deo agnosco,
sed ratione perfectionis.

5. Lettre Clerselier, du 23 avril 1649, AT, Y, 336; Cf. Principia Philoso-
phix, I
27.
6. N. E. II, ch. XVH
1.
7. Ibid.
%
4.
8. Ibid.
LK CALCUL INFINITESIMAL RT LA GKOMKTRIE
213
pour cllo-nuMnc : L'auleur (t. I,
p.
.'{07, dit .eihniz propos du
P. (lu Tcrlro, qui venait de pul)lier une Rfalalion du systme
de Malebranche) ajoute que dans la prtendue connaissance de
r Infini, l'esprit voit seulement que les long;ueurs peuvent tre
mises bout bout et rptes tant que l'on voudra. Fort bien;
mais cet autour [)ouvait considrer f[ue c'est dj^iconnatre l'infini
que de connatre que celte rptition se peut toujours faire
'.

LE CALCUL INFINITESIMAL ET LA GEOMETRIE
125.

Dans Tordre de l'accroissement, ce processus de rp-
tition illimite ne conduit pas, du temps de Leibniz du moins,
une notion dont la science positive ait su se rendre matresse.
Mais il en va tout autrement dans Tordre de la diminution; Tide
de Tinfini permet ici de renouveler quelques-unes des ides
fondamentales de la f^omtrie, et donne naissance des
mthodes qui, transportes du domaine de la gomtrie dans
celui de la dynamique et de la psychologie, serviront de base au
spiritualisme de Leibniz.
En un sens, la gomtrie peut traiter la ralit continue en
se dispensant de la considration de Tinfini, en recourant
Tunique principe d'identit. Un passage entre autres, tir de la
correspondance avec Clarke, est formel : Ce seul principe sufft
pour dmontrer toute Tarithmtique et toute la gomtrie,
c'est--dire tous les principes mathmatiques. Mais pour
passer de la mathmatique la physique, ajoute-t-il, il faut
encore un autre principe ^ En un autre sens, la considration
de Tinfini est essentielle la gomtrie; le texte des Nouveaux
Essais est galement formel : Les figures gomtriques parais-
sent plus simples que les choses morales; mais elles ne le sont
pas, parce que le continu enveloppe Tinfini^ . C'est que la
science de la ralit continue peut tre traite de deux faons,
suivant quelle est fonde sur le principe de position : le tout
quivaut aux parties , et elle est alors science du fini
ou
bien sur le principe de transition ou loi de continuit , et elle
est dans ce cas science de Tinfini
*
.
Ces deux conceptions de la gomtrie s'opposent Tune
l'autre, exactement comme nous avons vu que s'opposaient
1. LeUre Remond, du 4 novembre, 1715, G, III, 658
2. G, VII, 355.
3. N. E, IV, chap. m 2U.
4. Couturat, Opuscules, etc., p. 525.
214
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
l'algbre cartsienne et l'analyse infinitsimale. Que l'on con-
sidre la circonfrence du cercle : dans le domaine du fini,
elle offre le type de la construction simple et uniforme; en
prenant le centre du cercle pour origine des coordonnes rec-
tangulaires, on obtient comme consquence immdiate du
thorme de Pylhagore l'quation cc--h i/-^R-. Il
y
a pourtant
avantage envisager le cercle comme polygone d'une infinit de
cts. Cette dfinition, qui parat inutilement complique tant
qu'on s'en tient aux proprits lmentaires, est, en ralit,
la seule qui assure le progrs de la science. Dj il est nces-
saire d"y faire appel pour calculer la longueur de la circonf-
rence ^ Mais surtout la considration de cet lment diffren-
tiel, qui n'est simple que par accident dans le cercle, parce que
la courbure du cercle est constante, permet la gnralisation de
l'analyse gomtrique. Dans une courbe en gnral, il
y
a lieu de
distinguer deux ordres de rapport : le rapport de la courbe la
direction, prise entre deux points infiniment voisins, c'est--dire
la tangente, et le rapport de cette tangente elle-mme un
nouvel lment diffrentiel, celui qui exprime le changement
de la direction : Dans les parties infiniment petites d'une ligne
quelconque, on peut considrer non seulement la direction,
declivitas aiit inclinatio, comme il a t lait jusqu'ici, mais aussi
le changement de direction, la courbure, flexiira; et de mme
que les Gomtres ont mesur la direction par la ligne la plus
simple qui aurait en un point de la courbe la mme direction
qu'elle, c'est--dire par la droite tangente, je mesure la courbure
par la ligne la plus simple qui aurait au mme point non seule-
ment la mme direction, mais aussi la mme courbure, c'est--
dire par le cercle qui non seulement touche, mais ce qui est plus
embrasse la courbe propose
-. La suite de cette Mditation a
pour objet de montrer comment, au moyen de la dtermination
des angles de contingence ou des angles d' oscillation, que les
1. Voir la note des Acta Eruditoram de Leipzig (1684) : De dimensionibus
curvilineorum, additio ad schedam de dimensionibus figuraruin inveniendis , o
Leibniz rappelle ce principe : quod figura curvilinea censenda sit quipol-
lere polygono infinitorum laterum et il ajoute : unde sequitur, quidquid de
tali polygono demonstrari potest, sive ita ut nullus hajjeatur ad numerum
laterum respectas, sive ita ut tanto magis verificetur quanto major sumitur
laterum numerus, ita ut error tandem flat quovis dato minor; id de curva
posse pronuntiari. Unde du oriunlur methodorum species, ex quibus meo-
judicio pendet quidquid vel hactenus invontum est circa dimensioncs cur-
vilineorum, vel impostcrum poterit inveniri . M, V., 126,
2. Meditalio nova de natura anguli contactas et osculi, honimque usa in practica
Mathesi ad figufas faciliores saccedaneas difficilioribus substituendas, Acta Erudi-
torum Lipsiensorum, 1686. M, VII, 32.
LK CALCUL INKINITESLMAL l'. LA MECANIQUE
215
(loiiKMres de la ^nralioii prcdcnLo avaient employe Litre
tl'expdieiit, on peut retrouver dans l'analyse d'une courbe
quelconque une hirarchie d( f^randeurs incomj)arables les unes
aux autres, comme la ligne l'est dj par rapport la surface ou
la surface par rappport au corps lui-mme.
Les degrs successifs de di("r(;nciatioii crs par l'algorithme
de l'analyse de l'infini sont doue tout autre chose qu'un jeu
d'criture symbolique; ils constituent une mthode vritable
d'explication, qui, l'preuve, va se rvler universelle. Le prin-
cipe de contiiuiil, dit Leibniz est absolument ncessaire dans
la gomtrie, mais il russit encore dans la physique
'.
De
fait, la rforme de la mcanique cartsienne, que Leibniz accom-
plissait dans cette mme anne 1686, ne pourra s'expliquer
compltement sans l'intervention de concepts que seule l'analyse
infinitsimale pouvait fournir
*.
LE CALCUL INFINITESIMAL ET LA MECANIQUE
126.

Le problme tait pos par la dcouverte des lois
relatives la chute des corps. Pour passer de la formule qui
donne les vitesses, la formule qui donne les espaces parcourus,
il
y
avait une vritable intgration oprer, que Galile, et
indpendamment de lui Descartes, avaient effectue l'aide de
considrations purement gomtriques-'.
Cette intgration implique un lment qui est, sous une
forme intuitive, l'quivalent de la diffrentielle; Galile ne s'y
est pas tromp d'ailleurs. Dans le mouvement acclr, ou
relard, le corps qui sort du repos ou qui
y
retourne, passe,
dans un espace de temps qui, si petit qu'il soit, contient une
infinit d'instants, par une infinit de degrs de vitesse^. De
fait, nous l'avons vu, les intuitions mcaniques de Galile ont
i. G, III, 52.
2. Cf. Considrations sur la diffrence qu'il
y
a entre l'analyse ordinaire et le
nouveau calcul des transcendantes (Journal des Savants, 1694) : Notre mthode
tant proprement celte partie de la Mathmatique gnrale qui traite de
l'infini, c'est ce qui fait qu'on en a fort besoin, en appliquant les Mathma-
tiques la Physique, parce que le caractre de l'Auteur infini entre ordinai-
rement dans les oprations de la nature. M, V, 308.
3. Duhem, De l'acclration produite par une force constante. Notes pour servir
l'histoire de la dynamique. Deuxime congrs international de Philosophie,
II' session, Genve, 1904, Rapports et Comptes rendus, p. 906.
4. Discorsi e dimostrazioni matematiche intorno due nuove scienze attenenti alla
Mecanicac i moviinenti locali, Leyde, 1638. Troisime journe. Edition nationale
t. VIII, Florence, 1898, p. 201. Cf. Cohen op. cit.,
p. 44, et suiv.
216
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
inspir la renaissance du calcul intgral avec Cavalieri el Torri-
celli, comme elles ont inspir, travers Hobbes, les premires
hypothses de Leibniz sur le mouvement abstrait ou concret.
Descartes a eu les mmes intuitions. Non seulement dans sa
tentative, d'ailleurs manque, pour obtenir la loi des espaces, il
employait un procd qui tait, comme le dit, Paul Tannery,
tout fait analogue celui de la mthode des indivisibles
(ainsi bien avant Cavalieri)
'
. Mais encore ses rflexions sur la
statique montrent qu'il a saisi et marqu nettement le caractre
infinitsimal du principe des dplacements virtuels- ; il crivait
Mersenne, le 13 juillet 1638 : (< La pesanteur relative de chaque
corps ou, ce qui est le mme, la force qu'il faut employer pour
le soutenir et empcher qu'il ne descende, lorsqu'il est en
certaine position, se doit mesurer par le commencement du
mouvement que devrait faire la puissance qui le soutient, tant
pour le hausser que pour le suivre s'il s'abaissait'
.
Mais Descartes est aussi un dogmatique, qui tient faire
rentrer la dduction scientifique dans les cadres d'une logique
rationnelle. Or la logique rationnelle n'avait pas encore de
place pour l'infiniment petit. Descartes hsite professer avec
Galile que les corps qui descendent passent par tous les
degrs de vitesse* . Et Mariotte, renchrissant, comme dit
M. Bonasse^, sur les dires du matre carte, par le souvenir
des arguments de Zenon d'Ele, les raisonnements de Galile
pour prouver qu'au premier moment qu'un poids commence
tomber, sa vitesse est plus petite qu'aucune qu'on puisse
dterminer'^ .
Descartes s'tait donn la tche de constituer la mcanique,
comme la mathmatique abstraite et la gomtrie, en se plaant
exclusivement sur le terrain du fini; par l il s'exposait se
mettre en contradiction directe avec les exigences de la conti-
nuit. Ainsi, selon l'expression de la premire loi du choc
deux corps... exactement gaux et se [mouvant] d'gale vitesse
en ligne droite l'un vers l'autre... rejailliraient tous deux ga-
lement, et retourneraient chacun vers le ct d'o il serait
venu, sans perdre rien de leur vitesse
'
. Mais que l'on
1. Note de la correspondance AT, I., 75.
2. Duhem, les Origines de la statique chap. xiv, t. 1., 1905, p. 350, cf.
p.
337.
3. AT. II, 229.
4. Lettre Mersenne M octobre 1638, AT.. II, .399.
3. Introduction Vtude des thories de la mcanique, 1895, p. 219.
6. De la percussion ou choc des corps, 1673, p.
248.
7. Principes. II,
46.
LK. CALCUL INFLNITF.SLMAL KT LA MECANIQUE
217
suppose Pim d'eux Lanl soil. pou plus tj^rand ou ayant " lanl
soit p(Mi plus de vitesse , la seconde el la troisime loi portent
que le plus petit ou le plus lent rejaillirait seul, et ils iraient
d(^sormais tous deux dans la mme direction
'. De la sorte,
lait observer Leihni/, deux cas qui, suivant h^s hypothses ou
donnes, auraient une dilerence infininuMit petite (ou qui pour-
rail tre prise intrieure toute difFrence donne), auraient
cependant, dans les consquences, une diference trs grande et
trs notable... La rgle de l'galit, c'est--dire de l'ingalit
infiniment petite, ne pourrait pas tre comprise sous la rgle
gnrale de l'ingalit
'-.
Une telle incohrence est une con-
damnation formelle aux yeux de Leibniz : la loi de continuit est
un critrium gnral
^
une pierre de touche irrsistible. Il ne se
peut pas que la consquence de l'ingalit vanouissante ne s'va-
nouisse pas de lagon rejoindre la consquence de l'galit*.
127.
Il faut rformer la mcanique cartsienne. Le principe
de la rforme leibnizienne est assurment dans l'exprience.
Mais il est remarquable que l'interprtation de l'exprience con-
duise des rsultats que Descartes ou tout autre savant de sa
gnration, en possession des rsultats fournis par les observa-
tions physiques de Galile, et d apercevoir s'il avait dispos
d'une forme mathmatique capable de pntrer plus profond-
ment le cours de la ralit.
Archimde avait tabli dans le Trait de Vquilibre des plans
ou de leurs centres de gravit la loi de l'quilibre : Prop. VI. Des
grandeurs comraensurables [GG'] sont en quilibre lorsqu'elles
sont rciproquement proportionnelles aux longueurs [LL], aux-
quelles ces grandeurs sont suspendues :
GL = G'L'.
Tout en refusant de s'appuyer sur l'exemple du levier. Des-
cartes retrouve la mme forme de relation dans le principe,
qui est le fondement gnral de toute la Statique... (par exemple...
la force qui peut lever un poids [P] de 100 livres la hauteur
[H] de deux pieds, en peut aussi lever un de 200 livres [P'] la
hauteur [H'] d'un pied... ^) :
HP =H'P'
1. Principes, 47-48.
2. Adnimadversiones in Principia, ad II, 47, G, IV, -377.
3. Ibid. ad II, 45, G, IV, .373.
4. Ad II, 48, IV, 378.
5. Lettre du 13 juillet 1638, AT, II, p. 228.
218
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE

