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Jean-Baptiste SAY (1803)

Trait dconomie
politique
ou simple exposition de la manire dont se forment,
se distribuent ou se consomment les richesses
LIVRE I :
DE LA PRODUCTION DES RICHESSES
Un document produit en version numrique par Jean-Marie Tremblay,
professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi
Courriel: jmt_sociologue@videotron.ca
Site web: http://pages.infinit.net/sociojmt
Dans le cadre de la collection: "Les classiques des sciences sociales"
Site web: http://www.uqac.uquebec.ca/zone30/Classiques_des_sciences_sociales/index.html
Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque
Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi
Site web: http://bibliotheque.uqac.uquebec.ca/index.htm
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 2
Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marie Tremblay,
bnvole, professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi partir
de :
Jean-Baptiste Say (1803)
Trait dconomie politique
ou simple exposition de la manire dont se forment,
se distribuent ou se consomment les richesses
Livre I : De la production des richesses.
Une dition lectronique ralise partir du livre de Jean-
Baptiste Say, Trait dconomie politique ou simple exposition de
la manire dont se forment, se distribuent ou se consomment les
richesses. Paris : Calmann-Lvy, 1972, 572 pages. Collection :
Perspectives de lconomique Les fondateurs. Texte aussi
disponible sur le sites de la BNF : http://gallica.bnf.fr/
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dition complte le 25 juillet 2002 Chicoutimi, Qubec.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 3
Table des matires
Discours prliminaire
Livre I: De la production des richesses
Chapitre I. Ce qu'il faut entendre par production
Chapitre II. Des diffrentes sortes d'industries, et comment elles concourent
la production
Chapitre III. Ce que c'est quun capital productif, et de quelle manire les
capitaux concourent la production
Chapitre IV. Des agents naturels qui servent la production des richesses, et
notamment des fonds de terre
Chapitre V. Comment se joignent l'industrie, les capitaux et les agents
naturels pour produire
Chapitre VI. Des oprations communes toutes les industries
Chapitre VII. Du travail de l'homme, du travail de la nature, et de celui des
machines
Chapitre VIII. Des avantages, des inconvnients et des bornes qui se
rencontrent dans la sparation des travaux
Chapitre IX. Des diffrentes manires d'exercer l'industrie commerciale et
comment elles concourent la production
Chapitre X. Quelles transformations subissent les capitaux dans le cours de la
production
Chapitre XI. De quelle manire se forment et se multiplient les capitaux
Chapitre XII. Des capitaux improductifs
Chapitre XIII. Des produits immatriels, ou des valeurs qui sont consommes
au moment de leur production
Chapitre XIV. Du droit de proprit
Chapitre XV. Des dbouchs
Chapitre XVI. Quels avantages rsultent de l'activit de circulation de l'argent et
des marchandises
Chapitre XVII. Des effets des rglements de l'administration qui ont pour objet
d'influer sur la production
I. Effets des rglements qui dterminent la nature des produits
Digression sur ce qu'on nomme la balance du commerce
II. Effets des rglements qui dterminent le mode de production
III. Des compagnies privilgies
IV. Des rglements relatifs au commerce des grains
Chapitre XVIII. Si le gouvernement augmente la richesse nationale en devenant
producteur lui-mme
Chapitre XIX. Des colonies et de leurs produits
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Chapitre XX. Des voyages et de l'expatriation par rapport la richesse
nationale
Chapitre XXI. De la nature et de l'usage des monnaies
Chapitre XXII. De la matire dont les monnaies sont faites
Chapitre XXIII. Origine de la valeur des monnaies
Chapitre XXIV. Que les monnaies faites de diffrents mtaux ne peuvent pas
conserver un rapport fixe dans leur valeur fixe dans leur valeur
Chapitre XXV. De l'altration des monnaies
Chapitre XXVI. Des papiers-monnaies
Chapitre XXVII. Que la monnaie West ni un signe ni une mesure.
Chapitre XXVIII. D'une attention qu'il faut avoir en valuant les sommes dont il est
fait mention dans l'histoire
Chapitre XXIX. Ce que devraient tre les monnaies
Chapitre XXX. Des signes reprsentatifs de la monnaie
I. Des billets ordre et des lettres de change
II. Des banques de dpts
III. Des banques d'escompte et des billets au porteur
Livre II: De la distribution des richesses
Chapitre I. Des fondements de la valeur des choses
Chapitre II. Des variations relatives et des variations relles dans les prix
Chapitre III. Du prix en argent et de prix nominal
Chapitre IV. De ce qui fait l'importance de nos revenus
Chapitre V. Comment les revenus se distribuent dans la socit.
Chapitre VI. Quels genres de production paient plus largement les services
productifs
Chapitre. VII. Des revenus industriels
I. Des profits de l'industrie en gnral
II. Des profits du savant
III. Des profits de l'entrepreneur d'industrie
IV. Des profits de l'ouvrier
V. De l'indpendance ne chez les modernes des progrs de l'industrie
Chapitre VIII. Du revenu des capitaux
I. Du prt intrt
II. Des profits des capitaux
III. Quels sont les emplois de capitaux les plus avantageux pour la socit
Chapitre IX. Des revenus territoriaux
I. Des profits des fonds de terre
II. Du fermage
Chapitre X. Quels sont les effets des revenus perus dune nation dans l'autre
Chapitre XI. De la population dans -ses rapports avec l'conomie politique
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I. Comment la quantit des produits influe sur la population des tats
II. Comment la nature de la production influe sur la distribution des
habitants
Livre III: De la consommation des richesses
Chapitre I. Des diffrentes sortes de consommations
Chapitre II. Des effets gnraux de la consommation
Chapitre III. Des effets de la consommation reproductive
Chapitre IV. Des effets de la consommation improductive en gnral
Chapitre V. Des consommations prives, de leurs motifs et de leurs rsultats
Chapitre VI. De la nature et des effets gnraux des consommations publiques
Chapitre. VII. Des principaux objets de la dfense publique
I. Des dpenses relatives l'administration civile et judiciaire
II. Des dpenses relatives l'arme
III. Des dpenses relatives l'enseignement public
IV. Des dpenses relatives aux tablissements de bienfaisance
V. Des dpenses relatives aux difices et constructions qui appartiennent
au public
Chapitre VIII. Par qui sont payes les consommations publiques.
Chapitre IX. De l'impt et de ses effets en gnral
Chapitre X. Des diffrentes manires d'asseoir l'impt, et sur quelles classes
de contribuables portent les divers impts
Chapitre XI. De la dette publique
I. Des emprunts des gouvernements, et de leurs effets gnraux
Tableau pour indiquer la marche des valeurs dans les emprunts publics
II. Du crdit public, de ce qui le fonde, de ce qui l'altre.
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Discours
prliminaire
Retour la table des matires
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Retour la table des matires
Une science ne fait de vritables progrs que lorsqu'on est parvenu bien dter-
miner le champ o peuvent s'tendre ses recherches et l'objet qu'elles doivent se
proposer ; autrement on saisit et l un petit nombre de vrits sans en connatre la
liaison, et beaucoup d'erreurs sans en pouvoir dcouvrir la fausset.
On a longtemps confondu la Politique proprement dite, la science de l'organisa-
tion des socits, avec l'conomie politique, qui enseigne comment se forment, se
distribuent et se consomment les richesses qui satisfont aux besoins des socits.
Cependant les richesses sont essentiellement indpendantes de l'organisation politi-
que. Sous toutes les formes de gouvernement, un tat peut prosprer, s'il est bien
administr. On a vu des nations s'enrichir sous des monarques absolus : on en a vu se
ruiner sous des conseils populaires. Si la libert politique est plus favorable au
dveloppement des richesses, c'est indirectement, de mme qu'elle est plus favorable
l'instruction.
En confondant dans les mmes recherches les principes qui constituent un bon
gouvernement, et ceux sur lesquels se fonde l'accroissement des richesses, soit
publiques, soit prives, il n'est pas tonnant qu'on ait embrouill bien des ides au lieu
de les claircir. C'est le reproche qu'on peut faire Steuart, qui a intitul son premier
chapitre : Du gouvernement du genre humain ; c'est le reproche qu'on peut faire aux
conomistes du XVIIIe sicle, dans presque tous leurs crits, et J.-J. Rousseau dans
l'Encyclopdie (art. conomie politique).
Il me semble que depuis Adam Smith on a constamment distingu ces deux corps
de doctrine, rservant le nom d'conomie politique
1
la science qui traite des

1
[Mot grec], maison, et de [mot grec], loi. conomie, loi qui rgit la maison. Par maison, les Grecs
entendaient tous les biens que possde la famille. Le mot politique, de [mot grec], civitas, tend
cela la famille politique, la nation. L'conomie politique est l'conomie de la socit.
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richesses, et celui de Politique seul, pour dsigner les rapports qui existent entre le
gouvernement et le peuple, et ceux des gouvernements entre eux.
Aprs avoir, au sujet de l'conomie politique, fait des incursions dans la politique
pure, on a cru devoir plus forte raison en faire dans l'agriculture, le commerce et les
arts, qui sont les vritables fondements des richesses, sur lesquelles les lois n'ont
qu'une influence accidentelle et indirecte. Ds lors, que de divagations ! Car si le
commerce, par exemple, fait partie de l'conomie politique, tous les genres de com-
merce en font partie, par consquent le commerce maritime, par consquent la navi-
gation, la gographie... o s'arrter ! Toutes les connaissances humaines se tiennent. Il
faut donc s'attacher trouver, bien dterminer le point de contact, l'articulation qui
les lie. On a ainsi une connaissance plus prcise de chacune de leurs branches ; on
sait o elle se rattache ; ce qui est toujours une partie de ses proprits.
L'conomie politique ne considre l'agriculture, le commerce et les arts, que dans
les rapports qu'ils ont avec l'accroissement ou la diminution des richesses, et non dans
leurs procds d'excution. Elle indique les cas o le commerce est vritablement
productif, ceux o ce qu'il rapporte l'un est ravi l'autre, ceux o il est profitable
tous ; elle enseigne mme apprcier chacun de ses procds, mais seulement dans
leurs rsultats. Elle s'arrte l. Le surplus de la science du ngociant se compose de la
connaissance des procds de son art. Il faut qu'il connaisse les marchandises qui sont
l'objet de son trafic, leurs qualits, leurs dfauts, le lieu d'o on les tire, leurs
dbouchs, les moyens de transport, les valeurs qu'il peut donner en change, la
manire de tenir ses comptes.
On peut en dire autant de l'agriculteur, du manufacturier, de l'administrateur : tous
ont besoin de s'instruire dans l'conomie politique, pour connatre la cause et les r-
sultats de chaque phnomne ; et chacun, pour tre habile dans sa patrie, doit y join-
dre l'tude des procds de son art.
Smith n'a pas confondu ces diffrents sujets de recherche; mais, ni lui, ni les
crivains qui l'ont suivi, ne se sont tenus en garde contre une autre sorte de confusion
qui demande tre explique; les dveloppements qui en rsulteront ne seront pas
inutiles aux progrs des connaissances humaines en gnral, et de celle qui nous
occupe en particulier.
'En conomie politique, comme en physique, comme en tout, on a fait des sys-
tmes avant d'tablir des vrits ; c'est--dire qu'on a donn pour la vrit des
conceptions gratuites, de pures assertions. Plus tard, on a appliqu cette science les
mthodes qui ont tant contribu, depuis Bacon, aux progrs de toutes les autres ;
c'est--dire la mthode exprimentale, qui consiste essentiellement n'admettre
comme vrais que les faits dont l'observation et l'exprience ont dmontr la ralit, et
comme des vrits constantes que les conclusions qu'on en peut tirer naturellement ;
ce qui exclut totalement ces prjugs, ces autorits qui, en science comme en morale,
en littrature comme en administration, viennent s'interposer entre l'homme et la
vrit. Mais sait-on bien tout ce qu'on doit entendre par ce mot faits, si souvent
employ ?

Le terme d'conomie politique convient d'autant mieux pour dsigner la science qui fait le
sujet de cet ouvrage, qu'il ne peut y tre question des richesses naturelles, des biens que la nature
nous accorde gratuitement et sans mesure; mais seulement des richesses sociales, fondes sur
l'change et la proprit qui sont des institutions sociales.
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Il me semble qu'il dsigne tout la fois les choses qui existent et les choses qui
arrivent ; ce qui introduit dj deux ordres de faits
c'est un fait que tel vnement s'est pass de telle manire.
Les choses qui existent, pour qu'elles puissent servir de base des raisonnements
srs, il faut les voir telles qu'elles sont, sous toutes leurs faces, avec toutes leurs
proprits. Sans cela, croyant raisonner de la mme chose, on pourrait discourir, sous
le mme nom, de deux choses diverses.
Le second ordre de faits, les choses qui arrivent, consiste dans les phnomnes
qui se manifestent lorsqu'on observe comment les choses se passent. C'est un fait que
lorsqu'on expose les mtaux une certaine chaleur, ils deviennent fluides.
La manire dont les choses sont et dont les choses arrivent, constitue ce qu'on
appelle la nature des choses ; et l'observation exacte de la nature des choses est l'uni-
que fondement de toute vrit.
De l naissent deux genres de sciences : les sciences qu'on peut nommer descrip-
tives, qui consistent nommer et classer les choses, comme la botanique ou
l'histoire naturelle ; et les sciences exprimentales, qui nous font connatre les actions
rciproques que les choses exercent les unes sur les autres, ou en d'autres termes la
liaison des effets avec leurs causes ; telles sont la physique et la chimie.
Ces dernires exigent qu'on tudie la nature intime des choses, car c'est en vertu
de leur nature qu'elles agissent et produisent des effets : c'est parce qu'il est dans la
nature du soleil d'tre lumineux et dans la nature de la lune d'tre opaque, que lorsque
la lune passe devant le soleil, ce dernier astre est clips. Une analyse scrupuleuse
suffit quelquefois pour nous faire connatre la nature d'une chose ; d'autres fois elle ne
nous est compltement rvle que par ses effets ; et, de toute manire, l'observation,
quand nous ne pouvons avoir recours a des expriences faites exprs, est ncessaire
pour confirmer ce que l'analyse a pu nous apprendre.
Ces principes, qui m'ont guid, m'aideront distinguer deux sciences qu'on a
presque toujours confondues : l'conomie politique, qui est une science exprimen-
tale, et la statistique, qui n'est qu'une science descriptive.
L'conomie politique, telle qu'on l'tudie prsent, est tout entire fonde sur des
faits ; car la nature des choses est un fait, aussi bien que l'vnement qui en rsulte.
Les phnomnes dont elle cherche faire connatre les causes et les rsultats peuvent
tre considrs ou comme des faits gnraux et constants qui sont toujours les mmes
dans tous les cas semblables, ou comme des faits particuliers qui arrivent bien aussi
en vertu de lois gnrales, mais o plusieurs lois agissent la fois et se modifient
l'une par l'autre sans se dtruire ; comme dans les jets d'eau de nos jardins, o l'on
voit les lois de la pesanteur modifies par celles de l'quilibre, sans pour cela cesser
d'exister. La science ne peut prtendre faire connatre toutes ces modifications qui
se renouvellent chaque jour et varient l'infini ; mais elle en expose les lois gnrales
et les claircit par des exemples dont chaque lecteur peut constater la ralit.
La statistique ne nous fait connatre que les faits arrivs ; elle expose l'tat des
productions et des consommations d'un lieu particulier, une poque dsigne, de
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mme que l'tat de sa population, de ses forces, de ses richesses, des actes ordinaires
qui s'y passent et qui sont susceptibles d'numration. C'est une description trs
dtaille. Elle peut plaire la curiosit, mais elle ne la satisfait pas utilement quand
elle n'indique pas l'origine et les consquences des faits qu'elle consigne ; et lors-
qu'elle en montre l'origine et les consquences, elle devient de l'conomie politique.
C'est sans doute la raison pour laquelle on les a confondues jusqu' ce moment.
L'ouvrage de Smith n'est qu'un assemblage confus des principes les plus sains de
J'conomie politique, appuys d'exemples lumineux et des notions les plus curieuses
de la statistique, mles de rflexions instructives ; mais ce n'est un trait complet ni
de rune ni de l'autre : son livre est un vaste chaos d'ides justes, ple-mle avec des
connaissances positives.
Nos connaissances en conomie politique peuvent tre compltes, c'est--dire que
nous pouvons parvenir dcouvrir toutes les lois qui rgissent les richesses ; il n'en
saurait tre de mme de nos connaissances en statistique; les faits qu'elle rapporte,
comme ceux que rapporte l'histoire, sont plus ou moins incertains et ncessairement
incomplets. On ne peut donner que des essais dtachs et trs imparfaits sur la
statistique des temps qui nous ont prcds, et sur celle des pays loigns. Quant au
temps prsent, il est bien peu d'hommes qui runissent les qualits d'un bon obser-
vateur une position favorable pour observer. On n'a jamais eu un tat de population
vritable. L'inexactitude des rapports auxquels on est oblig d'avoir recours, la
dfiance inquite de certains gouvernements, et mme des particuliers, la mauvaise
volont, l'insouciance, opposent des obstacles souvent insurmontables aux soins
qu'on prend pour recueillir des particularits exactes ; et, parvint-on les avoir, elles
ne seraient vraies qu'un instant ; aussi Smith avoue-t-il qu'il n'ajoute pas grande foi
l'Arithmtique politique, qui n'est autre chose que le rapprochement de plusieurs
donnes de statistique.
L'conomie politique, au contraire, est tablie sur des fondements inbranlables,
du moment que les principes qui lui servent de base sont des dductions rigoureuses
de faits gnraux incontestables. Les faits gnraux sont, la vrit, fonds sur
l'observation des faits particuliers, mais on a pu choisir les faits particuliers les mieux
observs, les mieux constats, ceux dont on a t soi-mme le tmoin ; et lorsque les
rsultats en ont t constamment les mmes, et qu'un raisonnement solide montre
pourquoi ils ont t les mmes, lorsque les exceptions mmes sont la confirmation
d'autres principes aussi bien constats, on est fond donner ces rsultats comme des
lois gnrales, et les livrer avec confiance au creuset de tous ceux qui, avec des
qualits suffisantes, voudront de nouveau les mettre en exprience. Un nouveau fait
particulier, s'il est isol, si le raisonnement ne dmontre pas la liaison qu'il a avec ses
antcdents et ses consquents, ne suffit point pour branler une loi gnrale ; car, qui
peut rpondre qu'une circonstance inconnue n'ait pas produit la diffrence qu'on
remarque entre deux rsultats ? je vois une plume lgre voltiger dans les airs, et s'y
jouer quelquefois longtemps avant de retomber terre : en conclurai-je que la gravi-
tation universelle n'existe pas pour cette plume ? J'aurais tort. En conomie politique,
c'est un fait gnral que l'intrt de l'argent s'lve en proportion des risques que court
le prteur de n'tre pas rembours. Conclurai-je que le principe est faux, pour avoir
vu prter bas intrt dans des occasions hasardeuses ? Le prteur pouvait ignorer
son risque, la reconnaissance ou la peur pouvait lui commander des sacrifices ; et la
loi gnrale, trouble en un cas particulier, devait reprendre tout son empire du
moment que les causes de perturbation auraient cess d'agir. Enfin, combien peu de
faits particuliers sont compltement avrs ! Combien peu d'entre eux sont observs
avec toutes leurs circonstances ! Et, en les supposant bien avrs, bien observs et
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bien dcrits, combien n'y en a-t-il pas qui ne prouvent rien, ou qui prouvent le
contraire de ce qu'on veut tablir !
Aussi, n'y a-t-il pas d'opinion extravagante qui n'ait t appuye sur des faits
1
, et
c'est avec des faits qu'on a souvent gar l'autorit publique. La connaissance des
faits, sans la connaissance des rapports qui les lient, n'est que le savoir non digr
d'un commis de bureau ; et encore le commis de bureau le plus instruit ne connat
gure compltement qu'une srie de faits, ce qui ne lui permet d'envisager les ques-
tions que d'un seul ct.
C'est une opposition bien vaine que celle de la thorie et de la pratique! Qu'est-ce
donc que la thorie, sinon la connaissance des lois qui lient les effets aux causes,
c'est--dire des faits des faits ? Qui est-ce qui connat mieux les faits que le
thoricien qui les connat sur toutes leurs faces, et qui sait les rapports qu'ils ont entre
eux ? Et qu'est-ce que la pratique
2
sans la thorie, c'est--dire l'emploi des moyens
sans savoir comment ni pourquoi ils agissent ? Ce n'est qu'un empirisme dangereux,
par lequel on applique les mmes mthodes des cas opposs qu'on croit semblables,
et par o l'on parvient o l'on ne voulait pas aller.
C'est ainsi qu'aprs avoir vu le systme exclusif en matire de commerce (c'est--
dire l'opinion qu'une nation ne peut gagner que ce qu'une autre perd), adopt presque
gnralement en Europe ds la renaissance des arts et des lumires ; aprs avoir vu
des impts. constants, et toujours croissants, s'tendre sur certaines nations jusqu'
des sommes effrayantes; et aprs avoir vu ces nations plus riches, plus populeuses,
plus puissantes qu'au temps o elles faisaient librement le commerce, et o elles ne
supportaient presque pas de charges, le vulgaire a conclu qu'elles taient riches et
puissantes, parce qu'on avait surcharg d'entraves leur industrie, et parce qu'on avait
grev d'impts les revenus des particuliers ; et le vulgaire a prtendu que cette
opinion tait fonde sur des faits, et il a relgu parmi les imaginations creuses et
systmatiques toute opinion diffrente.
Il est bien vident, au contraire, que ceux qui ont soutenu l'opinion oppose,
connaissaient plus de faits que le vulgaire, et les connaissaient mieux. Ils savaient que
l'effervescence trs marque de l'industrie dans les tats libres de l'Italie au Moyen
Age, et dans les villes hansatiques du nord de l'Europe, le spectacle des richesses
que cette industrie avait procures aux uns et aux autres, l'branlement opr par les
croisades, les progrs des arts et des sciences, ceux de la navigation, la dcouverte de
la route des Indes et du continent de l'Amrique, et une foule d'autres circonstances
moins importantes que celles-l, sont les vritables causes qui ont multipli les
richesses des nations les plus ingnieuses du globe. Ils savaient que si cette activit a
reu successivement des entraves, elle a t dbarrasse, d'un autre ct, d'obstacles
plus fcheux encore. L'autorit des barons et des seigneurs, en dclinant, ne pouvait
plus empcher les communications de province en province, d'tat en tat ; les routes
devenaient meilleures et plus sres, la lgislation plus constante; 'les villes affran-

1
Le ministre de l'Intrieur en France, dans son expos de 1813, une poque de dsastres, o le
commerce tait ruin, et les ressources en tout genre dans un dclin rapide, se vante d'avoir
prouv, par des chiffres, que la France tait dans un tat de prosprit suprieur tout ce qu'elle
avait prouv jusque-l. (Voir la digression sur ce qu'on appelle la Balance du commerce, livre
1er, chap. XVII.)
2
Par le mot pratique, je n'entends pas ici l'habitude manuelle qui permet de faire plus aisment et
mieux ce qu'on fait tous les jours; c'est le talent d'un ouvrier, d'un scribe : j'entends la mthode que
suit celui qui dirige, qui administre la chose publique ou une chose particulire.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 12
chies ne relevaient plus que de l'autorit royale intresse leurs progrs ; et cet
affranchissement, que la force des choses et les progrs de la civilisation tendirent
aux campagnes, suffisait pour rendre les produits de l'industrie la proprit des
producteurs ; la sret des personnes devenait assez gnralement garantie en Europe,
sinon par la bonne organisation des socits, du moins par les murs publiques ;
certains prjugs, tels que l'ide d'usure attache au prt intrt, celle de noblesse
attache l'oisivet, allaient en s'affaiblissant. Ce n'est pas tout : de bons esprits ont
remarqu, non seulement tous ces faits, mais l'action de beaucoup d'autres faits
analogues ; ils ont senti que le dclin des prjugs avait t favorable aux progrs des
sciences, une connaissance plus exacte des lois de la nature; que les progrs des
sciences avaient t favorables ceux de l'industrie, et ceux de l'industrie l'opulence
des nations. Voil par quelle combinaison ils ont t en tat de conclure, avec bien
plus de sret que le vulgaire, que si plusieurs tats modernes ont prospr au milieu
des entraves et des impts, ce n'est 'pas en consquences des impts et des entraves,
c'est malgr ces causes de dcouragement; et que la prosprit des mmes tats serait
bien plus grande s'ils avaient t assujettis un rgime plus clair
1
.
Il faut donc, pour parvenir la vrit, connatre, non beaucoup de faits, mais les
faits essentiels et vritablement influents, les envisager sous toutes leurs faces, et
surtout en tirer des consquences justes, tre assur que l'effet qu'on leur attribue
vient rellement d'eux, et non d'ailleurs. Toute autre connaissance de faits est un amas
d'o il ne rsulte rien, une rudition d'almanach. Et remarquez que ceux qui possdent
ce mince avantage, qui ont une mmoire nette et un jugement obscur, qui dclament
contre les doctrines les plus solides, fruits d'une vaste exprience et d'un raison-
nement sr, qui crient au systme chaque fois qu'on sort de leur routine, sont
prcisment ceux qui ont le plus de systmes, et qui les soutiennent avec l'opinitret
de la sottise, c'est--dire avec la crainte d'tre convaincus plutt qu'avec le dsir
d'arriver au vrai.
Ainsi, tablissez sur l'ensemble des phnomnes de la production et sur l'exp-
rience du commerce le plus relev, que les communications libres entre les nations
sont mutuellement avantageuses, et que la manire de s'acquitter envers l'tranger qui
convient le mieux aux particuliers est aussi celle qui convient le mieux aux nations :
les gens vues troites et prsomption large vous accusent de systme. Ques-
tionnez-les sur leurs motifs : ils vous parleront balance du commerce ; ils vous diront
qu'il est clair qu'on se ruine si l'on donne son numraire contre des marchandises... et
cela mme est un systme. D'autres vous diront que la circulation enrichit un tat, et
qu'une somme d'argent qui passe dans vingt mains diffrentes quivaut vingt fois sa
valeur... c'est encore un systme. D'autres vous diront que le luxe est favorable
l'industrie, que l'conomie ruine tout commerce... c'est toujours un systme ; et tous
diront qu'ils ont les faits pour eux; semblables ce ptre qui, sur la foi de ses yeux,
affirme que le soleil, qu'il voit se lever le matin et se coucher le soir, parcourt dans la
journe toute l'tendue des cieux, et traite en consquence de rveries toutes les lois
du monde plantaire.

1
Cela explique aussi pourquoi les nations ne profitent presque jamais des leons de l'exprience.
Pour en profiter, il faudrait que la multitude ft en tat de saisir la liaison des causes et des effets ;
ce qui suppose un trs haut degr de lumire et une grande capacit de rflexion. Lorsque les
nations seraient en tat de profiter de l'exprience, elles n'en auraient plus besoin; le simple bon
sens leur suffirait. C'est une des raisons qui les mettent dans la ncessit d'tre constamment
diriges. Tout ce qu'elles peuvent dsirer, c'est que leurs lois soient faites et excutes dans le sens
de l'intrt gnral. Tel est le problme que les diffrentes constitutions politiques rsolvent plus
ou moins imparfaitement.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 13
D'autres personnes habiles dans d'autres sciences, et trop trangres celle-ci,
s'imaginent, de leur ct, qu'il n'y a d'ides positives que les vrits mathmatiques et
les observations faites avec soin dans les sciences naturelles ; elles s'imaginent qu'il
n'y a pas de faits constants et de vrits incontestables dans les sciences morales et
politiques ; qu'elles ne sont point par consquent de vritables sciences, mais seule-
ment des corps d'opinions hypothtiques, plus ou moins ingnieux, mais purement
individuels. Ces savants se fondent sur ce qu'il n'y a pas d'accord entre les crivains
qui en traitent, et sur ce que quelques-uns d'entre eux professent de vritables
extravagances. Quant aux extravagances et aux hypothses, quelle science n'a pas eu
les siennes ? Y a-t-il beaucoup d'annes que les plus avances d'entre elles sont dga-
ges de tout systme ? Que dis-je ? ne voit-on pas encore des cervelles contrefaites en
attaquer les bases les plus inbranlables ? Il n'y a pas quarante ans qu'on est parvenu
analyser l'eau qui soutient la vie de l'homme, et l'air o il est perptuellement plong;
et tous les jours encore on attaque les expriences et les dmonstrations qui fondent
cette doctrine, quoiqu'elles aient t mille fois rptes en divers pays, et par les
hommes les plus instruits et les plus judicieux. Le dfaut d'accord existe sur des faits
bien plus simples, bien plus vidents que ne le sont la plupart des faits moraux. La
chimie, la physique, la botanique, la minralogie, la physiologie, ne sont-elles pas des
champs clos o les opinions viennent se heurter, tout comme dans l'conomie poli-
tique ? Chaque parti voit bien les mmes faits, mais il les classe diffremment et les
explique sa manire; et remarquez bien qu'on n'observe pas dans ces dbats que les
vrais savants soient d'un ct et les charlatans de l'autre : Leibniz et Newton, Linn et
Jussieu, Priestley et Lavoisier, de Saussure et Dolomieu, taient tous gens de mrite,
et n'ont pu s'accorder. Les sciences qu'ils ont professes n'existaient-elles pas, parce
qu'ils se sont combattus ?
De mme, les lois gnrales dont se composent les sciences politiques et morales
existent en dpit des disputes. Tant mieux pour qui saura dcouvrir ces lois par des
observations judicieuses et multiplies, en montrer la liaison, en dduire les cons-
quences. Elles drivent de la nature des choses, tout aussi srement que les lois du
monde physique ; on ne les imagine pas, on les trouve; elles gouvernent les gens qui
gouvernent les autres, et jamais on ne les viole impunment.
Les lois gnrales qui rglent la marche des choses se nomment des principes, du
moment qu'il s'agit de leur application; c'est--dire du moment qu'on s'en sert pour
juger les circonstances qui s'offrent, pour servir de rgle ses actions. La connais-
sance des principes donne seule cette marche assure qui se dirige constamment et
avec succs vers un bon but.
L'conomie politique, de mme que les sciences exactes, se compose d'un petit
nombre de principes fondamentaux et d'un grand nombre de corollaires, ou dduc-
tions de ces principes. Ce qu'il y a d'important pour les progrs de la science, c'est
que les principes dcoulent naturellement de l'observation ; chaque auteur multiplie
ensuite ou rduit son gr le nombre des consquences, suivant le but qu'il se pro-
pose. Celui qui voudrait montrer toutes les consquences, donner toutes les
explications, ferait un ouvrage colossal et ncessairement incomplet. Et mme, plus
cette science sera perfectionne et rpandue, et moins on aura de consquences
tirer, parce qu'elles sauteront aux yeux ; tout le monde sera en tat de les trouver soi-
mme et d'en faire des applications. Un Trait d'conomie politique se rduira alors
un petit nombre de principes, qu'on n'aura pas mme besoin d'appuyer de preuves,
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 14
parce qu'ils ne seront que l'nonc de ce que tout le monde saura, arrang dans un
ordre convenable pour en saisir l'ensemble et les rapports.
Mais ce serait vainement qu'on s'imaginerait donner plus de prcision et une
marche plus sre cette science, en appliquant les mathmatiques la solution de ses
problmes. Les valeurs et les quantits dont elle s'occupe, tant susceptibles de plus
et de moins, sembleraient devoir entrer dans le domaine des mathmatiques ; mais
elles sont en mme temps soumises l'influence des facults, des besoins, des volon-
ts des hommes ; or, on peut bien savoir dans quel sens agissent ces actions diverses,
mais on ne peut pas apprcier rigoureusement leur influence; de l l'impossibilit d'y
trouver des donnes suffisamment exactes pour en faire la base d'un calcul
1
.
L'observateur ne peut mme acqurir la certitude qu'aucune circonstance inconnue ne
mle son influence toutes les autres. Que doit donc faire un esprit sage en s'occu-
pant de ces matires compliques? Ce qu'il fait dans toutes les circonstances qui
dterminent la plupart des actions de la vie. Il posera nettement les questions,
cherchera les lments immdiats dont elles se composent, et, aprs les avoir tablis
avec certitude, il valuera approximativement leurs influences rciproques avec le
coup d'il d'une raison claire, qui n'est elle-mme qu'un instrument au moyen
duquel on apprcie le rsultat moyen d'une foule de probabilits qu'on ne saurait
calculer exactement
2
.
D'autres considrations non moins dlicates se rattachent ce qui prcde.
Quelques crivains du XVIIIe sicle et de l'cole dogmatique de Quesnay d'une part,
et des conomistes anglais de l'cole de David Ricardo d'autre part, sans employer les
formules algbriques trop videmment inapplicables l'conomie Politique, ont
voulu y introduire un genre d'argumentation auquel je crois, en thse gnrale, qu'elle
se refuse de mme que toutes les sciences qui ne reconnaissent pour fondement que
l'exprience
3
: je veux dire l'argumentation qui repose sur des abstractions. Condillac

1
On sait, par exemple, que le prix d'une marchandise est d'autant plus lev qu'elle est offerte en
moins grande quantit relativement la quantit qu'on en demande; mais pour dterminer d'aprs
cette rgle le prix auquel se vendront les vins l'anne prochaine, quelle foule de donnes ne
faudrait-il pas runir ! L'abondance de la rcolte pendante, les variations de l'atmosphre, les
capitaux des marchands, les droits d'entre que les trangers tabliront ou supprimeront, les
provisions qui resteront des annes prcdentes, les variations qui peuvent survenir dans le
nombre, les gots et la richesse des consommateurs; et une foule d'autres circonstances dont
quelques-unes mme sont impossibles prvoir. Si, dans l'impossibilit de runir les donnes
ncessaires, on se borne en admettre seulement quelques-unes et avec l'influence qu'on leur
suppose, on ne peut tirer aucune application utile de ces suppositions gratuites.
2
Cabanis, en dcrivant les rvolutions de la mdecine, fait une remarque parfaitement analogue
celle-l : Les phnomnes vitaux, dit-il, dpendent de tant de ressorts inconnus, tiennent tant
de circonstances, dont l'observation cherche vainement fixer la valeur, que les problmes, ne
pouvant tre poss avec toutes leurs donnes, se refusent absolument au calcul ; et quand les
mcaniciens ont voulu soumettre leurs mthodes les lois de la vie, ils ont donn au monde savant
le spectacle le plus tonnant et le plus digne de toute notre rflexion. C'est par les procds
uniformes et rigoureux de la vrit, mais employs hors de saison, qu'ont t tablis les systmes
les plus faux, les plus ridicules et les plus divers.
D'Alembert, dans son Hydrodynamique, convient que la vitesse du sang et son action sur les
vaisseaux se refusent toute espce de calcul. Senebier fait des observations analogues dans son
Essai sur l'Art d'observer (tome I, page 81).
Ce que de savants professeurs, des philosophes judicieux disent, relativement aux sciences
physiques, s'applique, plus forte raison, une science morale, et explique pourquoi l'on s'est
gar en conomie politique toutes les fois qu'on a voulu s'en rapporter aux calculs mathma-
tiques. C'est dans ce cas la plus dangereuse des abstractions.
3
On sait combien la mcanique rationnelle diffre de la mcanique exprimentale, la seule utile
dans la pratique. Il y a quelques parties de la physique, telles que l'astronomie et l'optique, o le
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 15
a remarqu judicieusement qu'un raisonnement abstrait n'est qu'un calcul avec
d'autres signes. Mais un argument ne fournit pas plus qu'une quation les donnes
qui, dans les sciences exprimentales, sont indispensables pour parvenir la dcou-
verte de la vrit. La meilleure dialectique aussi bien que le calcul le plus exact, s'ils
partent d'une donne incertaine, arrivent des rsultats douteux. Quand on admet
pour fondement, au lieu d'un fait bien observ, un principe qui n'est fond lui-mme
que sur une argumentation, on risque d'imiter les scolastiques du Moyen Age, qui
discutaient sur des mots,-, au lieu de discuter sur des choses, et qui prouvaient tout,
hors la vrit.
Il est impossible de se dissimuler que Ricardo a fond un principe sur une argu-
mentation, lorsqu'il a dit que le revenu des propritaires fonciers ne fait pas partie du
prix des choses. De ce principe il tire plusieurs consquences; de ces consquences il
en tire d'autres, comme si elles taient des faits constants ; tellement que si, comme il
est permis de le croire, la premire donne n'est pas exacte, tous les raisonnements
dont elle est la base, en les supposant irrprochables, ne peuvent conduire une
instruction vritable. Dans le fait, les rsultats obtenus par l'auteur anglais sont
frquemment dmentis par l'exprience
1
.
Il s'en est suivi d'interminables discussions, o les contendants semblent avoir eu
pour but, non de rpandre l'instruction, mais de se convertir mutuellement ; o cha-
cun, en oubliant le public, n'a cherch qu' soutenir son dire ; de l des controverses
quelquefois peu intelligibles
2
, souvent ennuyeuses, et qui ont eu ce fcheux effet que
les gens du inonde, ignorant les solides bases sur lesquelles l'conomie politique
repose, ont pu croire qu'elle tait retombe sous l'empire des systmes et des opinions
individuelles, que l'on n'tait d'accord sur rien; quoique en effet les bons auteurs
s'accordent sur toutes les bases essentielles, conviennent des mmes faits et indiquent
les mmes moyens pour parvenir au but des vrais publicistes : la plus grande
prosprit des nations.
Ces considrations sur la nature et les moyens de l'conomie politique, et sur la
meilleure mthode pour parvenir une solide connaissance de ses principes, nous
fourniront les moyens d'apprcier les efforts qui ont t faits jusqu' ce moment pour
avancer cette science.

calcul peut donner des rsultats conformes l'exprience; encore n'est-ce que jusqu' un certain
point, et dans les cas o les influences accidentelles ne sauraient changer essentiellement l'tat du
problme.
1
C'est par des consquences de ce genre que M. MacCulloch, qui l'conomie politique a d'ailleurs
de vritables obligations, consult, en 1824, dans une enqute parlementaire, a soutenu que les
profits des matres manufacturiers taient d'autant moindres que les salaires des ouvriers taient
plus levs, et vice versa; tandis qu'il est de fait, au contraire, que les salaires ne sont jamais plus
bas que lorsque les matres ne gagnent rien.
2
Plusieurs conomistes anglais s'en plaignent eux-mmes et accusent ceux de leurs compatriotes
qui font de la mtaphysique sur l'conomie politique, de chercher dans l'obscurit mme un moyen
de succs : Omne ignotum pro magnifico, dit l'un des plus rcents (a), n'est pas sans exemple
parmi nous, et la rputation d'un auteur pour la profondeur des penses est souvent accrue par un
petit mlange d'inintelligible. Des lecteurs dbonnaires attribuent une sagacit peu commune un
homme qui a pu concevoir ce qu'ils ne peuvent comprendre; tandis qu'un arrangement des ides tel
qu'elles s'enchanent naturellement, et des expressions toutes simples, leur semblent un rsultat si
facile, qu'ils ne s'aperoivent pas qu'il est le fruit d'une forte conception d'un travail opinitre.
(a) A critical dissertation on value, 1825, page XVII.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 16
Les crits des Anciens, leur lgislation, leurs traits de paix, leur administration
des provinces conquises, annoncent qu'ils n'avaient aucune ide juste sur la nature et
les fondements de la richesse, sur la manire dont elle se distribue, et sur les rsultats
de sa consommation. Ils savaient ce qu'on a su de tout temps, et partout o la
proprit a t reconnue par les lois, que les biens s'augmentent par l'conomie et se
diminuent par les dpenses. Xnophon prconise l'ordre, l'activit, l'intelligence,
comme des moyens de prosprit, mais sans dduire ses prceptes d'aucune loi
gnrale, saris pouvoir montrer la liaison qui rattache les effets aux causes. Il
conseille aux Athniens de protger le commerce et d'accueillir les trangers ; et il
sait si peu pourquoi et jusqu' quel point il a raison, qu'il met en doute dans un autre
endroit, si le commerce est vritablement Profitable la rpublique.
A la vrit, Platon et Aristote aperoivent quelques rapports constants entre les
diffrentes manires de produire et les rsultats qu'on en obtient. Platon esquisse
assez fidlement
1
les effets de la sparation des occupations sociales; mais seulement
pour expliquer la sociabilit de l'homme, et la ncessit o il est, ayant des besoins
aussi multiplis et aussi compliqus satisfaire, de former des nations o chacun
puisse s'occuper exclusivement d'un seul genre de production. Cette vue est toute
politique. Il n'en tire aucune autre consquence.
Aristote, dans sa Politique, va plus loin : il distingue une production naturelle et
une artificielle. Il appelle naturelle celle qui cre les objets de consommation dont la
famille a besoin, et tout au plus celle qui les obtient par des changes en nature. Nul
autre gain, selon lui, n'a sa source dans une production vritable ; c'est un gain
artificiel qu'il rprouve. Du reste, il n'appuie ces opinions d'aucun raisonnement fond
lui-mme sur des observations exactes. Par la manire dont il s'exprime sur l'pargne
et le prt intrt, on voit qu'il ne sait rien touchant la nature et l'emploi des capitaux.
Que pouvait-on attendre de nations moins avances encore que les Grecs ? On se
rappelle qu'une loi d'gypte prescrivait un fils d'embrasser la profession de son
pre. C'tait, dans certains cas, prescrire de crer des produits au-del de ce qu'en
rclamait .L'tat de la socit ; c'tait prescrire de se ruiner pour obir la loi, et de
continuer ses fonctions productives, soit qu'on et ou qu'on n'et pas de capitaux tout
cela est absurde
2
. Les Romains dcelaient la mme ignorance lorsqu'ils traitaient
avec mpris les arts industriels, en exceptant, on ne sait pourquoi, l'agriculture. Leurs
oprations sur les monnaies sont au nombre des plus mauvaises qui se soient faites.
Les modernes pendant longtemps n'ont pas t plus avancs, mme aprs s'tre
dcrasss de la barbarie du Moyen Age. Nous aurons occasion de remarquer la
stupidit d'une foule de lois sur les juifs, sur l'intrt de l'argent, sur les monnaies.
Henri IV accordait ses favoris, ses matresses, comme des faveurs qui ne lui
cotaient rien, la permission d'exercer mille petites exactions, et de percevoir leur
profit mille petits droits sur diverses branches de commerce ; il autorisa le comte de
Soissons lever un droit de 15 sous sur chaque ballot de marchandises qui sortirait du
royaume
3
!

1
Livre II de sa Rpublique.
2
Lorsqu'on voit presque tous les historiens, depuis Hrodote jusqu' Bossuet, vanter cette loi et
d'autres pareilles, on s'aperoit combien il est ncessaire que l'conomie politique fasse partie des
tudes de l'historien.
3
Voyez les Mmoires de Sully, livre XVI.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 17
En tous genres les exemples ont devanc les prceptes. Les entreprises heureuses
des Portugais et des Espagnols au XVe sicle, l'industrie active de Venise, de Gnes,
de Florence, de Pise, des provinces de Flandre, des villes libres d'Allemagne cette
mme poque, dirigrent petit petit les ides de quelques philosophes vers la thorie
des richesses.
L'Italie en eut l'initiative, comme elle l'eut, depuis la renaissance des lettres, dans
presque tous les genres de connaissances et dans les beaux-arts. Ds le XVIe sicle,
Botero s'tait occup chercher les vritables sources de la prosprit publique. En
1613, Antonio Serra fit un trait dans lequel il avait signal le pouvoir productif de
l'industrie ; mais son titre seul indique ses erreurs ; les richesses pour lui taient les
seules matires d'or et d'argent
1
. Davanzati crivit sur les monnaies et sur les
changes ; et, au commencement du XVIIIe sicle, cinquante ans avant Quesnay,
Bandini de Sienne avait montr, par le raisonnement et par l'exprience, qu'il n'y avait
jamais eu de disette que dans les pays o le gouvernement s'tait ml d'approvi-
sionner les peuples. Belloni, banquier de Rome, crivit en 1750 une dissertation sur le
commerce, qui annonce un homme vers dans les changes et dans les monnaies, du
reste coiff de la balance du commerce. Le pape le fit marquis pour cela. Carli, avant
Smith, prouva que la balance du commerce n'apprenait rien et ne prouvait rien.
Algarotti, que Voltaire a fait connatre sous d'autres rapports, crivit aussi sur l'co-
nomie politique, et le peu qu'il a laiss dnote beaucoup de connaissances positives et
d'esprit. Il se tient si prs des faits, et s'appuie si constamment sur la nature des
choses, que, sans tre parvenu saisir la preuve et la liaison des principes de la
science, il se garantit nanmoins de toute ide fausse et systmatique. En 1764,
Genevosi commena un cours public d'conomie politique, dans la chaire fonde
Naples par les soins du respectable et savant Intieri. D'autres chaires d'conomie
politique furent, cet exemple, institues depuis Milan, et plus rcemment dans
plusieurs universits d'Allemagne et en Russie.
En 1750, l'abb Galiani, si connu depuis par ses relations avec plusieurs philo-
sophes franais, et par ses Dialogues sur le commerce des grains, mais bien jeune
encore, publia un Trait des monnaies qui dcle un savoir et un talent d'excution
consomms, et o l'on souponne qu'il fut aid par l'abb Intieri et Par le marquis
Rinuccini. On n'y trouve cependant que les diffrents genres de mrite que cet auteur
a toujours dploys depuis : de l'esprit et des connaissances, le soin de toujours re-
monter la nature des choses, un style anim et lgant.
Ce que cet ouvrage a de singulier, c'est qu'on y trouve quelques-uns des fonde-
ments de la doctrine de Smith, et entre autres que le travail est le seul crateur de la
valeur des choses, c'est--dire des richesses
2
; principe qui n'est pas rigoureusement

1
Breve Trattato delle cause che possono far abondare i regni d'oro e d'argento dove non sono
miniere.
2
Entro ora a dire della fatica, la quale, non solo in tutte le opere que sono intieramente, dell'
arte, come le pitture, sculture, intagli, etc., ma anche in molti corpi, come sono i minerali, i sassi,
le piante spontanee delle selve, etc., l'unica che d valore alla cosa. La quantit della materia
non per altro coopera in questi corpi al valore se non perch aumenta o scema la fatica.
(GALIANI, della Moneta, lib. I, cap. 2.) Relativement au travail, je remarquerai que non
seulement dans les produits qui sont entirement l'ouvrage de l'art, comme dans la peinture, la
sculpture, la gravure, etc., mais encore dans les produits de la nature, les minraux, les pierres, les
arbres des forts, la valeur des choses est due uniquement au travail. La quantit de la matire
n'influe sur la valeur de ces choses qu'autant qu'elle a exig un travail plus ou moins grand.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 18
vrai, comme on le verra dans cet ouvrage, mais qui, pouss jusqu' ses dernires con-
squences, aurait pu mettre Galiani sur la voie de dcouvrir et d'expliquer
compltement le phnomne de la production. Smith, qui tait vers le mme temps
professeur Glasgow, et qui enseignait la doctrine qui depuis lui a acquis. tant de
clbrit, n'avait probablement pas connaissance d'un livre italien publi Naples par
un jeune homme alors sans nom, et qu'il n'a point cit. Mais en et-il eu connais-
sance, une vrit n'appartient pas celui qui la trouve, mais celui qui la prouve, et
qui sait en voir les consquences. Kepler et Pascal avaient devin la gravitation
universelle, et la gravitation n'en appartient pas moins Newton
1
.
En Espagne, Alvarez Osorio et Martinez de Mata ont fait des discours conomi-
ques dont la publication est due au patriotisme clair de Campomanes. Moncada,
Navarrete, Ustariz, Ward, Ulloa, ont crit sur le mme sujet. Ces estimables cri-
vains, comme ceux d'Italie, ont eu des penses solides, ont constat des faits
importants, ont fourni des calculs labors ; mais, faute de pouvoir s'appuyer sur les
principes fondamentaux de la science qui n'taient pas connus encore, ils se sont
mpris souvent sur le but et sur les moyens, et, travers beaucoup d'inutilits, n'ont
rpandu qu'une lumire incertaine et trompeuse
2
.
En France, on ne considra d'abord l'conomie politique que sous le rapport des
finances publiques. Sully dit bien que l'agriculture et le commerce sont les deux
mamelles de l'tat, mais vaguement et par un sentiment confus. On peut faire la
mme observation sur Vauban, esprit juste et droit, philosophe l'arme, et militaire
ami de la paix, qui, profondment afflig des maux o la vaine grandeur de Louis
XIV avait plong la France, proposa des moyens de soulager les peuples par une
rpartition plus quitable des charges publiques.
Sous l'influence du rgent, toutes les ides se brouillrent ; les billets de banque,
o l'on croyait voir une source inpuisable de richesses, ne furent qu'un moyen de
dvorer des capitaux, de dpenser ce qu'on ne ,Possdait pas, de faire banqueroute de
ce qu'on devait. La modration et l'conomie furent tournes en ridicule. Les cour-
tisans du prince, moiti par persuasion, moiti par perversit, l'excitaient la
profusion. C'est l que fut rduite en systme cette maxime que le luxe enrichit les
tats : on mit du savoir et de l'esprit soutenir ce paradoxe en prose; on l'habilla en
beaux vers ; on crut de bonne foi mriter la reconnaissance de la nation en dissipant
ses trsors. L'ignorance des principes conspira avec la dissolution du duc d'Orlans
pour ruiner l'tat. La France se releva un peu sous la longue paix maintenue par le
cardinal de Fleury, ministre faible pour le mal comme pour le bien, et dont l'adminis-

Galiani, dans le mme chapitre, dit aussi que l'homme, c'est--dire son travail, est la seule bonne
mesure des valeurs. C'est encore un principe, et, selon moi, une erreur de Smith; il entre autre
chose encore que du travail humain dans la cration des valeurs.
1
Ce mme Galiani, dans le mme ouvrage, dit que ce qui est gagn par les uns est ncessairement
perdu par les autres ; il montre en cela qu'un crivain, mme trs ingnieux, peut ne pas savoir
tirer les consquences les plus simples, et peut passer ct d'une vrit sans l'apercevoir; car, s'il
peut y avoir de la richesse cre par le travail, il peut donc y avoir dans le nombre une richesse
nouvelle qui n'est prise personne. Galiani, dans ses Dialogues sur le commerce des grains, faits
en France longtemps aprs, a prononc lui-mme sa condamnation d'un ton qui lui tait propre.
Une vrit, dit-il, que le pur hasard fait natre comme un champignon dans un pr, n'est bonne
rien : on ne la sait pas employer si on ne sait d'o elle vient, o elle va, comment et de quelle
chane de raisonnements elle drive.
2
Dans l'impossibilit o je suis de juger par moi-mme du mrite de ceux de ces crivains qui n'ont
pas t traduits, j'ai d m'en rapporter ce qu'en dit l'un des traducteurs de mon Trait en
espagnol, don Jose Queypo, dont je n'ai fait que copier ici les expressions.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 19
tration insignifiante prouva du moins qu' la tte d'un gouvernement, c'est dj faire
beaucoup de bien que de ne pas faire de mal.
Les progrs toujours croissants des diffrents genres d'industrie, ceux des
sciences, dont on verra plus tard l'influence sur les richesses, la pente de l'opinion,
dcide enfin compter pour quelque chose le bonheur des nations, firent entrer
l'conomie politique dans les spculations d'un grand nombre d'crivains. On nen
connut pas encore les vrais principes, mais, puisque, suivant l'observation de Fonte-
nelle, notre condition est telle qu'il ne nous est pas permis d'arriver tout d'un coup
rien de raisonnable, et qu'il faut auparavant que nous passions par diverses sortes
d'erreurs et par divers degrs d'impertinences, doit-on regarder comme absolument
inutiles les faux pas qui nous ont enseigne une marche plus sre ?
Montesquieu, qui voulait considrer les lois sous tous leurs rapports, chercha leur
influence sur la richesse des tats. Il fallait commencer par connatre la nature et les
sources de cette richesse, et Montesquieu ne s'en formait aucune ide. Mais on a
l'obligation ce grand crivain d'avoir port la philosophie dans la lgislation; et,
sous ce rapport, il est peut-tre le matre des crivains anglais, qui passent pour tre
les ntres ; de mme que Voltaire a t le matre de leurs bons historiens, qui sont
dignes eux-mmes maintenant de servir de modles.
Vers le milieu du XVIIIe sicle, quelques principes sur la source des richesses,
mis en avant par le mdecin Quesnay, firent un grand nombre de proslytes.
L'enthousiasme de ceux-ci pour leur fondateur, le scrupule avec lequel ils ont
toujours depuis suivi les mmes dogmes, leur chaleur les dfendre, l'emphase de
leurs crits, les ont fait considrer comme une secte, et ils ont t appels du nom
d'conomistes. Au lieu d'observer d'abord la nature des choses, c'est--dire la manire
dont les choses se passent, de classer leurs observations, et d'en dduire des
gnralits, ils commencrent par poser des gnralits abstraites, qu'ils qualifiaient
du nom d'axiomes, et o ils croyaient voir briller par elle-mme l'vidence. Ils
cherchaient ensuite y ramener les faits particuliers, et en dduisaient des rgles ; ce
qui les engagea dans la dfense de maximes videmment contraires au bon sens et
l'exprience des sicles
1
, ainsi qu'on le verra dans plusieurs endroits de ce livre.
Leurs antagonistes ne s'taient pas form des ides plus claires des choses sur
lesquelles ils disputaient. Avec beaucoup de connaissances et de talents de part et
d'autre, on avait tort, on avait raison par hasard : on contestait les points qu'il fallait
accorder, on convenait de ce qui tait faux ; on se battait dans les tnbres. Voltaire,
qui savait trs bien trouver le ridicule partout o il tait, se moqua du systme des
conomistes dans son Homme aux quarante cus ; mais, en montrant ce que
l'ennuyeux fatras de Mercier de la Rivire, ce que lAmi des Hommes de Mirabeau,
avaient d'impertinent, il ne pouvait pas dire en quoi leurs auteurs avaient tort.
Il est indubitable que les conomistes ont fait du bien en proclamant quelques
vrits importantes, en dirigeant l'attention sur des objets d'utilit publique, en
provoquant des discussions qui, quoique vaines encore, taient un acheminement
des ides plus justes
2
. Lorsqu'ils reprsentaient comme productive de richesses

1
Lorsqu'ils soutiennent, par exemple, que la baisse des denres de premire ncessit est une
calamit publique.
2
Parmi les crits qu'ils provoqurent, il ne faut pas oublier ces dialogues si plaisants sur le
commerce des grains, o Galiani parle d'conomie politique sur le ton de Tristram Shandy, met en
avant quelques vrits importantes, et, lorsqu'on lui demande une preuve, rpond par une
gambade.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 20
l'industrie agricole, ils ne se trompaient pas ; et peut-tre que la ncessit dans
laquelle ils se sont mis, de dmler la nature de la production, a fait pntrer plus
avant dans cet important phnomne, et a conduit ceux qui leur ont succd le
dvelopper pleinement. Mais, d'un autre ct, les conomistes ont fait du mal en
dcriant plusieurs maximes utiles, en faisant supposer par leur esprit de secte, par le
langage dogmatique et abstrait de la plupart de leurs crits, par leur ton d'inspiration,
que tous ceux qui s'occupaient de semblables recherches n'taient que des rveurs
dont les thories, bonnes au plus pour rester dans les livres, taient inapplicables dans
la pratique
1
.
Ce que personne n'a refus aux conomistes, et ce qui suffit pour leur donner des
droits la reconnaissance et l'estime gnrales, c'est que leurs crits ont tous t
favorables la plus svre morale et la libert que chaque homme doit avoir de
disposer son gr de sa personne, de ses talents et de ses biens, libert sans laquelle
le bonheur individuel .et la prosprit publique sont des mots vides de sens. je ne
crois pas qu'on puisse compter parmi eux un homme de mauvaise foi ni un mauvais
citoyen.
C'est sans doute pour cette raison que presque tous les crivains franais de quel-
que rputation, et qui se sont occups de matires analogues l'conomie politique
depuis l'anne 1760, sans marcher positivement sous les bannires des conomistes,
se sont nanmoins laiss dominer par leurs opinions ; tels que Raynal, Condorcet et
plusieurs autres. On peut mme compter parmi eux Condillac, quoiqu'il ait cherch
se faire un systme particulier sur une matire qu'il n'entendait pas. Il y a quelques
bonnes ides recueillir parmi le babil ingnieux de son livre
2
; mais, comme les
conomistes, il fonde presque toujours un principe sur une supposition gratuite, et il
en fait l'aveu dans sa prface ; or, une supposition peut bien servir d'exemple pour
expliquer ce que dmontre le raisonnement appuy sur l'exprience, mais ne suffit pas
pour tablir une vrit fondamentale. L'conomie politique n'est devenue une science
qu'en devenant une science d'observation.
Turgot tait trop bon citoyen pour ne pas estimer sincrement d'aussi bons
citoyens que les conomistes ; et lorsqu'il fut puissant, il crut utile de les soutenir.
Ceux-ci leur tour trouvaient leur compte faire passer un homme aussi savant et un
ministre d'tat pour un de leurs adeptes ; mais Turgot ne jugeait pas d'aprs leur
code : il jugeait d'aprs les choses ; et, bien qu'il se soit tromp sur plusieurs points
importants de doctrine, ses oprations administratives, faites ou projetes, sont au
nombre des plus belles qu'aucun homme d'tat ait jamais conues ; aussi rien

1
Ce qui a principalement donn lieu de croire que les sciences morales et politiques ne reposaient
que sur des thories creuses, c'est le mlange presque continuel qu'on a fait du point de droit avec
le point de tait. Qu'importe, par exemple, la question longuement discute dans les crits des
conomistes, si la puissance souveraine est ou n'est pas copropritaire de tous les biens-fonds d'un
pays ? Le fait est qu'en tout pays elle prend, ou qu'on est oblig de lui donner, sous le nom
d'impt, une part dans les revenus des biens-fonds. Voil un fait, un fait important qui est la
consquence de certains faits auxquels on peut remonter, et qui est la cause d'autres faits (comme
le renchrissement des denres), auxquels on peut tre conduit avec sret. Le point de droit reste
toujours plus ou moins du domaine de l'opinion; le point de fait est susceptible de certitude et de
preuves. Le premier n'exerce presque aucune influence sur le sort de l'homme; le second est tout
pour lui, car les faits naissent les uns des autres ; et, comme il est important pour nous que tel
rsultat arrive plutt qu'un autre, il nous est essentiel de savoir quels sont les moyens de le faire
arriver. J.-J. Rousseau a fond presque tout son Contrat social sur des points de droit, et en a fait
ainsi, je ne crains pas de le dire, un ouvrage trs peu utile, tout au moins.
2
Du Commerce et du Gouvernement considrs l'un relativement l'autre.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 21
n'accuse plus le dfaut de capacit de son prince que de n'avoir pas su les apprcier,
ou, s'il a pu les apprcier, de n'avoir pas su les soutenir.
Ce n'est pas seulement sur les crivains franais que les conomistes exercrent
quelque influence; ils en eurent une trs marque sur des crivains italiens qui les
surpassrent. Beccaria, dans un cours public Milan
1
, analysa pour la premire fois
les vraies fonctions des capitaux productifs. Le comte de Verri, compatriote et ami de
Beccaria, et digne de l'tre, la fois grand administrateur et bon crivain, dans ses
Meditazioni sull' Economia politica, publies en 1771, s'est approch, plus que per-
sonne avant Smith, des vritables lois qui dirigent la production et la consommation
des richesses. Filangieri, quoiqu'il n'ait donn qu'en 1780 son Trait des Lois
politiques et conomiques, parait n'avoir pas eu connaissance de l'ouvrage de Smith,
publi quatre annes auparavant. Il suit les principes de Verri, et mme leur donne un
degr de dveloppement de plus ; mais il ne va point, guid par le flambeau de
l'analyse et de la dduction, des plus heureuses prmisses aux consquences imm-
diates qui les confirment en mme temps qu'elles en montrent l'application et l'utilit.
Tous ces crits ne pouvaient conduire un grand rsultat. Comment, en effet,
connatre les causes qui procurent l'opulence aux nations, quand on n'a pas des ides
claires sur la nature des richesses elles-mmes ? Il faut connatre le but avant de
chercher les moyens. En 1776, Adam Smith, sorti de cette cole cossaise qui a
donn tant de littrateurs, d'historiens, de philosophes et de savants du premier ordre,
publia son livre intitul : Recherches sur la nature et les causes de la Richesse des
nations. Il dmontra que la richesse tait la valeur changeable des choses ; qu'on
tait d'autant plus riche qu'on avait plus de choses qui eussent de la valeur; et que,
comme la valeur pouvait tre donne, ajoute une matire, la richesse pouvait se
crer, se fixer dans des choses auparavant dpourvues de valeur, s'y conserver,
s'accumuler, se dtruire
2
.
Cherchant ce qui donne aux choses cette valeur, Smith trouve que c'est le travail
de l'homme, qu'il aurait d appeler industrie, parce que le mot industrie embrasse des
parties que le mot travail n'embrasse pas. Il tire de cette dmonstration fconde des
consquences multiplies et importantes sur les causes qui, nuisant au dveloppement
des facults productives, nuisent la multiplication des richesses ; et comme ce sont
des consquences rigoureuses d'un principe incontestable, elles n'ont t attaques
que par des personnes trop lgres pour avoir bien conu le principe, ou par des
esprits naturellement faux, et par consquent incapables de saisir la liaison et le
rapport de deux ides. Lorsqu'on lit Smith comme il mrite d'tre lu, on s'aperoit
qu'il n'y avait pas avant lui d'conomie politique.

1
Voyez ses cahiers, qui ont t imprims pour la premire fois en 1804, dans l'estimable recueil
publi Milan par Pietro Custodi, sous le titre de Scrittori classici italiani di economia politica. je
n'en ai eu connaissance qu'aprs la premire publication de cet ouvrage-ci, qui a eu lieu en 1803.
2
La mme anne o parut l'ouvrage de Smith, et immdiatement avant sa publication, Browne
Dignan publia Londres, en franais, un Essai sur les principes de l'conomie publique, o l'on
trouve ce passage remarquable : La classe des reproducteurs renferme ces hommes qui, associant
leur travail celui de la vgtation de la terre, ou modifiant les Productions de la nature par
l'exercice des arts et des mtiers, crent en quelque sorte une nouvelle valeur, dont la somme totale
forme ce qu'on appelle la reproduction annuelle.
Ce passage, o la reproduction est plus clairement caractrise qu'elle ne l'est dans aucun
endroit de Smith, ne conduit rien son auteur, qui n'enfante que des ides parses. Le dfaut de
liaison dans les penses et de prcision dans les termes, donne son ouvrage quelque chose de
vague et d'obscur, d'o il ne peut sortir aucune instruction.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 22
Ds lors l'argent et l'or monnays ne sont devenus qu'une portion, et mme une
petite portion de nos richesses, une portion peu importante en ce qu'elle est peu sus-
ceptible de s'accrotre, et parce que ses usages peuvent tre plus facilement suppls
que ceux de beaucoup d'autres choses galement prcieuses ; d'o il rsulte que la
socit, de mme que les particuliers, ne sont nullement intresss s'en procurer par-
del ce qu'exigent les besoins borns qu'ils en ont.
On conoit que ces vues ont mis Smith en tat de dterminer le premier, dans
toute leur tendue, les vraies fonctions de la monnaie dans la socit ; et les applica-
tions qu'il en fait aux billets de banque et aux papiers-monnaies sont de la plus grande
importance dans la pratique. Elles lui ont fourni les moyens de prouver qu'un capital
productif ne consiste point dans une somme d'argent, mais dans la valeur des choses
qui servent la production. Il classe, il analyse ces choses qui composent les capitaux
productifs de la socit, et en montre les vritables fonctions
1
.
Avant Smith, on avait avanc plusieurs fois des principes trs vrais
2
: il a montr
le premier pourquoi ils taient vrais. Il a fait plus : il a donn la vraie mthode de
signaler les erreurs ; il a appliqu l'conomie politique la nouvelle manire de traiter
les sciences, en ne recherchant pas ses principes abstractivement, mais en remontant
des faits les plus constamment observs, aux lois gnrales dont ils sont une cons-
quence. De ce qu'un fait peut avoir telle cause, l'esprit de systme conclut la cause :
l'esprit d'analyse veut savoir pourquoi telle cause a produit cet effet, et s'assurer qu'il
n'a pu tre produit par aucune autre cause. L'ouvrage de Smith est une suite de
dmonstrations qui ont lev plusieurs propositions au rang de principes incontes-
tables, et en ont plong un bien plus grand nombre dans ce gouffre o les ides
vagues et hypothtiques, les imaginations extravagantes, se dbattent un certain
temps avant de s'engloutir pour toujours.
On a dit que Smith avait de grandes obligations Steuart
3
, qu'il n'a pas cit une
seule fois, mme pour le combattre. je ne vois pas en quoi consistent ces obligations.
Il a conu son sujet bien autrement que Steuart ; il plane au-dessus d'un terrain o
l'autre se trane. Steuart a soutenu un systme dj embrass par Colbert, adopt
ensuite par tous les crivains franais et trangers qui ont crit sur le commerce
jusqu'aux conomistes du XVIIIe sicle, constamment suivi par la plupart des
gouvernements europens, et qui fait dpendre les richesses d'un pays, non du
montant de ses productions, mais du montant de ses ventes l'tranger. Smith a
consacr une partie importante de son livre confondre ce systme. S'il n'a pas rfut
Steuart en particulier, c'est que Steuart n'est pas chef d'cole, et qu'il s'agissait de

1
Smith n'a peut-tre pas trait ce sujet dlicat avec un ordre et une clart suffisants ; tellement qu'un
de ses compatriotes, qui pourtant a de l'esprit, lord Lauderdale, a fait un livre entier pour prouver
qu'il n'avait rien compris cette partie de l'ouvrage de Smith.
2
Quesnay, dans l'Encyclopdie, article Grains, avait dit que les denres qat peuvent se vendre
doivent toujours tre regardes indiffremment comme richesses pcuniaires et comme richesses
relles, dont les sujets peuvent user comme il leur convient. Voil la valeur changeable de
Smith. Verri avait dit (chap. 3) que la reproduction n'tait autre chose qu'une reproduction de
valeurs, et que la valeur des choses tait la richesse. Galiani, ainsi que nous l'avons vu plus haut,
avait dit que le travail tait la source de toute valeur; mais Smith s'est rendu propres ces ides en
les liant, comme on voit, tous les autres phnomnes, et en les prouvant par leurs consquences
mmes.
3
Auteur d'un Trait d'conomie politique.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 23
combattre l'opinion gnrale d'alors, plutt que celle d'un crivain qui n'en avait point
qui lui ft propre.
Avec plus de raison les conomistes franais du XVIIIe sicle ont rclam
quelque influence sur les ides de Smith qui, en effet, a pu apprendre d'eux que la
richesse ne consiste pas uniquement dans le prix qu'on tire d'une chose, mais dans la
chose mme qui a un prix. Il a pu facilement tendre la cration de tous les produits
la multiplication des richesses, que les sectateurs de Quesnay n'attribuaient qu'aux
seuls produits agricoles. De l aux nombreuses consquences dcouvertes par Smith,
on n'aperoit rien qui passe la porte d'un esprit juste et rflchi ; mais qui peut lever
la prtention d'avoir exclusivement form un grand homme ? tait-il demeur
tranger aux progrs que l'esprit humain avait faits avant lui ? N'est-il pas toujours
luvre de la nature et des circonstances ? L'vnement le plus commun a pu tre
pour lui le germe d'une dcouverte importante : c'est la chute d'une pomme que
nous devons la connaissance des lois de la gravitation universelle. L'homme de gnie
a des obligations aux notions parses qu'il a recueillies, aux erreurs qu'il a dtruites,
aux antagonistes mmes qui l'ont attaqu, parce que tout a contribu former ses
ides ; mais lorsque ensuite il se rend propres ses conceptions, qu'elles sont vastes,
qu'elles sont utiles ses contemporains, la postrit, il faut savoir convenir de ce
qu'on lui doit, et non lui reprocher ce qu'il doit aux autres. Smith, au reste, ne faisait
nulle difficult d'avouer qu'il avait profit dans ses conversations avec les hommes les
plus clairs de France, le pays du monde o il y a peut-tre le moins de prjugs, et
dans son commerce d'amiti avec son compatriote Hume, dont les Essais contiennent
beaucoup de vues saines sur l'conomie politique comme sur beaucoup d'autres
sujets.
Aprs avoir montr, autant qu'on peut le faire dans une esquisse aussi rapide, les
progrs que l'conomie politique doit Smith, il ne sera peut-tre pas inutile d'indi-
quer aussi sommairement quelques-uns des points sur lesquels il parait s'tre tromp,
et de ceux qu'il a laisss claircir.
Il attribue au seul travail de l'homme le pouvoir de produire des valeurs. Une
analyse plus complte prouve, ainsi qu'on le verra dans le cours de cet ouvrage, que
ces valeurs sont dues l'action du travail ou plutt de l'industrie de l'homme,
combine avec l'action des agents que lui fournit la nature, et avec celle des capitaux.
Je ne crains pas d'avancer que Smith n'avait pas envisag sous toutes ses faces le
grand phnomne de la production. N'attribuant que peu de choses l'action de la
terre et rien aux services rendus par les capitaux, il exagre l'influence de la division
du travail, ou plutt de la sparation des occupations ; non que cette influence soit
nulle, ni mme mdiocre, mais les plus grandes merveilles en ce genre ne sont pas
dues la nature du travail ; on les doit l'usage qu'on fait des forces de la nature. Ce
principe mconnu l'empche d'tablir la vraie thorie des machines par rapport la
production des richesses.
Le phnomne de la production, mieux connu, a permis de distinguer et d'assigner
la diffrence qui se trouve entre un renchrissement rel et un renchrissement
relatif
1
; diffrence qui donne la solution d'une foule de problmes absolument inex-
plicables sans cela, et tels, par exemple, que ceux-ci : Un impt, ou tout autre flau,

1
Chapitre 3 du second Livre de cet ouvrage.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 24
en faisant renchrir les denres, augmente-t-il la somme des richesses
1
? - Les frais
de production composant le revenu des producteurs, comment les revenus ne sont-ils
pas altrs par une diminution dans les frais de production? Or, c'est la facult de
pouvoir rsoudre ces questions pineuses qui constitue pourtant la science de
l'conomie politique
2
.
Smith a born le domaine de cette science en rservant exclusivement le nom de
richesses aux valeurs fixes dans des substances matrielles. Il devait y comprendre
aussi des valeurs qui, bien qu'immatrielles, n'en sont pas moins relles, comme sont
tous les talents naturels ou acquis. De deux personnes galement dpourvues de
biens, celle qui a le plus de talent est moins pauvre que l'autre. Celle qui a acquis un
talent au prix d'un sacrifice annuel jouit d'un capital accumul ; et cette richesse,
quoique immatrielle, est nanmoins si peu fictive qu'on change journellement
l'exercice de son art contre de l'argent et de l'or.
Smith, qui explique avec tant de sagacit la manire dont la production a lieu, et
les circonstances o elle a lieu, dans l'agriculture et les arts, ne donne que des ides
confuses sur la manire dont le commerce est productif ; ce qui l'empche de dter-
miner avec prcision pour quelle raison et jusqu' quel point la facilit des commu-
nications contribue la production.
Il ne soumet pas l'analyse les diffrentes oprations comprises sous le nom
gnral d'industrie, ou, comme il l'appelle, de travail, et ne peut par consquent
apprcier l'importance de chacune de ces oprations dans luvre de la production.

1
Smith tablit bien la diffrence qui se trouve entre le prix rel et le prix nominal des choses, entre
la quantit de valeurs relles qu'on donne pour avoir une chose, et le nom qu'on donne cette
somme de valeurs. La diffrence dont il est ici question porte sur une analyse plus forte, et o le
prix rel lui-mme est dcompos.
2
Ce n'est, par exemple, qu'aprs qu'on sait bien de quelle manire s'opre la production, que l'on
peut dire jusqu' quel point y concourt la circulation de l'argent et des marchandises, et par
consquent quelle circulation est utile et quelle ne l'est pas ; autrement on ne peut que draisonner,
comme on le fait journellement, sur l'utilit d'une circulation active. Si je me suis cru oblig de
faire un chapitre sur ce point (livre 1er, chap. 16), il ne faut l'attribuer qu' l'tat peu avanc de nos
connaissances en conomie politique, et la ncessit de mettre sur la voie des plus simples
applications. J'en pourrais dire autant sur le chapitre 20 du mme Livre, au sujet des Voyages et de
l'expatriation par rapport la richesse nationale. Il n'est personne qui, bien au fait des principes,
ne pt refaire ces chapitres avec la plus grande facilit.
Il ne sera bientt plus permis d'crire, non seulement sur les finances, mais sur l'histoire, sur la
gographie, sans connatre au moins les fondements de l'conomie politique. je lis dans un Trait
moderne de Gographie universelle (t. II, p. 602), ouvrage qui dnote d'ailleurs beaucoup de
recherches et de connaissances, que le nombre des habitants d'un pays est la base de tout bon
systme de finances; que plus il y a d'individus, plus le commerce et les manufactures peuvent
prendre d'essor; que c'est sur le nombre d'habitants que se mesure celui des troupes.
Malheureusement il n'y a pas une de ces observations qui ne soit une erreur. Les revenus d'un
gouvernement, tant ncessairement composs, soit du revenu des domaines publics, soit de ce
qu'on prlve par l'impt sur le revenu des particuliers, ne dpendent pas du nombre de ceux-ci,
mais de leurs richesses, et surtout de leurs revenus : or, une multitude pauvre a d'autant moins de
contributions fournir, qu'elle a plus de bouches nourrir. Le nombre des individus n'est pas ce
qui contribue le plus favoriser le commerce : ce qui y contribue en premire ligne, ce sont les
capitaux et le gnie des habitants; ce sont eux qui favorisent la population bien plus qu'ils n'en sont
favoriss. Enfin, le nombre de troupes qu'un gouvernement peut entretenir dpend encore moins
de la population du pays que de ses revenus, et l'on vient de voir que les revenus ne dpendent pas
de la population.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 25
Il n'offre rien de complet, rien de bien li sur la manire dont les richesses se
distribuent dans la socit, et je remarquerai que cette partie de l'conomie politique
offrait un champ presque neuf dfricher ; car les crivains conomiques, se faisant
des ides trop peu justes de la production des richesses, ne pouvaient en avoir
d'exactes sur leur distribution
1
.
Enfin, quoique le phnomne de la consommation des richesses ne soit que la
contrepartie de celui de la production, et que la doctrine de Smith conduise l'envi-
sager sous son vrai point de vue, cet auteur ne le dveloppe Point ; ce qui l'empche
d'tablir plusieurs vrits importantes. C'est ainsi que, ne caractrisant pas les deux
sortes de consommations, l'improductive et la reproductive, il ne prouve point d'une
manire satisfaisante que la consommation des valeurs pargnes et accumules pour
former des capitaux est aussi relle que la consommation des valeurs qu'on dissipe.
Mieux on connatra l'conomie politique, et mieux on apprciera l'importance des pas
qu'il a fait faire cette science, et de ceux qu'il lui a laisss faire
2
.
La forme de son livre, c'est--dire la manire dont la doctrine y est prsente,
donne lieu des reproches non moins graves.
Smith manque de clart en beaucoup d'endroits, et de mthode presque partout.
Pour le bien entendre, il faut tre habitu soi-mme coordonner ses ides, s'en
rendre compte ; et ce travail met le livre hors de la porte de la plupart des lecteurs,
du moins dans quelques-unes de ses parties ; tellement que des personnes claires
d'ailleurs, faisant profession de le connatre et de l'admirer, ont crit sur des matires
qu'il a traites, sur l'impt, par exemple, sur les billets de banque, comme supplment
de la monnaie, sans avoir entendu un seul mot de sa thorie sur ces matires, laquelle
forme cependant une des plus belles parties de son livre.
Ses principes fondamentaux ne sont point tablis dans des parties consacres
leur dveloppement. On en trouve plusieurs rpandus dans les deux excellentes
rfutations qu'il a faites, d'une part, du systme exclusif ou mercantile, et de l'autre, du
systme des conomistes, et ils ne se trouvent point ailleurs. Les principes qui ont
rapport au prix rel et au prix nominal des choses se trouvent dans une dissertation
sur la valeur des mtaux prcieux dans les quatre derniers sicles ; les notions sur les
monnaies se trouvent dans le chapitre des traits de commerce.
On a encore reproch avec raison au mme auteur ses longues digressions. Sans
doute l'histoire d'une loi, d'une institution, est instructive en elle-mme, comme un
dpt de faits ; mais dans un livre consacr au dveloppement des principes gn-
raux, les faits particuliers, quand ils ne servent pas uniquement d'exemples et
d'claircissements, ne font que surcharger inutilement l'attention. C'est un magnifique
hors-duvre que le tableau qu'il trace des progrs des nations d'Europe aprs la
chute de l'empire romain. On en peut dire autant de cette discussion pleine d'un vrai
savoir, de philosophie, et mme de finesse, et si prodigieusement instructive elle-
mme, sur l'instruction publique.