et dans la loi fondamentale de la conservation du mouve-


ment : Lorsqu'une partie de la matire se meut deux fois plus
vite qu'une autre, et que cette autre est deux fois plus grande
que la premire, nous devons penser qu'il
y
a tout autant de
mouvement dans la plus petite que dans la plus grande ^
MV=:M'V'
Or, les lois de la chute des corps, que Galile a tires de
l'observation et de l'exprience, dmentent la formule de la con-
servation du mouvement^ . Descartes s'est tromp, et il a t
tromp par cette tendance constante de son esprit gnraliser
la solution du cas le plus simple, celle dont on peut se faire une
ide tout fait claire et distincte ^ A.u principe cartsien,
Leibniz substituera cette loi de la nature, que je tiens, crit-il,
la plus universelle et la plus inviolable, savoir qu'il
y
a toujours
une parfaite quation entre la cause pleine et
l'effet
entier... Et
quoique cet axiome soit tout fait mtaphysique, il ne laisse pas
d'tre des plus utiles qu'on puisse employer en physique et il
donne le moyen de rduire les forces un calcul de gomtrie*.
De fait, dans sa premire lettre de Volder, du dbut
de 1699, Leibniz montre comment
<f
la nature a mnag une
i. Principes, II,
36.
2. De cetle dmonstration, que Leibniz a rpte maintes reprises, nous
empruntons le rsum une note parue dans les Nouvelles de la Rpublique
des Lettres (fvrier 1687) : Rplique de M. G. G. Leibniz M. Vabb de Conti.
Si le corps de 4 livres avec sa vitesse d'un degr, qu'il a dans un plan
horizontal, allant s'engager par rencontre au bout d'un pendule ou fll per-
pendiculaire, monte une hauteur de 1 pied ;
celui de 1 livre aura une
vitesse de 2 degrs, afin de pouvoir (en cas d'un pareil engagement) monter
jusqu' 4 pieds. Car il faut la mme force pour lever 4 livres i pied et
1 livre 4 pieds. Mais si le corps d'une livre devait recevoir 4 degrs de
vitesse, suivant Descartes, il pourrait monter a la hauteur de 16 pieds. Et, par
consquent, la mme force qui pouvait lever 4 livres 1 pied, transfre sur
1 livre, la pourrait lever 16 pieds. Ce qui est impossible, car l'effet est
quadruple, ainsi on aurait gagn et tir de rien le triple de la force qu'il
y
avait auparavant. G, III, 45.
3. Cf. la Rplique Vabb de Conti, G, III, 48 : Ce qui peut avoir sduit des
auteurs si excellents, et qui a le plus embrouill cette matire, est qu'on a vu
que des corps dont les vitesses sont rciproques aux tendues, s'arrtent l'un
l'autre, soit dans une balance, soit hors d'une balance. C'est pourquoi on a
cru que leurs forces taient gales, d'autant plus qu'on ne remarquait rien dans
les corps que la vitesse et Vtendue... La force ne se doit pas estimer par la com-
position de la vitesse et de la grandeur, mais par l'effet futur . Thse lie
la distinction entre la force absolue qu'il faut pour faire quelque elet subsis-
tant (par exemple pour lever un tel poids une telle hauteur, ou pour bander
un tel ressort un tel degr) et entre la force d'avancer d'un certain ct,
ou de conserver sa direction.

4. G, m, 4.5.
LA SUBSTANCi:
219
iniicilialioii Irt'S lganlo entre la loi d'quilibre des corps en
onllil, qui est relative, et la loi (rquivalenc( des causes et
des elVels, qui est absolue, et cela au moyen de la loi de transi-
tion graduelle qui vite toute espce de saut' . La loi d'qui-
libre s'a|>plique la cause qui s'puise dans l'instant o elle
a^il et qui peut alors tre considre comme proportionnelle
son elVet , la force morte, comme (Jit Leibniz. .Nous pourrons
donc la retenir dans le problme gnral de la dynamique, en
la supposant vraie en un moment infinitsimal, pour le premier
lan que le grave reoit en descendant, ou pour celui qu'il
acquiert chaque instant en cours de chute. La vitesse pro-
prement dite, qui manifeste la force vive, est constitue par
l'accumulation de ces lans ou sollicitations lmentaires; or,
la vitesse est la sollicilation nue comme l'infini au fini, ou
comme dans nos dillrenlielles la ligne ses lments
-.
Ainsi,
les notions fondamentales de la mcanique leibnizienne seront
lies aux modes de relation et de calcul dont la pense humaine
est redevable l'analyse infinitsimale. L'argumentation de
Leibniz s'achve par une formule lumineuse : Selon l'ana-
logie de la gomtrie ou de notre analyse, les sollicitations ou
acclrations, seront comme dx, les vitesses comme x, les forces
comme x ou fxdx ^
LA SUBSTANCE
128.

Si bref que soit l'expos qui prcde, il sufft montrer
que la notion leibnizienne de force n'entre pas dans la mcanique
du dehors, par une intuition immdiate ou par analogie avec
1. G, IV. \U.
2. Cf. Tentainen de motuum cleslium causis, 1089 : Nec... mirum est quod voluit
Galilus, percussioncm esso infinitani comparatione gravitatis nud, seu, ut
ego loquor, simplicis conatus, cujus vini ego mortuam vocare soloo, quee
agendo demum coacipiens impetum repetitis impressionibus viva redditur.

M. VI, 33.
3. G, II, lo6 Ut ita secundum analogiam geometri sou analysis aostr
sollicilationes sint ut dx, celeritatcs, ut x, vires ut xx seu ut fxdx
. Cf.
Tentamende motaain Cleslium causis. Et inflniti sunt gradu.s taminlinitorum,
quam infinit parvorum. Et possunt adhiberi triangula communia inassigna-
bilibus illis similia, (ju in Tangentibus, Maxiniisque et Minimis, et explicanda
curvedine linearum usum habent maximum; item in omni pne translatione
Geonietrife ad naturam, nam si motus exponatur per lineam communem, quam
dato tcmpore mobile absolvit, impetus seu velocitas exponetur per lineam
infinit parvam, et ipsum elementum velocitatis, quale est gravitatis solli-
citatio, vel conatus centrifugus, per lineam infinities infinit parvam. (Act.
Erud. t. Lip. 1689, .U. VI. 1.51).
l
220
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
reffort intrieur; elle nat sur le terrain de la science, comme un
requisit des expriences de Galile sur la chute des corps ^
Mais cette notion, si elle n'est pas d'origine mtaphysique, a,
du moins dans la pense de Leibniz, une porte mtaphysique;
la conception originale du rapport entre la force totale et la
vitesse du mouvement en un point donn, et entre cette vitesse
elle-mme et Tacclration, sert de prototype au rapport que la
substance soutient avec ses accidents.
A cet gard, une remarque de M. Russell sur un passage
important de la correspondance avec de Volder fournit une
sorte 'experimentum crucis. M. Russell a certes fort bien vu
qu'il tait essentiel la philosophie de Leibniz de confrer la
distinction des substances un fondement intrinsque : deux
substances dont les prdicats seraient les mmes se confon-
draient, et c'est la doctrine mme de
1'
identit des indiscer-
nables- . Mais en mme temps, comme il enferme la mtaphy-
sique de Leibniz dans le cadre de la logique scolastique, il veut
y
trouver l'affirmation oppose, que les substances ne sauraient
se ramener la somme de leurs prdicats ; et il cite l'appui ce
texte, tir d'une lettre de Volder du 21 janvier 1704 : Sub-
stanti non tota sunt quse contineant partes formaliter, sed res
totales qu partiales continent eminenter^.
Et en effet, il faudrait bien admettre que le philosophe s'est
grossirement contredit sur la conception fondamentale de la
substance... si le rapport de sujet prdicat ne pouvait tre
interprt que suivant le modle de la logique aristotlicienne.
Dans cette logique, en effet, il n'y a pas de milieu : du moment
que le tout n'est pas formellement la somme de ses parties, il
est ontologiquement autre que ses parties
;
derrire les attributs,
il
y
a un substratiim, un suppt qui est, par rapport ces
attributs, une ralit mtaphysiquement transcendante. Mais la
conclusion ne vaut plus si la logique leibnizienne est d'un type
que ni Aristote ni Descartes n'ont connu, du type infinitsimal.
Alors le rapport d'minence, ou de transcendance mathmatique,
entre le tout et les parties n'est pas incompatible avec une doc-
trine d'immanence mtaphysique. Une srie infinie, une chose
totale est plus que chacun des termes successifs ou qu'une
quantit dtermine de termes
;
ce qui ne veut pas dire qu'elle
doive en soi tre autre chose. La substance pourrait tre alors
1. Voir en particulier Gouturat, Sur la Mtaphysique de Leibniz, Revue de
Mtaphysique, janvier 1902, p. 20.
2. Op. cit., chap. iv, tr. Ray. p. 54, et chap. vi, p. 64.
3. G, II, 263.
LA SUBSTANCE
221
la loi uiii((iio (lonl tlrivo l;i nmlliplicih' clos prdicats, cl c'est
ce que L(nl)niz altirnio cxpiesst'-iucnL clans celle mme lellre
de Volder o M. lUissell croyait le saisir en llagrant dlit de
contradiction avec la doctrine de Videnlite des indiscernables :
Legem quamdam esse persislcntcm quc involvat i'uturos
ejus quod ut idem concipimus status, id ipsum est quod sub-
stantiam eamdem conslituere dico'.
129.

L'volution de pense qui devait conduire Leibniz
sa notion dfinitiAC de la substance, a pour pivot la conception
technique du calcul infinitsimal. Dans sa premire philo-
sophie, Leibniz s'appuie directement sur les indivisibles de
Cavalieri; ces indivisibles ne sauraient tre dans l'espace; l'ide
d'un minimum tendu implique contradiction : Ce quoi ne
peut tre enleve aucune parcelle d'tendue, est intendu; donc
le commencement du corps, de l'espace, du mouvement, du
temps (c'est--dire le point, lelort ou conalus, l'instant) ou est
nul, ce qui est absurde, ou est intendu, ce qu'il fallait dmon-
trer-. Or ce point et cet
effort,
lments d'ordre infinitsimal
par rapport l'espace et au mouvement
',
sont aussi des
lments spirituels : Il
y
a bien des annes, crit Leibniz
en 1709, lorsque ma philosophie n'tait pas encore parvenue
sa maturit, je logeais les mes dans des points
^.
Mais dans la philosophie ultrieure de Leibniz on ne va pas
de l'unit l'infini, on ne compose pas l'aide du point ou de
l'effort indivisible l'espace ou le mouvement; au contraire, c'est
de l'espace et du mouvement, tels qu'ils sont donns, que part
le processus de divisibilit, sans jamais aboutir une rsolu-
tion complte-'. Le o aot 1713 Leibniz crit ces lignes bien
significatives : Quand j'ai dit que l'unit n'est plus l'soluble,
j'entends qu'elle ne saurait avoir des parties dont la notion soit
plus simple qu'elle. L'unit est divisible, mais elle n'est pas
rsoluble; car les fractions qui sont les parties de l'unit, ont
des notions moins simples parce que les nombres entiers (moins
i. G, II, 264.
2. Theoria motus abstracti, 1671, G, IV, 229.
3. Cf. ibid. '<
Gonatus est ad motum, ut punctum ad spatium seu ut unuin
ad inflnitum.

4. P. S. d'une Lettre des Bosses, 27 avril, G. H, 372.
5. Cf. Lettre de Volder : Numerus, Hora, Linea, Motus, seu gradus veloci-
tatis, et alia hujusmodi Quanta idealia seu entia mathematica rvera non
sunt aggregata ex partibus, cum plane indefinitum sit quo in illis modo
quis partes assignari velit, quod vei ideo sic intelligi necesse est, cum nihil
aliud signiflcent quani illam ipsam meram possibilitatem partes quotcumque
assignandi . G, II., 276.
222
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
simples que Funit), entrent toujours dans les notions des frac-
tions. Plusieurs qui ont philosoph en mathmatique sur le point
et sur Tunit se sont embrouills, faute de distinguer entre la
rsolution en notions et la division en parties. Les parties ne
sont pas toujours plus simples que le tout, quoiqu'elles soient
toujours moindres que le tout'.
Si le spirituel est l'unit du matriel, ce n'est donc plus en
tant qu'lment constitutif, car cela le retenait malgr tout
l'intrieur de l'tendue, c'est en tant que principe total dont
drive la multiplicit des phnomnes tendus. Ce qui permet
de concilier dans les mes l'unit et la multiplicit, ce n'est
pas le rapport gomtrique de quantit, c'est la force primitive
d'agir ou... loi de la [suite] des changements comme la nature
de la srie dans les nombres- .
LA MONADE
130.

L'application directe du calcul infinitsimal a permis
de pntrer la nature de la substance ;
l'analogie du calcul infi-
nitsimal va fournir le moyen de suivre le progrs et la diversit
des formes de la substance, de passer de la monade-matire
la monade-vie et la monade-esprit.
Suivant une pense que Leibniz rapporte lui-mme aux con-
ceptions de sa premire jeunesse
^
une me ou un esprit ne
garde pas seulement sa direction, comme fait l'atome, mais encore
la loi des changements de direction ou la loi des courbures, ce
que l'atome n'est point capable de faire . Par cette remarque se
rsolvent les cas qui au premier abord paratraient mettre en
chec la loi de continuit : Comme dans une ligne de go-
mtrie, il
y
a certains points distingus, qu'on appelle sommets,
points d'inflexion, points de rebroussement ou autrement, et
comme il
y
a des lignes qui en ont d'une infinit, c'est ainsi
qu'il faut concevoir dans la vie d'un animal ou d'une personne
1. G, III, 583.
2. Suite nous parat tre la vraie leon, au lieu de sorte.

Notes sur la cri-
tique de la Recherche de la vrit par Foucher, Lettres, etc. Ed. Foucher de Careil,
p. .303. Cf. Lettre de Volder, du 21 janvier 1704. Vis auteni derivativa est
ipse status prasens dum tendit ad sequentem seu sequentem prinvolvit, uti
omne prsens gravidum est futuro. Sed ipsum persisteas, qualenus involvit
casus omnes, primilivam vim habet, ut vis primitiva sit velut delerniinatio
qu terminum aliquem in srie dsignt. (G, II, 262).
3. Eclaircissements des difficults que M. Bayle a trouves dans le systme nouveau
de l'union de l'me et du corps (1698). G, II., 544. Cf. Mannequin, op. cit., II,
162, et suiv.
LA MONADi;
223
les temps d'un changement extraordinaire, qu ne laissent pas
d'tre dans la rgle gnrale : de mme que les points dis-
tingus dans la courbe se peuvent dterminer par sa nature
gnrale ou son quation
'.
La dlicatesse et la rigueur de ce paralllisme conduisent
l'analyse la plus subtile, la plus profonde qui ait jamais t faite
de la conscience et de la pense. Tout d'abord, le calcul de
l'infini, sous la forme de la dilfrencialion ou sous la forme des
sries infinies termes dcroissants, donne droit de cit dans
la philosophie i'i cette notion paradoxale de l'inconscient, que la
psychologie mettra deux cents ans s'assimiler, tant Tincons-
cienl contredit la spcificit de sa mthode, et qui domine
aujourd'hui la conception de la vie spirituelle. Sans doute, cette
notion tait dj connue du xvii^ sicle. Elle est essentielle au
cartsianisme; et, ds avant son sjour Paris, Leibniz s'tait
attach dmontrer la thse fameuse que me pense toujours-.
De cette thse iNIalebranche et Spinoza s'taient tous deux ins-
pirs; mais des notions comme le sentiment confus que
l'me a de soi, ou la conscience inadquate dans la connais-
sance du premier genre^ ont un aspect encore abstrait et sch-
matique, tandis que la thorie leibnizienne des petites percep-
tions emprunte l'analogie de la mathmatique nouvelle et
de la mcanique une prcision et une extension inattendues.
Qu'il s'agisse d'une multitude d'impressions infinitsimales,
qui s'agrgent pour constituer un tat dfini
^ ou d'une srie
ordonne qui du centre de la rflexion consciente, de l'aper-
ception claire, plonge ses racines (ou est destine se perdre)
dans la pnombre et la confusion des sensations ou des sou-
venirs
\
chaque moment de la vie consciente est, en dpit de son
apparence simple, la sommation dune infinit d'lments.
1. Lettre Remond, du 11 fvrier 1713. G, III, G.3o. Cf. Thodice, III,

242.
2. " Cum enim sit a me demonstratum, locuni verum mentis nostr esse
punctum quoddam seu centrum, ex eo deduxi consequentias quasdam raira-
biles de mentis incorruptibilitate, de impossibilitate quiescendi a cogitando,
de impossibilitate obliviscendi... (Lettre Arnauld, G, I, 72).
3. Pour entendre ce bruit [de la mer], il faut bien qu'on entende les par-
ties qui composent ce tout, c'est--dire les bruits de chaque vague... autrement
on n'aurait pas [la perception] de cent mille vagues, puisque cent mille riens
ne sauraient faire quelque chose. Avant-propos des nouveaux Essais sur L'Enten-
dement humain.
4. .<
On ne serait jamais veill par le plus grand bruit du monde, si on
n'avait quelque perception de son commencement, qui est petit; comme on
ne romprait jamais une corde par le plus grand effort du monde, si elle n'tait
tendue et allonge un peu par de moindres efforts, quoique cette petite
extension qu'ils font ne paraisse pas. (Ibid.)
224
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
Cette somme est son tour lment d'une somme nouvelle.
De mme que le mouvement se ramne un acte de diffren-
ciation qui {"ait le passage d'une manifestation de la force une
autre
manifestation de la force
\ de mme un moment de la vie
consciente
implique une tendance un nouvel tat; il est un
terme dans une srie dont l'unit forme le cours de la vie cons-
ciente : Et cum Monades nihil aliud sint quam reprtesenta-
tiones
phnomenorum cum transilu ad nova phnomena, patet
in iis ob
reprsentationem esse perceptionem, ob transitum
esse appetitionem
-.
131.

Enfin l'analogie du calcul infinitsimal va permettre
de pousser plus loin encore l'analyse mtaphysique, et do rendre
raison de la reprsentation elle-mme : La reprsentation a un
rapport naturel ce qui doit tre reprsente Or, ce rapport
est exactement celui de l'unit l'infini. Mme lorsque Leibniz
dfinissait l'me comme un point, il
y
voyait, non un lment,
mais un centre o concouraient tous les rayons de l'action uni-
verselle
''.
La notion se prcise dans la philosophie dfinitive
o
l'unit peut tre la somme d'une infinit de termes si ces
termes sont ou infiniment petits par rapport cette unit, ou
ordonns en srie indfiniment dcroissante : une multitude
d'impressions
confuses s'intgre dans l'unit d'une perception
consciente
: Une substance qui est d'une tendue infinie, en
tant qu'elle exprime tout, devient limite par la manire de son
expression plus ou moins parfaite ^

Le trait le plus original du leibnizianisme, son apport, comme
l'a bien montr M. Gassirer, la pense de l'humanit, c'est que
la conscience
individuelle, approfondie sans tre largie,
y
appa-
rat
quivalente l'univers de la reprsentation : Chaque me
reprsente
exactement l'univers tout entier S)
;
mais elle repr-
sente finiment l'infinit
'
; elle est une somme o entre la tota-
1. Cf. Spcimen dynamicum : Nain motus (perinde ac tempus) nunquam exis-
tit si rem ad y.pip'.av revoces, quia nunquam totus existit, quando partes
coexislentes non habet. Nihilque adeo in ipso reale est, quam momentaneum
illud quod in vi ad inutationem nilente conslitui dbet. M, VI. 235.
2. Lettre des Bosses, du 23 aot 1713; G, H, 481.
3. Thodicce, Part. 111,
336.
4. Hanuequin op. cit., t. II, p.
163. Cf. Lettre la princesse Sophie, du 4 no-
vembre 1696 :
Les units, quoiqu'elles soient indivisibles et sans parties, ne
laissent de reprsenter les multitudes, peu prs comme toutes les lignes de
la circonfrence se runissent dans le centre. > G, VII, 342.
3. Discours de mtaphysique, XV, G, IV, 440, Ed. Lestienne, 1907, p.
51.
6. Lettre la princesse Sophie, G, VII, 542.
7. Rponse aux rflexions de M. Bayle, G, IV, 562.
L.\ MONADOLOGIE
225
lil des lments universels, et pourtant cette somme est une
partie : pars lotalis
',
LA MONADOLOGIE
132.