1
Tmoin les Rflexions de Turgot sur la formation et la distribution des richesses, o il donne
beaucoup d'ides entirement fausses de l'une et de l'autre, et o celles qui ne sont pas fausses sont
incompltes.
2
Plusieurs autres points de doctrine que ceux qui sont indiqus dans ce Discours prliminaire ont
t mconnus par Adam Smith, ou laisss imparfaitement analyss dans son ouvrage.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 26
Quelquefois ces dissertations ne tiennent que par un fil son sujet. A l'occasion
des dpenses publiques, il donne une histoire trs curieuse des diffrentes faons de
faire la guerre chez diffrents peuples et diverses poques, et il explique par l les
succs militaires qu'ils ont obtenus et qui ont dcid de la civilisation de plusieurs
contres de la terre.
Quelquefois mme ces longues digressions sont dpourvues d'intrt pour tout
autre peuple que pour les Anglais. Telle est la longue estimation des avantages que
recueillerait la Grande-Bretagne, si elle admettait toutes ses possessions se faire
reprsenter dans le parlement.
L'excellence d'un ouvrage littraire se compose autant de ce qui ne s'y trouve pas
que de ce qui s'y trouve. Tant de dtails grossissent le livre, non pas inutilement, mais
inutilement pour son objet principal, qui est le dveloppement des principes de
l'conomie politique. De mme que Bacon a fait sentir le vide de la philosophie
d'Aristote, Smith a fait sentir la fausset de tous les systmes d'conomie ; mais il n'a
pas plus lev l'difice de cette science que Bacon n'a cr la logique. C'est dj une
assez belle obligation que nous avons l'un comme l'autre, que d'avoir t leurs
successeurs la malheureuse possibilit de marcher longtemps avec succs dans une
mauvaise route
1
.
Cependant on n'avait pas encore de vritable Trait d'conomie politique ; on
n'avait point d'ouvrage o de bonnes observations fussent ramenes des principes
gnraux qui pussent tre avous de tous les hommes judicieux; O ces observations
et ces principes fussent complts et coordonns de manire se fortifier les uns par
les autres, et pouvoir tre tudis avec fruit dans tous les temps et dans tous les
lieux. Pour me mettre en tat d'essayer cet utile ouvrage, j'ai d tudier ce qu'on avait
crit avant moi, et I'oublier ensuite : l'tudier pour profiter des observations de beau-
coup d'hommes capables qui m'ont prcd; l'oublier pour n'tre gar par aucun
systme, et pouvoir toujours librement consulter la nature et la marche des choses,
telles que la socit nous les prsente. lev dans le commerce, et pour le commerce,
mais appel par les vnements m'occuper des affaires publiques, j'y ai port
quelque exprience que n'ont pas toujours les administrateurs et les gens de lettres.
On peut donc regarder ce livre comme le fruit de la pratique aussi bien que de l'tude.
En l'crivant, je n'ai eu aucune vue d'intrt personnel ; je n'avais aucun systme
soutenir, aucune thse prouver ; mon but tait simplement d'exposer comment les
richesses se forment, se rpandent et se dtruisent : de quelle manire pouvais-je
acqurir la connaissance de ces faits ? En les observant. C'est le rsultat de ces
observations que je donne. Tout le monde peut les refaire.
Quant aux conclusions gnrales que j'en tire, tout le monde en est juge.

1
Depuis Smith, on a fait, soit en Angleterre, soit en France, sur l'conomie politique, un grand
nombre de brochures, dont quelques-unes ont plusieurs volumes, sans en tre moins des brochures,
c'est--dire sans qu'on ait plus de motifs de les conserver comme dpts d'une instruction durable.
La plupart sont des crits polmiques, o des principes ne sont poss que pour servir d'appui une
thse donne; mais o l'on peut cependant recueillir des faits prcieux, et mme des principes
sains, lorsqu'ils sont favorables au but principal de leurs auteurs. Tels sont l'Essai sur les finances
de la Grande-Bretagne, par Gentz, qui est une apologie du systme financier de Pitt; les
Recherches sur la nature des effets du crdit, etc., par Thornton, dont le but est de justifier la
suspension des paiements en espces de la Banque d'Angleterre; le Coup dil sur la force et
l'opulence de la Grande-Bretagne, par Clarke, qui n'est qu'un manifeste contre la rvolution de
France; ainsi qu'un grand nombre d'autres crits sur les mmes matires et sur la lgislation des
grains.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 27
Ce qu'on tait en droit d'attendre des lumires du sicle et de cette mthode qui a
tant contribu aux progrs des autres sciences, c'est que je remontasse constamment
la nature des choses, et que je ne posasse jamais aucun principe mtaphysique qui ne
ft immdiatement applicable dans la pratique ; de manire que, toujours compar
avec des faits connus, on pt facilement trouver sa confirmation dans ce qui dcouvre
en mme temps son utilit.
Ce n'est pas tout : il fallait exposer et prouver brivement et clairement les solides
principes poss avant moi, tablir ceux qui n'avaient pas encore t poss, et lier le
tout de manire qu'on pt s'assurer qu'il ne s'y trouve plus de lacune importante, plus
de principe fondamental dcouvrir. Il fallait nettoyer la science de beaucoup de
prjugs, mais ne s'attacher qu'aux erreurs accrdites, et aux auteurs qui se sont fait
un nom. Quel mal peut faire un crivain inconnu ou une sottise dcrie ? Il fallait
prciser les expressions au point que chaque mot ne pt jamais tre entendu de deux
faons diffrentes, et rduire les questions leurs termes les plus simples, pour qu'on
pt dcouvrir avec facilit toutes les erreurs, et surtout les miennes. Il fallait enfin
rendre la doctrine tellement populaire
1
, que tout homme dou d'un sens droit pt la
saisir dans son ensemble et dans ses dtails, et en appliquer les principes toutes les
circonstances de la vie.
On m'a combattu surtout dans ce que j'ai dit de la valeur des choses comme
mesure des richesses. C'tait ma faute ; il fallait qu'on ne pt pas s'y mprendre. La
seule rponse utile tait de me rendre plus clair, et c'est ce que j'ai tch de faire. je
demande pardon aux acqureurs des premires ditions de cet ouvrage, des nom-
breuses corrections que j'ai faites celle-ci : mon premier devoir, dans un sujet si
important pour le bonheur des hommes, tait de rendre mon livre le moins imparfait
qu'il tait possible.
Depuis les premires ditions qui en ont t faites, plusieurs crivains, dont
quelques-uns jouissent d'une juste clbrit
2
, ont publi de nouveaux Traits d'cono-
mie politique. Il ne m'appartient pas de les juger dans leur ensemble, et de dcider
s'ils contiennent, ou non, une exposition claire, complte et bien lie des principes sur
lesquels repose cette science. Ce que je puis dire avec sincrit, c'est que plusieurs de
ces ouvrages renferment des vrits et des dveloppements propres avancer
beaucoup la science, et que je me suis perfectionn leur lecture ; mais jai pu,
comme tout crivain en a le droit, remarquer en quoi quelques-uns de leurs principes,
spcieux au premier abord, sont dmentis par une tude plus scrupuleuse des faits.
Peut-tre est-on fond reprocher David Ricardo de raisonner quelquefois sur
des principes abstraits auxquels il donne trop de gnralit. Une fois plac dans une
hypothse qu'on ne peut attaquer, parce qu'elle est fonde sur des observations non
contestes, il pousse ses raisonnements jusqu' leurs dernires consquences, sans

1
Par un trait populaire, je n'entends pas un trait l'usage de la populace qui ne sait pas lire, et qui
n'a que faire d'un livre; j'entends un trait qui n'est pas uniquement rserv ceux qui cultivent par
tat ou par got ce genre de connaissances, mais qui est destin tous ceux qui remplissent, avec
un esprit clair, les diverses fonctions de la socit.
2
MM. David Ricardo, Sismondi, et d'autres. Le sexe mme s'est aperu qu'il se ferait injure en se
croyant disproportionn avec un genre d'tudes destin exercer une si favorable influence sur la
prosprit des familles, Une dame (Mme Marcet) a fait paratre en anglais des Conversations sur
l'conomie Politique, qui ont t traduites en franais, et o de trs bons principes sont prsents
sous des formes trs agrables.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 28
comparer leurs rsultats avec ceux de l'exprience ; semblable un savant mcanicien
qui, par des preuves irrcusables tires de la nature du levier, dmontrerait l'impossi-
bilit des sauts que les danseurs excutent journellement sur nos thtres. Comment
cela se fait-il ? Le raisonnement marche en ligne droite; mais une force vitale,
souvent inaperue et toujours incalculable, fait dvier les faits loin de nos calculs.
Ds lors, rien dans ce livre ne reprsente ce qui arrive rellement dans la nature. Il ne
suffit pas de partir des faits : il faut se placer dedans, marcher avec eux, et comparer
incessamment les consquences que l'on tire avec les effets qu'on observe. L'cono-
mie politique, pour tre vritablement utile, ne doit pas enseigner, ft-ce par des
raisonnements justes, et en partant de prmisses certaines, ce qui doit -ncessairement
arriver ; elle doit montrer comment ce qui arrive rellement est la consquence d'un
autre fait rel. Elle doit dcouvrir la chane qui les lie, et toujours constater par
l'observation l'existence des deux points o la chane des raisonnements se rattache.
Depuis la mort de Ricardo, cet auteur a fait secte. Ses partisans ont prtendu qu'il
avait chang la face de la science, comme si l'on pouvait changer des faits dcrits et
caractriss, moins de prouver qu'ils sont faux; ce que Ricardo n'a pas fait ni pu
faire. Mais pour montrer qu'il avait fait une rvolution dans la science, ils ont exagr
les dfauts qu'on peut lui reprocher : ils ont tir toutes leurs consquences d'un petit
nombre de principes, en faisant abstraction de tous les autres, et sont arrivs en effet
des rsultats diffrents des cas rels, qui sont les consquences de l'action combine
d'un grand nombre de lois. Ils ont regard les cas rels comme des exceptions et n'en
ont tenu compte. Affranchis du contrle de l'exprience, ils se sont jets dans une
mtaphysique sans application ; ils ont transform l'conomie politique en une
science de mots et d'arguments ; sous prtexte de l'tendre, ils l'ont pousse dans le
vide. Mais cette mthode n'est pas de notre sicle, qui veut qu'on ne s'carte pas de
l'exprience et du simple bon sens ; et les conomistes les plus capables de l'Angle-
terre, tels que MM. Thomas Tooke, Robert Hamilton, et plusieurs autres, sont
demeurs fidles la mthode exprimentale de Smith
1
.
Quelques vieux prjugs, comme celui de la balance du commerce ou de l'utilit
des matrises, qui ne sont fonds que sur des notions dmontres fausses depuis qu'on
a mieux connu la nature des choses, sont encore reproduits de temps en temps; mais
ils tiennent videmment soit des intrts particuliers opposs l'intrt gnral, soit
l'ignorance o leurs auteurs sont encore des derniers progrs de l'conomie
politique. ils exercent peu d'influence; le sicle les abandonne; et pour les combattre,
il suffit d'exposer de plus en plus clairement les saines doctrines, et de s'en remettre
au temps du soin de les rpandre. On se jetterait autrement dans des controverses
interminables qui n'apprendraient rien au public clair, et qui feraient croire au
public ignorant que rien n'est prouv, parce qu'on dispute sur tout.
Des champions-ns de toute espce d'ignorance ont remarqu, avec une confiance
doctorale, que les nations et les particuliers savent fort bien augmenter leur fortune
sans connatre la nature des richesses, et que c'tait une connaissance purement sp-
culative et inutile. Il convient l'homme sens de porter ses vues plus loin. Tous les
calculs qui conduisent la richesse peuvent suffire l'intrt personnel dpourvu de
moralit; peu lui importe que ce soit aux dpens d'autrui : l'honnte homme et le
publiciste veulent que les biens acquis ne soient pas des dpouilles. Les ressources

1
Ricardo lui-mme est fidle cette mthode dans plusieurs parties de ses ouvrages, notamment
dans ses brochures sur les monnaies, o il s'est tenu plus prs des faits, parce qu'il avait pour objet
d'claircir des questions de fait.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 29
ruineuses ne suffisent pas l'entretien de la socit ; elles sont funestes mme ceux
qui en profitent; car chez un peuple o l'on se dpouillerait mutuellement, il ne
resterait bientt plus personne dpouiller. Les biens qui fournissent une ressource
constante sont ceux qu'on cre incessamment. Il est donc utile que l'on sache ce qui
est favorable ou contraire la production de ces biens, par qui seul le corps social
peut tre entretenu ; qui seuls contribuent son dveloppement, son bien-tre.
Chacun de nous est intress le savoir ; car le corps social est un corps vivant dont
nous sommes les membres, et quand il souffre, nous souffrons. Sans doute il vit par
lui-mme et sans que la plupart des hommes sachent comment ; mais le corps humain
subsiste de mme : cependant est-il indiffrent l'humanit que le corps humain soit
soustrait aux recherches qui tendent le faire mieux connatre ? L'affirmative n'est
pas soutenable ; mais que dirait-on si elle tait soutenue par des docteurs qui, tout en
dcrivant la mdecine, vous soumettraient eux-mmes un traitement fond sur un
vieil empirisme et sur les plus sots prjugs ? s'ils cartaient tout enseignement
mthodique et rgulier ? s'ils faisaient malgr vous, sur votre corps, de sanglantes
expriences ? si leurs ordonnances taient accompagnes de l'appareil et de l'autorit
des lois ? et enfin s'ils les faisaient excuter par des armes de commis et de soldats ?
On a dit encore, l'appui des vieilles erreurs, qu'il faut bien qu'il y ait quelque
fondement des ides si gnralement adoptes pair toutes les nations; ne doit-on
pas se dfier d'observations et de raisonnements qui renversent ce que a t tenu
pour constant jusqu' ce jour, ce qui a t admis par tant de personnages que ren-
daient recommandables leurs lumires et leurs intentions ? Cet argument, je l'avoue,
est digne de faire une profonde impression, et pourrait jeter du doute sur les points les
plus incontestables, si l'on n'avait vu tour tour les opinions les plus fausses, et que
maintenant on reconnat gnralement pour telles, reues et professes par tout le
monde pendant une longue suite de sicles. Il n'y a pas encore bien longtemps que
toutes les nations, depuis la plus grossire jusqu' la plus claire, et que tous les
hommes, depuis le portefaix jusqu'au philosophe le plus savant, admettaient quatre
lments. Personne n'et song mme contester cette doctrine, qui pourtant est
fausse, tellement qu'aujourd'hui il n'y a pas d'aide-naturaliste qui ne se dcrit, s'il
regardait la terre, l'eau, l'air et le feu comme des lments
1
. Combien d'autres
opinions bien rgnantes, bien respectes, passeront de mme ! Il y a quelque chose
d'pidmique dans les opinions des hommes ; ils sont sujets tre attaqus de
maladies morales dont l'espce entire est infeste. Il vient des poques o, de mme
que la peste, la maladie s'use et perd d'elle-mme sa malignit ; mais il faut du temps.
A Rome, on consultait les entrailles des victimes, trois cents ans encore aprs que
Cicron avait dit que deux augures ne pouvaient dj plus se regarder sans rire.
En voyant cette fluctuation d'opinions qui se succdent, on serait tent de ne plus
rien admettre d'assur, et de se jeter dans le doute universel; ou aurait tort. Les faits
observs a plusieurs reprises par des hommes en tat de les voir sous toutes leurs
faces, une fois qu'ils sont bien constats et bien dcrits, sortent du domaine de
l'opinion pour entrer dans celui de la vrit. Quelle que soit l'poque o l'on ait
montr que la chaleur dilate les corps, cette vrit n'a pu tre branle. Les sciences

1
Toutes nos connaissances, mme les plus importantes, ne datent que d'hier. Le clbre agronome
Arthur Young, aprs avoir soigneusement cherch recueillir tout ce qu'on avait observ sur
l'assolement des terres, c'est--dire sur la partie la plus importante de l'agriculture, celle qui
enseigne par quelle succession de rcoltes on peut occuper constamment le terrain et avec le plus
d'avantage, dit qu'il n'a pu recueillir sur ce point aucune notion qui ft antrieure l'anne 1768. Il
y a des arts non moins essentiels au bonheur de l'homme, sur lesquels on n'a encore aucune ide
juste.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 30
morales et politiques offrent des vrits tout aussi incontestables, quoique d'une
dmonstration plus difficile ; et parmi ces sciences, l'conomie politique est peut-tre
celle o l'on est parvenu tablir le plus de ces principes qui ont le caractre de la
certitude. Les personnes qui les rvoquent en doute sont demeures trangres aux
lments de cette science.
Certains crivains sont dous de la dplorable facilit de faire des articles de
journaux, des brochures et jusqu' des volumes, sur des matires qu'ils n'entendent
pas, mme de leur aveu. Qu'arrive-t-il ? Ils rpandent sur la science les nuages de leur
esprit ; ils rendent obscur ce qui commenait s'claircir ; le public insouciant aime
mieux les croire sur parole que de se mettre en tat de les juger. Quelquefois on lui
prsente un appareil de chiffres, et cela lui impose, comme si les nombres seuls
prouvaient quelque chose, comme si tout ne dpendait pas du choix des donnes et
des conclusions qu'on en peut tirer ! Lorsqu'une fois un auteur a manifest une
opinion, la vanit, la plus universelle des infirmits humaines, veut qu'il la soutienne.
L'intrt personnel se joint quelquefois l'amour-propre ; et l'on sait quelle influence
il exerce, mme notre insu, sur nos opinions. De l les doctrines hasardes qu'on
voit natre chaque jour et les objections qu'on reproduit aprs qu'elles ont t cent fois
rfutes.
Bien des personnes, dont l'esprit n'a jamais entrevu un meilleur tat social,
affirment qu'il ne peut exister ; elles conviennent des maux de l'ordre tabli, et s'en
consolent en disant qu'il n'est pas possible que les choses soient autrement. Cela
rappelle cet empereur du japon qui pensa touffer de rire lorsqu'on lui dit que les
Hollandais n'avaient point de toi. Quoique plusieurs nations de l'Europe soient dans
une situation assez florissante en apparence, et qu'il y en ait qui dpensent 1400
1500 millions par an pour payer leur gouvernement seulement, il ne faut cependant
pas se persuader que leur situation ne laisse rien dsirer. Un riche sybarite habitant
son choix son palais de ville ou son palais de campagne, gotant grands frais,
dans l'un comme dans l'autre, toutes les recherches de la sensualit, se transportant
commodment et avec vitesse partout o l'appellent de nouveaux plaisirs, disposant
des bras et des talents d'un nombre infini de serviteurs et de complaisants, et crevant
dix chevaux pour satisfaire une fantaisie, peut trouver que les choses vont assez bien
et que l'conomie politique est porte sa perfection. Mais dans les pays que nous
nommons florissants, combien compterez-vous de personnes en tat de se procurer de
pareilles jouissances ? Une sur cent mille tout au plus ; et il n'y en aura peut-tre pas
une sur mille, qui il soit permis de jouir de ce qu'on appelle une honnte aisance.
Partout on voit l'extnuation de la misre ct de la satit de l'opulence, le travail
forc des uns compenser l'oisivet des autres, des masures et des colonnades, les
haillons de l'indigence mls aux enseignes de luxe; en un mot, les plus inutiles
profusions au milieu des besoins les plus urgents.
Il y a sans doute dans l'tat social des maux qui tiennent la nature des choses, et
dont il n'est pas permis de s'affranchir entirement ; mais il y en a un grand nombre
d'autres auxquels il est non seulement possible, mais facile de remdier. On s'en
convaincra en lisant plusieurs endroits de ce livre. je pourrais ajouter mme que beau-
coup d'abus pourraient tre corrigs chez presque toutes les nations, sans qu'il en
cott le moindre sacrifice aux privilgis qui en profitent, ou qui s'imaginent en
profiter. Bien plus : il y a des changements qui seraient dans les intrts de tous,
qu'aucun danger ne saurait accompagner, et qu'on repousse uniquement parce qu'on
mconnat beaucoup d'gards l'conomie des socits. La plupart des hommes
ignorent la part importante qu'ils peuvent retirer des avantages communs tous. Ils se
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 31
dfient des livres, parce qu'il y en a malheureusement plus de mauvais que de bons;
parce que ceux qui ne prsentent que de vaines spculations, au lieu d'offrir l'image
du monde rel, ne conduisent qu' des rsultats douteux ; et enfin, parce qu'il s'en
trouve qui paraissent inspirs par des vues personnelles plutt que par l'amour du vrai
et le dsir du bien.
On a cru trs longtemps que l'conomie politique tait l'usage seulement du petit
nombre d'hommes qui rglent les affaires de l'tat. je sais qu'il importe que les
hommes levs en pouvoir soient plus clairs que les autres ; je sais que les fautes
des particuliers ne peuvent jamais ruiner qu'un petit nombre de familles, tandis que
celles des princes et des ministres rpandent la dsolation sur tout un pays. Mais les
princes et les ministres peuvent-ils tre clairs, lorsque les simples particuliers ne le
sont pas ? Cette question vaut la peine d'tre faite. C'est dans la classe mitoyenne,
galement l'abri de l'enivrement de la grandeur et des travaux forcs de l'indigence ;
c'est dans la classe o se rencontrent les fortunes honntes, les loisirs mls
l'habitude du travail, les libres communications de l'amiti, le got de la lecture et la
possibilit de voyager ; c'est dans cette classe, dis-je, que naissent les lumires ; c'est
de l qu'elles se rpandent chez les grands et chez le peuple : car les grands et le
peuple n'ont pas le temps de mditer ; ils n'adoptent les vrits que lorsqu'elles leur
parviennent sous la forme d'axiomes et qu'elles n'ont plus besoin de preuves.
Et quand mme un monarque et ses principaux ministres seraient familiariss
avec les principes sur lesquels se fonde la prosprit des nations, que feraient-ils de
leur savoir, s'ils n'taient seconds dans tous les degrs de l'administration par des
hommes capables de les comprendre, d'entrer dans leurs vues, et de raliser leurs
conceptions ? La prosprit d'une ville, d'une province, dpend quelquefois d'un
travail de bureau, et le chef d'une trs petite administration, en provoquant une dci-
sion importante, exerce souvent une influence suprieure a celle du lgislateur lui-
mme,
Dans les pays o l'on a le bonheur d'avoir un gouvernement reprsentatif, chaque
citoyen est bien plus encore dans l'obligation de s'instruire des principes de l'cono-
mie politique, puisque l tout homme est appel dlibrer sur les affaires de l'tat.
Enfin, en supposant que tous ceux qui prennent part au gouvernement, dans tous
les grades, puissent tre habiles sans que la nation le ft, ce qui est tout fait
improbable, quelle rsistance n'prouverait pas l'accomplissement de leurs meilleurs
desseins ? Quels obstacles ne rencontreraient-ils pas dans les prjugs de ceux mmes
que favoriseraient le plus leurs oprations ?
Pour qu'une nation jouisse des avantages d'un bon systme conomique, il ne
suffit pas que ses chefs soient capables d'adopter les meilleurs plans, il faut que la
nation soit en tat de les recevoir
1
.

1
Je suppose ici qu'il y a un vritable amour du bien public dans les grands. Lorsque ce sentiment
n'existe pas, lorsque le gouvernement est pervers et de mauvaise foi, il est bien plus utile encore
que la nation connaisse la vraie nature des choses et entende ses vritables intrts; autrement elle
souffre sans savoir quelles causes elle doit attribuer ses souffrances; ou bien, les attribuant des
causes qui ne sont pas les vritables, les vues du public sont divergentes, les efforts sont isols,
chacun en particulier manque de fermet, parce qu'il ne se sent pas soutenu, et le despotisme en
profite; ou bien encore, si la nation, trop mal gouverne, se fche, elle coute des conseils
pernicieux, et change un mauvais systme d'administration contre un pire.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 32
On voit que dans toutes les suppositions, le bien public exige que les particuliers
connaissent les principes de l'conomie Politique aussi bien que les hommes d'tat. Il
leur convient de s'en instruire comme intresss pour leur part au bien public ; cela
leur convient encore s'ils veulent s'clairer sur leurs intrts privs. De justes notions
sur la nature et la marche des valeurs leur donnent de grands avantages pour juger
sainement les entreprises o ils sont intresss, soit comme partie principale, soit
comme actionnaires ; pour prvoir les besoins de ces entreprises et quels seront leurs
produits ; pour imaginer les moyens de les faire prosprer, et y faire valoir leurs
droits ; pour choisir les placements les plus solides, prvoir l'issue des emprunts et
des autres actes de l'administration ; pour amliorer leurs terres propos, balancer
avec connaissance de cause les avances certaines avec les produits prsums ; pour
connatre les besoins gnraux de la socit, et faire choix d'un tat ; pour discerner
les symptmes de prosprit ou de dclin du corps social, etc.
L'opinion que l'tude de l'conomie politique ne convient qu'aux hommes d'tat,
toute fausse qu'elle est, a t cause que presque tous les auteurs, jusqu' Smith, se
sont imagin que leur principale vocation tait de donner des conseils l'autorit ; et
comme ils taient loin d'tre d'accord entre eux, que les faits, leur liaison et leurs
consquences, taient fort imparfaitement connus par eux, et tout fait mconnus du
vulgaire, on a d les regarder comme des rveurs de bien public; de l le ddain que
les gens en place affectaient pour tout ce qui ressemblait un principe.
Mais depuis que l'conomie politique est devenue la simple exposition des lois
qui prsident l'conomie des socits, les vritables hommes d'tat ont compris que
son tude ne pouvait leur tre indiffrente. On a t oblig de consulter cette science
pour prvoir les suites d'une opration, comme on consulte les lois de la dynamique
et de l'hydraulique, lorsqu'on veut construire avec succs un pont ou une cluse.
Quand l'administration adopte de fausses mesures, elle est ncessairement versatile :
il faut bien changer de route lorsqu'on rencontre des difficults insurmontables qu'on
n'a pas su prvoir.
C'est peut-tre cette cause qu'il faut attribuer les inconsquences qui ont travaill
la France depuis deux sicles ; c'est--dire depuis qu'elle s'est vue porte d'atteindre
le haut point de prosprit o l'appelaient son sol, sa position et le gnie de ses
habitants. Semblable un navire voguant sans boussole et sans carte, selon le caprice
des vents et la folie des pilotes, ne sachant d'o il part ni o il veut arriver, elle
avanait au hasard, parce qu'il n'y avait point dans la nation d'opinion arrte sur les
causes de la prosprit publique
1
. Une semblable opinion aurait tendu son influence
sur plusieurs administrateurs successivement : ne l'eussent-ils pas partage, ils ne
l'auraient pas du moins heurte trop directement, et le vaisseau franais n'aurait pas
t expos ces changements de manuvres dont il a si cruellement souffert.
La versatilit a des effets si funestes, qu'on ne peut passer mme d'un mauvais
systme un bon sans de graves inconvnients. Sans doute le rgime prohibitif et
exclusif nuit prodigieusement aux dveloppements de l'industrie et aux progrs de la
richesse des nations ; cependant on ne pourrait, sans causer de grands maux,

1
Dans combien de circonstances n'a-t-on pas pris beaucoup de peines et dpens beaucoup d'argent
pour augmenter le malheur qu'on voulait viter! Combien de rglements sont assez excuts pour
produite tout le mal que des rglements peuvent faire, et assez viols pour conserver en mme
temps tous les inconvnients de la licence!
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 33
supprimer brusquement les institutions qu'il a fondes
1
. Il faudrait des mesures
graduelles, mnages avec un art infini, pour parvenir sans inconvnients un ordre
de choses plus favorable; de mme que, lorsque des voyageurs, parcourant les climats
du nord, ont quelques membres surpris par la gele, ce n'est que par des gradations
insensibles qu'on les prserve des dangers d'une gurison trop brusque, et qu'on
parvient rendre aux parties malades la vie et la sant.
Les meilleurs principes ne sont pas toujours applicables. L'essentiel est qu'on les
connaisse ; on en prend ensuite ce qu'on peut, ou ce qu'on veut. Il n'est pas douteux
qu'une nation neuve, et qui pourrait les consulter en tout, ne parvnt promptement
un trs grand clat; toute nation peut nanmoins atteindre un degr de prosprit
satisfaisant, en les violant plusieurs gards. L'action puissante de la force vitale fait
grandir et prosprer le corps humain, malgr les excs de jeunesse, les accidents, les
blessures mme qu'on lui fait subir. Il n'y a point dans la pratique de perfection
absolue hors de laquelle tout soit mal et ne produise que du mal ; le mal est partout
mlang avec le bien. Quand le premier l'emporte, on dcline; quand c'est le bien, on
fait des pas plus ou moins rapides vers la prosprit, et rien ne doit dcourager dans
les efforts qu'on tente pour connatre et propager les bons principes. Le plus petit pas
qu'on fait vers eux est dj un bien et porte d'heureux fruits.
On doit se dcourager d'autant moins qu'en conomie politique, comme en tout,
ce sont les connaissances lmentaires qui servent le plus dans la pratique. C'est la
thorie de la chaleur, celle du levier, celle du plan inclin, qui ont mis la nature
entire la disposition de l'homme. C'est celle des changes et des dbouchs qui
changera la politique du monde. Nous devons donc faire en sorte de rpandre les
notions avres plutt que de poursuivre leurs dernires consquences, et chercher
tendre la base des sciences plutt qu' en lever le fate. Mais que cette tche est
grande encore, et que les nations qu'on dit civilises sont encore ignorantes et
barbares ! Parcourez des provinces entires de cette Europe si vaine de son savoir;
questionnez cent personnes, mille, dix mille : peine sur ce nombre en trouverez-
vous deux, une peut-tre, qui ait quelque teinture de ces connaissances si releves
dont le sicle se glorifie. On n'en ignore pas seulement les hautes vrits, ce qui
n'aurait rien d'tonnant; mais les lments les plus simples, les plus applicables la
position de chacun. Quoi de plus rare mme que les qualits ncessaires pour
s'instruire! qu'il est peu de gens capables seulement d'observer ce qu'ils voient tous
les jours, et qui sachent douter de ce qu'ils ne savent pas!
Cependant il faut tout attendre du temps : de mme que la chaleur ne pntre que
par degrs une masse considrable et en gagnant successivement les molcules dont
elle se compose, les lumires ne se rpandent que de proche en proche dans ces
masses d'hommes que nous nommons des nations. Rien ne peut suppler l'action du
temps ; mais son influence est infaillible. Elle nous parat lente parce que nous ne
vivons qu'un instant ; mais elle est rapide si nous considrons la vie des nations.
La physique de Newton, unanimement rejete en France durant cinquante annes,
est maintenant enseigne dans toutes nos coles. On s'apercevra enfin qu'il est des
tudes plus importantes encore que celle-l, si l'on mesure leur importance d'aprs
l'influence qu'elles exercent sur le sort des hommes.

1
Les principaux inconvnients viennent de ce qu'on ne peut, sans de grosses pertes, changer
l'emploi des capitaux et des talents qu'un mauvais systme avait engags dans une direction
fcheuse.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 34
Maintenant on enseigne l'conomie politique partout o l'on fait quelque cas des
lumires. Elle tait dj professe dans les universits de l'Allemagne, de l'cosse et
de l'Italie; elle le sera dornavant avec beaucoup plus d'avantages et avec tous les
caractres des tudes les plus certaines. Tandis que l'universit d'Oxford se trane
encore sur ses vieux errements, en cre Londres
1
une nouvelle universit o l'on ne
professera que les connaissances usuelles, comme pour montrer l'extrme ridicule des
institutions de ce genre o, une poque remarquable par les plus tonnants progrs
de l'esprit humain, on n'enseigne cependant que ce qu'on enseignait il y a trois sicles.
Des cours particuliers d'conomie politique ont lieu dans plusieurs villes, entre autres
Genve. Le gouvernement franais s'est honor en ordonnant l'tablissement d'une
chaire pour cette science l'cole de Droit de Paris, o sa place tait marque; et, ce
qui est plus important encore, nos Jeunes publicistes couronnent leurs tudes en
s'initiant, par des travaux particuliers, aux vrits qui leur dvoilent le mcanisme des
socits. On est tonn de leurs progrs, quand on compare la plupart des crits
priodiques de l'poque o nous sommes, de mme que les ouvrages qui se publient
sur la politique, l'histoire, les voyages, les finances, le commerce et les arts, avec les
crits du mme genre publis seulement dix ans auparavant. Ceux de ces ouvrages
qui dclent une ignorance complte des principes de l'conomie politique ne fixent
pas un instant les regards du public. Lorsque les jeunes gens, qui maintenant sont des
lves, se trouveront rpandus dans toutes les classes de la socit, et levs aux
principaux postes de l'administration, les oprations publiques seront bien meilleures
que par le pass. Les gouvernants, comme les gouverns, prendront pour rgle des
principes plus uniformes ; ce qui amnera tout naturellement moins d'oppression d'un
ct et plus de confiance de l'autre.
Mais ce qui a surtout contribu aux progrs de l'conomie politique, ce sont les
circonstances graves dans lesquelles le monde civilis s'est trouv envelopp depuis
quarante ans. Les dpenses des gouvernements se sont accrues un point scandaleux
; les appels que, pour subvenir leurs besoins, ils ont t forcs de faire leurs sujets,
ont averti ceux-ci de leur importance; le concours de la volont gnrale, ou du moins
de ce qui en a l'air, a t rclam, sinon tabli, presque partout. Des contributions
normes, leves sur les peuples sous des prtextes plus ou moins spcieux, n'ayant
pas mme t suffisantes, il a fallu avoir recours au crdit; pour obtenir du crdit, il a
fallu montrer les besoins comme les ressources des tats ; et la publicit de leurs
comptes, la ncessite de justifier aux yeux du public les actes de l'administration, ont
produit dans la politique une rvolution morale dont la marche ne peut plus s'arrter.
Dans le mme temps, de grands bouleversements, de grands malheurs ont offert
de grandes expriences. L'abus des papiers-monnaies, des interruptions commer-
ciales, et d'autres encore, ont fait apercevoir les dernires consquences de presque
tous les excs. Et tout coup des digues imposantes rompues, de colossales inva-
sions, des gouvernements dtruits, d'autres crs, des empires nouveaux forms dans
un autre hmisphre, des colonies devenues indpendantes, un certain lan gnral
des esprits, si favorable tous les dveloppements des facults humaines, de belles
esprances et de grands mcomptes, ont certainement beaucoup tendu le cercle de
nos ides, d'abord chez les hommes qui savent observer et penser, et par suite, chez
tout le monde.

1
Ceci a t crit en 1826. (Note de l'diteur.)
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 35
C'est ainsi que les esprances marchent de front avec les obstacles, et que l'impul-
sion qui porte les socits humaines vers un meilleur avenir aura tout son effet.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 36
Livre premier
De la production
des richesses
Retour la table des matires
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 37
Livre I : De la production des richesses
Chapitre I
Ce qu'il faut entendre par production
Retour la table des matires
Les hommes jouissent de certains biens que la nature leur accorde gratuitement,
tels que l'air, l'eau, la lumire du soleil; mais ce ne sont pas ces biens auxquels, dans
l'acception commune, ils donnent le nom de richesses. Ils le rservent pour ceux qui
ont une valeur qui leur est propre, et qui sont devenus la proprit exclusive de leurs
possesseurs, tels que des terres, des mtaux, des monnaies, des grains, des toffes, des
marchandises de toutes les sortes. Si l'on donne aussi le nom de richesses des
contrats de rentes, des effets de commerce, il est vident que c'est parce qu'ils
renferment un engagement pris de livrer des choses qui ont une valeur par elles-
mmes. La richesse est en proportion de cette valeur : elle est grande, si la somme des
valeurs dont elle se compose est considrable; elle est petite, si les valeurs le sont.
Suivant l'usage ordinaire, on n'appelle riches que les personnes qui possdent
beaucoup de ces biens ; mais lorsqu'il s'agit d'tudier comment les richesses se for-
ment, se distribuent et se consomment, on nomme galement des richesses les choses
qui mritent ce nom, soit qu'il y en ait beaucoup ou peu; de mme qu'un grain de bl
est du bl, aussi bien qu'un sac rempli de cette denre.
La valeur de chaque chose est arbitraire et vague tant qu'elle n'est pas reconnue.
Le possesseur de cette chose pourrait l'estimer trs haut, sans en tre plus riche. Mais
du moment que d'autres personnes consentent donner en change, pour l'acqurir,
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 38
d'autres choses pourvues de valeur de leur ct, la quantit de ces dernires que l'on
consent donner est la mesure de la valeur de la premire ; car on consent en
donner d'autant plus, que celle-ci vaut davantage
1
.
Parmi les choses qui peuvent tre donnes en change de celle qu'on veut acqurir
se trouve la monnaie. La quantit de monnaie que l'on consent donner pour obtenir
une chose se nomme son prix; c'est son prix courant dans un lieu donn, une
poque donne, si le possesseur de la chose est assur de pouvoir en obtenir ce prix-
l, au cas qu'il veuille s'en dfaire.
Or, la connaissance de la vraie nature des richesses ainsi dsignes, des difficults
qu'il faut surmonter pour s'en procurer, de la marche qu'elles suivent en se distribuant
dans la socit, de l'usage qu'on en peut faire, ainsi que des consquences qui rsul-
tent de ces faits divers, compose la science qu'on est maintenant convenu d'appeler
l'conomie politique.
La valeur que les hommes attachent aux choses a son premier fondement dans
l'usage qu'ils en peuvent faire. Les unes servent d'aliments, les autres de vtements ;
d'autres nous dfendent de la rigueur du climat, comme les maisons ; d'autres, telles
que les ornements, les embellissements, satisfont des gots qui sont une espce de
besoin. Toujours est-il vrai que si les hommes attachent de la valeur une chose, c'est
en raison de ses usages : ce qui n'est bon rien, ils n'y mettent aucun prix
2
.
Cette facult qu'ont certaines choses de pouvoir satisfaire aux divers besoins des
hommes, qu'on me permette de la nommer utilit.
Je dirai que crer des objets qui ont une utilit quelconque, c'est crer des
richesses, puisque l'utilit de ces choses est le premier fondement de leur valeur, et
que leur valeur est de la richesse
3
.

1
Je ne prsente ici, sur les richesses et la valeur des choses, que ce qui est indispensable pour meure
le lecteur en tat de comprendre le phnomne de la production des richesses. Les autres traits qui
achvent de caractriser les richesses et les valeurs se montreront au lecteur mesure qu'il avan-
cera. Quelques crivains anglais en ont pris occasion d'attaquer mes dfinitions comme vagues et
incompltes ; mais j'aime mieux m'exposer cette accusation que de prsenter des dfinitions qui,
pour embrasser tous les caractres de la chose dfinie, rempliraient plusieurs pages et n'offriraient
que des abstractions incomprhensibles, jusqu' ce qu'elles fussent justifies par des faits qui ne
peuvent se dvelopper que subsquemment. Il me suffit que les caractres que j'assigne ici soient
les plus saillants, et que, loin d'tre effacs, ils se trouvent confirms par tout ce qui doit suivre. L
tout peut tre compris, parce que, parvenu l, le lecteur a vu sur quoi se fondent les caractres de
chaque chose. Relativement aux diffrentes sortes de richesses et aux questions dlicates qui
s'lvent au sujet de la valeur absolue et de la valeur relative des choses, voyez les quatre premiers
chapitres du livre Il de cet ouvrage.
2
Ce n'est pas ici le lieu d'examiner si la valeur que les hommes attachent une chose est
proportionne ou non son utilit relle. La juste apprciation des choses dpend du jugement, des
lumires, des habitudes, des prjugs de ceux qui les apprcient. Une saine morale, des notions
prcises sur leurs vritables intrts, conduisent les hommes une juste apprciation des vrais
biens. L'conomie politique considre cette apprciation comme un fait, et laisse la science de
l'homme moral et de l'homme en socit le soin de les clairer et de les diriger sur ce point comme
dans les autres actes de la vie.
3
Le traducteur anglais de cet ouvrage (M. Prinsep) me reproche en cet endroit, et en plusieurs
autres, de n'avoir pas fait entrer, parmi les lments de la production des richesses, les difficults
de l'excution des produits (the difficulties of attainment). Il ne s'aperoit -pas que ce qu'il appelle
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 39
Mais on ne cre pas des objets : la masse des matires dont se compose le monde
ne saurait augmenter ni diminuer. Tout ce que nous pouvons faire, c'est de reproduire
ces matires sous une autre forme qui les rende propres un usage quelconque
qu'elles n'avaient pas, ou seulement qui augmente l'utilit qu'elles pouvaient avoir.
Alors il y a cration, non pas de matire, mais d'utilit ; et comme cette utilit leur
donne de la valeur, il y a production de richesses.
C'est ainsi qu'il faut entendre le mot production en conomie politique, et dans
tout le cours de cet ouvrage. La production n'est point une cration de matire, mais
une cration d'utilit. Elle ne se mesure point suivant la longueur, le volume ou le
poids du produit, mais suivant l'utilit qu'on lui a donne.
De ce que le prix est la mesure de la valeur des choses, et de ce que leur valeur est
la mesure de l'utilit qu'on leur a donne, il ne faudrait pas tirer la consquence
absurde qu'en faisant monter leur prix par la violence, on accrot leur utilit. La
valeur changeable, ou le prix, n'est une indication de l'utilit que les hommes recon-
naissent dans une chose, qu'autant: que le march qu'ils font ensemble n'est soumis
aucune influence trangre cette mme utilit; de mme qu'un baromtre n'indique
la pesanteur de l'atmosphre qu'autant qu'il n'est soumis aucune action autre que
celle de la pesanteur de l'atmosphre.
En effet, lorsqu'un homme vend un autre un produit quelconque, il lui vend
l'utilit qui est dans ce produit ; l'acheteur ne l'achte qu' cause de son utilit, de
l'usage qu'il en peut faire. Si, par une cause quelconque, l'acheteur est oblig de le
payer au-del de ce que vaut pour lui cette utilit, il paie une valeur qui n'existe pas,
et qui, par consquent, ne lui est pas livre
1
.
C'est ce qui arrive quand l'autorit accorde une certaine classe de ngociants le
privilge exclusif de faire un certain commerce, celui des marchandises de l'Inde, par
exemple; le prix de ces marchandises en est plus lev, sans que leur utilit, leur
valeur intrinsque soit plus grande. Cet excdent de prix est un argent qui passe de la
bourse des consommateurs dans celle des ngociants privilgis, et qui n'enrichit les
uns qu'en appauvrissant inutilement les autres exactement de la mme somme.

de ce nom est la mme chose que ce que je nomme plus loin les frais de production; car ces frais
ne sont que le prix qu'il faut payer pour surmonter les difficults de l'excution.
Il est trs vrai que le prix courant d'un produit ne saurait, d'une manire suivie, tomber au-dessous
des frais de sa production ; personne alors ne voudrait contribuer sa cration; mais ce ne sont pas
les frais que l'on fait pour le produire qui dterminent le prix que le consommateur consent y
mettre : c'est uniquement son utilit; car on aurait beau surmonter d'immenses difficults pour
produire un objet inutile, personne ne consentirait les payer. Quand vous prsentez un vase au-
devant d'une fontaine, ce ne sont pas les bords du vase qui amnent l'eau dont il se remplit,
quoique ce soient les bords du vase qui empchent le niveau du liquide de baisser au-dessous
d'une certaine hauteur.
On verra plus tard que c'est la mme fausse conception de l'origine des valeurs qui sert de
fondement la doctrine de David Ricardo sur le revenu des terres (the rent of land). Il prtend que
ce sont les frais qu'on est oblig de faire pour cultiver les plus mauvaises terres qui font qu'on paie
un fermage pour les meilleures, tandis que ce sont les besoins de la socit qui font natre la
demande des produits agricoles et en lvent le prix assez haut pour que les fermiers trouvent du
profit payer au propritaire le droit de cultiver sa terre.
1
Ceci recevra de nouveaux dveloppements. Il nous suffit, quant prsent, de savoir qu'en quelque
tat que se trouve la socit, plus la libert de produire et de contracter est entire, et plus les prix
courants se rapprochent de la valeur relle des choses.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 40
De mme, quand le gouvernement met sur le vin un impt qui fait vendre 15 sous
une bouteille qui, sans cela, se serait vendue 10 sous, que fait-il autre chose que faire
passer, pour chaque bouteille, 5 sous de la main des producteurs ou des consom-
mateurs de vin
1
dans celle du percepteur ? La marchandise n'est ici qu'un moyen
d'atteindre plus ou moins commodment le contribuable, et sa valeur courante est
compose de deux lments, savoir : en premier lieu, sa valeur relle fonde sur son
utilit, et ensuite la valeur de l'impt que le gouvernement juge propos de faire
payer pour la laisser fabriquer, passer ou consommer.
Il n'y a donc vritablement production de richesse que l o il y a cration ou
augmentation d'utilit.
Sachons comment cette utilit est produite.

1
Au troisime Livre de cet ouvrage, on verra quelle portion de cet impt paie le producteur, et
quelle portion le consommateur.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 41
Livre I : De la production des richesses
Chapitre II
Des diffrentes sortes d'industries,
et comment elles concourent la
production
Retour la table des matires
Les objets que la nature ne livre pas tout prpars pour satisfaire nos besoins
peuvent y tre rendus propres par notre industrie.
Lorsqu'elle se borne les recueillir des mains de la nature, on la nomme industrie
agricole, ou simplement agriculture.
Lorsqu'elle spare, mlange, faonne les produits de la nature, pour les approprier
nos besoins, on la nomme industrie manufacturire
1
.
Lorsqu'elle met notre porte les objets de nos besoins qui n'y seraient pas sans
cela, on la nomme industrie commerciale, ou simplement commerce.
C'est au moyen seulement de l'industrie que les hommes peuvent tre pourvus,
avec quelque abondance, des choses qui leur sont ncessaires, et de cette multitude
d'autres objets dont l'usage, sans tre d'une ncessit indispensable, marque cependant
la diffrence d'une socit civilise une horde de sauvages. La nature, abandonne

1
Comme on ne peut transformer, mler, sparer des matires que par des moyens mcaniques ou
par des moyens physico-chimiques, tous les arts manufacturiers Peuvent se ranger en deux classes,
les arts mcaniques et les arts physico-chimiques, suivant que l'un ou l'autre de ces procds
domine dans les prparations.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 42
elle-mme, ne fournirait qu'imparfaitement l'existence d'un petit nombre d'hommes.
On a vu des pays fertiles, mais dserts, ne pouvoir nourrir quelques infortuns que la
tempte y avait jets par hasard ; tandis que, grce l'industrie, on voit en beaucoup
d'endroits une nombreuse population subsister l'aise sur le soi le plus ingrat.
On donne le nom de produits aux choses que l'industrie a su crer.
Leurs auteurs deviennent par l possesseurs d'une nouvelle Portion de richesses
dont ils peuvent jouir, soit immdiatement, soit aprs l'avoir change contre tout
autre objet de valeur quivalente.
Il est rare qu'un produit soit le rsultat d'un seul genre d'industrie. Une table est un
produit de l'industrie agricole qui a abattu l'arbre dont elle est faite, et de l'industrie
manufacturire qui l'a faonne. Le caf est pour lEurope un produit de l'agriculture
qui a plant et recueilli cette graine en Arabie ou ailleurs, et de l'industrie commer-
ciale qui la met entre les mains du consommateur.
Ces trois sortes d'industrie, qu'on petit, si l'on veut, diviser en une foule de rami-
fications, concourent la production exactement de la mme manire. Toutes don-
nent une utilit ce qui n'en avait point, ou accroissent celle qu'une chose avait dj.
Le laboureur, en semant un grain de bl, en fait germer vingt autres ; il ne les tire pas
du nant : il se sert d'un outil puissant qui est la terre, et il dirige une opration par
laquelle diffrentes substances, auparavant rpandues dans le sol, dans l'eau, dans
l'air, se changent en grains de bl.
La noix de galle, le sulfate de fer, la gomme arabique, sont des substances rpan-
dues dans la nature; l'industrie du ngociant, du manufacturier, les runit, et leur
mlange donne cette liqueur noire qui fixe nos penses sur le papier. Ces oprations
du ngociant, du manufacturier, sont analogues celles du cultivateur, et celui-ci se
propose un but et emploie des moyens du mme genre que les deux autres.
Personne n'a le don de crer de la matire ; la nature mme ne le peut pas. Mais
tout homme peut se servir des agents que lui offre la nature pour donner de l'utilit
aux choses, et mme toute industrie ne consiste que dans l'usage qu'on fait des agents
fournis par la nature; le produit du travail le plus parfait, celui dont presque toute la
valeur est en main-duvre, n'est-il pas ordinairement le rsultat de Faction de l'acier
dont les proprits sont un don de la nature, s'exerant sur une matire quelconque,
autre don de la nature
1
?
C'est pour avoir mconnu ce principe, que les conomistes du XVIIIe sicle, qui
comptaient parmi eux des crivains d'ailleurs trs clairs, sont tombs dans de
graves erreurs. Ils n'accordaient le nom de productive qu' cette industrie qui nous
procure de nouvelles matires, l'industrie de l'agriculteur, du pcheur, du mineur. Ils
ne faisaient pas attention que ces matires ne sont des richesses qu'en raison de leur

1
Algarotti, dans ses Opuscules, cite comme un exemple du prodigieux accroissement de valeur
donn un objet par l'industrie les ressorts spiraux qui ramnent le balancier des montres. Une
livre de fer brut cote environ 5 sous le fabrique. On en fait de l'acier, et avec cet acier le petit
ressort qui meut le balancier d'une montre. Chacun de ces ressorts ne pse qu'un dixime de grain,
et, quand il est parfait, il peut se vendre jusqu' 18 francs. Avec une livre de fer, on peut fabriquer,
en accordant quelque chose pour le dchet, quatre-vingt mille de ces ressorts, et porter par
consquent une matire qui vaut 5 sous une valeur de 1440 000 francs.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 43
valeur, car de la matire sans valeur n'est pas richesse; tmoin l'eau, les cailloux, la
poussire. Or, si c'est uniquement la valeur de la matire qui fait la richesse, il n'est
nullement ncessaire de tirer de nouvelles matires du sein de la nature, pour crer de
nouvelles richesses ; il suffit de donner une nouvelle valeur aux matires qu'on a dj,
comme lorsque l'on transforme de la laine en drap.
A cet argument, les conomistes rpliquaient que la valeur additionnelle rpandue
sur un produit par un manufacturier ou ses ouvriers, est balance par la valeur que ce
manufacturier a consomme pendant sa fabrication. Ils disaient que la concurrence
des manufacturiers entre eux ne leur permet pas d'lever leur prix au-del de ce qui
est ncessaire pour les indemniser de leurs propres consommations ; et qu'ainsi leurs
besoins dtruisant d'un ct ce que leur travail produit de l'autre, il ne rsulte de ce
travail aucun accroissement de richesses pour la socit
1
.
Il aurait fallu que les conomistes prouvassent, en premier lieu, que la production
des artisans et manufacturiers est ncessairement balance par leurs consommations.
Or, ce n'est point un fait. Dans un pays anciennement civilis et trs industrieux, le
nombre et l'importance des entreprises de commerce et de manufactures procurent
une somme de revenus plus considrables que l'agriculture ; et les pargnes qu'on y
fait annuellement excdent probablement, au contraire, celles qui se font parmi les
propritaires des terres.
En second lieu, les profits rsultant de la production manufacturire, pour avoir
t consomms et avoir servi l'entretien des manufacturiers et de leurs familles, n'en
ont pas moins t rels et acquis. Ils n'ont mme servi leur entretien que parce que
c'taient des richesses relles, et tout aussi relles que celles des propritaires fonciers
et des agriculteurs, qui se consomment de mme en servant l'entretien de ces
classes.
L'industrie commerciale concourt la production de mme que l'industrie
manufacturire, en levant la valeur d'un produit par son transport d'un lieu dans un
autre. Uri quintal de coton du Brsil a acquis la facult de pouvoir servir, et vaut
davantage dans un magasin d'Europe que dans un magasin de Pernambouc. C'est une
faon que le commerant donne aux marchandises ; une faon qui rend propres
l'usage des choses qui, autrement places, ne pouvaient tre employes ; une faon
non moins utile, non moins complique et non moins hasardeuse qu'aucune de celles
que donnent les deux autres industries. Le commerant se sert aussi, et pour un
rsultat analogue, des proprits naturelles du bois, des mtaux dont ses navires sont
construits, du chanvre qui compose ses voiles, du vent qui les enfle, de tous les agents

1
Mercier de La Rivire (Ordre naturel des Socits politiques, tome II, page 255), cherchant
prouver que le travail des manufactures est strile, non productif, fait un argument que je crois
utile de repousser, parce qu'il a t reproduit sous diffrentes formes, quelquefois assez spcieuses.
Il dit que si l'on prend pour des ralits les faux produits de l'industrie, on doit, pour tre
consquent, multiplier inutilement la main-duvre pour multiplier les richesses. Mais, de ce que
la main-duvre produit une valeur quand elle a un rsultat utile, il ne s'ensuit pas qu'elle produise
une valeur quand elle a un rsultat inutile ou nuisible. Tout travail n'est pas productif; il ne l'est
que lorsqu'il ajoute une valeur relle une chose quelconque; et ce qui prouve encore mieux
combien ce raisonnement des conomistes d'alors est vide de sens, C'est qu'il peut tre employ
contre leur propre systme, tout aussi bien que contre le systme oppos. Il suffirait de leur dire :
Vous convenez que l'industrie du cultivateur est productive; il n'a donc qu' labourer ses terres
dix fois par an, et les ensemencer aussi souvent, pour dcupler leurs produits , ce qui est absurde.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 44
naturels qui peuvent concourir ses desseins, de la mme manire qu'un agriculteur
se sert de la terre, de la pluie et des airs
1
.
Ainsi, lorsque Raynal a dit du commerce, l'opposant l'agriculture et aux arts : Le
commerce ne produit rien par lui-mme, il ne s'tait pas form une ide complte du
phnomne de la production. Raynal a commis dans cette occasion, relativement au
commerce, la mme erreur que les conomistes relativement au commerce et aux
manufactures. Ils disaient : L'agriculture seule produit ; Raynal prtend que l'agricul-
ture et les arts industriels seuls produisent. Il se trompe un peu moins, mais se trompe
encore.
Condillac s'gare aussi lorsqu'il veut expliquer de quelle manire le commerce
produit. Il prtend que toutes les marchandises, valant moins pour celui qui les vend
que pour celui qui les achte, elles augmentent de valeur par cela seul qu'elles passent
d'une main dans une autre. C'est une erreur ; car une vente tant un change o l'on
reoit une marchandise, de l'argent, par exemple, en retour d'une autre marchandise,
la perte que chacun des contractants ferait sur l'une des deux compenserait le gain
qu'il ferait sur l'autre, et il n'y aurait point dans la socit de valeur produite par le
commerce
2
. Lorsqu'on achte Paris du vin d'Espagne, on donne bien rellement
valeur gale pour valeur gale : l'argent qu'on paie et le vin qu'on reoit valent autant
l'un que l'autre; mais le vin ne valait pas autant avant d'tre parti d'Alicante; sa valeur
s'est vritablement accrue entre les mains du commerant, par le transport et non pas
au moment de l'change; le vendeur ne fait point un mtier de fripon, ni l'acheteur un
rle de dupe, et Condillac n'est point fond dire que si l'on changeait toujours
valeur gale pour. valeur gale, il n'y aurait point de gain faire pour les
contractants
3
.
Dans certains cas, les autres industries produisent d'une faon analogue celle du
commerce, en donnant une valeur des choses auxquelles elles n'ajoutent absolument
aucune qualit nouvelle que celle de les approcher du consommateur. Telle es-,
l'industrie du mineur. Le mtal et la houille existent dans la terre aussi complets qu'ils

1
Genovesi, qui occupait Naples une chaire d'conomie politique, dfinit le commerce : l'change
du superflu contre le ncessaire. Il se fonde sur ce que, dans un change, la marchandise qu'on
veut avoir est, pour l'un et l'autre contractant, plus ncessaire que celle qu'on veut donner. C'est
une subtilit; et je la signale, parce qu'elle est souvent reproduite. Il serait difficile de prouver
qu'un pauvre ouvrier, qui va le dimanche au cabaret, y donne son superflu en change de son
ncessaire. Dans tout commerce qui n'est pas une escroquerie, on change entre elles deux choses
qui, au moment et dans le lieu o se fait l'change, valent autant l'une que l'autre. La production
commerciale, c'est--dire la valeur ajoute aux marchandises changes, n'est point le fait de
l'change, mais le fait des oprations commerciales qui les ont fait arriver.
Le comte de Verri est, ma connaissance, le premier qui ait dit en quoi consistaient le
principe et le fondement du commerce. Il a dit en 1771 : 4 Le commerce n'est rellement autre
chose que le transport des marchandises d'un lieu un autre. (Meditazioni sulla Economia
politica, 4.) Le clbre Adam Smith lui-mme semble n'avoir pas une ide bien nette de la
production commerciale. Il exclut seulement l'opinion qu'il y a production de valeur par le fait de
l'change.
2
C'est quoi M. de Sismondi n'a pas fait attention lorsqu'il a dit : Le commerce se plaa entre le
producteur et le consommateur pour rendre service l'un et l'autre, et se faire payer ce service
par l'un et par l'autre. (Nouveaux principes d'conomie politique, livre Il, ch. 8.) Il semblerait
que le commerant ne vit que sur les valeurs produites par l'agriculteur et le manufacturier, tandis
qu'il vit sur une valeur relle ajoute par lui aux marchandises, en leur donnant une faon de plus,
une facult de servir. Ce prjug est le mme que celui qui soulve la populace contre les
ngociants en grains.
3
Le Commerce et le Gouvernement considrs relativement l'on di J'autre, Ira partie, chap. 6.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 45
peuvent l'tre, et ils y sont sans valeur. Le mineur les en tire, et cette opration, les
rendant propres l'usage, leur donne une valeur. Il en est ainsi du hareng : dans la
mer, hors de l'eau, c'est le mme poisson ; mais sous cette dernire forme il a acquis
une utilit, une valeur qu'il n'avait pas
1
.
Les exemples pourraient se multiplier l'infini, et tous se fondraient par nuances
les uns dans les autres, comme les tres naturels que le naturaliste spare nanmoins
en diffrentes classes pour avoir plus de facilit les dcrire.
L'erreur fondamentale o sont tombs les conomistes, et que je montre avoir t
partage mme par leurs antagonistes, les a conduits d'tranges consquences. Selon
eux, les manufacturiers et les ngociants, ne pouvant rien ajouter la masse com-
mune des richesses, ne vivent qu'aux dpens de ceux qui seuls produisent, c'est--dire
des propritaires et des cultivateurs des terres ; s'ils ajoutent quelque valeur aux
choses, ce n'est qu'en consommant une valeur quivalente qui provient des vritables
producteurs ; les nations manufacturires et commerantes ne vivent que du salaire
que leur paient les nations agricoles ; ils donnent pour preuve que Colbert ruina la
France parce qu'il protgea les manufactures, etc.
Le fait est que, quelle que soit l'industrie qu'on exerce, on vit des profits qu'on fait
en vertu de la valeur ou portion de valeur, quelle qu'elle soit, qu'on donne des
produits. La valeur tout entire des produits sert de cette manire payer les gains
des producteurs. Ce n'est pas le produit net seulement qui satisfait aux besoins des
hommes ; c'est le produit brut, la totalit des valeurs cres
2
.
Une nation, une classe d'une nation, qui exercent l'industrie manufacturire, ou
commerciale, ne sont ni plus ni moins salaries que d'autres qui exercent l'industrie
agricole. Les valeurs cres par les unes ne sont pas d'une autre nature que les valeurs
cres par les autres. Deux valeurs gales se valent l'une l'autre, quoiqu'elles, provien-
nent de deux industries diffrentes ; et quand la Pologne change sa principale
production, qui est du bl, contre la principale production de la Hollande, qui se
compose de marchandises des Deux-Indes, ce n'est pas plus la Pologne qui salarie la
Hollande que ce n'est la Hollande qui salarie la Pologne.

1
On peut considrer comme exerant des industries du mme genre celui qui laboure les terres,
celui qui lve des bestiaux, celui qui abat des arbres, et mme celui qui pche des poissons qu'il
n'a point fait natre, ou qui puise dans les entrailles de la terre les mtaux, les pierres, les
combustibles que la seule nature y a dposs; et, pour ne pas multiplier les dnominations, on
dsigne toutes ces occupations par le nom d'industrie agricole, parce que la culture des champs est
la plus importante de toutes. Les mots sont de peu d'importance, une fois que les ides sont bien
comprises. Le vigneron qui presse son raisin fait une opration mcanique, qui tient de plus prs
aux arts manufacturiers qu'aux arts agricoles. Qu'on le nomme manufacturier ou agriculteur, peu
importe, pourvu que l'on conoive de quelle faon son industrie ajoute la valeur d'un produit. Il y
a, si l'on veut, une multitude d'industries, en considrant toutes les manires possibles de donner
de la valeur aux choses; et, en gnralisant tout fait, il n'y en a qu'une seule, puisque toutes se
rduisent se servir des matires et des agents fournis par la nature, pour en composer des
produits susceptibles d'tre consomms.
2
On a object ici que ce sont les produits eux-mmes et non leur valeur, qualit abstraite, qui
satisfont aux besoins des hommes. Cela va sans dire; mais l'auteur devait mettre ici la valeur,
parce qu'il suffit que la valeur soit produite pour que l'change procure le produit qui doit tre
consomm. Ce n'est pas le bl qui est venu sur ma terre que je consomme; c'est sa valeur. Mon
fermier l'a troqu contre de l'argent; il m'a apport cet argent, que j'ai ensuite troqu contre les
objets qui m'taient ncessaires; ce n'tait donc pas le bl qui a t produit qui a satisfait mes
besoins.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 46
Cette Pologne, qui exporte pour 10 millions de bl par an, fait prcisment ce qui,
selon les conomistes, enrichit le plus une nation; et cependant elle reste pauvre et
dpeuple. C'est parce qu'elle borne son industrie l'agriculture, tandis qu'elle devrait
tre en mme temps manufacturire et commerante : elle ne salarie pas la Hollande;
elle serait plutt salarie par elle pour fabriquer, si je peux m'exprimer ainsi, chaque
anne pour 10 millions de bl. Elle n'est pas moins dpendante que les nations qui lui
achtent son bl; car elle a autant besoin de le vendre que ces nations ont besoin de
l'acheter
1
.
Enfin, il n'est pas vrai que Colbert ait ruin la France. Il est de fait, au contraire,
que, sous l'administration de Colbert, la France sortit de la misre o l'avaient
plonge deux rgences et un mauvais rgne. Elle fut, la vrit, ensuite ruine de
nouveau ; mais c'est au faste et aux guerres de Louis XIV qu'il faut imputer ce
malheur, et les dpenses mmes de ce prince prouvent l'tendue des ressources que
Colbert lui avait procures. Elles auraient, la vrit, t plus grandes encore, s'il et
protg l'agriculture autant que les autres industries.
On voit que les moyens d'tendre et d'accrotre ses richesses sont, pour chaque
nation, bien moins borns que ne l'imaginaient les conomistes. Une nation, selon
eux, ne pouvait produire annuellement d'autres valeurs que le produit net de ses
terres, et il fallait que l-dedans se trouvassent, non seulement l'entretien des propri-
taires et des oisifs, mais celui des ngociants, des manufacturiers, des artisans, et les
consommations du gouvernement; tandis qu'on vient de voir que le produit annuel
d'une nation se compose non seulement du produit net de son agriculture, mais du
produit brut de son agriculture, de ses manufactures et de son commerce runis. N'a-t-
elle pas, en effet, consommer la valeur totale, c'est--dire la valeur brute de tout ce
qu'elle a produit ? Une valeur produite en est-elle moins une richesse parce qu'elle
doit tre ncessairement consomme ? Sa valeur ne vient-elle mme pas de ce qu'elle
doit tre consomme ?
L'Anglais Steuart, qu'on peut regarder comme le principal crivain du systme
exclusif, du systme qui suppose que les uns ne s'enrichissent que de ce que les autres
perdent, Steuart ne s'est pas moins mpris de son ct, lorsqu'il a dt
2
qu'une fois que
le commerce extrieur cesse, la masse des richesses intrieures ne peut tre augmen-
te. Il semblerait que la richesse ne peut venir que du dehors. Mais au-dehors, d'ou
viendrait-elle ? encore du dehors. Il faudrait donc, en la cherchant de dehors en
dehors, et en supposant les mines puises, sortir de notre globe ; ce qui est absurde.
C'est sur ce principe videmment faux que Forbonnais, aussi, btit son systme
prohibitif
3
, et, disons-le franchement, qu'est fond le systme exclusif des ngociants
peu clairs, celui de tous les gouvernements de l'Europe et du monde. Tous s'imagi-
nent que ce qui est gagn par un particulier est ncessairement perdu par un autre,
que ce qui est gagn par un pays est invitablement perdu par un autre pays ; comme
si les choses n'taient pas susceptibles de crotre en valeur, et comme si la proprit
de plusieurs particuliers et des nations ne pouvait pas s'accrotre sans tre drobe
personne. Si les uns ne pouvaient tre riches qu'aux dpens des autres, comment tous

1
On verra plus tard que si une nation devait passer pour tre salarie par une autre, ce serait la plus
dpendante; et que la plus dpendante n'est pas celle qui manque de terres, mais celle qui manque
de capitaux.
2
De l'conomie politique, livre II, chap. 26.
3
lments de Commerce.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 47
les particuliers dont se compose un tat pourraient-ils en mme temps tre plus riches
une poque qu' l'autre, comme ils le sont videmment en France, en Angleterre, en
Hollande, en Allemagne, comparativement ce qu'ils taient ? Comment toutes les
nations en mme temps seraient-elles de nos jours plus opulentes et mieux pourvues
de tout, qu'elles ne l'taient au VIIe sicle ? D'o auraient-elles tir les richesses
qu'elles possdent maintenant, et qui alors n'taient nulle part ? Serait-ce des mines
du Nouveau-Monde ? Mais elles taient dj plus riches avant que l'Amrique ft
dcouverte. D'ailleurs, qu'ont produit les mines du Nouveau-Monde ? des valeurs
mtalliques. Mais les autres valeurs que possdent les nations de plus qu'au Moyen
Age, d'o les ont-elles tires ? Il est vident que ce sont des richesses cres.
Concluons donc que les richesses, qui consistent dans la valeur que l'industrie
humaine, l'aide des instruments qu'elle emploie, donne aux choses, que les riches-
ses, dis-je, sont susceptibles d'tre cres, dtruites, d'augmenter, de diminuer dans le
sein mme de chaque nation, et indpendamment de toute communication au-dehors,
selon la manire dont on s'y prend pour oprer de tels effets. Vrit importante,
puisqu'elle met la porte des hommes les biens dont ils sont avides avec raison,
pourvu qu'ils sachent et qu'ils veuillent employer les vrais moyens de les obtenir. Le
dveloppement de ces moyens est le but de cet ouvrage.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 48
Livre I : De la production des richesses
Chapitre III
Ce que c'est qu'un capital productif,
et de quelle manire les capitaux
concourent la production
Retour la table des matires
En continuant observer les procds de l'industrie, on ne tarde pas s'apercevoir
que seule, abandonne elle-mme, elle ne suffit point pour crer de la valeur aux
choses. Il faut, de plus, que l'homme industrieux possde des produits dj existants,
sans lesquels son industrie, quelque habile qu'on la suppose, demeurerait dans
l'inaction. Ces choses sont :
1 Les outils, les instruments des diffrents arts. Le cultivateur ne saurait rien
faire sans sa pioche ou sa bche, le tisserand sans son mtier, le navigateur sans son
navire.
2 Les produits qui doivent fournir l'entretien de l'homme industrieux, jusqu' ce
qu'il ait achev sa portion de travail dans luvre de la production. Le produit dont il
s'occupe, ou le prix qu'il en tirera, doit, la vrit, rembourser cet entretien ; mais il
est oblig d'en faire continuellement l'avance.
3 Les matires brutes que son industrie doit transformer en produits complets. Il
est vrai que ces matires lui sont quelquefois donnes gratuitement par la nature ;
mais le plus souvent elles sont des produits dj crs par l'industrie, comme des
semences que l'agriculture a fournies, des mtaux que l'on doit l'industrie du mineur
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 49
et du fondeur, des drogues que le commerant apporte des extrmits du globe.
L'homme industrieux qui les travaille est de mme oblig de faire l'avance de leur
valeur.
La valeur de toutes ces choses compose ce qu'on appelle un capital productif.
Il faut encore considrer comme un capital productif la valeur de toutes les cons-
tructions, de toutes les amliorations rpandues sur un bien-fonds et qui en augmen-
tent le produit annuel, la valeur des bestiaux, des usines, qui sont des espces de
machines propres l'industrie.
Les monnaies sont encore un capital productif toutes les fois qu'elles servent aux
changes sans lesquels la production ne pourrait avoir lieu. Semblables l'huile qui
adoucit les mouvements d'une machine complique, les monnaies, rpandues dans
tous les rouages de l'industrie humaine, facilitent des mouvements qui ne s'obtien-
draient point sans elles. Mais, comme l'huile qui se rencontre dans les rouages d'une
machine arrte, l'or et l'argent ne sont plus productifs ds que l'industrie cesse de les
employer. Il en est de mme, au reste, de tous les autres outils dont elle se sert.
On voit que ce serait une grande erreur de croire que le capital de la socit ne
consiste que dans sa monnaie. Un commerant, un manufacturier, un cultivateur, ne
possdent ordinairement, sous la forme de monnaie, que la plus petite partie de la
valeur qui compose leur capital; et mme, plus leur entreprise est active, et plus la
portion de leur capital qu'ils ont en numraire est petite, relativement au reste. Si c'est
un commerant, ses fonds sont en marchandises sur les routes, sur les mers, dans les
magasins, rpandus partout ; si c'est un fabricant, ils sont principalement sous la
forme de matires premires diffrents degrs d'avancement, sous la forme d'outils,
d'instruments, de provisions pour ses ouvriers ; si c'est un cultivateur, ils sont sous la
forme de granges, de bestiaux, de cltures. Tous vitent de garder de l'argent au-del
de ce que peuvent en exiger les usages courants.
Ce qui est vrai d'un individu, de deux individus, de trois, de quatre, l'est de la
socit tout entire. Le capital d'une nation se compose de tous les capitaux des
particuliers et de ceux qui appartiennent en commun a toute la nation et son
gouvernement ; et plus la nation est industrieuse et prospre, plus son numraire est
peu de chose, compar avec la totalit de ses capitaux. Necker value 2 milliards
200 millions la valeur du numraire circulant en France vers 1784, et cette valuation
parait exagre par des raisons qui ne peuvent trouver leur place ici ; mais, qu'on
estime la valeur de toutes les constructions, Cltures, bestiaux, usines, machines,
btiments de mer, marchandises et provisions de toute espce, appartenant des
Franais ou leur gouvernement dans toutes les parties du monde; qu'on y joigne les
meubles et les ornements, les bijoux, l'argenterie et tous les effets de luxe ou
d'agrment qu'ils possdaient la mme poque, et l'on verra que les 2 milliards 200
millions de numraire ne sont qu'une assez petite portion de toutes ces valeurs
1
.
Beeke valuait, en 1799, la totalit des capitaux de l'Angleterre 2 milliards 300
millions sterling
2
(plus de 55 milliards de nos francs), et la valeur totale des espces
qui circulaient en Angleterre avant cette poque, suivant les personnes qui l'ont porte

1
Arthur Young, dans son Voyage en France, malgr l'ide mdiocre qu'il donne de l'agriculture
franaise en 1789, value la somme des capitaux employs seulement dans l'agriculture de ce
pays, plus de 11 milliards. Il croit qu'en Angleterre elle s'lve proportionnellement au double de
cette somme.
2
Observations on the produce of the income tax.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 50
le plus haut, n'excdait pas 47 millions sterling
1
, c'est--dire la cinquantime partie
de son capital environ. Smith ne l'valuait qu' 18 millions : ce ne serait pas la cent
vingt-septime partie de son capital.
Nous verrons plus loin comment les valeurs capitales consommes dans les
oprations productives se perptuent par la reproduction. Contentons-nous, quant
prsent, de savoir que les capitaux sont entre les mains de l'industrie un instrument
indispensable sans lequel elle ne produirait pas. Il faut, pour ainsi dire, qu'ils tra-
vaillent de concert avec elle. C'est ce concours que je nomme le service productif des
capitaux.

1
Pitt, qu'on souponne d'avoir exagr la quantit du numraire, l'value 44 millions pour l'or; et
Price, 3 millions pour l'argent, ce qui fait bien 47 millions.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 51
Livre I : De la production des richesses
Chapitre IV
Des agents naturels qui servent la
production des richesses, et notamment
des fonds de terre
Retour la table des matires
Indpendamment des secours que l'industrie tire des capitaux, c'est--dire des
produits qu'elle a dj crs, pour en crer d'autres, elle emploie le service et la
puissance de divers agents qu'elle n'a point crs, que lui offre la nature, et tire de
l'action de ces agents naturels une portion de l'utilit qu'elle donne aux choses.
Ainsi, lorsqu'on laboure et qu'on ensemence un champ, outre les connaissances et
le travail qu'on met dans cette opration, outre les valeurs dj formes dont on fait
usage, comme la valeur de la charrue, de la herse, des semences, des vtements et des
aliments consomms par les travailleurs pendant que la production a lieu, il y a un
travail excut par le sol, par l'air, par l'eau, par le soleil, auquel l'homme n'a aucune
part, et qui pourtant concourt la cration d'un nouveau produit qu'on recueillera au
moment de la rcolte. C'est ce travail que je nomme le service productif des agents
naturels.
Cette expression, agents naturels, est prise ici dans un sens fort tendu ; car elle
comprend non seulement les corps inanims dont l'action travaille crer des valeurs,
mais encore les lois du monde physique, comme la gravitation qui fait descendre le
poids d'une horloge, le magntisme qui dirige l'aiguille d'une boussole, l'lasticit de
l'acier, la pesanteur de l'atmosphre, la chaleur qui se dgage par la combustion, etc.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 52
Souvent la facult productive des capitaux s'allie si intimement avec la facult
productive des agents naturels, qu'il est difficile et mme impossible d'assigner
exactement la part que chacun de ces agents prend la production. Une serre o l'on
cultive des vgtaux prcieux, une terre o d'habiles irrigations ont rpandu une eau
fcondante doivent la majeure partie de leur facult productive des travaux, des
constructions qui sont le fait d'une production antrieure, et qui font partie des
capitaux consacrs la production actuelle. Il en est de mme des dfrichements, des
btiments de ferme, des cltures, et de toutes les amliorations rpandues sur un
fonds de terre. Ces valeurs font partie d'un capital quoiqu'il soit dsormais impossible
de les sparer du fonds sur lequel elles sont fixes
1
.
Dans le travail des machines par le moyen desquelles l'homme ajoute tant sa
puissance, une partie du produit obtenu est due la valeur capitale de la machine, et
une autre partie l'action des forces de la nature. Qu'on suppose qu'en place des ailes
d'un moulin a vent il y ait une roue marcher
2
que dix hommes feraient tourner :
alors le produit du moulin pourrait tre considr comme le fruit du service d'un
capital, qui serait la valeur de la machine, et du service des dix hommes qui la
feraient tourner; et si l'on substitue des ailes la roue marcher, il devient vident
que le vent, qui est un agent fourni par la nature, excute l'ouvrage de dix hommes.
Dans ce cas-ci, l'action d'un agent naturel pourrait tre supple par une autre
force; mais, dans beaucoup de cas, cette action ne saurait tre supple par rien, et
n'en est Pas moins relle. Telle est la force vgtative du sol ; telle est la force vitale
qui concourt au dveloppement des animaux dont nous sommes parvenus nous
emparer. Un troupeau de moutons est le rsultat, non seulement des soins du matre et
du berger, et des avances qu'on a faites pour le nourrir, l'abriter, le tondre; mais
il est aussi le rsultat de l'action des viscres et des organes de ces animaux, dont
la nature a fait les frais.
C'est ainsi que la nature est presque toujours en communaut de travail avec
l'homme et ses instruments ; et dans cette communaut nous gagnons d'autant plus
que nous russissons mieux pargner notre travail et celui de nos capitaux, qui est
ncessairement coteux, et que nous parvenons faire excuter, au moyen des
services gratuits de la nature, une plus grande part des produits
3
.

1
C'est au propritaire du fonds, c'est au propritaire du capital, lorsqu'ils sont distincts l'un de
l'autre, dbattre la valeur et l'influence de chacun de ces agents dans la production. Il nous suffit,
nous, de comprendre, sans tre obligs de la mesurer, la part que chacun de ces agents prend la
production des richesses.
2
Une roue en forme de tambour qu'on fait tourner en marchant dans son intrieur.
3
On verra plus tard (livre II, chap. 4) que cette production, qui est le fait de la nature, ajoute aux
revenus des hommes, non seulement une valeur d'utilit, la seule que lui attribuent Smith et
Ricardo, mais une valeur changeable. En effet, quand un manufacturier, l'aide d'un procd qui
lui est particulier, parvient faire pour 15 francs un produit qui, avant l'emploi de ce procd,
cotait 20 francs de frais de production, il gagne 5 francs aussi longtemps que son procd
demeure secret et qu'il profite seul du travail gratuit de la nature ; et quand le procd devient
public et que la concurrence oblige le producteur baisser le prix de son produit de 20 15 francs,
ce sont alors les consommateurs du Produit qui font ce en; car lorsqu'une personne dpense 15
francs l o elle en dpensait 20, elle jouit d'une valeur de 5 francs qu'elle peut consacrer tout
autre emploi.
M. MacCulloch, dans son Commentaire sur Smith, note 1, prtend que j'ai dit dans ce passage
que l'action des agents naturels ajoute, non seulement l'utilit des produits, mais leur valeur
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 53
Smith s'est donn beaucoup de peine pour expliquer l'abondance des produits dont
jouissent les peuples civiliss, compare avec la pnurie des nations grossires, et
nonobstant la multitude de dsuvrs et de travailleurs improductifs dont fourmillent
nos socits. Il a cherch dans la division du travail la source de cette abondance
1
; et
il n'y a pas de doute que la sparation des occupations, ainsi que nous le verrons
d'aprs lui, n'ajoute beaucoup la puissance productive du travail ; mais elle ne suffit
pas pour expliquer ce phnomne, qui n'a plus rien de surprenant quand on considre
le pouvoir des agents naturels que la civilisation et l'industrie font travailler notre
profit.
Smith convient que l'intelligence humaine et la connaissance des lois de la nature
permettent l'homme d'employer avec plus d'avantages les ressources qu'elle lui
prsente ; mais il attribue la sparation des occupations l'intelligence mme et le
savoir de l'homme ; il a raison jusqu' un certain point, puisqu'un homme, en s'occu-
pant exclusivement d'un art ou d'une science, a eu plus de moyens d'en avancer les
progrs.
Cependant le procd de la nature une fois connu, la production qui en rsulte
n'est pas le produit du travail de l'inventeur. Le premier homme qui a su amollir les
mtaux par le feu n'est pas le crateur actuel de l'utilit que ce procd ajoute au
mtal fondu. Cette utilit est le rsultat de l'action physique du feu jointe l'industrie
et aux capitaux de ceux qui emploient le procd. D'ailleurs, n'y a-t-il pas des
procds que l'homme doit au hasard, ou qui sont tellement vidents par eux-mmes,
qu'il n'a fallu aucun art pour les trouver ? Lorsqu'on abat un arbre, produit spontan
de la nature, la socit n'est-elle pas mise en possession d'un produit suprieur ce
que la seule industrie du bcheron est capable de lui procurer ?
J'ai donc lieu de croire que Smith n'a pas en ce point donn une ide complte du
phnomne de la production ; ce qui l'a entran dans cette fausse consquence : c'est
l'ide que toutes les valeurs produites reprsentent un travail rcent ou ancien de
l'homme, ou, en d'autres termes, que la richesse n'est que du travail accumul ; d'o,
par une seconde consquence qui me parat galement contestable, le travail est la
seule mesure des richesses ou des valeurs produites.
On voit que ce systme est l'oppos de celui des conomistes du XVIIIe sicle,
qui prtendaient au contraire que le travail ne produit aucune valeur sans consommer
une valeur quivalente ; que, par consquent, il ne laisse aucun excdent, aucun pro-

changeable; tandis que j'ai dit qu'ils ajoutent aux revenus des hommes, ceux du consommateur,
quand ce n'est pas ceux du producteur.
Cette doctrine sera plus dveloppe au second livre de cet ouvrage, o j'examine en quoi
consiste l'importance de nos revenus; mais je me suis vu forc d'en dire un mot dans ce chapitre,
qui s'est trouv vivement attaqu par Ricardo, dans la troisime dition de ses Principes
d'conomie politique, chap. 20. je n'aurais pas fait ici l'apologie de ma doctrine si elle avait t
attaque par un homme moins justement clbre; car s'il me fallait dfendre les principes tablis
dans ce livre-ci contre toutes les critiques dont ils ont t l'objet, je serais forc d'en doubler le
volume. Les raisons que je donne sur chaque point ont paru suffire aux lecteurs qui ont cherch de
bonne foi s'en pntrer.
1
Voici les propres expressions de Smith : It is great multiplication of the productions of all the
diffrent arts, in consequence of the division of labour, which occasions, in a well governed
society, that universal opulence which extends itself to the lowest ranks of the people.
WHALTH OF NATIONS, book I, Chap. I.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 54
duit net, et que la terre seule, fournissant gratuitement une valeur, peut seule donner
un produit net. Il y a du systme dans l'une et l'autre thse; je ne le fais remarquer que
pour qu'on se mette en garde contre les consquences dangereuses qu'on peut tirer
d'une premire erreur
1
, et pour ramener la science la simple observation des faits.
Or, les faits nous montrent que les valeurs produites sont dues l'action et au
concours de l'industrie, des capitaux
2
et des agents naturels, dont le principal, mais
non pas le seul beaucoup prs, est la terre cultivable, et que nulle autre que ces trois
sources ne produit une valeur, une richesse nouvelle.
Parmi les agents naturels, les uns sont susceptibles d'appropriation, c'est--dire de
devenir la proprit de ceux qui s'en emparent, comme un champ, un cours d'eau ;
d'autres ne peuvent s'approprier, et demeurent l'usage de tous, comme le vent, la
mer et les fleuves qui servent de vhicule, l'action physique ou chimique des matires
les unes sur les autres, etc.
Nous aurons l'occasion de nous convaincre que cette double circonstance d'tre et
de ne pas tre susceptibles d'appropriation pour les agents de la production, est trs
favorable la multiplication des richesses. Les agents naturels, comme les terres, qui
sont susceptibles d'appropriation, ne produiraient pas beaucoup prs autant, si un
propritaire n'tait assur d'en recueillir exclusivement le fruit, et s'il n'y pouvait, avec
sret, ajouter des valeurs capitales qui accroissent singulirement leurs produits. Et
d'un autre ct, la latitude indfinie laisse l'industrie de s'emparer de tous les autres
agents naturels lui permet d'tendre indfiniment ses progrs. Ce n'est pas la nature
qui borne le pouvoir productif de l'industrie ; c'est l'ignorance ou la paresse des
producteurs et la mauvaise administration des tats.
Ceux des agents naturels qui sont susceptibles d'tre possds deviennent des
fonds productifs de valeurs, parce qu'ils ne cdent pas leur concours sans rtribution,
et que cette rtribution fait partie, ainsi que nous le verrons plus tard, des revenus de
leurs possesseurs. Contentons-nous, quant prsent, de comprendre l'action

1
On sait qu'entre autres consquences dangereuses que les conomistes ont tires de leurs systmes
est la convenance de remplacer tous les impts par un impt unique sur les terres, assurs qu'ils
taient que cet impt atteindrait toutes les valeurs produites. Par un motif contraire, et en
consquence de cette partie systmatique de Smith, on pourrait, et tout aussi injustement,
dcharger de toute contribution les profits des fonds de terre et des capitaux, dans la persuasion
qu'ils ne contribuent en rien la production de la valeur.
2
Quoique Smith ait reconnu le pouvoir productif des fonds de terre, il a mconnu celui des valeurs
capitales, qui cependant leur sont parfaitement analogues. Une machine, telle, par exemple, qu'un
moulin huile dans lequel on a employ une valeur capitale de 20 000 francs, et qui donne un
produit net de 1000 francs par an, tous les autres frais pays, donne un produit prcisment aussi
rel que celui d'une terre de 20 000 francs qui donne 1000 francs de produit net ou de fermage,
tous frais pays. Smith prtend qu'un moulin de 20000 francs reprsente un travail de 20000 francs
rpandu diverses poques sur les pices dont se compose le moulin; et que, par consquent, le
produit annuel du moulin est le produit de ce travail antrieur. Smith se trompe : le produit de ce
travail antrieur est la valeur du moulin lui-mme, si l'on veut; mais la valeur journellement
produite par le moulin est une autre valeur entirement nouvelle, de mme que le fermage d'une
terre est une valeur autre que celle de la terre, une valeur qu'on peut consommer sans altrer celle
du fonds. Si un capital n'avait pas en lui-mme une facult Productive indpendante de celle du
travail qui l'a cr, comment se pourrait-il faire qu'un capital pt fournir un revenu perptuit,
indpendamment du profit de l'industrie qui l'emploie ? Le travail qui a cr le capital recevrait
donc un salaire aprs qu'il a cess; il aurait une valeur infinie ; ce qui est absurde. On s'apercevra
plus tard que toutes ces ides ne sont pas de simple spculation.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 55
productive des agents naturels, quels qu'ils soient, dj connus ou qui sont encore
dcouvrir
1
.

1
On objectera ici que les agents naturels non appropris, comme la pression de l'atmosphre dans
les machines vapeur, ne sont pas productifs de valeur. Leur concours tant gratuit, dit-on, il n'en
rsulte aucun accroissement dans la valeur changeable des produits, seule mesure de la richesse.
Mais on verra plus tard que toute utilit produite qui ne se fait pas payer au consommateur
quivaut un don qu'on lui fait, une augmentation de son revenu.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 56
Livre I : De la production des richesses
Chapitre V
Comment se joignent l'industrie, les
capitaux et les agents naturels pour
produire
Retour la table des matires
Nous avons vu de quelle manire l'industrie, les capitaux et les agents naturels
concourent, chacun en ce qui les concerne, la production ; nous avons vu que ces
trois lments de la production sont indispensables pour qu'il y ait des produits crs ;
mais pour cela, il n'est point ncessaire qu'ils appartiennent la mme personne.
Une personne industrieuse peut prter son industrie celle qui ne possde qu'un
capital et un fonds de terre.
Le possesseur d'un capital peut le prter une personne qui n'a qu'un fonds de
terre et de l'industrie.
Le propritaire d'un fonds de terre peut le prter la personne qui ne possde que
de l'industrie et un capital.
Soit qu'on prte de l'industrie, un capital ou un fonds de terre, ces choses
concourent crer une valeur, leur usage a une valeur aussi, et se paie pour
l'ordinaire.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 57
Le paiement d'une industrie prte se nomme un salaire.
Le paiement d'un capital prt se nomme un intrt.
Le paiement d'un fonds de terre prt se nomme un formage ou un loyer.
Le fonds, le capital et l'industrie se trouvent quelquefois runis dans les mmes
mains. Un homme qui cultive ses propres frais le jardin qui lui appartient possde le
fonds, le capital et l'industrie. Il fait, lui seul, le bnfice du propritaire, du
capitaliste et de l'homme industrieux.
Le rmouleur, qui exerce une industrie pour laquelle il ne faut point de fonds de
terre, porte sur son dos tout son capital, et toute son industrie au bout de ses doigts : il
est la fois entrepreneur, capitaliste et ouvrier.
Il est rare qu'il y ait des entrepreneurs si pauvres qu'ils ne possdent pas en propre
une portion au moins de leur capital. L'ouvrier lui-mme en fournit presque toujours
une partie : le maon ne marche point sans sa truelle; le garon tailleur se prsente
muni de son d et de ses aiguilles : tous sont vtus, plus ou moins bien ; leur salaire
doit suffire, la vrit, l'entretien constant de leur habit ; mais enfin ils en font
l'avance.
Lorsque le fonds n'est la proprit de personne, comme certaines carrires d'o
l'on tire des pierres, comme les rivires, les mers, o l'industrie va chercher du
poisson, des perles, du corail, etc., alors on peut obtenir des produits avec de
l'industrie et des capitaux seulement.
L'industrie et le capital suffisent galement, lorsque l'industrie s'exerce sur les
produits d'un fonds tranger, et qu'on peut se procurer avec des capitaux seuls ;
comme lorsqu'elle fabrique chez nous des toffes de coton, et beaucoup d'autres
choses. Ainsi, toute espce de manufacture donne des produits, pourvu qu'il s'y
trouve industrie et capital : le fonds de terre n'est pas absolument ncessaire, moins
qu'on ne donne ce nom au local o sont placs les ateliers, et qu'on tient loyer ; ce
qui serait juste la rigueur. Mais si l'on appelle un fonds de terre le local o s'exerce
l'industrie, on conviendra du moins que, sur un bien petit fonds, on peut exercer une
bien grande industrie, pourvu qu'on ait un gros capital.
On peut tirer de l cette consquence, c'est que l'industrie d'une nation n'est point
borne par l'tendue de son territoire, mais bien par l'tendue de ses capitaux.
Un fabricant de bas, avec un capital que je suppose gal 20 000 francs, peut
avoir sans cesse en activit dix mtiers faire des bas. S'il parvient avoir un capital
de 40 000 francs, il pourra mettre en activit vingt mtiers ; c'est--dire qu'il pourra
acheter dix mtiers de plus, payer un loyer double, se procurer une double quantit de
soie ou de coton propres tre ouvrs, faire les avances qu'exige l'entretien d'un
nombre double d'ouvriers, etc.
Toutefois, la partie de l'industrie agricole qui s'applique la culture des terres est
ncessairement borne par l'tendue du territoire. Les particuliers et les nations ne
peuvent rendre leur territoire ni plus tendu, ai plus fcond que la nature n'a voulu ;
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 58
mais ils peuvent sans cesse augmenter leurs capitaux, par consquent tendre presque
indfiniment leur industrie manufacturire et commerciale, et par l multiplier des
produits qui sont aussi des richesses.
On voit des peuples, comme les Genevois, dont le territoire ne produit pas la
vingtime partie de ce qui est ncessaire leur subsistance, vivre nanmoins dans
l'abondance. L'aisance habite dans les gorges infertiles du jura, prs de Neufchtel,
parce qu'on y exerce plusieurs arts mcaniques. Au XIIIe sicle, on vit la rpublique
de Venise, n'ayant pas encore un pouce de terre en Italie, devenir assez riche par son
commerce, pour conqurir la Dalmatie, la plupart des les de la Grce, et Constan-
tinople. L'tendue et la fertilit du territoire d'une nation tiennent au bonheur de sa
position. Son industrie et ses capitaux tiennent sa conduite. Toujours il dpend
d'elle de perfectionner l'une et d'accrotre les autres.
Les nations qui ont peu de capitaux ont un dsavantage dans la vente de leurs
produits ; elles ne peuvent accorder leurs acheteurs de l'intrieur ou au-dehors de
longs termes, des facilits pour le paiement. Celles qui ont moins de capitaux encore
ne sont pas toujours en tat de faire l'avance mme de leurs matires premires et de
leur travail. Voil pourquoi on est oblig, aux Indes et en Russie, d'envoyer quel-
quefois le prix de ce qu'on achte six mois et mme un an avant le moment o les
commissions peuvent tre excutes. Il faut que ces nations soient bien favorises
d'autres gards pour faire des ventes si considrables malgr ce dsavantage.
Aprs avoir vu de quelle manire trois grands agents de la production, l'industrie
humaine, les capitaux et les agents que nous offre la nature, concourent crer des
produits, c'est--dire des choses l'usage de l'homme, pntrons plus avant dans
l'action de chacun en particulier. Cette recherche est importante, puisqu'elle nous
conduira insensiblement savoir ce qui est plus ou moins favorable la production,
source de l'aisance des particuliers et de la puissance des nations.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 59
Livre I : De la production des richesses
Chapitre VI
Des oprations communes
toutes les industries
Retour la table des matires
En observant en eux-mmes les procds de l'industrie humaine, quel que soit le
sujet auquel elle s'applique, on s'aperoit qu'elle se compose de trois oprations
distinctes.
Pour obtenir un produit quelconque, il a fallu d'abord tudier la marche et les lois
de la nature, relativement ce produit. Comment aurait-on fabriqu une serrure, si
l'on n'tait parvenu connatre les proprits du fer, et par quels moyens on peut le
tirer de la mine, l'purer, l'amollir et le faonner ?
Il a fallu ensuite appliquer ces connaissances un usage utile, juger qu'en
faonnant le fer d'une certaine faon on en ferait un produit qui aurait pour les
hommes une certaine valeur.
Enfin il a fallu excuter le travail manuel indiqu par les deux oprations
prcdentes, c'est--dire forger et limer les diffrentes pices dont se compose une
serrure.
Il est rare que ces trois oprations soient excutes par la mme personne.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 60
Le plus souvent un homme tudie la marche et les lois de la nature. C'est le
savant.
Un autre profite de ces connaissances pour crer des produits utiles. C'est l'agri-
culteur, le manufacturier ou le commerant ; ou, pour les dsigner par une dnomi-
nation commune tous les trois, c'est l'entrepreneur d'industrie, celui qui entreprend
de crer pour son compte, son profit et ses risques, un produit quelconque
1
.
Un autre enfin travaille suivant les directions donnes par les deux premiers. C'est
l'ouvrier.
Qu'on examine successivement tous les produits : on verra qu'ils n'ont pu exister
qu' la suite de ces trois oprations.
S'agit-il d'un sac de bl ou d'un tonneau de vin ? Il a fallu que le naturaliste ou
l'agronome connussent la marche que suit la nature dans la production du grain ou du
raisin, le temps et le terrain favorables pour semer ou pour planter, et quels sont les
soins qu'il faut prendre pour que ces plantes viennent maturit. Le fermier ou le
propritaire ont appliqu ces connaissances leur position particulire, ont rassembl
les moyens d'en faire clore un produit utile, ont cart les obstacles qui pouvaient s'y
opposer. Enfin, le manouvrier a remu la terre, l'a ensemence, a li et taill la vigne.
Ces trois genres d'oprations taient ncessaires pour que le bl ou le vin fussent
entirement produits.
Veut-on un exemple fourni par le commerce extrieur ? Prenons l'indigo. La
science du gographe, celle du voyageur, celle de l'astronome, nous font connatre le
pays o il se trouve, et nous montrent les moyens de traverser les mers. Le com-
merant arme des btiments, et envoie chercher la marchandise. Le matelot, le
voiturier, travaillent mcaniquement cette production.
Que si l'on considre l'indigo seulement comme une des matires premires d'un
autre produit, d'un drap bleu, on s'aperoit que le chimiste fait connatre la nature de
cette substance, la manire de la dissoudre, les mordants qui la font prendre sur la
laine. Le manufacturier rassemble les moyens d'oprer cette teinture ; et l'ouvrier suit
ses ordres.
Partout l'industrie se compose de la thorie, de l'application, de l'excution. Ce
n'est qu'autant qu'une nation excelle dans ces trois genres d'oprations qu'elle est
parfaitement industrieuse. Si elle est inhabile dans l'une ou dans l'autre, elle ne peut
se procurer des produits qui sont tous les rsultats de toutes les trois. Ds lors, on

1
Les Anglais n'ont point de mot pour rendre celui d'entrepreneur d'industrie; ce qui les a peut-tre
empchs de distinguer dans les oprations industrielles, le service que rend le capital, du service
que rend, par sa capacit et son talent, celui qui emploie le capital ; d'o rsulte, comme on le
verra plus tard, de l'obscurit dans les dmonstrations o ils cherchent remonter la source des
profits.
La langue italienne, beaucoup plus riche cet gard que la leur, a quatre mots pour dsigner
ce que nous entendons par un entrepreneur d'industrie : imprenditore, impresario, intraprenditore,
intraprensore.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 61
aperoit l'utilit des sciences qui, au premier coup d'il, ne paraissent destines qu'
satisfaire une vaine curiosit
1
.
Les ngres de la cte d'Afrique ont beaucoup d'adresse : ils russissent dans tous
les exercices du corps et dans le travail des mains ; mais ils paraissent peu capables
des deux premires oprations de l'industrie. Aussi sont-ils obligs d'acheter des
Europens les toffes, les armes, les parures dont ils ont besoin. Leur pays est si peu
productif, malgr sa fcondit naturelle, que les vaisseaux qui allaient chez eux pour
s'y procurer des esclaves n'y trouvaient pas mme les provisions ncessaires pour les
nourrir pendant la route et taient obligs de s'en pourvoir d'avance
2
.
Les modernes, plus que les anciens, et les Europens plus que les autres habitants
du globe, ont possd les qualits favorables l'industrie. Le plus mince habitant de
nos villes jouit d'une infinit de douceurs dont un monarque de sauvages est oblig de
se passer. Les vitres seules qui laissent entrer dans sa chambre la lumire en mme
temps qu'elles le prservent des intempries de l'air, les vitres sont le rsultat admi-
rable d'observations, de connaissances recueillies, perfectionnes depuis plusieurs
sicles. Il a fallu savoir quelle espce de sable tait susceptible de se transformer en
une matire tendue, solide et transparente ; par quels mlanges, par quels degrs de
chaleur on pouvait obtenir ce produit. Il a fallu connatre la meilleure forme donner
aux fourneaux. La charpente seule qui couvre une verrerie est le fruit des connais-
sances les plus releves sur la force des bois et sur les moyens de l'employer avec
avantage.
Ces connaissances ne suffisaient pas. Elles pouvaient n'exister que dans la m-
moire de quelques personnes ou dans les livres. Il a fallu qu'un manufacturier vnt
avec les moyens de les mettre en pratique. Il a commenc par s'instruire de ce qu'on
savait sur cette branche d'industrie; il a rassembl des capitaux, des constructeurs, des
ouvriers, et il a assign chacun son emploi.
Enfin, l'adresse des ouvriers, dont les uns ont construit l'difice et les fourneaux,
dont les autres ont entretenu le feu, opr le mlange, souffl le verre, l'ont coup,
tendu, assorti, pos, cette adresse, dis-je, a complt l'ouvrage ; et l'utilit, la beaut
du produit qui en est rsult, passent tout ce que pourraient imaginer des hommes qui
ne connatraient point encore cet admirable prsent de l'industrie humaine.
Par le moyen de l'industrie, les plus viles matires ont t pourvues d'une immen-
se utilit. Les chiffons, rebuts de nos mnages, ont t transforms en feuilles
blanches et lgres, qui portent au bout du monde les commandes du commerce et les
procds des arts. Dpositaires des conceptions du gnie, elles nous transmettent
l'exprience des sicles.

1
Les lumires ne sont pas seulement indispensables au succs de l'industrie, par les secours directs
qu'elles lui prtent; elles lui sont encore favorables, en diminuant l'empire des prjugs. Elles
enseignent l'homme compter plus sur ses propres efforts que sur les secours d'un pouvoir
surhumain. L'ignorance est attache la routine, ennemie de tout perfectionnement; elle attribue
une cause surnaturelle une pidmie, un flau qu'il serait facile de prvenir ou d'carter; elle se
livre des pratiques superstitieuses, lorsqu'il faudrait prendre des prcautions ou apporter des
remdes. En gnral, toutes les sciences, comme toutes les vrits, se tiennent et se prtent un
secours mutuel.
2
Voyez les Oeuvres de Poivre, pp. 77 et 78.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 62
Elles conservent les titres de nos proprits ; nous leur confions les plus nobles
comme les plus doux sentiments du cur, et nous rveillons par elles, dans l'me de
nos semblables, des sentiments pareils. En facilitant a un point inconcevable toutes
les communications des hommes entre eux, le papier doit tre considr comme un
des produits qui ont le plus amlior le sort de l'espce. Plus heureuse encore si un
moyen d'instruction si puissant n'tait jamais le vhicule du mensonge et l'instrument
de la tyrannie !
Il convient d'observer que les connaissances du savant, si ncessaires au dvelop-
pement de l'industrie, circulent assez facilement d'une nation
chez les autres. Les savants eux-mmes sont intresss les rpandre ; elles
servent leur fortune, et tablissent leur rputation qui leur est plus chre que leur
fortune. Une nation, par consquent, o les sciences seraient peu cultives, pourrait
nanmoins porter son industrie assez loin en profitant des lumires venues d'ailleurs.
Il n'en est pas ainsi de l'art d'appliquer les connaissances de l'homme ses besoins, et
du talent de l'excution. Ces qualits ne profitent qu' ceux qui les ont ; aussi un pays
o il y a beaucoup de ngociants, de manufacturiers et d'agriculteurs habiles, a plus
de moyens de prosprit que celui qui se distingue principalement par la culture de
l'esprit. A l'poque de la renaissance des lettres en Italie, les sciences taient
Bologne; les richesses taient Florence, Gnes, Venise.
L'Angleterre, de nos jours, doit ses immenses richesses moins aux lumire de ses
savants, quoiqu'elle en possde de trs recommandables, qu'au talent remarquable de
ses entrepreneurs pour les applications utiles, et de ses ouvriers pour la bonne et
prompte excution. L'orgueil national qu'on reproche aux Anglais ne les empche pas
d'tre la plus souple des nations lorsqu'il s'agit de se ployer aux besoins des consom-
mateurs ; ils fournissent des chapeaux pour le Nord et le Midi, parce qu'ils savent les
faire lgers pour le Midi, et chauds pour le Nord. La nation qui ne sait les faire que
d'une faon n'en vend pas ailleurs que chez elle.
L'ouvrier anglais seconde l'entrepreneur ; il est en gnral laborieux et patient ; il
n'aime pas que l'objet de son travail sorte de ses mains avant d'avoir reu de lui toute
la prcision, toute la perfection qu'il comporte. Il n'y met pas plus de temps ; il y met
plus d'attention, de soin, de diligence, que la plupart des ouvriers des autres nations.
Au reste, il n'est point de peuple qui doive dsesprer d'acqurir les qualits qui
lui manquent pour tre parfaitement industrieux. Ii y a cent cinquante ans que
l'Angleterre elle-mme tait si peu avance qu'elle tirait de la Belgique presque toutes
ses toffes, et il n'y en a pas quatre-vingts que l'Allemagne fournissait des quincaille-
ries une nation qui maintenant en fournit au monde entier
1
.
J'ai dit que l'agriculteur, le manufacturier, le ngociant profitaient des connais-
sances acquises, et les appliquaient aux besoins des hommes ; pour le faire avec
succs, ils ont besoin de quelques autres connaissances, qu'ils ne peuvent gure
acqurir que dans la pratique de leur industrie, et qu'on pourrait appeler la science de
leur tat. Le plus habile naturaliste, s'il voulait amender lui mme sa terre, russirait

1
Ce passage a t crit en 1812. Il ne se fabriquait point de cotonnades en Angleterre au XVIIe
sicle. On voit, par les registres des douanes anglaises, qu'en 1705 la quantit de coton en laine
importe ne s'levait qu' 1 170 880 livres de poids. En 1785, elle n'tait encore que de 6 706 000 ;
mais, en 1790, elle fut porte 25 941000; et en 1817, 151951200 livres, tant pour l'usage des
fabriques anglaises que pour la rexportation.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 63
probablement moins bien que son fermier, quoiqu'il en sache beaucoup plus que lui.
Un mcanicien trs distingu, quoiqu'il connt bien le mcanisme des machines
filer le coton, ferait probablement un assez mauvais fil avant d'avoir fait son
apprentissage. Il y a dans les arts une certaine perfection qui nat de l'exprience et de
plusieurs essais faits successivement, dont les uns ont chou et les autres ont russi.
Les sciences ne suffisent donc pas l'avancement des arts : il faut de plus des
expriences plus ou moins hasardeuses, dont le succs ne ddommage pas toujours de
ce qu'elles ont cot ; lorsqu'elles russissent, la concurrence ne tarde pas modrer
les bnfices de l'entrepreneur ; mais la socit demeure en possession d'un produit
nouveau, ou, ce qui revient exactement au mme, d'un adoucissement sur le prix d'un
produit ancien.
En agriculture, les expriences, outre la peine et les capitaux qu'on y consacre,
cotent la rente du terrain ordinairement pendant une anne, et quelquefois pour plus
longtemps.
Dans l'industrie manufacturire, elles reposent sur des calculs plus srs, occupent
moins longtemps les capitaux, et, lorsqu'elles russissent, les procds tant moins
exposs aux regards, l'entrepreneur a plus longtemps la jouissance exclusive de leur
succs. En quelques endroits, leur emploi exclusif est garanti par un brevet
d'invention. Aussi les progrs de l'industrie manufacturire sont-ils en gnral plus
rapides et plus varis que ceux de l'agriculture.
Dans l'industrie commerciale, plus que dans les autres, les essais seraient hasar-
deux si les frais de la tentative n'avaient pas en mme temps d'autres objets. Mais c'est
pendant qu'il fait un commerce prouv qu'un ngociant essaie de transporter le
produit d'un certain pays dans un autre o il est inconnu. C'est ainsi que les
Hollandais, qui faisaient le commerce de la Chine, essayrent, sans compter sur
beaucoup de succs, vers le milieu du XVIIe sicle, d'en rapporter une petite feuille
sche dont les Chinois tiraient une infusion, chez eux d'un grand usage. De l le
commerce du th, dont on transporte actuellement en Europe chaque anne au-del de
45 millions de livres pesant, qui y sont vendues pour une somme de plus de 300
millions
1
.
Hors les cas extraordinaires, la sagesse conseille peut-tre d'employer aux essais
industriels, non les capitaux rservs pour une production prouve, mais les revenus
que chacun peut, sans altrer sa fortune, dpenser selon sa fantaisie. Elles sont
louables les fantaisies qui dirigent vers un but utile des revenus et un loisir que tant
d'hommes consacrent leur amusement ou quelque chose de pis. Je ne crois pas qu'il
y ait un plus noble emploi de la richesse et des talents. Un citoyen riche et philan-
thrope peut ainsi faire la classe industrieuse et celle qui consomme, c'est--dire au
monde entier, des prsents qui surpassent de beaucoup la valeur de ce qu'il donne, et
mme de sa fortune, quelque grande qu'elle soit. Qu'on calcule, si l'on peut, ce qu'a
valu aux nations l'inventeur inconnu de la charrue
2
.

1
Voyez le Voyage commercial et politique aux Indes orientales, par M. Flix Renouard de Sainte
Croix.
2
Grce l'imprimerie, les noms des bienfaiteurs de l'humanit se perptueront dsormais et, si je ne
me trompe, avec plus d'honneur que ceux qui ne rappelleront que les dplorables exploits de la
guerre. Parmi ces noms, on conservera ceux d'Olivier de Serres, le pre de l'agriculture franaise,
le premier qui ait eu une ferme exprimentale; ceux de Duhamel, de Malesherbes, qui la France
est redevable de tant de vgtaux utiles naturaliss parmi nous ; celui de Lavoisier, auquel on doit
principalement dans la chimie une rvolution qui en a entran plusieurs importantes dans les arts ;
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 64
Un gouvernement clair sur ses devoirs, et qui dispose de ressources vastes, ne
laisse pas aux particuliers toute la gloire des dcouvertes industrielles. Les dpenses
que causent les essais, quand le gouvernement les fait, ne sont pas prises sur les
capitaux de la nation, mais sur ses revenus, puisque les impts ne sont, ou du moins
ne devraient jamais tre levs que sur les revenus. La portion des revenus qui, par
cette voie, se dissipe en expriences, est peu sensible, parce qu'elle est rpartie sur un
grand nombre de contribuables ; et les avantages qui rsultent des succs tant des
avantages gnraux, il n'est pas contraire l'quit que les sacrifices au prix desquels
on les a obtenus soient supports par tout le monde.

ceux enfin de plusieurs habiles voyageurs modernes : car on peut considrer les voyages comme
des expriences industrielles.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 65
Livre I : De la production des richesses
Chapitre VII
Du travail de l'homme, du travail de la
nature, et de celui des machines
Retour la table des matires
J'appelle travail l'action suivie laquelle on se livre pour excuter une des
oprations de l'industrie, ou seulement une partie de ces oprations.
Quelle que soit celle de ces oprations laquelle le travail s'applique, il est
productif, puisqu'il concourt la cration d'un produit. Ainsi le travail du savant qui
fait des expriences et des livres est productif ; le travail de l'entrepreneur, bien qu'il
ne mette pas immdiatement la main l'uvre, est productif; enfin, le travail du
manuvre, depuis le journalier qui bche la terre, jusqu'au matelot qui manuvre un
navire, est encore productif.
Il est rare qu'on se livre un travail qui ne soit pas productif, c'est--dire qui ne
concoure pas aux produits de l'une ou de l'autre industrie. Le travail, tel que je viens
de le dfinir, est une peine ; et cette peine ne serait suivie d'aucune compensation,
d'aucun profit; quiconque la prendrait commettrait une sottise ou une extravagance.
Quand cette peine est employe dpouiller, par force ou par adresse, une autre
personne des biens qu'elle possde, ce n'est plus une extravagance : c'est un crime. Le
rsultat n'en est pas une production, mais un dplacement de richesse.
Nous avons vu que l'homme force les agents naturels, et mme les produits de sa
propre industrie, travailler de concert avec lui l'uvre de la production. On ne sera
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 66
donc point surpris de l'emploi de ces expressions : le travail ou les services productifs
de la nature, le travail ou les services productifs des capitaux.
Les services productifs des agents naturels et les services productifs des produits
auxquels nous avons donn le nom de capital ont entre eux la plus grande analogie, et
sont perptuellement confondus ; car les outils et les machines qui font partie d'un
capital ne sont en gnral que des moyens plus ou moins ingnieux de tirer parti des
forces de la nature. La machine vapeur n'est qu'un moyen compliqu de tirer parti
alternativement de l'lasticit de l'eau vaporise et de la pesanteur de l'atmosphre; de
faon qu'on obtient rellement d'une machine vapeur une quantit d'utilit plus
grande que celle qu'on obtiendrait d'un capital gal, mais qui ne mettrait pas en jeu les
puissances de la nature.
Cela nous indique sous quel point de vue nous devons considrer toutes les
machines, depuis le plus simple outil jusqu'au plus compliqu, depuis une lime
jusqu'au plus vaste appareil; car les outils ne sont que des machines simples, et les
machines ne sont que des outils compliqus que nous ajoutons nos bras pour en
augmenter la puissance; et les uns et les autres ne sont, beaucoup d'gards, que des
moyens d'obtenir le concours des agents naturels
1
. leur rsultat est videmment de
donner moins de travail pour obtenir la mme quantit d'utilit
2
, ou, ce qui revient au
mme, d'obtenir plus d'utilit pour la mme quantit de travail humain. Les outils et
les machines tendent le pouvoir de l'homme ; ils mettent les corps et les forces
physiques au service de son intelligence; c'est dans leur emploi que consistent les
plus grands progrs de l'industrie.
L'introduction des nouveauts les plus prcieuses est toujours accompagne de
quelques inconvnients; quelques intrts sont toujours lis l'emploi d'une mthode
vicieuse, et ils se trouvent froisss par l'adoption d'une mthode meilleure. Lors-
qu'une nouvelle machine, ou en gnral un procd expditif quelconque, remplace
un travail humain dj en activit, une partie des bras industrieux dont le service est
utilement suppl, demeurent momentanment sans ouvrage. Et l'on a tir de l des
arguments assez graves contre l'emploi des machines; en plusieurs lieux, elles ont t
repousses par la fureur populaire, et mme par des actes de l'administration. Ce
serait toutefois un acte de folie que de repousser des amliorations jamais favo-
rables l'humanit, cause des inconvnients qu'elles pourraient avoir dans l'origine;
inconvnients d'ailleurs attnus par les circonstances qui les accompagnent ordi-
nairement.
1 C'est avec lenteur que s'excutent les nouvelles machines, et que leur usage
s'tend; ce qui laisse aux industrieux dont les intrts peuvent en tre affects, le loisir
de prendre leurs prcaution% et l'administration le temps de prparer des remdes
3
.

1
On peut, en gnralisant davantage, se reprsenter, si l'on veut, une terre comme une grande
machine au moyen de laquelle nous fabriquons du bl, machine que nous remontons en la
cultivant. On peut encore se reprsenter un troupeau comme une machine faire de la viande ou
de la laine. Mais dans les cas pareils, la machine ne pourrait tre supple par aucune quantit
quelconque de travail humain.
2
Il ne faut pas perdre de vue le sens du mot utilit dans tout le cours de cet ouvrage : c'est la facult
donne aux choses de pouvoir satisfaire l'un ou l'autre de ces besoins de l'humanit.
3
Sans restreindre pour un temps et dans certains endroits l'emploi des nouveaux procds et des
nouvelles machines, ce qui serait une violation de la proprit acquise par l'invention et l'excution
des machines, une administration bienveillante peut prparer d'avance de l'occupation pour les
bras inoccups, soit en formant, ses frais, des entreprises d'utilit publique, comme un canal, une
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2 On ne peut tablir des machines sans beaucoup de travaux qui procurent de
l'ouvrage aux gens laborieux dont elles peuvent dtruire les occupations. Si l'on
remplace par une machine hydraulique le travail des porteurs d'eau employs dans
une grande ville, il faut, par exemple, donner, pour un temps du moins, de l'occupa-
tion aux ouvriers charpentiers, maons, forgerons, terrassiers, qui construiront les
difices, puis poseront les tuyaux de conduite, les embranchements, etc.
3 Le sort du consommateur, et par consquent de la classe ouvrire qui souffre,
est amlior par la baisse de la valeur du produit mme, auquel elle concourait.
Au surplus, ce serait vainement qu'on voudrait viter le mal passager qui peut
rsulter de l'invention d'une machine nouvelle, par la dfense d'en faire usage. Si elle
est avantageuse, elle est ou sera excute quelque part; ses produits seront moins
chers que ceux que vos ouvriers continueront crer laborieusement ; et tt ou tard
leur bon march enlvera ncessairement ces ouvriers leurs consommateurs et leur
ouvrage. Si les fileurs de coton au rouet qui, en 1789, brisrent les machines filature
qu'on introduisait alors en Normandie, avaient continu sur le mme pied, il aurait
fallu renoncer fabriquer chez nous des toffes de coton; on les aurait toutes tires du
dehors ou remplaces par d'autres tissus ; et les fileurs de Normandie, qui pourtant
finirent par tre occups en majeure partie dans les grandes filatures, seraient demeu-
rs encore plus dpourvus d'occupation.
Voil pour ce qui est de l'effet prochain qui rsulte de l'introduction des nouvelles
machines. Quant l'effet ultrieur, il est tout l'avantage des machines.
En effet, si, par leur moyen, l'homme fait une conqute sur la nature, et oblige les
forces naturelles, les diverses proprits des agents naturels, a travailler pour son
utilit, le gain est vident Il y a toujours augmentation de produit, ou diminution de
frais de production. Si le prix vnal du produit ne baisse pas, cette conqute est au
profit du producteur, sans rien coter au consommateur. Si le prix baisse, le consom-
mateur fait son profit de tout le montant de la baisse, sans que ce soit aux dpens du
producteur.
D'ordinaire la multiplication d'un produit en fait baisser le prix : le bon march en
tend l'usage; et sa production, quoique devenue plus expditive, ne tarde pas
occuper plus de travailleurs qu'auparavant. Il n'est pas douteux que le travail du coton
occupe plus de bras en Angleterre, en France et en Allemagne, dans ce moment
qu'avant l'introduction des machines, qui ont singulirement abrg et perfectionn ce
travail.
Un exemple assez frappant encore du mme effet est celui que prsente la ma-
chine qui sert multiplier rapidement les copies d'un mme crit; je veux dire
l'imprimerie.
Je ne parle pas de l'influence qu'a eue l'imprimerie sur le perfectionnement des
connaissances humaines et sur la civilisation ; je ne veux la considrer que comme
manufacture et sous ses rapports conomiques. Au moment o elle fut employe, une
foule de copistes durent rester inoccups ; car on peut estimer qu'un seul ouvrier

route, un grand difice; soit en provoquant une colonisation, une translation de population d'un
lieu dans un autre. L'emploi des bras qu'une machine laisse sans occupation est d'autant plus
facile que ce sont pour l'ordinaire des bras accoutums au travail.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 68
imprimeur fait autant de besogne que deux cents copistes. Il faut donc croire que cent
quatre-vingt-dix-neuf ouvriers sur deux cents restrent sans ouvrage. Eh bien, la
facilit de lire les ouvrages imprims, plus grande que pour les ouvrages manuscrits,
le bas prix auquel les livres tombrent, l'encouragement que cette invention donna
aux auteurs pour en composer en bien plus grand nombre, soit d'instruction, soit
d'amusement ; toutes ces causes firent qu'au bout de trs peu de temps, il y eut plus
d'ouvriers imprimeurs employs qu'il n'y avait auparavant de copistes. Et si prsent
on pouvait calculer exactement, non seulement le nombre des ouvriers imprimeurs,
mais encore des industrieux que l'imprimerie fait travailler, comme graveurs de
poinons, fondeurs de caractres, fabricants de papier, voituriers, correcteurs, re-
lieurs, libraires, on trouverait peut-tre que le nombre des personnes occupes par la
fabrication des livres est cent fois plus grand que celui qu'elle occupait avant l'inven-
tion de l'imprimerie.
Qu'on me permettre d'ajouter ici que si nous comparons en grand remploi des bras
avec l'emploi des machines, et dans la supposition extrme o les machines vien-
draient remplacer presque tout le travail manuel, le nombre des hommes n'en serait
pas rduit, puisque la somme des productions ne serait pas diminue, et il y aurait
peut-tre moins de souffrances a redouter pour la classe indigente et laborieuse ; car
alors, dans les fluctuations qui, par moments, font souffrir les diverses branches
d'industrie, ce seraient des machines principalement, c'est--dire des capitaux, qui
chmeraient plutt que des bras, plutt que des hommes; or, des machines ne meurent
pas de faim; elles cessent de rapporter un profit leurs entrepreneurs, qui, en gnral,
sont moins prs du besoin que de simples ouvriers.
Mais quelque avantage que prsente dfinitivement l'emploi d'une nouvelle ma-
chine pour la classe des entrepreneurs et mme pour celle des ouvriers, ceux qui en
retirent le principal profit sont les consommateurs; et c'est toujours la classe
essentielle, parce qu'elle est la plus nombreuse, parce que les producteurs de tout
genre viennent s'y ranger, et que le bonheur de cette classe, compose de toutes les
autres, constitue le bien-tre gnral, l'tat de prosprit d'un pays
1
. Je dis que ce sont
les consommateurs qui retirent le principal avantage des machines : en effet si leurs
inventeurs jouissent exclusivement pendant quelques annes du fruit de leur
dcouverte, rien n'est plus juste ; mais il est sans exemple que le secret ait pu tre
gard longtemps. Tout finit par tre su, principalement ce que l'intrt personnel
excite dcouvrir, et ce qu'on est oblig de confier la discrtion de plusieurs
individus qui construisent la machine ou qui s'en servent. Ds lors la concurrence
abaisse la valeur du produit de toute l'conomie qui est faite sur les frais de
production ; c'est alors que commence le profit du consommateur. La mouture du bl
ne rapporte probablement pas plus aux meuniers d' prsent qu' ceux d'autrefois;
mais la mouture cote bien moins aux consommateurs.
Le bon march n'est pas le seul avantage que l'introduction des procds exp-
ditifs procure aux consommateurs : ils y gagnent en gnral plus de perfection dans
les produits. Des peintres pourraient excuter au pinceau les dessins qui ornent nos
indiennes, nos papiers pour tentures ; mais les planches d'impression, mais les

1
Il peut sembler paradoxal, mais il n'est pas moins vrai que la cluse ouvrire est, de toutes, la plus
intresse au succs des procds qui pargnent la main-d'uvre, parce que c'est elle, c'est la
classe indigente qui jouit le plus du bas prix des marchandises et souffre le plus de leur chert. Si
l'on ne pouvait encore rduite qu' force de bras le froment en farine, certainement l'ouvrier aurait
plus de peine atteindre au prix du pain ; et si l'on n'avait pas invent le mtier tricoter, il ne
porterait pas de bas.
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rouleaux qu'on emploie pour cet usage, donnent aux dessins une rgularit, aux
couleurs une uniformit que le plus habile artiste ne pourrait jamais atteindre.
En poursuivant cette recherche dans tous les arts industriels, on verrait que la
plupart des machines ne se bornent pas suppler simplement le travail de l'homme,
et qu'elles donnent un produit rellement nouveau en donnant une perfection
nouvelle. Le balancier, le laminoir excutent des produits que l'art et les soins du plus
habile ouvrier n'accompliraient jamais sans ces puissantes machines.
Enfin les machines font plus encore : elles multiplient mme les produits auxquels
elles ne s'appliquent pas. On ne croirait peut-tre pas, si l'on ne prenait la peine d'y
rflchir, que la charrue, la herse et d'autres semblables machines, dont l'origine se
perd dans la nuit des temps, ont puissamment concouru procurer l'homme une
grande partie, non seulement des ncessits de la vie, mais mme des superfluits
dont il jouit maintenant, et dont probablement, sans ces instruments, il n'aurait jamais
seulement conu l'ide. Cependant, si les diverses faons que rclame le sol ne
pouvaient se donner que par le moyen de la bche, de la boue et d'autres instruments
aussi peu expditifs ; si nous ne pouvions faire concourir ce travail des animaux
qui, considrs en conomie politique, sont des espces de machines, il est probable
qu'il faudrait employer, pour obtenir les denres alimentaires qui soutiennent notre
population actuelle, la totalit des bras qui s'appliquent actuellement aux arts indus-
triels. La charrue a donc permis un certain nombre de personnes de se livret aux
arts, mme les plus futiles, et, ce qui vaut mieux, la culture des facults de l'esprit.
Les anciens ne connaissaient pas les moulins : de leur temps c'taient des hom-
mes qui broyaient le froment dont on faisait le pain; on estime que la chute d'eau qui
fait aller un moulin quivaut la force de cent cinquante hommes. Or, les cent
cinquante hommes que les anciens taient forcs d'employer de plus que nous, en
place de chacun de nos moulins
1
, peuvent de nos jours trouver subsister comme
autrefois, puisque le moulin n'a pas diminu les produits de la socit ; et en mme
temps leur industrie peut s'appliquer crer d'autres produits qu'elle donne en
change du produit du moulin, et multiplie ainsi la masse des richesses
2
.

1
On voit, au vingtime chant de l'Odysse, que douze femmes taient journellement occupes
moudre le grain ncessaire la consommation du palais d'Ulysse, et ce palais n'est pas reprsent
comme tant plus considrable que la maison d'un particulier opulent de nos jours.
2
Depuis la troisime dition de cet ouvrage, M. de Sismondi a publi un livre intitul : Nouveaux
principes d'conomie politique, dans lequel il insiste (livre VII, chap. 7) sur les inconvnients que
prsente l'introduction des machines qui supplent au travail de l'homme. Cet estimable crivain,
trop frapp des inconvnients passagers, mconnat les avantages durables des machines, et
semble mme tre demeur tranger aux principes d'conomie politique qui tablissent ces mmes
avantages d'une manire rigoureuse.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 70
Livre I : De la production des richesses
Chapitre VIII
Des avantages, des inconvnients
et des bornes qui se rencontrent
dans la sparation des travaux
Retour la table des matires
Nous avons dj remarqu que ce n'est pas ordinairement la mme personne qui
se charge des diffrentes oprations dont l'ensemble compose une mme industrie :
ces oprations exigent pour la plupart des talents divers, et des travaux assez
considrables pour occuper un homme tout entier. Il est mme telle de ces oprations
qui se partage en plusieurs branches, dont une seule suffit pour occuper tout le temps
et toute l'attention d'une personne.
C'est ainsi que l'tude de la nature se partage entre le chimiste, le botaniste,
l'astronome et plusieurs autres classes de savants.
C'est ainsi que, lorsqu'il s'agit de l'application des connaissances de l'homme ses
besoins, dans l'industrie manufacturire, par exemple, nous trouvons que les toffes,
les faences, les meubles, les quincailleries, etc., occupent autant de diffrentes
classes de fabricants.
Enfin, dans le travail manuel de chaque industrie, il y a souvent autant de classes
d'ouvriers qu'il y a de travaux diffrents. Pour faire le drap d'un habit, il a fallu
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 71
occuper des fileuses, des tisseurs, des fouleurs, des tondeurs, des teinturiers, et
plusieurs autres sortes d'ouvriers, dont chacun excute toujours la mme opration.
Le clbre Adam Smith a le premier fait remarquer que nous devions cette
sparation des diffrents travaux, une augmentation prodigieuse dans la production,
et une plus grande perfection dans les produits
1
.
Il cite comme un exemple, entre beaucoup d'autres, la fabrication des pingles.
Chacun des ouvriers qui s'occupent de ce travail ne fait jamais qu'une partie d'une
pingle. L'un passe le laiton la filire, un autre le coupe, un troisime aiguise les
pointes; la tte seule de l'pingle exige deux ou trois oprations distinctes, excutes
par autant de personnes diffrentes.
Au moyen de cette sparation d'occupations diverses, une manufacture assez mal
monte, et o dix ouvriers seulement travaillaient, tait en tat de fabriquer chaque
jour, au rapport de Smith, quarante-huit mille pingles.
Si chacun de ces dix ouvriers avait t oblig de faire des pingles les unes aprs
les autres, en commenant par la premire opration et en finissant par la dernire, il
n'en aurait peut-tre termin que vingt dans un jour ; et les dix ouvriers n'en auraient
fait que deux cents au lieu de quarante-huit mille.
Smith attribue ce prodigieux effet trois causes.
Premire cause. - L'esprit et le corps acquirent une habilet singulire dans les
occupations simples et souvent rptes. Dans plusieurs fabrications, la rapidit avec
laquelle sont excutes certaines oprations passe tout ce qu'on croirait pouvoir
attendre de la dextrit de l'homme.

1
Diderot avait dit, dans l'article Art de l'Encyclopdie : Pour la clrit du travail et la perfection
de l'ouvrage, elles dpendent entirement de la multitude des ouvriers rassembls. Lorsqu'une
manufacture est nombreuse, chaque opration occupe un homme diffrent. Tel ouvrier ne fait et ne
fera de sa vie qu'une seule et unique chose ; tel autre une autre chose : d'o il arrive que chacune
s'excute bien et promptement, et que l'ouvrage le mieux fait est encore celui que l'on a meilleur
march.
Beccaria, dans un cours public d'conomie politique qu'il fit Milan, en 1769, avait, avant la
publication de l'ouvrage de Smith, remarqu que la sparation des travaux tait favorable la
multiplication des produits. Voici ses expressions : Ciascuno prova coll esperienza, che
applicando la mano e l'ingegno sempre allo stesso genere di opere e di prodotti, egli pi facili, pi
abondanti e miglior ne trova i resultati, di quello che se ciascuno isolatamente le cose tutte a se
necessarie soltanto facesse. Onde altri pascono le pecore, altri ne cardano le lane, altri le
tessono; chi coltiva biade, chi no la il pane, chi veste, chi fabbrica agli agricoltori e lavoranti,
crescendo e concatenandosi le arti, e dividendosi in tal maniera per la commune e privata unilat
gli uomini in vario classi e condizioni. Chacun sait, par sa propre exprience, qu'en appliquant
ses mains et son esprit toujours au mme genre d'ouvrage et de produits, il obtient des rsultats
plus faciles, plus abondants et meilleurs que si chacun terminait seul les choses dont il a besoin.
C'est pour cette raison que ce ne sont pas les mmes personnes qui font patre les brebis, qui
cardent la laine, qui la tissent : les uns cultivent le bl, les autres font le pain ; d'autres font des
vtements, ou bien des constructions pour les agriculteurs, pour les artisans; et c'est ainsi que
s'enchanent et se multiplient les arts, et que les hommes se sparent en diverses conditions pour
l'utilit publique et particulire.
J'ai nanmoins fait honneur Smith de l'ide sur la sparation des occupations, parce que c'est
lui qui en a le mieux expliqu l'importance et les consquences qu'on en pouvait tirer.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 72
Deuxime cause. - On vite le temps perdu passer d'une occupation une autre,
changer de place, de position et d'outils. L'attention, toujours paresseuse, n'est point
tenue cet effort qu'il faut toujours faire pour se porter vers un objet nouveau, pour
s'en occuper.
Troisime cause. - C'est la sparation des occupations qui a fait dcouvrir les
procds les plus expditifs ; elle a naturellement rduit chaque opration une tche
fort simple et sans cesse rpte : or, ce sont de pareilles tches qu'on parvient plus
aisment faire excuter par des outils ou machines.
Les hommes d'ailleurs trouvent bien mieux les manires d'atteindre un certain but,
lorsque ce but est proche, et que leur attention est constamment tourne du mme
ct. La plupart des dcouvertes, mme celles que les savants ont faites, doivent tre
attribues originairement la subdivision des travaux, puisque c'est par une suite de
cette subdivision que des hommes se sont occups tudier certaines branches de
connaissances exclusivement toutes les autres, ce qui leur a permis de les suivre
beaucoup plus loin
1
.
Ainsi les connaissances ncessaires pour la prosprit de l'industrie commerciale,
par exemple, sont bien plus perfectionnes quand ce sont des hommes diffrents qui
tudient :
L'un, la gographie, pour connatre la situation des tats et leurs produits ;
L'autre, la politique, pour connatre ce qui a rapport leurs lois, leurs murs, et
quels sont les inconvnients ou les secours auxquels on doit s'attendre en trafiquant
avec eux ;
L'autre, la gomtrie, la mcanique, pour dterminer la meilleure forme des
navires, des chars, des machines ;
Vautre, l'astronomie, la physique, pour naviguer avec succs, etc.
S'agit-il de la partie de l'application dans la mme industrie commerciale, on
sentira qu'elle sera plus parfaite lorsque ce seront des ngociants diffrents qui feront
le commerce d'une province l'autre, le commerce de la Mditerrane, celui des
Indes orientales, celui d'Amrique, le commerce en dtail, etc.
Cela n'empche nullement de cumuler les oprations qui ne sont pas incompa-
tibles, et surtout celles qui se prtent un appui mutuel. Ce ne sont point deux ngo-
ciants diffrents qui transportent dans un pays les produits que ce pays consomme, et
qui rapportent les produits qu'il fournit, parce que l'une de ces oprations n'exclut pas
l'autre, et qu'elles peuvent, au contraire, tre excutes en se prtant un appui mutuel.
La sparation des travaux, en multipliant les produits relativement aux frais de
production, les procure meilleur march. Le producteur, oblige par la concurrence
d'en baisser le prix de tout le montant de l'conomie qui en rsulte, en profite

1
Mais si l'on doit la sparation des travaux plusieurs dcouvertes importantes dans les arts, on ne
lui doit pas les produits qui ont rsult, et qui rsulteront jamais de ces dcouvertes. On doit la
multiplication de ces produits la puissance productive des agents naturels, quelle que soit
l'occasion par o l'on est venu savoir les employer, ainsi que cela a t tabli plus haut.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 73
beaucoup moins que le consommateur; et lorsque le consommateur met obstacle
cette division, c'est lui-mme qu'il porte prjudice.
Un tailleur qui voudrait faire non seulement se habits, mais encore ses souliers,
se ruinerait infailliblement.
On voit des personnes qui font, pour ce qui les regarde, les fonctions du com-
merant, afin d'viter de lui payer les profits ordinaires de son industrie ; elles veu-
lent, disent-elles, mettre ce bnfice dans leur poche. Elles calculent mal : la spara-
tion des travaux permet au commerant d'excuter pour elles ce travail moins de
frais qu'elles ne peuvent le faire elles-mmes. Comptez, leur dirais-je, la peine que
vous avez prise, le temps que vous avez perdu, les faux frais, toujours plus consid-
rables proportion dans les petites oprations que dans les grandes ; et voyez si ce
que tout cela vous cote n'excde pas deux ou trois pour cent que vous pargnerez sur
un chtif objet de consommation, en supposant encore que ce bnfice ne vous ait pas
t ravi par la cupidit de l'agriculteur ou du manufacturier avec qui vous avez trait
directement, et qui ont d se prvaloir de votre inexprience.
Il ne convient pas mme l'agriculteur et au manufacturier, si ce n'est dans des
circonstances trs particulires, d'aller sur les brises du commerant, et de chercher
vendre sans intermdiaire leurs denres au consommateur. Ils se dtourneraient de
leurs soins accoutums, et perdraient un temps qu'ils peuvent employer plus utilement
leur affaire principale ; il faudrait entretenir des gens, des chevaux, des voitures
dont les frais surpasseraient les bnfices du ngociant, communment trs rduits
par la concurrence.
On ne peut jouir des avantages attachs la subdivision des travaux que dans
certains produits, et lorsque la consommation des produits s'tend au-del d'un certain
point.
Dix ouvriers peuvent fabriquer quarante-huit mille pingles dans un jour ; mais ce
ne peut tre que l o il se consomme chaque jour un pareil nombre d'pingles ; car,
pour que la division s'tende jusque-l, il faut qu'un seul ouvrier ne s'occupe absolu-
ment que du soin d'en aiguiser les pointes, pendant que chacun des autres ouvriers
s'occupe d'une autre partie de la fabrication. Si l'on n'avait besoin dans le pays que de
vingt-quatre mille pingles par jour, il faudrait donc qu'il perdit une partie de sa
journe, ou qu'il changet d'occupation; ds lors la division du travail ne serait plus
aussi grande.
Par cette raison, elle ne peut tre pousse son dernier terme que lorsque les
produits sont susceptibles d'tre transports au loin, pour tendre le nombre de leurs
consommateurs, ou lorsqu'elle s'exerce dans une grande ville qui offre par elle-mme
une grande consommation. C'est par la mme raison que plusieurs sortes de travaux,
qui doivent tre consomms en mme temps que produits, sont excuts par une
mme main dans les lieux o la population est borne.
Dans une petite ville, dans un village, c'est souvent le mme homme qui fait
l'office de barbier, de chirurgien, de mdecin et d'apothicaire ; tandis que dans une
grande ville, non seulement ces occupations sont exerces par des mains diffrentes,
mais l'une d'entre elles, celle de chirurgien, par exemple, se subdivise en plusieurs
autres, et c'est l seulement qu'on trouve des dentistes, des oculistes, des accoucheurs,
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 74
lesquels, n'exerant qu'une seule partie d'un art tendu, y deviennent beaucoup plus
habiles qu'ils ne pourraient jamais l'tre sans cette circonstance.
Il en est de mme relativement l'industrie commerciale. Voyez un picier de
village : la consommation borne de ses denres l'oblige tre en mme temps mar-
chand de merceries, marchand de papier, cabaretier, que sais-je ? crivain public
peut-tre, tandis que, dans les grandes villes, la vente, non pas des seules piceries,
mais mme d'une seule drogue, suffit pour faire un commerce. A Amsterdam,
Londres, Paris, il y a des boutiques o l'on ne vend autre chose que du th, ou des
huiles, ou des vinaigres ; aussi chacune de ces boutiques est bien mieux assortie dans
ces diverses denres que les boutiques ou l'on vend en mme temps un grand nombre
d'objet diffrents.
C'est ainsi que, dans un pays riche et populeux, le voiturier, le marchand en gros,
en demi-gros, en dtail, exercent diffrentes parties de l'industrie commerciale, et
qu'ils y portent et plus de perfection et plus d'conomie. Plus d'conomie, bien qu'ils
gagnent tous ; et si les explications qui en ont t donnes ne suffisaient pas,
l'exprience nous fournirait son tmoignage irrcusable ; car c'est dans les lieux o
toutes les branches de l'industrie commerciale sont divises entre plus de mains que
le consommateur achte meilleur march. A qualits gales, on n'obtient pas dans
un village une denre venant de la mme distance un aussi bon prix que dans une
grande ville ou dans une foire.
Le peu de consommation des bourgs et villages, non seulement oblige les
marchands y cumuler plusieurs occupations, mais elle est mme insuffisante pour
que la vente de certaines denres y soit constamment ouverte. Il y en a qu'on n'y
trouve que les jours de march ou de foire; il s'en achte ce jour-l seul tout ce qui
s'en consomme dans la semaine, ou mme dans l'anne. Les autres jours le marchand
va faire ailleurs son commerce, ou bien s'occupe d'autre chose. Dans un pays trs
riche et trs populeux, les consommations sont assez fortes pour que le dbit d'un
genre de marchandise occupe une profession pendant tous les jours de la semaine.
Les foires et les marchs appartiennent un tat encore peu avanc de prosprit
publique, de mme que le commerce par caravanes appartient un tat encore Peu
avanc des relations commerciales; mais ce genre de relations vaut encore mieux que
rien
1
.
De ce qu'il faut ncessairement une consommation considrable pour que la
sparation des occupations soit pousse son dernier terme, il rsulte qu'elle ne peut
pas s'introduire dans la fabrique des produits qui, par leur haut prix, ne sont qu' la

1
Non seulement nos marchs de campagne indiquent que la consommation de certains objets est
languissante, mais il suffit de les parcourir pour voir combien le nombre de produits qu'on y vend
est born, et leur qualit grossire. Dans ce qui est au-del des produits ruraux du canton, on n'y
voit gure que quelques outils, quelques toffes, quelques merceries et quincailleries des qualits
les plus infrieures. Dans un tat de prosprit plus avanc, on y verrait quelques-unes des choses
qui contribuent satisfaire aux besoins d'une vie un peu plus raffine : des meubles plus
commodes et moins dpourvus d'lgance; des toffes plus fines et plus varies ; quelques denres
de bouche un peu plus chres, soit par leur prparation, soit par la distance d'o elles seraient
amenes; quelques objets d'instruction ou d'amusement dlicats, des livres autres que des livres de
dvotion ou des almanachs de sorcier, etc. Dans un tat encore plus avanc, la consommation de
toutes ces choses serait assez courante, assez tendue pour qu'on y trouvt des boutiques
constamment ouvertes et assorties en ces diffrents genres. On voit en quelques parties de l'Europe
des exemples de ce degr de richesse dans les campagnes, notamment dans quelques cantons de
l'Angleterre, de la Hollande et de l'Allemagne.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 75
porte d'un petit nombre d'acheteurs. Elle se rduit peu de chose dans la bijouterie,
surtout dans la bijouterie recherche; et, comme nous avons vu qu'elle est une des
causes de la dcouverte et de l'application des procds ingnieux, il arrive que c'est
prcisment dans les productions d'un travail exquis que de tels procds se
rencontrent plus rarement. En visitant l'atelier d'un lapidaire, on sera tonn de la
richesse des matriaux, de la patience et de l'adresse du metteur en oeuvre ; mais c'est
dans les ateliers o se prparent en grand les choses d'un usage commun qu'on sera
frapp d'une mthode heureusement imagine pour expdier la fabrication et la rendre
plus parfaite.
En voyant un collier fait en cheveux, on se reprsentera tant bien que mal le
mtier sur lequel il a t natt, la patience de l'ouvrier, les petites pinces dont il s'est
aid, mais en voyant un lacet de fil, il est peu de personnes qui se doutent qu'il ait t
fabriqu par un cheval aveugle ou par un courant d'eau ; ce qui est pourtant vrai.
L'industrie agricole est celle des trois qui admet le moins de division dans les
travaux. Un grand nombre de cultivateurs ne sauraient se rassembler dans un mme
lieu pour concourir tous ensemble la fabrication d'un mme produit. La terre qu'ils
sollicitent est tendue sur tout le globe, et les force se tenir de grandes distances
les uns des autres. De plus, l'agriculture n'admet pas la continuit d'une mme opra-
tion. Un mme homme ne saurait labourer toute l'anne tandis qu'un autre rcolterait
constamment. Enfin, il est rare qu'on puisse s'adonner a une mme culture dans toute
l'tendue de son terrain, et la continuer pendant plusieurs annes de suite ; la terre ne
la supporterait pas ; et si la culture tait uniforme sur toute une proprit, les faons
donner aux terres et les rcoltes tomberaient aux mmes poques, tandis que dans
d'autres instants les ouvriers resteraient oisifs
1
.
La nature des travaux et des produits de la campagne veut encore qu'il convienne
au cultivateur de produire lui-mme les lgumes, les fruits, les bestiaux, et mme une
partie des instruments et des constructions qui servent la consommation de sa
maison, quoique ces productions soient d'ailleurs l'objet des travaux exclusifs de
plusieurs professions.
Dans les genres d'industrie qui s'exercent en ateliers, et o le mme entrepreneur
donne toutes les faons un produit, il ne peut, sans de gros capitaux, subdiviser
beaucoup ses oprations. Cette subdivision rclame de plus fortes avances en salaires,
en matires premires, en outils. Si dix-huit ouvriers ne faisaient que vingt pingles
chacun, c'est--dire trois cent soixante pingles la fois, pesant peine une once, une
once de cuivre successivement renouvele suffirait pour les occuper. Mais si, au
moyen de la sparation des occupations, les dix-huit ouvriers font par jour, ainsi
qu'on vient de le voir, quatre-vingt-six mille quatre cents pingles, la matire pre-
mire ncessaire pour occuper ces dix-huit ouvriers devra tre constamment du poids

1
On ne voit pas, en gnral, dans l'agriculture des entreprises aussi considrables que dans le
commerce et les manufactures. Un fermier ou un propritaire ne fait valoir ordinairement plus de
quatre cinq cents arpents; exploitation qui, pour l'importance des capitaux et la grandeur des
produits, n'excde pas celle d'un manufacturier mdiocre. Cela tient plusieurs causes, et
principalement l'tendue du thtre qu'exige cette industrie; l'encombrement de ses produits qui
ne peuvent pas tre rentrs de trop loin au chef-lieu de l'entreprise, ni aller chercher des dbouchs
trop distants; la nature mme de l'indus. trie, qui ne permet l'entrepreneur d'tablit aucun ordre
constant et uniforme, et qui exige de lui une suite de jugements partiels, en raison de la diffrence
des cultures, des assolements, des engrais, de la varit des occupations d'un mme ouvrier,
laquelle dpend de la marche des saisons, des vicissitudes mme du temps, etc.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 76
de deux cent quarante onces; elle exigera par consquent une avance plus consi-
drable. Et si l'on considre qu'il se passe peut-tre deux ou trois mois, depuis le
moment o le manufacturier achte le cuivre jusqu' celui o il rentre dans cette
avance par la vente des pingles, on sentira qu'il est oblig d'avoir, pour fournir
constamment de l'occupation ses ouvriers, soixante ou quatre-vingts fois deux cent
quarante onces de cuivre en fabrication diffrents degrs, et que la portion de son
capital, occupe par cette matire premire seulement, doit tre gale par consquent
la valeur de douze cents livres pesant de mtal de cuivre. Enfin, la sparation des
occupations ne peut avoir lieu qu'au moyen de plusieurs instruments et machines qui
sont eux-mmes une partie importante du capital. Aussi voit-on frquemment, dans
les pays pauvres, le mme travailleur commencer et achever toutes les oprations
qu'exige un mme produit, faute d'un capital suffisant pour bien sparer les occu-
pations.
Mais il ne faut pas s'imaginer que la sparation des travaux ne puisse avoir lieu
qu'au moyen des capitaux d'un seul entrepreneur et dans l'enceinte d'un mme
tablissement. Toutes les faons d'une paire de bottes ne sont pas donnes par le
bottier seulement, mais aussi par le nourrisseur de bestiaux, par le mgissier, par le
corroyeur, par tous ceux qui fournissent de prs ou de loin quelque matire ou
quelque outil propres la fabrication des bottes ; et, quoiqu'il y ait une assez grande
subdivision de travail dans la confection de ce produit, la plupart de ces producteurs y
concourent avec d'assez petits capitaux.
Aprs avoir examin les avantages et les bornes de la subdivision des diffrents
travaux de l'industrie, si nous voulons avoir une vue complte du sujet, il convient
d'observer les inconvnients qu'elle trane sa suite.
Un homme qui ne fait, pendant toute sa vie, qu'une mme opration, parvient
coup sr l'excuter mieux et plus promptement qu'un autre homme; mais en mme
temps il devient moins capable de toute autre occupation, soit physique, soit morale ;
ses autres facults s'teignent, et il en rsulte une dgnration dans l'homme
considr individuellement. C'est un triste tmoignage se rendre, que de n'avoir
jamais fait que la dix-huitime partie d'une pingle; et qu'on ne s'imagine pas que ce
soit uniquement l'ouvrier qui, toute sa vie, conduit une lime ou un marteau, qui
dgnre ainsi de la dignit de sa nature ; c'est encore l'homme qui, par tat, exerce
les facults les plus dlies de son esprit C'est bien par une suite de la sparation des
occupations que prs des tribunaux il y a des procureurs dont l'unique occupation est
de reprsenter les plaideurs, et de suivre pour eux tous les dtails de la procdure. On
ne refuse pas en gnral ces hommes de loi l'adresse ni l'esprit de ressources dans
les choses qui tiennent leur mtier ; cependant il est tel procureur, mme parmi les
plus habiles, qui ignore les plus simples procds des arts dont il fait usage tout
moment : s'il faut qu'il raccommode le moindre de ses meubles, il ne saura par o s'y
prendre; il lui sera impossible mme d'enfoncer un clou sans faire sourire le plus
mdiocre apprenti : et qu'on le mette dans une situation plus importante; qu'il s'agisse
de sauver la vie d'un ami qui se noie, de prserver sa ville des embches de l'ennemi,
il sera bien autrement embarrass; tandis qu'un paysan grossier, l'habitant d'un pays
demi-sauvage, se tirera avec honneur d'une semblable difficult.
Dans la classe des ouvriers, cette incapacit pour plus d'un emploi rend plus dure,
plus fastidieuse et moins lucrative la condition des travailleurs. Ils ont moins de
facilit pour rclamer une part quitable dans la valeur totale du produit. L'ouvrier qui
porte dans ses bras tout un mtier peut aller partout exercer son industrie, et trouver
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 77
des moyens de subsister ; l'autre n'est quun accessoire qui, spar de ses confrres,
n'a plus ni capacit ni indpendance, et qui se trouve forc d'accepter la loi qu'on juge
propos de lui imposer.
En rsultat, on peut dire que la sparation des travaux est un habile emploi des
forces de l'homme ; qu'elle accrot en consquence les produits de la socit, c'est--
dire sa puissance et ses jouissances, mais qu'elle te quelque chose la capacit de
chaque homme pris individuellement
Cet inconvnient, au reste, est amplement compens par les facilits qu'une
civilisation plus avance procure tous les hommes pour perfectionner leur intelli-
gence et leurs qualits morales. L'instruction de la premire enfance mise la porte
des familles d'ouvriers, l'instruction qu'ils peuvent puiser dans des livres peu chers, et
cette masse de lumires qui circule perptuellement au milieu d'une nation civilise et
industrieuse, ne permettent pas qu'aucun de ses membres soit abruti seulement par la
nature de son travail. Un ouvrier d'ailleurs n'est pas constamment occup de sa
profession ; il passe ncessairement une partie de ses instants ses repas et ses jours
de repos au sein de sa famille. S'il se livre des vices abrutissants, c'est plutt aux
institutions sociales qu' la nature de son travail qu'il faut les attribuer.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 78
Livre I : De la production des richesses
Chapitre IX
Des diffrentes manires
d'exercer l'industrie commerciale
et comment elles concourent
la production
Retour la table des matires
Toutes les denres ne viennent pas indiffremment partout. Celles qui sont le
produit du sol dpendent des qualits du sol et du climat, qui varient d'un endroit
l'autre. Celles qui sont le produit de l'industrie ne viennent elles-mmes que dans de
certains lieux plus favorables leur fabrication.
Il en rsulte que dans des lieux o elles ne croissent pas naturellement (et
n'oublions pas que j'applique ce mot aux productions de l'industrie comme aux
productions du sol), il en rsulte, dis-je, que, pour parvenir en ces lieux-l, pour y tre
compltement produites, pour tre mises au point d'y tre consommes, il leur
manque une faon, et cette faon, c'est d'y tre transportes.
Elle est l'objet de l'industrie que nous avons nomme commerciale.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 79
Les ngociants qui vont chercher ou qui font venir des marchandises
1
de l'tran-
ger, et qui portent ou envoient des marchandises dans l'tranger, font le commerce
extrieur.
Ceux qui achtent des marchandises de leur pays pour les revendre dans leur pays
font le commerce intrieur.
Ceux qui achtent des marchandises par grosses parties pour les revendre aux
petits marchands font le commerce en gros. Ceux qui les achtent en gros pour les
revendre aux consommateurs font le commerce de dtail.
Le banquier reoit ou paie pour le compte d'autrui, ou bien fournit des lettres de
change payables en d'autres lieux que ceux o l'on est ; ce qui conduit au commerce
de l'or et de l'argent
Le courtier cherche pour le vendeur des acheteurs, et pour les acheteurs des
vendeurs.
Tous font le commerce, tous exercent une industrie qui tend rapprocher la
denre du consommateur. Le dtailleur qui vend du poivre l'once fait un commerce
aussi indispensable pour le consommateur que le ngociant qui envoie, pour l'acheter,
un navire aux Moluques ; et, si ces diverses fonctions ne sont pas exerces par le
mme commerant, c'est parce qu'elles le sont plus commodment et moins de frais
par plusieurs. Dvelopper les procds de toutes ces industries serait l'objet d'un
Trait du Commerce
2
. Ici nous devons seulement chercher de quelle faon et jusqu'
quel point elles influent sur la production des valeurs.
Nous verrons au second livre comment la demande qu'on fait d'un produit, fonde
sur l'utilit dont il est, se trouve borne par l'tendue des frais de production, et sui-
vant quel principe s'tablit en chaque lieu sa valeur. Il nous suffit ici, pour
comprendre ce qui a rapport au commerce, de regarder la valeur du produit comme
une quantit donne. Ainsi, sans examiner encore pourquoi l'huile d'olive vaut 30
sous par livre Marseille, et 40 sous Paris, je dis que celui qui en fait venir de
Marseille Paris augmente de 10 sous la valeur de chaque livre d'huile.
Et qu'on ne s'imagine pas que sa valeur intrinsque nen soit pas augmente; elle
l'est bien rellement, de mme que la valeur intrinsque de l'argent est plus grande
Paris qu'elle ne l'est Lima.
En effet, le transport des marchandises ne peut s'oprer sans le concours de divers
moyens, qui tous ont leur valeur intrinsque aussi, et parmi lesquels le transport
proprement dit n'est pas toujours le plus dispendieux. Ne faut-il pas un tablissement
commercial au lieu o l'on rassemble la marchandise, un autre au lieu o elle arrive,
des magasins, des emballages ? Ne faut-il pas des capitaux pour faire l'avance de sa
valeur ? Ny a-t-il pas des commissionnaires, des assureurs, des courtiers payer ?
Ce sont l des services vraiment productifs, puisque sans eux il est impossible au
consommateur de jouir de la denre, et que, si on les suppose rduits par la

1
On appelle marchandise un produit qu'on achte dans le but de le revendre; et denre, un produit
qu'on achte pour le consommer.
2
C'est un ouvrage encore faire, malgr celui de Melon et celui de Forbonnais, parce qu'on n'a
point encore bien connu le principe et le rsultat du commerce.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 80
concurrence leur taux le plus bas, aucun autre moyen ne pourrait l'en faire jouir
meilleur march.
Dans le commerce, de mme que dans l'industrie manufacturire, la dcouverte
d'un procd expditif ou conomique, un meilleur emploi des agents naturels,
comme celui d'un canal au lieu d'une grande route, la destruction d'un obstacle, d'un
renchrissement oppos par la nature ou par les hommes, diminuent les frais de
production, et procurent au consommateur un gain qui ne cote rien au producteur. Il
baisse alors son prix sans perte, parce que, s'il fait payer moins cher, c'est qu'il est
tenu moins dpenser. C'est par cette raison que les routes, les canaux, les ponts,
l'abolition des douanes intrieures, des pages, des octrois qui ne sont que des pages,
tout ce qui favorise les communications intrieures, est favorable la richesse d'un
pays.
Les mmes principes s'appliquent au commerce avec l'tranger comme au
commerce intrieur. Le ngociant qui envoie des soieries en Allemagne, en Russie, et
qui vend Ptersbourg 8 francs une aune d'toffe qui vaut 6 francs Lyon, cre une
valeur de 2 francs par aune. Si le mme ngociant fait venir en retour des fourrures de
Russie, et s' vend au Havre pour 1200 francs, ce qui lui aura cot Riga 1000
francs, ou une valeur quivalente 1000 francs, il y aura eu une nouvelle valeur de
200 francs cre et partage par les divers agents de cette production, quelles que
soient les nations auxquelles ils appartiennent et leur importance dans les fonctions
productives, depuis le gros ngociant jusqu'au simple crocheteur
1
. La nation fran-
aise s'enrichit de ce que gagnent l-dedans les industrieux et les capitaux franais ; la
nation russe, de ce que gagnent les industrieux et les capitaux russes.
Ce pourrait tre mme une nation trangre la France et la Russie qui fit les
bnfices du commerce mutuel de ces deux nations; et ces deux nations n'y perdraient
rien, si leurs industrieux avaient chez eux d'autres emplois galement lucratifs de leur
temps et de leurs capitaux Or, la circonstance d'un commerce extrieur actif, quels
qu'en soient les agents, est trs propre vivifier l'industrie intrieure. Les Chinois, qui
laissent faire d'autres nations tout leur commerce extrieur, n'en font pas moins des
profits considrables, puisqu'ils suffisent, sur un territoire gal l'Europe en surface,
l'entretien d'un nombre d'habitants double de ce qu'en contient l'Europe. Un
marchand dont la boutique est bien achalande ne fait pas de moins bonnes affaires
que le porte-balle qui va offrant la sienne par le pays
2
. le jalousies commerciales ne
sont gure que des prjugs, des fruits sauvages qui tomberont quand ils seront
parvenus maturit,
En tout pays, le commerce extrieur qui se fait est peu considrable, compar au
commerce intrieur. Il suffit, pour s'en convaincre, de remarquer, soit dans un
rassemblement considrable, soit sur les tables mmes les plus somptueuses, combien
la valeur des choses tires du dehors qu'on peut apercevoir est modique, en com-
paraison de la valeur des choses qui viennent de l'intrieur, surtout si l'on y

1
On voit au livre II, chapitre 7, dans quelles proportions ce partage a lieu ordinairement.
2
On dit ce sujet : Pourquoi ne joindrions-nous pas la production agricole et manufacturire la
production commerciale? Par la mme raison qui fait qu'un fabricant d'toffes de laine envoie
teindre ses toffes chez un teinturier, et, s'il a des capitaux et du temps de reste, trouve plus
d'avantage tendre sa fabrique qu' tablir une teinturerie et faire les profits du teinturier.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 81
comprend, comme on le doit, la valeur des btiments et autres constructions o l'on
habite, et qui sont bien un produit de l'intrieur
1
.
Il y a un comme un qu'on appelle de spculation, et qui consiste acheter des
marchandises dans un temps pour les revendre au mme lieu et intactes, une poque
o l'on suppose qu'elles se vendront plus cher. Ce commerce lui-mme est productif :
son utilit consiste employer des capitaux, des magasins, des soins de conservation,
une industrie enfin, pour retirer de la circulation une marchandise lorsque sa sura-
bondance l'avilirait, en ferait tomber le prix au-dessous de ses frais de production, et
dcouragerait par consquent sa production, pour la revendre lorsqu'elle deviendra
trop rare, et que son prix tant port au-dessus de son taux naturel (les frais de
production) elle causerait de la perte ses consommateurs. Ce commerce tend,
comme on voit, transporter, pour ainsi dire, la marchandise d'un temps dans un
autre, au lieu de la transporter d'un endroit dans un autre. S'il ne donne point de
bnfice, s'il donne de la perte, c'est une preuve qu'il tait inutile, que la marchandise
n'tait point trop abondante au moment o on l'achetait, et qu'elle n'tait point trop
rare au moment o on l'a revendue. On a aussi appel les oprations de ce genre
commerce de rserve, et cette dsignation est bonne. Lorsqu'elles tendent accaparer
toutes les denres d'une mme espce, pour s'en rserver le monopole et la revente
des Prix exagrs, on nomme cela des accaparements. Ils sont heureusement d'autant
plus difficiles que le pays a plus de commerce, et par consquent plus de mar-
chandises de tout genre dans la circulation.
te commerce de transport proprement dit, celui que Smith appelle ainsi (carrying
trade), consiste acheter des marchandises hors de son pays pour les revendre hors
de son Pays. Cette industrie est favorable non seulement au ngociant qui l'exerce,
mais aux deux nations chez lesquelles il va l'exercer, par les raisons que j'ai exposes
en parlant du commerce extrieur. Ce commerce convient peu aux nations O les
capitaux sont rares, et qui en manquent pour exercer leur industrie intrieure, celle
qui mrite d'tre favorise de prfrence. Les Hollandais, en temps ordinaire, le font
avec avantage, parce qu'ils ont une population et des capitaux surabondants. Les
Franais l'ont fait avec succs, en temps de paix, d'un port du Levant l'autre, leurs
armateurs pouvant se procurer des capitaux meilleur compte que les Levantins, et se
trouvant peut-tre moins exposes aux avanies de leur abominable gouvernement;
d'autres ont succd aux Franais, et ce commerce de transport, loin d'tre funeste
aux sujets du Turc, contribue entretenir le peu d'industrie de ces contres.
Des gouvernements, moins sages en cela que celui de Turquie, ont interdit aux
armateurs trangers le commerce de transport chez eux. Si les nationaux pouvaient
faire ce transport meilleur compte que les trangers, il tait superflu d'en exclure ces
derniers; si les trangers pouvaient le faire moins de frais, on se privait volon-
tairement du profit qu'il y avait les employer.