Ce n'est pas tout : la conception du rapport entre
l'unit du reprsentant et la multitude du reprsent implique
la solution du problme gnral de la communication des subs-
tances : Les units ne sont jamais seules et sans compagnie;
car autrement elles seraient sans l'onction et n'auraient rien
reprsenter
-.
Comment les diffrentes monades se reprsentent-elles les
unes les autres? Sans doute on peut rpondre en gnral :
c'est l'expression de la cause commune qui fait l'accord des
effets'. Mais, si l'on veut prciser, on est encore ramen
l'analogie des formules mathmatiques. Le premier rsultat
important que Leibniz ait obtenu pendant sa priode d'initiation
la haute mathmatique, ce fut, en 1674, la dcouverte de la
srie infinie qui permet la quadrature arithmtique du cercle :
Le rayon du cercle tant l'unit, et la tangente BC de la
moiti BD d'un arc donn BDE tant appele 6, la grandeur de

b
6=
6^ b' b'
6'i
,
.. 1 ., .
lare sera -7
-3--+-^5
-w-t-tt

tt^
etc. Or les arcs tant
1 d o 7 9 11
trouvs, il est ais de retrouver les espaces
;
et le corollaire de ce
thorme est que, le diamtre et son carr tant 1, le cercle est
1 i_A^i_j_
i
o / 9 11
Et, cette formule, Leibniz la rattache la quadrature de
l'hyperbole que Mercator avait publie en 1670 : M. de Leibniz
crivait-il plus tard Hugoni, trouva dans le cercle ce qui
rpondait la dcouverte faite sur l'hyperbole
^,
En tant
qu'elle manifeste les merveilleuses harmonies du cercle et
de l'hyperbole
'^,
la doctrine des sries fournit une rsolution ana-
lytique des relations spatiales.
Or, et prcisment au dbut de sa rflexion philosophique,
Leibniz avait remarqu comme les jeux de la perspective per-
1. De rerum originatione radicali, 23 novembre 1697, G, VII, 307.
2. Lettre la princesse Sophie; G, VII, o.j6.
3. Systme nouveau de la communication des substances, 169.5, G, IV, 475.
4. M, V. 88. Cf. De vcra proporlionc circuli, 1682; .)/, V, 118.
5. Bodemaan, Die Leibniz

Handschriften, 1895, p.
308.
6. Lettre Oldenbourg, de Paris, 16 octobre 1674, Briefw., 1895, p. 107.
Bruxschvicg.
Les tapes.
lo
226
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
mettent d'illustrer la diversit des reprsentations que nous nous
faisons d'une mme ralit : Uli enim eadem civitas aliam sui
faciem offert, si a turri in mdia urbe despicias (m Grand gelegt),
quod perinde est ac si essentiam ipsam intueare; aliter apparet,
si extrinsecus accdas, quod perinde est ac si corporis qualitates
percipias; et ut ipse civitatis externus aspectus varit, prout a
latere orientali aut occcidentali dis-accedis, ita similiter pro
varietate organorum variant qualitates ^ Grce la dcouverte
de la quadrature des courbes, il est possible de passer de la rela-
tion purement externe entre figures spatiales la relation intel-
lectuelle entre les termes des sries, et d'apporter ainsi l'expli-
cation du rapport entre les monades un sens plus intrieur et
plus profond.
Les monades s'expriment les unes les autres en ce sens qu'il
y
a un rapport constant et rgl entre ce qui se peut dire de
l'une et de l'autre. C'est ainsi qu'une projection de perspective
exprime son gomtraP . Or, dans l'ordre de la mtaphysique
comme dans l'ordre de la gomtrie, la correspondance terme
terme sera la source de l'harmonie. Les perceptions qui se
trouvent ensemble dans une mme ame en mme temps, envelop-
pant une multitude vritablement infinie de petits sentiments
indistinguables, que la suite doit dvelopper, il ne faut point
s'tonner de la varit infinie de ce qui en doit rsulter avec le
temps. Tout cela n'est qu'une consquence de la nature repr-
sentative de l'me, qui doit exprimer ce qui se passe, et mme
ce qui se passera dans son corps et en quelque faon dans tous
les autres, par la connexion ou correspondance de toutes les
parties du monde
133.

Le paralllisme de la mathmatique et de la mtaphy-


sique apparat plus troit encore, si l'on se reporte aux travaux
de Leibniz dans les annes qui prcdent la publication du Sys-
tme nouveau de la nature et de la communication des substances.
En 1692 et en 1694, Leibniz fit paratre dans les Acta erudi-
torum de Leipzig, deux mmoires o il introduit dans la go-
mtrie deux notions d'une importance dcisive, les coordonnes
curvilignes elles lignes enveloppes
'-
: de Linea ex Lineis numro
inflnitis ordinatim ductis inter se concurrentibus formata^ casque
omnes tangente, ac de nova in ea re Analysis infinilorum usu;
et la Noua calculi differentialis applicatio et usus, ad multi-
1. Lettre Thomasiiis, d'avril, 1669; G, I, 19. Cf. llannequin, op. cit., II, 48.
2. Lettre Arnaiild, seplembre 1087; G. II, 112.
3. Eclaircissements des difficults que M. Bayle, olc,
;
G, IV, 52.3.
4. Cantor, IIP, 211 et 215.
LA MONADOLOGIE
227
plicem Uncdrum con.striictionem, ex data langentium condilione.
Leibniz commencopar rappolor les travaux do Dosaj-^ues*; au
lieu de s'nppuyer sur les coordonnes rectangulaires de Des-
cartes, Desargues part de la considration de la convergence
et de la divergence des droites et il fait rentrer le paralllisme
dans le cadre de la convergence, en supposant que les droites
l)aralllcs ont un point de concours l'infini. Sur le modle d'une
semblable gnralisation, il est possible de concevoir entre des
lignes une infinit de relations de position, qui seront suscep-
tibles d'tre interprtes par de nouveaux systmes de calcul
pourvu seulement qu'il
y
ait une loi faisant correspondre cha-
cune de ces lignes un lment gomtrique dtermin. Par
exemple l'observation des caustiques de rflexion suggre que
l'on peut former un systme de lignes qui ne constituent pas,
proprement parler, un faisceau convergent, mais qui est pourtant
un systme rgulier : deux lignes trs voisines, c'est--dire,
suivant les expressions employes par Leibniz, diffrant infini-
ment peu ou ayant une distance infiniment petite, sont conver-
gentes, et le point de convergence peut tre assign. L'ordre de
tous ces points de convergence engendre une ligne de conver-
gence qui est le lieu commun de tous les points de convergence
des lignes voisines, et offre cette particularit remarquable d'tre
tangente toutes les droites dont les intersections mutuelles le
constituent.
La description de ces relations gomtriques montre avec
quelle facilit le calcul infinitsimal en fournira l'interprtation
analytique : le passage d'un point de la tangente un point infi-
niment voisin correspond la diffrenciation. En comparant
les quations qui expriment deux lignes de la srie, nous pour-
rons sparer les coefficients constants et les coefficients variables
des quations; les premiers constituent des paramtres
indiffe-
renliables qui correspondent aux conditions gnrales des lignes;
les seconds constituent les lments di/frentiables qui permet-
tent de passer d'une ligne particulire la ligne voisine.
Cette mthode, tire de l'observation d'une famille de droites
peut tre tendue une famille de courbes. Leibniz en prcise
l'application dans son mmoire de 1694. Il appelle quation
primaire celle qui donne la loi de srie des courbes et qui en
explique la nature commune; il apprend former ct d'elle
les quations accessoires qui traduisent la dpendance
rciproque des coefficients variables, et qui donnent le moyen
l. .1/, V, 266 et suiv.
228
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
d'tablir le passage de courbe courbe : Iransilum de curva
in curvam. Par exemple, {x

b)--]-y- =ab est Fqualion d'un


cercle o b est un paramtre variable. L'quation peut se mettre
sous la forme 6-=(aH-2a?)
6

x-

y-. La diffrenciation sui-


vant 6 conduit la relation b=zx-r-^; introduite dans l'qua-
tion du cercle, cette relation donne y- =a(x^ jV c'est--dire
que Venveloppe de la srie des cercles est une parabole
'
.
Le succs de ces inventions mathmatiques claire l'invention
del mtaphysique leibnizienne ;la relation entre l'quation par-
ticulire d'une courbe et l'quation gnrale de la famille, c'est,
d'une faon trs prcise, la relation d'une monade particulire au
systme gnral des monades. Leibniz le l'econnat dans la con-
clusion de ses Remarques en rponse aux objections de Bayle,
o il rsume tout le dveloppement de sa spculation mtaphy-
sique : Lorsqu'on dit que chaque Monade, Ame, Esprit, a reu
une loi particulire, il faut ajouter qu'elle n'est qu'une variation
de la loi gnrale qui rgle l'univers; et que c'est comme une
mme ville parat diffrente selon les diffrents points de vue
dont on la regarde. Ainsi ... le monde ayant dj une varit infinie
en lui-mme et tant vari tel qu'il est et exprim diversement
par une infinit de reprsentations diffrentes, il en reoit une
infinit d'infinits -.
La conception philosophique qui procde de l'ide mathma-
tique des lois de srie est donc d'une porte absolument
gnrale^; elle donne ouverture enfin pour dcouvrir en Dieu le
principe gomtrique qui a prsid la cration de l'univers.
L'unit de la loi suivant laquelle procdent les termes de la srie
manifeste Vordre\ l'infinit des termes qui en procdent mani-
feste la richesse.
De l'infinit des combinaisons infinies que Leibniz attribue
la sagesse de Dieu
*
, sort un univers dont le progrs
ordonn
^
satisfait aussi exactement que la gomtrie la loi
1. M, Y. 30.j; et Gantor III2, 21o.
2. Remarques sur le Dictionnaire de Bayle; G, IV, o53.
3. Cf. Lettre de Volder, du 10 novembre 1703; G, II, 2."i8 :
< Concipe igitur
in primilivis lendenliis, quod agnosere oportet in derivalivis. Et res se habet
velut in legibus serierum aut naturis linearum ubi in ipso initio sufficiente
progressus omnes continentur. Talemque oportet esse totam naturam,alioqui
inepla foret et indigna sapiente. Neque ego vel speciem video rationis dubi-
tandi, nisi quod inassuetis absterrontur.

4. Thodice, Part II, 223. Cf. Rponse aux rflexions de Bayle G, IV, 356.
5. Cf. Animadversiones ad principia, II,
43 : ... Ut Parabola considerari possit
LA .MON'ADULOCIIK
229
de conlinuil : Je pense donc avoir de bonnes raisons, crit
Leibniz dans la lettre publie par S. Konig au cours d'une
polmique avec Maupertuis
(1752),
pour croire que toutes les
dilVrentcs classes des tres, dont lassemblage forme l'univers
ne sont dans les ides de Dieu, (pii connat distinctement
leur gradation essentielle, que comme autant d'ordonnes dune
mme courbe dont l'union ne soufl're pas qu'on en place d'autres
entre deux, cause que cela marquerait du dsordre et de l'im-
perfection. Les hommes tiennent donc aux animaux, ceux-ci
aux plantes et celles-ci derechef aux fossiles, qui se lieront
leur tour aux corps que les sens et l'imagination nous repr-
sentent comme parfaitement morts et informes
'.
lnu(|uain Ellipsis, cujus altcr focus inlinite absit; adeoque omnos proprictatcs
EUipscos iii e^eiiere otiaiii de Paral)ola lanciuain tali EUipsi verificentur. Et
hujiisinodi (juidem exoiiiploruin plona est Geometria : scd natura, cujus
sapieiitissimus Auctor perfectissimam Geometriarn exercet, idem observt,
alioqui nuUus in ea progressas ordinatus servaretur. G, IV, 373.
1. Apud Guhrauer, G. IF. Leibniz, l. I, 184G, Remarques,
p. 32.
I
CHAPITRE XI
L'IDALIT MATHMATIQUE ET LE
RALISME MTAPHYSIQUE
134.