1
L'valuation exacte en serait impossible faire, mme dans les pays o les calculs de ce genre sont
en grande vnration. Elle serait, du reste, bien superflue; et en gnral les valuations statistiques,
qui, fussent-elles exactes, ne sont jamais permanentes, ont en elles-mmes peu d'utilit. Ce qui est
vraiment utile, c'est de bien connatre les faits gnraux, les lois gnrales, c'est--dire la chane
qui lie les effets aux causes. Cela seulement peut indiquer la conduite qu'il faut tenir dans chaque
situation o l'on se trouve. La statistique ne peut fournit l'conomie politique que des exemples
pour faire comprendre des principes qui doivent tre dmontrs sans elle, ou pour les confirmer.
Elle ne saurait fonder des principes. Ceux-ci -ne peuvent tre fonds que sur la nature des choses.
La meilleure statistique ne fait connatre que la quantit des choses.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 82
Rendons cela plus sensible par un exemple.
Le transport des chanvres de Riga au Havre revient, dit-on, un navigateur
hollandais 35 francs par tonneau. Nul autre ne pourrait les transporter si conomi-
quement; le suppose que le Hollandais peut le faire. Il propose au gouvernement
franais, qui est consommateur du chanvre de Russie, de se charger de ce transport
pour 40 francs par tonneau. Il se rserve, comme on voit, un bnfice de 5 francs. je
suppose encore que le gouvernement franais, voulant favoriser les armateurs de sa
nation, prfre employer des navires franais auxquels le mme transport reviendra
50 francs, et qui, pour se mnager le mme bnfice, le feront payer 55 francs. Qu'en
rsultera-t-il ? Le gouvernement aura fait un excdent de dpense de 15 francs par
tonneau, pour en faire gagner 5 ses compatriotes; et comme ce sont des com-
patriotes galement qui paient les contributions sur lesquelles se prennent les
dpenses publiques, cette opration aura cot 15 francs des Franais, pour faire
gagner 5 francs d'autres Franais.
D'autres donnes donneront d'autres rsultats ; mais telle est, je crois, la mthode
suivre dans ce calcul.
Il n'est pas besoin d'avertir que j'ai considr jusqu' ce moment l'industrie
nautique seulement dans ses rapports avec la richesse publique; elle en a d'autres avec
la sret de l'tat. L'art de la navigation, qui sert au commerce, sert encore la guer-
re. La manuvre d'un btiment de mer est une volution militaire ; de sorte qu'une
nation qui possde beaucoup d'ouvriers marins est militairement plus puissante
qu'une nation qui en possde peu. Elle peut trouver au besoin un plus grand nombre
de matelots expriments pour manuvrer les vaisseaux de l'tat. Il en est rsult que
toujours on a vu des considrations militaires et politiques se mler aux vues
industrielles et commerciales dans ce qui a eu rapport la navigation ; et lorsque
l'Angleterre, par son acte de navigation, a interdit tout btiment dont les armateurs
et l'quipage ne seraient pas au moins pour les trois quarts Anglais, de faire le
commerce de transport pour elle, son but a t non pas autant de recueillir le bnfice
qui en pouvait rsulter que d'augmenter ses forces navales et de diminuer celles des
autres puissances, particulirement de la Hollande, qui faisait alors un grand
commerce de transport, et qui tait cette poque le principal objet de la jalousie
anglicane.
On ne peut nier que cette vue ne soit celle d'une habile administration, en suppo-
sant toutefois qu'il convienne une nation de dominer sur les autres
1
. Toute cette
vieille politique tombera. L'habilet sera de mriter la prfrence, et non de la
rclamer de force. Les efforts qu'on fait pour s'assurer la domination ne procurent
jamais qu'une grandeur factice qui fait ncessairement de tout tranger un ennemi. Ce
systme produit des dettes, des abus, des tyrans et des rvolutions; tandis que l'attrait
d'une convenance rciproque procure des amis, tend le cercle des relations utiles ; et
la prosprit qui en rsulte est durable, parce qu'elle est naturelle.

1
Aux tats-Unis, le traducteur de cet ouvrage, M. Biddle; en Angleterre, M. Horner et les auteurs
de la Revue d'dimbourg nient que l'acte de navigation ait en rien contribu la puissance
maritime de l'Angleterre. je conviens, qu' parler dans le sens des intrts de l'Angleterre, c'tait
une fort mauvaise mesure; mais je ne conviens pas qu'il n'ait rien servi sa prpondrance
militaire.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 83
Livre I : De la production des richesses
Chapitre X
Quelles transformations subissent les
capitaux dans le cours de la production
Retour la table des matires
Nous avons vu (chapitre 3) de quoi se composent les capitaux productifs d'une
nation, et quels sont leurs usages. Il fallait le dire alors pour embrasser l'ensemble des
moyens de production. Nous allons observer maintenant ce qui leur arrive dans le
cours de la production, comment ils se conservent et comment ils s'accroissent.
Pour ne point fatiguer l'esprit du lecteur par des abstractions, je commencerai par
des exemples, et je les choisirai dans les faits les plus communs. Les principes
gnraux en sortiront ensuite d'eux-mmes, et le lecteur sentira la possibilit de les
appliquer tous les autres cas sur lesquels il voudra porter un jugement sain.
Lorsqu'un cultivateur fait lui-mme valoir ses terres, outre la valeur de sa terre, il
doit-possder un capital, c'est--dire une valeur quelconque compose en premier lieu
des dfrichements et constructions, qu'on peut, si l'on veut, considrer comme faisant
partie de la valeur du fonds, mais qui sont cependant des produits de l'industrie
humaine et un accroissement de la valeur du fonds
1
. Cette portion du capital s'use

1
Arthur Young, dans sa Revue de I'Agriculture franaise, ne donne point d'valuation de la portion
permanente et fixe du capital employ sur les terres de l'ancienne France; seulement il estime
qu'elle est infrieure d'environ 36 francs par acre anglais, la portion quivalente des capitaux
ainsi employs en Angleterre. Ainsi, en admettant la supposition modeste que les amliorations
des terres, en France, s'lvent la moiti seulement de celles de l'Angleterre, on valuerait le
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 84
peu ; quelques rparations faites mesure suffisent pour lui conserver son entire
valeur. Si ce cultivateur trouve chaque anne, sur les produits de l'anne, de quoi
subvenir ces rparations, cette portion du capital se trouve par l perptuellement
maintenue.
Une seconde partie du capital de ce mme cultivateur se compose d'outils aratoi-
res, d'ustensiles, de bestiaux qui s'usent plus rapidement, mais qui s'entretiennent et
au besoin se renouvellent de mme aux dpens des produits annuels de l'entreprise, et
conservent ainsi leur valeur entire.
Enfin, il faut des provisions de plusieurs espces, des semences, des denres, des
fourrages pour l'entretien des hommes et des animaux, de l'argent pour le salaire des
manouvriers, etc.
1
. Remarquez que cette portion du capital se dnature tout fait
dans le cours d'une anne, et mme plusieurs fois par an. L'argent, les grains, les
provisions de tous genres se dissipent en totalit ; mais il le faut, et nulle partie du
capital n'est perdue, si le cultivateur, indpendamment des profits qui paient le
service productif du terrain (ou le fermage), le service productif du capital lui-mme
(ou l'intrt), et le service productif de l'industrie qui les a mis en jeu, est parvenu, au
moyen de ses produits de l'anne, rtablir ses approvisionnements en argent, en
grains, en bestiaux, ft-ce mme en fumier, jusqu' former une valeur gale celle
avec laquelle il a commenc l'anne d'auparavant.
On voit que, bien que presque toutes les parties du capital aient reu des atteintes,
et que quelques-unes aient mme t ananties tout fait, le capital a nanmoins t
conserve ; car un capital ne consiste pas en telle ou telle matire, mais en une valeur
qui n'est pas altre toutes les fois qu'elle reparat en d'autres matires d'une gale
valeur.
On conoit mme aisment, si cette terre a t assez vaste et son exploitation
conduite avec assez d'ordre, d'conomie et d'intelligence, que les profits du cultiva-
teur, aprs que son capital a t rtabli dans son entire valeur, et que toutes ses
dpenses et celles de sa famille ont t payes, lui aient fourni un excdent mettre
de ct. Les consquences qui rsulteront de l'emploi de cet excdent sont fort
importantes, et feront la matire du chapitre suivant. Il suffit, quant prsent, de bien
concevoir que la valeur du capital, quoique consomme, n'est point dtruite, parce
qu'elle a t consomme de manire se reproduire, et qu'une entreprise peut se
perptuer et donner tous les ans de nouveaux produits avec le mme capital, quoiqu'il
soit consomm sans cesse.
Aptes avoir suivi les transformations que subit un capital dans l'industrie agricole,
on suivra sans peine les transformations qu'il subit dans les manufactures et le
commerce.

capital ainsi fix dans l'ancienne France 36 francs par acre; ce qui, en comptant 131 millions
d'actes en France, donnerait 4 milliards 716 millions de francs pour cette portion seulement du
capital franais.
1
Le mme auteur, qui vient d'tre cit, estime qu'en France ces deux dernires portions du capital
employ l'agriculture (j'entends les outils, bestiaux, provisions d'entretien, etc.) peuvent tre
values 48 francs par acre, soit 6 milliards 288 millions pour toute la France, le fort portant le
faible. En ajoutant cette portion du capital franais la prcdente, nous trouverions qu'on peut
valuer il milliards la portion du capital de l'ancienne France qui est employe l'industrie
agricole. Le mme auteur value au double ce mme capital en Angleterre, proportion garde de
l'tendue du territoire.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 85
Dans les manufactures, il y a, comme dans l'agriculture, des portions du capital
qui durent plusieurs annes, comme les btiments des usines, les machines et certains
outils, tandis que d'autres portions changent totalement de forme ; c'est ainsi que les
huiles, la soude, que consomment les savonniers, cessent d'tre de l'huile, de la soude,
pour devenir du savon. C'est ainsi que les drogues pour la teinture cessent d'tre de
l'indigo, du bois d'Inde, du rocou, et font partie des toffes qu'elles colorent. Les
salaires et l'entretien des ouvriers sont dans le mme cas.
Dans le commerce, la presque totalit des capitaux subit, et souvent plusieurs fois
par anne, des transformations compltes. Un ngociant, avec des espces, achte des
toffes et des bijoux premire transformation. Il les envoie Buenos Aires, o on les
vend seconde transformation. Il donne ordre d'en employer le montant en peaux
d'animaux : troisime transformation. Cette marchandise, arrive au lieu de sa desti-
nation, est vendue son tour ; la valeur en est remise en effets de commerce sur Paris
; et ces valeurs, changes en espces, reproduisent le capital, et probablement avec
bnfice, sous sa premire forme, celle d'une monnaie franaise.
On voit que les choses faisant office de capital sont innombrables si, dans un
moment donn, on voulait connatre de quoi se compose le capital d'une nation, on
trouverait qu'il consiste en une multitude d'objets, de denres, de matires dont il
serait absolument impossible d'assigner avec quelque exactitude la valeur totale, et
dont quelques-unes mme sont plusieurs milliers de lieues de ses frontires. On voit
en mme temps que les denres les plus fugitives et les plus viles sont non seulement
une partie, mais une partie souvent indispensable de ce capital ; que, quoique perp-
tuellement consommes et dtruites, elles ne supposent point que le capital lui-mme
soit consomm et dtruit, pourvu que sa valeur soit conserve ; et que, par cons-
quent, l'introduction, l'importation qui peut avoir lieu de ces denres viles et fugitives,
peut avoir le mme avantage que l'introduction des marchandises plus durables et
plus prcieuses, comme l'or et l'argent ; qu'elles en ont vraisemblablement davantage
du moment qu'on les prfre ; que les producteurs sont les seuls juges comptents de
la transformation, de l'extraction, de l'introduction de ces diverses denres et
matires, et que toute autorit qui intervient l-dedans, tout systme qui veut influer
sur la production ne peut qu'y tre nuisible.
Il y a des entreprises o le capital est entirement rtabli, et recommence de
nouveaux produits plusieurs fois par anne. Dans les manufactures o trois mois
suffisent pour confectionner et vendre un produit complet, le mme capital peut rem-
plir le mme office quatre fois par an. Le profit qu'il rapporte est ordinairement
proportionn au temps qu'il est occup. On comprend qu'un capital qui rentre au bout
de trois mois ne rapporte pas un profit aussi grand que celui qui n'est rtabli qu'au
bout d'une anne ; si cela tait, le profit serait quadruple dans l'anne, et attirerait
dans cet emploi une masse de capitaux dont la concurrence ferait baisser les profits.
Par la raison du contraire, les produits qui exigent plus d'une anne de confection,
comme les cuirs, doivent, indpendamment du rtablissement de la valeur capitale,
rendre les profits de plus d'une anne ; autrement, qui voudrait s'en occuper ?
Dans le commerce que l'Europe fait avec l'Inde et la Chine, le capital est occup
pendant deux ou trois annes avant de se remontrer. Et, dans le commerce, dans les
manufactures, comme dans l'entreprise agricole que nous avons prise pour exemple,
il n'est point ncessaire qu'un capital soit ralis et transform en numraire, pour
reparatre dans son intgrit ; la plupart des ngociants et des manufacturiers ralisent
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 86
en espces la totalit de leur capital, tout au plus au moment o ils quittent les affaires
; et ils n'en savent pas moins chaque fois qu'ils veulent le savoir, au moyen d'un
inventaire de toutes les valeurs qu'ils possdent, si leur capital est diminu ou s'il est
augment.
La valeur capitale employe une production n'est jamais qu'une avance destine
payer des services productifs, et que rembourse la valeur du produit qui en rsulte.
Un mineur tire du minerai du sein de la terre; un fondeur le lui paie. Voil sa
production termine et solde par une avance prise sur le capital du fondeur.
Celui-ci fond le minerai, j'affine, et en fait de l'acier qu'un coutelier lui achte. Le
prix de cet acier rembourse au fondeur l'avance qu'il avait faite en achetant la matire,
de mme que l'avance des frais de la nouvelle faon qu'il y a ajoute.
A son tour le coutelier fabrique des rasoirs avec cet acier, et le prix qu'il en tire lui
rembourse ses avances et lui paie la nouvelle valeur qu'il a ajoute au produit.
On voit que la valeur des rasoirs a suffi pour rembourser tous les capitaux em-
ploys leur production, et payer cette production elle-mme ; ou plutt les avances
ont pay les services productifs, et le prix du produit a rembours les avances. C'est
comme si la valeur entire du produit, sa valeur brute, avait directement pay les frais
de sa production. C'est mme ainsi que le fait s'exprime ordinairement; mais il tait
bon d'observer aprs quelles cascades arrive ce rsultat.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 87
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XI
De quelle manire se forment et se
multiplient les capitaux
Retour la table des matires
Le chapitre qui prcde a montr comment les capitaux productifs, perp-
tuellement occups, tourments, uss pendant la production, s'en tirent lorsqu'elle est
termine avec leur valeur entire. Or, comme c'est la valeur de la matire, et non la
matire elle-mme qui constitue la richesse, on a compris, j'espre, comment le
capital productif, quoiqu'il ait plusieurs fois chang de forme matrielle, est
cependant toujours le mme capital.
On comprendra avec la mme facilit que, comme c'est la valeur produite qui a
remplac la valeur consomme, cette valeur produite a pu tre moindre, gale, ou
suprieure la valeur consomme. Si elle a t gale, le capital a t seulement
rtabli et entretenu; si elle a t moindre, le capital a t entam ; et si elle a t
suprieure, il y a eu augmentation, accroissement de capital. C'est la position o nous
avons laiss l'entrepreneur-cultivateur qui nous a servi d'exemple au chapitre
prcdent. Nous avons suppos qu'aprs avoir rtabli son capital dans son entire
valeur, tellement entire, qu'il pouvait recommencer une autre anne avec des moyens
gaux, ce cultivateur a eu un excdent de ses produits sur ses consommations pour
une valeur quelconque, que nous ferons monter mille cus, pour fixer nos ides.
Observons maintenant tous les emplois qu'il peut faire de cet excdent de mille
cus, et ne mprisons point une observation qui parait si simple : j'avertis qu'il n'en
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 88
est point qui exerce une aussi grande influence sur le sort des hommes, et point dont
les rsultats soient plus mconnus.
Quels que soient les produits qui composent cet excdent, dont nous estimons la
valeur mille cus, il peut l'changer contre de la monnaie d'or et d'argent, et l'enfouir
dans la terre pour la retrouver au besoin. Cet enfouissement te-t-il mille cus la
masse des capitaux de la socit ? Non, puisque nous venons de voir que la valeur de
son capital a t auparavant rtablie compltement. A-t-il fait tort de cette somme
quelqu'un ? Pas davantage; car il n'a vol ni dup personne, et n'a jamais reu aucune
valeur qu'il n'ait donn une valeur gale en change. On dira peut-tre : Il a donn du
bl en change des mille cus enfouis; ce bl n'a pas tard tre consomm, et les
mille cus n'en demeurent pas moins soustraits au capital de la socit. Mais le bl
vendu ne faisait plus partie du capital de notre cultivateur, puisqu'il n'tait plus sa
proprit ; c'tait l'argent reu en change du bl qui en faisait partie. Le bl, devenu
la proprit d'une autre personne, peut au surplus faire partie du capital de son
nouveau possesseur, si celui-ci le consomme reproductivement; car on sait que des
matires consommables et fugitives peuvent faire partie d'un capital aussi bien que
les plus durables, aussi longtemps qu'on les consomme de manire en reproduire la
valeur.
Du moment donc que le capital de notre cultivateur a t rtabli dans son ancienne
valeur, et qu'il recommence avec les mmes moyens qu'auparavant, les mille cus
d'excdent qu'il a pargns, fussent-ils jets la mer, le capital social ne serait pas
moins gal ce qu'il tait auparavant.
Mais continuons toutes les suppositions possibles relativement l'emploi des
mille cus.
Par une nouvelle supposition, ils n'ont pas t enfouis; le cultivateur s'en est servi
pour donner une trs belle fte. Cette valeur a t dtruite dans une soire ; un festin
magnifique, les ornements d'un bal et un feu artifice ont absorb la somme. Cette
valeur, ainsi dtruite, n'est point reste dans la socit ; elle n'a plus continu faire
partie de la richesse gnrale ; car les personnes entre les mains de qui les mille cus
en espces ont pass, ont fourni une valeur quivalente en viandes, en vins, en
rafrachissements, en poudre, et de toute cette valeur il ne reste rien ; mais la masse
des capitaux n'a pas t diminue par cet emploi plus que par le prcdent. Il y avait
eu un excdent de valeur produite, cet excdent a t dtruit. Les choses sont restes
au mme point.
Par une troisime supposition, les mille cus ont servi acheter des meubles, du
linge, de l'argenterie. Point encore de diminution dans le capital productif de la
nation ; mais aussi point d'accroissement. Il n'y a de plus, dans cette supposition, que
les jouissances additionnelles que procure au cultivateur et sa famille le supplment
de mobiliers qu'ils ont acquis.
Enfin, par une quatrime supposition, qui est la dernire, le cultivateur ajoute
son capital productif les mille cus qu'il a pargns, c'est--dire les remploie
productivement selon les besoins de sa ferme ; il achte quelques bestiaux, nourrit un
plus grand nombre d'ouvriers, et il en rsulte, au bout de l'anne, un produit qui a
conserv ou rtabli avec profit l'entire valeur des mille cus, de manire qu'ils
peuvent servir l'anne suivante, et perptuellement, donner chaque anne un
nouveau produit.
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C'est alors, et seulement alors, que le capital productif de la socit est vritable-
ment augment de la valeur de cette somme. L'accumulation qui forme un nouveau
capital ne commence qu'aprs que l'ancien capital est compltement rtabli.
Il est bien essentiel qu'on remarque que, de manire ou d'autre, soit qu'on dpense
improductivement une pargne, soit qu'on la dpense productivement, elle est tou-
jours dpense et consomme ; et ceci dtruit une opinion bien fausse, quoique bien
gnralement rpandue, c'est que l'pargne nuit la consommation. Toute pargne,
pourvu qu'on en fasse l'objet d'un placement, ne diminue en rien la consommation, et,
au contraire, elle donne lieu une consommation qui se reproduit et se renouvelle
perptuit, tandis qu'une consommation improductive ne se rpte point. On voit que
l'accumulation, prsente sous ses vritables traits, n'a rien qui doive la rendre
odieuse ; on sentira tout l'heure au contraire les bons effets dont elle est suivie.
je prie aussi de remarquer que la forme sous laquelle la valeur pargne se trouve
tre pargne et remploye ne change rien au fond de la question ; elle l'est avec
plus ou moins d'avantage, selon l'intelligence et la position de l'entrepreneur. Rien ne
s'oppose ce que cette portion de capital ait t accumule sans avoir t un seul
instant sous la forme de monnaie d'argent. Un des produits pargns peut avoir t
plant ou sem avant d'avoir subi aucun change ; le bois, qui aurait inutilement
chauff des appartements superflus, peut se montrer en palissades, s'lever en
charpente, et, d'une portion de revenu qu'il tait au moment de la coupe, devenir un
capital aprs avoir t employ.
La nature des besoins de chaque nation, sa position gographique, et le gnie de
ses habitants, dterminent communment la forme sous laquelle s'amassent ses
capitaux. La plus grande partie des accumulations d'une socit naissante consiste en
constructions, en outils d'agriculture, en bestiaux, en amliorations de son fonds de
terre ; la plupart de celles d'une nation manufacturire consistent en matires brutes,
ou qui sont dans un tat plus ou moins ouvrag, entre les mains de ses fabricants.
Ses capitaux se composent encore des usines et des machines propres faonner
les produits.
Chez une nation principalement commerante, la plus grande partie des capitaux
accumuls est en marchandises brutes ou manufactures que les ngociants ont
achetes, et qu'ils se proposent de revendre. Les navires et autres btiments de
commerce, les magasins, les chars, les chevaux, font aussi une partie importante des
capitaux d'une telle nation.
Une nation qui cultive la fois l'industrie agricole, l'industrie manufacturire et
l'industrie commerciale, voit son capital compos de produits de toutes ces diffrentes
sortes, de cette masse de provisions de tout genre que nous voyons actuellement entre
les mains des peuples polics, et qui, employs avec intelligence, sont perptuelle-
ment entretenus, et mme augments, malgr l'immense consommation qui s'en fait,
pourvu que l'industrie de ces peuples produise plus de valeurs que leur consommation
n'en dtruit.
Ce n'est point dire que chaque nation ait prcisment produit et mis en rserve
les choses qui composent actuellement son capital; elle a pu mettre en rserve des
valeurs quelconques, qui, par la voie des transmutations, ont pris la forme qui lui
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 90
convenait le mieux ; un boisseau de bl pargn peut nourrir galement un maon et
un brodeur. Dans le premier cas, le boisseau de bl reparatra sous la forme d'une
portion de btiment, produit durable faisant partie d'un capital ; dans le second cas, il
reparatra dans un habit brod qui ne durera qu'un temps.
Tout. entrepreneur d'industrie, faisant lui-mme travailler son capital, trouve avec
facilit les moyens d'occuper productivement ses pargnes. S'il est cultivateur, il
achte des portions de terre, ou augmente par des bonifications le pouvoir productif
de celles qu'il a. S'il est ngociant, il achte et revend une plus grande masse de
marchandises. Les capitalistes ont peu prs les mmes moyens ; ils augmentent de
tout le montant de leurs pargnes leur capital dj plac, ou bien ils cherchent de
nouveaux placements, pour eux d'autant plus faciles trouver que, connus pour avoir
des fonds placer, ils reoivent plus que d'autres des propositions pour l'emploi de
leurs pargnes. Mais les propritaires de terres affermes, et les personnes qui vivent
de leurs rentes ou du salaire de leur main-d'uvre, n'ont pas la mme facilit, et ne
peuvent placer utilement un capital qu'autant qu'il se monte une certaine somme.
Beaucoup d'pargnes sont, par cette raison, consommes improductivement, qui
auraient pu tre consommes reproductivement, et grossir les capitaux particuliers, et
par consquent la somme du capital national. Les caisses et les associations qui se
chargent de recevoir, de runir et de faire valoir les petites pargnes des particuliers
sont en consquence (toutes les fois qu'elles offrent une sret parfaite) trs favo-
rables la multiplication des capitaux.
L'accroissement des capitaux est lent de sa nature ; car il n'a jamais lieu que l o
il y a des valeurs vritablement produites, et des valeurs ne se crent pas sans qu'on y
mette, outre les autres lments, du temps et de la peine
1
. Et comme les producteurs,
tout en crant des valeurs, sont obligs d'en consommer, ils ne peuvent jamais
accumuler, c'est--dire employer reproductivement que la portion des valeurs
produites qui excde leurs besoins ; c'est le montant de cet excdent qui constitue
l'enrichissement des particuliers et des socits. Un pays marche d'autant plus rapide-
ment vers la prosprit, que chaque anne il s'y trouve plus de valeurs pargnes et
employes reproductivement. Ses capitaux augmentent ; la masse d'industrie mise en
mouvement devient plus considrable ; et de nouveaux produits pouvant tre crs
par cette addition de capitaux et d'industrie, de nouvelles pargnes deviennent tou-
jours plus faciles.
Toute pargne, tout accroissement de capital, prpare un gain annuel et perptuel,
non seulement celui qui a fait cette accumulation, mais tous les gens dont
l'industrie est mise en mouvement par cette portion du capital. Elle prpare un intrt
annuel au capitaliste qui a fait l'pargne, et des profits annuels aux industrieux qu'elle
fait natre. Aussi le clbre Adam Smith compare-t-il un homme frugal, qui augmente
ses capitaux productifs, ne ft-ce que dans une seule occasion, l'un des fondateurs
d'une maison d'industrie o une socit d'hommes laborieux seraient nourris a
perptuit des fruits de leur travail ; et un prodigue, au contraire, qui mange une
partie de son capital, est compar par lui l'administrateur infidle qui dilapiderait les
biens d'une fondation pieuse, et laisserait sans ressources, non seulement ceux qui y

1
Les pargnes que font un riche traitant, un spoliateur du bien d'autrui, un favori combl de
privilges, de pensions et de places, sont bien des accumulations vritables et quelquefois assez
faciles. Mais ces valeurs, accumules par un petit nombre de privilgis, sont le produit trs rel
des travaux, des capitaux et des terres d'un grand nombre de producteurs qui auraient pu les
pargner, et les accumuler eux-mmes leur profit, si l'injustice et la force ne les leur avaient
ravies.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 91
trouvaient leur subsistance, mais tous ceux qui l'y auraient trouve par la suite. Il
n'hsite pas nommer le dissipateur un flau public, et tout homme frugal et rang,
un bienfaiteur de la socit
1
.
Il est heureux que l'intrt personnel veille sans cesse la conservation des
capitaux des particuliers, et qu'on ne puisse en aucun temps distraire un capital d'un
emploi productif, sans se priver d'un revenu proportionn.
Smith pense qu'en tout pays la profusion ou l'impritie de certains particuliers, et
des administrateurs de la fortune publique, est plus que compense par la frugalit de
la majorit des citoyens, et par le soin qu'ils prennent de leurs intrts
2
. Il parat
certain du moins que, de notre temps, presque toutes les nations europennes crois-
sent en opulence ; ce qui ne peut avoir lieu sans que chacune, prise en masse, ne
consomme improductivement moins qu'elle ne produit
3
. Les rvolutions modernes
mme, n'ayant pas t suivies d'invasions durables, de ravages prolongs, comme les
anciennes, et d'un autre ct ayant dtruit certains prjugs, aiguis les esprits et
renvers d'incommodes barrires, semblent avoir t favorables plutt que contraires
aux progrs de l'opulence. Mais cette frugalit dont Smith fait honneur aux particu-
liers n'est-elle pas, en raison de quelques vices dans l'organisation politique, force
chez la classe la plus nombreuse ? Est-il bien sr que sa part des produits soit
exactement proportionne la part qu'elle prend la production ? Dans les pays qu'on
regarde comme les plus riches, combien d'individus vivent dans une disette perp-
tuelle ! Combien de mnages, dans les villes comme dans les campagnes, dont la vie
entire se compose de privations, et qui, entours de tout ce qui est capable d'exciter
les dsirs, sont rduits a ne pouvoir satisfaire que leurs besoins les plus grossiers,
comme s'ils vivaient dans un temps de barbarie, au milieu des nations les plus
indigentes ! Ce ne sont pas les misrables qui font des pargnes ; car qui n'a pas de
quoi vivre ne met gure de ct : c'est leurs dpens que les pargnes sont faites. Un
riche sincuriste enrichi des faveurs de la cour fait des accumulations qui sont prises
sur les impts. Les impts crasent les entreprises industrielles, qui ne peuvent se
soutenir qu'en diminuant le salaire des ouvriers.
J'en conclus que, quoiqu'il y ait incontestablement, dans presque tous les tats de
l'Europe, des produits pargns chaque anne, cette pargne ne porte pas en gnral

1
Rich. des Nat., livre II, chap. 3. Lord Lauderdale, dans un livre intitul : Recherches sur la nature
et l'origine de la richesse publique, a cru prouver, contre Smith, que l'accumulation des capitaux
tait nuisible l'accroissement de la richesse. il se fonde sur ce que l'accumulation retire de la
circulation des valeurs qui seraient favorables l'industrie. C'est une erreur. Ni le capital productif,
ni ses accroissements, ne sont retirs de la circulation. Autrement, ce capital demeurerait oisif, et
ne rapporterait aucun profit. Bien au contraire, l'entrepreneur qui en fait usage, l'emploie, le
dpense, le consomme tout entier; mais c'est de manire le reproduire, et mme avec profit. je
fais remarquer cette erreur de lord Lauderdale, parce qu'elle sert de base d'autres ouvrages
d'conomie politique, dont, par consquent, toutes les dductions sont fausses, partant d'un
principe faux.
2
Rich. des Nat., livre II, chap. 3.
3
Sauf cependant dans les instants de guerres cruelles ou de dilapidations excessives, comme celles
qui ont eu lieu en France sous la domination de Bonaparte. On ne peut gure douter que, pendant
cette poque dsastreuse pour le pays, mme dans les moments de triomphes militaires, il n'y ait
eu beaucoup plus de capitaux entams que de capitaux grossis par des pargnes. Les rquisitions,
les destructions de la guerre, jointes aux dpenses forces des particuliers, et aux impts excessifs,
ont indubitablement plus dtruit de valeurs que les pargnes de quelques particuliers n'ont pu en
replacer productivement. Le prince, qui voulait que les besoins de ses courtisans lui rpondissent
de leur soumission, les excitait dissiper les revenus normes qu'ils recueillaient de ses faveurs, de
peur que leurs pargnes ne leur crassent une fortune qui les rendt indpendants.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 92
sur les consommations inutiles, ainsi que le voudraient la politique et l'humanit,
mais sur des besoins vritables ; ce qui accuse le systme politique et conomique de
beaucoup de gouvernements.
Smith pense encore que les richesses des modernes sont dues plutt l'tendue
des conomies qu' l'accroissement de la production. Je sais bien que certaines profu-
sions folles sont peut-tre plus rares qu'autrefois
1
; mais qu'on fasse attention au petit
nombre de personnes qui de semblables profusions taient permises ; qu'on prenne
la peine de considrer combien les jouissances d'une consommation plus abondante et
plus varie se sont rpandues, surtout parmi la classe mitoyenne de la socit ; on
trouvera, ce me semble, que les consommations et les conomies se sont accrues en
mme temps ; ce qui n'est pas contradictoire : combien d'entrepreneurs, en tous les
genres d'industrie, dans les temps prospres, produisent assez Pour augmenter la
fois leurs dpenses et leurs pargnes ! Ce qui est vrai d'une entreprise particulire
peut l'tre de la majeure partie des entreprises d'une nation. Les richesses de la France
s'accrurent pendant les quarante premires annes du rgne de Louis XIV, malgr les
profusions du gouvernement et des particuliers, excites par le faste de la cour. Le
mouvement imprim la production par Colbert multipliait les ressources plus vite
encore que la cour ne les dissipait. Quelques personnes s'imaginent qu'elles se
multipliaient par la raison que la cour les dissipait ; c'est une erreur grossire, et la
preuve en est qu'aprs la mort de Colbert les profusions de la cour allant du mme
pas, et la production ne pouvant plus les suivre, le royaume tomba dans un puise-
ment affreux. Rien ne fut plus triste que la fin de ce rgne.
Depuis la mort de Louis XIV, les dpenses publiques et particulires ont encore
augment
2
, et il me parait incontestable que les richesses de la France aient augment
aussi : Smith lui-mme en convient, et ce qui est vrai de la France l'est, diffrents
degrs, de la plupart des autres tats de l'Europe.

1
Il ne faut pourtant pas s'imaginer que la diffrence entre les systmes conomiques des anciens
tats, et ceux des tats modernes, soit aussi grande qu'on serait tent de le croire. On aperoit des
ressemblances frappantes entre les progrs et le dclin des peuples opulents de Tyr, de Carthage,
d'Alexandrie, et des rpubliques de Venise, de Florence, de Gnes, de Hollande. Partout, les
mmes causes ont produit les mmes effets. Nous entendons faire de grands rcits des richesses de
Crsus, roi de Lydie, avant mme la conqute que ce roi fit de quelques tats voisins ; nous
devons en conclure que les Lydiens taient une nation industrieuse et conome ; car son roi ne put
tirer ses ressources que de son peuple. L'tude de l'conomie politique suffirait pour tablir cette
opinion ; mais on en trouve dans Justin la confirmation formelle. Il appelle les Lydiens, une nation
ds longtemps puissante par son industrie (gens industri quondam potens) ; et quant son
activit, il dit que Cyrus ne parvint la soumettre compltement que lorsqu'il l'eut accoutume
l'oisivet des cabarets, aux jeux et la dbauche (jussitque cauponias et ludricas artes et lenocinia
exercere). Donc, elle avait auparavant les qualits opposes. Si Crsus ne s'tait pas livr au faste
et l'ambition des conqutes, il aurait probablement conserv une grande puissance, et n'aurait pas
termin ses jours dans l'infortune. L'art de lier les effets aux causes, et l'tude de l'conomie
politique, ne sont pas moins importants pour le bonheur personnel des rois que pour celui de leurs
Peuples. C'est l'ignorance de l'conomie politique qui a conduit Bonaparte Sainte-Hlne. Il n'a
pas senti que le rsultat invitable de son systme tait d'puiser ses ressources, et d'aliner les
affections de la majorit des Franais.
2
Cette augmentation dans les dpenses n'est pas seulement nominale, et ne tient pas uniquement
ce que la mme quantit d'argent a pour dnomination un plus grand nombre de livres ou de
francs. L'augmentation des dpenses est relle. On consomme une plus grande varit de produits,
et des produits plus fins et plus recherchs; et, quoique l'argent fin vaille intrinsquement peu
prs autant qu'il valait sous Louis XIV (puisque la mme quantit d'argent achte la mme quantit
de bl), dans les mmes rangs de la socit, on dpense une plus grande quantit d'argent, non pas
en nom seulement, mais en poids.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 93
Turgot partage l'opinion de Smith
1
. Il croit qu'on pargne plus qu'on ne faisait
autrefois, et fonde cette opinion sur le raisonnement suivant : le taux de l'intrt, en
temps ordinaire, est, dans la plupart des pays de l'Europe, plus bas qu'il n'a jamais t
; cela indique qu'il y a plus de capitaux qu'il n'y en a jamais eu ; donc on a plus
pargn pour les amasser qu'on ne l'a fait aucune autre poque.
Cela prouve ce dont on convient, c'est--dire qu'il y a plus de capitaux qu'autre-
fois ; mais cela ne prouve rien sur la manire dont ils ont t acquis, et je viens de
montrer qu'ils peuvent l'avoir t par une production suprieure, aussi bien que par
une conomie plus grande.
Je ne nie pas au surplus qu'on ait, beaucoup d'gards, perfectionn l'art d'par-
gner comme l'art de produire. On n'aime pas se procurer moins de jouissances
qu'autrefois ; mais il y en a plusieurs qu'on sait se procurer moins de frais. Quoi de
plus joli, par exemple, que les papiers-tentures qui ornent les murs des nos appar-
tements ? La grce des dessins y reoit un nouveau lustre de la fracheur des nuances.
Autrefois on n'avait chez les classes de la socit qui font maintenant usage de
papiers peints, que des murs blanchis ou des tapisseries en points de Hongrie fort
laides, et d'un prix suprieur la plupart des nos tentures actuelles.
Dans ces dernires annes, on est parvenu, en dtruisant par l'acide sulfurique la
partie mucilagineuse des huiles vgtales, pouvoir les brler dans les lampes
double courant d'air, qu'on ne pouvait, avant cette dcouverte, alimenter qu'avec de
l'huile de poisson, qui cote deux ou trois fois autant. Cette seule conomie a mis en
France ce bel clairage la porte de presque toutes les fortunes
2
.
Cet art d'pargner est d aux progrs de l'industrie qui, d'une part, a dcouvert un
grand nombre de procds conomiques, et qui, de l'autre, a partout sollicit des
capitaux et offert aux capitalistes, petits et grands, de meilleures conditions et des
chances plus sres
3
. Dans les temps o il n'y avait encore que peu d'industrie, un
capital, ne portant aucun profit, n'tait presque jamais qu'un trsor enferm dans un
coffre-fort ou cach dans la terre, et qui se conservait pour le moment du besoin ; que
ce trsor ft considrable ou non. il ne donnait pas un profit plus ou moins grand,
puisqu'il n'en donnait aucun ; ce n'tait autre chose qu'une prcaution plus ou moins
grande. Mais 'quand le trsor a pu donner un profit proportionn sa masse, alors on
a t doublement intress le grossir ; et ce n'a pas t en vertu d'un intrt loign,
d'un intrt de prcaution, mais d'un intrt actuel, sensible tous les instants,
puisque le profit donn par le capital a pu, sans rien ter au fonds, tre consomm et
procurer de nouvelles jouissances. Ds lors, on a plus troitement song qu'on ne
l'avait fait auparavant, se crer un capital productif quand on n'en avait point,
l'augmenter quand on en avait un ; et l'on a considr des fonds Portant intrt

1
Voyez les Rflexions sur la formation et la distribution des Richesses, 81.
2
Il est craindre que l'impt ne parvienne dtruire l'effet, si favorable au consommateur, de ces
perfectionnements. L'extension des droits runis, l'augmentation des patentes, les difficults et les
impts qui gnent les transports, ont dj rapproch le prix de ces huiles conomiques de celui des
huiles qu'on avait si heureusement remplaces.
3
Je n'ai pas besoin de faire remarquer que, dans quelques mains que s'accumulent les capitaux, les
avantages qu'en retirent l'industrie et la nation sont les mmes, pourvu qu'ils s'accumulent dans des
mains qui les fassent valoir et les mettent ainsi dans la classe des capitaux productifs. Le
placement intrt suffit pour garantir qu'ils sont dans cette classe; car nul ne pourrait longtemps
payer l'intrt d'un capital, s'il ne l'avait mis sous une forme productive pour le faire travailler, sauf
pourtant les gouvernements, qui, pouvant puiser dans la bourse des contribuables de quoi payer les
intrts de leurs emprunts, ne sont pas tenus de produire cette valeur.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 94
comme une proprit aussi lucrative et quelquefois aussi solide qu'une terre rappor-
tant un fermage.
Que si l'on s'avisait de regarder l'accumulation des capitaux comme un mal, en ce
qu'elle tend augmenter l'ingalit des fortunes, je prierais d'observer que si
l'accumulation tend sans cesse accrotre les grandes fortunes, la marche de la nature
tend sans cesse les diviser. Un homme qui a augment son capital et celui de son
pays finit par mourir, et il est rare qu'une succession ne devienne pas le partage de
plusieurs hritiers ou lgataires, except dans les pays o les lois reconnaissent des
substitutions et des droits de primogniture. Hors les pays o de pareilles lois
exercent leur funeste influence, et partout o la marche bienfaisante de la nature n'est
pas contrarie, les richesses se divisent naturellement, pntrent dans toutes les
ramifications de l'arbre social, et portent la vie et la sant jusqu' ses extrmits les
plus loignes
1
. Le capital total du pays s'augmente en mme temps que les fortunes
particulires se divisent.
On doit donc non seulement voir sans jalousie, mais regarder comme une source
de prosprit gnrale, l'enrichissement d'un homme, toutes les fois que son bien,
acquis lgitimement, s'emploie d'une faon productive. je dis acquis lgitimement, car
une fortune fruit de la rapine n'est pas un accroissement de fortune pour l'tat ; c'est
un bien qui tait dans une main et qui a pass dans une autre, sans qu'il mette en jeu
plus d'industrie qu'auparavant. Il est mme, au contraire, assez commun qu'un capital
mal acquis soit mal dpens.
La facult d'amasser des capitaux, ou, si l'on veut maintenant, des valeurs, est, ce
me semble, une des causes de la trs grande supriorit de l'homme sur les animaux.
Les capitaux sont entre ses mains des instruments pour multiplier ses forces ; tandis
que les aliments dont certains animaux font des magasins ne sont pour eux que des
approvisionnements pour passer une mauvaise saison ; ainsi, en leur supposant mme
le degr d'intelligence qu'ils n'ont pas, cette intelligence demeurerait peu prs sans
effets, faute d'instruments suffisants pour la mettre en uvre.
Remarquez en outre qu'il est impossible d'assigner une limite la puissance qui
rsulte pour l'homme de la facult de former des capitaux ; car les capitaux qu'il peut
amasser avec le temps, l'pargne et son industrie, n'ont point de bornes.

1
Il est fcheux qu'on ne cherche Pas s'honorer plus souvent par de belles dispositions
testamentaires. Le bien qu'une personne riche fait un lgataire indigne verse toujours quelque
mpris sur sa mmoire, tandis que rien ne l'honore plus que des legs dicts par la vertu et par
l'intrt public. Un hospice fond, une institution cre pour l'instruction de la classe indigente,
une rcompense perptuelle offerte de bonnes actions, un legs adress un citoyen
recommandabIe, mme lorsqu'on ne le connat pas personnellement, manifestent une me leve
et tendent l'influence d'un riche au-del du tombeau.
Le traducteur de cet ouvrage en anglais, M. Prinsep, ajoute cette note ce qui suit : Cette
ambition louable se manifeste d'autant plus souvent que la nation a plus de libert et de lumires.
Il ne se passe pas d'anne en Angleterre sans qu'on ait plusieurs exemples de cette utile
munificence. Les sommes laisses par Pitt le pre Wilberforce et d'autres gens de mrite, les
nombreuses fondations et dotations lgues des hospices ou des maisons d'instruction, font
autant d'honneur la nation qu' leurs auteurs.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 95
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XII
Des capitaux improductifs
Retour la table des matires
Nous avons vu que les valeurs produites peuvent tre consacres, soit la
satisfaction de ceux qui les ont acquises, soit une nouvelle production. Elles peu-
vent encore, aprs avoir t soustraites une consommation improductive, n'tre pas
consacres une consommation reproductive, demeurer caches, enfouies.
Le propritaire de ces valeurs, aprs s'tre priv, en les pargnant, des jouis-
sances, de la satisfaction que cette consommation lui aurait procures, se prive encore
des profits qu'il pourrait retirer du service productif de son capital pargn. Il prive en
mme temps l'industrie des profits qu'elle pourrait faire en le mettant en uvre.
Parmi beaucoup d'autres causes de la misre et de la faiblesse o l'on voit des
tats soumis la domination ottomane, on ne peut douter que la quantit de capitaux
qui y sont retenus dans l'inaction n'en soit une des principales. La dfiance, l'incer-
titude o chacun est sur son sort futur, engagent les gens de tous les ordres, depuis le
pacha jusqu'au paysan, soustraire une partie de sa proprit aux regards avides du
pouvoir ; or, on ne peut soustraire une valeur la vue que par son inaction. C'est un
malheur partag diffrents degrs par tous les pays soumis au pouvoir arbitraire,
surtout lorsqu'il est violent. Aussi remarque-t-on dans les vicissitudes que prsentent
les orages politiques un certain resserrement de capitaux, une stagnation d'industrie,
une absence de profits, une gne universelle, lorsque la crainte s'empare des esprits ;
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 96
et, au contraire, un mouvement, une activit trs favorables la prosprit publique,
du moment que la confiance tenait.
Les madones, les saints des pays superstitieux, les idoles richement ornes et
pompeusement servies des peuples de l'Orient, ne fcondent point d'entreprises
agricoles ou manufacturires. Avec les richesses qui les couvrent, et le temps qu'on
perd les solliciter, on se procurerait en ralit les biens que ces images n'ont garde
d'accorder de striles prires.
Il y a beaucoup de capitaux oisifs dans les pays o les murs obligent mettre
beaucoup d'argent en meubles, en habits, en ornements. Le vulgaire, qui, par sa sotte
admiration, encourage les emplois improductifs, se fait tort lui-mme ; car le riche
qui place cent mille francs en dorures, en vaisselles, en un mobilier immense, ne peut
plus placer intrt cette somme, qui, ds lors, n'entretient aucune industrie. La
nation perd le revenu annuel de ce capital, et le profit annuel de l'industrie que ce
capital aurait anime.
Jusqu' ce moment nous avons considr l'espce de valeur qu'on pouvait, aprs
l'avoir cre, attacher pour ainsi dire la matire, et qui, ainsi incorpore, tait sus-
ceptible de se conserver plus ou moins longtemps. Mais toutes les valeurs produites
par l'industrie humaine n'ont pas cette proprit. Il en est de trs relles, puisqu'on les
paie fort bien, et en change desquelles on donne des matires prcieuses et durables,
mais qui ne sont pas de nature pouvoir durer elles-mmes au-del du moment de
leur production. Ce sont celles qui vont tre dfinies dans le chapitre suivant, et
auxquelles nous donnerons le nom de produits immatriels.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 97
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XIII
Des produits immatriels,
ou des valeurs qui sont consommes
au moment de leur production
Retour la table des matires
Un mdecin vient visiter un malade, observe les symptmes de son mal, lui
prescrit un remde, et sort sans laisser aucun produit que le malade ou sa famille
puissent transmettre d'autres personnes, ni mme conserver pour la consommation
d'un autre temps.
L'industrie du mdecin a-t-elle t improductive ? Qui pourrait le penser ? Le
malade a t sauv. Cette production tait-elle incapable de devenir la matire d'un
change ? Nullement, puisque le conseil du mdecin a t chang contre ses
honoraires ; mais le besoin de cet avis a cess ds le moment qu'il a t donn. Sa
production tait de le dire ; sa consommation, de l'entendre; il a t consomm en
mme temps que produit.
C'est ce que je nomme un produit immatriel
1
.

1
J'avais d'abord eu l'intention de nommer ces produits indurables; mais ce mot pouvait convenir
galement des produits d'une forme matrielle. Intransmissibles n'est pas l'expression propre, car
ces produits se transmettent du producteur au consommateur. Transitoire signifie passager, mais
n'exclut pas l'ide de toute espce de dure. On en peut dire autant du mot momentan.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 98
L'industrie d'un musicien, d'un acteur, donne un produit du mme genre ; elle
vous procure un divertissement, un plaisir, qu'il vous est impossible de conserver, de
retenir, pour le consommer plus tard, ou pour l'changer de nouveau contre d'autres
jouissances. Celle-ci a bien son prix ; mais elle ne subsiste plus, si ce n'est dans le
souvenir, et n'a plus aucune valeur changeable, pass le moment de sa production.
Smith refuse aux rsultats de ces industries le nom de produits. Il donne au travail
auquel elles se livrent le nom d'improductif, et c'est une consquence du sens qu'il
attache au mot richesse ; au lieu de donner ce nom toutes les choses qui ont une
valeur changeable, il ne le donne qu'aux choses qui ont une valeur changeable
susceptible de se conserver, et par consquent il le refuse aux produits dont la
consommation a lieu l'instant mme de leur cration. Cependant l'industrie d'un
mdecin, et, si l'on veut multiplier les exemples, l'industrie d'un administrateur de la
chose publique, d'un avocat, d'un juge, qui sont du mme genre, satisfont des
besoins tellement ncessaires, que, sans leurs travaux, nulle socit ne pourrait
subsister. Les fruits de ces travaux ne sont-ils pas rels ? Ils sont tellement rels,
qu'on se les procure au prix d'un autre produit qui est matriel, auquel Smith accorde
le nom de richesse, et que, par ces changes rpts, les producteurs de produits
immatriels acquirent des fortunes
1
.
Si l'on descend aux choses de Pur agrment, on ne peut nier que la reprsentation
d'une bonne comdie ne procure un plaisir aussi rel qu'une livre de bonbons, ou une
fuse d'artifice, qui, dans la doctrine de Smith, portent le nom de produits. je ne
trouve pas raisonnable de prtendre que le talent du peintre soit productif, et que celui
du musicien ne le soit pas
2
.
Smith a combattu les conomistes qui n'appelaient du nom de richesse que ce
qu'il y avait dans chaque produit de valeur en matire brute ; il a fait faire un grand
pas l'conomie politique, en dmontrant que la richesse tait cette matire, plus la
valeur qu'y ajoutait l'industrie ; mais puisqu'il a lev au rang des richesses une chose
abstraite, la valeur, pourquoi la compte-t-il pour rien, bien que relle et changeable,
quand elle n'est fixe dans aucune matire ? Cela est d'autant plus surprenant qu'il va
jusqu' considrer le travail, en faisant abstraction de la chose travaille, qu'il
examine les causes qui influent sur sa valeur, et qu'il propose cette valeur comme la
mesure la plus sre et la moins variable de toutes les autres
3
.
De la nature des produits immatriels, il rsulte qu'on ne saurait les accumuler, et
qu'ils ne servent point augmenter le capital national. Une nation o il se trouverait
une foule de musiciens, de prtres, d'employs, pourrait tre une nation fort divertie,
bien endoctrine, et admirablement bien administre ; mais voil tout. Son capital ne

1
C'est donc tort que le comte de Verri prtend que les emplois de prince, de magistrat, de
militaire, de prtre, ne tombent pas immdiatement dans la sphre des objets dont s'occupe
l'conomie politique. (Meditazioni sulla Economia politica, 24.)
2
Germain Garnier a dj relev cette erreur dans les notes qu'il a jointes sa traduction de Smith.
3
Quelques auteurs, qui n'ont peut-tre pas donn une attention suffisante ces dmonstrations, ont
persist nommer les producteurs des produits immatriels des travailleurs improductifs. Mais on
ne gagne rien lutter contre la nature des choses. Ceux qui entendent un peu l'conomie politique
sont forcs de rendre, malgr eux, hommage aux principes. M. de Sismondi, par exemple, aprs
avoir parl des dpenses qu'on fait en salaires d'ouvriers improductifs, ajoute : Ce sont des
consommations rapides qui suivent immdiatement la production. (Nouveaux principes
d'conomie politique, tome II, p. 203.) Ainsi, voil des ouvriers improductifs qui produisent!
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 99
recevrait de tout le travail des hommes industrieux aucun accroissement direct, parce
que leurs produits seraient consomms mesure qu'ils seraient crs.
En consquence, lorsqu'on trouve le moyen de rendre plus ncessaire le travail
d'une de ces professions, on ne fait rien pour la prosprit publique ; en augmentant
ce genre de travail productif, on en augmente en mme temps la consommation.
Quand cette consommation est une jouissance, on peut s'en consoler ; mais quand
elle-mme est un mal, il faut convenir qu'un semblable systme est dplorable.
C'est ce qui arrive partout o l'on complique la lgislation. Le travail des gens de
loi, devenant plus considrable et plus difficile, occupe plus de monde et se paie plus
cher. Qu'y gagne-t-on ? D'avoir ses droits mieux dfendus ? Non, certes : la compli-
cation des lois est bien plutt favorable la mauvaise foi, en lui offrant de nouveaux
subterfuges, tandis qu'elle n'ajoute presque jamais rien la solidit du bon droit. On y
gagne de plaider plus souvent et plus longtemps.
On peut appliquer le mme raisonnement aux places superflues institues dans
l'administration publique. Administrer ce qui devrait tre abandonn soi-mme,
c'est faire du mal aux administrs, et leur faire payer le mal qu'on leur fait comme si
c'tait du bien
1
.
Il est donc impossible d'admettre l'opinion de Garnier
2
, qui conclut de ce que le
travail des mdecins, des gens de loi et autres personnes semblables, est productif,
qu'il est aussi avantageux une nation de le multiplier que tout autre. On est heureux
sans doute de pouvoir se procurer un bon mdecin lorsqu'on n'a pu viter une
maladie; mais il vaut mieux encore n'tre pas malade. Compliquer les lois pour les
faire dbrouiller par les lgistes, c'est se donner un mal pour prendre la peine de le
gurir. Les produits immatriels, comme les autres, ne sont des produits qu'autant que
l'avantage qui en rsulte ne peut tre acquis moins de frais ; or, la voie la plus
simple d'tre affranchi d'un inconvnient, c'est de ne pas s'y soumettre de propos
dlibr.
Les produits immatriels sont le fruit de l'industrie humaine, puisque nous avons
appel industrie toute espce de travail productif. On voit moins clairement comment
ils sont en mme temps le fruit d'un capital. Cependant la plupart de ces produits sont
le rsultat d'un talent ; tout talent suppose une tude pralable, et aucune tude n'a pu
avoir lieu sans des avances.
Pour que le conseil du mdecin ait t donn et reu, il a fallu que le mdecin ou
ses parents aient fait, pendant plusieurs annes, les frais de son instruction ; il a fallu
que l'tudiant ait t entretenu tout le temps qu'ont dur ses tudes ; il a fallu acheter
des livres, faire des voyages peut-tre : ce qui suppose l'emploi d'un capital prc-
demment accumul
3
.

1
Que penser, d'aprs cela, de tant de phrases qu'on entend prononcer, analogues celle-ci : Telle
formalit, tel impt produisent toujours un bien, qui est de faire vivre un bon nombre d'employs,
de percepteurs?
2
Traduction de Smith, note 20.
3
Pour ne pas anticiper sur ce que je dois dire en traitant des profits de l'industrie et des capitaux, je
me bornerai faire remarquer, en passant, que ce capital est plac fonds perdu sur la tte du
mdecin, et que ses honoraires ne sont pas quitablement rgls, s'ils ne comprennent pas, outre la
rcompense de son travail actuel et celle de son talent (qui est un agent dont la nature l'a gratifi),
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 100
Il en est de mme de la consultation de l'avocat, de la chanson du musicien, etc. :
ces produits ne peuvent avoir lieu sans le concours d'une industrie et d'un capital. Le
talent d'un fonctionnaire public lui-mme est un capital accumul. Les frais nces-
saires pour lever un ingnieur civil ou militaire sont du mme genre que les avances
qu'il a fallu faire pour lever un mdecin. Il est mme supposer qu'on trouve bien
placs les fonds qui mettent un jeune homme en tat de devenir fonctionnaire public,
et bien pays les travaux qui composent son industrie, puisqu'il y a dans presque
toutes les parties de l'administration plus de postulants que de places, dans les pays
mme o les places sont plus multiplies qu'elles ne devraient l'tre.
On retrouve dans l'industrie qui donne des produits immatriels les mmes
oprations que nous avons remarques, dans l'analyse qui a t faite, au commen-
cement de cet ouvrage, des oprations de toute espce d'industrie
1
. Prouvons cela par
un exemple : pour qu'une simple chanson ft excute, il a fallu que l'art du com-
positeur et celui du musicien excutant fussent des arts professs et connus, de mme
que les mthodes convenables pour les acqurir : voil le rsultat des travaux
scientifiques.
L'application de cet art, de ces mthodes, a t faite par le compositeur et le
musicien, qui ont jug, l'un en composant son air, l'autre en l'excutant, qu'il en
pouvait rsulter un plaisir auquel les hommes attacheraient un prix quelconque. Enfin
l'excution offre la dernire des oprations de l'industrie.
Il est cependant des productions immatrielles o les deux premires oprations
jouent un si petit rle, qu'on peut n'en tenir aucun compte. Tel est le service d'un
domestique. La science du service est rien ou peu de chose ; et l'application des
talents du serviteur tant faite par celui qui l'emploie, il ne reste gure au serviteur
que l'excution servile, qui est la moins releve des oprations de l'industrie.
Par une consquence ncessaire, dans ce genre d'industrie, et dans quelques autres
dont on trouve des exemples dans les dernires classes de la socit, comme dans
l'industrie des portefaix, des courtisanes, etc., l'apprentissage se rduisant rien, les
produits peuvent tre regards non seulement comme les fruits d'une industrie trs
grossire, mais encore comme des productions o les capitaux n'ont aucune part ; car
je ne pense pas que les avances ncessaires pour lever la personne industrieuse
depuis sa premire enfance jusqu'au moment o elle se tire d'affaire elle-mme,
doivent tre regardes comme un capital dont les profits qu'elle fait ensuite paient les
intrts. J'en dirai les raisons en parlant des salaires
2
.
Les plaisirs dont on jouit au prix d'un travail quelconque sont des produits
immatriels consomms, au moment de leur production, par la personne mme qui
les a crs. Tels sont les plaisirs que procurent les arts qu'on ne cultive que pour son
agrment. Si j'apprends la musique, je consacre cette tude un petit capital, une

un intrt du capital qui fut consacr son instruction; et que cet intrt ne doit pas tre simple,
mais viager.
1
Voyez plus haut, livre I, chap. 6.
2
Les salaires du simple manouvrier se bornent ce qui lui est ncessaire pour vivre, ce qui est
ncessaire pour que son travail se continue et se renouvelle. Il ne reste rien pour l'intrt d'aucun
capital; mais, dans l'entretien du simple manuvre, se trouve compris celui de ses enfants, jusqu'
l'ge o ils gagnent leur vie. Sans cela le travail des manouvriers ne suffirait pas pour entretenir
leur classe.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 101
portion de mon temps et quelque travail ; c'est au prix de toutes ces choses que je
gote le plaisir de chanter un air nouveau ou de faire ma partie dans un concert.
Le jeu, la danse, la chasse, sont des travaux du mme genre. L'amusement qui en
rsulte est consomm l'instant mme par ceux mmes qui les ont excuts. Quand
un amateur fait pour son amusement un tableau, ou quand il excute un ouvrage de
menuiserie ou de serrurerie, il cre la fois un produit de valeur durable, et un
produit immatriel qui est son amusement
1
.
Nous avons vu, en traitant des capitaux, que les uns contribuent la cration de
produits matriels, et que d'autres sont absolument improductifs. Il en est d'autres
encore qui sont productifs d'utilit ou d'agrment, et qu'on ne peut par consquent
mettre ni dans la classe des capitaux servant la production d'objets matriels, ni
dans celle des capitaux absolument inutiles. De ce nombre sont les maisons
d'habitation, les meubles, les ornements, qui ne servent qu' augmenter les agrments
de la vie. L'utilit qu'on en tire est un produit immatriel.
Quand un jeune mnage s'tablit, l'argenterie dont il se pourvoit ne peut pas tre
considre comme un capital absolument inutile, puisque la famille s'en sert habi-
tuellement ; elle ne peut pas tre considre non plus comme un capital productif de
produits matriels, puisqu'il n'en sort aucun objet qu'il soit possible de rserver pour
la consommation d'un autre temps ; ce n'est pas non plus un objet de consommation
annuelle, car cette vaisselle peut durer pendant la vie des poux et passer leurs
enfants ; c'est un capital productif d'utilit et d'agrment. Ce sont des valeurs
accumules, c'est--dire soustraites la consommation improductive, soustraites la
consommation reproductive, et ce titre ne donnant point de profit, d'intrt, mais
productives d'un service, d'une utilit que l'on consomme mesure ; utilit qui n'en a
pas moins une valeur positive, puisqu'on la paie dans l'occasion ; tmoin ce que cote
le loyer d'une maison, d'un meuble.
Si c'est mal entendre ses intrts que de laisser la plus petite partie de son capital
sous une forme absolument improductive, ce n'est pas les mconnatre que de placer
une partie de son capital, proportionne sa fortune, sous une forme productive
d'utilit ou d'agrment. Depuis les meubles grossiers d'un mnage indigent, jusqu'aux
ornements recherchs, aux bijoux blouissants du riche, il y a une foule de degrs
dans la quantit de capitaux que chacun consacre cet usage. Quand un pays est
riche, la famille la plus pauvre y possde un capital de cette espce, non pas consi-
drable, mais suffisant pour satisfaire des dsirs modestes et des besoins peu recher-
chs. Quelques meubles utiles et agrables qu'on rencontre dans toutes les habitations
ordinaires annoncent par tout pays une bien plus grande masse de richesse que cet
amas d'ameublements magnifiques et d'ornements fastueux qui remplissent seulement
les palais de quelques hommes grande fortune, ou que ces diamants et ces parures
qui peuvent blouir lorsqu'on les voit accumuls dans une grande ville, et quelquefois
rassembls presque tous la fois dans l'enceinte d'un spectacle ou d'une fte ; mais
dont la valeur est peu de chose, compare au mobilier de toute une grande nation.

1
Une nation indolente et paresseuse fait peu d'usage des divertissements qui sont le fruit de
l'exercice des facults personnelles. Le travail est pour elle une si grande peine qu'il y a peu de
plaisirs capables de l'en ddommager. Les Turcs nous jugent fous, de nous tant agiter pour avoir
du plaisir; ils ne voient pas que cette fatigue nous cote beaucoup moins qu' eux. Ils prfrent les
plaisirs qui leur sont prpars par la fatigue des autres; dans ce pays-l, il y a bien autant de travail
employ procurer des plaisirs; mais ce travail est fait, en gnral, par des esclaves qui n'ont
aucune part son produit.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 102
Les choses qui composent le capital productif d'utilit ou d'agrment, quoiqu'elles
s'usent lentement, s'usent nanmoins. Lorsqu'on ne prend pas sur ses revenus annuels
de quoi entretenir ce capital, il se dissipe, et la fortune s'altre.
Cette observation parait triviale, et cependant combien de gens croient ne manger
que leurs revenus, lorsqu'ils consomment en mme temps une partie de leurs fonds
Qu'une famille, par exemple, habite une maison qu'elle aura fait btir si la maison a
cot cent mille francs tablir, et si elle doit durer cent ans, elle cote cette
famille, outre les intrts de cent mille francs, une somme de mille francs par anne,
puisqu'au bout de cent ans, il ne restera rien, ou il ne restera du moins que peu de
chose de ce capital de cent mille francs.
Ce mme raisonnement peut tre appliqu toute autre partie d'un capital
productif d'utilit et d'agrment, un meuble, un bijou, tout ce que la pense peut
ranger sous cette dnomination.
Par la raison contraire, quand on prend sur ses revenus annuels, queue qu'en soit
la source, pour augmenter son capital utile ou agrable, on augmente ses capitaux, sa
fortune, quoiqu'on n'augmente pas ses revenus.
Les capitaux de cette sorte se forment, comme tous les autres sans exception, par
l'accumulation d'une partie des produits annuels. Il n'y a pas d'autre manire d'avoir
des capitaux que de les accumuler soi-mme, ou de les tenir de quelqu'un qui les a
accumuls. Ainsi je renvoie, ce sujet, au chapitre XI, o j'ai trait de l'accumulation
des capitaux.
Un difice public, un pont, une grande route, sont des revenus pargns, accu-
muls, formant un capital dont la rente est un produit immatriel consomm par le
public. Si la construction d'un pont ou d'une route, jointe l'acquisition du fond de
terre sur lequel s'est faite cette construction, a cot un million, le paiement de l'usage
que le public en fait chaque anne peut tre valu cinquante mille francs
1
.
Il y a des produits immatriels auxquels un fond de terre a la principale part. Telle
est la jouissance qu'on retire d'un parc, d'un jardin d'agrment. Cette jouissance est le
fruit d'un service journalier rendu par le jardin d'agrment, et qui se consomme
mesure qu'il est produit.
On voit qu'il ne faut pas confondre un terrain productif d'agrment avec des terres
absolument improductives, des terres en friche. Nouvelle analogie qui se trouve entre
les fonds de terre et les capitaux, puisqu'on vient de voir que, parmi ceux-ci, il s'en
trouve qui sont de mme productifs de produits immatriels, et d'autres qui sont
absolument inactifs.

1
S'il y a, en outre, pour mille francs d'entretien annuel, la consommation que le public fait de cette
construction peut alors tre value cinquante et un mille francs par an. Il faut ncessairement
calculer ainsi, lorsqu'on veut comparer le profit que retirent les contribuables par l'usage, avec les
sacrifices qu'on a exigs d'eux. Cet usage, qui cote ici, par supposition, cinquante et un mille
francs, est un bon march pour le public, s'il lui procure annuellement, sur ses frais de production,
une pargne qui excde cette somme, ou, ce qui revient au mme, une augmentation de produits.
Dans le cas contraire, c'est un mauvais march que l'administration a fait faire au public.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 103
Dans les jardins et les parcs d'agrment, il y a toujours quelque dpense faite en
embellissement. Dans ce cas, il y a un capital runi au fond de terre pour donner un
produit immatriel.
Il y a des parcs d'agrment qui produisent en mme temps des bois et des ptu-
rages. Ceux-l donnent des produits de l'un et de l'autre genre. Les anciens jardins
franais ne donnaient aucun produit matriel. Les jardins modernes sont un peu plus
profitables ; ils le seraient davantage, si les produits du potager et ceux du verger s'y
montraient un peu plus souvent. Sans doute ce serait tre trop svre que de reprocher
un propritaire ais les portions de son hritage qu'il consacre au pur agrment. Les
doux moments qu'il y passe entour de sa famille, le salutaire exercice qu'il y prend,
la gaiet qu'il y respire, sont des biens aussi, et ce ne sont pas les moins prcieux.
Qu'il dispose donc son terrain selon sa fantaisie ; qu'on y voie l'empreinte de son
got, et mme de son caprice : mais si, jusque dans ses caprices, il y a un but d'utilit;
si, sans recueillir moins de jouissances, il recueille aussi quelques fruits, alors son
jardin a bien un autre mrite ; le philosophe et l'homme d'tat s'y promneront avec
plus de plaisir.
J'ai vu un petit nombre de jardins riches de cette double production. Le tilleul, le
marronnier, le sycomore, les autres arbres d'agrment n'en taient point exclus, non
plus que les fleurs et les gazons ; mais les arbres fruitiers embellis de fleurs au
printemps, et de fruits en t, contribuaient la varit des teintes et la beaut du
lieu. Tout en cherchant l'exposition qui leur tait favorable, ils suivaient les sinuosits
des cltures et des alles. Les plates-bandes, les planches garnies de lgumes n'taient
pas constamment droites, gales, uniformes, mais se prtaient aux lgres ondulations
des plantations et du terrain ; on pouvait se promener dans la plupart des sentiers
tracs pour la commodit de la culture. jusqu'au puits couronn de vigne, o le
jardinier venait remplir ses arrosoirs, tait un ornement. Tout semblait avoir t mis l
pour convaincre que ce qui est joli peut tre utile, et que le plaisir peut crotre au
mme lieu que la richesse.
Un pays tout entier peut de mme s'enrichir de ce qui fait son ornement. Si l'on
plantait des arbres partout o ils peuvent venir sans nuire d'autres produits
1
, non
seulement le pays en serait fort embelli, non seulement il serait rendu plus salubre
2
,
non seulement ces arbres multiplis provoqueraient des pluies fcondantes ; mais le
seul produit de leur bois, dans une contre un peu tendue, s'lverait des valeurs
considrables.
Les arbres ont cet avantage que leur production est due presque entirement au
travail de la nature, celui de l'homme se bornant l'acte de la plantation. Mais planter
ne suffit pas : il faut n'tre pas tourment du dsir d'abattre. Alors cette tige, maigre et
frle dans l'origine, se nourrit peu peu des sucs prcieux de la terre et de l'atmos-

1
Dans beaucoup de pays, on croit trop aisment que les arbres nuisent aux autres produits. Il faut
bien qu'ils augmentent plus qu'ils ne diminuent les revenus des terres, puisque les pays les mieux
plants, comme la Normandie, l'Angleterre, la Belgique, la Lombardie, sont en mme temps les
plus productifs.
2
Les feuilles des arbres, sous l'influence de la lumire solaire, absorbent le gaz acide carbonique
que la combustion et les fermentations organiques versent constamment dans l'atmosphre. C'est
ce gaz dltre qui, lorsqu'il est trop abondant, asphyxie et fait prir les tres anims. L'exprience
et la thorie tendent prouver que les vgtaux augmentent chaque jour la quantit de gaz
oxygne libre dans l'atmosphre, ce qui le rend plus pur. Toutes choses d'ailleurs gales, les villes
les plus saines sont celles o l'on trouve beaucoup d'espaces ouverts et plants d'arbres. On devrait
en mettre sur tous les quais.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 104
phre ; sans que l'agriculture s'en mle, son tronc s'enfle et se durcit, sa taille s'lve,
ses vastes rameaux se balancent dans l'air. L'arbre ne demande l'homme que d'en
tre oubli pendant quelques annes ; et pour rcompense (lors mme qu'il ne donne
pas de rcoltes annuelles), parvenu l'ge de la force, il livre la charpente, la
menuiserie, au charronnage, nos foyers, le trsor de son bois.
De tout temps, la plantation et le respect des arbres ont t fortement recom-
mands par les meilleurs esprits. L'historien de Cyrus met au nombre des titres de
gloire de ce prince, d'avoir plant toute lAsie Mineure. En certains pays, quand un
cultivateur se voit pre d'une fille, il plante un petit bois qui grandit avec l'enfant, et
fournit sa dot au moment o elle se marie. Sully, qui avait tant de vues conomiques,
a plant, dans presque toutes les provinces de France, un trs grand nombre d'arbres :
j'en ai vu plusieurs auxquels la vnration publique attachait encore son nom, et ils
me rappelaient ce mot d'Addison, qui, chaque fois qu'il voyait une plantation, s'criait
: Un homme utile a pass par l. jusqu'ici, nous nous sommes occups des agents
essentiels de la production, des agents sans lesquels l'homme n'aurait d'autres moyens
d'exister et de jouir que ceux que lui offre spontanment la nature, et qui sont bien
rares et bien peu varis. Aprs avoir expos la manire dont ces agents, chacun en ce
qui les concerne, et tous runis, concourent la production, nous avons repris
l'examen de l'action de chacun d'eux en particulier, pour en acqurir une connaissance
plus complte. Nous allons examiner maintenant les causes accidentelles et tran-
gres la production, qui favorisent ou contrarient l'action des agents productifs.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 105
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XIV
Du droit de proprit
Retour la table des matires
Le philosophe spculatif peut s'occuper chercher les vrais fondements du droit
de proprit; le jurisconsulte peut tablir les rgles qui prsident la transmission des
choses possdes; la science politique peut montrer quelles sont les plus sres
garanties de ce droit; quant l'conomie politique, elle ne considre la proprit que
comme le plus puissant des encouragements la multiplication des richesses. Elle
s'occupera peu de ce qui la fonde et la garantit, pourvu qu'elle soit assure. On sent,
en effet, que ce serait en vain que les lois consacreraient la proprit, si le gouverne-
ment ne savait pas faire respecter les lois, s'il tait au-dessus de son pouvoir de
rprimer le brigandage ; s'il l'exerait lui-mme
1
; si la complication des dispositions
lgislatives et les subtilits de la chicane rendaient tout le monde incertain dans sa
possession. On ne peut dire que la proprit existe que l o elle existe non seulement
de droit, mais de fait. C'est alors seulement que l'industrie obtient sa rcompense
naturelle et qu'elle tire le plus grand parti possible de ses instruments : les capitaux et
les terres.

1
La force d'un particulier est si peu de chose, compare la force de son gouvernement, que les
particuliers n'ont de moyens assurs de se garantir des exactions, des abus d'autorit, que dans les
pays o leurs droits sont protgs par la libert de la presse qui rvle tous les abus, et par une
vritable reprsentation nationale qui les rprime.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 106
Il y a des vrits tellement videntes, qu'il parait tout fait superflu d'entreprendre
de les prouver. Celle-l est du nombre. Qui ne sait que la certitude de jouir du fruit de
ses terres, de ses capitaux, de son labeur, ne soit le plus puissant encouragement
qu'on puisse trouver les faire valoir ? Qui ne sait qu'en gnral nul ne connat mieux
que le propritaire le parti qu'on peut tirer de sa chose, et que nul ne met plus de
diligence la conserver ? Mais en mme temps combien, dans la pratique, ne
s'carte-t-on pas de ce respect des proprits qu'on juge si avantageux en thorie! Sur
quels faibles motifs n'en propose-t-on pas souvent la violation ! Et cette violation, qui
devrait exciter naturellement quelque indignation, qu'elle est facilement excuse par
ceux qui n'en sont pas victimes ! tant il y a peu de gens qui sentent avec quelque
vivacit ce qui ne les blesse pas directement, ou qui, sentant vivement, sachent agir
comme ils savent penser !
Il n'y a point de proprit assure partout o un despote peut s'emparer, sans leur
consentement, de la proprit de ses sujets. La proprit n'est gure plus assure,
lorsque le consentement n'est qu'illusoire. Si, en Angleterre, o les impts ne peuvent
tre tablis que par les reprsentants de la nation, le ministre disposait de la majorit
des votes, soit au moyen de l'influence qu'il exerce sur les lections, soit en saison de
la multitude de places dont on lui a imprudemment laiss la distribution, alors l'impt
ne serait rellement Pas vot par des reprsentants de la nation ; ceux qu'on qualifie-
rait ainsi ne seraient, dans le fait, que les reprsentants du ministre; et le peuple
anglais ferait forcment des sacrifices normes pour soutenir une politique qui ne lui
serait nullement favorable
1
.
Je remarquerai qu'on peut violet le droit de proprit, non seulement en s'empa-
rant des produits qu'un homme doit ses terres, ses capitaux, ou son industrie,
mais encore en le gnant dans le libre emploi de ces mmes moyens de production ;
car le droit de proprit, ainsi -que le dfinissent les jurisconsultes, est le droit d'user,
et mme d'abuser.
Ainsi, c'est violer la proprit territoriale que de prescrire un propritaire ce qu'il
doit semer ou planter, que de lui interdire telle culture ou tel mode de culture.
C'est violer la proprit du capitaliste que de lui interdire tel ou tel emploi de
capitaux, comme lorsqu'on ne lui permet pas de faire des magasins de bl, ou lors-
qu'on l'oblige de porter son argenterie la Monnaie, ou bien qu'on l'empche de btir
sur son terrain, ou lorsqu'on lui prescrit la manire de btir.
On viole encore la proprit du capitaliste lorsque, aprs qu'il a des fonds engags
dans une industrie quelconque, on prohibe ce genre d'industrie, ou qu'on le surcharge
de droits tellement onreux, qu'ils quivalent une prohibition. C'est ce qui est arriv
sous le gouvernement de Bonaparte relativement au sucre de canne, dont la consom-
mation fut rduite des quatre cinquimes. Le mme gouvernement s'empara de la

1
Ce passage a t crit une poque o l'or du peuple anglais contribuait enchaner et abrutit les
nations de l'Europe. Postrieurement son cabinet a suivi les conseils d'une politique plus sage,
mais qui n'empche pas que de trs lourds abus ne psent sur les classes les plus nombreuses de la
socit, et ne les exposent plus de privations que les mmes classes n'en prouvent chez des
nations moins industrielles et moins opulentes.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 107
fabrication exclusive du tabac, au grand dtriment de la culture et des manufactures
qui s'occupaient de ce produit
1
.
C'est violet la proprit industrielle d'un homme que de lui interdire l'usage de ses
talents et de ses facults, si ce n'est dans le cas o ils attentent aux droits d'un autre
homme
2
.
C'est encore violer la proprit industrielle que de mettre un homme en rquisition
pour certains travaux, lorsqu'il a jug propos de se consacrer d'autres travaux;
comme lorsqu'on force un homme qui a tudi les arts ou le commerce, suivre le
mtier de la guerre, ou simplement faire un service militaire accidentel.
Je sais fort bien que le maintien de l'ordre social, qui garantit la proprit, passe
avant la proprit mme; mais il ne faut pas que la conservation de l'ordre puisse
servir de prtexte aux vexations du pouvoir, ni que la subordination donne naissance
au privilge. L'industrie a besoin de garanties contre ces abus, et jamais on ne lui voit
prendre un vritable dveloppement dans les lieux o commande une autorit sans
contrepoids.
Les contributions publiques, mme lorsqu'elles sont consenties par la nation, sont
une violation des proprits, puisqu'on ne peut lever des valeurs qu'en les prenant sur
celles qu'ont produites les terres, les capitaux et l'industrie des particuliers ; aussi
toutes les fois qu'elles excdent la somme indispensable pour la conservation de la
socit, il est permis de les considrer comme une spoliation.
Il y a quelques autres cas excessivement rares, o l'on peut, avec quelque avan-
tage, intervenir entre le particulier et sa proprit. C'est ainsi que, dans les pays o
l'on reconnat ce malheureux droit de l'homme sur l'homme, droit qui blesse tous les
autres, on pose cependant certaines bornes au pouvoir du matre sur l'esclave ; c'est
encore ainsi que la crainte de provoquer le desschement des cours d'eau, ou la
ncessite de procurer la socit des bois de marine ou de charpente dont on ne sau-

1
Ce serait mai propos qu'on dirait : Employez vos constructions, vos ustensiles une autre
manipulation. Telle localit, tels ustensiles taient trs propres une exploitation, qui ne sauraient
tre appliqus une autre sans une grosse perte.
2
Les talents industriels sont la plus incontestable des proprits, puisqu'on les tient immdiatement
de la nature et de ses propres soins. Ils tablissent un droit suprieur celui des propritaires de
terre, qui remonte une spoliation (car on ne peut pas supposer qu'une terre ait toujours t
transmise lgitimement depuis le premier occupant jusqu' nos jours) ; un droit suprieur celui
du capitaliste : cas, en supposant mme que le capital ne soit le fruit d'aucune spoliation, mais
d'une accumulation lente pendant plusieurs gnrations, il faut encore, de mme que pour la terre,
le concours de la lgislation pour en consacrer l'hrdit, concours qu'elle a pu n'accorder qu'
certaines conditions. Mais, quelque sacre que soit la proprit des talents industriels, des facults
naturelles et acquises, elle est mconnue non seulement dans l'esclavage qui viole ainsi la plus
indisputable des proprits, mais dans bien d'autres cas beaucoup moins rares.
Le gouvernement viole la proprit que chacun a de sa personne et de ses facults, lorsqu'il
s'empare d'une certaine industrie, comme de celles des agents de change et des courtiers, et qu'il
vend des privilgis le droit exclusif d'exercer ces fonctions. Il viole encore plus la proprit,
lorsque, sous prtexte de la sret publique, ou seulement de la sret du gouvernement lui-mme,
il vous empche de changer de lieu, ou bien lorsqu'il autorise un gendarme, un commissaire de
police, un juge vous arrter, vous dtenir, tellement que personne n'a la complte certitude de
pouvoir disposer de son temps, de ses facults, ni de terminer une affaire commence. La sret
publique serait-elle mieux viole par un brigand que tout tend rprimer, et qui est toujours si
promptement rprim ?
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 108
rait se passer, fait tolrer des rglements relatifs la coupe des forts particulires
1
;
et que la crainte de perdre les minraux qu'enferme le sol impose quelquefois au
gouvernement l'obligation de se mler de l'exploitation des mines. On sent en effet
que, si la manire d'exploiter restait entirement libre, un dfaut d'intelligence, une
avidit trop impatiente, ou des capitaux insuffisants, pourraient conseiller un
propritaire des fouilles superficielles qui puiseraient les portions les plus apparentes
et souvent les moins fcondes d'une veine, et feraient perdre la trace des plus riches
filons. Quelquefois une veine minrale passe au-dessous du sol de plusieurs propri-
taires, mais l'accs n'en est praticable que par une seule proprit ; il faut bien, dans
ce cas, vaincre la volont d'un propritaire rcalcitrant, et dterminer le mode
d'exploitation
2
; encore n'oserais-je pas rpondre qu'il ne ft prfrable de respecter
son travers, et que la socit ne gagnt davantage maintenir inviolablement les
droits d'un propritaire qu' jouir de quelques mines de plus.
Enfin, la sret publique exige quelquefois imprieusement le sacrifice de la
proprit particulire, et l'indemnit qu'on donne en pareil cas n'empche pas qu'il n'y
ait violation de proprit : car le droit de proprit embrasse la libre disposition du
bien ; et le sacrifice du bien, moyennant une indemnit, est une disposition force.
Lorsque l'autorit publique n'est pas spoliatrice elle-mme, elle procure aux
nations le plus grand des bienfaits, celui de les garantir des spoliateurs
3
. Sans cette
protection, qui prte le secours de tous aux besoins d'un seul, il est impossible de
concevoir aucun dveloppement important des facults productives de l'homme, des
terres et des capitaux ; il est impossible de concevoir l'existence des capitaux eux-
mmes, puisqu'ils ne sont que des valeurs accumules et travaillant sous la sauve-
garde de l'autorit publique. C'est pour cette raison que jamais aucune nation n'est
parvenue quelque degr d'opulence sans avoir t soumise un gouvernement
rgulier ; c'est la sret que procure l'organisation politique que les peuples polics
doivent, non seulement les productions innombrables et varies qui satisfont leurs
besoins, mais encore les beaux-arts, les loisirs, fruits de quelques accumulations, et
sans lesquels ils ne pourraient pas cultiver les dons de l'esprit, ni par consquent
s'lever toute la dignit que comporte la nature de l'homme.
Le pauvre lui-mme, celui qui ne possde rien, n'est pas moins intress que le
riche au respect des droits de la proprit. Il ne peut tirer parti de ses facults qu'
l'aide des accumulations qui ont t faites et protges ; tout ce qui s'oppose ces
accumulations, ou les dissipe, nuit essentiellement ses moyens de gagner ; et la
misre, le dprissement des classes indigentes, suit toujours le pillage et la ruine des

1
Peut-tre, au reste, que, sans les guerres maritimes dont les unes ont pour cause des vanits
puriles, et les autres des intrts mal entendus ; peut-tre, dis-je, que le commerce fournirait trs
bon compte les meilleurs bois de marine, et que l'abus de rglementer les forts particulires n'est
que la consquence d'un autre abus plus cruel et moins excusable. On peut faire des rflexions du
mme genre sur les vexations et le monopole auxquels donnent lieu en France l'extraction du
salptre et la fabrication de la poudre. En Angleterre, o ces abus n'existent pas et o le
gouvernement achte sa poudre aux particuliers, il n'en a jamais manqu et elle ne lui revient pas
aussi cher.
2
Le traducteur amricain de cet ouvrage observe en cet endroit, dans une note, qu'il convient de se
mfier beaucoup des motifs sur lesquels on s'appuie quand il s'agit de gner une exploitation
quelconque; car des motifs tout aussi spcieux peuvent tre allgus pour opposer des entraves
une multitude d'autres travaux.
3
On peut tre dpouill par la fraude comme par la force, par un jugement inique, par une vente
illusoire, par des terreurs religieuses, de mme que par la rapacit des gens de guerre, ou par
l'audace des brigands.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 109
classes riches. C'est par un sentiment confus de cette utilit du droit de proprit,
autant qu' cause de l'intrt priv des riches, que, chez toutes les nations civilises,
l'atteinte porte aux proprits est poursuivie et punie comme un crime. L'tude de
l'conomie politique est trs propre Justifier et fortifier cette lgislation, et elle
explique pourquoi les heureux effets du droit de proprit sont d'autant plus
frappants, qu'il est mieux garanti par la constitution politique.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 110
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XV
Des dbouchs
Retour la table des matires
Les entrepreneurs des diverses branches d'industrie ont coutume de dire que la
difficult n'est pas de produire, mais de vendre; qu'on produirait toujours assez de
marchandises, si l'on pouvait facilement en trouver le dbit. Lorsque le placement de
leurs produits est lent, pnible, peu avantageux, ils disent que l'argent est rare ;
l'objet de leurs dsirs est une consommation active qui multiplie les ventes et
soutienne les prix. Mais si on leur demande quelles circonstances, quelles causes sont
favorables au placement de leurs produits, on s'aperoit que le plus grand nombre n'a
que des ides confuses sur ces matires, observe mal les faits et les explique plus mal
encore, tient pour constant ce qui est douteux, souhaite ce qui est directement
contraire ses intrts, et cherche obtenir de l'autorit une protection fconde en
mauvais rsultats.
Pour nous former des ides plus sres, et d'une haute application. relativement
ce qui ouvre des dbouchs aux produits de l'industrie, poursuivons l'analyse des faits
les plus connus, les plus constants ; rapprochons-les de ce que nous avons dj appris
par la mme voie; et peut-tre dcouvrirons-nous des vrits neuves, importantes,
propres clairer les dsirs des hommes industrieux, et de nature assurer la marche
des gouvernements jaloux de les protger.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 111
L'homme dont l'industrie s'applique donner de la valeur aux choses en leur
crant un usage quelconque ne peut esprer que cette valeur sera apprcie et paye
que l o d'autres hommes auront les moyens d'en faire l'acquisition. Ces moyens, en
quoi consistent-ils ? En d'autres valeurs, d'autres produits, fruits de leur industrie, de
leurs capitaux, de leurs terres : d'o il rsulte, quoique au premier aperu cela semble
un paradoxe, que c'est la production qui ouvre des dbouchs aux produits.
Que si un marchand d'toffes s'avisait de dire : Ce ne sont pas d'autres produits
que je demande en change des miens, c'est de l'argent, on lui prouverait aisment
que son acheteur n'est mis en tat de le payer en argent que par des marchandises qu'il
vend de son ct. Tel fermier, peut-on lui rpondre, achtera vos toffes si ses
rcoltes sont bonnes ; il achtera d'autant plus qu'il aura produit davantage. Il ne
pourra rien acheter, s'il ne produit rien.
Vous-mmes, vous n'tes mis mme de lui acheter son froment et ses laines,
qu'autant que vous produisez des toffes. Vous prtendez que c'est de l'argent qu'il
vous faut : je vous dis, moi, que ce sont d'autres produits. En effet, pourquoi dsirez-
vous cet argent ? N'est-ce pas dans le but d'acheter des matires premires pour votre
industrie, ou des comestibles pour votre bouche
1
? Vous voyez bien que ce sont des
produits qu'il vous faut, et non de l'argent. La monnaie d'argent qui aura servi dans la
vente de vos produits, et dans l'achat que vous aurez fait des produits d'un autre, ira,
un moment aprs, servir au mme usage entre deux autres contractants ; elle servira
ensuite d'autres ; et d'autres encore, sans fin : de mme qu'une voiture qui, aprs
avoir transport le produit que vous aurez vendu, en transportera un autre, puis un
autre. Lorsque vous ne vendez pas facilement vos produits, dites-vous que c'est parce
que les acqureurs manquent de voitures pour les emporter ? Eh bien ! l'argent n'est
que la voiture de la valeur des produits. Tout son usage a t de voiturer chez vous la
valeur des produits que l'acheteur avait vendus pour acheter les vtres ; de mme, il
transportera, chez celui auquel vous ferez un achat, la valeur des produits que vous
aurez vendus d'autres.
C'est donc avec la valeur de vos produits, transforme momentanment en une
somme d'argent, que vous achetez, que tout le monde achte les choses dont chacun a
besoin. Autrement comment ferait-on pour acheter maintenant en France, dans une
anne, six ou huit fois plus de choses qu'on n'en achetait sous le rgne misrable de
Charles VI ? Il est vident que c'est parce qu'on y produit six ou huit fois plus de
choses, et qu'on achte ces choses les unes avec les autres.
Lors donc qu'on dit : La vente ne va pas, parce que l'argent est rare, on prend le
moyen pour la cause; on commet une erreur qui provient de ce que presque tous les
produits se rsolvent en argent avant de s'changer contre d'autres marchandises, et
de ce qu'une marchandise qui se montre si souvent parait au vulgaire tre la mar-
chandise par excellence, le terme de toutes les transactions dont elle n'est que
l'intermdiaire. On ne devrait pas dire : La vente ne va pas, parce que l'argent est rare,
mais parce que les autres produits le sont. Il y a toujours assez d'argent pour servir
la circulation et l'change rciproque des autres valeurs, lorsque ces valeurs existent

1
Lors mme que ce serait pour enfouit la somme, le but ultrieur est toujours d'acheter quelque
chose avec la somme. Si ce n'est l'enfouisseur qui achte, c'est son hritier, c'est celui aux mains de
qui la somme tombe par quelque accident que ce soit ; car de la monnaie, en tant que monnaie, ne
peut servir aucun autre usage.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 112
rellement. Quand l'argent vient manquer la masse des affaires, on y supple
aisment, et la ncessit d'y suppler est l'indication d'une circonstance bien
favorable : elle est une preuve qu'il y a une grande quantit de valeurs produites, avec
lesquelles on dsire se procurer une grande quantit d'autres valeurs. La marchandise
intermdiaire, qui facilite tous les changes (la monnaie), se remplace aisment dans
ce cas-l par des moyens connus des ngociants
1
, et bientt la monnaie afflue, par la
raison que la monnaie est une marchandise, et que toute espce de marchandise se
rend aux lieux o l'on en a besoin. C'est un bon signe quand l'argent manque aux tran-
sactions, de mme que c'est un bon signe quand les magasins manquent aux
marchandises.
Lorsqu'une marchandise surabondante ne trouve point d'acheteurs, c'est si peu le
dfaut d'argent qui en arrte la vente, que les vendeurs de cette marchandise s'esti-
meraient heureux d'en recevoir la valeur en ces denres qui servent leur consom-
mation, values au cours du jour ; ils ne chercheraient point de numraire, et n'en
auraient nul besoin, puisqu'ils ne le souhaitaient que pour le transformer en denres
de leur consommation
2
.
Le producteur qui croirait que ses consommateurs se composent, outre ceux qui
produisent de leur ct, de beaucoup d'autres classes qui ne produisent pas matrielle-
ment, comme des fonctionnaires publics, des mdecins, des gens de loi, des prtres,
etc., et qui de l tirerait cette induction, qu'il y a des dbouchs autres que ceux que
prsentent les personnes qui produisent elles-mmes ; le producteur, dis-je, qui
raisonnerait ainsi, prouverait qu'il s'attache aux apparences, et ne pntre pas le fond
des choses. En effet, un prtre va chez un marchand pour y acheter une tole ou un
surplis. La valeur qu'il y porte est sous la forme d'une somme d'argent : de qui la
tient-il ? d'un percepteur qui l'avait leve sur un contribuable. De qui le contribuable
la tenait-il ? elle avait t produite par lui. C'est cette valeur produite, change
d'abord contre des cus, puis donne un prtre, qui a permis celui-ci d'aller faire
son achat. Le prtre a t substitu au producteur ; et le producteur, sans cela, aurait
pu acheter pour lui-mme, avec la valeur de son produit, non pas une tole ou un
surplis, mais tout autre produit plus utile. La consommation qui a t faite du produit
appel surplis a eu lieu aux dpens d'une autre consommation. De toute manire,
l'achat d'un produit ne peut tre fait qu'avec la valeur d'un autre
3
.

1
Des effets au porteur, des billets de banque, des crdits ouverts, des compensations de crances,
comme Amsterdam et Londres.
2
Par leur consommation, j'entends toute celle qu'ils font, de quelque nature qu'elle soit; aussi bien
celle qui est improductive et qui satisfait leurs besoins et ceux de leur famille, que celle qui est
reproductive et alimente leur industrie. Un fabricant de laine, un fabricant de coton consomment
la fois de la laine et du coton pour leur usage et pour celui de leurs manufactures ; mais, quel que
soit le but de leur consommation, soit qu'ils consomment pour reproduire, ou que ce soit pour
jouir, ils cherchent acheter ce qu'ils consomment avec ce qu'ils produisent.
3
Le capitaliste, qui dpense l'intrt qu'il retire de ses capitaux, dpense sa part des produits
auxquels ses capitaux ont concouru. Le livre II dveloppe les lois suivant lesquelles il prend part
aux produits; et lorsqu'il dissipe le fonds de ses capitaux eux-mmes, ce sont toujours des produits
qu'il dpense, puisque ses capitaux ne sont eux-mmes que des produits, la vrit rservs pour
une consommation reproductive, mais trs susceptibles d'tre dpenss improductivement, comme
ils le sont toutes les fois qu'on les dissipe.
Lorsqu'on divise une nation en producteurs et en consommateurs, on fait la plus sotte des
distinctions. Tout le monde, sans exception, consomme. A trs peu d'exceptions prs, tout le
monde produit du plus au moins, les uns par leurs travaux personnels, les autres par les travaux de
leurs capitaux ou de leurs terres et il serait dsirer qu'on produist encore plus gnralement et
plus activement alors on consommerait moins souvent, au lieu de ses propres produits, le fruit des
labeurs des autres, qui auraient eux-mmes dpenser les valeurs dont on ne les priverait pas.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 113
La premire consquence qu'on peut tirer de cette importante vrit, c'est que,
dans tout tat, plus les producteurs sont nombreux et les productions multiplies, et
plus les dbouchs sont faciles, varis et vastes.
Dans les lieux qui produisent beaucoup, se cre la substance avec laquelle seule
on achte : je veux dire la valeur. L'argent ne remplit qu'un office passager dans ce
double change ; et, les changes termins, il se trouve toujours qu'on a pay des
produits avec des produits.
Il est bon de remarquer qu'un produit termin offre, ds cet instant, un dbouch
d'autres produits pour tout le montant de sa valeur. En effet, lorsque le dernier
producteur a termin un produit, son plus grand dsir est de le vendre, pour que la
valeur de ce produit ne chme pas entre ses mains. Mais il n'est pas moins empress
de se dfaire de l'argent que lui procure sa vente, Pour que la valeur de l'argent ne
chme Pas non plus. Or, on ne peut se dfaire de son argent qu'en demandant
acheter un produit quelconque. On voit donc que le fait seul de la formation d'un
produit ouvre, ds l'instant mme, un dbouch d'autres produits.
C'est pour cela qu'une bonne rcolte n'est pas seulement favorable aux cultiva-
teurs, et qu'elle l'est en mme temps aux marchands de tous les autres produits. On
achte davantage toutes les fois qu'on recueille davantage. Une mauvaise rcolte, au
contraire, nuit toutes les ventes. Il en est de mme des rcoltes faites par les arts et
le commerce. Une branche de commerce qui prospre fournit de quoi acheter, et
procure consquemment des ventes tous les autres commerces ; et d'un autre ct,
quand une partie des manufactures ou des genres de commerce devient languissante,
la plupart des autres en souffrent.
Cela tant ainsi, d'o vient, demandera-t-on, cette quantit de Marchandises qui,
certaines poques, encombrent la circulation, sans pouvoir trouver d'acheteurs ?
pourquoi ces marchandises ne s'achtent-elles pas les unes les autres ?
Je rpondrai que des marchandises qui ne se vendent pas, ou qui se vendent
perte, excdent la somme des besoins qu'on a de ces marchandises, soit parce qu'on
en a produit des quantits trop considrables, soit plutt parce que d'autres produc-
tions ont souffert. Certains produits surabondent, parce que d'autres sont venus
manquer.
En termes plus vulgaires, beaucoup de gens ont moins achet, parce qu'ils ont
moins gagn
1
; et ils ont moins gagn, parce qu'ils ont trouv des difficults dans
l'emploi de leurs moyens de production, ou bien parce que ces moyens leur ont
manqu.
Aussi l'on peut remarquer que les temps o certaines denres ne se vendent pas
bien sont prcisment ceux o d'autres denres montent des prix excessifs
2
; et

1
Les gains se composent, dans tous les tats, depuis le plus gros ngociant jusqu'au plus simple
manuvre, de la part qu'on obtient dans les valeurs produites. Les proportions suivant lesquelles
cette distribution se fait forment la matire du second livre de cet ouvrage.
2
Il est facile tout lecteur d'appliquer ces observations gnrales aux pays et aux poques dont il a
connaissance. Nous en avons eu un exemple bien frappant en France, dans les annes 1811, 1812
et 1813, o l'on a vu marcher de front le prix exorbitant des denres coloniales, du bl, et de
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 114
comme ces prix levs seraient des motifs pour en favoriser la production, il faut que
des causes majeures ou des moyens violents, comme des dsastres naturels ou
politiques, l'avidit ou l'impritie des gouvernements, maintiennent forcment d'un
ct cette pnurie, qui cause un engorgement de l'autre. Cette cause de maladie poli-
tique vient-elle cesser, les moyens de production se portent vers les routes o la
production est demeure en arrire ; en avanant dans ces voies-l, elle favorise
l'avancement de la production dans toutes les autres. Un genre de production devan-
cerait rarement les autres, et ses produits seraient rarement avilis, si tous taient
toujours laisss leur entire libert
1
.
Une seconde consquence du mme principe, c'est que chacun est intress la
prosprit de tous, et que la prosprit d'un genre d'industrie est favorable la pros-
prit de tous les autres. En effet, quels que soient l'industrie qu'on cultive, le talent
qu'on exerce, on en trouve d'autant mieux l'emploi, et l'on en tire un profit d'autant
meilleur, qu'on est plus entour de gens qui gagnent eux-mmes. Un homme talent,
que vous voyez tristement vgter dans un pays qui dcline, trouverait mille emplois
de ses facults dans un pays productif, o l'on pourrait employer et payer sa capacit.
Un marchand, plac dans une ville industrieuse et riche, vend pour des sommes bien
plus considrables que celui qui habite un canton pauvre o dominent l'insouciance et
la paresse. Que feraient un actif manufacturier, un habile ngociant dans une ville mal
peuple et mal civilise de certaines portions de l'Espagne ou de la Pologne ? Quoi-
qu'il n'y rencontrt aucun concurrent, il y vendrait peu, parce qu'on y produit peu ;
tandis qu' Paris, Amsterdam, Londres, malgr la concurrence de cent marchands
comme lui, il Pourra faire d'immenses affaires. La raison en est simple : il est entour
de gens qui produisent beaucoup dans une multitude de genres, et qui font des achats
avec ce qu'ils ont produit, c'est--dire avec l'argent provenant de la vente de ce qu'ils
ont produit.

plusieurs autres produits, avec l'avilissement de beaucoup de denres qui ne trouvaient que des
dbouchs dsavantageux.
1
Ces considrations, qui sont fondamentales pour tout Trait ou Mmoire crit sur des matires
commerciales, et pour toute opration de l'administration relative aux mmes objets, y sont restes
jusqu' prsent presque entirement trangres. Il semble qu'on n'ait rencontr la vrit que par
hasard, et qu'on n'ait pris la bonne route (quand par bonheur on l'a fait) que par un sentiment
confus de ce qui convenait, sans tre convaincu, et sans avoir le moyen de convaincre les autres.
M. de Sismondi, qui parat n'avoir pas bien entendu les principes tablis dans ce chapitre et
dans les trois premiers chapitres du livre Il de cet ouvrage, cite, comme une preuve que l'on peut
trop produire, cette immense quantit de produits manufacturs dont l'Angleterre surcharge les
marchs trangers. (Nouveaux Principes, etc., livre IV, chap. 4.) Cette surabondance ne prouve
autre chose que l'insuffisance de la production aux lieux o les marchandises anglaises
surabondent. Si le Brsil produisait assez pour acheter les produits anglais qu'on y porte, ces
produits ne s'y engorgeraient pas. Il faudrait pour cela que le Brsil ft plus industrieux, qu'il
possdt plus de capitaux, que ses douanes laissassent toute latitude sur le choix des marchandises
qu'on juge propos d'y porter, que les douanes anglaises ne fussent plus un obstacle l'entre en
Angleterre des marchandises du Brsil, et laissassent toute libert sur le choix des retours.
Le sens de ce chapitre-ci n'est pas qu'on ne puisse pas produire d'une certaine marchandise
trop en proportion des besoins, mais seulement que ce qui favorise le dbit d'une marchandise,
c'est la production d'une autre.
Le traducteur de cet ouvrage en anglais, M. C. R. Prinsep, a joint cette note une autre note
que voici :
Les vues de Sismondi cet gard ont t adoptes par Malthus, et celles de notre auteur par
Ricardo. Il en est rsult une discussion intressante entre notre auteur et Malthus. Si les
arguments contenus dans ce chapitre avaient besoin de confirmation, on la trouverait dans les
Lettres adresses Malthus sur ce sujet et sur quelques autres points de la science, par J.-B. Say.
Sismondi, dans les Annales de Lgislation, a vainement essay de rpondre Ricardo, et il a pass
sous le silence son premier antagoniste.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 115
Telle est la source des profits que les gens des villes font sur les gens des
campagnes, et que ceux-ci font sur les premiers : les uns et les autres ont d'autant plus
de quoi acheter qu'ils produisent davantage. Une ville entoure de riches campagnes y
trouve de nombreux et riches acheteurs, et dans le voisinage d'une ville opulente, les
produits de la campagne ont bien plus de valeur. C'est par une distinction futile qu'on
classe les nations en nations agricoles, manufacturires et commerantes. Si une
nation russit dans l'agriculture, c'est une raison pour que ses manufactures et son
commerce prosprent ; si ses manufactures et son commerce sont florissants, son
agriculture s'en trouvera mieux
1
.
Une nation, par rapport la nation voisine, est dans le mme cas qu'une province
par rapport une autre province, qu'une ville par rapport aux campagnes : elle est
intresse la voir prosprer, et assure de profiter de son opulence. C'est donc avec
raison que les tats-Unis ont toujours cherch donner de l'industrie aux tribus
sauvages dont ils sont entours : ils ont voulu qu'elles eussent quelque chose donner
en change, car on ne gagne rien avec des peuples qui n'ont rien vous donner. Il est
prcieux pour l'humanit qu'une nation, entre les autres, se conduise, en chaque
circonstance, d'aprs les principes libraux. Il sera dmontr, par les brillants rsultats
qu'elle en obtiendra, que les vains systmes, les funestes thories, sont les maximes
exclusives et jalouses des vieux tats de l'Europe qu'ils dcorent effrontment du
nom de vrits pratiques, parce qu'ils les mettent malheureusement en pratique.
L'union amricaine aura la gloire de prouver, par l'exprience, que la plus haute
politique est d'accord avec la modration et avec l'humanit
2
.
Une troisime consquence de ce principe fcond, c'est que l'importation des pro-
duits trangers est favorable la vente des produits indignes ; car nous ne pouvons
acheter les marchandises trangres qu'avec des produits de notre industrie, de nos
terres et de nos capitaux, auxquels ce commerce par consquent procure un dbou-
ch. - C'est en argent, dira-t-on, que nous payons les marchandises trangres. -
Quand cela serait, notre sol ne produisant point d'argent, il faut acheter cet argent
avec des produits de notre industrie ; ainsi donc, soit que les achats qu'on fait
l'tranger soient acquitts en marchandises ou en argent, ils procurent l'industrie
nationale des dbouchs pareils.

1
Tout grand tablissement productif vivifie tout son voisinage. Au Mexique, les champs les
mieux cultivs, ceux qui rappellent l'esprit du voyageur les plus belles campagnes de la France,
sont les plaines qui s'tendent de Salamanca jusque vers Silao, Guanaxuato et Villa de Leon, et qui
entourent les mines les plus riches du monde connu. Partout o les filons mtalliques ont t
dcouverts, dans les parties les plus incultes des Cordillres, sur des plateaux isols et dserts,
l'exploitation des mines, bien loin d'entraver la culture du sol, l'a singulirement favorise... La
fondation d'une ville suit immdiatement la dcouverte d'une mine considrable... Des fermes
s'tablissent autour, et une mine, qui paraissait d'abord isole au milieu des montagnes dsertes et
sauvages, se rattache en peu de temps aux terres anciennement laboures. (HUMBOLDT, Essai
Poli. tique sur la Nouvelle-Espagne.)
2
Avant les derniers progrs de l'conomie politique, ces vrits si importantes taient mconnues,
non seulement du vulgaire, mais des esprits les plus judicieux et les plus clairs. On lit dans
Voltaire : Telle est la condition humaine, que souhaiter la grandeur de son pays, c'est souhaiter
du mal ses voisins... II est clair qu'un pays ne peut gagner sans qu'un autre perde. (Dictionnaire
philosophique, article PATRIE.) Il ajoute que, pour tre citoyen de l'univers, il ne faut vouloir sa
patrie ni plus grande, ni plus petite, ni plus riche ni plus pauvre; c'est une suite de la mme erreur.
Le vrai cosmopolite ne dsire pas que sa patrie tende sa domination, parce qu'ainsi elle
compromet son propre bonheur; mais il dsire qu'elle devienne plus riche; car la prosprit de son
pays est favorable tous les autres.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 116
Par une quatrime consquence du mme principe, la consommation pure et
simple, celle qui n'a d'autre objet que de provoquer de nouveaux produits, ne con-
tribue point la richesse du pays. Elle dtruit d'un ct ce qu'elle fait produire d'un
autre ct. Pour que la consommation soit favorable, il faut qu'elle remplisse son
objet essentiel, qui est de satisfaire des besoins. Lorsque Napolon exigeait qu'on
part sa cour avec des habits brods, il causait ses courtisans une perte gale, tout
au moins, aux gains qu'il procurait ses brodeurs. C'tait pis encore lorsqu'il
autorisait par des licences un commerce clandestin avec l'Angleterre, la charge
d'exporter en marchandises franaises une valeur gale celle qu'on voulait importer.
Les ngociants qui faisaient usage de ces licences chargeaient sur leurs navires des
marchandises qui, ne pouvant tre admises de l'autre ct du dtroit, taient jetes la
mer en sortant du port. Le gouvernement, tout fait ignorant en conomie politique,
s'applaudissait de cette manuvre comme tant favorable nos manufactures. Mais
quel en tait l'effet rel ? Le ngociant, oblig de perdre la valeur entire des mar-
chandises franaises qu'il exportait, vendait en consquence le sucre et le caf qu'il
rapportait d'Angleterre, le consommateur franais payait le montant des produits dont
il n'avait pas joui. C'tait comme si, pour encourager les fabriques, on avait achet,
aux dpens des contribuables, les produits manufacturs pour les jeter la mer
1
.
Pour encourager l'industrie, il ne suffit pas de la consommation pure et simple ; il
faut favoriser le dveloppement des gots et des besoins qui font natre parmi les
populations l'envie de consommer ; de mme que, pour favoriser la vente, il faut aider
les consommateurs faire des gains qui les mettent en tat d'acheter. Ce sont les
besoins gnraux et constants d'une nation qui l'excitent produire, afin de se mettre
en pouvoir d'acheter, et qui par l donnent lieu des consommations constamment
renouveles et favorables au bien-tre des familles
2
.
Aprs avoir compris que la demande des produits en gnral est d'autant plus vive
que la production est plus active, vrit constante malgr sa tournure paradoxale, on
doit peu se mettre en peine de savoir vers quelle branche d'industrie il est dsirer
que la production se dirige. Les produits crs font natre des demandes diverses,
dtermines par les murs, les besoins, l'tat des capitaux, de l'industrie, des agents
naturels du pays ; les marchandises les plus demandes sont celles qui prsentent, par
la concurrence des demandeurs, de plus forts intrts pour les capitaux qui y sont
consacrs, de plus gros profits pour les entrepreneurs, de meilleurs salaires pour les
ouvriers ; et ce sont celles-l qui sont produites de prfrence.

1
L'Anglais ne demandait pas mieux que de vendre bon compte ses denres coloniales la France.
Il convenait de laisser faire, quoique en guerre. Alors les Franais, au lieu de dpenser 50 millions
en sucre, n'en auraient dpens que 25, et il leur serait rest 25 millions annuellement pour acheter
les marchandises franaises qu'on jetait la mer; la mme production aurait eu lieu, et il n'y aurait
eu de perte pour personne.
2
Une note jointe en cet endroit la traduction anglaise de ce livre, m'a oblig de dvelopper un peu
plus mon ide. Le traducteur me reprochait de jeter de la dfaveur sur toute consommation qui
n'est pas reproductive ; si je pouvais tre entendu ainsi, j'avais mal exprim ma pense. je sais fort
bien que l'objet essentiel de la production est de satisfaire les besoins de l'homme; je voulais
seulement ajouter que lorsqu'elle est improductive, elle n'est accompagne d'aucun autre avantage;
et que par consquent, si l'on veut lui trouver des avantages, il faut probablement faire natre les
besoins. Alors il y a un dveloppement plus grand des facults de l'homme, plus de capacit pour
produire et pour jouir, plus de civilisation, et, comme il serait facile de le prouver, plus de facults
morales et intellectuelles.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 117
On voudra savoir peut-tre quel serait le terme d'une production croissante et o
des produits, chaque jour plus considrables, s'changeraient constamment les uns
contre les autres ; car enfin ce n'est que dans les quantits abstraites qu'il y a des
progressions infinies, et dans la pratique la nature des choses met des bornes tous
les excs. Or, c'est l'conomie politique pratique que nous tudions ici.
L'exprience ne nous a jamais offert encore l'exemple d'une nation compltement
pourvue de tous les produits qu'elle est en tat de crer et de consommer ; mais nous
pouvons tendre par la pense tous les produits, successivement, ce que nous avons
observ sur quelques-uns. Au-del d'un certain point, les difficults qui accompa-
gnent la production, et qui sont en gnral surmontes par les services productifs,
s'accroissent dans une proportion plus rapide, et ne tardent pas surpasser la satis-
faction qui peut rsulter de l'usage qu'on fait du produit. Alors on peut bien crer une
chose utile, mais son utilit ne vaut pas ce qu'elle cote, et elle ne remplit pas la
condition essentielle d'un produit, qui est d'galer tout au moins en valeur ses frais de
production. Quand on a obtenu d'un territoire toutes les denres alimentaires qu'on en
peut obtenir, si l'on fait venir de plus loin de nouvelles denres alimentaires, leur
production peut se trouver tellement dispendieuse que la chose procure ne vaille pas
ce qu'elle cote. Si le travail de trente journes d'hommes ne pouvait les nourrir que
pendant vingt jours, il ne serait pas possible de se livrer une semblable production ;
elle ne favoriserait pas le dveloppement de nouveaux individus, qui par consquent
ne formeraient pas la demande de nouveaux vtements, de nouvelles habitations, etc.
A la vrit, le nombre des consommateurs tant born par les denres alimentai-
res, leurs autres besoins peuvent se multiplier indfiniment, et les produits capables
de les satisfaire peuvent se multiplier de mme et s'changer entre eux. Ils peuvent se
multiplier galement pour former des accumulations et des capitaux. Toutefois, les
besoins devenant de moins en moins pressants, on conoit que les consommateurs
feraient graduellement moins de sacrifices pour les satisfaire ; c'est--dire qu'il serait
de plus en plus difficile de trouver dans le prix des produits une juste indemnit de
leurs frais de production. Toujours est-il vrai que les produits se vendent d'autant
mieux que les nations ont plus de besoins, et qu'elles peuvent offrir plus d'objets en
change ; c'est--dire qu'elles sont plus gnralement civilises.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 118
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XVI
Quels avantages rsultent de l'activit
de circulation
1
de l'argent et des
marchandises
Retour la table des matires
On entend souvent vanter les avantages d'une active circulation, c'est--dire de
ventes rapides et multiplies. Il s'agit de les apprcier leur juste valeur.
Les valeurs employes dans le cours de la production ne peuvent se raliser en
argent, et servir une production nouvelle, que lorsqu'elles sont parvenues l'tat de
produit complet, et vendues au consommateur. Plus tt un produit est termin et
vendu, plus tt aussi cette portion de capital peut tre applique un nouvel usage
productif Ce capital, occup moins longtemps, cote moins d'intrts, il y a conomie
sur les frais de production ; ds lors il est avantageux que les transactions, qui ont lieu
dans le cours de la production, se fassent activement.
Suivons, dans l'exemple d'une pice de toile peinte, les effets de cette activit de
circulation.

1
Ce mot, comme la plupart des termes de l'conomie politique, est journellement employ, mme
par des personnes qui attachent quelque prix la prcision, absolument au hasard : Plus la
circulation est galement rpartie, dit un acadmicien, moins il y a d'indigence dans une nation.
J'en demande pardon La Harpe : dans cette phrase, extraite d'un de ses ouvrages, le mot
circulation ne signifie rien, et ne peut rien signifier.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 119
Un ngociant fait un envoi de marchandises dEurope au Brsil et en fait venir des
cotons. Il lui convient que ses agents en Amrique fassent promptement ses ventes,
ses achats et ses expditions. Son coton arriv, il doit dsirer de le vendre promp-
tement un ngociant franais, afin de rentrer plus tt dans ses avances, et de pouvoir
recommencer une opration nouvelle et galement lucrative. Et si le ngociant
franais ne garde pas longtemps dans son magasin ce mme coton ; s'il le vend
promptement au fileur; si le fileur, aprs l'avoir rduit en fil, le vend promptement au
tisseur ; si celui-ci vend promptement sa toile l'indienneur ; si ce dernier la vend
sans beaucoup de retard au marchand dtailleur, et le dtailleur au consommateur,
cette circulation active aura occup moins longtemps la portion de capital employe
par ces diffrents producteurs ; il y aura eu moins d'intrts perdus, par consquent
moins de frais, et le capital, plus promptement rendu de nouvelles fonctions, aura
pu concourir quelque nouveau produit.
Toutes ces diffrentes ventes, tous ces achats, et bien d'autres que je supprime
pour abrger
1
, ont t ncessaires pour que le coton du Brsil ft port en robes de
toile peinte ; ce sont autant de faons productives donnes ce produit ; et plus ces
faons auront t rapides, plus cette production se sera faite avec avantage; mais si,
dans une mme ville, on achetait et vendait plusieurs fois, une anne durant, la mme
marchandise, sans lui donner une nouvelle faon, cette circulation serait funeste au
lieu d'tre avantageuse, et augmenterait les frais au lieu de les pargner. On ne peut
acheter et revendre sans y employer un capital ; et l'on ne peut employer un capital
sans qu'il en cote un intrt, indpendamment du dchet que peut subir la mar-
chandise.
C'est ainsi que l'agiotage sur les marchandises cause ncessairement une perte,
soit l'agioteur, si l'agiotage ne fait pas renchrir la denre, soit au consommateur, s'il
la fait renchrir
2
.
La circulation est aussi active qu'elle peut l'tre utilement, quand une marchan-
dise, du moment qu'elle est en tat de subir une nouvelle faon, passe aux mains d'un
nouvel agent de production, et que, du moment qu'elle a subi toutes ses faons, elle
passe aux mains de celui qui doit la consommer. Toute agitation, tout mouvement qui
ne marche pas vers ce but, loin d'tre un accroissement d'activit dans la circulation,
est un retard dans la marche du produit, un obstacle la circulation, une circonstance
viter.
Quant la rapidit qu'une industrie plus parfaite peut introduire dans la confection
des produits, c'est une augmentation de rapidit, non dans la circulation, mais dans les
oprations productives. L'avantage qui en rsulte est, au reste, du mme genre : c'est
un emploi moins prolong des capitaux.
Je n'ai fait nulle diffrence entre la circulation des marchandises et celle de la
monnaie, parce qu'en effet il n'y en a aucune. Quand une somme d'argent sjourne

1
Comme, par exemple, l'achat des faons donnes par les divers ouvriers (car le paiement d'un
salaire est l'achat d'une faon) ; l'achat des matires qui ont servi dans les diverses priodes de la
fabrication, comme l'achat des couleurs que l'indienneur empreint sur la toile, et dont la revente est
comprise dans la vente qui est faite du produit, etc.
2
Le commerce de spculation est quelquefois utile, en retirant de la circulation une marchandise,
lorsque son prix trop bas dcourage le producteur, pour la remettre dans la circulation, lorsque sa
raret en lverait trop le prix aux dpens du consommateur.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 120
dans les coffres d'un ngociant, c'est une portion de son capital qui reste oisive, de
mme que la portion de son capital qui est dans son magasin sous la forme de
marchandises en tat d'tre vendues.
Le meilleur des encouragements pour la circulation utile est le dsir que chacun a,
surtout les producteurs, de ne perdre que le moins possible l'intrt des fonds engags
dans l'exercice de leur industrie. La circulation est pnible l o une industrie
imparfaite ne sait crer que des produits de peu d'usage ou trop chers, l o des
impts lourds et nombreux renchrissent les produits et obligent la plupart des con-
sommateurs s'en passer. Elle se ralentit bien plutt par les contrarits qu'elle
prouve, que par le dfaut d'encouragement qu'elle reoit Ce sont les guerres, les
embargos, les droits pnibles acquitter, le danger ou la difficult des communi-
cations qui l'entravent. Elle est lente encore dans les moments de crainte et d'incer-
titude, quand l'ordre public est menac, et que toute espce d'entreprise est hasar-
deuse. Elle est lente quand on se croit expos aux contributions arbitraires, et que
chacun s'efforce de cacher ses facults. Elle est lente dans un temps d'agiotage, o les
variations subites occasionnes par le jeu sur les marchandises font esprer
quelques personnes un bnfice fond sur une simple variation dans les prix ; alors la
marchandise attend l'afft d'une hausse, l'argent l'afft d'une baisse : des deux
parts ; capitaux oisifs, inutiles la production.
A de telles poques, il n'existe gure de circulation que celle des produits qui
risqueraient de se dtriorer dans l'attente, comme les fruits, les lgumes, les grains,
et tout ce qui se gte tre gard. On aime mieux alors passer par-dessus les inconv-
nients attachs la vente, que risquer de perdre une portion considrable, et quelque-
fois la totalit des denres qu'on possde. Et quand c'est la monnaie qui se dtriore,
on cherche l'changer, s'en dfaire par toutes sortes de moyens. C'est en partie ce
motif qui fut cause de la prodigieuse circulation qui eut lieu pendant que le discrdit
des assignats allait en croissant. Tout le monde tait ingnieux trouver un emploi
pour un papier-monnaie dont la valeur s'vaporait d'heure en heure : on ne le recevait
que pour le placer; il semblait qu'il brlait quiconque le touchait. Dans ce temps-l
des personnes, qui n'avaient jamais fait le commerce, s'en mlrent ; on fonda des
manufactures, on btit, on rpara des maisons, on meubla ses appartements ; on
n'avait regret aucune dpense, mme pour ses plaisirs, jusqu' ce qu'enfin on eut
achev de consommer, ou de placer, ou de perdre tout ce qu'on avait de valeurs sous
forme d'assignats.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 121
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XVII
Des effets des rglements de
l'administration qui ont pour objet
d'influer sur la production
Retour la table des matires
Il n'est, vrai dire, aucun acte du gouvernement qui n'exerce quelque influence
sur la production ; je me contenterai, dans ce chapitre, de parler de ceux qui ont pour
objet spcial d'y influer, me rservant de dvelopper les effets du systme montaire,
des emprunts, des impts, quand je traiterai de ces matires pour elles-mmes.
L'objet des gouvernements, en cherchant influer sur la production, est, ou de
dterminer la production de certains produits qu'ils croient plus dignes d'tre
favoriss que d'autres, ou bien de prescrire des manires de produire qu'ils jugent
prfrables d'autres manires. Les rsultats de cette double prtention, relativement
la richesse nationale, seront examins dans les deux premiers paragraphes de ce
chapitre. Dans les deux paragraphes suivants, j'appliquerai les mmes principes
deux cas particuliers : les compagnies privilgies et le commerce des grains, cause
de leur grande importance, et afin de fournir de nouvelles preuves et de nouveaux
dveloppements aux principes. Chemin faisant, nous verrons quelles sont les cir-
constances o des raisons suffisantes semblent commander quelques dviations dans
la marche que prescrivent les principes gnraux. En administration, les grands maux
ne viennent pas des exceptions qu'on croit devoir faire aux rgles ; ils viennent des
fausses notions qu'on se forme de la nature des choses, et des fausses rgles qu'on
s'impose en consquence. Alors on fait le mal en grand, on agit systmatiquement de
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 122
travers ; car il est bon de savoir que nul n'a plus de systmes que les gens qui se
vantent de n'en point avoir
1
.
I. - Effets des rglements qui dterminent
la nature des produits.
Retour la table des matires
La nature des besoins de la socit dtermine chaque poque, et selon les
circonstances, une demande plus ou moins vive de tels ou tels produits. Il en rsulte
que, dans ces genres de production, les services productifs sont un peu mieux pays
que dans les autres branches de la production, c'est--dire que les profits qu'on y fait
sur l'emploi de la terre, des capitaux et du travail, y sont un peu meilleurs. Ces profits
attirent de ce ct des producteurs, et c'est ainsi que la nature des produits se
conforme toujours naturellement aux besoins de la socit. On a dj vu (chapitre
XV) que ces besoins sont d'autant plus tendus que la production est plus grande, et
que la socit en gnral achte d'autant plus qu'elle a plus de quoi acheter.
Lorsqu'au travers de cette marche naturelle des choses, l'autorit se montre et dit :
Le produit qu'on veut crer, celui qui donne les meilleurs profits, et par consquent
celui qui est le plus recherch, n'est pas celui qui convient; il faut qu'on s'occupe de
tel autre, elle dirige videmment une partie des moyens de production vers un genre
dont le besoin se fait moins sentir, aux dpens d'un autre dont le besoin se fait sentir
davantage.
Un arrt du conseil du roi, rendu en 1737, obligeait les propritaires qui voulaient
planter un terrain en vignes, d'en obtenir la permission de l'intendant de la province,
comme si le propritaire ne savait pas mieux que l'intendant le genre de culture o
son terrain lui rapporterait le plus ; et comme si le produit qui devait rapporter le plus
n'tait pas celui dont le besoin se faisait le plus sentir.
En 1794, il y eut en France des personnes perscutes, et mme conduites
l'chafaud, pour avoir transform des terres laboures en prairies artificielles.
Cependant, du moment que ces personnes trouvaient plus d'avantages lever des
bestiaux qu' cultiver des grains, on peut tre certain que les besoins de la socit
rclamaient plus de bestiaux que de grains, et qu'elles pouvaient produire une plus
grande valeur dans la premire de ces denres que dans la seconde.

1
Les personnes qui ont le plus la prtention de ne suivre que des notions pratiques commencent par
poser des principes gnraux, et disent, par exemple :
Vous devez convenir qu'un particulier -ne peut gagner que ce que perd un autre particulier, et
qu'un pays ne profite que de ce qui est perdu par un autre. Mais cela mme est un systme ; et si
on le soutient, tout faux qu'il est, c'est parce que ceux qui le soutiennent, loin d'avoir plus de
connaissances pratiques que d'autres, sont dans une parfaite ignorance de plusieurs faits qu'il
faudrait prendre en considration pour se former une opinion juste. Dans cet exemple-ci, une
personne qui saurait ce que c'est que la production, et que de nouvelles richesses peuvent tre et
sont journellement cres, n'avancerait jamais comme principe une semblable absurdit.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 123
L'administration disait que la valeur produite importait moins que la nature des
produits, et qu'elle prfrait qu'un arpent de terre produist pour vingt francs de bl
plutt que pour trente francs de fourrage. Elle calculait mal ; car si le terrain
produisait un hectolitre de bl valant vingt francs, ce mme arpent cultiv en prairie,
et donnant un produit de trente francs, aurait procur un hectolitre et demi de bl au
lieu d'un hectolitre. Que si le bl tait assez rare et assez cher pour que l'hectolitre
valt plus que le fourrage, l'ordonnance tait superflue : l'intrt du producteur suffi-
sait pour lui faire cultiver du bl
1
.
Il ne reste donc plus qu' savoir qui, de l'administration ou du cultivateur, sait le
mieux quel genre de culture rapportera davantage ; et il est permis de supposer que le
cultivateur qui vit sur le terrain, l'tudie, l'interroge, qui plus que personne est int-
ress en tirer le meilleur parti, en sait cet gard plus que l'administration.
Si on insiste, et si l'on dit que le cultivateur ne connat que le prix courant du
march, et ne saurait prvoir, comme l'administration, les besoins futurs du peuple,
on peut rpondre que l'un des talents des producteurs, talent que leur intrt les oblige
de cultiver avec soin, est non seulement de connatre, mais de prvoir les besoins
2
.
Lorsqu' une autre poque, on a forc les particuliers planter des betteraves ou
du pastel dans des terrains qui produisaient du bl, on a caus un mal du mme
genre ; et je ferai remarquer, en passant, que c'est un bien mauvais calcul que de
vouloir obliger la zone tempre fournir des produits de la zone torride. Nos terres
produisent pniblement, en petite quantit et en qualits mdiocres, des matires
sucres et colorantes qu'un autre climat donne avec profusion
3
; mais elles pro-
duisent, au contraire, avec facilit, des fruits, des crales, que leur poids et leur
volume ne permettent pas de tirer de bien loin. Lorsque nous condamnons nos terres
nous donner ce qu'elles produisent avec dsavantage, aux dpens de ce qu'elles
produisent plus volontiers ; lorsque nous achetons par consquent fort cher ce que
nous paierions fort bon march si nous le tirions des lieux o il est produit avec
avantage, nous devenons nous-mmes victimes de notre propre folie. Le comble de
l'habilet est de tirer le parti le plus avantageux des forces de la nature, et le comble
de la dmence est de lutter contre elles ; car c'est employer nos peines dtruire une
partie des forces que la nature voudrait nous prter.
On dit encore qu'il vaut mieux payer plus cher un produit, lorsque son prix ne sort
pas du pays, que de payer moins cher lorsqu'il faut l'acheter au-dehors. Mais qu'on se
reporte aux procds de la production que nous avons analyss : on y verra que les

1
A l'poque dont il est question, le bl ne manquait rellement pas; le cultivateur avait seulement de
la rpugnance le vendre contre du papier-monnaie. En change d'une valeur relle, on avait du
bl trs bon compte, et cent mille cultivateurs auraient transform en terres labourables leurs
prairies, qu'ils n'auraient pas donn plus de grains contre un papier-monnaie qui ne leur inspirait
aucune confiance.
2
On sent bien que, dans la circonstance d'une ville assige, d'un pays bloqu, et dans tous les cas
o l'administration a des moyens que n'ont pas les particuliers, de prvoir les extrmits o l'on
peut tre rduit, on ne doit pas se conduire d'aprs les rgles ordinaires. Aux violences qui
troublent la marche naturelle des choses, on doit quelquefois opposer des moyens violents,
quelque fcheuse que soit d'ailleurs cette ncessit, de mme que la mdecine emploie avec succs
les poisons comme remde; mais il faut, dans l'un et l'autre cas, beaucoup de prudence et d'habilet
pour les administrer.
3
M. de Humboldt a remarqu que sept lieues carres de terrain, dans les contres quinoxiales,
fournissent tout le sucre que la France a jamais consomm dans les temps de sa plus grande
consommation.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 124
produits ne s'obtiennent que par le sacrifice, la consommation d'une certaine quantit
de matires et de services productifs, dont la valeur est, par ce fait, aussi compl-
tement perdue pour le pays que si elle tait envoye au-dehors
1
.
Je ne prsume pas qu'un gouvernement quelconque veuille objecter ici que le
profit rsultant d'une meilleure production lui est indiffrent, puisqu'il devient le
partage des particuliers ; les plus mauvais gouvernements, ceux qui sparent leurs
intrts des intrts de la nation, savent maintenant que les revenus des particuliers
sont la source o se puisent les tributs du fisc ; et que, mme dans les pays gouverns
despotiquement ou militairement, et o les impts ne sont qu'un pillage organis, les
particuliers ne peuvent payer qu'avec ce qu'ils gagnent.
Les raisonnements que nous venons d'appliquer l'agriculture sont applicables
aux manufactures. Quelquefois un gouvernement s'imagine que le tissage des toffes
faites avec une matire premire indigne est plus favorable l'industrie nationale
que celui des toffes fabriques avec une matire d'origine trangre. Nous avons vu,
conformment ce systme, favoriser les tissus de laine et de lin prfrablement aux
tissus de coton. C'tait borner, relativement nous, les bienfaits de la nature : elle
nous fournit en diffrents climats une foule de matires dont les proprits varies
s'accommodent nos divers besoins. Chaque fois que nous parvenons rpandre sur
ces matires, soit par leur transport au milieu de nous, soit par les prparations que
nous leur faisons subir, une valeur qui est le rsultat de leur utilit, nous faisons un
acte profitable et qui contribue l'accroissement de la richesse nationale. Le sacrifice
au prix duquel nous obtenons des trangers cette matire premire n'a rien de plus
fcheux que le sacrifice des avances et des consommations que nous faisons en
chaque genre de production pour obtenir un nouveau produit. L'intrt personnel est
toujours le meilleur juge de l'tendue de ce sacrifice et de l'tendue du ddommage-
ment qu'on peut s'en promettre ; et quoique l'intrt personnel se trompe quelquefois,
c'est, au demeurant, le juge le moins dangereux, et celui dont les jugements cotent le
moins
2
.

1
On verra galement plus loin, dans ce mme chapitre, que l'achat des produits au-dehors donne
la production intrieure prcisment le mme encouragement que l'achat des produits de
l'intrieur. Dans l'exemple qui nous occupe, je suppose qu'on et plant et recueilli du vin au lieu
de sucre de betteraves ou d'indigo de pastel, on et par l encourag au mme degr l'industrie
agricole et intrieure ; mais comme on aurait sollicit un produit plus analogue au climat, avec la
quantit de vin produite, on aurait obtenu par le commerce, ft-ce mme par l'intermdiaire du
commerce des ennemis, plus de sucre ou d'indigo des les que n'en a produit notre terrain. Le sucre
et l'indigo des les, obtenus en change de nos vins, auraient, en rsultat, t produits sous forme
de vin dans nos terres; seulement la mme quantit de terre en aurait donn de meilleurs et de plus
abondants : du reste, l'encouragement de l'industrie intrieure aurait t le mme; il et t
suprieur, parce qu'un produit suprieur en valeur paie plus amplement le service des terres, des
capitaux, de l'industrie, employs sa production.
2
A chaque instant, on se sent arrt par la ncessit de combattre des objections qui ne seraient pas
faites, si les principes d'conomie politique taient plus rpandus. On dira dans cette occasion-ci,
par exemple : Nous convenons que le sacrifice que fait un ngociant pour se procurer la matire
premire d'une manufacture de lin est pour lui un sacrifice aussi rel que celui qu'il fait pour se
procurer la matire premire d'une manufacture de coton; mais, dans le premier cas, le montant
de son sacrifice, dpens et consomm dans le pays tourne au profit du pays; tandis que, dans la
dernire supposition, il tourne au profil de l'tranger. - Dans les deux cas, le sacrifice du
ngociant tourne au profit du pays, car il ne peut acheter de l'tranger la matire premire exotique
(le coton) qu'on employant cet achat un produit indigne, aussi bien que le lin qu'il aurait achet.
- Mais s'il envoie de l'argent, dira-t-on, pour payer son coton? - Il n'aura pu se procurer cet argent,
c'est--dire acheter la monnaie, qu'au moyen d'un produit, d'une marchandise qu'il aura d
auparavant se procurer, et qui aura encourag l'industrie indigne, comme aurait fait l'achat du lin.
De toutes manires, il faut toujours remonter l. C'est toujours (sauf les dpouilles obtenues par la
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 125
Mais l'intrt personnel n'offre plus aucune indication, lorsque les intrts parti-
culiers ne servent pas de contrepoids les uns pour les autres. Du moment qu'un
particulier, une classe de particuliers peuvent s'tayer de l'autorit pour s'affranchir
d'une concurrence, ils acquirent un privilge aux dpens de la socit; ils peuvent
s'assurer les profits qui ne drivent pas entirement des services productifs qu'ils ont
rendus, mais dont une partie est un vritable impt mis leur profit sur les consom-
mateurs; impt dont ils partagent presque toujours quelque portion avec l'autorit, qui
leur a prt son injuste appui.
Le lgislateur a d'autant plus de peine se dfendre d'accorder ces sortes de
privilges, qu'ils sont vivement sollicits par les producteurs qui doivent en profiter,
et qui peuvent reprsenter, d'une manire assez plausible, leurs gains comme un gain
pour la classe industrieuse et pour la nation, puisque les ouvriers et eux-mmes font
partie de la classe industrieuse et de la nation
1
.
Lorsqu'on commena fabriquer des cotonnades en France, le commerce tout
entier des villes d'Amiens, de Reims, de Beauvais, etc., se mit en rclamation, et
reprsenta toute l'industrie de ces villes comme dtruite. Il ne parait pas cependant
qu'elles soient moins industrieuses ni moins riches qu'elles ne l'taient il y a un demi-
sicle ; tandis que l'opulence de Rouen et de la Normandie a reu un grand accrois-
sement des manufactures de coton.
Ce fut bien pis quand la mode des toiles peintes vint s'introduire toutes les
chambres de commerce se mirent en mouvement ; de toutes parts il y eut des
convocations, des dlibrations, des mmoires, des dputations, et beaucoup d'argent
rpandu. Rouen peignit son tour la misre qui allait assiger ses portes, les enfants,
les femmes, les vieillards dans la dsolation, les terres les mieux cultives du
royaume restant en friche, et cette belle et -riche province devenant un dsert.
La ville de Tours fit voir les dputs de tout le royaume dans les gmissements, et
prdit une commotion qui occasionnera une convulsion dans le gouvernement
politique... Lyon ne voulut point se taire sur un projet qui rpandait la terreur dans
toutes les fabriques
2
. Paris ne s'tait jamais prsent au pied du trne, que la
commerce arrosait de ses larmes, pour une affaire aussi importante. Amiens regarda
la permission des toiles comme le tombeau dans lequel toutes les manufactures du
royaume devaient tre ananties. Son mmoire, dlibr au bureau des marchands
des trois corps runis, et sign de tous les membres, tait ainsi termin : Au reste, il
suffit, pour proscrire jamais l'usage des toiles peintes, que tout le royaume frmit
d'horreur quand il entend annoncer qu'elles vont tre permises. VOX POPULI, VOX
DEI.

force) de ses propres fonds, c'est--dire de ses terres, de ses capitaux et de son industrie, qu'une
nation tire TOUT ce qu'elle consomme, mme ce qu'elle fait venir de l'tranger.
1
Comme on ignore, en gnral, quels sont ceux qui paient ces gains du monopole, souvent
personne ne rclame. Les consommateurs eux-mmes, qui en souffrent, sentent le mai sans
pouvoir en assigner la cause, et sont quelque fois les premiers outrager les personnes claires
qui lvent la voix en leur faveur.
2
Lorsque Henri IV favorisa l'tablissement des manufactures de Lyon et de Tours, d'autres
professions adressaient ce prince, contre les toffes de soie, les mmes rclamations que Tours et
Lyon ont faites depuis contre les toiles peintes. (Voyez les Mmoires de Sully.)
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 126
Or, existe-t-il maintenant, dit ce sujet Roland de la Platire, qui avait recueilli
ces plaintes comme inspecteur gnral des manufactures, existe-t-il un seul homme
assez insens pour dire que les manufactures de toiles peintes n'ont pas rpandu en
France une main-duvre prodigieuse, par la prparation et la filature des matires
premires, le tissage, le blanchiment, l'impression des toiles? Ces tablissements ont
plus ht le progrs des teintures en peu d'annes, que toutes les autres manufactures
en un sicle.
Je prie qu'on s'arrte un moment considrer ce qu'il faut de fermet dans une
administration, et de vraies lumires sur ce qui fait la prosprit de l'tat, pour rsis-
ter une clameur qui parat si gnrale, et qui est appuye auprs des agents
principaux de l'autorit par d'autres moyens encore que par des motifs d'utilit
publique..
Quoique les gouvernements aient trop souvent prsum qu'ils pouvaient, utile-
ment pour la richesse gnrale, dterminer les produits de l'agriculture et des
manufactures, ils s'en sont cependant beaucoup moins mls que des produits
commerciaux, surtout des produits commerciaux trangers. C'est la suite d'un systme
gnral, qu'on dsigne par le nom de systme exclusif ou mercantile, et qui fonde les
gains d'une nation sur ce qu'on appelle dans ce systme une balance favorable du
commerce.
Avant d'observer le vritable effet des rglements qui ont pour objet d'assurer
une nation cette balance favorable, il convient de nous former une ide de ce qu'elle
est en ralit, et du but qu'elle se propose. Ce sera l'objet de la digression suivante.
Digression
Sur ce qu'on nomme la balance du commerce.
Retour la table des matires
La comparaison que fait une nation de la valeur des marchandises qu'elle vend
l'tranger, avec la valeur des marchandises qu'elle achte de l'tranger, forme ce qu'on
appelle la balance de son commerce. Si elle a envoy au-dehors plus de marchandises
qu'elle nen a reu, on s'imagine qu'elle a un excdent recevoir en or ou en argent;
on dit que la balance du commerce lui est favorable : dans le cas oppos, on dit que la
balance du commerce lui est contraire.
Le systme exclusif suppose, d'une part, que le commerce d'une nation est
d'autant plus avantageux qu'elle exporte plus de marchandises, qu'elle en importe
moins, et qu'elle a un plus fort excdent recevoir de l'tranger en numraire ou en
mtaux prcieux ; et, d'autre part, il suppose que, par le moyen des droits d'entres,
des prohibitions et des primes, un gouvernement peut rendre la balance plus favo-
rable, ou moins contraire sa nation.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 127
Ce sont ces deux suppositions qu'il s'agit d'examiner; et d'abord il convient de
savoir comment se passent les faits.
Quand un ngociant envoie des marchandises l'tranger, il les y fait vendre, et
reoit de l'acheteur, par les mains de ses correspondants, le montant de la vente en
monnaie trangre. S'il espre pouvoir gagner sur les retours des produits de sa vente,
il fait acheter une marchandise l'tranger, et se la fait adresser. L'opration est peu
prs la mme quand elle commence par la fin, c'est--dire lorsqu'un ngociant fait
d'abord acheter l'tranger, et paie ses achats par les marchandises qu'il y envoie.
Ces oprations ne sont pas toujours excutes pour le compte du mme ngociant.
Celui qui fait l'envoi quelquefois ne veut pas faire l'opration du retour ; alors il fait
des traites ou lettres de change sur le correspondant qui a vendu sa marchandise ; il
ngocie ou vend ces traites une personne qui les envoie dans l'tranger, o elles
servent acqurir d'autres marchandises que cette dernire personne fait venir
1
.
Dans l'un et l'autre cas, une valeur est envoye, une autre valeur revient en
change; mais nous n'avons point encore examin si une portion des valeurs envoyes
ou revenues tait compose de mtaux prcieux. On peut raisonnablement supposer
que lorsque les ngociants sont libres de choisir les marchandises sur lesquelles
portent leurs spculations, ils prfrent celles qui leur prsentent le plus d'avantage,
c'est--dire celles qui, rendues leur destination, auront le plus de valeur. Ainsi,
lorsqu'un ngociant franais envoie en Angleterre des eaux-de-vie, et que, par suite
de cet envoi, il a mille livres sterling faire venir, il compare ce que produiront en
France ces mille livres sterling dans le cas o il les fera venir en mtaux prcieux,
avec ce qu'elles produiront s'il les fait venir en quincailleries
2
.

1
Ce que nous avons suppos d'un ngociant, on peut le supposer de deux, de trois, de tous les
ngociants d'une nation. Leurs oprations, relativement la balance du commerce, se rduisent
toutes ce que je viens de dire. Si quelques marchs de dupes ou des banqueroutes causent des
pertes quelques-uns des ngociants des deux pays, il est prsumable que la somme n'en est pas
considrable, compare la masse des affaires qui se font; et d'ailleurs les pertes que supporte de
cette manire l'un des deux pays se balancent avec les pertes de l'autre.
Il importe peu pour notre objet de savoir quels sont ceux qui supportent les frais de transport :
ordinairement le ngociant anglais, qui fait des achats en France, paie les frais de transport de ses
marchandises, et le ngociant franais en fait autant pour les marchandises qu'il achte en
Angleterre; l'un et l'autre sont ddommags de cette avance par la valeur qu'acquirent les
marchandises au moyen de leur transport.
2
Il convient d'carter ici une erreur grossire que font quelques partisans du systme exclusif. Ils
regardent comme un bnfice fait par une nation, seulement le solde qu'elle reoit en espces :
c'est comme s'ils disaient qu'un marchand de chapeaux qui vend un chapeau 24 francs gagne 24
francs sur cette vente, parce qu'il est pay en numraire. Il n'en est pas ainsi : l'argent est une
marchandise comme toute autre; le ngociant franais qui expdie en Angleterre pour 20 000
francs d'eaux-de-vie expdie une marchandise qui reprsentait en France une somme de 20 000
francs : s'il la vend en Angleterre 1000 livres sterling, et si, faisant venir en argent ou en or ces
1000 livres sterling en France, elles y valent 25 000 francs, le bnfice est seulement de 5 000
francs, quoique la France ait reu 25 000 francs de mtaux prcieux. Et dans le cas o le ngociant
franais ferait acheter des quincailleries avec les 1000 livres sterling dont il peut disposer, et
pourrait, les faisant venir en France, les y vendre 28 000 francs; alors il y aurait pour le ngociant
et pour la France un bnfice de 8 000 francs, quoiqu'il ne ft point entr de numraire en France.
En un mot, le bnfice n'est que l'excdent de la valeur reue sur la valeur envoye, sous quelque
forme d'ailleurs que ces deux valeurs aient t transportes.
Ce qui est digne de remarque, c'est que plus le commerce qu'on fait avec l'tranger est lucratif,
plus la somme des importations doit excder la somme des exportations, et qu'on doit dsirer
prcisment ce que les partisans du systme exclusif regardent comme une calamit. je m'explique
: quand on exporte pour 10 millions, et qu'on importe pour 11 millions, il y a dans la nation une
valeur d'un million de plus qu'auparavant. Malgr tous les tableaux de la balance du commerce,
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 128
Si ce ngociant trouve son avantage faire venir des marchandises plutt que des
espces, et si nul ne peut lui disputer d'entendre mieux ses intrts que qui que ce
soit, il ne reste plus examiner que la question de savoir si, dans l'intrt du pays, les
retours en espces, quoique moins favorables ce ngociant, seraient plus favorables
la France que des retours d'un autre genre; s'il est dsirer pour la France que les
mtaux prcieux y abondent, plutt que toute autre marchandise.
Quelles sont les fonctions des mtaux prcieux dans la socit ? Faonns en
bijoux, en ustensiles, ils servent l'ornement de nos personnes, de nos maisons, et
plusieurs usages domestiques. Les botes de nos montres, nos cuillres, nos four-
chettes, nos plats, nos cafetires, en sont faits ; tendus en feuilles minces, ils
embellissent plusieurs sortes d'encadrements ; ils relvent la reliure de nos livres, etc.
Sous ces formes diverses, ils font partie du capital de la socit, de cette portion du
capital qui ne porte point d'intrt, ou plutt qui est productive d'utilit ou d'agrment.
Il est sans doute avantageux pour une nation que les matires dont se compose ce
capital soient bon compte et en abondance. La jouissance qui en rsulte est alors
acquise meilleur march ; elle est plus rpandue. Beaucoup de modestes mnages
qui ont actuellement des couverts d'argent n'en auraient pas si l'Amrique n'avait pas
t dcouverte. Mais il ne faut pas estimer cet avantage au-del de sa vritable valeur
: il y a des utilits suprieures celles-l. Le verre des vitres qui nous dfendent
contre les rigueurs de l'hiver nous est d'un bien plus grand service que quelque
ustensile d'argent que ce soit. On ne s'est pourtant jamais avis d'en favoriser
l'importation ou la production par des faveurs spciales.
L'autre usage des mtaux prcieux est de servir la fabrication des monnaies, de
cette portion du capital de la socit, qui s'emploie faciliter les changes que les
hommes font entre eux des valeurs qu'ils possdent dj. Pour cet usage, est-il
avantageux que la matire dont on se sert soit abondante et peu chre ? La nation o
cette matire abonde est-elle plus riche que celle o cette matire est rare ?

cela arrive mme toujours ainsi, ou bien les ngociants qui trafiquent avec l'tranger ne
gagneraient rien. Comment peut-il arriver, dira-t-on, que deux nations qui ont entre elles des
relations de commerce reoivent toutes les deux plus de valeurs qu'elles n'en exportent? Le fait
s'explique naturellement : on ne peut valuer les marchandises exportes que selon la valeur
qu'elles ont en sortant; mais cette valeur est plus forte lorsqu'elles sont arrives leur destination;
cette valeur plus forte achte une marchandise trangre, dont la valeur augmente encore en
arrivant chez nous : elle est value son entre selon sa valeur nouvellement acquise. Voil donc
une valeur exporte qui a amen une valeur importe plus forte de tout le bnfice fait sur l'aller et
le retour. On voit par l que, dans un pays qui prospre, la somme de toutes les marchandises
importes doit excder celle de toutes les marchandises exportes. Quel jugement devons-nous
porter en consquence d'un rapport du ministre de l'Intrieur de France, prsent en 1813, suivant
lequel la somme des exportations est porte 383 millions, et celle des importations, le numraire
compris, 350 millions, et qui donne ce rsultat comme le plus beau qui et encore t obtenu? Ce
rapport, en le supposant exact, constate, au contraire, les pertes considrables que supportait le
commerce franais cette poque, par suites des fautes de son gouvernement.
Je lis, dans un Mmoire sur la province de Navarre en Espagne *, que, comparaison faite de la
valeur des importations et des exportations de cette province, la balance contre la province est de
prs de 600 000 francs par an. L'auteur ajoute : S'il y a une VRIT INCONTESTABLE, c'est
que tout pays qui s'enrichit ne saurait importer plus qu'il n'exporte, sans quoi Son CAPITAL
DIMINUERAIT visiblement. Et comme la Navarre est dans un tat de prosprit croissante, ce qui
est dmontr par les progrs de la population et de l'aisance, il est clair que... L'auteur devait
ajouter ici, pour consquence : Il est clair que je n'y connais rien, puisque je cite un fait dmontr
qui dment un principe incontestable. On lit tous les jours des choses de cette force.
* Annales des Voyages, tome II, p. 312.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 129
Ici je suis forc de regarder comme dj prouv un fait qui ne le sera que dans le
chapitre 23, o je traite de la valeur des monnaies. C'est que la somme des changes
qui se consomment dans un pays exige une certaine valeur de marchandise-monnaie,
quelle qu'elle soit. Il se vend en France chaque jour pour une certaine valeur de bl,
de bestiaux, de combustibles, de meubles et d'immeubles ; toutes ces ventes rcla-
ment l'usage journalier d'une certaine valeur en numraire, parce que c'est d'abord
contre cette somme de numraire que chaque chose s'change, pour s'changer de
nouveau contre d'autres objets. Or, quelle que soit l'abondance ou la raret du
numraire, comme on a besoin d'une certaine somme pour consommer tous les
changes, le numraire augmente en valeur mesure qu'il dcline en quantit, et
dcline en valeur mesure qu'il augmente en quantit. S'il y a pour 2 milliards de
numraire en France, et qu'un vnement quelconque rduise cette quantit de francs
1,5 milliard, le 1,5 milliard vaudra tout autant que les 2 milliards pouvaient valoir.
Les besoins de la circulation exigent un agent dont la valeur gale ce que valent
actuellement les 2 milliards, c'est--dire (en supposant le sucre 20 sous la livre) une
valeur gale 2 milliards de livres de sucre, ou bien (en supposant que le bl vaut
actuellement 20 francs l'hectolitre) une valeur gale celle de 100 millions
d'hectolitres de bl. Le numraire, quelle que soit sa masse, galera toujours cette
valeur. La matire dont se compose le numraire vaudra, dans le second cas, un tiers
de plus que dans le premier ; une once d'argent, au lieu d'acheter six livres de sucre,
en achtera huit : il en sera de mme de toutes les autres marchandises, et le 1,5
milliard de numraire vaudra autant que les 2 milliards valaient auparavant. La nation
n'en sera ni plus riche ni plus pauvre. Il faudra porter moins d'argent au march, et
l'argent qu'on y portera y achtera toutes les mmes choses. Une nation qui, pour
agent de la circulation, emploie des monnaies d'or n'est pas moins riche que celle qui
se sert de monnaie d'argent, quoiqu'elle porte au march une bien moins grande
quantit de la marchandise qui lui sert de monnaie. Si l'argent devenait chez nous
quinze fois plus rare qu'il n'est, c'est--dire aussi rare que l'or, une once d'argent nous
servirait, comme numraire, autant qu'une once d'or nous sert prsent, et nous
serions aussi riches en numraire que nous le sommes. Comme si l'argent devenait
aussi abondant que le cuivre, nous n'en serions pas plus riches en numraire;
seulement il faudrait porter au march un bien plus grand nombre de sacs.
En rsum, l'abondance des mtaux prcieux rend plus abondants les ustensiles
qui en sont faits, et les nations plus riches sous ce seul rapport. Sous le rapport du
numraire, elle ne les rend pas plus riches
1
. Le vulgaire est accoutum juger plus
riche celui qui a le plus d'argent; et comme la nation se compose des particuliers, il
est port conclure que la nation est plus riche quand tous les particuliers ont
beaucoup d'argent. Mais la matire ne fait pas la richesse ; c'est la valeur de la

1
Il rsulte mme de ce qui prcde qu'une nation s'enrichit en exportant du numraire, parce que la
valeur du numraire qui lui reste demeure gale ce qu'elle tait, et que la nation reoit de plus les
retours du numraire qu'elle exporte. D'o vient ce phnomne ? De la proprit particulire la
monnaie de nous servir, non par ses qualits physiques, mais seulement par sa valeur. Si j'ai moins
de bl, j'ai moins de quoi manger; si j'ai moins de numraire, il me sert tout autant, parce que sa
valeur augmente, et que sa valeur suffit aux usages que j'en fais.
Il rsulterait de cette vrit, qui n'a pas t remarque, que les gouvernements (en admettant
qu'ils dussent se mler de ces choses-l) devraient faire prcisment le contraire de ce qu'ils font,
c'est--dire encourager la sortie du numraire. Ils le feront lorsqu'ils seront plus clairs, ou plutt
alors ils ne feront rien; car il est impossible qu'il sorte une quantit un peu importante de
numraire sans que sa valeur ne hausse. Quand sa valeur hausse, c'est alors que les marchandises
sont bas prix, et qu'il convient au commerce d'importer du numraire et d'exporter des
marchandises ; ce qui entretient en chaque pays, et malgr tous les rglements, peu prs la
quantit de mtaux prcieux que rclament les besoins du pays.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 130
matire. Si beaucoup d'argent ne vaut -pas plus que peu, peu d'argent vaut autant que
beaucoup. Une valeur en marchandise vaut autant que la mme valeur en argent.
Non, ajoute-t-on, galit de valeur, l'argent est prfr la marchandise. -
Arrtons-nous un instant; ceci demande une explication. On verra, quand je parlerai
des monnaies, la raison qui fait qu'en gnral, galit de valeur, on prfre le
numraire aux marchandises. On verra qu'avec le mtal monnay on peut se procurer
les choses dont on a besoin, par un seul change au lieu de deux. Il n'est pas nces-
saire alors, comme lorsqu'on possde toute autre espce de marchandise, de vendre sa
marchandise-monnaie d'abord, pour en racheter ce qu'on veut avoir : on achte
immdiatement ; ce qui, avec la facilit que donne la monnaie par ses coupures, de la
proportionner exactement la valeur de la chose achete, la rend minemment propre
aux changes; elle a donc pour consommateurs tous ceux qui ont quelque change
faire, c'est--dire tout le monde; et c'est la raison pour laquelle tout le monde est
dispos recevoir, valeur gale, de la monnaie plutt que toute autre marchandise.
Mais cet avantage de la monnaie, dans les relations entre particuliers, nen est
plus un de nation nation. Dans ces dernires relations, la monnaie, et encore plus les
mtaux non monnays, perdent l'avantage que leur qualit de monnaie leur donne aux
yeux des particuliers ; ils rentrent dans la classe des autres marchandises. Le
ngociant qui a des retours attendre de l'tranger ne considre autre chose que le
gain qu'il pourra faire sur ces retours, et ne regarde les mtaux prcieux qu'il en
pourrait recevoir que comme une marchandise dont il se dfera avec plus ou moins de
bnfice ; il ne redoute point, lui, une marchandise parce qu'elle rclamera encore un
change, puisque son mtier est de faire des changes, pourvu qu'ils lui soient
profitables.
Un particulier aime encore recevoir de l'argent plutt que de la marchandise,
parce qu'il sait mieux ainsi la valeur de ce qu'il reoit ; mais un ngociant, qui connat
le prix courant des marchandises dans les principales villes du monde, ne se mprend
pas sur la valeur qu'on lui paie, quelle que soit la forme matrielle sous laquelle on lui
prsente cette valeur.
Un particulier peut tre appel liquider sa fortune pour lui donner une autre
direction, pour faire des partages, etc. : une nation n'est jamais dans ce cas-l ; et
quant aux liquidations, aux ventes que les -particuliers ont faire, que leur importe la
valeur de la monnaie ? Si elle est rare et chre, on leur en donne moins pour ce qu'ils
ont vendre, mais ils en donnent moins pour ce qu'ils ont acheter
1
. Quelle qu'ait