La philosophie mathmatique de Leibniz oflfre, pour
l'objet que nous nous proposons, un intrt capital. Il fallait
en suivre la marche pour voir de quel rayonnement lintellectua-
lit moderne est capable. Le mathmatisme, que volontiers on
se figure rduisant les divers aspects des choses la monotonie
d'une abstraction unique, s'adresse en fait la discipline la plus
exacte et la plus profonde qui soit, dans le dessein de sur-
prendre la nature la source de son infinit, d'galer V im-
mense subtilit du mouvement universel. S'inspirant du prin-
cipe spinozisle que l'intelligence est essentiellement mouvement
et vie, mais renouvelant l'application de ce principe par les
inventions de son gnie mathmatique, Leibniz aborde et pr-
tend rsoudre la totalit des problmes que la philosophie peut
rencontrer, depuis la dtermination de la somme due pour un
remboursement anticip, jusqu'au secret du calcul par lequel
Dieu a conu les plans de la cration et choisi celui qui joint le
maximum d'ordre au maximum de varit. La hardiesse de la
pense mtaphysique, qui ne connat ni limites, ni obstacles,
s'appuie avec une prcision et une ingniosit admirables sur
l'analogie des dcouvertes techniques. Aprs le pythagorisme
et le platonisme, aprs les systmes des Cartsiens, le leibnizia-
nisme offre une forme nouvelle, non moins fconde, non moins
complte, de la philosophie mathmatique.
Pourtant, pas plus qu'aux doctrines antrieures, il n'est arriv
la philosophie mathmatique de Leibniz d'imposer sa vrit
aux gnrations qui suivirent; bien plus, il semble qu'elle n'ait
pas russi se dfinir elle-mme et se fixer dans sa vrit
intrinsque.
Quelles sont les raisons d'un tel chec, aussi considrable
pour la philosophie moderne que l'chec du platonisme a pu
I
LA LOr.IQl'K DK L IDKAL
231
l'tre dans raiiliquit? dans quelle mesure sonl-ellos lies aux
bases scientifiques de la doctrine? et la richesse extraordinaire
dont tnK^JGi'nc la sprculalion Icibnizienno, n'a-l-elle pas t
achete au dtriment de l'homognit structurale?
Peut-tre, en rtlchissantsurla faon dont Leibniz fait servir
les procds qui russissent dans la science rciaircissement
des problmes mtaphysiques, est-on conduit distinguer deux
motifs logiques, motif de, V actuel et motifde V idal, dont Leibniz
a marqu avec nettet l'opposition; In actualibus simplicia
sunt anteriora aggregatis, in idealibus totum est prius parte'

et peut-tre
y
a t-il lieu de se demander si la difficult essen-
tielle du systme, comme aussi son originalit, ne vient pas du
perptuel enchevtrement de ces deux motifs.
LA LOGIQUE DE l'idAL
135.

Quels sont les rapports entre la logique de Vactuel et la
logique de idall En un sens celle-ci est d'un ordre plus lev
que celle-l. L'arithmtique et la gomtrie lmentaires ne
connaissent que les procds vulgaires de l'addition et de
la soustraction ;
mais la science gnrale des grandeurs,
laquelle on doit le calcul des fractions, ou
!'
analyse de l'in-
fini , suit une marche inverse : Unitatemque esse principium
numcri, si rationes spectes, scu prioritatem natur, non si
magnitudinem, nam habemus fractiones, unitate utique mino-
res in infinilum
^.
Dans des Remarques de 1695 sur les objections de M. Foucher
(contre le nouveau systme de la communication des sub-
stances^), Leibniz dcrit avec prcision cet ordre idal : Le
1
.
, , .
nombre- en abstrait est un rapport tout simple ,
c'est--dire
qu'il n'est nullement form par la composition d'autres frac-
1 1
lions comme
^
ou
^
qui reprsentent cependant ses parties.
On ne pourra u venir aux plus petites fractions, ou concevoir
le nombre comme uii tout form par l'assemblage des derniers
lments; il en est de mme d'une ligne qu'on peut diviser, tout
comme un nombre . Ainsi l'tendue ou l'espace et les sur-
faces, lignes et points, qu'on
y
peut concevoir... n'ont point de
principes composants, non plus que le nombre .
1. LeUre des Bosses, du 31 juillet 1706; G, II, 379.
2. Lettre au mme du 14 fvrier 1706; G, II, 300.
3. G. IV, 491 et suiv.
232
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
Le dveloppement de la mathmatique se fait donc par une
gnration de rapports; mais ces rapports ne sont point des
choses
chimriques; [ils] renferment des vrits ternelles, sur
lesquelles se rglent les phnomnes de la nature'. Vidal
est la forme du sensible, le critre du rel : La trop grande
multitude des compositions infinies fait la vrit que nous
nous perdons enfin, et sommes obligs de nous arrter dans
l'application des rgles de la mtaphysique aussi bien que dans
les applications des mathmatiques la physique; cependant
jamais ces applications ne trompent, et quand il
y
a du mcompte
aprs un raisonnement exact, c'est qu'on ne saurait assez plu-
cher le fait, et qu'il
y
a imperfection dans la supposition. On
est mme d'autant plus capable d'aller loin dans cette applica-
tion, qu'on est plus capable de mnager la considration de
l'infini, comme nos dernires mthodes l'ont fait voir. Ainsi,
quoique les mditations mathmatiques soient idales, cela ne
diminue rien de leur utilit, parce que les choses actuelles ne
sauraient s'carter de leurs rgles; et on peut dire, en effet, que
c'est en cela que consiste la ralit des phnomnes, qui les
distingue des songes
^.
C'est pourquoi il est inutile, il serait
mme absurde, de prtendre raliser dans l'intuition les ides
que l'analyse infinitsimale met en jeu : Le principe de conti-
nuit... pourrait servir plusieurs vrits importantes dans la
vritable Philosophie, laquelle s'levant au-dessus des sens et
de l'imagination, cherche l'origine des phnomnes dans les
rgions intellectuelles ^

136.

Ds lors, on peut affirmer que toute la continuit
est une chose idale
*
sans affaiblir, je ne dis pas la valeur
intrinsque du calcul infinitsimal, mais mme la porte de
son utilisation mtaphysique. En effet, Leibniz a d, malgr
lui ou tout au moins contre son attente
^
demander la
science de l'infini le secret de l'union entre l'me et le corps :
1. G, IV, 491 et suiv.
2. Rponse aux rflexions de Bayle, G, IV, 569. Cf. NE., IV,

5 : Le fonde-
ment de la vrit des choses contingentes et singulires est dans le succs
qui fait que les phnomnes des sens sont lis justement comme les vrits
intelligibles le demandent.

3. Gurhauer, loc. cit., p. 33.
i. Lettre Varignon, publie dans le Journal des Savants de 1702; M, IV, 93.
5. Il crit propos du problme de la libert : Tandem nova quaedam
atque inexpectata lux oborta est unde minime sperabam : ex considerationi-
bus scilicet mathematicis de natura inflniti. Duo sunt nimirum labyrinthi
human mentis, unus circa compositionem continui, alter circa naturam liber-
tatis, et ex eodem fonte infiniti oriuntur. De libertate. Ed. Foucher de Careil,
Nouvelles lettres,
1857, p.
179. Cf. Couturat, op. cit., p. 210.
Li: HKALISME SPATIAL
233
u Mes miMli talions foiulaiiionlales, cril-il rlcclric(! Sopliio,
roulent sur deux choses, savoir sur l'unit et sur l'infini. Les
Ames sont des unilrs, et les corps sont des multitudes'. Or,
l'me unit n'est pas l'lment du corps multitude; au contraire,
la multitude tale dans l'tendue est relative Inuit du sujet
(]ui est le centre de la perception.
La logique de V idal, en tant qu'elle contredit Tordre des sens
et de la matire, en tant qu'elle va de la multitude l'unit,
non de l'unit la multitude, est donc implique dans la solu-
tion que Leibniz donne au problme fondamental des rapports
entre le corps et l'me. Elle permet la fois de fonder la
thorie de la monade sur la continuit de la vie intrieure, et
d'g-aler cette vie intrieure la vie universelle. L'espace, au
lieu d'tre intellectuel, mais rel, comme le voulait Descartes,
devient chose vritable mais idale- . Il ne peut plus pr-
tendre la dignit de la substance; il est un ordre de simul-
tanit , extrait par la rflexion de l'ensemble des perceptions,
relatif l'existence originelle de la monade en qui l'univers est
compris. Au ralisme de Newton, qu'il souponne de favo-
riser les tendances matrialistes, Leibniz opposera Vidalit
de l'espace, et Vidalit corrlative du temps, comme les bases
de l'affirmation spiritualiste : La source de nos embarras sur
la composition du continu vient de ce que nous concevons la
matire et l'espace comme des substances, au lieu que les
choses matrielles en elles-mmes ne sont que des phnomnes
bien rgls : Spatium nihil aliud est prsecise qiiam ordo coexis-
tendi, ut Tempus est ordo existendi, sed non simul. Les parties
autant qu'elles ne sont point marques dans l'tendue par des
phnomnes efl'ectifs, ne consistent que dans la possibilit, et ne
sont dans la ligne que comme les fractions sont dans l'unit
^.
LE RALISME SPATIAL
137.

Ainsi la logique de Vidal correspond non pas seule-
ment un idalisme mathmatique, mais un idalisme mta-
physique, dont Leibniz aperoit les consquences avec autant
de nettet que les principes. Le bienfait de l'idalisme, c'est
d'carter, ds leur nonc mme, les problmes insolubles aux-
1. Lettre du 4 aoveinbre 1696, G, VII, 542.
2. Cf. Apostille d'une lettre l'abb de Conti, Briefwechsel, d. Gerhardt, I, 26o.
L'espace et le temps sont des choses vritables, mais idales, comme les
nombres .
3. Lettre Remond, du 14 mars 1714, G, III, 612.
234
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
quels se heurtait le ralisme ontologique. Par exemple,
remarque Leibniz dans le quatrime crit contre Clarke^ si
l'espace et le temps taient quelque chose d'absolu '),il
y
aurait
lieu de se demander pourquoi Dieu fait avancer Funivers dans
telle direction, ou pourquoi il Ta cr telle poque; sinon les
questions elles-mmes correspondent des fictions impos-
sibles , et elles s'vanouissent*.
Mais cet avertissement que Leibniz, la fin de sa carrire,
donnait Clarke, il est possible qu'il ne l'ait pas toujours
entendu pour son propre compte. Fidle l'ambition qui avait
inspir ses premiers crits philosophiques, il n'a vu qu'une sorte
de pis aller dans l'idalit de ce processus infinitsimal, auquel
il a d cependant tant de dcouvertes inattendues. Pour
passer de la thorie de la monade, considre comme monde
part^ et se suffisant soi-mme, au systme des monades
ou monadologie proprement dite, il lui est arriv d'abandonner
la logique de Vidal ou du rapport intellectuel, et de revenir la
logique de l'addition et de la juxtaposition spatiale, la logique
de Vactuel.
Leibniz emprunte Spinoza la conception spirituelle de la
substance, activit spontane, excluant tout rapport d'extriorit :
rien n'est donn hors de la monade, comme rien n'est donn
en dehors de la substance
^.
Seulement la proposition spinoziste
est vritablement une proposition ultime, il n'y a pas un au-del
de la substance, tandis que pour Leibniz la monade, en tant
qu'existence singulire, est l'lment d'une construction mta-
physique, destine dterminer les rapports d'une pluralit de
monades : Par les mes, comme par autant de miroirs,
l'Auteur des choses a trouv le moyen de multiplier l'univers
mme pour ainsi dire, c'est--dire d'en varier les vues, comme
une mme ville parat diffremment selon des diffrents endroits
dont on la regarde
*.
Reste-t-il possible alors de maintenir cette idalit de l'es-
pace, qui tait la base du spiritualisme leibnizien? L'espace
tait relatif au point de vue sous lequel la monade envisage
1.
13-16. G, vil, 373.
2. Discours de mlaphysique, XIV; G, IV, 439. d. Lcstienne, p.
49.
3. Naturellement rien ne nous entre dans l'esprit par le dehors, et c'est
une mauvaise habitude que nous avons de penser comme si notre me rece-
vait quelques espces messagres, et comme si elle avait des portes et des
fentres. Ibid., XXVI. G, IV, 4.51. d. Lestienne,
p. 73.
4. Lettre Vleclnce Sophie du 31 octobre 1705. G, VII, 567. Cf. Lettre la
reine Sophie-Charlotte, du 8 mai 1704, G, III, 347.
LK REALISME SPATIAL
235
runivors; voici maint(nant que les divers points de vue des
diverses monades sont donns simultanment; il existe un lieu
lies poinls de vue, un ordre spatial, mais auquel cette fois les
monades sont relatives, et (pii ac(iuiert la valeur mtaphysique
d'un absolu : Chaque me est un monde en raccourci, repr-
sentant les choses du' dehors selon son point de vue, et confu-
sment ou distinctement selon les or^^anes qui l'accompagnent,
au lieu que Dieu renferme tout distinctement et minemment-.