1
On remarque cependant que les ventes s'oprent plus aisment, non lorsque la valeur de la
monnaie est basse, mais pendant qu'elle dcline, comme lorsqu'on met une trop grande quantit
de papier-monnaie; mais cet avantage, si c'en est un, ne s'obtient pas au moyen de ce qu'on nomme
une balance favorable; car le commerce n'a garde de porter des mtaux dans un pays o leur valeur
dcline.
On ne sera peut-tre pas fch de trouver ici, comme claircissement sur ce point, une note du
traducteur anglais de cet ouvrage. Il y a, dit-il, deux avantages l'abondance et au bon march
relatif de la monnaie, et par consquent de la matire dont elle est faite. 1 Une nation greve
d'une dette doit dsirer ce bon march, parce qu'il diminue le poids des charges qui psent sur la
nation, et rend sa libration plus facile. Le cas oppos produit un effet contraire. 2 Les classes
productives sont intresses au dclin graduel de la valeur de la monnaie, parce qu'il diminue
graduellement le poids du fermage des terres et les intrts des capitaux prts, ainsi que le poids
des remboursements; ce qui est une rcompense acquise au profit des travailleurs, aux dpens des
propritaires oisifs. A la vrit cet avantage ne peut pas durer : tout nouveau capital prt a une
valeur rduite, aussi bien que l'intrt auquel il donne droit, et tout nouveau bail de ferme est plus
lev en raison de la dprciation de la monnaie. Mais l'industrie, en attendant, profite de la
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 131
t dans un achat, dans une liquidation, la valeur de la monnaie qu'on a employe, on
l'a donne pour ce qu'on l'a reue, et, l'affaire termine, on n'en est ni plus pauvre ni
plus riche. La perte ou le gain viennent de la valeur relative des deux marchandises
vendues et achetes, et non de l'intermdiaire dont on s'est servi.
De toutes manires, les avantages que les particuliers trouvent recevoir du
numraire prfrablement des marchandises ne sont rien pour les nations. Lors-
qu'une nation n'en a pas la quantit qui lui est ncessaire, sa valeur augmente, et les
trangers comme les nationaux sont intresss lui en apporter ; lorsqu'il est surabon-
dant, sa valeur baisse par rapport aux autres marchandises, et il convient de l'envoyer
au loin, o il peut procurer des valeurs suprieures ce qu'il peut procurer dans le
pays. Si on le force rester, on force garder des matires qui sont charge leurs
possesseurs
1
.
On pourrait peut-tre en rester l sur la balance du commerce ; mais ces ides sont
encore si peu familires, je ne dirai pas au vulgaire seulement, mais mme des
crivains et des administrateurs recommandables par la puret de leurs intentions et
par des connaissances d'ailleurs trs varies, qu'il peut tre propos de mettre le
lecteur porte de signaler le vice de certains raisonnements, bien frquemment
opposs aux principes libraux, et qui malheureusement servent de base la lgisla-
tion des principaux tats de l'Europe. je rduirai toujours les objections aux termes
les plus simples et les plus clairs, afin qu'on juge plus aisment de leur importance.
On dit qu'en augmentant, par une balance favorable du commerce, la masse du
numraire, on augmente la masse des capitaux du pays ; et qu'en le laissant couler,
on la diminue. Il faut donc rpter ici, en premier lieu, que la totalit du numraire
d'un pays ne fait pas partie de ses capitaux : l'argent qu'un cultivateur reoit pour le
prix de ses produits, qu'il porte ensuite au percepteur des contributions, qui parvient
au trsor public, qui est employ ensuite payer un militaire ou un juge, qui est
dpens par eux pour la satisfaction de leurs besoins, ne fait partie d'aucun capital. En
second lieu, et en supposant mme que tout le numraire d'un pays fit partie de ses
capitaux, il n'en formerait que la plus petite partie. Le lecteur a vu que les capitaux

circonstance, et la production est toujours stimule par la hausse des prix en argent, et fort
malheureuse dans le cas contraire; tmoin la dtresse actuelle (en 1821, poque o, en rduisant la
somme du papier-monnaie, on fit remonter sa valeur au niveau de celle de l'or). Mais ces
avantages de la dprciation de la monnaie ne sont pas un motif pour qu'un gouvernement la
provoque par des moyens forcs : 1 parce que les inconvnients qui en rsultent pour la
production l'emportent sur les avantages assigns ici; 2 parce que des mesures forces ne
sauraient tre suivies de l'effet qu'on se promettait, par les raisons dduites par notre auteur avec
tant de force et de clart dans cette digression. Un gouvernement peut cependant tre approuv de
tendre aux mmes avantages par d'autres moyens, soit en favorisant la dcouverte de nouvelles
mines, soit en encourageant les progrs qu'on peut faire dans leur exploitation et dans le traitement
des mtaux, soit enfin en adoptant des substituts la monnaie mtallique.
Il n'chappera pas au lecteur cependant que les deux avantages signals ici par M. Prinsep ne
sont au fond que deux banqueroutes trs mitiges, soit de l'tat, soit des particuliers, envers leurs
cranciers. (Voyez, sur ce point, l'opinion de M. Th. Tooke, rapporte plus loin, chapitre 26.)
1
Il n'y a que des personnes tout fait trangres ce genre de connaissances qui pourraient objecter
ici que l'argent n'est jamais charge, et qu'on trouve toujours aisment s'en dbarrasser. Rien
n'est plus facile, en effet, lorsqu'on consent en perdre la valeur, ou du moins l'changer avec
dsavantage. Un confiseur peut de mme manger ou donner ses bonbons lorsqu'il ne les vend pas;
mais alors il en perd la valeur. Il est remarquer que l'abondance du numraire peut s'allier avec la
misre publique ; car c'est avec des produits qu'on achte l'argent ncessaire pour acheter du pain.
Dans les circonstances dfavorables la production, on manque d'argent, non pas que l'argent soit
plus rare, mais parce qu'on cre avec dsavantage les produits qui servent s'en procurer.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 132
consistent dans la valeur de cet ensemble de matriaux, d'outils, de marchandises qui
servent la reproduction. Lorsqu'on veut employer un capital dans une entreprise
quelconque, ou lorsqu'on veut le prter, on commence, la vrit, par le raliser, et
par transformer en argent comptant les diffrentes valeurs dont on peut disposer. La
valeur de ce capital, qui se trouve ainsi passagrement sous la forme d'une somme
d'argent, ne tarde pas se transformer, par des changes, en diverses constructions et
en matires consommables ncessaires l'entreprise projete. L'argent comptant,
momentanment employ, sort de nouveau de cette affaire, et va servir d'autres
changes, aprs avoir rempli son office passager, de mme que beaucoup d'autres
matires sous la forme desquelles s'est trouve successivement cette valeur capitale.
Ce n'est donc point perdre ou altrer un capital que de disposer de sa valeur, sous
quelque forme matrielle qu'elle se trouve, pourvu qu'on en dispose de manire
s'assurer le remplacement de cette valeur.
Qu'un Franais, ngociant en marchandises d'outre-mer, envoie dans l'tranger un
capital de cent mille francs en espces pour avoir du coton : son coton arriv, il
possde cent mille francs en coton au lieu de cent mille francs en espces (sans parler
du bnfice). Quelqu'un a-t-il perdu cette somme de numraire ? Non, certes ; le
spculateur l'avait acquise titre lgitime. Un fabricant de cotonnades achte cette
marchandise, et la paie en numraire : est-ce lui qui perd la somme ? Pas davantage.
Au contraire, cette valeur de cent mille francs sera porte deux cent mille francs
entre ses mains ; ses avances payes, il y gagnera encore. Si aucun des capitalistes n'a
perdu les cent mine francs du numraire export, qui peut dire que l'tat les a
perdus ? Le consommateur les perdra, dira-t-on. En effet, les consommateurs per-
dront la valeur des toffes qu'ils achteront et qu'ils consommeront ; mais les cent
mille francs de numraire n'eussent pas t exports, et les consommateurs auraient
consomm en place des toffes de lin et de laine, pour une valeur quivalente, qu'il y
aurait toujours eu une valeur de cent mille francs dtruite, perdue, sans qu'il ft sorti
un sou du pays. La perte de valeur dont il est ici question n'est pas le fait de
l'exportation, mais de la consommation qui aurait eu lieu tout de mme. Je suis donc
fond dire que l'exportation du numraire n'a rien fait perdre l'tat (Voir la note
dans lencadr qui suit ).
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 133
(Note) :
Un particulier qui fait son inventaire deux annes de suite peut se trouver plus riche la seconde anne
que la premire, quoiqu'il se trouve possder moins de numraire lors de son deuxime inventaire.
Supposons que le premier contienne les articles suivants :
En terrains et btiments 40 000 F
En machines et mobilier 20 000 F
En marchandises au cours 15 000 F
En bonnes crances, les dettes dduites 5 000 F
Et finalement en espces 20 000 F
Le montant de sa proprit sera de.........100 000 F
Supposons encore qu' l'inventaire suivant, les mmes articles donnent les sommes suivantes :
En terrains et btiments ...................... 40 000 F
En machines et mobilier ...................... 25 000 F
En marchandises au cours .................... 30 000 F
En bonnes crances, les dettes dduites.... 10 000 F
Et finalement en espces........................ 5 000 F
Sa proprit, s'levant ......................110 000 F
se trouvera augmente de 10000 francs, quoiqu'il ne possde en numraire que le quart de ce qu'il
avait auparavant.
tendez par la pense, et dans des proportions diffrentes, cette supposition tous les
particuliers d'un pays, et le pays se trouvera videmment plus riche, quoique possdant beaucoup
moins de numraire.
On insiste; on prtend que si l'exportation de cent mille francs de numraire
n'avait pas eu lieu, la France possderait cette valeur de plus. On croit que la nation a
perdu deux fois cent mille francs : l'argent export d'abord, la marchandise consom-
me ensuite; tandis qu'en consommant des toffes d'un produit entirement indigne,
elle n'aurait perdu qu'une fois cent mille francs. - je rpte que l'exportation des
espces n'a pas t une perte, qu'elle a t balance par une valeur importe, et qu'il
est tellement vrai qu'il n'y a eu que les cent mille francs de marchandises consom-
mes qui aient t perdues, que je dfie qu'on trouve de perdants autres que les
consommateurs de la marchandise consomme. S'il n'y a pas eu de perdant, il n'y a
pas eu de perte.
Vous voulez, dites-vous, empcher les capitaux de sortir : vous ne les arrterez
point en emprisonnant le numraire. Celui qui veut envoyer ses capitaux au-dehors y
russit aussi bien en expdiant des marchandises dont l'exportation est permise
1
.
Tant mieux, dites-vous ; ces marchandises auront fait gagner nos fabricants. Oui ;
mais la valeur de ces marchandises exportes est, pour le pays, une perte de capital,
puisqu'elle n'entrane point de retours. Elle fconde l'industrie trangre au lieu de la
vtre. Voil un vrai sujet de crainte. Les capitaux cherchent les lieux o ils trouvent

1
Quand on fait sortit des capitaux en prenant des lettres de change sur l'tranger, cela revient
exactement au mme : on ne fait que se substituer la place de celui qui y a fait des expditions de
marchandises. Il vous donne le droit d'en recevoir la valeur, et cette valeur reste l'tranger.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 134
de la sret et des emplois lucratifs, et abandonnent peu peu les lieux o l'on ne sait
pas leur offrir de tels avantages ; mais, pour dserter, ils n'ont nul besoin de se
transformer en numraire.
Si l'exportation du numraire ne fait rien perdre aux capitaux de la nation, pourvu
qu'elle amne des retours, son importation ne leur fait rien gagner. En effet, on ne
peut faire entrer du numraire sans l'avoir achet par une valeur quivalente, et il a
fallu exporter celle-ci pour importer l'autre.
On dit ce sujet que si l'on envoie l'tranger des marchandises au lieu de
numraire, on procure par l ces marchandises un dbouch qui fait gagner leurs
producteurs les profits de cette production. je rponds que lorsqu'on envoie du
numraire l'tranger, c'est prcisment comme si l'on y envoyait des produits de
notre industriel; car les mtaux prcieux dont nous faisons commerce ne nous sont
pas donns gratuitement et sont toujours acquis en change de nos produits, soit
d'avance, soit aprs coup. En gnral, une nation ne peut payer une autre nation
qu'avec ses produits, par une raison bien claire ; c'est qu'elle n'a pas d'autre chose
donner.
Il vaut mieux, dit-on encore, envoyer l'tranger des denres qui se consomment,
comme des produits manufacturs, et garder les produits qui ne se consomment pas,
ou qui se consomment lentement, comme le numraire. Mais les produits qui se
consomment vite, s'ils sont les plus recherchs, sont plus profitables que les produits
qui se consomment lentement. Forcer un producteur remplacer une portion de son
capital soumise une consommation rapide, par une autre valeur d'une consom-
mation plus lente, serait lui rendre souvent un fort mauvais service. Si un matre de
forges avait fait un march pour qu'on lui livrt une poque dtermine des
charbons, et que, le terme tant arriv, et dans l'impossibilit de les lui livrer, on lui
en donnt la valeur en argent, on serait fort mal venu lui prouver qu'on lui a rendu
service, en ce que l'argent qu'on lui offre est d'une consommation plus lente que le
charbon.
Si un teinturier avait donn dans l'tranger une commission pour de la cochenille,
on lui ferait un tort rel de lui envoyer de l'or, sous prtexte qu' galit de valeur
c'est une marchandise plus durable. Il a besoin, non d'une marchandise durable, mais
de celle qui, prissant dans sa cuve, doit bientt reparatre dans la teinture de ses
toffes
1
.
S'il ne fallait importer que la portion la plus durable des capitaux productifs,
d'autres objets trs durables, le fer, les pierres, devraient partager cette faveur avec
l'argent et l'or.
Ce qu'il importe de voir durer, ce n'est aucune matire en particulier c'est la valeur
du capital. Or, la valeur du capital se perptue, malgr le frquent changement des

1
On peut voir, au livre III, o il est trait des consommations, que, dans les consommations
improductives, les plus lentes sont en gnral mieux entendues que les plus rapides ; mais ceci
n'est pas vrai des consommations reproductives. Ici, les plus rapides sont les meilleures, parce que
plus tt le capital est reproduit, et moins on perd d'intrts, plus on recommence souvent la
production avec le mme capital. La rapidit des consommations, d'ailleurs, ne regarde pas
particulirement les marchandises d'importation ; car, sous ce rapport, l'avantage ou l'inconvnient
des consommations rapides est le mme, soit que les produits viennent du dedans ou qu'ils
viennent du dehors.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 135
formes matrielles dans lesquelles rside cette valeur. Il ne peut mme rapporter un
profit, un intrt, que lorsque ces formes changent perptuellement ; et vouloir le
conserver en argent, ce serait le condamner tre improductif.
Aprs avoir montr qu'il n'y a aucun avantage importer de l'or et de l'argent
prfrablement toute autre marchandise, j'irai plus loin, et je dirai que, dans la
supposition o il serait dsirable qu'on obtnt constamment une balance en numraire,
il serait impossible d'y parvenir.
L'or et l'argent, comme toutes les autres matires dont l'ensemble forme les riches-
ses d'une nation, ne sont utiles cette nation que jusqu'au point o ils n'excdent pas
les besoins qu'elle en a. Le surplus, occasionnant plus d'offres de cette marchandise
qu'il n'y en a de demandes, en avilit la valeur d'autant plus que l'offre est plus grande,
et il en rsulte un puissant encouragement pour en tirer parti au-dehors avec bnfice.
Rendons ceci sensible par un exemple.
Supposons pour un instant que les communications intrieures d'un pays et l'tat
de ses richesses soient tels qu'ils exigent l'emploi constant de mille voitures de tout
genre ; supposons que, par un systme commercial quelconque, on parvint y faire
entrer plus de voitures qu'il ne s'en dtruisait annuellement, de manire qu'au bout
d'un an il s'en trouvt quinze cents au lieu de mille : n'est-il pas vident qu'il y aurait
ds lors cinq cents voitures inoccupes sous diffrentes remises, et que les propri-
taires de ces voitures, plutt que d'en laisser dormir la valeur, chercheraient s'en
dfaire au rabais les uns des autres, et, pour peu que la contrebande en ft aise, les
feraient passer l'tranger pour en tirer un meilleur parti ? On aurait beau faire des
traits de commerce pour assurer une plus grande importation de voitures, on aurait
beau favoriser a grands frais l'exportation de beaucoup de marchandises pour en faire
rentrer la valeur sous forme de voitures, plus la lgislation chercherait en faire
entrer, et plus les particuliers chercheraient en faite sortir.
Les voitures sont le numraire. On n'en a besoin que jusqu' un certain point ;
ncessairement il ne forme qu'une partie des richesses sociales. Il ne peut pas com-
poser toutes les richesses sociales, parce qu'on a besoin d'autre chose que de
numraire. Il en faut plus ou moins selon la situation des richesses gnrales, de
mme qu'il faut plus de voitures une nation riche qu' une nation pauvre. Quelles
que soient les qualits brillantes ou solides de cette marchandise, elle ne vaut que
d'aprs ses usages, et ses usages sont borns. Ainsi que les voitures, elle a une valeur
qui lui est propre, valeur qui diminue si elle est abondante par rapport aux objets avec
lesquels on l'change, et qui augmente si elle devient rare par rapport aux mmes
objets.
On dit qu'avec de l'or et de l'argent on peut se procurer de tout : c'est vrai ; mais
quelles conditions ? Ces conditions sont moins bonnes quand, par des moyens forcs,
on multiplie cette denre au-del des besoins ; de l les efforts qu'elle fait pour
s'employer au-dehors. Il tait dfendu de faire sortir de l'argent d'Espagne, et
l'Espagne en fournissait toute l'Europe. En 1812, le papier-monnaie d'Angleterre
ayant rendu superflu tout l'or qui servait de monnaie, et les matires d'or en gnral
tant ds lors devenues surabondantes par rapport aux emplois qui restaient pour cette
marchandise, sa valeur relative avait baiss dans ce pays-l ; les guines passaient
d'Angleterre en France, malgr la facilit de garder les frontires d'une le, et malgr
la peine de mort inflige aux contrebandiers.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 136
A quoi servent donc tous les soins que prennent les gouvernements pour faire
pencher en faveur de leur nation la balance du commerce ? A peu prs rien, si ce
n'est former de beaux tableaux dmentis par les faits
1
.
Pourquoi faut-il que des notions si claires, si conformes au simple bon sens, et
des faits constats par tous ceux qui s'occupent de commerce, aient nanmoins t
rejetes dans l'application par tous les gouvernements de l'Europe
2
, et combattues par
plusieurs crivains qui ont fait preuve d'ailleurs et de lumires et d'esprit? C'est,
disons-le, parce que les premiers principes de l'conomie politique sont encore pres-
que gnralement ignors ; parce qu'on lve sur de mauvaises bases des raisonne-
ments ingnieux dont se paient trop aisment, d'une part, les passions des gouverne-
ments (qui emploient les prohibitions comme une arme offensive ou comme une
ressource fiscale), et d'autre part l'avidit de plusieurs classes de ngociants et de
manufacturiers qui trouvent dans les privilges un avantage particulier, et s'inquitent
peu de savoir si leurs profits sont le rsultat d'une production relle ou d'une perte
supporte par d'autres classes de la nation.
Vouloir mettre en sa faveur la balance du commerce, c'est--dire vouloir donner
des marchandises et se les faire payer en or, c'est ne vouloir point de commerce ; car
le pays avec lequel vous commercez ne peut vous donner en change que ce qu'il a.
Si vous lui demandez exclusivement des mtaux prcieux, il est fond vous en
demander aussi ; et du moment qu'on prtend de part et d'autre la mme marchan-
dise, l'change devient impossible. Si l'accaparement des mtaux prcieux tait
excutable, il terait toute Possibilit de relations commerciales avec la plupart des
tats du monde.
Lorsqu'un pays vous donne en change ce qui vous convient, que demandez-vous
de plus ? que peut l'or davantage ? pourquoi voudriez-vous avoir de l'or, si ce n'est
pour acheter ensuite ce qui vous convient ?

1
Les tableaux de la balance du commerce anglais, depuis le commencement du XVIIIe sicle
jusqu'au papier-monnaie de 1798, prsentent chaque anne des excdents plus ou moins
considrables, reus en numraire par l'Angleterre, et dont la totalit se monte la somme norme
de 317 millions sterling (plus de 8 milliards de francs). En ajoutant cette somme le numraire qui
se trouvait dj dans le pays lorsque le sicle a commenc, on trouvera que l'Angleterre, ce
compte, doit possder un numraire approchant de bien prs 400 millions sterling. Comment se
fait-il que les valuations ministrielles les plus exagres n'aient pu trouver en Angleterre que 47
millions de numraire, l'poque mme o il y en avait le plus ? (Voyez ci-dessus, chapitre 3.)
2
Tous se sont conduits d'aprs la persuasion o ils taient, en premier lieu, que les mtaux prcieux
sont la seule richesse dsirable, tandis qu'ils ne jouent qu'un rle secondaire dans la production des
richesses; et, en second lieu, qu'il tait en leur pouvoir d'en faire entrer d'une manire rgulire et
constante par des moyens forcs. Nous avons vu, par l'exemple de l'Angleterre (dans la note
prcdente), combien peu ils y ont russi. Le spectacle imposant de l'opulence de cette nation n'est
donc pas d la balance avantageuse de son commerce. A quoi doit-on l'attribuer ? rpondra-t-on ;
l'immensit de ses productions. A quoi sont-elles dues? je le rpte : l'pargne qui a grossi les
capitaux des particuliers, au gnie de la nation, minemment port vers l'industrie et les
applications utiles; la sret des personnes et des proprits, la facilit de la circulation
intrieure, et une libert industrielle qui, malgr ses entraves, est, tout prendre, suprieure
celle des autres tats de l'Europe.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 137
Un temps viendra o l'on sera bien tonn qu'il ait fallu se donner tant de peine
pour prouver la sottise d'un systme aussi creux, et pour lequel on a livr tant de
guerres.
Fin de la digression sur la balance du commerce.
Nous venons de voir que les avantages qu'on cherche par le moyen d'une balance
favorable du commerce sont absolument illusoires, et que, fussent-ils rels, aucune
nation ne pourrait les obtenir d'une manire permanente. Quel effet produisent donc
en ralit les rglements faits dans ce but ? C'est ce qui nous reste examiner.
Un gouvernement qui dfend absolument l'introduction de certaines marchandises
trangres tablit un monopole en faveur de ceux qui produisent cette marchandise
dans l'intrieur, contre ceux qui la consomment ; c'est--dire que ceux de l'intrieur
qui la produisent, ayant le privilge exclusif de la vendre, peuvent en lever le prix
au-dessus du taux naturel, et que les consommateurs de l'intrieur, ne pouvant
l'acheter que d'eux, sont obligs de la payer plus cher
1
.
Quand, au lieu d'une prohibition absolue, on oblige seulement l'importateur
payer un droit, alors on donne au producteur de l'intrieur le privilge d'lever les
prix des produits analogues, de tout le montant du droit, et l'on fait payer cette prime
par le consommateur. Ainsi, quand, l'introduction d'une douzaine d'assiettes de
faence qui vaut trois francs, on fait payer la douane un franc, le ngociant qui les
fait venir, quelle que soit sa nation, est forc d'exiger quatre francs du consommateur
; ce qui permet au fabricant de l'intrieur de faire payer les assiettes de mme qualit
jusqu' quatre francs la douzaine. Il ne le pourrait pas s'il n'y avait point de droits,
puisque le consommateur en trouverait de pareilles pour trois francs : on donne donc
au fabricant une prime gale au droit, et cette prime est paye par le consommateur.
Dira-t-on qu'il est bon que la nation supporte l'inconvnient de payer plus cher la
plupart des denres, pour jouir de l'avantage de les produire ; que du moins alors nos
ouvriers, nos capitaux sont employs ces productions, et que nos concitoyens en
retirent les profits?
Je rpondrai que les produits trangers que nous aurions achets n'auraient pu
l'tre gratuitement ; nous les aurions pays avec des valeurs de notre propre cration,

1
David Ricardo, dans un livre qu'il a publi en 1817, sous le titre de Principes de l'conomie
politique de l'impt, observe avec raison, l'occasion de ce passage, que le gouvernement ne
saurait, par une prohibition, lever un produit au-dessus de son taux naturel; car alors les
producteurs de l'intrieur, en se livrant ce genre de production, en ramneraient bientt, par leur
concurrence, les profits au niveau de tous les autres. Je dois donc, pour expliquer ma pense, dire
que je regarde le taux naturel d'une marchandise comme tant le prix le plus bas auquel on peut se
la procurer, sois par la voie du commerce ou par toute autre industrie. Si l'industrie commerciale
peut la donner meilleur march que les manufactures, et si le gouvernement force la produire
par les manufactures, il force ds lors prfrer une manire plus dispendieuse. C'est un tort qu'il
fait ceux qui la consomment, sans qu'il rsulte pour le fabricant indigne un profit quivalent
ce que le consommateur paie de plus; car la concurrence intrieure force le fabricant rduire ses
profits au taux gnral des profits qu'on peut faire sur ce genre de manufactures. Il ne jouit d'aucun
monopole. C'est sous ce point de vue que la critique de Ricardo est fonde; mais la mesure que je
combats n'en est que plus mauvaise. Elle augmente, au dtriment des consommateurs, la difficult
naturelle qui s'oppose la satisfaction de nos besoins, et c'est sans profit pour personne.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 138
qui auraient employ de mme nos ouvriers et nos capitaux ; il ne faut pas perdre de
vue qu'en rsultat nous achetons toujours des produits avec des produits. Ce qui nous
convient le plus, c'est d'employer nos producteurs, non aux productions o l'tranger
russit mieux que nous, mais celles o nous russissons mieux que lui, et avec
celles-ci d'acheter les autres. C'est ici le cas du particulier qui voudrait faire lui-mme
ses souliers et ses habits. Que dirait-on si, la porte de chaque maison, on tablissait
un droit d'entre sur les souliers et sur les habits, pour mettre le propritaire dans
l'heureuse ncessit de les fabriquer lui-mme ? Ne serait-il pas fond dire :
Laissez-moi faire mon commerce, et acheter ce qui m'est ncessaire avec mes pro-
duits, ou, ce qui revient au mme, avec l'argent de mes produits ? - Ce serait exacte-
ment le mme systme, mais seulement pouss plus loin.
On s'tonnera que chaque nation soit si empresse solliciter des prohibitions, s'il
est vrai qu'elle n'en recueille point de profit ; et, se fondant sur ce que le propritaire
d'une maison da garde de solliciter pour sa maison une pareille faveur, on en voudra
conclure peut-tre que les deux cas ne sont pas parfaitement semblables.
La seule diffrence vient de ce que le propritaire est un tre unique, qui ne
saurait avoir deux volonts, et qui est encore plus intress, comme consommateur de
ses habits, les acheter bon march hors de chez lui, qu' jout, en sa qualit de
producteur, d'un monopole qui ne pserait que sur lui.
Qui est-ce qui sollicite des prohibitions ou de forts droits d'entre dans un tat ?
Ce sont les producteurs de la denre dont il s'agit de prohiber la concurrence, et non
pas ses consommateurs. Ils disent : C'est pour l'intrt de l'tat ; mais il est clair que
c'est pour le leur uniquement. - N'est-ce pas la mme chose ? continuent-ils, et ce que
nous gagnons n'est-il pas autant de gagn pour notre pays ? - Point du tout : ce que
vous gagnez de cette manire est tir de la poche de votre voisin, d'un habitant du
mme pays ; et, si l'on pouvait compter l'excdent de dpense fait par les consom-
mateurs, en consquence de votre monopole, on trouverait qu'il surpasse le gain que
le monopole vous a valu.
L'intrt particulier est ici en opposition avec l'intrt gnral, et l'intrt gnral
lui-mme n'est bien compris que par les personnes trs instruites. Faut-il tre surpris
que le systme prohibitif soit vivement soutenu et mollement repouss ?
On fait en gnral beaucoup trop peu d'attention au grave inconvnient de faire
payer chrement les dentes aux consommateurs. Ce mal ne frappe gure les yeux,
parce qu'il se fait sentir trs en dtail et par petites portions chaque fois qu'on achte
quelque chose ; mais il devient bien important par sa frquente rptition, et parce
qu'il pse universellement. La fortune de chaque consommateur est perptuellement
en rivalit avec tout ce qu'il achte. Il est d'autant plus riche, qu'il achte bon
march, et d'autant plus pauvre, qu'il paie plus cher. Quand il n'y aurait qu'une seule
denre qui renchrit, il serait plus pauvre relativement cette seule denre. Si toutes
les denres renchrissent, il est plus pauvre relativement toutes les denres ; et
comme la classe des consommateurs embrasse la nation tout entire, dans ces cas-l
la nation entire est plus pauvre. On la prive en outre de l'avantage de varier ses
jouissances, de recevoir les produits ou les qualits de produits qui lui manquent, en
change de ceux avec lesquelles elle aurait pu les payer.
Qu'on ne dise pas que, dans le renchrissement des denres, ce que l'un perd
l'autre le gagne : cela n'est vrai que dans les monopoles (et encore ce n'est que trs
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 139
partiellement vrai, parce que les monopoleurs ne profitent jamais de la totalit de ce
qui est pay par les consommateurs). Quand c'est le droit d'entre ou l'impt, sous
quelque forme que ce soit, qui renchrit la denre, le producteur qui vend plus cher
n'en profite pas (c'est le contraire, ainsi que nous le verrons ailleurs
1
) ; de sorte qu'en
sa qualit de producteur, il n'en est pas plus riche; et en sa qualit de consommateur,
il est plus pauvre.
C'est une des causes les plus gnrales de l'appauvrissement des nations, ou du
moins une des causes qui contrarient le plus essentiellement les progrs qu'elles font
d'ailleurs.
Par la mme raison, on sentira qu'on ne doit pas avoir plus de rpugnance tirer
de l'tranger les objets qui servent nos consommations striles, que celles qui
servent de matires premires nos manufactures. Soit que nous consommions des
produits de l'intrieur ou du dehors, nous dtruisons une portion de richesses ; c'est
une brche que nous faisons la richesse nationale ; mais cette perte est le fait de
notre consommation, et non pas de notre achat l'tranger ; et quant l'encourage-
ment qui en rsulte pour la production nationale, il est encore le mme dans les deux
cas. Car, avec quoi ai-je achet le produit de l'tranger ? avec le produit de notre sol,
ou avec de l'argent qui, lui-mme, ne peut tre acquis qu'avec des produits de notre
sol. Lorsque j'achte l'tranger, je ne fais donc en ralit qu'envoyer l'tranger un
produit indigne au lieu de le consommer, et je consomme en place celui que l'tran-
ger m'envoie en retour. Si ce n'est moi qui fais cette opration, c'est le commerce.
Notre pays ne peut rien acheter des autres pays qu'avec ses propres produits.
Dfendant toujours les droits d'entre, on insiste et l'on dit L'intrt de l'argent
est lev chez nous ; il est bas chez l'tranger il faut donc balancer par un droit
d'entre l'avantage qu'a l'tranger sur nos producteurs. Le bas intrt est pour le
producteur tranger un avantage pareil celui d'un sol plus fcond. S'il en rsulte un
bon prix pour les produits dont il s'occupe, il est fort propos d'en faire jouir nos
consommateurs. On peut appliquer ici le raisonnement qui doit nous faire prfrer de
tirer le sucre et l'indigo des contres quinoxiales, plutt que de les produire sur notre
sol.
Mais les capitaux tant ncessaires dans tous les genres de production, l'tranger
qui trouve des capitaux bas intrt a sur nous l'avantage relativement tous les
produits ; et si nous en permettons la libre introduction, il aura la prfrence sur tous
nos producteurs. - Avec quoi paierez-vous alors ses produits ? - Avec de l'argent,
et c'est l le malheur. - Et avec quoi vous procurerez-vous l'argent dont vous paierez
l'tranger ? - Nous le paierons avec l'argent que nous avons, qu'il puisera, et nous
tomberons dans la dernire misre. - La dernire misre consiste, non manquer
d'argent, mais manquer des choses que l'on se procure avec de l'argent. De 1798
1814, l'Angleterre avait export tout son or monnay, et n'avait jamais t plus riche.
Ses billets de banque lui tenaient lieu de monnaie. Mais quand on a une monnaie
mtallique, on ne manque jamais d'argent ; car pour peu qu'il se fasse des paiements
l'tranger en numraire, le numraire hausse de prix relativement aux marchandises,
c'est--dire que les marchandises baissent relativement l'argent ; ds lors tout le
monde est intress exporter des marchandises, et importer de l'argent.

1
Livre III, chap. 7.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 140
La peur que l'on conoit de payer les marchandises trangres avec des mtaux
prcieux est une peur frivole. Les mtaux prcieux ne vont jamais d'un pays dans
l'autre pour acquitter de prtendus soldes, mais pour chercher le march o ils se
vendent le plus cher. Il nous convient toujours de consommer les produits que
l'tranger fournit meilleurs ou meilleur compte que nous, bien assurs que nous
sommes que l'tranger se paiera par les choses que nous produisons meilleur comp-
te que lui. Je dis qu'il se paiera ainsi, parce que la chose ne peut se passer d'aucune
autre manire.
On a dit (car que n'a-t-on pas dit pour obscurcir toutes ces questions !) que la
plupart des consommateurs tant en mme temps producteurs, les prohibitions, les
monopoles leur font gagner, sous cette dernire qualit, ce qu'ils perdent sous l'autre ;
que le producteur qui fait un gain-monopole sur l'objet de son industrie est victime
d'un gain de la mme espce fait sur les denres qui sont l'objet de sa consommation,
et qu'ainsi la nation se compose de dupeurs et de dups qui n'ont plus rien se
reprocher. Et il est bon de remarquer que chacun se croit plutt dupeur que dup; car,
quoique chacun soit consommateur en mme temps qu'il est producteur, les profits
excessifs qu'on fait sur une seule espce de denre, celle qu'on produit, sont bien plus
sensibles que les pertes multiplies, mais petites, qu'on fait sur mille denres
diffrentes que l'on consomme. Qu'on mette un droit d'entre sur les toiles de coton :
c'est, pour un citoyen d'une fortune mdiocre, une augmentation de dpense de 12
15 francs par an, tout au plus; augmentation de dpense qui n'est mme pas, dans son
esprit, bien claire et bien assure, et qui le frappe peu, quoiqu'elle soit rpte plus ou
moins sur chacun des objets de sa consommation ; tandis que si ce particulier est
fabricant de chapeaux, et qu'on mette un droit sur les chapeaux trangers, il saura fort
bien que ce droit enchrira les chapeaux de sa manufacture, et augmentera annuelle-
ment ses profits peut-tre de plusieurs milliers de francs.
C'est ainsi que l'intrt personnel, lorsqu'il est peu clair (mme en supposant
tout le monde frapp dans sa consommation, plus encore que favoris dans sa produc-
tion), se dclare en faveur des prohibitions.
Mais, mme sous ce point de vue, le systme prohibitif est fcond en injustices.
Tous les producteurs ne sont pas porte de profiter du systme de prohibition que
j'ai suppos gnral, mais qui ne l'est pas, et qui, quand il le serait par les lois, ne le
serait pas par le fait. Quelques droits d'entre qu'on mt sur l'introduction en France
des vins de Champagne ou de Bordeaux, de tels droits ne feraient pas que les
propritaires de ces vins parvinssent les mieux vendre, car ils en possdent dj le
monopole. Une foule d'autres producteurs, tels que les maons, les charpentiers, les
marchands en boutique, etc., n'ont absolument rien a gagner par l'exclusion donne
aux marchandises trangres, et cependant ils souffrent de cette exclusion. Les
producteurs de produits immatriels, les fonctionnaires publics, les rentiers, sont dans
le mme cas
1
.

1
Il peut tre piquant de remarquer ce sujet que les gens qui tablissent les prohibitions sont au
nombre de ceux sur qui leur poids tombe principalement. Ils ne s'en ddommagent souvent que par
une autre injustice ; et lorsqu'ils ont l'autorit en main, ils augmentent leurs traitements. D'autres
fois et lorsqu'ils s'aperoivent que le monopole pse spcialement sur eux, ils le font abolir. En
1599, les fabricants de Tours demandrent Henri IV de dfendre l'entre de% toffes de soie, d'or
et d'argent, que jusqu' cette poque on avait en totalit tires de l'tranger. Ils flattaient le
gouvernement qu'ils fourniraient toute la consommation qui se faisait en France de ces toffes.
Henri, beaucoup trop facile sur ce point, comme sur plusieurs autres, leur accorda tout ce qu'ils
voulurent; mais les consommateurs, qui taient principalement la haute socit et les gens de la
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 141
En second lieu, les gains du monopole ne se partagent pas quitablement entre
tous ceux qui concourent la production que favorise le monopole : les chefs d'entre-
prises, soit agricoles, soit manufacturires, soit commerciales, exercent un monopole
non seulement l'gard des consommateurs, mais encore, et par d'autres causes,
l'gard des ouvriers et de plusieurs agents de la production, ainsi qu'on le verra au
livre Il. Il est possible que nos couteliers gagnent un peu plus en raison de la
prohibition des couteaux anglais, mais leurs ouvriers et beaucoup d'autres agents de
cette industrie ne profitent en aucune faon de cette prohibition ; de manire qu'ils
participent, avec tous les autres consommateurs, au dsavantage de payer les cou-
teaux plus cher, et ne participent pas aux gains forcs des chefs d'entreprises.
Quelquefois les prohibitions non seulement blessent les intrts pcuniaires des
consommateurs, mais les soumettent des privations pnibles. On a vu, j'ai honte de
le dire, des fabricants de chapeaux de Marseille solliciter la prohibition d'entre des
chapeaux de paille venant de l'tranger, sous prtexte qu'ils nuisaient au dbit de leurs
chapeaux de feutre
1
! C'tait vouloir priver les gens de la campagne, ceux qui
cultivent la terre l'ardeur du soleil, d'une coiffure lgre, frache, peu coteuse, et
qui les garantit bien, lorsque au contraire il serait dsirer que l'usage s'en propaget
et s'tendit partout.
Quelquefois J'administration, pour satisfaire des vues qu'elle croit profondes, ou
bien des passions qu'elle croit lgitimes, interdit ou change le cours d'un commerce,
et porte des coups irrparables la production. Lorsque Philippe II, devenu matre du
Portugal, dfendit ses nouveaux sujets toute communication avec les Hollandais
qu'il dtestait, qu'en arriva-t-il ? Les Hollandais, qui allaient chercher Lisbonne les
marchandises de l'Inde, dont ils procuraient un immense dbit, voyant cette ressource
manquer leur industrie, allrent chercher ces mmes marchandises aux Indes
mmes, d'o ils finirent par chasser les Portugais; et cette malice, faite dans le dessein
de leur nuire, fut l'origine de leur grandeur. Le commerce, suivant une expression de
Fnelon, est semblable aux fontaines naturelles qui tarissent bien souvent quand on
veut en changer le cours
2
.
Tels sont les principaux inconvnients des entraves mises l'importation, et qui
sont ports au plus haut degr par les prohibitions absolues. On voit des nations
prosprer mme en suivant ce systme, parce que, chez elles, les causes de prosprit
sont plus fortes que les causes de dprissement. Les nations ressemblent au corps
humain ; il existe en nous un principe de vie qui rtablit sans cesse notre sant, que
nos excs tendent altrer sans cesse. La nature cicatrise les blessures et gurit les
maux que nous attirent notre maladresse et notre intemprance. Ainsi les tats
marchent, souvent mme prosprent, en dpit des plaies de tous genres qu'ils ont
supporter de la part de leurs ennemis. Remarquez que ce sont les nations les plus

cour, jetrent les hauts cris. On leur faisait payer plus cher des toffes qu'ils achetaient auparavant
meilleur march. L'dit fut rvoqu au bout de six mois. (Voyez les Mmoires de Sully, livre II.)
1
Bulletin de la Socit d'encouragement pour l'industrie nationale, n 4.
2
La convention nationale de France dfendit l'entre des cuirs bruts d'Espagne, sous prtexte qu'ils
nuisaient au commerce de ceux de France. Elle ne fit pas attention que la France renvoyait en
Espagne ces mmes cuirs aprs qu'ils taient tanns. Les Espagnols, obligs de consommer eux-
mmes leurs cuirs bruts, s'appliqurent les tanner, et cette industrie passa en Espagne avec une
bonne partie des capitaux et des ouvriers franais. Il est presque impossible qu'un gouvernement
puisse, je ne dis pas se mler utilement de l'industrie, mais viter, quand il s'en mle, de lui faire
du mal.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 142
industrieuses qui reoivent le plus de ces outrages, parce que ce sont les seules qui
peuvent les supporter. On dit alors : Notre systme est le bon, puisque la prosprit
va croissant. Mais, lorsqu'on observe d'un oeil clair les circonstances qui, depuis
trois sicles, ont favoris le dveloppement des facults humaines, lorsqu'on mesure
des yeux de l'esprit les progrs de la navigation, les dcouvertes, les inventions
importantes qui ont eu lieu dans les arts ; le nombre des vgtaux, des animaux utiles
propags d'un hmisphre dans l'autre; lorsqu'on voit les sciences et leurs applications
qui s'tendent et se consolident chaque jour par des mthodes plus sres, on demeure
convaincu, au contraire, que notre prosprit est peu de chose compare ce qu'elle
pourrait tre, qu'elle se dbat dans les liens et sous les fardeaux dont on l'accable, et
que les hommes, mme dans les parties du globe o ils se croient clairs, passent
une grande partie de leur temps et usent une partie de leurs facults dtruire une
portion de leurs ressources au lieu de les multiplier, et se piller les uns les autres au
lieu de s'aider mutuellement ; le tout faute de lumires, faute de savoir en quoi
consistent leurs vrais intrts
1
.
Revenons notre sujet. Nous venons de voir quelle est l'espce de tort que reoit
un pays des entraves qui empchent les denres trangres de pntrer dans son
intrieur. C'est un tort du mme genre que l'on cause au pays dont on prohibe les
marchandises : on le prive de la facult de tirer le parti le plus avantageux de ses
capitaux et de son industrie ; mais il ne faut pas s'imaginer qu'on le ruine, qu'on lui
te toute ressource, comme Bonaparte s'imaginait le faire en fermant le continent aux
produits de l'Angleterre. Outre que le blocus rel et complet d'un pays est une
entreprise impossible, parce que tout le monde est intress violer une semblable
restriction, un pays n'est jamais expos qu' changer la nature de ses produits. Il peut
toujours se les acheter tous lui-mme, parce que les produits, ainsi qu'il a t prouv,
s'achtent toujours les uns par les autres. Vous rduisez l'Angleterre ne plus
exporter pour un million d'toffes de laine ; croyez-vous l'empcher de produire une
valeur d'un million ? Vous tes dans l'erreur ; elle emploiera les mmes capitaux, une
main-duvre quivalente, fabriquer, au lieu de casimirs peut-tre, des esprits
ardents avec ses grains et ses pommes de terre ; ds lors elle cessera d'acheter avec
ses casimirs des eaux-de-vie de France. De toutes manires un pays consomme
toujours les valeurs qu'il produit, soit directement, soit aprs un change, et il ne
saurait consommer que cela. Vous rendez l'change impossible : il faut donc qu'il
produise des valeurs telles qu'il puisse les consommer directement. Voil le fruit des
prohibitions : on est plus mal accommod de part et d'autre, et l'on n'en est pas plus
riche.
Napolon fit certainement tort l'Angleterre et au continent, en gnant, autant
qu'il dpendit de lui, les relations rciproques de l'une et de l'autre : mais, d'un autre
ct, il fit involontairement du bien au continent de l'Europe en facilitant, par cette
agrgation d'tats continentaux, fruit de son ambition, une communication plus entre
ces diffrents tats. Il ne restait plus de barrires entre la Hollande, la Belgique, une
partie de l'Allemagne, l'Italie et la France, et de faibles barrires s'levaient entre les
autres tats, l'Angleterre excepte. je juge du bien qui rsulta de ces communications
par l'tat de mcontentement et de dpression du commerce qui est rsult du rgime

1
On ne prtend pas dire ici qu'il soit dsirer que tous les genres de connaissances soient rpandus
dans tous les esprits, mais que chacun n'ait que des ides justes des choses dont il est appel
s'occuper. Il n'est pas mme ncessaire, pour retirer de trs heureux effets des lumires, qu'elles
soient gnralement et compltement rpandues. Le bien qu'on en retire se proportionne
l'extension qu'elles prennent, et les nations jouissent du bonheur diffrents degrs, proportion
des justes notions qu'elles se forment des choses qui leur importent le plus.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 143
qui a suivi, et o chaque tat s'est retranch derrire une triple ligne de douaniers.
Chacun a bien conserv les mmes moyens de production, mais d'une production
moins avantageuse.
Personne ne nie que la France ait beaucoup gagn la suppression, opre par la
rvolution, des barrires qui sparaient ses provinces ; l'Europe avait gagn la sup-
pression, partielle du moins, des barrires qui sparaient les tats de la rpublique
continentale ; et le monde gagnerait beaucoup plus encore la suppression des barri-
res qui tendent sparer les tats qui composent la rpublique universelle.
Je ne parle point de plusieurs autres inconvnients trs graves, tels que celui de
crer un crime de plus : la contrebande ; c'est--dire de rendre criminelle par les lois
une action qui est innocente en elle-mme, et d'avoir punir des gens qui, dans le
fait, travaillent la prosprit gnrale.
Smith admet deux circonstances qui peuvent dterminer un gouvernement sage
avoir recours aux droits d'entre.
La premire est celle o il s'agit d'avoir une branche d'industrie ncessaire la
dfense du pays, et pour laquelle il ne serait pas prudent de ne pouvoir compter que
sur des approvisionnements trangers. C'est ainsi qu'un gouvernement peut prohiber
l'importation de la poudre canon, si cela est ncessaire l'tablissement des pou-
drires de l'intrieur ; car il vaut mieux payer cette denre plus cher, que de s'exposer
en tre priv au moment du besoin
1
.
La seconde est celle o un produit intrieur, d'une consommation analogue, est
dj charg de quelque droit. On sent qu'alors un produit extrieur par lequel il
pourrait tre remplace, et qui ne serait charg d'aucun droit, aurait sur le premier un
vritable privilge. Faire payer un droit dans ce cas, ce n'est point dtruire les
rapports naturels qui existent entre les diverses branches de production : c'est les
rtablir.
En effet, on ne voit pas pour quel motif la production de valeur qui s'opre par le
commerce extrieur devrait tre dcharge du faix des impts que supporte la pro-
duction qui s'opre par le moyen de l'agriculture ou des manufactures. C'est un
malheur que d'avoir un impt payer ; ce malheur, il convient de le diminuer tant
qu'on peut : mais une fois qu'une certaine somme de contributions est reconnue n-
cessaire, ce n'est que justice de la faire payer proportionnellement tous les genres de
production. Le vice que je signale ici est de vouloir nous faire considrer cette sorte
d'impt comme favorable la richesse publique. L'impt n'est jamais favorable au
public que par le bon emploi qu'on fait de son produit.
Telles sont les considrations qu'il ne faudrait jamais perdre de vue lorsqu'on fait
des traits de commerce. Les traits de commerce ne sont bons que pour protger une
industrie et des capitaux qui se trouvent engags dans de fausses routes par l'effet de
mauvaises lois. C'est un mal qu'il faut tendre gurir et non perptuer. L'tat de
sant relativement l'industrie et la richesse, c'est l'tat de libert, c'est l'tat o les
intrts se protgent eux-mmes. L'autorit publique ne les protge utilement que

1
Ce motif lui-mme a peu de force; il a t prouv que le salptre s'accumule d'autant mieux dans
un pays pour le moment du besoin, qu'on en tire habituellement davantage de l'tranger; ce qui n'a
pas empch la lgislature franaise de frapper ce produit de droits normes.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 144
contre la violence. Elle ne peut faire aucun bien la nation par ses entraves et ses
impts. Ils peuvent tre un inconvnient ncessaire ; mais c'est mconnatre les
fondements de la prosprit des tats, c'est ignorer l'conomie politique que de les
supposer utiles aux intrts des administrs.
Souvent on a considr les droits d'entre et les prohibitions comme une repr-
saille : Votre nation met des entraves l'introduction des produits de la ntre ; ne
sommes-nous pas autoriss charger des mmes entraves les produits de la vtre ?
Tel est l'argument qu'on fait valoir le plus souvent, et qui sert de base la plupart des
traits de commerce ; on se trompe sur l'objet de la question. On prtend que les
nations sont autorises se faire tout le mal qu'elles peuvent : je l'accorde, quoique je
n'en sois pas convaincu ; mais il ne s'agit pas ici de leurs droits, il s'agit de leurs
intrts.
Une nation qui vous prive de la facult de commercer chez elle vous fait tort
incontestablement : elle vous prive des avantages du commerce extrieur par rapport
elle; et en consquence, si, en lui faisant craindre pour elle-mme un tort pareil,
vous pouvez la dterminer renverser les barrires qu'elle vous oppose, sans doute on
peut approuver un tel moyen comme une mesure purement politique. Mais cette
reprsaille, qui est prjudiciable votre rivale, est aussi prjudiciable vous-mme.
Ce n'est point une dfense de vos propres intrts que vous opposez une prcaution
intresse prise par vos rivaux ; c'est un tort que vous vous faites pour leur en faire un
autre. Vous vous interdisez des relations utiles, afin de leur interdire des relations
utiles. Il ne s'agit plus que de savoir quel point vous chrissez la vengeance, et
combien vous consentez qu'elle vous cote
1
.
Je n'entreprendrai pas de signaler tous les inconvnients qui accompagnent les
traits de commerce ; il faudrait en rapprocher les clauses qu'on y consacre le plus
communment, avec les principes tablis partout dans cet ouvrage. je me bornerai
remarquer que presque tous les traits de commerce qu'on a faits chez les modernes
sont bass sur l'avantage et la possibilit prtendus de solder la balance commerciale
avec des espces. Si cet avantage et cette possibilit sont des chimres, les avantages
qu'on a recueillis des traits de commerce n'ont pu venir que de l'augmentation de
libert et de la facilit de communication qui en sont rsultes pour les nations, et
nullement des clauses et des stipulations qu'ils renfermaient; moins qu'une des
puissances ne se soit servie de sa prpondrance pour stipuler en sa faveur des
avantages qui ne peuvent passer que pour des tributs colors, comme l'Angleterre l'a
fait avec le Portugal. C'est une extorsion comme une autre.
Je ferai observer encore que les traits de commerce offrant une nation trangre
des faveurs spciales sont des actes sinon hostiles, du moins odieux toutes les autres
nations. On ne peut faire valoir une concession qu'on fait aux uns qu'en la refusant
aux autres. De l des causes d'inimitis, des germes de guerre toujours fcheux. Il est
bien plus simple, et j'ai montr qu'il serait bien plus profitable, de traiter tous les

1
Les rpubliques d'Amrique qui ont, si heureusement pour elles et pour l'Europe, secou le joug de
leurs mtropoles, ont ouvert leurs ports aux trangers ; elles n'ont point exig de rciprocit, et
elles sont plus riches et plus prospres qu'elles n'ont jamais t sous le rgime prohibitif. Le
commerce et les profits de La Havane ont doubl, dit-on, depuis que, par la force des choses et
contre le systme de sa mtropole, cette colonie espagnole a admis tous les pavillons. Les vieux
tats de l'Europe ressemblent ces paysans opinitres qui persistent dans leur routine et leurs
prjugs, quoiqu'ils voient autour d'eux les bons effets d'un rgime mieux entendu.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 145
peuples en amis, et de ne mettre, sur l'introduction des marchandises trangres, que
des droits analogues ceux dont est charge la production intrieure.
Malgr les inconvnients que j'ai signals dans les prohibitions de denres
trangres, il serait sans doute tmraire de les abolir brusquement. Un malade ne se
gurit pas dans un jour. Une nation veut tre traite avec de semblables mnage-
ments, mme dans le bien qu'on lui fait. Que de capitaux, que de mains industrieuses
employs dans des fabrications monopoles, qu'il faut ds lors mnager, quoiqu'elles
soient des abus ! Ce n'est que peu peu que ces capitaux et cette main-d'uvre
peuvent trouver des emplois plus avantageusement productifs pour la nation. Peut-
tre n'est-ce pas trop de toute l'habilet d'un grand homme d'tat pour cicatriser les
plaies qu'occasionne J'extirpation de cette loupe dvorante du systme rglementaire
et exclusif ; et quand on considre mrement le tort qu'il cause quand il est tabli, et
les maux auxquels on peut tre expos en l'abolissant, on est conduit naturellement
cette rflexion : s'il est si difficile de rendre la libert l'industrie, combien ne doit-on
pas tre rserv lorsqu'il s'agit de l'ter !
Les gouvernements ne se sont pas contents de mettre des entraves l'intro-
duction des produits trangers. Toujours persuads qu'il fallait que leur nation vendit
sans acheter, comme si la chose tait possible, en mme temps qu'ils ont assujetti
une espce d'amende ceux qui achetaient de l'tranger, ils on souvent offert des
gratifications, sous le nom de primes d'encouragement, celui qui vendait
l'tranger.
Le gouvernement anglais surtout, plus jaloux encore que les autres de favoriser
l'coulement des produits du commerce et des manufactures de la Grande-Bretagne, a
fait un grand usage de ce moyen d'encouragement. On comprend que le ngociant qui
reoit une gratification la sortie peut, sans perte pour lui-mme, donner dans
l'tranger sa marchandise un prix infrieur celui auquel elle lui revient lorsqu'elle
y est rendue. Nous ne pouvons, -dit Smith ce sujet, forcer les trangers acheter
de nous exclusivement les objets de leur consommation ; en consquence nous les
payons pour qu'ils nous accordent cette faveur.
En effet, si une certaine marchandise envoye par un ngociant anglais en France
y revient ce ngociant, en y comprenant le profit de son industrie, 100 francs, et si
ce prix n'est pas au-dessous de celui auquel on peut se procurer la mme marchandise
en France, il n'y aura pas de raison pour qu'il vende la sienne exclusivement toute
autre. Mais si le gouvernement anglais accorde, au moment de l'exportation, une
prime de 10 francs, et si, au moyen de cette prime, la marchandise est donne pour 90
francs au lieu de 100 qu'elle vaudrait, elle obtient la prfrence ; mais n'est-ce pas un
cadeau de 10 francs que le gouvernement anglais fait au consommateur franais ?
On conoit que le ngociant puisse trouver son compte cet ordre de choses. Il
fait le mme profit que si la nation franaise payait la chose selon sa pleine valeur ;
mais la nation anglaise perd, ce march, dix pour cent avec la nation franaise.
Celle-ci n'envoie qu'un retour de la valeur de 90 francs en change de la marchandise
qu'on lui a envoye, qui en vaut 100.
Quand une prime est accorde, non au moment de l'exportation, mais ds l'origine
de la production, le produit pouvant tre vendu aux nationaux de mme qu'aux tran-
gers, c'est un prsent dont profitent les consommateurs nationaux comme ceux de
l'tranger. Si, comme cela arrive quelquefois, le producteur met la prime dans sa
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 146
poche, et nen maintient pas moins la marchandise son prix naturel, alors c'est un
prsent fait par le gouvernement au producteur, qui est en outre pay du profit
ordinaire de son industrie.
Quand une prime engage crer, soit pour l'usage intrieur, soit pour l'usage de
l'tranger, un produit qui n'aurait pas lieu sans cela, il en rsulte une production
fcheuse, car elle cote plus qu'elle ne vaut.
Qu'on suppose une marchandise qui, termine, puisse se vendre 24 francs et rien
de plus ; supposons encore qu'elle cote en frais de production (en y comprenant
toujours le profit de l'industrie qui la produit) 27 francs : il est clair que personne ne
voudra se charger de la fabriquer, afin de ne pas supporter une perte de 3 francs. Mais
si le gouvernement, pour encourager cette branche dindustrie, consent supporter
cette perte, c'est--dire s'il accorde sur la fabrication de ce produit une prime de 3
francs, alors la fabrication aura lieu, et le trsor public, c'est--dire la nation, aura
support une perte de 3 francs.
On voit, par cet exemple, l'espce d'avantage qui rsulte d'un encouragement don-
n une branche d'industrie quelconque qui ne peut pas se tirer d'affaire elle-mme.
C'est vouloir qu'on s'occupe d'une production dsavantageuse, et o l'on fait un
change dfavorable des avances contre les produits.
S'il y a quelque bnfice retirer d'une industrie, elle n'a pas besoin d'encoura-
gement; s'il n'y a point de bnfice en retirer, elle ne mrite pas d'tre encourage.
Ce serait en vain qu'on dirait que l'tat peut profiter d'une industrie qui ne donnerait
aucun bnfice aux particuliers : comment l'tat peut-il faire un profit, si ce n'est par
les mains des particuliers ?
On avancera peut-tre que le gouvernement retire plus en impositions sur tel
produit qu'il ne lui cote en encouragements ; mais alors il paie d'une main pour rece-
voir de l'autre; qu'il diminue l'impt de tout le montant de la prime, l'effet demeurera
le mme pour la production, et l'on pargnera les frais de l'administration des primes,
et partie de ceux de l'administration des impts.
Quoique les primes soient une dpense qui diminue la masse des richesses que
possde une nation, il est cependant des cas o il lui convient d'en faire le sacrifice,
comme celui, par exemple, o l'on veut s'assurer des produits ncessaires la sret
de l'tat, dussent-ils coter au-del de leur valeur. Louis XIV, voulant remonter la
marine franaise, accorda 5 francs par chaque tonneau
1
tous ceux qui quiperaient
des navires. Il voulait crer des matelots.
Tel est encore le cas o la prime n'est que le remboursement d'un droit prcdem-
ment pay. C'est ainsi qu'en Angleterre, en France, on accorde l'exportation du
sucre raffin une prime qui n'est au fond que le remboursement des droits d'entre
pays par les cassonades et par les sucres bruts.
Peut-tre un gouvernement fait-il bien encore d'accorder quelques encourage-
ments une production, qui, bien que donnant de la perte dans les commencements,
doit pourtant donner videmment des Profits au bout de peu d'annes. Smith n'est pas
de cet avis.

1
Dans le langage du navigateur, un tonneau est un poids qui quivaut mille kilogrammes.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 147
Il n'est aucun encouragement, dit-il, qui puisse porter l'industrie d'une nation au-
del de ce que le capital de cette nation peut en mettre en activit. Il ne peut que
dtourner une portion de capital d'une certaine production pour la diriger vers une
autre, et il n'est pas supposer que cette production force soit plus avantageuse la
socit que celle qui aurait t naturellement prfre... L'homme d'tat qui voudrait
diriger les volonts des particuliers, quant l'emploi de leur industrie et de leurs
capitaux, se chargerait non seulement d'un inutile soin, mais encore d'un soin qu'il
serait trs malheureux de voir confier un seul homme, un conseil, quelque sages
qu'on veuille les supposer, et qui surtout ne saurait tre en de plus mauvaises mains
que dans celles d'administrateurs assez fous pour imaginer qu'ils sont capables de le
prendre... Quand mme la nation, faute de tels rglements, ne devrait jamais acqurir
une certaine branche d'industrie, elle n'en serait pas plus pauvre l'avenir, elle a pu
employer ses capitaux d'une manire plus avantageuse
1
.
Smith a certainement raison au fond ; mais il est des circonstances qui peuvent
modifier cette proposition gnralement vraie, que chacun est le meilleur juge de
l'emploi de son industrie et de ses capitaux.
Smith a crit dans un temps et dans un pays o l'on tait et o l'on est encore fort
clair sur ses intrts, et fort peu dispos ngliger les profits qui peuvent rsulter
des emplois de capitaux et d'industrie, quels qu'ils soient. Mais toutes les nations ne
sont pas encore parvenues au mme point. Combien n'en est-il pas o, par des
prjugs que le gouvernement seul peut vaincre, on est loign de plusieurs excellents
emplois de capitaux! combien n'y a-t-il pas de villes et de provinces O l'on suit
routinirement les mmes usages pour les placements d'argent ! Ici on ne sait placer
qu'en rentes hypothques sur des terres ; l, qu'en maisons ; plus loin, que dans les
charges et les emprunts publics. Toute application neuve de la puissance d'un capital
est, dans ces lieux-l, un objet de mfiance ou de ddain, et la protection accorde
un emploi de travail et d'argent vraiment profitable peut devenir un bienfait pour le
pays.
Enfin, telle industrie peut donner de la perte un entrepreneur qui la mettrait en
train sans secours, et qui pourtant est destine procurer de trs gros bnfices quand
les ouvriers y seront faonns, et que les premiers obstacles auront t surmonts.
On possde actuellement en France les plus belles manufactures de soieries et de
draps qu'il y ait au monde : peut-tre les doit-on aux sages encouragements de Col-
bert. Il avana 2 000 francs aux manufacturiers par chaque mtier battant ; et, pour le
remarquer en passant, cette espce d'encouragement avait un avantage tout particu-
lier : communment le gouvernement lve, sur les produits de l'industrie prive, des
contributions dont le montant est perdu pour la reproduction. Ici une partie des
contributions tait remploye d'une manire productive. C'tait une partie du revenu
des particuliers qui allait grossir les capitaux productifs du royaume. A peine aurait-
on pu esprer autant de la sagesse et de l'intrt personnel des particuliers eux-
mmes
2
.

1
Richesse des Nations, livre IV, chap. 2.
2
Je suis bien loign d'approuver galement tous les encouragements donnes sous le mme
ministre, et surtout les dpenses faites en faveur de plusieurs tablissements purement de faste, et
qui, comme la manufacture des Gobelins, ont constamment cot plus qu'ils n'ont produit.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 148
Ce n'est pas ici le lieu d'examiner combien les encouragements, en gnral,
ouvrent d'entres aux dilapidations, aux faveurs injustes et tous les abus qui s'intro-
duisent dans les affaires des gouvernements. Un homme d'tat habile, aprs avoir
conu le plan le plus videmment bon, est souvent retenu par les vices qui doivent
ncessairement se glisser dans son excution. Un de ces inconvnients est d'accorder,
comme cela arrive presque toujours, les encouragements et les autres faveurs dont les
gouvernements disposent, non ceux qui sont habiles les mriter, mais ceux qui
sont habiles les solliciter.
Je ne prtends point, au reste, blmer les distinctions ni mme les rcompenses
pcuniaires accordes publiquement des artistes ou des artisans, pour prix d'un
effort extraordinaire de leur gnie ou de leur adresse. Les encouragements de ce
genre excitent l'mulation et accroissent la masse des lumires gnrales, sans dtour-
ner l'industrie et les capitaux de leur emploi le plus avantageux. Ils occasionnent
d'ailleurs une dpense peu considrable auprs de ce que cotent, en gnral, les
autres encouragements. La prime pour favoriser l'exportation des bls a cot
l'Angleterre, suivant Smith, dans certaines annes, plus de sept millions de nos francs.
je ne crois pas que jamais le gouvernement anglais, ni aucun autre, ait dpens en
prix d'agriculture la cinquantime partie de cette somme dans une anne.
II. - Effets des rglements qui dterminent
le mode de production.
Retour la table des matires
Lorsque les gouvernements se sont occups des procds de l'industrie agricole,
leur intervention a presque toujours t favorable. L'impossibilit de diriger les proc-
ds varis de l'agriculture, la multiplicit des gens qu'elle occupe souvent isolment
sur toute l'tendue d'un territoire et dans une multitude d'entreprises spares, depuis
les grandes fermes jusqu'aux jardins des plus petits villageois, le peu de valeur de ses
produits relativement leur volume, toutes ces circonstances, qui tiennent la nature
de la chose, ont heureusement rendu impossibles les rglements qui auraient gn les
industrieux. Les gouvernements anims de l'amour du bien public ont d en cons-
quence se borner distribuer des prix et des encouragements, et rpandre des
instructions qui, souvent, ont contribue trs efficacement aux progrs de cet art.
L'cole vtrinaire d'Alfort, la ferme exprimentale de Rambouillet, l'introduction des
mrinos, sont pour l'agriculture franaise de vritables bienfaits, dont elle doit
l'extension et le perfectionnement la sollicitude des diverses administrations qui, du
sein des orages politiques, ont gouvern la France.
Quand l'administration veille l'entretien des communications, lorsqu'elle protge
les rcoltes, lorsqu'elle punit les ngligences coupables, comme le dfaut d'chenil-
lage des arbres, elle produit un bien analogue celui qu'elle opre par le maintien de
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 149
la tranquillit et des proprits, qui est si favorable, ou plutt si indispensable pour la
production
1
.
Les rglements sur l'amnagement des bois en France, qui, du moins dans
plusieurs de leurs parties, sont peut-tre indispensables au maintien de cette espce de
produit, paraissent d'autres gards introduire des gnes dcourageantes pour ce
genre de culture, qui convient spcialement dans certains terrains, dans les sites
nombreux, qui est ncessaire pour avoir des pluies suffisantes, et qui, nanmoins,
dcline tous les jours.
Mais aucune industrie n'a t, quant ses procds, en proie la manie rgle-
mentaire autant que celle qui s'occupe des manufactures.
L'objet de beaucoup de rglements a t de rduire le nombre des producteurs,
soit en le fixant d'office, soit en exigeant d'eux certaines conditions pour exercer leur
industrie. C'est de l que sont ns les jurandes, les matrises, les corps d'arts et
mtiers. Quel que soit le moyen employ, l'effet est le mme : on tablit par la aux
dpens du consommateur une sorte de monopole, de privilge exclusif dont les
Producteurs privilgis se partagent le bnfice. Ils peuvent d'autant plus aisment
concerter des mesures favorables leurs intrts, qu'ils ont des assembles lgales,
des syndics et d'autres officiers. Dans les runions de ce genre, on appelle prosprit
du commerce, avantage de l'tat, la prosprit et l'avantage de la corporation; et la
chose dont on s'y occupe le moins, c'est d'examiner si les bnfices qu'on se promet
sont le rsultat d'une production vritable, ou un impt abusif lev sur les consom-
mateurs, et qui n'est profitable aux uns qu'au dtriment des autres.
C'est pourquoi les gens exerant une profession quelconque sont ordinairement
ports solliciter des rglements de la part de l'autorit publique ; et l'autorit publi-
que, y trouvant toujours de son ct l'occasion de lever de l'argent, est fort dispose
les accorder.
Les rglements, d'ailleurs, flattent l'amour-propre de ceux qui disposent du
pouvoir ; ils leur donnent l'ait de la sagesse et de la prudence; ils confirment leur
autorit, qui parait d'autant plus indispensable qu'elle est plus souvent exerce. Aussi
n'existe-t-il peut-tre pas un seul pays en Europe o il soit loisible un homme de
disposer de son industrie et de ses capitaux selon les convenances ; dans la plupart,
on ne peut changer de place et de profession son gr. Il ne suffit pas qu'on ait la
volont et le talent ncessaires pour tre fabricant et marchand d'toffes de laine ou
de soie, de quincailleries ou de liqueurs; il faut encore qu'on ait acquis la matrise ou
qu'on fasse partie d'un corps de mtiers
2
.

1
Dans l'ancien canton de Berne, on obligeait chaque propritaire, dans la saison des hannetons,
fournir un nombre de boisseaux de ces insectes, proportionn l'tendue de ses possessions. Les
riches propritaires achetaient ces boisseaux de hannetons de pauvres gens qui faisaient mtier
de les prendre, et y russissaient si bien, que le pays n'tait plus expos leurs ravages. Mais on
m'a assur que ce soin paternel excitait une singulire, espce de contrebande, et que, par le lac
Lman, on transportait des sacs de bannetons de la Savoie dans le pays de Vaud; et cela prouve
combien il est difficile, mme aux bons gouvernements, de faire le bien en se mlant de la
production.
2
Lorsque l'industrie commenait natre au Moyen Age, et que les ngociants se trouvaient
exposs aux avanies d'une noblesse avide et peu claire, les corps d'arts et mtiers furent trs
utiles pour procurer l'industrie l'appui qui rsulte d'une association. Ce genre d'utilit a complte-
ment cess depuis, parce que les gouvernements sont, de nos jours, ou trop clairs pour altrer les
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 150
Les matrises sont de plus un moyen de police; non de cette police favorable la
sret des particuliers et du public, et qui peut toujours s'exercer peu de frais et sans
vexation, mais de cette police que les mauvais gouvernements emploient, quoiqu'elle
cote, pour conserver l'autorit dans leurs mains et pour l'tendre. Par des faveurs
honorifiques ou pcuniaires, l'autorit dispose des chefs qu'elle donne la corporation
des matres. Ces chefs ou syndics, flatts du pouvoir et des distinctions attachs leur
grade, cherchent les mriter par leur complaisance envers l'autorit. Ils se rendent
son interprte auprs des hommes de leur profession ; ils lui dsignent ceux dont on
doit craindre la fermet, ceux dont on peut employer la souplesse ; on colore ensuite
tout cela de motifs de bien gnral. Dans les discours qu'on tient d'office ou qu'on fait
tenir en public, on insre d'assez bonnes raisons pour maintenir des restrictions
contraires la libert, ou pour en tablir de nouvelles ; car il n'y a pas de mauvaise
cause en faveur de laquelle on ne puisse apporter quelque bonne raison.
L'avantage principal, et celui sur lequel on appuie le plus volontiers, est de procu-
rer au consommateur des produits d'une excution plus parfaite, garantie qui est
favorable au commerce national, et assure la continuation de la faveur des trangers.
Mais cet avantage, l'obtient-on par les matrises ? Sont-elles une garantie suffi-
sante que le corps de mtier n'est compos, je ne dis pas seulement d'honntes gens,
mais que de gens trs dlicats, comme il faudrait qu'ils fussent pour ne jamais trom-
per ni leurs concitoyens ni l'tranger ?
Les matrises, dit-on, facilitent l'excution des rglements qui vrifient et attestent
la bonne qualit des produits ; mais, mme avec les matrises, ces vrifications et ces
attestations ne sont-elles pas illusoires, et, dans le cas o elles sont absolument
ncessaires, n'y a-t-il aucun moyen plus simple de l'obtenir ?
La longueur de l'apprentissage ne garantit pas mieux la perfection de l'ouvrage :
c'est l'aptitude de l'ouvrier et un salaire proportionn au mrite de son travail qui seuls
garantissent efficacement cette perfection. Il n'est point de profession mcanique,
dit Smith, dont les procds ne puissent tre enseigns en quelques semaines, et pour
quelques-unes des plus communes, quelques jours sont suffisants. La dextrit de la
main ne peut, la vrit, tre acquise que par une grande pratique ; mais cette prati-
que elle-mme ne s'acquerrait-elle pas plus promptement, si un jeune homme, au lieu
de travailler comme apprenti, c'est--dire de force, nonchalamment et sans intrt,
tait pay selon le mrite et la quantit de son ouvrage, sauf par lui rembourser au
matre les matriaux que son inexprience ou sa maladresse gterait
1
? En com-
menant un an plus tard, et en consacrant cette anne aux coles d'enseignement
mutuel, j'ai peine croire que les produits fussent moins parfaits, et, coup sr, la
classe ouvrire serait moins grossire.
Si les apprentissages taient un moyen d'obtenir des produits plus parfaits, les
produits de l'Espagne vaudraient ceux de l'Angleterre. N'est-ce pas depuis l'abolition
des matrises et des apprentissages forcs que la France a russi atteindre des
perfectionnements dont elle tait bien loin avant cette poque ?

sources qui alimentent leurs finances, ou trop puissants pour tre obligs de mnager de telles
associations.
1
Rich. des Nat., livre I, chap. 10.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 151
De tous les arts mcaniques, le plus difficile peut-tre est celui du jardinier et du
laboureur, et c'est le seul qu'on permette partout d'exercer sans apprentissage. En
recueille-t-on des fruits moins beaux et des lgumes moins abondants ? S'il y avait un
moyen de former une corporation de cultivateurs, on nous aurait bientt persuads
qu'il est impossible d'avoir des laitues bien pommes et des pches savoureuses, sans
de nombreux rglements composs de plusieurs centaines d'articles.
Enfin ces rglements, en les supposant utiles, sont illusoires du moment qu'on
peut les luder ; or, il n'est pas de ville manufacturire o l'on ne soit dispens de tou-
tes les preuves avec de l'argent ; et elles deviennent ainsi, non seulement une
garantie inutile, mais une occasion de passe-droits et d'injustices ; ce qui est odieux.
Ceux qui soutiennent le systme rglementaire citent, l'appui de leur opinion, la
prosprit des manufactures d'Angleterre, o l'on sait qu'il y a beaucoup d'entraves
l'exercice de l'industrie manufacturire ; mais ils mconnaissent les vritables causes
de cette prosprit. Les causes de la prosprit de l'industrie dans la Grande-
Bretagne, dit Smith
1
, sont cette libert de commerce, qui, malgr nos restrictions, est
pourtant gale et peut-tre suprieure celle dont on jouit dans quelque pays du
monde que ce soit ; cette facult d'exporter, sans droits, presque tous les produits de
l'industrie domestique, quelle que soit leur destination ; et, ce qui est plus important
encore, cette libert illimite de les transporter d'un bout l'autre du royaume, sans
tre oblig de rendre aucun compte, sans tre expos dans aucun bureau la moindre
visite, la plus simple question, etc. Qu'on y joigne le respect inviolable de toutes
les proprits, soit de la part de tous les agents du gouvernement sans exception, soit
de la part des particuliers, d'immenses capitaux accumuls par le travail et l'cono-
mie, l'habitude enfin, inculque ds l'enfance, de mettre du jugement et du soin ce
qu'on fait, et l'on aura une explication suffisante de la prosprit manufacturire de
l'Angleterre.
Les personnes qui citent l'Angleterre pour justifier les chanes dont elles vou-
draient charger l'industrie ignorent que les villes de la Grande-Bretagne o l'industrie
fleurit le plus, et qui ont port les manufactures de ce pays un trs haut point de
splendeur, sont prcisment les vines qui n'ont point de corps de mtiers
2
, telles que
Manchester, Birmingham, Liverpool, Glasgow, qui n'taient que des bourgades il y a
deux sicles, et qui se placent maintenant, relativement la population et aux riches-
ses, immdiatement aprs Londres, et fort avant York, Cantorbry, et mme Bristol,
villes anciennes, favorises, et capitales des principales provinces, mais o l'industrie
tait soumise de gothiques entraves.
La ville et la paroisse de Halifax, dit un auteur qui passe pour bien connatre
l'Angleterre, ont vu, depuis quarante ans, quadrupler le nombre de leurs habitants ; et
plusieurs villes sujettes aux corporations ont prouv des diminutions sensibles. Les
maisons situes dans l'enceinte de la Cit Londres se louent mal ; tandis que West-
minster, Southwark et les autres faubourgs prennent un accroissement continuel. Ils
sont libres ; et la Cit a quatre-vingt-douze compagnies exclusives de tous genres,
dont on voit les membres orner tous les ans la marche triomphale du lord-maire
3
.

1
Rich. des Nat., livre IV, chap. 7.
2
Baert, Tableau de la Grande-Bretagne, tome I, page 107.
3
Remarques sur les avantages et les dsavantages de la France et de la Grande-Bretagne. Le nom de
John Nickols, que porte cet ouvrage, parait tre suppos. Barbier, dans son Dictionnaire des
anonymes et des pseudonymes, prtend qu'il est d'un employ trs instruit du ministre des
Affaires trangres.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 152
On connat la prodigieuse activit des manufactures de quelques faubourgs de
Paris, et principalement du faubourg Saint-Antoine, o l'industrie jouissait de plu-
sieurs franchises. Il y a tel produit qu'on ne savait faire que l. Comment arrivait-il
donc qu'on y ft plus habile sans apprentissage, sans compagnonnage forc, que dans
le reste de la ville, o l'on tait assujetti ces rgles qu'on cherche faire envisager
comme si essentielles ? C'est que l'intrt priv est le plus habile des matres.
Quelques exemples feront comprendre mieux que des raisonnements ce que les
corporations et les matrises ont de dfavorable aux dveloppements de l'industrie.
Argand, qui l'on doit les lampes double courant d'air, dcouverte qui a plus
que tripl la quantit de lumire dont nous pouvons jouir, pour le mme prix, en l'ab-
sence du soleil, fut attaqu devant le parlement par la communaut des ferblantiers,
serruriers, taillandiers, marchaux-grossiers, qui rclamaient le droit exclusif de
faire des lampes
1
.
Un habile constructeur d'instruments de physique et de mathmatiques de Paris,
Lenoir, avait un petit fourneau pour modeler les mtaux dont il se servait. Les syndics
de la communaut des fondeurs vinrent eux-mmes le dmolir. Il fut oblig de
s'adresser au roi pour le conserver, et le talent eut encore besoin de la faveur.
La fabrication des tles vernies a t expulse de France jusqu' la rvolution,
parce qu'elle demande des ouvriers et des outils qui appartiennent diffrentes
professions, et qu'on ne pouvait s'y livrer sans tre agrg plusieurs communauts.
On remplirait un volume des vexations dcourageantes pour les efforts personnels,
qui ont t exerces dans la ville de Paris par l'effet du systme rglementaire ; et l'on
remplirait un autre volume des succs qui ont t obtenus depuis qu'on a t
dbarrass de ces entraves par la rvolution.
De mme qu'un faubourg prospre ct d'une ville corporations, qu'une ville
affranchie d'entraves prospre au milieu d'un pays o l'autorit se mle de tout, une
nation o l'industrie serait dbarrasse de tous liens prosprerait au milieu d'autres
nations rglementes. Toutes les fois qu'on y a t garanti des vexations des grands,
des chicanes de la justice et des entreprises des voleurs, les plus prospres ont
toujours t celles o il y a eu le moins de formalits observer. Sully, qui passait sa
vie tudier et mettre en pratique les moyens de prosprit de la France, avait la
mme opinion. Il regarde, dans ses Mmoires
2
, la multiplicit des dits et des ordon-
nances, comme un obstacle direct la prosprit de l'tat
3
.

1
Que ne se faisait-il -recevoir de la communaut? disent certaines gens toujours prts justifier le
mal qui se fait d'office. Mais les ferblantiers, juges des admissions, taient intresss carter un
concurrent dangereux. N'est-il pas, d'ailleurs, bien encourageant pour un inventeur de passer
solliciter des suprieurs le temps qu'il ne voudrait donner qu' son art?
2
Livre XIX.
3
Colbert, lev jeune dans le magasin des Mascrani, riches marchands de Lyon, s'y tait imbu de
bonne heure des principes des manufacturiers. Il fit grand bien au commerce et aux manufactures,
parce qu'il leur accorda une protection puissante et claire ; mais, tout en les affranchissant d'une
foule d'oppressions, il ne fut pas assez sobre d'ordonnances; il fit peser sur l'agriculture les
encouragements qu'il donna aux fabriques, et les profits brillants de certains monopoles furent
pays par le peuple.
Qu'on ne s'y mprenne pas : c'est, en grande partie, ce systme, plus ou moins suivi depuis
Colbert jusqu' nos jours, qui a procur la France de trs grandes fortunes et une trs grande
misre; des manufactures florissantes sur quelques points du territoire, et des chaumires hideuses
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 153
Si toutes les professions taient libres, dira-t-on, un grand nombre de ceux qui les
embrasseraient, crass par la concurrence, se ruineraient. Cela pourrait arriver
quelquefois, quoiqu'il ft peu probable qu'un grand nombre de concurrents se prci-
pitassent dans une carrire o il y aurait peu de chose gagner ; mais, ce malheur
dt-il arriver de temps en temps, le mal serait moins grand que de soutenir, d'une
manire permanente, le prix des produits un taux qui nuit leur consommation, et
qui appauvrit, relativement ces produits, la masse entire des consommateurs.
Si les principes d'une saine politique condamnent les actes de l'administration qui
limitent la facult que chacun doit avoir de disposer en libert de ses talents et de ses
capitaux, il est encore plus difficile de justifier de telles mesures en suivant les
principes du droit naturel. Le patrimoine du pauvre, dit l'auteur de la Richesse des
Nations, est tout entier dans la force et l'adresse de ses doigts ; ne pas lui laisser la
libre disposition de cette force et de cette adresse, toutes les fois qu'il ne remploie pas
au prjudice des autres hommes, c'est attenter la plus indispensable des proprits,
Cependant, comme il est aussi de droit naturel qu'on soumette des rgles une
industrie qui, sans ces rgles, pourrait devenir prjudiciable aux autres citoyens, c'est
trs justement qu'on assujettit les mdecins, les chirurgiens, les apothicaires, des
preuves qui sont des garants de leur habilet. La vie de leurs concitoyens dpend de
leurs connaissances : on peut exiger que leurs connaissances soient constates ; mais
il ne parat pas qu'on doive fixer le nombre des praticiens, ni la manire dont ils
doivent s'instruire. La socit a intrt de constater leur capacit, et rien de plus.
Par la mme raison, les rglements sont bons et utiles, lorsque au lieu de dter-
miner la nature des produits et les procds de leur fabrication, ils se bornent
prvenir une fraude, une pratique qui nuit videmment d'autres productions, ou la
sret du public.
Il ne faut pas qu'un fabricant puisse annoncer sur son tiquette une qualit sup-
rieure celle qu'il a fabrique; sa fidlit intresse le consommateur indigne qui le
gouvernement doit sa protection; elle intresse le commerce que la nation fait au-
dehors, car l'tranger cesse bientt de s'adresser une nation qui le trompe.
Et remarquez que ce n'est point le cas d'appliquer l'intrt personnel du fabricant,
comme la meilleure des garanties. A la veille de quitter sa profession, il peut vouloir
en forcer les profits aux dpens de la bonne foi, et sacrifier l'avenir dont il n'a plus
besoin au prsent dont il jouit encore. C'est ainsi que ds l'anne 1783 les draperies
franaises perdirent toute faveur dans le commerce du Levant, et furent supplantes
par les draperies allemandes et anglaises
1
.
Ce n'est pas tout. Le nom seul de l'toffe, celui mme de la ville o une toffe est
fabrique, sont souvent une tiquette. On sait, par une longue exprience, que les
toffes qui viennent de tel endroit ont telle largeur, que les fils de la chane sont en tel
nombre. Fabriquer, dans la mme ville, une toffe de mme nom, et s'carter de
l'usage reu, c'est y mettre une fausse tiquette.

sur mille autres : ce ne sont point ici des abstractions; ce sont des faits, dont l'tude des principes
donne l'explication.
1
On a faussement attribu cet effet la libert introduite par la rvolution ; cri voit, dans le Tableau
du Commerce de la Grce, par Flix Beaujour, qu'il date de plus loin, malgr les rglements.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 154
Cela suffit, je crois, pour indiquer jusqu'o peut s'tendre l'intervention utile du
gouvernement. Il doit certifier la vrit de l'tiquette, et, du reste, ne se mler en rien
de la production. je voudrais mme qu'on ne perdt pas de vue que cette intervention,
quoique utile, est un mal
1
. Elle est un mal, d'abord parce qu'elle vexe et tourmente
les particuliers, et ensuite parce qu'elle est coteuse, soit pour le contribuable, quand
l'intervention du gouvernement est gratuite, c'est--dire quand elle a lieu aux frais du
trsor public ; soit pour le consommateur, quand on prlve les frais en une taxe sur
la marchandise. L'effet de cette taxe est de la faire renchrir, et le renchrissement est,
pour le consommateur indigne, une charge de plus, et pour le consommateur
tranger un motif d'exclusion.
Si l'intervention du gouvernement est un mal, un bon gouvernement la rendra
aussi rare qu'il sera possible. Il ne garantira point la qualit des marchandises sur les-
quelles il serait moins facile de tromper l'acheteur que lui-mme ; il ne garantira point
celles dont la qualit n'est pas susceptible d'tre vrifie par ses agents, car un gou-
vernement a le malheur d'tre toujours oblig de compter sur la ngligence, l'incapa-
cit et les coupables condescendances de ses agents ; mais il admettra, par exemple,
le contrle de l'or et de l'argent. Le titre de ces mtaux ne saurait tre constat que par
une opration chimique trs complique, que la plupart des acheteurs ne sont pas
capables d'excuter, et qui, pussent-ils en venir bout, leur coterait plus qu'ils ne
paient au gouvernement pour l'excuter leur place.
En Angleterre, quand un particulier invente un produit nouveau, ou bien dcouvre
un procd inconnu, il obtient un privilge exclusif de fabriquer ce produit, ou de se
servir de ce procd, privilge que nous nommons brevet d'invention.
Comme il n'a point ds lors de concurrents dans ce genre de production, il peut,
pendant la dure de son brevet, en porter le prix fort au-dessus de ce qui serait nces-
saire pour le rembourser de ses avances avec les intrts, et pour payer les profits de
son industrie. C'est une rcompense que le gouvernement accorde aux dpens des
consommateurs du nouveau produit ; et dans un pays aussi prodigieusement productif
que l'Angleterre, et o, par consquent, il y a beaucoup de gens gros revenus et
l'afft de tout ce qui peut leur procurer quelque nouvelle jouissance, cette rcompense
est souvent trs considrable.
Un brevet d'invention (patent) en faveur d'Arkwright, l'inventeur des machines
filer en grand le coton, lui procura, vers 1778, une immense fortune. Il y a peu
d'annes qu'un homme inventa un ressort en spirale, qui, plac entre les courroies des
soupentes des voitures, en adoucit singulirement les secousses. Un privilge exclu-
sif, pour un si mince objet, a fait la fortune de cet homme.
Qui pourrait raisonnablement se plaindre d'un semblable privilge ? Il ne dtruit
ni ne gne aucune branche d'industrie prcdemment connue. Les frais n'en sont
pays que par ceux qui le veulent bien ; et quant ceux qui ne jugent pas propos de
les payer, leurs besoins, de ncessit ou d'agrment, n'en sont pas moins compl-
tement satisfaits qu'auparavant.

1
Chaque mouvement que le lgislateur fait pour restreindre la libert des actions des hommes
emporte toujours une portion de l'activit du corps politique, et nuit la reproduction naturelle.
VERRI, Rflexions sur l'conomie politique, chap. 12.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 155
Cependant, comme tout gouvernement doit tendre amliorer sans cesse le sort
de son pays, il ne peut pas priver jamais les autres producteurs de la facult de
consacrer une partie de leurs capitaux et de leur industrie cette production, qui, plus
tard, pouvait tre invente par eux ; ni priver longtemps les consommateurs de
l'avantage de s'en pourvoir au prix o la concurrence peut la faire descendre. Les
nations trangres, sur lesquelles il n'a aucun pouvoir, admettraient sans restriction
cette branche d'industrie, et seraient ainsi plus favorises que la nation o elle aurait
pris naissance.
Les Anglais, qui en cela ont t imits par la France
1
, ont donc fort sagement
tabli que de tels privilges ne durent qu'un certain nombre d'annes, au bout des-
quelles la fabrication de la marchandise qui en est l'objet est mise la disposition de
tout le monde.
Quand le procd privilgi est de nature pouvoir demeurer secret, le mme acte
statue que, le terme du privilge expir, il sera rendu public. Le producteur privilgi
(qui, dans ce cas, semblerait n'avoir aucun besoin de privilge) y trouve cet avantage
que si quelque autre personne venait dcouvrir le procd secret, elle ne pourrait
nanmoins en faire usage avant l'expiration du privilge.
il n'est point ncessaire que l'autorit publique discute l'utilit du procd, ou sa
nouveaut ; s'il n'est pas utile, tant pis pour l'inventeur ; S'il n'est pas nouveau, tour le
monde est admis prouver qu'il tait connu, et que chacun avait le droit de s'en servir
: tant pis pour l'inventeur, qui a pay inutilement les frais du brevet d'invention.
Les brevets d'invention paraissent avoir t en Angleterre un encouragement plus
effectif qu'en France, o j'ai vu mettre en doute qu'ils aient jamais procure un inven-
teur des avantages qu'il n'aurait pas eus sans eux. Ils ont t la cause de beaucoup de
procs et quelquefois un obstacle des amliorations. Le privilge est nul si le
procd tait connu auparavant; mais comment tablir la preuve qu'un procd tait
connu, ou qu'il ne l'tait pas ? Comment tablir mme l'identit d'une mthode avec
une autre ? Une lgre diffrence constitue-t-elle une mthode diffrente ? oui, si elle
est essentielle. Mais aussi quelquefois une diffrence, en apparence considrable,
n'empche pas deux fabrications d'tre les mmes au fond.
En France on accorde aussi des brevets d'importation ; et l'on a vu des manufac-
turiers qui avaient introduit dans leur fabrication des procds heureusement imits
de l'tranger, mais qui, n'ayant point pris de brevets parce qu'ils ne prtendaient
aucun monopole, ont t attaqus en justice par des agioteurs en brevets d'impor-
tation, qui, aprs s'tre pourvus d'un privilge, prtendaient que le procd leur appar-
tenait. Ces derniers brevets sont dcidment mauvais. Les usages des trangers sont
une source d'instruction ouverte tout le monde de mme que les livres, et il est
avantageux que le plus de gens possible soient admis puiser toutes les sources de
l'instruction.
Les considrations prcdentes sur les rglements qui ont rapport, soit la nature
des produits, soit aux moyens employs pour produire, n'ont pas pu embrasser la
totalit des mesures de ce genre adoptes dans tous les pays civiliss ; et quand
j'aurais soumis l'examen la totalit de ces mesures, ds le lendemain l'examen aurait

1
Voyez les lois du 7 janvier et 25 mai 1791, du 20 septembre 1792, et l'arrt du gouvernement du
5 vendmiaire an IX.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 156
t incomplet, parce que chaque jour voit natre de nouveaux rglements. L'essentiel
tait d'tablir les principes d'aprs lesquels on peut prvoir leurs effets.
Je crois nanmoins devoir m'arrter encore sur deux genres de commerce qui ont
t le sujet de beaucoup de rglements : ce sera la matire de deux paragraphes parti-
culiers.
III. - Des compagnies privilgies.
Retour la table des matires
Le gouvernement accorde quelquefois des particuliers, mais plus souvent des
compagnies de commerce, le droit exclusif d'acheter et de vendre certaines denres,
comme le tabac, par exemple, ou de trafiquer avec une certaine contre, comme
l'Inde.
Les concurrents se trouvant carts par la force du gouvernement, les commer-
ants privilgis lvent leurs prix au-dessus du taux qu'tablirait le commerce libre.
Ce taux est quelquefois dtermin par le gouvernement lui-mme, qui met ainsi des
bornes la faveur qu'il accorde aux producteurs, et l'injustice qu'il exerce envers les
consommateurs ; d'autres fois la compagnie privilgie ne borne l'lvation de ses
prix que lorsque la rduction dans la quotit des ventes lui cause plus de prjudice
que la chert des marchandises ne lui procure de profits. Dans tous les cas, le con-
sommateur paie la denre plus cher qu'elle ne vaut, et communment le gouverne-
ment se rserve une part dans les profits de ce monopole.
Comme il n'y a pas de mesure fcheuse qui ne puisse tre et qui n'ait t appuye
par des arguments plausibles, on a dit que, pour commercer avec certains peuples, il y
a des prcautions prendre, qui ne peuvent tre bien prises que par des compagnies.
Tantt ce sont des forteresses, une marine entretenir; comme s'il fallait entretenir un
commerce qu'on ne peut faire qu' main arme 1 comme si l'on avait besoin d'arme
quand on veut tre juste, et comme si l'tat n'entretenait pas dj grands frais des
forces pour protger ses sujets ! Tantt ce sont des mnagements diplomatiques
avoir. Les Chinois, par exemple, sont un peuple si attach certaine formes, si soup-
onneux, si indpendant des autres nations par l'loignement, l'immensit de son
empire et la nature de ses besoins, que ce n'est que par une faveur spciale, et qu'il
serait facile de perdre, qu'on peut ngocier avec eux. Il faut nous passer de leur th,
de leurs soies, de leurs nankins, ou bien prendre les prcautions qui seules peuvent
continuer nous les procurer. Or, des tracasseries suscites par des particuliers
pourraient troubler l'harmonie ncessaire au commerce qui se fait entre les deux
nations.
Mais est-il bien sr que les agents d'une compagnie, souvent trs hautains, et qui
se sentent protgs par les forces militaires, soit de leur nation, soit de leur compa-
gnie, est-il bien sr, dis-je, qu'ils soient plus propres entretenir des relations de
bonne amiti que des particuliers ncessairement plus soumis aux lois des peuples qui
les reoivent ; que des particuliers qui l'intrt personnel interdit tout mauvais
procd, la suite duquel leurs biens et peut-tre leurs personnes pourraient tre
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 157
exposs
1
? Enfin, mettant les choses au pis, et supposant que sans une compagnie
privilgie le commerce de la Chine ft impossible, serait-on pour cela priv des pro-
duits de cette contre ? Non, assurment. Le commerce convient aux Chinois comme
la nation qui le fera. Paiera-t-on ces denres un prix extravagant ? On ne doit pas le
supposer, quand on voit les trois quarts des nations de lEurope qui n'envoient pas un
seul vaisseau la Chine, et qui n'en sont pas moins bien pourvues de th, de soies et
de nankin, des prix fort raisonnables.
Un autre argument plus gnralement applicable, et dont on a tir plus de parti, est
celui-ci : une compagnie achetant seule dans les pays dont elle a le commerce exclu-
sif n'y tablit point de concurrence d'acheteurs, et par consquent obtient les denres
meilleur march.
D'abord il n'est pas exact de dire que le privilge carte toute concurrence. Il
carte, la vrit, la concurrence des compatriotes, qui serait fort utile la nation;
mais il n'exclut pas du mme commerce les compagnies privilgies, ni les ngo-
ciants libres des autres tats.
En second lieu, il est beaucoup de denres dont les prix n'augmenteraient pas en
raison de la concurrence qu'on affecte de redouter, et qui, au fond, est assez Peu de
chose.
S'il partait de Marseille, de Bordeaux, de Lorient, des vaisseaux pour aller acheter
du th la Chine, il ne faut pas croire que les armateurs de tous ces navires runis
achetassent plus de th que la France n'en peut consommer ou vendre ; ils auraient
trop de peur de ne pouvoir s'en dfaire. Or, s'ils n'en achtent pour nous que ce qui
s'en achte pour nous par d'autres ngociants, le dbit du th en Chine n'en sera pas
augment : cette denre n'y deviendra pas plus rare. Pour que nos ngociants la
payassent plus cher, il faudrait qu'elle renchrt pour les Chinois eux-mmes ; et dans
un pays o se vend cent fois plus de th que n'en consomment tous les Europens
ensemble, ce ne serait pas l'enchre de quelques ngociants de France qui en ferait
monter sensiblement le prix.
Mais quand il serait vrai qu'il y eut dans l'Orient des sortes de marchandises que la
concurrence europenne pourrait faire enrichir, pourquoi serait-ce un motif d'inter-
venir, l'gard de ces contres seulement, les rgles que l'on suit partout ailleurs ?
Afin de payer moins cher aux Allemands les quincailleries et les merceries que nous
leur achetons, donne-t-on une compagnie le privilge exclusif d'aller les acheter en
Allemagne et de les revendre parmi nous ?
Si l'on suivait avec l'Orient la marche qu'on suit avec toutes les autres contres
trangres, le prix de certaines marchandises n'y resterait pas longtemps au-dessus du
taux o les portent naturellement en Asie les frais de leur production ; car ce prix trop
lev exciterait les produire, et la concurrence des vendeurs se mettrait bien vite au
niveau de celle des acheteurs.

1
C'est ce qui a t prouv par les relations commerciales des tats-Unis avec la Chine. Les
ngociants des tats-Unis se conduisent Canton avec plus de discrtion, et y sont mieux vus du
gouvernement que les agents de la compagnie anglaise. Pendant plus d'un sicle, les Portugais ont
fait, sans compagnie, le commerce de l'Asie avec plus de succs qu'aucune autre nation la mme
poque.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 158
Supposons nanmoins que l'avantage d'acheter bon march ft aussi rel qu'on
le reprsente ; il faudrait du moins que la nation participt ce bon prix, et que les
consommateurs nationaux payassent moins cher ce que la compagnie paie moins
cher. Or c'est exactement le contraire qui arrive, et la raison en est simple : la compa-
gnie, qui n'est rellement pas dbarrasse de la concurrence dans ses achats,
puisqu'elle a pour concurrents les autres nations, l'est effectivement dans ses ventes,
puisque ses compatriotes ne peuvent acheter que d'elle les marchandises qui font
l'objet de son commerce, et que les marchandises de mme sorte qui pourraient tre
apportes par des ngociants trangers sont cartes par une prohibition. Elle est
matresse des prix, surtout lorsqu'elle a soin, comme son intrt l'y invite, de tenir le
march non compltement approvisionn, understocked, comme disent les Anglais,
de manire que, la demande se trouvant un peu suprieure l'approvisionnement, la
concurrence des acheteurs soutienne le prix de la marchandise
1
.
C'est ainsi que les compagnies, non seulement font un gain usuraire sur le con-
sommateur, mais qu'elles lui font encore payer les dgts et les fraudes invitables
dans une si grande machine, gouverne par des directeurs et des agents sans nombre,
disperss aux deux bouts de la terre. Le commerce interlope
2
et la contrebande
peuvent seuls mettre des bornes aux normes abus de compagnies privilgies ; et,
sous ce rapport, le commerce interlope et la contrebande ne sont pas sans utilit.
Or ce gain, tel qu'il vient d'tre analys, est-il un gain pour la nation qui a une
compagnie privilgie ? Nullement : il est en entier lev sur cette nation ; toute la
valeur que le consommateur paie au-del du prix que cotent les services productifs
d'une marchandise n'est plus une valeur produite ; c'est une valeur dont le gouverne-
ment gratifie le commerant aux dpens du consommateur.
Au moins, ajoutera-t-on peut-tre, ce gain reste au sein de la nation, et s'y dpen-
se. - Fort bien ; mais qui est-ce qui le dpense ? Cette question vaut la peine d'tre
faite. Si dans une famille un des membres s'emparait du principal revenu, se faisait
faire les plus beaux habits et mangeait les meilleurs morceaux, serait-il bien venu
dire aux autres individus de la mme famille : Que vous importe que ce soit vous ou
moi qui dpensions ? le mme revenu West-il pas dpens ? Tout cela revient au
mme...
Ce gain, tout la fois exclusif et usuraire, procurerait aux compagnies privilgies
des richesses immenses, s'il tait possible que leurs affaires fussent bien gres ; mais
la cupidit des agents, la longueur des entreprises, l'loignement des comptables,
l'incapacit des intresss, sont pour elles des causes sans cesse agissantes de ruine.
L'activit et la clairvoyance de l'intrt personnel sont encore plus ncessaires dans
les affaires longues et dlicates que dans toutes les autres ; et quelle surveillance
active et clairvoyante peuvent exercer des actionnaires qui sont quelquefois au
nombre de plusieurs centaines, et qui ont presque tous des intrts plus chers
soigner
3
?

1
On sait que les Hollandais, matres du commerce des Moluques, brlaient une partie des piceries
qui s'y recueillaient, afin d'en soutenir le prix en Europe.
2
Un commerce interlope est un commerce non permis.
3
On se souvient qu'un des directeurs de la compagnie des Indes demandant La Bourdonnais
comment il avait mieux fait ses affaires que celles de la compagnie, celui-ci rpondit : C'est que je
rgle ce qui me concerne selon mes lumires, et que je suis oblig de suivre vos instructions pour
ce qui concerne la compagnie.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 159
Telles sont les suites des privilges accords aux compagnies commerantes ; et il
est remarquer que ce sont des consquences ncessaires, rsultant de la nature de la
chose, tellement que certaines circonstances peuvent les modifier, non les dtruire.
C'est ainsi que la compagnie anglaise des Indes n'a pas t si mal que les trois ou
quatre compagnies franaises qu'on a essay d'tablir diffrentes poques
1
; elle est
en mme temps souveraine, et les plus dtestables souverainets peuvent subsister
plusieurs sicles ; tmoin celle des Mamelucks sur l'gypte.
Quelques autres inconvnients d'un ordre infrieur marchent la suite des
industries privilgies. Souvent un privilge exclusif fait fuir et transporte l'tranger
des capitaux et une industrie qui ne demandaient qu' se fixer dans le pays. Dans les
derniers temps du rgne de Louis XIV, la compagnie des Indes, ne pouvant se
soutenir malgr son privilge exclusif, en cda l'exercice quelques armateurs de
Saint-Malo, moyennant une lgre part dans leur bnfice. Ce commerce commenait
se ranimer sous l'influence de la libert, et l'anne 1714, poque o expirait entire-
ment le privilge de la compagnie, lui aurait donn toute l'activit que comportait la
triste situation de la France ; mais la compagnie sollicita une prolongation de privi-
lge et l'obtint, tandis que des ngociants avaient dj commenc des expditions
pour leur compte. Un vaisseau marchand, de Saint-Malo, command par un Breton
nomm Lamerville, arriva sur les ctes de France, revenant de l'Inde. Il voulut entrer
dans le port; on lui dit qu'il n'en avait pas le droit, et que ce commerce n'tait plus
libre. Il fut contraint de poursuivre son chemin jusqu'au premier port de la Belgique.
Il entra dans celui d'Ostende, o il vendit sa cargaison. Le gouverneur de la Belgique,
instruit du profit immense qu'il avait fait, proposa au mme capitaine de retourner
dans l'Inde avec des vaisseaux qu'on quiperait exprs. Lamerville fit en consquence
plusieurs voyages pour diffrents individus, et ce fut l l'origine de la compagnie
d'Ostende
2
.
Nous avons vu que les consommateurs franais ne pouvaient que perdre ce
monopole, et certainement ils y perdirent ; mais du moins les intresss devaient y
gagner : ils y perdirent aussi, malgr le monopole du tabac et celui des loteries, et
d'autres encore que le gouvernement leur accorda
3
. Enfin, dit Voltaire, il n'est rest
aux Franais, dans l'Inde, que le regret d'avoir dpens, pendant plus de quarante ans,
des sommes immenses pour entretenir une compagnie qui n'a jamais fait le moindre
profit, qui n'a jamais rien pay aux actionnaires, ni ses cranciers, du produit de son
ngoce, et qui, dans son administration indienne, n'a subsist que d'un secret
brigandage
4
.
Le privilge exclusif d'une compagnie est justifiable, quand il est l'unique moyen
d'ouvrir un commerce tout neuf avec des peuples loigns ou barbares. Il devient
alors une espce de brevet d'invention, dont l'avantage couvre les risques d'une entre-
prise hasardeuse et les frais de premire tentative ; les consommateurs ne peuvent pas
se plaindre de la chert des produits, qui seraient bien plus chers sans cela, puisqu'ils
ne les auraient pas du tout. Mais, de mme que les brevets d'invention, ce privilge ne

1
Ce fut sous le rgne de Henri IV, en 1604, que fut tablie en France la premire compagnie pour le
commerce des Indes orientales. Elle fut forme par un Flamand nomm Grard-Leroi, et n'eut pas
de succs.
2
Taylor, Lettres sur lInde.
3
Raynal, Hist. des tab. des Europens dans les Deux-Indes, livre IV, 19.
4
Sicle de Louis XV.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 160
doit durer que le temps ncessaire pour indemniser compltement les entrepreneurs
de leurs avances et de leur risque. Pass ce terme, il ne serait plus qu'un don qu'on
leur ferait gratuitement aux dpens de leurs concitoyens, qui tiennent de la nature le
droit de se procurer les denres dont ils ont envie, o ils peuvent et au plus bas prix
possible.
On pourrait faire sur les manufactures privilgies peu prs les mmes raison-
nements que sur les privilges relatifs au commerce. Ce qui fait que les gouverne-
ments se laissent entraner si facilement dans ces sortes de concessions, c'est, d'une
part, qu'on leur prsente le gain sans s'embarrasser de rechercher comment et par qui
il est pay; et d'autre part, que ces prtendus gains peuvent tre, bien ou mal, tort ou
raison, apprcis par des calculs numriques ; tandis que l'inconvnient, tandis que
la perte, affectant plusieurs parties du corps social, et l'affectant d'une manire indi-
recte, complique et gnrale, chappent entirement au calcul. On a dit qu'en cono-
mie politique, il ne fallait s'en rapporter qu'aux chiffres ; quand je vois qu'il n'y a pas
d'opration dtestable qu'on n'ait soutenue et dtermine par des calculs arithmti-
ques, je croirais plutt que ce sont les chiffres qui tuent les tats.
IV. - Des rglements relatifs au commerce des grains.
Retour la table des matires
Il semble que des principes aussi gnralement applicables doivent tre pour les
grains ce qu'ils sont pour toutes les autres marchandises. Mais le bl ou l'aliment, quel
qu'il soit, qui fait le fonds de la nourriture d'un peuple, mrite quelques considrations
particulires.
Par tout pays les habitants se multiplient en proportion des subsistances. Des
vivres abondants et bon march favorisent la population : la disette produit un effet
contraire
1
: mais ni l'un ni l'autre de ces effets ne saurait tre aussi rapide que la
succession des rcoltes. Une rcolte peut excder d'un cinquime, peut-tre d'un
quart, la rcolte moyenne; elle peut lui rester infrieure dans la mme proportion ;
mais un pays comme la France, qui a trente millions d'habitants cette anne, ne sau-
rait en avoir trente-six l'anne prochaine ; et, S'il fallait que leur nombre tombt
vingt-quatre millions dans l'espace d'une anne, ce ne pourrait tre sans d'effroyables
calamits. Par un malheur qui tient la nature des choses, il faut donc qu'un pays soit
approvisionn dans les bonnes annes avec surabondance, et qu'il prouve une disette
plus ou moins svre dans les mauvaises annes.
Cet inconvnient, au reste, se fait sentir pour tous les objets de sa consommation ;
mais la plupart n'tant pas d'une ncessit indispensable, la privation qu'on prouve
pour un temps n'quivaut pas la privation de la vie. Le haut prix d'un produit qui
vient manquer excite puissamment le commerce le faire venir de plus loin et
plus grands frais : mais quand un produit est indispensable, comme le bl ; quand un
retard de quelques jours dans son arrivage est une calamit; quand la consommation

1
Voyez ci-aprs le chapitre 11 du livre II.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 161
de ce produit est tellement considrable, qu'il n'est pas au pouvoir des moyens com-
merciaux ordinaires d'y suffire ; quand son poids et son volume sont tels, qu'on ne
peut lui faire subir un trajet un peu long, surtout par terre, sans tripler ou quadrupler
son prix moyen, on ne peut gure alors s'en rapporter entirement aux particuliers du
soin de cet approvisionnement. S'il faut tirer le bl du dehors, il peut arriver qu'il soit
rare et cher dans les pays mme d'o l'on est dans l'usage de le tirer : le gouvernement
de ces pays peut en dfendre la sortie, une guerre maritime en empcher l'arrivage. Et
ce n'est pas une denre dont on puisse se passer, qu'on puisse attendre seulement
quelques jours : le moindre retard est un arrt de mort, du moins pour une partie de la
population.
Pour que la quantit moyenne des approvisionnements ft comme la rcolte
moyenne, il faudrait que chaque famille ft dans les annes d'abondance un approvi-
sionnement, une rserve gale ce qui peut manquer ses besoins dans une anne de
disette. Mais on ne peut attendre une semblable prcaution que d'un bien petit nombre
de particuliers. La plupart, sans parler de leur imprvoyance, ont trop peu de moyens
pour faire l'avance, quelquefois pendant plusieurs annes, de la valeur de leur appro-
visionnement ; ils manqueraient de locaux pour le conserver, et en seraient
embarrasss dans leurs dplacements.
Peut-on se fier aux spculateurs du soin de faire des rserves ? Au premier aperu,
il semble que leur intrt devrait suffire pour les y dterminer. Il y a tant de diffrence
entre le prix o l'on peut acheter du bl dans une anne d'abondance, et celui o l'on
peut le vendre quand une disette survient! Mais ces moments sont quelquefois spa-
rs par de longs intervalles ; de semblables oprations ne se rptent pas volont, et
ne donnent pas lieu un cours d'affaires rgulier. Le nombre et la grandeur des maga-
sins, l'achat des grains, obligent des avances majeures qui cotent de gros intrts ;
les manipulations du bl sont nombreuses, la conservation incertaine, les infidlits
faciles, les violences populaires possibles. Ce sont des bnfices rarement rpts qui
doivent payer tout cela ; il est possible qu'ils ne suffisent pas pour dterminer les
particuliers un genre de spculations qui seraient sans doute les plus utiles de toutes,
puisqu'elles sont fondes sur des achats qui se font au moment o le producteur a
besoin de vendre, et sur des ventes au moment o le consommateur trouve difficile-
ment acheter.
A dfaut des rserves faites par des consommateurs eux-mmes, ou par des
spculateurs, et sur lesquelles on voit qu'il n'est pas prudent de compter, l'adminis-
tration publique, qui reprsente les intrts gnraux, ne peut-elle pas en faire avec
succs ? Je sais que dans quelques pays de peu d'tendue et sous des gouvernements
conomes, comme en Suisse, des greniers d'abondance ont rendu les services qu'on
en pouvait attendre. je ne les crois pas excutables dans les grands tats, et lorsqu'il
s'agit d'approvisionner des Populations nombreuses. L'avance du capital et les intrts
qu'il cote sont un obstacle pour les gouvernements comme pour les spculateurs ; un
plus grand obstacle mme, car la plupart des gouvernements n'empruntent pas
d'aussi bonnes conditions que des particuliers solvables. Ils ont un bien plus grand
dsavantage encore comme grant une affaire qui, par sa nature, est commerciale, une
affaire o il faut acheter, soigner et vendre des marchandises. Turgot a fort bien
prouv, dans ses Lettres sur le commerce des grains, qu'un gouvernement, dans ces
sortes d'affaires, ne pouvait jamais tre servi bon march, tout le monde tant
intress grossir ses frais, et personne ne l'tant les diminuer. Qui peut rpondre
qu'une semblable opration sera conduite comme il convient qu'elle le soit, lorsqu'elle
doit tre dirige par une autorit qui n'admet point de contrle, et o les dcisions
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 162
sont gnralement prises par des ministres, par des personnes constitues en dignits,
et par consquent trangres la pratique des affaires de ce genre ? Qui peut rpondre
qu'une terreur panique ne fera pas disposer des approvisionnements avant le temps
prescrit; ou qu'une entreprise politique, une guerre, ne fera pas changer leur desti-
nation ?
Dans un pays vaste et populeux comme la France, o il y a encore trop peu de
ports de mer, de fleuves et de canaux navigables, et o par consquent les frais de
production, dans le commerce des grains, peuvent aisment, dans certaines annes, en
porter le prix fort au-dessus des facults du grand nombre, il faut d'autres moyens
encore de subvenir aux mauvaises rcoltes que le commerce ordinaire. Il ne faut
jamais le contrarier ; mais il lui faut des auxiliaires. On ne peut, je crois, compter sur
des rserves suffisantes, faites dans les annes d'abondance pour les annes de disette,
que lorsqu'elles sont faites et conduites par des compagnies de ngociants, jouissant
d'une grande consistance et disposant de tous les moyens ordinaires du commerce,
qui veuillent se charger de l'achat, de la conservation et du renouvellement des bls,
suivant des rgles convenues et moyennant des avantages qui balancent pour eux les
inconvnients de l'opration. L'opration serait alors sre et efficace, parce que les
contractants donneraient des garanties, et elle coterait moins au public que de toute
autre manire. On pourrait traiter avec diverses compagnies pour les villes princi-
pales ; et les villes, tant ainsi, dans les disettes, approvisionnes par des rserves,
cesseraient de faire des achats dans les campagnes, qui par l se trouveraient elles-
mmes mieux approvisionnes.
Au surplus les rserves, les greniers d'abondance, ne sont que des moyens subsi-
diaires d'approvisionnement, et pour les temps de disette seulement. Les meilleurs
approvisionnements et les plus considrables sont toujours ceux du commerce le plus
libre. Celui-ci consiste principalement porter le grain des fermes jusque dans les
principaux marchs ; et ensuite, mais pour des quantits bien moins grandes, le
transporter des provinces o il abonde dans celles qui en manquent ; comme aussi
l'exporter quand il est bon march, et l'importer lorsqu'il est cher.
L'ignorance populaire a presque toujours eu cri horreur ceux qui ont fait le
commerce des grains, et les gouvernements ont trop souvent partag les prjugs et
les terreurs populaires. Les principaux reproches qui ont t faits aux commerants en
bl ont t d'accaparer cette denre pour en faire monter le prix, ou tout au moins de
faire, sur l'achat et la vente, des profits qui ne sont qu'une contribution gratuite leve
sur le producteur et sur le consommateur.
En premier lieu, s'est-on bien rendu compte de ce qu'on entendait par des acca-
parements de grains ? Sont-ce des rserves faites dans des annes d'abondance et
lorsque le grain est bon march ? Nous avons vu que nulles oprations ne sont plus
favorables, et qu'elles sont mme l'unique moyen d'accommoder une production
ncessairement ingale, des besoins constants. Les grands dpts de grains achets
bas prix font la scurit du public, et mritent non seulement la protection, mais les
encouragements de l'autorit.
Entend-on par accaparements les magasins forms lorsque le bl commence
devenir rare et cher, et qui le rendent plus rare et plus cher encore ? Ceux-l en effet,
comme ils n'augmentent pas les ressources d'une anne aux dpens d'une autre anne
qui avait un superflu, n'ont pas la mme utilit et font payer un service qu'elles ne
rendent pas ; mais je ne crois pas que cette manuvre, excute sur les bls, ait
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 163
jamais eu des effets bien funestes. Le bl est une des denres les plus gnralement
produites ; pour se rendre matre de son prix, il faudrait ter trop de gens la
possibilit de vendre, tablir des pratiques sur un trop vaste espace, mettre en jeu un
trop grand nombre d'agents. C'est de plus une des denres les plus lourdes et les plus
encombrantes comparativement son prix ; une de celles, par consquent, dont le
voiturage et l'emmagasinement sont le plus difficiles et le plus dispendieux. Un amas
de bl de quelque valeur ne peut tre rassembl en aucun lieu sans que tout le monde
en soit averti
1
. Enfin, c'est une denre sujette des altrations ; une denre qu'on ne
garde pas autant qu'on le veut, et qui, dans les ventes qu'on est forc d'en faire,
expose des pertes normes lorsqu'on spcule sur de fortes quantits.
Les accaparements par spculation sont donc difficiles, et par consquent peu
redoutables. Les plus fcheux et les plus invitables accaparements se composent de
cette multitude de rserves de prcaution que chacun fait chez soi l'approche d'une
disette. Les uns gardent, par excs de prcaution, un peu au-del de ce qui serait
ncessaire pour leur consommation. Les fermiers, les propritaires-cultivateurs, les
meuniers, les boulangers, gens qui par tat sont autoriss avoir quelque approvi-
sionnement, se flattant de se dfaire plus tard avec profit de leur excdent, gardent cet
excdent un peu plus fort que de coutume ; et cette foule de petits accaparements
forment, par leur multiplicit, un accaparement suprieur tous ceux que peuvent
rassembler les spculateurs.
Mais que dirait-on si ces calculs, quelque rprhensibles qu'ils soient, avaient
encore leur utilit ? Quand le bl n'est pas cher, on en consomme davantage, on le
prodigue, on en donne aux animaux. La crainte d'une disette encore loigne, un
renchrissement qui n'est pas encore bien considrable, n'arrtent pas assez tt cette
prodigalit. Si alors les dtenteurs de grains les resserrent, cette chert anticipe met
tout le monde sur ses gardes ; les petits consommateurs surtout, qui, runis, font la
plus grosse consommation, y trouvent des motifs d'pargne et de frugalit. On ne
laisse rien perdre d'un aliment qui renchrit ; on tche de le remplacer par d'autres
aliments. C'est ainsi que la cupidit des uns remplace la prudence qui manque aux
autres ; et finalement, lorsque les grains rserves sont mis en vente, l'offre qu'on en
fait tempre en faveur du consommateur le prix gnral de la denre.
Quant au tribut qu'on prtend que le ngociant en bl impose au producteur et au
consommateur, c'est un reproche qu'on fait quelquefois, sans plus de justice, au com-
merce de quelque nature qu'il soit. Si, sans aucune avance de fonds, sans magasins,
sans soins, sans combinaisons et sans difficults, les produits pouvaient tre mis sous
la main des consommateurs, on aurait raison. Mais, si ces difficults existent, nul ne
peut les surmonter moins de frais que celui qui en fait son tat. Qu'un lgislateur
considre d'un peu haut les marchands grands et petits : il les verra s'agiter en tous
sens sur la surface d'un pays, J'afft des bons marchs, l'afft des besoins,
rtablissant par leur concurrence les prix l o ils sont trop bas pour la production, et
l o ils sont trop levs pour la commodit du consommateur. Est-ce du cultivateur,
est-ce du consommateur, est-ce de l'administration qu'on pourrait attendre cette utile
activit ?

1
Lamarre, grand partisan des rglements administratifs, nomm par le gouvernement, dans les
disettes de 1699 et 1709, pour faire des recherches de grains et djouer les accapareurs, convient
lui-mme, dans son Trait de la Police, supplment au tome II, qu'il ne trouva pas vingt-cinq
muids de bl saisit.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 164
Ouvrez des communications faciles, et surtout des canaux de navigation, seules
communications qui puissent convenir aux denres lourdes et encombrantes ; donnez
toute scurit aux trafiquants, et laissez-les faire. Ils ne rendront pas copieuse une
rcolte dficiente, mais ils rpartiront toujours ce qui peut tre rparti, de la manire
la plus favorable aux besoins, comme la production. C'est sans doute ce qui a fait
dire Smith qu'aprs l'industrie du cultivateur, nulle n'est plus favorable la produc-
tion des bls que celle des marchands de grains.
Des fausses notions qu'on s'est faites sur la production et le commerce des subsis-
tances sont ns une foule de lois, de rglements, d'ordonnances fcheuses, contradic-
toires, rendues en tous pays, selon -l'exigence du moment, et souvent sollicites par la
clameur publique. Le mpris et le danger qu'on a attirs par l sur les spculateurs en
bl ont souvent livr ce commerce aux trafiquants du plus bas tage, soit pour les
sentiments, soit pour les facults, et il en est rsult ce qui arrive toujours : c'est que
le mme trafic s'est fait, mais obscurment, mais beaucoup plus chrement, parce
qu'il fallait bien que les gens qui il tait abandonn se fissent payer les inconv-
nients et les risques de leur industrie.
Lorsqu'on a tax le prix des grains, on les a fait fuir ou on les a fait cacher. On
ordonnait ensuite aux fermiers de les porter au march ; on prohibait toute vente
consomme dans les maisons, et toutes ces violations de la proprit, escortes,
comme on peut croire, de recherches inquisitoriales, de violences et d'injustices, ne
procuraient jamais que de faibles ressources. En administration comme en morale,
l'habilet ne consiste pas vouloir qu'on fasse, mais faire en sorte qu'on veuille. Les
marchs ne sont jamais garnis de denres par des gendarmes et des sbires
1
.
Quand l'administration veut approvisionner elle-mme par ses achats, elle ne rus-
sit jamais subvenir aux besoins du pays, et elle supprime les approvisionnements
qu'aurait procurs le commerce libre. Aucun ngociant n'est dispos faire, comme
elle, le commerce pour y perdre.
Pendant la disette qui eut lieu en 1775 dans diverses parties de la France, la muni-
cipalit de Lyon et quelques autres, pour fournir aux besoins de leurs administrs,
faisaient acheter du bl dans les campagnes, et le revendaient perte dans la ville. En
mme temps elles obtinrent, pour payer les frais de cette opration, une addition aux
octrois, aux droits que les dentes payaient en entrant aux portes. La disette augmen-
ta, et il y avait de bonnes raisons pour cela : on n'offrait plus aux marchands qu'un
march o les denres se vendaient au-dessous de leur valeur, et on leur faisait payer
une amende lorsqu'ils les y apportaient
2
!

1
Le ministre de l'intrieur, dans un rapport fait en dcembre 1817, convient que les marchs ne se
trouvrent jamais plus dpourvus qu'aprs un dcret du 4 mai 1812, qui prohibait toute vente faite
hors des marchs. Les consommateurs, ne pouvant se pourvoir qu'au march, s'y prcipitaient en
foule, et les fermiers, qu'on forait vendre au-dessous du cours, prtendaient tous n'avoir rien
vendre.
2
Les mmes effets sont de tous les lieux comme de tous les temps. Lorsqu'en l'anne 362 de notre
re, l'empereur julien fit vendre Antioche, bas prix, 420 mille mesures (modii) de bl qu'il tira
de Chalcis et d'gypte, cette distribution fit cesser les approvisionnements du commerce, et la
disette augmenta. (Voyez Gibbon, ch. 24.) Les principes de l'conomie politique n'ont pas chang
et ne changeront pas ; mais une certaine poque on les ignore, une autre poque on les connat.
La capitale de l'empire romain manquait toujours de subsistances quand les princes y cessaient
leurs distributions gratuites, aux frais du monde entier; et c'tait par la raison mme qu'on y faisait
des distributions gratuites qu'on y manquait de grains.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 165
Plus une denre est ncessaire, et moins il convient d'en faire tomber le prix au-
dessous de son taux naturel. Un renchrissement accidentel du bl est une circons-
tance fcheuse, sans doute, mais qui tient des causes qu'il n'est pas ordinairement au
pouvoir de l'homme d'carter
1
. Il ne faut pas qu' ce malheur il en ajoute un autre, et
fasse de mauvaises lois parce qu'il a eu une mauvaise saison.
Le gouvernement ne russit pas mieux au commerce d'importation qu'au com-
merce intrieur. Malgr les normes sacrifices que le gouvernement et la commune
de Paris ont faits en 1816 et 1817 pour approvisionner cette capitale par des achats
faits dans l'tranger, le consommateur a pay le pain un taux exorbitant ; il n'a
jamais eu le poids annonc, la qualit du pain a t dtestable, et finalement on en a
manqu
2
.
Je ne dirai rien au sujet des primes d'importation. La plus belle des primes est le
haut prix qu'on offre pour les bls et pour les farines dans les pays o il y a disette. Si
cette prime de 200 ou 300 pour cent ne suffit pas pour en amener, je ne pense pas
qu'aucun gouvernement puisse en offrir qui soient capables de tenter les importateurs.
Les peuples seraient moins exposs aux disettes s'ils mettaient plus de varit
dans leurs mets. Lorsqu'un seul produit fait le fonds de la nourriture de tout un peu-
ple, il est misrable du moment que ce produit vient a manquer. C'est ce qui arrive
quand le bl devient rare en France, ou le riz dans l'Indostan. Lorsque plusieurs subs-
tances jouent un rle parmi les aliments, comme les viandes de boucherie, les
animaux de basse-cour, les racines, les lgumes, les fruits, les poissons, sa subsis-
tance est plus assure, parce qu'il est difficile que toute ces denres manquent la
fois
3
.
Les disettes seraient plus rares si l'on tendait et perfectionnait l'art de conserver,
sans beaucoup de frais, les aliments qui abondent dans certaines saisons et dans
certains lieux, comme les poissons : ce qui s'en trouve de trop dans ces occasions
servirait dans celles o l'on en manque. Une trs grande libert dans les relations
maritimes des nations procurerait, sans beaucoup de frais, celles qui occupent des
latitudes tempres, les fruits que la nature accorde avec tant de profusion la zone

1
La guerre est une grande cause de famine, parce qu'elle nuit la production et gaspille les
produits. Il dpendrait de l'homme d'carter ce flau; mais on ne peut se flatter de voir les guerres
plus rares qu'autant que les gouvernants deviendront trs clairs sur leurs vrais intrts comme
sur ceux du public, et que les peuples n'auront plus l'imbcillit d'attacher de la gloire des
dangers courus sans ncessit.
2
Je ne fais aucune attention ces grands mots : Soins paternels, sollicitude, bienfaits du
gouvernement, qui n'ajoutent jamais rien aux moyens de l'administration, ni au soulagement des
peuples. La sollicitude du gouvernement ne peut jamais tre mise en doute; il est intress plus
que personne la dure d'un ordre social dont il recueille les principaux fruits ; et, quant ses
bienfaits, on ne peut les vanter sans niaiserie : quels bienfaits peut rpandre l'administration, si ce
n'est aux dpens des administrs ?
3
La routine, toute-puissante sur les esprits mdiocres, qui forment le grand nombre, surtout dans les
basses classes, rend fort difficile l'introduction de nouveaux aliments. J'ai vu, dans certaines
provinces de France, une rpugnance des plus marques pour manger des ptes faon d'Italie, qui
sont pourtant une excellente nourriture, et qui offrent un fort bon moyen de conserver les farines ;
et, sans les disettes qui ont accompagn nos troubles politiques, la culture et l'usage des Pommes
de terre pour la nourriture des hommes n'auraient point encore pntr dans plusieurs cantons o
elles sont maintenant d'une grande ressource. Elles russiraient plus gnralement encore, si l'on
mettait leur culture un soin plus soutenu qui les empcht de dgnrer et surtout si l'on
s'imposait la loi de les renouveler rgulirement de graines.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 166
torride
1
. J'ignore jusqu' quel point on pourrait parvenir conserver et transporter
les bananes ; mais ce moyen n'est-il pas trouv pour le sucre, qui, sous tant de formes,
prsente un aliment agrable et sain, et qui est produit avec tant d'abondance par toute
la terre jusqu'au 380 degr de latitude, que nous pourrions, sans nos mauvaises lois,
l'obtenir communment, malgr les frais de commerce, fort au-dessous du prix de la
viande, et sur le mme pied que plusieurs de nos fruits et de nos lgumes
2
.
Pour en revenir au commerce des grains, je ne voudrais pas qu'on se prvalt de
ce que j'ai dit des avantages de la libert, pour l'appliquer sans mesure tous les cas.
Rien n'est plus dangereux qu'un systme absolu, et qui ne se ploie jamais, surtout
lorsqu'il s'agit de l'appliquer aux besoins et aux erreurs de l'homme. Le mieux est de
tendre toujours vers les principes qu'on reconnat bons, et d'y ramener par des moyens
dont l'action agisse insensiblement, et par l mme plus infailliblement. Lorsque le
prix des grains vient excder un certain taux fix d'avance, on s'est bien trouv d'en
dfendre J'exportation, ou du moins de la soumettre un droit un peu fort; car il vaut
mieux que ceux qui sont dtermins faire la contrebande paient leur prime
d'assurance l'tat qu' des assureurs.
jusqu' prsent, dans ce paragraphe, la trop grande chert des grains a t regarde
comme le seul inconvnient qui ft craindre. En 1815, l'Angleterre a redout d'en
voir trop baisser le prix par l'introduction des grains trangers. La production des
grains, comme toute autre production, est beaucoup plus dispendieuse chez les
Anglais que chez leurs voisins. Cela dpend de plusieurs causes qu'il est inutile d'exa-
miner ici, et Principalement de l'normit des impts. Les grains trangers pouvaient
tre vendus en Angleterre, par le commerce, pour les deux tiers du prix auquel ils
revenaient au cultivateur-producteur. Fallait-il laisser l'importation libre, et, en
exposant le cultivateur perdre pour soutenir la concurrence des importateurs de bl,
le mettre dans l'impossibilit d'acquitter son fermage, ses impts, le dtourner de la
culture du bl, et mettre pour sa subsistance lAngleterre la merci des trangers, et
peut-tre de ses ennemis ? Ou bien fallait-il, en prohibant les grains trangers, donner
aux fermiers une prime aux dpens des consommateurs, augmenter pour l'ouvrier la
difficult de subsister, et, par le haut prix des denres de premire ncessit, renchrir
encore tous les produits manufacturs de l'Angleterre, et leur ter la possibilit de
soutenir la concurrence de ceux de l'tranger ?

1
On voit dans Humboldt (Essai politique sur la Nouvelle-Espagne, ch. 9), que la mme tendue de
terrain produit :
en bananes, un poids de 106 000 kilogrammes,
en pommes de terre 2 400 kilogrammes,
en froment 800 kilogrammes.
Les bananiers donnent donc un produit 133 fois plus considrable que le froment, et 44 fois
plus que la pomme de terre, sauf pourtant la partie aqueuse.
Dans un pays fertile, au Mexique, un demi-hectare, cultiv en bananes de la grande espce,
peut nourrir plus de cinquante individus, tandis qu'en Europe le mme terrain, en supposant le
huitime grain, ne donne par an que 576 kilogrammes de farine de froment, quantit insuffisante
pour la nourriture de deux individus. Aussi, rien ne frappe plus l'Europen rcemment arriv dans
la zone torride que l'tendue extrmement borne des terrains cultivs autour d'une cabane qui
renferme une famille nombreuse d'indignes.
2
Le mme auteur nous dit qu' Saint-Domingue on value le produit d'un carreau de terre qui a 3
403 toises carres, 4 milliers de sucre; et que tout le sucre que l'on consommait en France, en
l'valuant 20 millions de kilogrammes, pourrait tre produit sur un terrain de sept lieues carres.
Il faudrait plus de terrain maintenant que la consommation de la France est plus que double.
Mais, pour fournir l'Europe de denres quinoxiales, de quelle ressource ne seraient pas, si l'on s'y
prenait bien, les ctes d'Afrique qui sont si prs de nous!
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 167
Cette question a donn lieu des dbats trs anims, soit dans les assembles
dlibrantes, soit dans des crits imprims ; et ces dbats, o deux partis opposs
avaient raison tous deux, prouvent, par parenthse, que le vice principal tait hors de
la question elle-mme : je veux dire dans l'influence exagre que l'Angleterre veut
exercer sur la politique du globe, influence qui l'a oblige des efforts dispropor-
tionns avec l'tendue de son territoire. Ces efforts ont d par consquent reposer sur
d'normes emprunts, dont les intrts composent la majeure partie de ses charges
annuelles. Les impts chargent son tour l'agriculture de frais de production exag-
rs. Si l'Angleterre, par de fortes conomies, remboursait graduellement sa dette, si
elle supprimait, graduellement aussi, la dme et la taxe des pauvres, laissant chaque
culte le soin de payer ses prtres, elle n'aurait pas besoin de repousser par des
prohibitions le grain tranger.
Quoi qu'il en soit, ces discussions, soutenues de part et d'autre avec de grandes
connaissances et beaucoup de capacit, ont contribu jeter un nouveau jour sur les
effets de l'intervention de l'autorit dans l'approvisionnement, et ont t peut-tre
favorables au systme de la libert.
En effet, que disaient de plus fort les partisans de la prohibition des grains
trangers ?
Qu'il fallait, mme aux dpens des consommateurs, encourager la culture du pays,
pour qu'il ne pt pas tre affam par les trangers. On assignait deux cas ou ce risque
tait principalement redoutable : le cas d'une guerre o une puissance influente pour-
rait empcher une importation devenue indispensable ; et le cas o la disette se ferait
sentir dans les pays bl eux-mmes, et o ils retiendraient, pour leur subsistance,
leurs propres rcoltes
1
.
On rpondait cela que l'Angleterre, devenant un pays rgulirement et constam-
ment importateur de bl, plusieurs contres du monde prendraient l'habitude de lui en
vendre ; ce qui favoriserait et tendrait la culture du froment dans certaines parties de
la Pologne, de l'Espagne, de la Barbarie, ou de l'Amrique septentrionale; que ds
lors ces contres ne pourraient pas plus se dispenser de vendre, que l'Angleterre
d'acheter; que Bonaparte lui-mme, le plus furieux ennemi de l'Angleterre, au plus
fort des hostilits, lui avait fait passer du grain pour en recevoir de l'argent ; que
jamais la rcolte ne manque la fois en plusieurs pays distants les uns des autres ; et
qu'un grand commerce de bl, bien tabli, oblige des approvisionnements prpars
d'avance, des dpts considrables qui loigneraient, plus que toute autre cause, la
possibilit des disettes ; tellement qu'on peut affirmer, d'aprs le raisonnement et
l'exprience de la Hollande et de quelques autres tats, que ce sont prcisment ceux
o l'on ne recueille pas de bl qui ne sont jamais exposs des disettes, ni mme
des cherts bien considrables
2
.
On ne peut se dissimuler cependant qu'il n'y ait des inconvnients graves ruiner
dans un pays (mme dans celui o les approvisionnements du commerce sont faciles)
la culture des crales. La nourriture est le Premier besoin des peuples, et il n'est pas
prudent de se mettre dans la ncessit de la tirer de trop loin. Des lois qui prohibent
l'entre des bls pour protger les intrts du fermier aux dpens des manufacturiers

1
Malthus : An Inquiry into the nature and progress of rent. The grounds of an opinion, etc., on
foreign corn.
2
Ricardo : An Essay on the influence of the low price of corn, etc.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 168
sont des lois fcheuses, j'en conviens ; mais des impts excessifs, des emprunts, une
diplomatie, une cour, et des armes ruineuses, sont des circonstances fcheuses aussi,
et qui psent sur le cultivateur plus que sur le manufacturier. Il faut bien rtablir, par
un abus, l'quilibre naturel rompu par d'autres abus ; autrement tous les laboureurs se
changeraient en artisans, et l'existence du corps social deviendrait trop prcaire.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 169
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XVIII
Si le gouvernement
augmente la richesse nationale
en devenant producteur lui-mme
Retour la table des matires
Une entreprise industrielle quelconque donne de la perte, lorsque les valeurs
consommes pour la production excdent la valeur des produits
1
. Que ce soient les
particuliers ou bien le gouvernement qui fasse cette perte, elle n'en est pas moins
relle pour la nation ; c'est une valeur qui se trouve de moins dans le pays.
Ce serait en vain qu'on prtendrait que, tandis que le gouvernement y perd, les
agents, les hommes industrieux, les ouvriers qu'il emploie, y ont gagn. Si l'entreprise
ne se soutient pas par elle-mme, ne paie pas ses frais, le dficit qui en rsulte est
ncessairement pay par ceux qui fournissent aux dpenses des gouvernements : par
les contribuables. Il convient que des producteurs soient pays par leurs produits, et
non pas soutenus par une contribution gratuite
2
.

1
Il ne faut pas perdre de vue que la consommation de la valeur des services productifs, qui se fait
dans la production, est une consommation aussi relle que la consommation qui se fait des
matires premires. Les services productifs comprennent les services rendus par les capitaux, aussi
bien que ceux qui sont rendus par l'industrie.
2
Si le gouvernement consacre ses entreprises des revenus qui lui sont propres, comme le produit
des domaines, la perte n'existe pas moins, et mme elle ne retombe pas moins sur les peuples; car
si une partie du produit des domaines n'tait pas consacre cet usage, ce serait autant de moins
qu'on aurait lever sur les contribuables.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 170
La manufacture de tapisseries des Gobelins, qui est entretenue par le gouverne-
ment de France, consomme des laines, des soies, des teintures ; elle consomme la
rente de son local, l'entretien de ses ouvriers ; toutes choses qui devraient tre rem-
bourses par ses produits, et qui sont loin de l'tre. La manufacture des Gobelins, loin
d'tre une source de richesses, je ne dis pas seulement pour le gouvernement, qui sait
bien qu'il y perd, mais pour la nation tout entire, est pour elle une cause toujours
subsistante de perte. La nation perd annuellement toute la valeur dont les consomma-
tions de cette manufacture, en y comprenant les traitements, qui sont une de ses
consommations, excdent ses produits. On peut dire la mme chose de la manu-
facture de porcelaines de Svres, et je crains qu'on n'en puisse dire autant de toutes
les manufactures exploites pour le compte des gouvernements
1
.
On assure que ce sacrifice est ncessaire pour fournir au prince le moyen de faire
des prsents et d'orner ses palais. Ce n'est point ici le lieu d'examiner jusqu' quel
point une nation est mieux gouverne quand elle fait des prsents et quand elle orne
des palais ; je tiens pour assur, puisqu'on le veut, que ces ornements et ces prsents
sont ncessaires : dans ce cas, il ne convient pas une nation d'ajouter aux sacrifices
que rclament sa magnificence et sa libralit, les pertes qu'occasionne un emploi mal
combin de ses moyens. Il lui convient d'acheter tout bonnement ce qu'elle juge
propos de donner ; avec moins d'argent sacrifi, elle aura probablement un produit
aussi prcieux ; car les particuliers fabriquent moins de frais que le gouvernement.
Les efforts de l'tat pour crer des produits ont un autre inconvnient ; ils sont
nuisibles l'industrie des particuliers, non des particuliers qui traitent avec lui, et qui
s'arrangent pour ne rien perdre; mais l'industrie des particuliers qui sont ses concur-
rents. l'tat est un agriculteur, un manufacturier, un ngociant qui a trop d'argent sa
disposition, et qui n'est pas assez intress au succs de ses entreprises industrielles.
Il peut consentir vendre un produit au-dessous du Prix cotant et recommencer sur
le mme pied, parce que la perte qui en rsulte ne sort pas de la poche de celui qui
dirige l'opration. Il peut consommer, produire, accaparer en peu de temps une quan-
tit de produits telle que la proportion qui s'tablit naturellement entre les prix des
choses soit violemment drange ; or, tout changement brusque dans le prix des
choses est funeste. Le producteur assied ses calculs sur la valeur prsumable des
produits au moment o ils seront achevs. Rien ne le dcourage comme une variation
qui se joue de tous les calculs. Les pertes qu'il fera seront aussi peu mrites que les
profits extraordinaires que de telles variations peuvent lui procurer; et ses profits, s'il
en fait, seront une charge de plus pour les consommateurs.
On prtend qu'il y a des entreprises que le gouvernement ne peut sans imprudence
confier d'autres qu' ses agents, telles que la construction des vaisseaux de guerre, la
fabrication de la poudre canon, etc. : cependant le gouvernement anglais confie sans
inconvnients ces travaux des entrepreneurs particuliers ; et en France mme ce
sont en grande partie des particuliers qui fournissent les canons, les fusils, les chariots
et les caissons dont l'administration de la guerre a besoin. Peut-tre devrait-on tendre
le mme systme tous les objets ncessaires au service de l'tat. Un gouvernement

1
Il en est de mme des entreprises commerciales diriges par le gouvernement. Dans la disette
prouve en 1816 et 1817, le gouvernement franais fit des achats de bl dans l'tranger ; le bl
monta un taux excessif dans l'intrieur; et quoique le gouvernement vendt son gain un peu au-
dessous du cours, il le vendit encore un taux trs lev. Des particuliers auraient fait des
bnfices considrables dans cette circonstance. Le gouvernement y perdit plus de 21 millions.
(Rapport au Roi, du 24 dcembre 1818.)
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 171
ne peut agir que par procureurs, c'est--dire par l'intermdiaire de gens qui ont un
intrt particulier diffrent du sien, et qui leur est beaucoup plus cher. Si, par une
consquence de sa position dsavantageuse, il est presque toujours dupe dans les mar-
chs qu'il conclut, il ne doit pas multiplier les occasions de l'tre en devenant entre-
preneur lui-mme, c'est--dire en embrassant une profession qui multiplie l'infini les
occasions de traiter avec les particuliers ; et il lui convient d'tablir entre eux une
concurrence ouverte qui le servira mieux et aux conditions les plus modres.
Si le gouvernement est un mauvais producteur par lui-mme, il peut du moins
favoriser puissamment la production des particuliers par des tablissements publics
bien conus, bien excuts et bien entretenus, et notamment par les toutes, les ponts,
les canaux et les ports.
Les moyens de communication favorisent la production prcisment de la mme
manire que les machines qui multiplient les produits de nos manufactures et en abr-
gent la production. Ils procurent le mme produit moins de frais, ce qui quivaut
exactement un plus grand produit obtenu avec les mmes frais. Ce calcul, appliqu
l'immense quantit de marchandises qui couvrent les routes d'un empire populeux et
riche, depuis les lgumes qu'on porte au march jusqu'aux produits de toutes les
parties du globe, qui, aprs avoir t dbarqus dans les ports, se rpandent ensuite
sur la surface d'un continent ; ce calcul, dis-je, s'il pouvait se faire, donnerait pour
rsultat une conomie presque inapprciable dans les frais de production. La facilit
des communications quivaut la richesse naturelle et gratuite qui se trouve en un
produit, lorsque, sans la facilit des communications, cette richesse naturelle serait
perdue. Qu'on suppose des moyens de transporter de la montagne jusque dans la
plaine de trs beaux arbres qui se perdent dans certains endroits escarps des Alpes et
des Pyrnes : ds lors l'utilit tout entire des bois qui, maintenant, se pourrissent
aux lieux o ils tombent, est acquise, et forme une augmentation de revenu, soit pour
le propritaire du terrain dont le revenu s'accrot de tout le prix auquel il vend ses
arbres, soit pour les consommateurs de bois dont le revenu s'accrot de toute la baisse
qui rsulte par cette circonstance dans le prix de cet objet de leurs consommations
1
.
Les acadmies, les bibliothques, les coles publiques, les muses, fonds par des
gouverneurs clairs, contribuent la production des richesses en dcouvrant de
nouvelles vrits, en propageant celles qui sont connues, et en mettant ainsi les entre-
preneurs d'industrie sur la voie des applications que l'on peut faire des connaissances
de l'homme ses besoins
2
. On en peut dire autant des voyages entrepris aux frais du
public, et dont les rsultats sont d'autant plus brillants que, de nos jours, ce sont en
gnral des hommes d'un mrite minent qui se vouent ce genre de recherches.
Et remarquez bien que les sacrifices qu'on fait pour reculer les bornes des con-
naissances humaines, ou simplement pour en conserver le dpt, ne doivent pas tre
condamns, mme lorsqu'ils ont rapport celles dont on n'aperoit pas l'utilit imm-
diate. Toutes les connaissances se tiennent. Il est ncessaire qu'une science purement
spculative soit avance pour que telle autre, qui a donn lieu aux plus heureuses
applications, le soit galement. Il est impossible d'ailleurs de prvoir quel point un
phnomne qui ne parat que curieux peut devenir utile. Lorsque le Hollandais Otto

1
Les frais de transport des arbres ne sont pas un revenu nouveau ajout ceux du pays ; car les
capitaux et les facults industrielles qui servent ce transport sont des fonds productifs qui
existent indpendamment de la route qu'on a perce, et qui auraient obtenu des profits ailleurs, s'ils
n'avaient t appliqus au transport dont il est ici question.
2
Voyez chapitre 6, Des oprations de l'industrie, etc.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 172
Guericke tira les premires tincelles lectriques, pouvait-on souponner qu'elles
mettraient Franklin sur la voie de diriger la foudre et d'en prserver nos difices ?
entreprise qui semblait excder de si loin les efforts du pouvoir de l'homme !
Mais de tous les moyens qu'ont les gouvernements de favoriser la production, le
plus puissant, c'est de pourvoir la sret des personnes et des proprits, surtout
quand ils les garantissent mme des atteintes du pouvoir arbitraire
1
. Cette seule pro-
tection est plus favorable la prosprit gnrale que toutes les entraves inventes
jusqu' ce jour ne lui ont t contraires. Les entraves compriment l'essor de la pro-
duction ; le dfaut de sret la supprime tout fait.
Il suffit, pour s'en convaincre, de comparer les tats soumis la domination otto-
mane et ceux de notre Europe occidentale. Voyez. l'Afrique presque entire, l'Arabie,
la Perse, cette Asie Mineure, autrefois couverte de villes si florissantes, dont, suivant
l'expression de Montesquieu, il ne reste de vestiges que dans Strabon : on y est pill
par des brigands, par des pachas ; la richesse et la population ont fui, et les hommes
clairsems qui y restent manquent de tout. jetez au contraire les yeux sur l'Europe,
quoiqu'elle soit fort loigne d'tre aussi florissante qu'elle le deviendra : la plupart
des tats y prosprent, tout accabls qu'ils sont d'une foule de rglements et d'impts,
par cela seul qu'on y est, en gnral, l'abri des outrages personnels et des spoliations
arbitraires. La prosprit des rpubliques amricaines est bien plus marque encore,
parce qu' la sret s'y trouve jointe une plus grande libert, et que les lois, surtout les
lois fiscales, y sont faites, non dans l'intrt de la partie gouvernante des nations, mais
dans l'intrt de tous.
J'ai oubli de parler d'un autre moyen par lequel un gouvernement peut contribuer
augmenter momentanment les richesses de son pays. Ce moyen consiste dpouil-
ler les autres nations de leurs proprits mobilires pour les rapporter chez soi, et
leur imposer des tributs normes pour les dpouiller des biens encore natre : c'est
ce que firent les Romains vers les derniers temps de la rpublique, et sous les pre-
miers empereurs ; ce systme est analogue celui que suivent les gens qui abusent de
leur pouvoir et de leur adresse pour s'enrichir. Ils ne produisent pas ; ils ravissent les
produits des autres.
Je fais mention de ce moyen d'accrotre les richesses d'une nation pour les em-
brasser tous, mais sans prtendre que ce soit le plus honorable, ni mme le plus sr.
Si les Romains avaient suivi avec la mme persvrance un autre systme, s'ils
avaient cherch rpandre la civilisation chez les barbares, et s'ils avaient tabli avec
eux des relations d'o fussent rsults des besoins rciproques, il est probable que la
puissance romaine subsisterait encore.

1
Smith, passant en revue les vritables causes de la prosprit de la Grande-Bretagne (Rich. des
Nat., liv. IV, chap. 7), met au premier rang cette prompte et impartiale administration de la
justice, qui rend les droits du dernier citoyen respectables pour le plus puissant, et qui, assurant
chacun le fruit de son travail, donne le plus rel de tous les encouragements toute espce
d'industrie . Poivre, qui avait tant voyag, assure qu'il n'a jamais vu de pays vritablement
prospres que ceux o la libert d'industrie tait jointe la sret.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 173
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XIX
Des colonies et de leurs produits
Retour la table des matires
Les colonies sont des tablissements forms dans des pays lointains par une
nation plus ancienne qu'on nomme la mtropole. Quand cette nation veut tendre ses
relations dans un pays populeux dj civilis, et dont elle ne serait pas bien venue
envahir le territoire, elle se borne y tablir un comptoir, un lieu de ngoce, o ses
facteurs trafiquent conformment aux lois du pays, comme les Europens ont fait en
Chine, au Japon. Quand les colonies secouent l'autorit du gouvernement de la mtro-
pole, elles cessent de porter le nom de colonies et deviennent des tats indpendants.
Une nation fonde ordinairement des colonies quand sa nombreuse population se
trouve l'troit dans son ancien territoire, et quand la perscution en chasse certaines
classes d'habitants. Ces motifs paraissent avoir t les seuls qui aient port les peuples
anciens fonder des colonies : les peuples modernes en ont eu d'autres encore. L'art
de la navigation, perfectionn dans leurs mains, leur a ouvert de nouvelles routes, leur
a dcouvert des pays inconnus ; ils sont alls jusque dans un autre hmisphre, et
sous des climats inhospitaliers, non pour s'y fixer eux et leur postrit, mais pour y
recueillir les denres prcieuses, et rapporter dans leur patrie les fruits d'une produc-
tion prcipite et considrable.
Il convient de remarquer ces motifs divers, car ils entranent deux systmes
coloniaux trs diffrents dans leurs effets. je serais tent d'appeler le premier systme
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 174
colonial des anciens, et l'autre systme colonial des modernes, quoique chez les
modernes il y ait eu des colonies fondes sur les mmes principes que celles des
Anciens, notamment dans l'Amrique septentrionale.
La production dans les colonies formes suivant le systme des Anciens n'est pas
d'abord fort grande, mais elle s'accrot avec rapidit. On ne choisit gure de patrie
adoptive que l o le sol est fertile, le climat favorable, ou la situation convenable
pour le commerce ; c'est pour l'ordinaire un pays tout neuf, soit qu'auparavant il ft
compltement inhabit, soit qu'il n'et pour habitants que des peuplades grossires,
par consquent peu nombreuses et hors d'tat d'puiser les facults productives du
sol.
Des familles leves dans un pays civilis, qui vont s'tablir dans un pays nou-
veau, y portent les connaissances thoriques et pratiques, qui sont un des principaux
lments de l'industrie; elles y portent l'habitude du travail, par le moyen duquel ces
facults sont mises en oeuvre, et l'habitude de la subordination, si ncessaire au
maintien de l'ordre social ; elles y portent quelques capitaux, non pas en argent, mais
en outils, en provisions varies ; enfin elles ne partagent avec aucun propritaire les
fruits d'un terrain vierge dont l'tendue surpasse pendant longtemps ce qu'elles sont
en tat de cultiver. A ces causes de prosprit on doit ajouter peut-tre la plus grande
de toutes, c'est--dire le dsir qu'ont tous les hommes d'amliorer leur condition, et de
rendre le plus heureux possible le sort qu'ils ont dfinitivement embrass.
L'accroissement des produits, quelque rapide qu'il ait paru dans toutes les colonies
fondes sur ce principe, aurait t plus remarquable encore si les colons avaient port
avec eux de vastes capitaux ; mais, nous l'avons dj observ, ce ne sont pas les
familles favorises de la fortune qui s'expatrient : il est rare que les hommes qui sont
en tat de disposer d'un capital suffisant pour vivre avec quelque douceur dans le
pays o ils sont ns, et o ils ont pass les annes de leur enfance qui l'embellissent
tant leurs yeux, renoncent leurs habitudes, leurs amis, leurs parents, pour
courir les chances toujours incertaines, et supporter les rigueurs toujours invitables
d'un tablissement nouveau. Voil pourquoi les colonies, dans leurs commencements,
manquent de capitaux, et en partie pourquoi l'intrt de l'argent y est si lev.
A la vrit, les capitaux s'y forment plus vite que dans les tats anciennement
civiliss. Il semble que les colons, en quittant leur pays natal, y laissent une partie de
leurs vices : ils renoncent au faste, ce faste qui cote si cher en Europe, et qui sert si
peu. L o ils vont, on est forc de ne plus estimer que les qualits utiles, et l'on ne
consomme plus que ce qu'exigent les besoins raisonnables, qui sont moins insatiables
que les besoins factices. Ils ont peu de villes, et surtout n'en ont point de grandes ; la
vie agricole, qu'ils sont en gnral contraints de mener, est la plus conomique de
toutes ; enfin leur industrie est proportionnellement la plus productive et celle qui
exige le moins de capitaux.
Le gouvernement de la colonie participe aux qualits qui distinguent les parti-
culiers ; il s'occupe de son affaire, dissipe fort peu, et ne cherche querelle personne :
aussi les contributions y sont-elles modres, quelquefois nulles, et, prenant peu de
choses ou rien sur les revenus des administrs, leur permettent d'autant mieux de
multiplier leurs conomies, qui deviennent des capitaux productifs.
C'est ainsi que, mme avec peu de capitaux originaires, les produits annuels des
colonies excdent promptement leurs consommations. De l cet accroissement rapide
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 175
de richesses et de population qu'on y remarque; car mesure qu'il se forme des capi-
taux, le travail industriel de l'homme y devient recherch, et l'on sait que les hommes
naissent partout o il en est besoin
1
.
On peut maintenant s'expliquer pourquoi les progrs de ces colonies sont si
rapides. Chez les Anciens, phse et Milet dans l'Asie Mineure, Tarente et Crotone
en Italie, Syracuse et Agrigente en Sicile, paraissent avoir surpass en peu de temps
leurs mtropoles. Les colonies anglaises de l'Amrique septentrionale, qui, dans nos
temps modernes, ressemblent le plus aux colonies des Grecs, ont offert un spectacle
de prosprit peut-tre moins clatant, mais non moins digne de remarque, et qui n'est
pas termin.
Il est de l'essence des colonies fondes sur ce principe, c'est--dire sans projet de
retour dans l'ancienne patrie, de se donner un gouvernement indpendant de leur
mtropole; et lorsque la mtropole conserve la prtention de leur imposer des lois, la
force des choses l'emporte tt ou tard, et opre ce que la justice et l'intrt bien enten-
du conseillaient de faire ds l'origine.
Je passe aux colonies formes suivant le systme colonial des modernes.
Ceux qui les fondrent furent, pour la plupart, des aventuriers qui cherchrent,
non une patrie adoptive, mais une fortune qu'ils pussent rapporter, pour en jouir, dans
leur ancien pays
2
.
Les premiers d'entre eux trouvrent d'un ct aux Antilles, au Mexique, au Prou,
et plus tard au Brsil, et d'un autre ct aux Indes orientales, de quoi satisfaire leur
cupidit, toute grande qu'elle tait. Aprs avoir puis les ressources antrieurement
amasses par les indignes, ils furent obligs de recourir l'industrie pour exploiter
les mines de ces pays nouveaux, et les richesses bien plus prcieuses de leur agricul-
ture. De nouveaux colons les remplacrent, dont la plupart conservrent plus ou
moins l'esprit de retour, le dsir, non de vivre dans l'aisance sur leurs terres, et d'y
laisser en mourant une famille heureuse et une rputation sans tache, mais le dsir d'y
gagner beaucoup pour aller jouir ailleurs de la fortune qu'ils y auraient acquise ; ce
motif y a introduit des moyens violents d'exploitation, au premier rang desquels il
faut placer l'esclavage.
Des crivains philanthropes ont cru ne pouvoir mieux dtourner les hommes de
cette odieuse pratique qu'en prouvant qu'elle est contraire leurs intrts. Steuart,
Turgot, Smith s'accordent penser que le travail de l'esclave revient plus cher et
produit moins que celui de l'homme libre. Leurs raisonnements se rduisent ceci :
un homme qui ne travaille pas et ne consomme pas pour son propre compte travaille
le moins et consomme le plus qu'il peut ; il n'a aucun intrt mettre dans ses travaux
l'intelligence et le soin qui peuvent en assurer le succs ; le travail excessif dont on le
surcharge abrge ses jours, et oblige son matre des remplacements coteux ; enfin
le serviteur libre a l'administration de son propre entretien, tandis que le matre a

1
Voyez plus loin ce qui a rapport la population.
2
J'en excepte toujours les fondateurs de plusieurs tats dans l'Amrique septentrionale, et quelques
autres. Les colonies espagnoles et portugaises du continent de l'Amrique ont particip des deux
systmes. Quelques Europens y sont alls avec l'esprit de retour, d'autres pour s'y fixer, ainsi que
leurs descendants. Mais ces combinaisons ont subi de grands changements depuis que ces colonies
sont devenues indpendantes, et il est probable que dornavant on ne s'y tablira plus que pour s'y
fixer.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 176
l'administration de l'entretien de son esclave ; et comme il est impossible que le
matre administre avec autant d'conomie que le serviteur libre, le service de l'esclave
doit lui revenir plus cher
1
.
Ceux qui pensent que le travail de l'esclavage est moins dispendieux que celui du
serviteur libre font un calcul analogue celui-ci : l'entretien annuel d'un ngre des
Antilles, dans les habitations o ils sont tenus avec le plus d'humanit, ne revient pas
plus de 300 francs ; joignons-y l'intrt de son prix d'achat, et portons cet intrt
dix pour cent, parce qu'il est viager. Le prix d'un ngre ordinaire tant de 2 000 francs
environ, l'intrt sera de 200 francs, calcul au plus haut. Ainsi, on peut estimer que
chaque ngre cote par an son matre 500 francs. Le travail d'un homme libre est
plus cher que cela dans le mme pays. Il peut s'y faire payer sa journe sur le pied de
5, 6, 7 francs, et quelquefois davantage. Prenons 6 francs pour terme moyen, et ne
comptons que trois cents jours ouvrables dans l'anne ; cela donnera, pour la somme
de ses salaires annuels, 1800 francs au lieu de 500 francs
2
.
Le simple raisonnement indique que la consommation de l'esclave doit tre
moindre que celle de l'ouvrier libre. Peu importe son matre qu'il jouisse de la vie ;
il lui suffit qu'il la conserve. Un pantalon et un gilet composent toute la garde-robe
d'un ngre ; son logement est une case sans aucun meuble ; sa nourriture, du manioc
auquel on ajoute de temps en temps, chez les bons matres, un peu de morue sche.
Une population d'ouvriers libres, prise en bloc, est oblige d'entretenir des femmes,
des enfants, des infirmes : les liens de la parent, de l'amiti, de l'amour, de la recon-
naissance, y multiplient les consommations. Chez les esclaves, les fatigues de
l'homme mr affranchissent trop souvent le planteur de l'entretien du vieillard. Les
femmes, les enfants y jouissent peu du privilge de leur faiblesse, et le doux penchant
qui runit les sexes y est soumis aux calculs d'un matre.
Quel est le motif qui balance, dans chaque personne, le dsir qui la porte satis-
faire ses besoins et ses gots ? C'est sans doute le soin de mnager ses ressources. Les
besoins invitent tendre la consommation, l'conomie tend la rduire ; et, quand
ces deux motifs agissent dans le mme individu, on conoit que l'un peut servir de
contrepoids l'autre. Mais entre le matre et l'esclave la balance doit ncessairement
pencher du ct de l'conomie : les besoins, les dsirs sont du ct du plus faible ; les
raisons d'conomie sont du ct du plus fort. C'est ainsi probablement que les profits
d'une sucrerie taient tellement exagrs qu'on prtendait, Saint-Domingue, qu'une
plantation devait, en six annes, rembourser son prix d'achat, et que les colons des
les anglaises, au dire de Smith lui-mme, convenaient que le rhum et la mlasse
suffisaient pour en couvrir les frais, et que le sucre tait tout profit
3
.