138.

Sans doute, comme l'a suggr M. Russell, dont les
critiques acres portent ici pleine faut-il voir dans cette doc-
trine un rsidu de la premire philosophie de Leibniz o la
liaison de l'me et du lieu s'opre grce au moyen terme du
point indivisible et intendu. Leibniz ne se serait pas aperu
qu'il rintroduisait effectivement la ralit de l'espace dans une
philosophie qui en avait proclam l'idalit, parce qu'il ne
s'agissait pas J pour lui d'une opration positive: il n'avait pas
dmontrer la ralit objective de l'espace, lieu gomtrique
des points de vue de chaque monade; mais simplement il ne
poussait pas jusqu'au bout la rduction idaliste des notions
spatiales. Il laissait se glisser dans la pnombre, sous la forme
adoucie d'une mtaphore, cette connexion de Fme et du point
dont il avait aperu, et dnonc, l'insuffisance scientifique et le
caractre matrialiste : ^ Les points physiques, crit-il en 1695,
ne sont indivisibles qu'en apparence : les points mathmatiques
sont exacts, mais ce ne sont que des modalits : il n'y a que les
points mtaphysiques ou de substance (constitus par les formes
ou mes) qui soient exacts et rels, et sans eux il n'y aurait
rien de rel, puisque sans les vritables units il n'y aurait
point de multitude
*
.
En tout cas il est invitable que le problme se pose au cur
du leibnizianisme ; comment traiter ces points mtaphysiques
sans subordonner, dans les procds que suggre l'analogie du
calcul infinitsimal, l'analyse la gomtrie, le devenir intellec-
tuel la reprsentation spatiale? Or, nous l'avons vu, lorsqu'il
s'est propos d'expliquer non plus la substance et la monade, mais
la pluralit des substances et des monades, Leibniz emprunte
ses recherches sur les sries infinies, l'ide de
correspondance
ou d'expression. L'harmonie tablie par le Crateur entre les
diffrentes cratures est du mme ordre que l'harmonie tablie
1. Au lieu de au, leon de Gerhardt.
2. Lettre la princesse Sophie, 6 fvrier 1706. G, VII. 366.
3. Op. cit. 69 etsuiv.i tr. Ray., p. 136 suiv.
4. Systme nouveau. G, IV, 483.
236 LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
entre les diffrentes courbes grce la connexion de leurs
dterminations analytiques. Les monades sont des fulgura-
tions
^
de Dieu, qui se correspondent ncessairement entre
elles puisqu'elles reprsentent toutes une mme ralit comme
diverses projections reprsentent un mme gomtral. Sans
doute Leibniz s'efforce de diminuer la distance entre ces
courbes, de telle faon qu'elles semblent se toucher; il suppo-
sera la diffrence entre deux monades plus petite que toute
quantit donne, et Tassemblage de la multitude aura l'appa-
rence extrieure de la continuit interne. Mais la difficult
initiale demeure : la pluralit des termes doit tre pose ant-
rieurement au processus analytique qui permet de les relier;
elle implique un rapport de simultanit qui, sous une forme
aussi pure, aussi sublime que l'on voudra, retiendra pour-
tant le caractre essentiel de la spatialit, et qui par suite,
Leibniz
y
a fortement insist, demeure irrductible la pure
intellectualit-.
139.

Si l'espace est l'ordre des coexistences, la cration ne
s'imagine que dans l'espace; elle conduit concevoir un Dieu
qui imagine dans l'espace : Or, il est premirement trs mani-
feste que les substances cres dpendent de Dieu qui les con-
serve et mme qui les produit continuellement par une manire
d'manation, comme nous produisons nos penses. Car, Dieu
tournant pour ainsi dire de tous cts et de toutes les faons le
systme gnral des phnomnes qu'il trouve bon de produire
pour manifester sa gloire, et regardant toutes les faces du
monde de toutes les manires possibles, puisqu'il n'y a pas de
rapport qui chappe son omniscience; le rsultat de chaque
vue de l'univers, comme regard d'un certain endroit, est une
substance qui exprime l'univers conformment cette vue, si
Dieu trouve bon de rendre sa pense effective et de produire
cette substance^.
1. Monadologie 1714, 47.
2. Cf. J. Lachelier, Bulletin de la Socit franaise de philosophie, 1902,
p. 85.
3. Discours de mtaphysique, XIV. G, IV, 439. dit. Lestienne, p.
46. Dans
une lettre l'lectrice Sophie, qui reproduit plus de trente ans de distance la
comparaison de la lettre Thomasius, cite 132, Leibniz crit :
< [Dieu] est
le centre universel, et il voit le monde comme je verrais la ville d'une tour
[et non d'une cour, comme crit Gerhardt] qui
y
est, c'est--dire bien; nous ne
sommes que des centres particuliers, et ne voyons le monde prsentement que
par deux trous de notre tte, ou comme je verrais une ville de ct. G, Vil,
556. Ailleurs Leibniz attribue Dieu ces visions particulires : Mundus
unus et tamen mentes divers. Mens igitur lit non per ideam corporis, sed
quia variis modis Deus mundura intuetur, ut ego urbem . (Ad Ethicam, II,
Li: IIKAMSMK SPATIAL
237
Ds lors, loul le spirilnalismo de Leibniz, li rid('.'ilil
de
l'espace, va se trouver vid de sa signilicalion originale et
univoque; une sorte de falalil condamne l'auteur de la Mona-
dologie ii placer, en face de chacune de ses thses sur rimmat-
rialil et sur l'aulonomie de la monade, Taffirmation directement
contraire. Chaque Ame est un miroir vivant reprsentant
l'univers suivant son point de vue, et surtout par rapport son
corps' ). Et le corps lui-mme se rsout dans le systme des
relations qui rendent notre situation particulire solidaire de
renscmble de l'univers : Eliam qua' loco dil'erunt, oportet
locum suum, id est ambientia exprimere, atque adeo non tan-
tum loco seu sola extrinseca denominatione distingui,ut vulgo
talia concipiunt
-.
La rduction que Leibniz croyait avoir opre, des dnomina-
tions extrinsques dans l'espace et le temps aux dterminations
intrinsques de la substance est donc illusoire. Approfondir une
substance particulire, c'est
y
retrouver la totalit des conditions
universelles qui psent sur elle comme une contrainte ext-
rieure, et
y
introduisent la limitation de la matire mtaphy-
sique : Je ne pense pas, crit-il, de Volder, qu'il
y
ait aucune
substance qui n'enveloppe une relation toutes les perfections
de chacune des autres ^ La parfaite spontanit de l'me
l'gard d'elle-mme , ne doit s'entendre que sous rserve
d'une parfaite conformit aux choses de dehors
*
.
Cette loi
de l'ordre, qui fait l'individualit de chaque substance particu-
lire, a un rapport exact ce qui arrive dans toute autre sub-
stance, et dans l'univers tout entier
-.
G, I, loi). Enfui cetto multiplicit d'intuitions qui engendre la diversit des
tres, il semble que Leibniz fasse correspondre une multitude de conceptions
successives en Dieu, (jui enp;endrerait la diversit des moments (passage
d'autant plus remarquable qu'il se rattache dans la pense de Leibniz la
dmonstration de l'idalit du temps). L'on peut conclure aussi que la dure
des choses, ou la multitude des tats momentans, est l'amas d'une infinit
d'clats de la Divinit, dont chacun, chaque instant, est une cration ou
reproduction de toutes choses, n'y ayant point de passage continuel, propre-
ment parler, d'un tat l'autre prochain . Lettre Vlectrice Sophie, du
31 octobre 1703, G, Vil, oG2.
1. Remarques sur Bayle, G, lY, 3.32.
2. Lettre de Volder, 1703, G, II, 230.
3. Lettre d'avril 1702 : " Ego vero nuUam esse substantiam censeo qu non
reiationem involvat ad perfectiones omnes quarumcumquc aliarum . G, II, 239.
Cf. Lettre des Bosses, du 29 mai 1716, G, II, 316.
4. Systme nouveau. G, IV. 484.
3. Eclaircissement des difficults de Bayle, G, IV, 318.
238
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
LA LOGIQUE DE L ACTUEL
1-40.

Il semble donc qu' un moment donn il s'introduise
dans la substructure logique du leibnizianisme une diversit de
rythme et d'orientation, qui devait en compromettre l'quilibre.
Ce serait, selon nous, lorsque dlaissant le point de vue de
la monade o l'univers se projette sous la l'orme de la continuit
intrieure et de l'idalit, Leibniz se place au point de vue del
monadologie qui exige que l'on confre aux monades un ordre
de coexistence, qui implique par consquent, et qui rtablit
devant le regard de Dieu mme, la ralit du milieu spatial. A ce
moment, l'unit cesse d'exprimer la double infinit de l'tendue
et de la dure; elle redevient l'lment simple de Pythagore et
de Dmocrite. L'univers se constitue suivant l'ordre de l'ariih-
mtisme ou de l'atomisme.
La publication de la Monadologie (dans une traduction latine,
1721) fixe les traits populaires du systme : La monade dont
nous parlerons ici, n'est autre chose qu'une substance simple,
qui entre dans les composs; simple, c'est--dire sans parties.
Et il faut qu'il
y
ait des substances simples, puisqu'il
y
a des
composs ;
car le compos n'est autre chose qu'un amas ou
aggregatum des simples. Or, l o il n'y a point de parties, il
n'y a ni tendue, ni figure, ni divisibilit possible. Et ces mona-
des sont les vritables atomes de la Nature, et, en un mot, les
lments des choses.

L'imagination mtaphysique parat aller, comme l'intuition
sensible, en sens inverse de la logique de l'idal. Si, dans les
Remarques crites en rponse Fouchcr, Leibniz a dnonc la
confusion de l'idal et de l'actuel , c'est pour rfuter, non seu-
lement ceux qui [composant] la ligne de points, ont cherch
des premiers lments dans les choses idales ou rapports tout
autrement qu'il ne fallait , mais aussi ceux qui ont trouv
que les rapports comme le nombre ou l'espace (qui comprend
l'ordre ou rapport des choses coexistentes possibles) ne sau-
raient tre forms par l'assemblage des points
;
[ils] ont eu tort
pour la plupart de nier les premiers lments des ralits substan-
tielles, [comme] si elles n'avaient point d'units primitives, ou
comme s'il n'y avait point de substances simples' .
En d'autres termes, la suprmatie des relations intellectuelles
sur la reprsentation matrielle n'cmpcche pas ces relations
1. G, IV, p.
491.
LA LUGIQUK DK L ACTUFX
239
inlcllccluelles d'lrc (.'iisuilc subordonnes aux exigences
d'une
composition qui se l'ail dans le domaine de l'absolu comme elle
se fait pour la perception vulgaire. Telle sera la conclusion des
Remarques de 1695 : Le rapport total
^
est antrieur (dans le
signe de la raison, comme parlent les Scolastiques) au rapport
partial
j,
puisque c'est par la sous-division du demi qu'on en
vient au quatrime, en considrant l'ordre idal; et il est de
mme de la ligne, o le tout est antrieur la partie parce
que cette partie n'est que possible et idale. Mais dans les ra-
lits o il n'entre que des divisions faites actuellement, le tout
n'est qu'un rsultat ou un assemblage, comme un troupeau de
moutons'. L'idalit de la mathmatique avait donn le moyen
de rsoudre Vaclualit apparente de la reprsentation sensible;
elle est tenue en chec par Vactualil de la composition mta-
physique. Elle dpasse larithmtique et la gomtrie de
l'homme, qui aboutissent la monade; elle est dpasse par
l'arithmtique et la gomtrie de Dieu, o la monade est un
lment. Bref, Leibniz est capable de trancher le conflit de
l'idal et de l'actuel tant qu'il n'est en prsence que de deux
termes : actualit sensible et idalit intelligible; mais son sys-
tme en exige trois : actualit sensible, idalit intelligible,
actualit mtaphgsique; et c'est pourquoi les efforts tents
pour dissiper la confusion ne font que mettre en vidence
l'inextricable embarras de la doctrine.
1. Ihid.. IV, 492. Leibniz ajoute ces quelques lignes qui montrent bien
comment, au terme de la doctrine son ralisme ramne les
innombrables
difticults que contenait, comme il l'crira plus lard des Bosses (P.-S. cit,
129, G, II, 372), sa doctrine primitive des mes-points : Il est vrai que le
nombre des substances simples qui entrent dans une masse quelque petite
qu'elle soit, est infini, puisqu'outre l'me qui lait l'unit relle de l'animal, le
corps du mouton (par exemple) est sous-divis actuellement, c'est--dire qu'il
est encore un assemblage d'animaux ou de plantes invisibles, composs
de mme outre ce qui fait aussi leur unit relle; et quoique cela aille
l'infmi, il est manifeste qu'au bout du compte, tout revient ces units, le
reste ou les rsultats n'tant que des phnomnes bien fonds. >>
Or il semble
bien que Leibniz mle deux problmes diffrents : compter les lments du
troupeau, et compter les lments du mouton. La rponse de Leibniz est en
dernier lieu relative au second problme, la logique de Vidal permet de con-
cevoir l'infinit de l'univers comme immanente Vunil monade; mais il avait
pos le premier problme, o les units monades entrent dans la composition de
l'univers, suivant la logique de l'actuel.
240
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
LE CONFLIT DE L IDEAL ET DE L ACTUEL
141. L'opposition des deux motifs logiques trouvera sa con-
firmation, et comme sa justification historique, dans la doctrine
des antinomies kantiennes. La logique de Vacuel inspire les
thses; la logique de l'/c/ea/ inspire les a/2////ises. Toutes deux
apparatront ainsi comme exprimant des exigences galement
fondes dans la nature de la pense humaine; en s'affrontant
pour le progrs de la critique philosophique, elles manifeste-
ront, par leur contradiction profonde, les conditions qui sont
faites Tesprit individuel : en tant qu'esprit, il est capable de se
former une ide totale de l'univers travers la double infinit de
l'espace et du temps; en tant qu'individu, il subit la double
dtermination qui s'attache chaque endroit de l'espace et
chaque moment du temps. L'univers que l'homme connat est
en lui; l'homme vit dans l'univers.
Mais, en attendant que Kant vnt s'y appuyer pour changer
l'orientation de la rflexion philosophique, il tait invitable
que le conflit de Vidal et de Yactiiel, latent travers tout le
leibnizianisme, en compromt le succs immdiat. D'une part,
les mtaphysiciens qui se rclament de Leibniz, se donnent pour
tche de faire rentrer les doctrines de la Monadologie dans les
cadres d'un rationalisme purement logique, sans maintenir le
contact immdiat avec le dynamisme de Tintelligence mathma-
tique, qui avait t le moteur efTectif de la pense leibnizienne.
D'autre part, les mathmaticiens de l'cole leibnizienne sont
loigns des principes philosophiques qui avaient inspir, et qui
taient capables de justifier, l'analyse infinitsimale, par le
discrdit dont le matre s'tait plu frapper sa propre concep-
tion de idalil.
Il semble que nous touchions ici l'un des plus grands para-
doxes de l'histoire, au paradoxe central dans l'volution de la
philosophie mathmatique chez les modernes. Nul n'a mieux
que Leibniz compris comment l'intellcctualit du processus
infinitsimal, permettant d'entendre par l'infiniment petit
l'tat de l'vanouissement ou du commencement d'une grandeur,
conus l'imitation des grandeurs dj formes' , fondait
rigoureusement la lgitimit de l'analyse nouvelle.
1. Thodicce, Discours de la conformit de la Foi avec la Raison,

70. Par ce
qui prcde, on voit que Leibniz oppose cette conception l'interprtation
raliste : On conoit un dernier terme, un nombre infini, ou infiniment
petit; mais tout cela ne sont que des fictions.
Li; CONFLIT Dr. L IDEAL KT DE l'aCTUEL
241
Kl pomiant ce mme Loil)iiiz, qui, se comparant Newton,
se flatlail d'avoir t plus heureux en disciples
'
, ne russit
pas leur livrer le secret de son idalisme, leur faire prendre
l'attitude requise pour qu'ils pntrent la rationalit du calcul
infinitsimal. S'il proteste contre l'imagination de rinfiniment
grand, ou de l'infiniment petit, ce n'est point parce que l'on
y
subordonne Tintelligence d'un rapport idal aux exigences
de l'intuition raliste; il ne condamne pas le principe du ra-
lisme. Tout au contraire, il invoque l'impossibilit
d'actualiser
l'infini pour relguer les notions fondamentales de son analyse
au rang d'hypothses sans consistance intrinsque, en contra-
diction mmo avec les conditions videntes de la ralit, mais
qui, dfaut d'exactitude thorique, se justifient par le succs
de l'application
-.
La lettre Varignon qu'il publie dans le Jour-
nal des Savants, en 1702, ne se terminera-t-elle pas de la faon
suivante? On peut dire en gnral que toute la continuit
est une chose idale, et qu'il n'y a jamais rien dans la nature
qui ait des parties parfaitement uniformes; mais en rcompense
le rel ne laisse pas de se gouverner parfaitement par l'idal et
l'abstrait; et il se trouve que les rgles du fini russissent dans
l'infini, comme s'il
y
avait des atomes (c'est--dire des lments
assignables de la nature) quoiqu'il n'y en ait point, la matire
tant actuellement sous-divise sans fin; et que vice versa les
rgles de l'infini russissent dans le fini, comme s'il
y
avait
des infiniment petits mtaphysiques, quoiqu'on n'en ait point
besoin, et que la division de la matire ne parvienne jamais
des parcelles infiniment petites ^
142.

A peine si le langage de Leibniz diffre ici de celui de
Berkeley. Loin d'tre cette forme authentique et fconde de
l'intellectualisme qui avait dict l'algorithme du calcul difie-
rentiel, provoqu la rforme de la dynamique par la notion de
force
vive et la rforme de la psychologie par la notion des
petites perceptions , l'idalisme de Leibniz, tel qu'il le pr-
1. Apostille d'une lettre M. Vabb de Conti (1713) : Je m'tonne que les secta-
teurs de M. Newion no donnent rien qui marque que leur matre leur a
communiqu une bonne mthode. J'ai t plus heureux en disciples.
Brief-
wechsel, d. Gerhardt. 1, 266.
2. Voir la correspondance avec Jean Bernoulli (lettre du 7 juin 1698, M, III,
499) et avec Fontcnelle (Foucher de Careil, Lettres et opuscules. 1854, p. 215).
Dans la note G de son tude dj cite, Il concetto d'infinitesimo, Mantoue,
1894, M. Vivant! a runi les principaux textes qui ont permis de prsenter
Leilmiz soit comme un adversaire, soit comme un partisan de l'infiniment
petit actuel, p. 67 et suiv.
3. M, IV, 93.
Brusschvicg.

Les tapes. 16
242
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
sente ses contemporains, prend l'aspect d'un relativisme
sceptique, dont on conoit qu'ils se soient scandaliss.
Dans une lettre crite, quelques semaines avant sa mort,
Leibniz fait un rcit bien instructif cet gard : Quand [jios
amis] disputrent en France..., je leur tmoignai que je ne
croyais point qu'il
y
et des grandeurs vritablement infinies ni
vritablement infinitsimales, que ce n'taient que des fictions,
mais des fictions utiles pour abrger et pour parler universel-
lement, comme les racines imaginaires dans l'algbre telles
que \

1,
qu'il faut concevoir, par exemple,
1
le diamtre
d'un petit lment d'un grain de sable,
2''
le diamtre du
grain de sable mme,
3
celui du globe de la Terre,
4
la
distance d'une fixe de nous,
5
la grandeur de tout le systme
des fixes, comme
1
une diffrentielle du second degr,
2
une
diffrence du premier degr,
3"
une ligne ordinaire assignable,
4
une ligne infinie,
5
une ligne infiniment infinie. Et plus on
faisait la proportion ou l'intervalle grand entre ces degrs, plus
on approchait de l'exactitude, et plus on pouvait rendre l'erreur
petite et mme la retrancher tout d'un coup par la fiction d'un
intervalle infini, qui pouvait toujours tre ralise la faon de
dmontrer d'Archimde. Mais comme M. le Marquis de l'Hos-
pital croyait que par l je trahissais la cause, ils me prirent
de n'en rien dire, outre ce que j'en avais dit dans un endroit des
actes de Leipzic, et il me fut ais de dfrer leurs prires
'
.
L'anne suivante, dans Yloge de Leibniz qu'il prononait
yAcadmie des Sciences de Paris, Fontenelle s'exprimait ainsi :
Il ne faut pas dissimuler ici une chose assez singulire. Si
M. Leibnitz n'est pas de son ct, aussi bien que M. Newton,
l'inventeur du systme des Infiniment petits, il s'en faut infi-
niment peu. Il a connu cette infinit d'ordres d'infiniment petits
toujours infiniment plus petits les uns que les autres, et cela
dans la rigueur gomtrique; et les plus grands gomtres ont
adopt cette ide dans toute cette rigueur. Il semble cepen-
dant qu'il en ait ensuite t effray lui-mme, et qu'il ait cru
que ces diffrents ordres d'infiniment petits n'taient que des
grandeurs incomparables, cause de leur extrme ingalit,
comme le seraient un grain de sable et le globe de la terre, la
terre et la sphre qui comprend les plantes, etc. Or, ce ne
serait l qu'une grande ingalit, mais non pas infinie, telle
1. Lettre M. Dangicourt, crite en septembre 1716, Dutens, III, oOO. Cf.
Lettre A Pinson du 29 aot 1701, M, IV, p. 9.5, et Lettre Varignon du 2 f-
vrier 1702, M, IV, p. 91.
LA mi';tai>hysiquk )) ni; calcul infinitsimal
243
qu'on IVHablil dans ce systme. Aussi ccux-mmcs qui l'ont
pris de lui, nonl-ils pas pris cet adoucissement qui
fauterait
tout. Un architecte a fait un btiment si hardi qu'il n'ose
Iui-m(^me
y
lo<,rer; et il se trouve des y;om qui se fient plus que
lui sa solidit, qui
y
logent sans crainte et, qui plus est, sans
accident. Mais, peut-tre, radoucissement
n'tait-il qu'une
condescendance pour ceux dont l'imagination
se serait rvolte.
S'il faut temprer la vrit en gomtrie, que sera-ce en
d'autres matires?
'

LA MliTA PHYSIQUE DU CALCUL INFINITSIMAL


143.
L'effort pour dterminer la place que le leibnizianisme
occupe dans l'volution de la philosophie mathmatique,
aboutit
aune conclusion qui est d'apparence dconcertante. Le dessein
initial de la doctrine avait t de faire reposer sur la dcou-
verte de nouvelles mthodes intellectuelles le renouvellement
de la spculation philosophique; la destine finale a t de
jeter le soupon, presque le discrdit, sur le fondement philo-
sophique des mthodes elles-mmes. Les disciples de Leibniz,
au lieu d'tre affranchis par leur matre du prjug raliste, se
sont crus astreints justifier dans l'intuition l'existence d'l-
ments infinitsimaux. Ils se sont engags ainsi dans les aven-
tures d'une mtaphysique sans issue, dont les obscurits et les
contradictions, rendues plus choquantes encore par la solidit
et la fcondit des rsultats techniques, furent le scandale du
xviii'^ sicle.
Le premier trait, le plus frappant peut-tre, de ce tableau est
fourni par l'ouvrage o ce mme Fontenelle, que Leibniz avait
averti de ne point pousser au del du bon sens
^
, se flatte de
surmonter les faiblesses et les timidits de l'exposition leibni-
zienne : De quel poids, crit-il en 1727 dans la Prface aux
lments de la Gomtrie de VInfini, ne doit pas tre l'autorit
de l'Inventeur contre l'invention? Malgr tout cela l'Infini a
triomph, et s'est empar de toutes les hautes spculations des
Gomtres. Les Infinis ou Infiniment petits de tous les ordres
sont aujourd'hui galement tablis, il n'y a plus deux partis
dans l'Acadmie, et si M. Leibnits a chancel, on se fie plus
aux lumires qu'on tient de lui, qu' son autorit mme.
La philosophie mathmatique de Fontenelle est un dogmatisme
1. loges (d. 17G6). Tome I, p. 481.
2. Lettres et opuscules, d. Foucher de Careil, 1854, p. 234.
244
LES TAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHMATIQUE
absolu : La Gomtrie est toute intellectuelle, indpendante
de la description actuelle et de l'existence des Figures dont
elle dcouvre les proprits. Tout ce qu'elle conoit ncessaire
est rel de la ralit qu'elle suppose dans son objet. L'Infini
qu'elle dmontre est donc aussi rel que le fini, et l'ide qu'elle
en a n'est point plus que toutes les autres, une ide de supposi-
tion, qui ne soit que commode, et qui doive disparatre ds qu'on
en a fait usage.

La ralit de l'infiniment petit est lie la ralit de l'infini-
ment grand, qui, elle-mme, est immdiatement donne par la
suite naturelle des nombres entiers. Dans la suite natu-
relle chaque terme est gal au nombre des termes qui sont
depuis 1 jusqu' lui inclusivement. Donc, puisque le nombre de
tous ses termes est infini, elle a un dernier terme qui est ce
mme infini. On l'exprime par le caractre co.
^
La conclusion
est vidente, quoique le passage l'infini ne puisse tre lobjet
d'une reprsentation claire : Il est inconcevable comment la
Suite naturelle passe du Fini l'Infini, c'est--dire comment
aprs avoir eu des termes finis elle vient en avoir un infini.
Cependant cela doit tre, ou bien il faut absolument abandonner
toute ide de l'Infini, et n'en prononcer jamais le nom, ce qui
ferait prir la plus grande et la plus noble partie des Mathma-
tiques. Je suppose donc que c'est l un fait certain, quoi qu'in-
comprhensible, et je prends la grandeur qui doit tre infinie,
non comme tant dans ce passage obscur du fini l'infini, mais
comme l'ayant franchi entirement, et ayant pass par les degrs
ncessaires, quels qu'ils soient, si ce n'est que je puisse quel-
quefois entrevoir quelque lumire sur la nature de ces degrs
-.
Les contradictions apparentes du calcul de l'infini seront
donc rsolues parla distinction entre le dynamisme obscur du
passage l'infini et la clart inhrente l'ide statique de l'infini.
Ainsi du premier point de vue, il est vi-ai
'^
que, a tant un
nombre fini, oo-\-a= oc, tandis que^ par la raison des con-
traires, et encore plus par la nature mme de la chose, je puis
dire oc
-+-
oo ou 2 oo . De mme, si je considre la suite A des
nombres naturels, et la suite A- de leurs carrs

il est visible,
ajoute Fontenelle, que A- a autant de termes que A
je dois
admettre que le passage l'infini se fait plutt en A- qu'en A;
car n- est videmment moins loin de l'infini que n
;
il
y
aura une
1. N" 85, p. 30.
2. N" 86, p.
30.
3. N 88, p. 31.
4. N'OO. p. 31.
LA (( .MKTAl'HYSIQUK l)V CALCI L INFINITSIMAL
245
si'i'ic de << finis indterminables' dont los carrs seront infinis
dans la srie des A*.
144.

De ce calcul de l'infini on pourrait dire, avec Renou-
vier, quil ressemble une gageure ridicule
^
, si de nos jours
Georg Cantor n'avait restaur la doctrine en corrigeant, il est
vrai, Fontenelle sur un point essentiel^ On comprend du moins
que les savants du xviir sicle, dont Fontenelle escomptait
l'adhsion unanime, aient souri de cette assurance initiale suivie
de tant d'aveux d'irrmdiable obscurit.
En fait, si l'infini est ce qui est plus grand que toute grandeur
finie, le contraire de l'infini ne saurait tre l'infiniment petit,
considr comme une grandeur distincte d'une grandeur finie.
Puisque le vritable infini est pour Fontenelle au del du passage
entre le fini et l'infini, l'infiniment petit doit tre en de du
passage entre l'infiniment petit et le ::eV'o. Telle est la conception
qu'Euler appuie de son autorit dans ses Insiitutiones calculi
di/ferentialis : Une quantit infiniment petite n'est rien d'autre
qu'une quantit A'anouissante, et c'est pourquoi en ralit elle
sera gale
0.^
Mais entre quantits infiniment petites il
y
a un
j
rapport, lequel s'approche d'une limite dtermine par la variation
graduelle de ces quantits; la limite est rigoureusement atteinte
quand les quantits elles-mmes sont tout fait ananties. Cette
limite, qui constitue le rapport ultime de ces variations, est le
: vritable objet du calcul dilTrentiel
'.
Suivant la formule ing-
i nieuse de M. Mansion le calcul infinitsimal, dans cette manire
de voir, est un calcul sur des zros, mais sur des zros qui
gardent la trace de leur origine, si l'on peut ainsi parler^
>i.
Cette formule mme fait apparatre l'embarras que les math-
I
maticiens du xviii* sicle ont prouv raliser l'ide d'Euler.
Quoiqu'on conoive toujours bien, crit Lagrange, le rapport de
deux quantits tant qu'elles demeurent finies, ce rapport n'ofre
plus l'esprit une ide claire et prcise, aussitt que ces deux
termes deviennent l'un et l'autre nuls la fois' .
1. N" 198, p. 66.
2. Critique philosophique, VP anne, 1877, t. I, p. 30.
3. Vide infra, 228.
4. Saint-Ptersbourg, 1733, p. 77.
5. Prface, p.
14.
6. Rsum du cours d^analyse infinitsimale de V Universit de Gand, 1887, p. 213.

M. Vivanti en a rapproch ce texte de Leibniz (Lettre Grandi, 6 sept. 1713,


'
M, IV, 218). Infinit parva concipimus, non ut nihila simpliciter et abso-
lute, sed ut nihila respectiva..., id est ut evanescentia quidem in nihilum, reti-
nentia tamen characterem ejus quod evanescit. Il concetto, note 211, p.
130.
7. Thorie des fonctions analytiques, 1797, uvres, d. Serret, t. IX, 1881, p.
18.
I Voir VAnalyst de Berkeley, cit plus haut
1 13, et cette rflexion de d'Alembert :
246
LES ETAPES DE LA PHILOSOPHIE MATHEMATIQUE
145.

On comprend comment, dsesprant de fonder sur des


principes intrinsques et autonomes le calcul de l'infini, les
mathmaticiens du xviii'= sicle se sont replis sur les notions
plus simples de la gomtrie et de l'algbre,
D'Alembert fait appel l'image gomtrique de la limite
;
mais,
outre la difficult d'appliquer exactement dans tous les cas le lan-
gage de la gomtrie', on s'expose en prenant celte notion telle
qu'elle est prsente par l'imagination introduire dans l'expos
du principe sinon la contradiction du moins une rserve qui en
affaiblit singulirement la porte :
Vinfmi tel que l'analyse le
considre est proprement la limite du fini, c'est--dire le terme
auquel le fini tend toujours sans jamais
y
arriver, mais dont on
peut supposer qu'il approche toujours de plus en plus, quoiqu'il
n'y atteigne jamais-.
146.
Lagrange recourt aux oprations de l'algbre. Brook
Taylor avait fait connatre, dans sa Methodus Incrementoriim
directa et inversa ^, l'galit fournissant ce qu'on appellera plus
tard le dveloppement en srie de Taylor; ptant l'accroissement
d'une variable x, on a l'expression suivante pour
f{x-+-l)
:
. ^^
1.2. ..(/72

1)' ^
''
1.2. ..m'
^
'
o les fonctions successives de x,
f
(ce),
f"
(x), etc. (auxquelles
Lagrange donnera les noms de drive premire., drive
seconde, etc.) sont obtenues par un procd rgulier de forma-
tion. Or, la fonction
f
n'est pas autre chose que la limite de
la fraction
^
^
<^
pour ;
=i 0. Elle marque la limite
de l'accroissement d'une fonction par rapport l'accroissement
de la variable, c'est--dire qu'elle est le quotient diffrentiel.
On pourra donc, l'aide des seules lois de l'algbre, dfinir les
Uae quantit est quelque chose ou rien; si elle est quelque chose, elle
n'est pas encore vanouie, si elle n'est rien elle est vanouie tout fait.
claircissements sur les lments de philosophie, XIV. Mlanges de littrature, d'his-
toire et de philosophie, t. V, 1767, p. 249.
1. La sous-langente, remarque ce propos Lagrange, n'est pas la
rigueur la limite des sous-scantes, parce que rien n'empche la sous-scanto
de crotre encore lorsqu'elle est devenue sous-tangente. uvres, d. Serret,
t. VII, 1877, p. 324.
2. Op. cit.,
p.
240.
3. Londres. 1715, prop. VU, Thor. III, p. 21.
LA MKTAl'HYSIQUK DU CALCUL INFINITESIMAL 247
oprations fondamentales de l'analyse infinitsimale. En 1772,
dans un Mmoire VAcddmie des Sciences de Berlin : Sur une
nouvelle esj)ce de calcul relulif la diffrenciation
el Cini-
gration des quantits variables^ Laf^range crit : Le calcul
diffrentiel, considr dans toute sa j^nralit, consiste trouver
directemenl, et
i)ar
des procds simples et faciles, les fonctions
/),/>',/)", ... 7,7',
7", etc., r,
/', /",
etc., drives de la fonction u; et
le calcul intgral consiste retrouver la fonction u par le moyen
de ces dernires fonctions. Cette notion des calculs difl'rentiel
et intgral me parat la plus claire et la plus simple qu'on ait
encore donne; elle csl, comme on voit, indpendante de toute
mtaphysique et de toute thorie des quantits infiniment
petites ou vanouissantes ^
En 1797, il publie une Thorie des fonctions analytiques conte-
nant les principes du calcul diffrentiel, dgags de toute consi-
dration d'infiniment petits ou d'vanouissants, de limites et de
fluxions, et rduits l'analyse algbrique des quantits finies.
Dans cette uvre, les mathmaticiens modernes admireront le
merveilleux pressentiment du rle que devaient jouer les fonc-
tions... reprsentes par une srie de puissances, ou sries de
Taylor- . Mais ils feront toutes rserves sur la valeur probante
de la mthode suivie dans l'tablissement des notions fondamen-
tales. En regardant comme dtermine la somme des termes
que renfermerait une srie quelconque prolonge l'infini^ ,
Lagrange suppose rsolue la question capitale de la convergence
des sries, dont Gauchy et Abel ont montr que l'tude pra-
lable tait ncessaire pour la justification rigoureuse des