1
Steuart, Inquiry into the principles of political economy, livre II, chap. 6.
Turgot, Rflexions sur la formation et la distribution des richesses, 28.
Smith, Rich. des Nat., livre I, ch. 8; et livre III, ch. 2.
L'un des traducteurs allemands de cet ouvrage-ci, Jacob, remarque, l'gard de Steuart, que
s'il trouve plus cher le travail des esclaves dans les manufactures, il le regarde comme moins
dispendieux quand on les occupe comme simples manouvriers.
2
Il convient de remarquer ici que l'ouvrier libre, qui fait payer sa Journe plus chrement que
l'esclave, excute un travail qui, s'il est moins pnible, n'en est pas moins presque toujours plus
prcieux par l'intelligence, et souvent le talent acquis qu'il suppose. Les horlogers, les tailleurs,
sont ordinairement des ouvriers libres.
3
Dans le langage des Anglais, le mot profit comprend tout la fois le profit du capital et celui de
l'industrie des entrepreneurs.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 177
Quoi qu'il en soit, tout est chang ; et pour ne nous occuper ici que des Antilles
franaises, soit que les institutions et le mode de culture y soient mauvais ; soit que le
rgime de l'esclavage y ait dprav, en deux sens diffrents, le matre aussi bien que
l'esclave, et qu'il altre les qualits qui constituent la vritable industrie, c'est--dire
l'intelligence, l'activit et l'conomie, le fait est que l'on ne peut plus, la Martinique
et la Guadeloupe, soutenir la concurrence de plusieurs autres pays, qui peuvent ap-
provisionner l'Europe de sucre beaucoup meilleur March. Ce n'est qu' la faveur
des droits tablis en France sur- les sucres trangers, droits qui quivalent une
prohibition, que ces deux les peuvent y vendre leurs sucres, qui, au prix o ils leur
reviennent, ne pourraient se vendre nulle autre part. Et malgr le monopole du mar-
ch de la France que cette prohibition leur assure au grand dtriment des Franais, les
colons de la Martinique et de la Guadeloupe ne peuvent soutenir leurs tablissements
: ils sollicitent chaque jour de nouvelles faveurs de la mtropole; et ces faveurs ne les
empchent pas de s'endetter chaque jour davantage, c'est--dire de se ruiner.
Les Antilles anglaises paraissent ressentir une partie des mmes inconvnients ;
leurs plaintes et leurs demandes en font foi. La libration graduelle des ngres
rendrait-elle meilleure la situation des planteurs ? Il est permis d'en douter. Des pro-
pritaires, dont les vues philanthropiques sont dignes d'loges (M. Steel, M. Notting-
ham), en ont fait l'essai avec un succs contest, et leurs tentatives ne se sont pas
renouveles. En Europe, au contraire, la culture des terres par des serfs affranchis,
que les propritaires ont ensuite pays titre d'ouvriers, est devenue gnrale ; mais
les circonstances ont t fort diffrentes aux Antilles. Le soleil y est brlant, la
culture du sucre pnible. L'ouvrier europen n'y rsiste pas. Le ngre a peu d'ambition
et peu de besoins. Une heure ou deux de travail par jour lui procurent ce qui suffit
l'entretien de sa famille. Devenu libre, nulle jouissance ne balance pour lui la fatigue
d'un travail ; et si son travail n'est pas soutenu, la terre et le capital, dsoccups
pendant une partie du temps, rendent la production onreuse.
Il est vrai qu'Hati prospre depuis l'abolition de l'esclavage ; mais il ne faut pas
croire que le travail y soit compltement volontaire. Tout ngre sans proprits, pour
n'tre pas trait en vagabond, doit avoir un matre ou travailler dans une exploitation
agricole quelconque ; sur chaque habitation il est soumis des rglements qui infli-
gent des peines svres pour un travail imparfait, de mme que pour une oisivet
volontaire. Malgr cela, la culture du sucre y revient plus cher que dans les les
voisines
1
, et il est douteux qu'elle puisse y tre continue avec succs. Heureusement
que cette le peut se ddommager de cette culture par beaucoup d'autres qui convien-
dront autant son climat et beaucoup mieux son tat politique et moral, telles que le
caf, le coton, l'indigo, et peut-tre le cacao et la cochenille. Peu de contres du globe
sont plus favorises de la nature pour produire ce qui est propre la consommation de
ses habitants et leur commerce.
Au surplus, il ne s'agit pas uniquement de savoir pour quel prix on peut faire
travailler un homme, mais pour quel prix on peut le faire travailler sans blesser la
justice et l'humanit. Ce sont de faibles calculateurs que ceux qui comptent la force
pour tout, et l'quit pour rien. Cela conduit au systme d'exploitation des Arabes
bdouins qui arrtent une caravane, et s'emparent des marchandises qu'elle transporte,

1
Le prsident Boyer, dans une proclamation du 20 mars 1823, se plaint des caboteurs hatiens qui
vont dans les autres les (Cuba, la Jamaque), pour y charger du sucre, du tafia, du rhum, et, par
l'appt d'un gain illicite, les introduisent sur notre territoire, dit le prsident, contre le vu de nos
lois. La contrebande n'introduirait pas ces produits en Hati s'ils ne revenaient pas meilleur
march dans les autres les.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 178
sans qu'il leur en cote autre chose, disent-ils, que quelques jours d'embuscade et
quelques livres de poudre tirer. Il n'y a de manire durable et sre de produire que
celle qui est lgitime et il n'y a de manire lgitime que celle o les avantages de l'un
ne sont point acquis aux dpens de l'autre. Cette manire de prosprer est la seule qui
n'ait point de fcheux rsultats craindre ; et les vnements arrivs me donneraient
trop d'avantages, si je voulais mettre en parallle le dclin et les dsastres des pays
dont l'industrie se fonde sur l'esclavage, avec la prosprit de ceux o rgnent des
principes plus libraux ; principes qui gagnent journellement du terrain, et qui couvri-
ront bientt de nations florissantes le Nouveau-Monde, pour l'instruction de l'Ancien.
Cette considration rendra bientt superflue toute controverse sur le travail des
esclaves compar avec celui des ouvriers libres. L'esclavage ne peut pas subsister
avec les nouvelles formes sous lesquelles, dans ses progrs, se prsente la civilisation.
Dj l'on n'entend plus parler, sans un soulvement de cur, de la traite des ngres. Il
est si honteux de faire mtier de voler ou de receler des hommes, et de fonder son
gain sur des souffrances, que personne n'ose prendre la dfense de cet infme trafic,
de peur de passer pour en tre complice. Les puissances maritimes prpondrantes ne
veulent plus le tolrer ; et si quelques gouvernements d'Europe se laissent encore
guider par des habitudes et des prjugs qu'ils n'osent avouer, ils sont sans influence
et d'autant plus faibles qu'ils sont dsavous par la partie claire et vertueuse de leurs
nations. L'esclavage ne peut subsister longtemps dans le voisinage de nations ngres
affranchies, ni mme de ngres citoyens, comme on en voit aux tats-Unis. Cette
institution jure avec toutes les autres et disparatra par degrs. Dans les colonies
europennes, elle ne peut durer qu'avec le secours des forces de la mtropole; et la
mtropole, s'clairant, leur retirera son appui.
Il est impossible que les peuples d'Europe ne comprennent pas bientt combien
leurs colonies leur sont charge. Ils supportent une partie des frais de leur adminis-
tration militaire, civile et judiciaire, une partie de l'entretien de leurs tablissements
publics, et notamment de leurs fortifications ; ils tiennent sur pied pour leur conser-
vation une marine dispendieuse qui n'empchera pas qu' la premire guerre maritime
elles ne deviennent indpendantes ou conquises ; mais ce qui leur est encore bien plus
dfavorable, elles leur accordent, leurs dpens, des privilges commerciaux, qui
sont une vritable duperie.
La France consomme annuellement 50 millions de kilogrammes ou 100 millions
de livres de sucre
1
. Elle les paie la Martinique et la Guadeloupe sur le pied de 50
francs les cent livres, non compris les droits, et les obtiendrait La Havane pour 35
francs, non compris les droits galement ; de sorte qu'en soumettant les uns et les
autres des droits gaux, la France, en se pourvoyant de sucre La Havane, dpen-
serait par anne 15 millions de moins qu'elle ne fait, pour cette denre seulement.
D'autres contres lui en fourniraient meilleur march encore
2
. Il en est de mme de

1
Ceci a t crit en 1826. Les grands changements survenus pendant le premier quart du XIXe
sicle, dans les productions et le commerce des pays d'outre-mer, ont ncessit de grands
changements, non dans les principes, mais dans les exemples et les dveloppements de cette partie
du Trait de l'conomie politique.
2
Un voyageur recommandable par ses lumires et par sa probit, Poivre, assure que le sucre blanc
de premire qualit se vend la Cochinchine, raison de 3 piastres ou 16 francs de notre monnaie
le quintal cochinchinois, qui quivaut 150 de nos livres, poids de marc, ce qui ne fait presque
que 2 sous de France la livre. A ce prix, la Chine en tire plus de 80 millions de livres tous les ans.
En ajoutant ce prix 300 pour cent pour les frais et bnfices du commerce, ce qui, assurment,
est bien honnte, ce sucre blanc, si le commerce tait libre, ne nous reviendrait, en France, qu' 8
ou 9 sous la livre.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 179
quelques autres produits coloniaux ; de sorte que, si nous n'avions point de colonies,
nous aurions dpenser de moins, outre les frais de leur administration
1
et J'tat
militaire que ncessite leur conservation, 20 millions de francs pour le moins, et pro-
bablement davantage, sans que les rentres du fisc en fussent altres. Elles seraient
probablement amliores ; car une aussi forte diminution dans le prix des denres
quinoxiales en rendrait la consommation et le commerce beaucoup plus consid-
rables.
Les partisans du systme colonial vantent les dbouchs que les colonies fran-
aises procurent la France. Ils ne veulent pas comprendre que, quels que fussent les
pays qui nous approvisionnent de denres coloniales
2
, il nous est impossible d'en
acquitter le prix autrement que par l'exportation des produits du sol, des capitaux et
de l'industrie de la France
3
. Ainsi, que nous tirions du sucre de la Martinique, ou bien
de La Havane, ou bien de la Cochinchine, soit que nous en fournissions la valeur
directement par l'envoi de nos produits, ou indirectement en, y envoyant de l'argent
que nous acqurons au moyen de nos produits, de toute manire notre consommation
en sucre est paye par les produits de notre industrie, de toute manire le mouvement
commercial de nos ports est le mme.
J'ai entendu cent fois dplorer la perte du riche commerce de nos colonies et la
splendeur ancienne des villes de Nantes et de Bordeaux. Ces lamentations sont abso-
lument dpourvues de raison. L'industrie et la richesse de la France se sont au total
accrues depuis qu'elle a perdu ses principales colonies, et malgr les circonstances
extrmement dfavorables o elle s'est trouve. Notre navigation marchande a t
presque entirement interrompue ; mais c'tait par la guerre, par une guerre o l'enne-
mi tait demeur matre de la mer, et qui nous a valu du moins d'tre pendant un
temps dbarrasss des frais de nos colonies. Depuis le retour de la paix, le mouve-
ment de nos ports a repris, et il ne parat pas que le commerce de Nantes et de Bor-
deaux soit moins considrable, puisque leur population n'est pas moindre qu'autre-
fois ; mais quand elle le serait, il n'y aurait pas lieu de s'tonner que de si grands
changements survenus dans nos relations avec toutes les parties du monde eussent
chang le cours de notre commerce maritime, et que le Havre-de-Grce et gagn en
importance ce que des ports moins heureusement situs pourraient avoir perdu. Sans
doute la marine marchande de la France n'est point ce qu'elle doit tre; mais elle ne l'a
jamais t. Peut-tre faut-il s'en prendre au caractre national, qui se trouve moins
apte ce genre d'industrie qu' plusieurs autres ; au dfaut de capitaux pour les gran-
des entreprises maritimes, parce qu'elles sont trop peu souvent couronnes de succs ;
mais surtout une politique troite et fiscale, qui rend difficile pour les navigateurs
franais l'accs des pays d'outre-mer, et une lgislation maritime qui s'oppose tout
dveloppement
4
.

Dj les Anglais tirent d'Asie beaucoup de sucre et d'indigo qui leur cotent beaucoup moins
qu'aux Antilles; et si les tats europens formaient des tats indpendants et industrieux sur les
ctes d'Afrique, la culture des denres quinoxiales s'y rpandrait rapidement, et approvisionnerait
l'Europe plus abondamment et des prix plus bas encore.
1
Suivant un rapport du ministre de la Marine, fait en 1820, les deux Antilles qui nous restent
cotaient annuellement, pour leurs dpenses intrieures, 11860000, sur quoi les recettes locales
fournissaient 5 790000. Il restait donc une dpense de plus de 6 millions acquitter par la France.
2
Elles seraient mieux nommes marchandises ou denres quinoxiales, parce qu'elles croissent
dans la zone torride et dans le voisinage des tropiques.
3
Voyez plus haut ce qui a t dit au chapitre 17.
4
Principalement cause de la prpondrance exclusive donne la marine militaire, cause des
entraves que les douanes opposent au cabotage; cause des formalits exiges pour tre capitaine
au long cours, patron, pilote, etc. Le cabotage le plus libre est la source des vritables progrs
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 180
La marine marchande qui tonne le plus par ses progrs est celle des tats-Unis,
qui n'ont point de colonies. Les vraies colonies d'un peuple commerant, ce sont les
peuples indpendants de toutes les parties du monde. Tout peuple commerant doit
dsirer qu'ils soient tous indpendants, pour qu'ils deviennent tous plus industrieux et
plus riches ; car plus ils sont nombreux et productifs, et plus ils prsentent d'occa-
sions et de facilits pour des changes. Ces peuples alors deviennent pour vous des
amis utiles, et qui ne vous obligent pas de leur accorder des monopoles onreux, ni
d'entretenir grands frais des administrations, une marine et des tablissements
militaires aux bornes du monde. Un temps viendra o l'on sera honteux de tant de
sottise, et o les colonies n'auront plus d'autres dfenseurs que ceux qui elles offrent
des places lucratives donner et recevoir, le tout aux dpens des peuples
1
.
Lorsque Poivre fut nomm intendant de l'lle-de-France, cette colonie tait fonde
depuis cinquante ans seulement, et il se convainquit que sa conservation avait dj
cot la France 60 millions, continuait de lui occasionner de grandes dpenses, et
ne lui rapportait absolument rien
2
.
Il est vrai que les sacrifices qu'on avait faits alors, et qu'on a faits depuis pour
conserver l'Ile-de-France, avaient aussi pour but de conserver les tablissements des
Indes orientales; mais quand on saura que ceux-ci ont cot encore bien davantage,
soit au gouvernement, soit aux actionnaires de l'ancienne et de la nouvelle compa-
gnie, alors on sera forc de conclure qu'on a pay cher l'Ile-de-France l'avantage de
faire de grosses pertes au Bengale et au Coromandel.
On peut appliquer le mme raisonnement aux positions purement militaires qu'on
a prises dans les trois autres parties du monde. En effet, si l'on prtendait que tel
tablissement a t conserv grands frais, non pour en tirer du profit, mais pour
tendre et assurer la puissance de la mtropole, on peut de mme rpondre : Cette
puissance n'est utile, exerce au loin, que pour assurer la possession des colonies ; et
si les colonies elles-mmes ne sont pas un avantage, pourquoi en achterait-on si
chrement la conservation
3
?

maritimes; et quant aux formalits, les Amricains des tats-Unis, qui sont les meilleurs marins du
monde, ne les connaissent pas.
1
Arthur Young (Voyage en France, tome 1, page 436) a fait en 1789 un calcul qui prouve que si la
France avait, depuis vingt-cinq ans en arrire, consacr les millions qu'elle a employs pour
conserver ses colonies des Antilles fertiliser les provinces incultes de France qui sont suscep-
tibles de donner de riches produits, telles que le Bourbonnais et la Sologne, elle en retirerait un
produit annuel dcuple de celui que fournissent ses les. il en conclut que ce serait un grand ami
des Franais que celui qui les dbarrasserait de ces colonies ; comme ce serait, ajoute-t-il, un grand
bonheur pour l'Angleterre que les ngres se rendissent indpendants la Jamaque et dans les
autres les anglaises.
2
Voyez les Oeuvres de Poivre, page 209; et encore il ne comprend pas l-dedans l'entretien des
forces maritimes et militaires de la France elle-mme, dont une partie au moins devait tre mise
sur le compte de cette colonie.
3
Voyez dans les Oeuvres de Franklin (tome 11, page 50) ce qu'en pensait cet homme clbre, qui
tait si vers dans ces matires. je lis, dans un Voyage de lord Valentia, que l'tablissement du cap
de Bonne-Esprance cotait annuellement aux Anglais, en 1802, six sept millions de francs au-
del de ce qu'il rapportait.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 181
La perte que l'Angleterre a faite de ses colonies de l'Amrique septentrionale a t
un gain pour elle. C'est un fait que je n'ai vu contest nulle part
1
. Or, pour tenter de
les conserver, elle a support, pendant la guerre d'Amrique, une dpense extraordi-
naire et inutile de plus de dix-huit cents millions de francs. Quel dplorable calcul !
Elle pouvait faire le mme gain, c'est--dire rendre ses colonies indpendantes, ne pas
dpenser un sou pour cela, pargner le sang de ses braves, et se donner, aux yeux de
l'Europe et de l'histoire, les honneurs de la gnrosit
2
.
Les fautes commises par le gouvernement de George Ill pendant toute la guerre de
la rvolution d'Amrique, et malheureusement soutenues par un parlement vnal et
une nation orgueilleuse, ont t imites par Bonaparte lorsqu'il a voulu mettre Saint-
Domingue sous le joug. Rien, si ce n'est la distance et la mer, n'a empch cette guer-
re de devenir aussi dsastreuse que la guerre d'Espagne, tandis que, toute proportion
garde, l'indpendance de Saint-Domingue, franchement reconnue, pouvait tre com-
mercialement profitable la France, comme l'indpendance des tats-Unis l'a t
pour l'Angleterre.
Je suppose qu'on insiste et qu'on dise : Les colonies fournissent certaines denres
qui ne croissent que l. Si vous ne possdez aucun coin de ce territoire privilgi par
la nature, vous serez a la merci de la nation qui s'en emparera ; elle aura la vente
exclusive des produits coloniaux, et vous les fera payer ce qu'elle voudra.
Il est actuellement prouv que les denres, que nous appelons mal propos colo-
niales, croissent entre les tropiques partout o les localits se prtent leur culture,
mme les piceries des Moluques, qui se cultivent avec succs Cayenne. et proba-
blement dj en beaucoup d'autres endroits. De tous les commerces, le plus exclusif
peut-tre tait celui que les Hollandais faisaient de ces piceries. Ils possdaient seuls
les seules les qui en produisissent, et ils n'en laissaient approcher personne. L'Europe
a-t-elle manqu de ces produits ? les a-t-elle pays au poids de l'or ? devons-nous
regretter de n'avoir pas achet au prix de deux cents ans de guerres, de vingt batailles

1
Bristol tait le principal entrept du commerce avec l'Amrique du Nord. Les ngociants et les
principaux habitants se runirent pour dclarer au parlement, de la manire la plus nergique, que
leur cit tait ruine jamais si l'indpendance des tats-Unis tait reconnue, ajoutant qu'il
n'entrerait plus dans leur port assez de vaisseaux pour qu'il valt la peine de l'entretenir. Malgr
ces reprsentations, la ncessit fora de conclure la paix, et de consentir cette sparation si
redoute. Dix ans n'taient pas couls, que les mmes ngociants de Bristol s'adressaient au
parlement pour demander un bill qui les autorist creuser et agrandir ce port, qui, loin d'tre
devenu dsert, comme ils le craignaient, ne se trouvait plus assez grand pour contenir tous les
navires que l'extension du commerce avec l'Amrique indpendante y amenait. DE LVIS,
Lettres chinoises.
2
Il faut appliquer, avec quelque restriction, ce que je dis ici des colonies celles des Anglais dans
l'Inde, parce que les Anglais n'y sont pas de simples colons ; ils y sont souverains de soixante
millions d'Indous, et profitent des tributs que ces Indous paient comme sujets ; mais ces profits ne
sont pas si considrables qu'on le croit, parce qu'il faut en dduire les frais d'administration et de
dfense de ces vastes tats. Colquhoun (A Treatise on the wealth of the british Empire), qui,
gnralement, exagre les ressources de l'Angleterre, donne un tableau qui porte les contributions
payes au gouvernement
de la compagnie ............................................. 18 051 478 liv. st.
et ses dpenses .............................................. 16 984 271 liv. st.
Excdent des recettes sur les dpenses ..................... 1 067 207 liv. st.
L'Inde, qui jouit de la paix et d'une prosprit croissante sous le despotisme clair des
Anglais, ne pourrait devenir indpendante sans retomber sous le joug d'une multitude de princes
du pays qui se feraient continuellement la guerre, pilleraient et massacreraient leurs sujets comme
autrefois. Il n'y aurait rien gagner cet affranchissement ni pour les Indous ni pour les Anglais.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 182
navales, de quelques centaines de millions, et du sang de cinq cent mille hommes,
l'avantage de payer le poivre et le girofle quelques sous de moins ?
Il est bon d'observer que cet exemple est le plus favorable de tous au systme
colonial. Il est difficile de supposer que la fourniture du sucre, d'un produit qu'on
cultive dans la majeure partie de l'Asie, de l'Afrique et de l'Amrique, pt tre acca-
pare comme celle des piceries ; et encore cette dernire mme est-elle enleve
l'avidit des possesseurs des Moluques sans coup frir.
Les Anciens se faisaient, par leurs colonies, des amis par tout le monde alors
connu : les peuples modernes n'ont su y faire que des sujets, c'est--dire des ennemis.
Les gouverneurs envoys par la mtropole, ne regardant pas le pays qu'ils admi-
nistrent comme celui o ils doivent passer leur vie entire, goter le repos et jouir de
la considration publique, n'ont aucun intrt y faire germer le bonheur et la vraie
richesse. Ils savent qu'ils seront considrs dans la mtropole en proportion de la
fortune qu'ils y rapporteront, et non en raison de la conduite qu'ils auront tenue dans
la colonie. Qu'on y ajoute le pouvoir presque discrtionnaire qu'on est oblig d'accor-
der qui va gouverner de grandes distances, et l'on aura tous les principes dont se
composent en gnral les plus mauvaises administrations.
Mais comme on ne peut gure compter sur la modration des gouvernants, parce
qu'ils sont hommes ; comme ils participent lentement aux progrs des lumires, par la
raison qu'une multitude d'agents civils, de militaires, de financiers, de ngociants,
sont prodigieusement intresss paissir les voiles qui les entourent, et embrouil-
ler des questions qui seraient simples sans eux, il n'est permis d'esprer que de la
force mme des choses, la chute d'un systme qui aura, pendant trois ou quatre cents
ans, beaucoup diminu les immenses avantages que les hommes des cinq parties du
monde ont retirs ou doivent retirer de leurs grandes dcouvertes, et du mouvement
extraordinaire de leur industrie depuis le XVI sicle.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 183
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XX
Des voyages et de l'expatriation
par rapport la richesse nationale
Retour la table des matires
Lorsqu'un voyageur tranger arrive en France, et qu'il y dpense dix mille francs,
il ne faut pas croire que la France gagne dix mille francs. Elle donne l'tranger des
produits pour la somme qu'elle reoit de lui. Elle fait avec lui un change qui peut
tre avantageux pour elle ; c'est un commerce o elle est paye comptant, o elle
rentre plus promptement peut-tre dans ses avances que de toute autre manire ; mais
ce n'est rien autre chose qu'un commerce, mme lorsqu'on lui donne de l'or.
On n'a pas jusqu' prsent considr la chose sous ce point de vue. Partant
toujours de ce principe que la seule valeur relle est celle qui se montre sous la forme
d'un mtal, on voyait l'arrive d'un voyageur une valeur de dix mille francs apporte
en or ou en argent, et l'on appelait cela un gain de dix mille francs, comme si le
tailleur qui habillait l'tranger, le bijoutier qui le dcorait, le traiteur qui le nourrissait,
ne lui fournissaient aucune valeur en change de son argent, et faisaient un profit gal
au montant de leurs mmoires.
L'avantage qu'un tranger procure est celui qu'on retire de toute espce d'change,
c'est--dire de produire les valeurs qu'on reoit en retour, par des procds plus
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 184
avantageux que si on les produisait directement. Il n'est point ddaigner
1
; mais il
est bon de le rduite sa juste valeur, pour se prserver des folles profusions au prix
desquelles on s'est imagin qu'on devait l'acheter. Un des auteurs les plus vants pour
les matires commerciales dit que les spectacles ne sauraient tre trop grands, trop
magnifiques et trop multiplis ; que c'est un commerce o la France reoit toujours
sans donner : ce qui est peu prs le contraire de la vrit ; car la France donne,
c'est--dire perd la totalit des frais de spectacle, qui n'ont d'autre avantage que le
plaisir qu'ils procurent, et qui ne fournissent, en remplacement des valeurs qu'ils
consomment, aucune autre valeur. Ce peuvent tre des choses fort agrables comme
amusements, mais ce sont assurment des combinaisons fort ridicules comme calcul.
Que penserait-on d'un marchand qui ouvrirait un bal dans sa boutique, paierait des
bateleurs, et distribuerait des rafrachissements, pour faire aller son commerce ?
D'ailleurs, est-il bien sr qu'une fte, un spectacle, quelque magnifiques qu'on les
suppose, amnent beaucoup d'trangers du dehors ? Les trangers ne sont-ils pas
plutt attirs, ou par le commerce, ou par de riches trsors d'antiquits, ou par de
nombreux chefs-d'uvre des arts qui ne se trouvent nulle part ailleurs, ou par un
climat, des eaux singulirement favorables la sant, ou bien encore par le dsir de
visiter des lieux illustrs par de grands vnements, et d'apprendre une langue fort
rpandue ? je serais assez tent de croire que la jouissance de quelques plaisirs futiles
n'a jamais attir de bien loin beaucoup de monde. Un spectacle, une fte, font faire
quelques lieues, mais rarement font entreprendre un voyage. Il n'est pas vraisembla-
ble que l'envie de voir l'Opra de Paris soit le motif pour lequel tant d'Allemands, de
Russes, d'Anglais, d'Italiens, viennent visiter en temps de paix cette grande capitale
qui, heureusement, a de bien plus justes droits la curiosit gnrale. Les Espagnols
regardent leurs combats de taureaux comme excessivement curieux ; cependant je ne
pense pas que beaucoup de Franais aient fait le voyage de Madrid pour en avoir le
divertissement. Ces sortes de jeux sont frquents par les trangers qui sont attirs
dans le pays pour d'autres causes, mais ce n'est pas celle-l qui dtermine leur
dplacement.
Les ftes si vantes de Louis XIV avaient un effet encore plus fcheux.
Ce n'tait pas l'argent des trangers qu'elles faisaient dpenser, c'tait celui des
Franais qui arrivaient des provinces pour dissiper en quelques jours ce qui aurait pu
faire subsister leur famille pendant une anne. De sorte que les Franais y perdaient
ce qui y tait dpens par les mains du roi, et dont la valeur avait t leve par la voie
des contributions, et ce qui y tait dpens par les mains des particuliers. On y perdait
le principal des choses consommes, pour faire gagner quelques marchands leurs
profits sur ce principal ; profits qu'ils auraient faits tout de mme, en donnant un
cours plus utile leurs capitaux et leur industrie.
Une acquisition vraiment profitable pour une nation, c'est celle d'un tranger qui
vient s'y fixer en apportant avec lui sa fortune. Il lui procure la fois deux sources de
richesses : de l'industrie et des capitaux. Cela vaut des champs ajouts son territoi-
re ; sans parler d'un accroissement de population prcieux quand il apporte en mme

1
Le pays o l'tranger voyage est, relativement lui, dans une situation favorable, et ce genre de
commerce peut tre regard comme lucratif, parce que l'tranger, peu au fait de la langue et des
valeurs, et souvent domin par la vanit, paie, dans beaucoup de cas, les objets au-del de ce qu'ils
valent; parce que les spectacles, les curiosits dont il achte la vue, sont des frais dj faits sans
lui, et que n'augmente pas sa prsence; mais ces avantages, trs rels, sont borns : il ne faut pas
s'exagrer leur importance.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 185
temps de l'affection et des vertus. A l'avnement de Frdric-Guillaume la rgen-
ce, dit le roi de Prusse dans son Histoire de Brandebourg
1
, on ne faisait dans ce pays
ni chapeaux, ni bas, ni serges, ni aucune toffe de laine. L'industrie des Franais nous
enrichit de toutes ces manufactures. Ils tablirent des fabriques de draps, d'tamines,
de petites toffes, de bonnets, de bas tissus au mtier ; des chapeaux de castor, de poil
de lapin et de livre ; des teintures de toute espce. Quelques-uns de ces rfugis se
firent marchands, et dbitrent en dtail l'industrie des autres. Berlin eut des orfvres,
des bijoutiers, des horlogers, des sculpteurs ; et les Franais qui s'tablirent dans le
pays y cultivrent le tabac, et firent venir des fruits excellents dans des contres
sablonneuses, qui, par leurs soins, devinrent des potagers admirables.
Mais si l'expatriation, accompagne d'industrie, de capitaux et d'affection, est un
pur gain pour la patrie adoptive, nulle perte n'est plus fcheuse pour la patrie aban-
donne. La reine Christine de Sude avait bien raison de dire, l'occasion de la
rvocation de l'dit de Nantes, que Louis XIV s'tait coup le bras gauche avec son
bras droit.
Et qu'on ne croie pas que des lois coercitives puissent prvenir ce malheur. On ne
retient point un concitoyen par force, moins de le mettre en prison ; ni sa fortune,
moins de la confisquer. Sans parler de la fraude qu'il est souvent impossible d'emp-
cher, ne peut-il pas convertir ses proprits en marchandises dont la sortie est tolre,
encourage, et les adresser ou les faire adresser au-dehors ? Cette exportation n'est-
elle pas une perte relle de valeur ? Quel moyen un gouvernement a-t-il pour deviner
qu'elle n'entranera point de retour
2
?
La meilleure manire de retenir les hommes et de les attirer, c'est d'tre juste et
bon envers eux, et d'assurer tous la jouissance des droits qu'ils regardent comme les
plus prcieux : la libre disposition de leurs personnes et de leurs biens, la facult
d'exercer leur industrie, d'aller, de venir, de rester, de parler, de lire et d'crire avec
une entire sret.
Aprs avoir examin nos moyens de production, aprs avoir indiqu les circons-
tances o ils agissent avec plus ou moins de fruit, ce serait une tche immense, et qui
sortirait de mon sujet, que de passer en revue toutes les diffrentes sortes de produits
dont se composent les richesses de l'homme ; ce peut tre l'objet de beaucoup de
traits particuliers. Mais dans le nombre de ces produits, il y en a un dont la nature et
l'usage ne sont pas bien connus, et pourtant jettent beaucoup de jour sur l'objet qui
nous occupe ; c'est ce qui me dtermine, avant de finir la premire partie de cet
ouvrage, parler des monnaies, qui d'ailleurs jouent un grand rle dans le phnomne
de la production, comme tant le principal agent de nos changes.

1
Tome II, page 311.
2
Lorsqu'en 1790, on remboursa en papier-monnaie les titulaires de tous les offices supprims par le
nouveau gouvernement de France, Presque tous ces titulaires changrent leurs assignats contre
des mtaux prcieux, ou d'autres Marchandises d'une valeur relle, qu'ils emportrent ou firent
passer l'tranger. La perte qui en rsulta pour la France fut presque aussi grande que si on les et
rembourss en valeur effective, parce que le signe n'avait pas encore subi une grande dprciation.
Il est impossible, mme lorsqu'un citoyen n'migre pas, d'empcher l'extraction de sa fortune, s'il
est bien dcid la faire passer l'tranger.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 186
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXI
De la nature et de l'usage
des monnaies
Retour la table des matires
Dans une socit tant soit peu civilise, chaque personne ne produit pas tout ce
qui est ncessaire ses besoins ; il est rare mme qu'une seule personne cre un pro-
duit complet ; mais quand mme chaque producteur ferait lui seul toutes les opra-
tions productives ncessaires pour complter un produit, ses besoins ne se bornent
pas une seule chose ; ils sont extrmement varis : chaque producteur est donc
oblig de se procurer tous les autres objets de sa consommation, en changeant ce
qu'il produit en un seul genre au-del de ses besoins, contre les autres produits qui lui
sont ncessaires.
Et l'on peut remarquer ici, en passant, que chaque personne ne conservant pour
son usage que la plus petite partie de ce qu'elle produit, le jardinier la plus petite
partie des lgumes qu'il fait crotre, le boulanger la plus petite partie du pain qu'il
cuit, le cordonnier la plus petite partie des chaussures qu'il fabrique, et ainsi des
autres ; on peut remarquer, dis-je, que la plus grande partie, la presque totalit des
produits de la socit, n'est consomme qu' la suite d'un change.
C'est pour cette raison qu'on a cru faussement que les changes taient le fon-
dement essentiel de la production des richesses. Ils n'y figurent qu'accessoirement ;
tellement que, si chaque famille (comme on en a des exemples dans quelques
tablissements de l'Ouest, aux tats-Unis) produisait la totalit des objets de sa
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 187
consommation, la socit pourrait marcher ainsi, quoiqu'il ne s'y fit aucune espce
d'changes.
Je ne fais au reste cette observation que pour ramener des ides justes sur les
premiers principes. Je sais apprcier tout ce que les changes ont de favorable
l'extension de la production, et j'ai commenc par tablir qu'ils sont indispensables
dans l'tat avanc des socits.
Aprs avoir tabli la ncessit des changes, arrtons-nous un moment, et
considrons combien il serait difficile aux diffrents membres dont nos socits se
composent, et qui sont, le plus souvent, producteurs en un genre seulement, ou du
moins dans un petit nombre de genres, tandis qu'ils sont consommateurs, mme les
plus indigents, d'une multitude de produits diffrents, combien il serait difficile, dis-
je, qu'ils changeassent ce qu'ils produisent contre les choses dont ils ont besoin, s'il
fallait que ces changes se fissent en nature.
Le coutelier irait chez le boulanger, et, pour avoir du pain, il lui offrirait des
couteaux ; mais le boulanger est pourvu de couteaux ; c'est un habit qu'il demande.
Pour en avoir un, il donnerait volontiers du pain au tailleur ; mais le tailleur ne man-
que point de cette denre ; il voudrait avoir de la viande, et ainsi de suite l'infini.
Pour lever cette difficult, le coutelier, ne pouvant faire agrer au boulanger une
marchandise dont celui-ci n'a pas besoin, cherchera du moins lui offrir une mar-
chandise que le boulanger puisse son tour changer facilement contre toutes les
denres qui pourront lui devenir ncessaires. S'il existe dans la socit une mar-
chandise qui soit recherche non cause des services qu'on en peut tirer par elle-
mme, mais cause de la facilit qu'on trouve l'changer contre tous les produits
ncessaires la consommation, une marchandise dont on puisse exactement propor-
tionner la quantit qu'on en donne avec la valeur de ce qu'on veut avoir, c'est celle-l
seulement que notre coutelier cherchera se procurer en change de ses couteaux,
parce que l'exprience lui a appris qu'avec celle-l il se procurera facilement, par un
autre change, du pain ou toute autre denre dont il pourra avoir besoin.
Cette marchandise est la monnaie
1
.
Les deux qualits qui, galit de valeur, font en gnral prfrer la monnaie
ayant cours dans le pays toute autre espce de marchandise sont donc :
1 De pouvoir, comme admise par l'usage et par les lois servir d'intermdiaire
dans les changes, convenir tous ceux qui ont quelque change, quelque achat
consommer, c'est--dire tout le monde. Chacun tant assur, en offrant de la mon-
naie, d'offrir une marchandise qui conviendra tout le monde, est assur par l de
pouvoir se procurer, par un seul change, qu'on appelle un achat, tous les objets dont
il pourra avoir besoin ; tandis que s'il est nanti de tout autre produit, il n'est pas assur
que son produit convienne au possesseur du produit qu'il dsire ; il est oblig, pour se
le procurer, de conclure deux changes : une vente d'abord, et ensuite un achat, mme
en supposant toutes ces valeurs parfaitement gales.

1
Dans l'usage ordinaire on nomme souvent la monnaie, quand elle est compose de mtaux
prcieux, du numraire, de l'argent ou des espces. Ici je n'entends parler que des monnaies en
gnral, sans m'occuper encore de la matire dont elles sont faites.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 188
2 La seconde qualit qui fait prfrer la monnaie est de pouvoir se subdiviser de
manire former tout juste une valeur gale la valeur qu'on veut acheter ; tellement
qu'elle convient tous ceux qui ont des achats faire, quelle que soit la valeur de ces
achats. On cherche donc troquer le produit dont on a trop (qui est en gnral celui
qu'on fabrique) contre du numraire, parce que, outre le motif ci-dessus on est assur
de pouvoir se procurer, avec la valeur du produit vendu, un autre produit gal seule-
ment une fraction ou bien un multiple de la valeur de l'objet vendu ; et ensuite
parce qu'on peut volont acheter, en plusieurs fois et en divers lieux, les objets
qu'on veut avoir en change de l'objet qu'on a vendu.
Dans une socit trs avance, o les besoins de chacun sont varis et nombreux,
et o les oprations productives sont rparties entre beaucoup de mains, la ncessit
des changes est encore plus grande ; ils deviennent plus compliqus, et il est par
consquent d'autant plus difficile de les excuter en nature. Si un homme, par exem-
ple, au lieu de faire un couteau tout entier, ne fait autre chose que des manches de
couteaux, comme cela arrive dans les villes o la fabrique de coutellerie est tablie en
grand, cet homme ne produit pas une seule chose qui puisse lui tre utile ; car que
ferait-il d'un manche de couteau sans lame ? Il ne saurait consommer la plus petite
partie de ce qu'il produit ; il faut ncessairement qu'il en change la totalit contre les
choses qui lui sont ncessaires, contre du pain, de la viande, de la toile, etc. ; mais ni
le boulanger, ni le boucher, ni le tisserand n'ont besoin, dans aucun cas, d'un produit
qui ne saurait convenir qu'au seul manufacturier en coutellerie, lequel ne saurait
donner, en change, de la viande ou du pain, puisqu'il n'en produit point; il faut donc
qu'il donne une marchandise que, suivant la coutume du pays, on puisse esprer
d'changer facilement contre la plupart des autres denres.
C'est ainsi que la monnaie est d'autant plus ncessaire que le pays est plus civilis,
que la sparation des occupations y est pousse plus loin. Cependant l'histoire offre
des exemples de nations assez considrables o l'usage d'une marchandise-monnaie a
t inconnu ; tels taient les Mexicains
1
. Encore, l'poque o des aventuriers espa-
gnols les subjugurent, commenaient-ils employer, comme monnaie, dans les
menus dtails du commerce, des grains de cacao.
J'ai dit que c'est la coutume et non pas l'autorit du gouvernement qui fait qu'une
certaine marchandise est monnaie plutt qu'une autre ; car la monnaie a beau tre
frappe en cus, le gouvernement (du moins dans les temps o la proprit est
respecte) ne force personne donner sa marchandise contre des cus. Si, en faisant
un march, on consent recevoir des cus en change d'une autre denre, ce n'est
point par gard pour l'empreinte. On donne et l'on reoit la monnaie aussi librement
que toute autre marchandise, et l'on troque, toutes les fois qu'on le juge prfrable,
une denre contre une autre, ou contre un lingot d'or ou d'argent non frapp en mon-
naie. C'est donc uniquement parce qu'on sait par exprience que les cus convien-
dront aux propritaires des Marchandises dont on pourra avoir besoin, que soi-mme
on reoit des cus prfrablement toute autre marchandise. Cette libre prfrence
est la seule autorit qui donne aux cus l'usage de monnaie ; et si l'on avait des
raisons de croire qu'avec une marchandise autre que des cus, avec du bl, par exem-
ple, on pt acheter plus aisment les choses dont on suppose qu'on pourra avoir

1
Raynal, Hist. philos. et polit., livre VI.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 189
besoin, on refuserait de donner sa marchandise contre des cus, on demanderait du
bl en. change
1
.
La mme libert qu'a tout homme de donner ou de ne pas donner sa marchandise
contre de la monnaie, moins d'une spoliation arbitraire, d'un vol, fait que la valeur
de la monnaie ne saurait tre fixe par les lois ; elle est dtermine par le libre accord
qui se fait entre le vendeur et l'acheteur. Elle vaut plus quand le vendeur consent
livrer une plus grande quantit de quelque marchandise que ce soit pour la mme
somme de monnaie, ou bien recevoir une moindre somme pour la mme quantit de
marchandise. Elle vaut moins dans le cas contraire. La loi ajoute cependant aux
motifs qu'on a de recevoir de la monnaie et de lui accorder de la valeur, en dtermi-
nant certains cas o elle impose l'obligation de s'acquitter en monnaie, notamment
dans le paiement des contributions publiques.
Tel est le fondement de l'usage de la monnaie. Il ne faut pas croire que ces consi-
drations soient une spculation purement curieuse : tous les raisonnements, toutes
les lois, tous les rglements, pour tre bons, doivent prendre en considration la
nature des choses auxquelles ils s'appliquent ; or, telle me parat tre la nature des
monnaies.
Afin d'entourer de clart les qualits essentielles de la monnaie, et les principaux
accidents qui peuvent y avoir rapport, je ferai de ces matires le sujet d'autant de
chapitres particuliers, et je tcherai que, malgr cette division, l'esprit du lecteur qui
m'accordera quelque attention suive aisment le fil qui les lie, et puisse les grouper
ensuite de manire comprendre le jeu total de ce mcanisme, et la nature des
drangements qu'y apportent quelquefois les sottises des hommes ou le hasard des
vnements.

1
Lorsque les ngres des bords de la Gambie commencrent traiter avec les Europens, la chose
dont ils faisaient le plus de cas tait le fer, parce qu'il leur servait fabriquer des instruments de
guerre et de labour. Le fer devint la valeur avec laquelle ils comparrent toutes les autres ; bientt
il n'intervint plus que par supposition dans les marchs, et l'on changea, dans ces contres, une
barre de tabac, compose de vingt ou trente feuilles, contre une barre de -rhum, compose de
quatre ou cinq pintes, suivant le plus ou moins d'abondance de la marchandise. Toutes les
marchandises, en ce pays-l, font office de monnaie, l'une relativement l'autre; mais cela ne
sauve d'aucun des inconvnients des changes en nature, qui sont principalement de ne pouvoir
offrir une Marchandise qui soit toujours de facile dfaite, et qui puisse se proportionner, en
quantit et en valeur, la valeur de tous les produits. (Voyez le Voyage de Mungo Park en
Afrique, tome I, ch. 2.)
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 190
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXII
De la matire dont les monnaies
sont faites
Retour la table des matires
Si, comme on l'a vu, l'usage des monnaies se borne servir d'intermdiaire dans
l'change de la marchandise qu'on veut vendre contre la marchandise qu'on veut
acheter, le choix de la matire des monnaies importe peu. Cette marchandise n'est
point un objet de consommation. On ne la recherche pas pour s'en servir comme d'un
aliment, d'un meuble, ou d'un abri ; on la recherche pour la revendre pour ainsi dire,
pour la redonner en change d'un objet utile, de mme qu'on l'a reue en change d'un
objet utile. Et comme on la redonne sans altration sensible, comme il suffit qu'une
autre personne consente la recevoir sur le mme pied qu'on l'a soi-mme reue, elle
pourrait tre indiffremment d'or, d'argent, de cuir ou de papier, et remplir galement
bien son office.
Cependant il est des matires plus propres que d'autres aux fonctions de la
monnaie. Toute substance qui ne runit pas les qualits qu'on y dsire est d'un usage
incommode ; on ne peut ds lors esprer que cet usage s'tende bien loin et dure bien
longtemps.
Homre dit que l'armure de Diomde avait cot neuf bufs. Si un guerrier avait
voulu acheter une armure qui n'et valu que la moiti de celle-l, comment aurait-il
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 191
fait pour payer quatre bufs et demi
1
? Il faut donc que la marchandise servant de
monnaie puisse, sans altration, se proportionner aux divers produits qu'on peut
vouloir acqurir en change, et se diviser en assez petites fractions pour que la valeur
qu'on donne Puisse s'galiser parfaitement avec la valeur de ce qu'on achte.
En Abyssinie, le sel, dit-on, sert de monnaie. Si le mme usage existait en France,
il faudrait, en allant au march, porter avec soi une montagne de sel pour payer ses
provisions. Il faut donc que la marchandise servant de monnaie ne soit pas tellement
commune, qu'on ne puisse l'changer qu'en transportant des masses normes de cette
marchandise.
On dit qu' Terre-Neuve on se sert de morues sches en guise de monnaie, et
Smith parle d'un village d'cosse o l'on emploie pour cet usage des clous
2
. Outre
beaucoup d'inconvnients auxquels ces matires sont sujettes, on peut en augmenter
rapidement la masse presque volont, ce qui amnerait en peu de temps une grande
variation dans leur valeur. Or, on n'est pas dispos recevoir couramment une
marchandise qui peut, d'un moment l'autre, perdre l moiti ou les trois quarts de
son prix ; il faut que la marchandise servant de monnaie soit d'une extraction assez
difficile pour que ceux qui la reoivent ne craignent pas de la voir s'avilir en trs peu
de temps.
Aux Maldives, et dans quelques parties de l'Inde et de l'Afrique, on se sert pour
monnaie d'un coquillage nomm cauri, qui n'a aucune valeur intrinsque, si ce n'est
chez quelques peuplades, qui l'emploient en guise d'ornement. Cette monnaie ne
pourrait suffire des nations qui trafiqueraient avec une grande partie du globe; elles
trouveraient trop incommode une marchandise-monnaie qui, hors des limites d'un
certain territoire, n'aurait plus de cours. On est d'autant plus dispos recevoir une
marchandise par change, qu'il y a plus de lieux o cette mme marchandise est
admise son tour de la mme faon.
On ne doit donc pas tre surpris que presque toutes les nations commerantes du
monde aient fix leur choix sur les mtaux pour leur servir de monnaie ; et il suffit
que les plus industrieuses, les plus commerantes d'entre elles l'aient fait, pour qu'il
ait convenu aux autres de le faire.
Aux poques o les mtaux maintenant les plus communs taient rares, on se
contentait de ceux-l. La monnaie des Lacdmoniens tait de fer; celle des premiers
Romains tait de cuivre. A mesure qu'on a tir de la terre une plus grande quantit de
fer ou de cuivre, ces monnaies ont eu les inconvnients attachs aux produits de trop

1
Cet exemple m'est fourni par Adam Smith; mais Garnier observe ce sujet, avec beaucoup de
raison, ce me semble, qu'Homre entend parler ici, non de bufs rels, mais de pices de monnaie
portant l'empreinte d'un buf. Thse, au rapport de Plutarque, fit frapper dans Athnes des pices
d'argent portant cette empreinte. On appelait talent attique, ou talent euboque (au bon buf), le
talent qui tait pay en cette monnaie, parce que le titre en tait excellent. Nous avons encore, dans
les cabinets de mdailles, des pices de cuivre des premiers temps de Rome, qui portent
l'empreinte d'un buf. L'usage fait donner en gnral la pice un nom tir de son empreinte :
c'est ainsi que nous avons eu sous saint Louis des agnels d'or, de l'image d'un agneau qu'ils
portaient; sous Louis XII des testons, cause de la tte du roi; des florins, de l'empreinte d'une
fleur; des cus, de la reprsentation d'un cu ou bouclier armori, etc.
2
Rich. des Nat, livre 1, chap. 4.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 192
peu de valeur
1
, et depuis longtemps les mtaux prcieux, c'est--dire l'or et l'argent,
sont la monnaie la plus gnralement adopte.
Ils sont singulirement propres cet usage : ils se divisent en autant de petites
portions qu'il est besoin, et se runissent de nouveau sans perdre sensiblement de leur
poids ni de leur valeur. On peut par consquent proportionner leur quantit la valeur
de la chose qu'on achte.
En second lieu, les mtaux prcieux sont d'une qualit uniforme par toute la terre.
Un gramme d'or pur, qu'il sorte des mines d'Amrique ou d'Europe, ou bien des rivi-
res d'Afrique, est exactement pareil un autre gramme d'or pur. Le temps, l'air,
l'humidit, n'altrent point cette qualit, et le poids de chaque partie de mtal est par
consquent une mesure exacte de sa quantit et de sa valeur compare toute autre
partie ; deux grammes d'or ont une valeur justement double d'un gramme du mme
mtal.
La duret de l'or et de l'argent, surtout au moyen des alliages qu'ils admettent, les
fait rsister un frottement assez considrable ; ce qui les rend propres une circula-
tion rapide, quoique, sous ce rapport, ils soient infrieurs plusieurs pierres pr-
cieuses.
Ils ne sont ni assez rares, ni par consquent assez chers, pour que la quantit d'or
ou d'argent, quivalente la plupart des marchandises, chappe aux sens par sa
petitesse ; et ils ne sont pas encore assez communs pour qu'il faille en transporter une
immense quantit, pour transporter une grosse valeur. Ces avantages runis sont tels
que les hommes qui ont des marchandises vendre reoivent volontiers en change
des mtaux prcieux, persuads qu'ils seront ensuite reus prfrablement toute
autre valeur, en change des marchandises qu'ils auront acheter.
Cette prfrence est fortement augmente par l'empreinte dont la plupart des gou-
vernements revtent les pices pour en faciliter la circulation, empreinte qui donne au
vendeur une certaine scurit relativement au poids et au degr de puret des
morceaux de mtal. S'il fallait les peser, des difficults sans nombre natraient
l'occasion de la maladresse des gens et de l'imperfection de leurs instruments. Ce
serait peu. L'or et l'argent subissent, par leur mlange avec d'autres mtaux, une
altration qui n'est pas reconnaissable la seule inspection. Il faut, pour s'en assurer,
leur faire subir une opration chimique dlicate et complique. L'art du monnayeur
qui rduit les mtaux un titre connu, et qui les divise par pices dont le poids est
connu galement, ajoute donc une qualit nouvelle celles qui rendent les mtaux
prcieux minemment propres servir de monnaie ; ce sont ces qualits qui les font
rechercher pour cet usage, et non, ainsi qu'on l'a dj remarqu, l'autorit des lois et
du gouvernement.
Toutefois ces qualits seraient insuffisantes pour assurer la circulation des
monnaies si elles ne recelaient pas en elles-mmes une valeur qui leur ft propre, une
valeur que chacun de ceux qui les reoivent suppost devoir se soutenir au moins

1
Les lois de Lacdmone offrent une preuve de ce que j'ai dit, que l'autorit de la loi ne peut suffire
pour tablir le cours de la monnaie. Lycurgue voulut que la monnaie ft de fer, prcisment pour
qu'on ne pt pas en amasser ni en transporter aisment une grande quantit; mais, comme cela
mme contrariait un des principaux usages de la monnaie, sa loi fut viole. Lycurgue fut pourtant
le mieux obi des lgislateurs.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 193
jusqu'au moment o il doit s'en servir pour un achat. L'origine de cette valeur et les
causes qui la font varier donnent lieu des considrations assez importantes pour en
faire le sujet d'un autre chapitre.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 194
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXIII
Origine de la valeur des monnaies
1
Retour la table des matires
La monnaie n'tant qu'un instrument qui sert faciliter nos changes, la quantit
de monnaie dont un pays a besoin est dtermine par la somme des changes que les
richesses de ce pays et l'activit de son industrie entranent ncessairement. Dans le
cours ordinaire des choses, on ne troque pas des marchandises les unes contre les
autres sans motif, et simplement pour faire un troc ; mais pour faire servir les mar-
chandises qu'on change la production ou la consommation du pays. Quand la
production est plus active, quand la consommation est plus tendue, on a plus
d'changes conclure, on a besoin d'une plus forte somme de monnaie. En d'autres
mots, ce n'est pas la somme des monnaies qui dtermine le nombre et l'importance
des changes ; c'est le nombre et l'importance des changes qui dterminent la somme
de monnaie dont on a besoin.
De cette nature des choses il rsulte que, rien n'tant chang d'ailleurs aux cir-
constances du pays, la valeur de la monnaie dcline d'autant plus qu'on en verse
davantage dans la circulation. En effet, admettant que le numraire qui circule actuel-

1
Les variations survenues dans le systme montaire de l'Angleterre, et les bons crits qu'elles ont
provoqus, ont rendu ncessaires d'assez grands changements dans cette partie du Trait
d'conomie politique, ouvrage que l'auteur a toujours cherch mettre au niveau des progrs bien
constats de la science.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 195
lement en France s'lve deux milliards de francs, si, par une cause quelconque, on
portait tout coup ce nombre de francs quatre milliards, la quantit de produits, de
marchandises qui se prsenteraient en vente, tant ce qu'elle tait, il devient vident
qu'on n'offrirait pas plus de marchandises vendre, tandis qu'on offrirait, pour chaque
objet vendre, un nombre de francs double de ce qu'on en offre prsent ; les quatre
milliards ne vaudraient pas plus que les deux milliards, valeur actuelle ; chaque franc
ne vaudrait que cinquante centimes. On sent que cette supposition est extrme et
inadmissible ; mais ce qui ne l'est pas, c'est une augmentation ou une diminution
moins considrable et plus graduelle de la somme des units montaires, et un effet
proportionnel relativement la valeur de chaque unit.
Par une suite du mme principe, si la population du pays devenait plus nom-
breuse, sa production et sa consommation plus considrables, et si par consquent le
pays se trouvait avoir plus de transactions conclure, plus d'changes terminer,
sans que le nombre des units montaires ft accru, tant plus demandes et n'tant
pas offertes en plus grande quantit, la valeur de chaque unit montaire crotrait
d'autant plus que cette disparit deviendrait plus sensible. De ces deux effets con-
traires peuvent natre des combinaisons diverses l'infini.
Appliquons ces vrits fondamentales aux monnaies qui peuvent tre faites de
diffrentes matires, et d'abord aux monnaies d'argent. Les observations qu'elles nous
fourniront pourront nous clairer sur les autres monnaies, en y faisant les corrections
ncessaires.
Une pice de 5 francs d'une part, et un petit lingot du mme mtal et du mme
poids d'autre part, sont deux marchandises un peu diffrentes entre elles ; elles diff-
rent comme un produit fabriqu diffre de la matire premire dont il est fait. Si cette
fabrication tait libre pour tout le monde, et si l'autorit publique se bornait fixer le
titre, le poids et l'empreinte que chaque pice doit recevoir, il s'lverait des manufac-
tures de monnaie jusqu' ce que les besoins qu'on a de cet instrument fussent satis-
faits. La matire premire, l'argent, a, dans chaque pays, une valeur quelconque, d-
termine par les mmes causes qui agissent sur les autres marchandises ; la concur-
rence des fabricants rduirait les frais de fabrication au taux le plus bas ; et ce taux,
les besoins de la circulation dtermineraient le nombre de pices qu'on pourrait
fabriquer avec profit. Si les manufacturiers en produisaient davantage, ils aviliraient
leur marchandise et perdraient; s'ils en fabriquaient trop peu, la valeur des monnaies
s'lverait au-dessus des frais de production, et provoquerait une fabrication plus
considrable. Mais le monnayage n'est pas abandonn une libre concurrence. On
sait que dans tous les pays l'autorit publique s'est rserv l'exercice exclusif de ce
genre de manufacture; soit qu' la faveur du monopole, elle ait voulu se procurer un
bnfice extraordinaire, comme celui qu'elle tire en certains lieux du monopole du
tabac ; soit plutt qu'elle ait voulu offrir ses sujets une garantie plus digne de leur
confiance que celle que leur donnerait une manufacture appartenant des particuliers.
En effet, la garantie des gouvernements, toute frauduleuse qu'elle a t trop souvent,
convient encore mieux aux peuples qu'une garantie prive, tant cause de l'unifor-
mit qu'une fabrication homogne permet de donner aux pices, que parce que la
fraude serait peut-tre plus difficile encore reconnatre, exerce par des particuliers.
Quoi qu'il en soit, cette circonstance introduit une proportion jusqu' un certain
point arbitraire entre le Prix du lingot et le prix des pices. Quelquefois le gouver-
nement juge propos de les fabriquer gratuitement, comme en Angleterre et en
Russie, o l'on donne, ceux qui portent des lingots la monnaie, un poids gal en
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 196
pices monnayes, sans rien retenir pour la faon. Aussi, dans ces pays, les pices
monnayes ne vaudraient pas plus que le lingot, sans une circonstance qui fait que le
monnayage, qui ne rapporte rien au gouvernement, n'est pas tout fait gratuit pour le
particulier. Celui-ci perd les intrts de sa matire premire depuis l'instant o il
confie son argent aux ateliers montaires, jusqu' celui o on le lui rend. Sans la perte
qui en rsulte, il est vident que l'on se servirait de l'htel des monnaies, non seule-
ment pour avoir des monnaies, mais pour avoir, sans frais, un mtal rduit un titre
uniforme, et portant une tiquette digne de confiance ; ce qui en faciliterait l'emploi,
mme dans le cas o l'on ne voudrait pas s'en servir comme monnaie. Malgr mme
cette perte d'intrts qu'on subit l'htel des monnaies d'Angleterre, il a trs souvent
convenu aux spculateurs de porter l'tranger des monnaies anglaises o elles ne
remplissaient pas l'office de monnaie, mais de lingots rduits un titre uniforme et
connu. Avant la Rvolution franaise, on voyait constamment des guines dans le
commerce des mtaux prcieux qui se faisait en France. Le gouvernement anglais,
par consquent, faisait supporter ses contribuables les frais de fabrication, et ne les
faisait pas jouir de la totalit de la monnaie qui rsultait de ces frais, dont une partie
tournait au profit des marchands trangers. Le mme effet s'est renouvel depuis que
les Anglais ont fait une nouvelle monnaie d'or appele souverains. Les Anglais sont
dupes en ceci de leur respect chinois pour leurs anciens usages.
Le mme inconvnient se manifeste jusqu' un certain point en France : non que
le monnayage y soit entirement gratuit ; mais le profit en est abandonn, dans cha-
que htel des monnaies, un entrepreneur faon, que l'on nomme improprement
directeur; et le gouvernement demeure charg des frais d'administration et de surveil-
lance, de l'entretien des btiments et des grosses machines, ainsi que de l'intrt du
capital que ces choses reprsentent.
Dans les cas que je viens de citer, la valeur de la monnaie ne s'lve pas aussi haut
que si elle tait fabrique par des particuliers ; car nul d'entre eux ne voudrait subir
les pertes que les gouvernements consentent supporter. En France, la diffrence de
valeur entre l'argent en lingot et l'argent monnay n'est gure, en temps ordinaire, que
d'un pour cent en faveur de l'argent monnay; diffrence trop lgre pour couvrir les
frais de fabrication.
Dans d'autres temps et dans d'autres pays, les gouvernements ont cru pouvoir
retenir sur les mtaux qu'on portait leurs ateliers, outre leurs frais de fabrication, un
droit rgalien qu'ils ont nomm droit de seigneuriage. Mais, dans le cas dont il est ici
question, le gouvernement n'est autre chose qu'un manufacturier. Son bnfice ne
peut natre que de la diffrence de valeur qui se manifeste entre la matire premire et
le produit fabriqu ; valeur qui dpend, non de ses lois et d'une fixation de valeur qui
ne dpend pas de lui, mais des circonstances de la socit et de la volont libre des
contractants et du prix courant des marchandises. On voit que les droits de fabrica-
tion, les droits de seigneuriage, dont on a tant discouru, sont absolument illusoires, et
que les gouvernements ne peuvent, avec des ordonnances, dterminer le bnfice
qu'ils feront sur les monnaies.
Sans doute le gouvernement peut dcider qu'il ne frappera aucune monnaie, a
moins que le particulier qui lui apporte du mtal transformer en monnaie ne lui
abandonne cinq onces d'argent sur cent qui passeront sous son balancier ; mais on
doit bien penser que si, au cours du march, les cent onces fabriques ne valent pas
leur possesseur autant que cent cinq onces en lingots, il gardera ses lingots, et les
ateliers montaires resteront oisifs. Et si le gouvernement, pour occuper ses balan-
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 197
ciers, achte lui-mme des matires, et qu'aprs avoir frapp cent onces, ces cent
onces monnayes ne puissent acheter que cent deux onces en lingots, il ne gagnera
que deux pour cent sur sa fabrication, quelle que soit la loi
1
.
Le seul moyen qu'aient les gouvernements d'accrotre leurs profits sur le mon-
nayage est de se prvaloir du privilge qu'ils ont de fabriquer seuls, pour diminuer
l'approvisionnement du march, en suspendant la fabrication jusqu' ce que les
monnaies, devenues plus rares, aient acquis plus de valeur relativement aux autres
marchandises. De cette manire le besoin d'argent monnay le faisant plus vivement
rechercher, sa valeur crot, on en offre moins pour un kilogramme d'argent, de mme
que pour toute autre marchandise, et il est alors Possible qu'on obtienne pour 190
francs en cus, pour 180 francs, et mme pour moins, un kilogramme d'argent dont
on pourra faire 200 francs d'cus. Le profit ne consistera toujours que dans la diff-
rence qui se manifestera entre le prix du lingot et celui de la monnaie.
Il ne parat cependant pas que les gouvernements se prvalent de ce privilge
qu'ils ont d'approvisionner imparfaitement d'espces, la circulation du pays. Cela ne
peut avoir lieu sans occasionner une certaine pnurie de monnaie, qui provoque dans
le public l'emploi de signes reprsentatifs dont nous nous occuperons bientt. Les
employs des monnaies sont toujours, de leur ct, presss de fabriquer, soit pour
paratre utiles, soit pour profiter d'un tant pour cent, accord plusieurs d'entre eux
sur les mtaux qui passent dans les creusets ou sous les balanciers. Peut-tre encore
les gouvernements sont-ils trop mauvais ngociants pour valuer compltement leurs
frais de production, et notamment la valeur capitale des htels des monnaies ; et,
aprs avoir regard comme perdues les sommes qu'ils y ont consacres, et peut-tre
les nombreux traitements de leurs employs, courent-ils aprs le bnfice qui rsulte
de la fabrication courante, tout insuffisant qu'il est pour rembourser les traitements et
l'intrt des capitaux verss dans l'entreprise. En fait, il ne parat pas que la valeur de
l'argent monnay surpasse, dans aucun pays, la valeur de l'argent en lingot, de
manire excder les frais de fabrication.
Si les gouvernements taient compltement indemniss des frais de fabrication, si
le monnayage ne cotait absolument rien aux contribuables, il n'y aurait jamais lieu
de gmir sur l'exportation des espces. Elle serait mme aussi favorable la richesse
nationale que l'exportation de tout autre produit manufactur. C'est une branche de
l'orfvrerie; et il n'est pas douteux qu'une monnaie qui serait assez bien frappe pour
ne pouvoir tre aisment contrefaite, une monnaie essaye et pese avec prcision,
pourrait devenir d'un usage courant en plusieurs lieux du monde, et que l'tat qui la
fabriquerait en tirerait un profit qu'on ne devrait nullement mpriser. Les ducats de
Hollande sont recherchs dans tout le Nord pour une valeur suprieure leur valeur
intrinsque, et les piastres d'Espagne ont t fabriques d'une manire si constante et

1
Si l'on objectait ici le droit de onze et demi pour cent, que le gouvernement espagnol, ainsi que
l'affirme M. de Humboldt, se faisait payer au Mexique sur la fabrication des piastres, droit qui
excdait de beaucoup les frais de monnayage, et procurait un ample revenu la couronne
d'Espagne, je prierais de remarquer qu'il n'est pas question, dans cet exemple, d'un droit de
monnayage seulement, mais d'un droit d'extraction. Les mines tant nombreuses et presque toutes
exploites par des particuliers, le gouvernement, ne sachant aucun moyen d'empcher que
beaucoup de mtal d'argent ne ft soustrait aux droits qu'on prtendait mettre sur son extraction,
avait trouv plus simple d'en proscrire compltement le commerce, moins que le mtal ne ft
rduit en piastres. Tout argent en lingot tait rput contrebande. Force tait ds lors de le faire
frapper en piastres l'htel des monnaies pour n'tre pas en fraude ; c'tait une loi fiscale comme
celle qui assujettit les journaux un timbre, et non une loi montaire.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 198
si fidle qu'elles ont cours de monnaie, non seulement dans toute l'Amrique, mais
encore dans la rpublique des tats-Unis, dans une partie considrable de l'Europe, de
l'Afrique et de l'Asie
1
.
Les Piastres offrent mme un exemple curieux de la valeur que l'empreinte donne
au mtal. Lorsque les Amricains des tats-Unis ont voulu fabriquer leurs dollars, qui
ne sont autres que des piastres, ils se contentrent de faire passer les piastres sous leur
balancier ; c'est--dire que, sans rien changer leur poids et leur titre, ils effacrent
l'empreinte espagnole pour y imprimer la leur. Ds ce moment, les Chinois et les
autres peuples d'Asie ne voulurent plus les recevoir sur le mme pied : cent dollars
n'achetaient plus la mme quantit de marchandise qu'on obtenait pour cent piastres.
Le gouvernement amricain, qui, trs clair d'ailleurs, tait encore imbu du prjug
de la balance du commerce, se prvalut de cette circonstance pour faire cesser l'ex-
portation des espces en Asie. Il ordonna qu'on n'exporterait plus que les dollars de la
faon des tats-Unis ; de manire qu'aprs avoir fait des frais pour diminuer la valeur
d'une partie des piastres d'Espagne, il voulut qu'on les employt l'usage auquel le
gouvernement avait empch qu'elles ne fussent propres : celui de s'en servir dans les
relations commerciales qu'on avait avec les peuples qui n'y mettaient pas le prix.
Il fallait laisser porter au-dehors la valeur, sous quelque forme que ce ft, qui
devait amener les plus gros retours ; et l-dessus on pouvait s'en rapporter l'intrt
priv.
Et que dire du gouvernement espagnol, dont la fidlit dans l'empreinte de ses
piastres leur donnait au-dehors une valeur fort suprieure leur valeur intrinsque,
qui, en vertu de l'espce de monopole dont jouissaient ses tats d'Amrique, relative-
ment cette marchandise, pouvait charger de gros droits son extraction, et qui,
nanmoins, prohibait une exportation si profitable pour ses peuples et pour lui ?
Le gouvernement, quoique fabricant de monnaie, et n'tant point tenu de la fabri-
quer gratuitement, ne peut pas, nanmoins, avec justice, retenir les frais de fabrication
sur les sommes qu'il paie en excution de ses engagements. S'il s'est engag payer,
je suppose, pour des fournitures qui lui ont t faites, une somme d'un million, il ne
peut quitablement dire au fournisseur : Je me suis engag vous payer un million,
mais je vous paie en monnaie qui sort de dessous le balancier, et je vous retiens vingt
mille francs, plus ou moins, polir frais de fabrication.
Le sens de tous les engagements pris par le gouvernement ou par les particuliers
est celui-ci : Je m'engage payer telle somme en monnaie fabrique, et non pas telle
somme en lingots ; l'change qui sert de base ce march a t fait en consquence
de ce que l'un des contractants donnait pour sa part une denre un peu plus chre que
l'argent, c'est--dire de l'argent frapp en cus. Le gouvernement doit donc de l'argent
monnay ; il a d acheter en consquence, c'est--dire obtenir plus de marchandise

1
Si le monnayage en France ne cotait pas plus qu'il ne rapporte, la France pourrait s'applaudir de
voir les cus de cinq francs qu'elle a frapps depuis la Rvolution, grce leur rgularit, circuler
en plusieurs pays trangers comme monnaie courante. La faveur dont ils jouissent serait plus
marque encore, si les diverses rvolutions survenues en France n'avaient pas frquemment fait
changer l'effigie de ces cus. Une empreinte diffrente fait craindre aux peuples qui ne connaissent
pas nos lois, qu'il n'y ait quelque chose de chang au poids ou au titre des pices. Un pays qui, sur
ce point, consulterait les intrts gnraux plus que la vanit du monarque, donnerait ses
monnaies des empreintes qu'il ne ft pas ncessaire de changer; tels seraient des emblmes tirs du
commerce.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 199
que s'il s'tait engag payer en argent-lingots ; dans ce cas, il bnficie des frais de
fabrication au moment o il conclut le march, au moment o il obtient une plus
grande quantit de marchandise que s'il et fait ses paiements en lingots. C'est quand
on lui porte du mtal fabriquer en monnaie qu'il doit faire payer ou retenir en argent
les frais de fabrication.
Nous avons vu de quelle manire et jusqu' quel point les gouvernements, en
vertu du privilge qu'ils se sont attribu, avec raison je crois, de fabriquer seuls les
monnaies, peuvent en faire un objet de lucre ; nous avons vu en mme temps qu'ils ne
s'en prvalent gure, et que par tout le pays la valeur d'une pice de monnaie excde
peu celle d'un petit lingot gal en poids et en finesse. C'est de quoi l'on peut se
convaincre en voyant quel est le prix courant du lingot pay en pices de monnaie.
D'un autre ct, nous pouvons regarder comme un fait constant que jamais les pices
monnayes ne tombent au-dessous de la valeur de leur matire premire. La raison en
est simple. Si, par l'effet d'une surabondance d'espces, un cu de 5 francs dclinait
en valeur jusqu' valoir un peu moins qu'un petit lingot du mme poids et de la mme
finesse, les spculateurs rduiraient, par la fonte, l'cu en lingot; ce qui diminuerait le
nombre des cus jusqu'au moment o, devenus plus rares et plus prcieux, il n'y
aurait plus d'avantage les fondre.
Si la valeur d'une monnaie d'argent ne tombe jamais au-dessous de la valeur d'un
lingot de mme poids et de mme finesse, et si, par des motifs que nous avons pu
apprcier, elle ne s'lve gure au-dessus, nous conclurons que la valeur du mtal
rgle, gouverne la valeur de la monnaie, et que les causes qui dterminent la valeur
du mtal dterminent par suite la valeur des pices de monnaie qui en sont faites.
Aussi arrive-t-il trs souvent que l'on confonde la variation des valeurs montaires
avec la variation des valeurs mtalliques. Une altration dans le poids et dans le titre
des monnaies cause toujours une altration dans leur valeur.
Or, quelles sont les causes de la valeur du mtal ? Les mmes que celles qui
dterminent la valeur de tous les autres produits : le besoin qu'on en a restreint par les
frais de sa production. L'utilit du mtal d'argent, qui est le premier fondement de la
demande qu'on en fait, consiste dans les services qu'il peut rendre, soit comme mon-
naie, soit comme mtal propre former des ustensiles et des ornements. Les avanta-
ges qu'on lui a reconnus dans l'emploi qu'on en fait comme monnaie l'ont fait adopter
en cette qualit par toutes les nations tant soit peu riches et commerantes. Celles
mmes dont la monnaie est principalement en or ou en papier se servent de l'argent
pour les coupures de l'instrument de leurs changes. Ce double usage du mtal
d'argent dtermine l'tendue de la demande qu'on en fait au prix o le portent ses frais
de production. Toutes les circonstances qui tendent diminuer la demande tendent
diminuer sa valeur ; tel serait un dclin dans l'industrie et la population du monde. La
socit humaine, dans ce cas, en rclamerait une moins grande quantit, et ne pourrait
plus faire les mmes sacrifices pour s'en procurer : on cesserait d'exploiter les mines
les plus coteuses. Si, d'autre part, on dcouvrait d'autres mines plus riches que celles
o l'on puise maintenant, si les procds d'exploitation se perfectionnaient et deve-
naient moins dispendieux, la valeur du mtal baisserait ; mais comme cette circons-
tance en tendrait l'usage, et permettrait un plus grand nombre de familles d'em-
ployer des ustensiles d'argent, ou du moins d'en employer en plus grand nombre ;
comme les monnaies devenant moins prcieuses, on les multiplierait pour rpondre
aux besoins de la circulation, la demande du mtal d'argent augmenterait mesure
que son prix deviendrait plus bas ; sa baisse serait combattue par cette demande, et
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 200
s'arrterait au point o elle viendrait rencontrer les frais de production ncessaires
pour procurer cette quantit de mtal
1
.
On peut appliquer aux monnaies composes avec d'autres matires que l'argent les
raisonnements dont je me suis servi en parlant de l'argent. Leur valeur est toujours en
proportion de la quantit de monnaie qu'on verse dans la circulation, compare avec
la quantit que la circulation en rclame. Si les besoins de la circulation n'augmentent
pas, et si l'on augmente le nombre des units montaires, leur valeur dcline. Si leur
valeur baisse au-dessous de celle de leurs frais de production, la matire premire
comprise, le fabricateur perd leur fabrication. Quand la matire premire est de
nulle valeur, comme lorsqu'on fait de la monnaie de papier, la valeur de la monnaie
peut dcliner l'excs; car alors on peut en fabriquer sans beaucoup de frais de pro-
duction ; mais le papier-monnaie donnant lieu des considrations particulires,
quoique sa valeur drive des mmes principes, j'en ferai un chapitre part. Il me
suffira dans ce moment d'avertir que les monnaies faites d'une matire influent sur
celles qui sont autrement composes, et qu'en multipliant la quantit des units
montaires, qui sont en or, on fait dcliner la valeur de celles qui sont en argent ou en
cuivre. On en peut dire autant des signes reprsentatifs de la monnaie, qui, sans tre
monnaie eux-mmes, font un effet pareil la multiplication des units montaires,
parce qu'ils satisfont aux mmes besoins.
Dans les monnaies mtalliques, le mtal le plus prcieux est le seul qui soit comp-
t comme ayant une valeur intrinsque; l'alliage ne conserve aucune valeur, parce que
si l'on voulait en faire le dpart, il ne vaudrait pas les frais de l'opration
2
.
La monnaie en circulation dans un pays, quelle que soit sa matire, ayant une
valeur qui lui est propre, une valeur qui nat de ses usages, fait partie des richesses de
ce pays, aussi bien que le sucre, l'indigo, le froment, et toutes les marchandises qui
sont en sa possession
3
. Elle varie de valeur comme les autres marchandises, et se

1
Ricardo, Garnier, et quelques autres, soutiennent que les frais d'extraction dterminent seuls le
prix des mtaux, c'est--dire la quantit plus ou moins grande qu'on en offre en change de toute
autre chose. Ils mconnaissent consquemment l'influence du besoin sur la valeur du mtal. C'est
contredire la mieux constate de toutes les expriences, celle qui nous montre chaque jour que la
valeur des choses s'accrot par la demande. La valeur d'un produit n'excde pas, la vrit, les
frais de sa production ; mais quand le public prouve le besoin de consommer une plus grande
quantit d'un produit, il consent payer plus cher les services productifs qui le procurent, et les
frais de sa production deviennent plus considrables. Il n'est pas douteux que si, par des
circonstances quelconques, le besoin qu'on a d'argent augmentait, son prix s'lverait par rapport
celui de toutes les autres marchandises ; on chercherait exploiter des mines qu'on n'exploite pas
en ce moment, parce que leur produit n'indemnise pas des frais d'extraction. Les frais d'extraction
deviendraient plus considrables ; les propritaires des mines actuelles, les entrepreneurs de toutes,
et leurs fournisseurs, gagneraient davantage ; et ce renchrissement serait d l'augmentation de la
demande. Le besoin qu'on prouverait de cette marchandise ferait que l'on consentirait payer de
plus gros frais de production.
2
Dans notre monnaie d'argent actuelle, il y a un dixime de cuivre sur neuf diximes d'argent fin; la
valeur du cuivre est celle de l'argent environ comme 1 est 80. La valeur du cuivre contenu dans
notre monnaie d'argent est donc peu prs la huit centime partie de la valeur totale de nos pices
d'argent : cinq huitimes de centime sur 5 francs. En supposant qu'on voult en sparer le cuivre, il
ne paierait pas les frais de dpart, sans parler du prix de la faon de la monnaie qu'on perdrait. On
le compte donc pour rien dans l'valuation de la monnaie. On ne voit dans une pice de 5 francs
que 22 1/2 grammes d'argent fin qui s'y trouvent, quoique son poids total soit de 25 grammes, le
cuivre compris.
3
Il est ici question de la valeur relle de la monnaie dtermine par la quantit des choses qu'elle
peut acheter. Quand les units montaires sont en nombre double, cette portion de richesses n'est
pas double, si la valeur des units montaires a dclin.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 201
consomme comme elles, quoique plus lentement que la plupart d'entre elles. On ne
saurait donc approuver la manire dont la reprsente Germain Garnier, lorsqu'il dit
que tant que l'argent reste sous la forme de monnaie il n'est pas proprement une
richesse, dans le sens strict de ce mot, puisqu'il ne peut directement et immdiatement
satisfaire un besoin ou une jouissance . Une foule de valeurs ne sont pas suscep-
tibles de satisfaire un besoin ou une jouissance sous leur forme actuelle. Un ngociant
possde un magasin entier rempli d'indigo qui ne peut servir en nature, ni nourrir, ni
vtir, et qui n'en est pas moins une richesse ; richesse qu'il transformera, ds qu'il le
voudra, en une autre valeur immdiatement propre l'usage. L'argent en cus est
donc une richesse aussi bien que l'indigo en caisses. D'ailleurs la monnaie, par ses
usages, ne satisfait-elle pas un des besoins des nations civilises ?
Le mme auteur avoue, la vrit, dans un autre endroit, que dans les coffres
d'un particulier, le numraire est une vraie richesse, une partie intgrante des biens
qu'il possde, et qu'il peut consacrer ses jouissances ; mais que, sous le rapport de
l'conomie publique, ce numraire n'est autre chose qu'un instrument d'change,
totalement distinct des richesses qu'il sert faire circuler
1
. Je crois en avoir dit
assez pour prouver au contraire l'analogie complte qu'il y a entre le numraire et
toutes les autres richesses. Ce qui est richesse pour un particulier l'est pour une
nation, qui n'est que la runion des particuliers ; l'est aux yeux de l'conomie politi-
que, qui ne doit pas raisonner sur des valeurs imaginaires, mais sur ce que chaque
particulier, ou tous les particuliers runis, regardent, non dans leurs discours, mais
dans leurs actions, comme des valeurs.
C'est une preuve de plus qu'il n'y a pas deux ordres de vrits dans cette science
non plus que dans les autres; ce qui est vrai pour un individu l'est pour un gouverne-
ment, l'est pour une socit. La vrit est une ; les applications seules diffrent.

1
Abrg des Principes d'conomie publique, premire partie, chap. 4, et dans l'avertissement.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 202
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXIV
Que les monnaies faites de diffrents
mtaux ne peuvent pas conserver un
rapport fixe dans leur valeur
Retour la table des matires
Les causes qui influent sur la valeur des choses, et notamment la quantit qu'on en
demande au prix o les portent leurs frais de production, n'influent pas au mme
degr sur diffrentes marchandises, ni diffrentes poques sur la mme mar-
chandise. Or, diffrents mtaux sont des marchandises diffrentes ; leurs proprits,
leurs usages sont divers. On ne peut pas employer l'or dans tous les cas o l'on
emploie l'argent ; il a une pesanteur, une ductilit qui lui sont propres ; sa raret et les
frais de son extraction le portent un prix qui excde la dpense que beaucoup de
familles peuvent consacrer se Pourvoir de cuillres, de fourchettes, et de beaucoup
d'autres ustensiles d'argent. L'argent est en consquence beaucoup plus demand que
l'or en proportion de la quantit qu'en fournissent les mines. M. de Humboldt prtend
que la quantit d'argent fournie, tant par les mines dEurope que par celles d'Am-
rique, est la quantit d'or recueillie, comme 45 est 1
1
. Cependant la valeur de
l'argent n'est pas 45 fois moindre que celle de l'or, mais seulement 15 fois environ; et
ce meilleur march, joint ses autres qualits, suffit pour qu'on porte la demande

1
Essai politique sur la Nouvelle-Espagne, dition in-8, tome IV page 222.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 203
qu'on fait de l'argent jusqu' un prix qui permet aux entrepreneurs des mines les
moins fcondes d'tre ddommags par ce prix de leurs frais de production.
Des circonstances diffrentes entraneraient d'autres rapports. Par exemple, la
dcouverte de nouvelles mines d'or plus abondantes et d'une exploitation moins dis-
pendieuse pourrait faire beaucoup baisser la valeur de l'or relativement toutes les
autres marchandises, et par consquent relativement l'argent.
Ces considrations n'ont point arrt les gouvernements lorsqu'ils ont fabriqu
leurs monnaies de plusieurs mtaux diffrents. Ils ont dclar constant un fait varia-
ble. Ils ont dit : Une certaine quantit d'argent, toujours la mme, vaudra 20 francs, et
une certaine quantit d'or, toujours la mme, vaudra galement 20 francs. Mais la
nature des choses est plus forte que les lois. Sous l'ancien rgime, la pice d'or
laquelle les lois attribuaient une valeur de 24 livres tournois se vendait couramment
25 livres 8 sous
1
. Aussi se gardait-on bien, en France, de faire en or les paiements
auxquels on tait engag.
En Angleterre, une fixation diffrente a produit des effets contraires. En 1728, le
cours naturel des changes avait tabli la valeur relative de l'argent fin et de l'or fin
dans la proportion de 1 15 9/124 (ou, pour faire une fraction plus simple, 15 1/14).
Avec une once d'or on achetait 15 1/14 onces d'argent, et rciproquement. C'est ce
taux que fut fix le rapport des monnaies d'or et d'argent ; c'est--dire qu'une once
d'or monnay s'appelait 3 livres 10 sous 17 1/2 deniers sterling, et que 15 1/14 onces
d'argent monnay s'appelaient de mme 3 livres 17 sous 10 1/2 deniers sterling. Mais
c'tait fixer une proportion variable de sa nature. L'argent prouva successivement
plus de demandes que l'or : le got de la vaisselle et des ustensiles d'argent se rpan-
dit ; le commerce de l'Inde prit un plus grand essor, et emporta de l'argent de prf-
rence l'or, parce qu'en Orient il vaut plus, relativement l'or, qu'en Europe
2
;
finalement la valeur relative de l'argent tait devenue, la fin du sicle dernier, par
rapport celle de l'or, comme 1 est 14 3/4 seulement. Tellement que la quantit de
monnaie d'argent qui, frappe en espces, valait 3 livres 17 sous 10 1/2 deniers
sterling, pouvait, si elle tait fondue en lingots, se vendre 4 livres sterling contre de la
monnaie d'or. Il y avait donc gagner la fondre en lingots, et l'on perdait en faisant
des paiements en espces d'argent. C'est pour cela que, jusqu'au moment o la banque
d'Angleterre fut autorise, en 1797, suspendre ses paiements en espces, tous les
paiements se faisaient en or.
Ensuite on n'a plus pay qu'en papier, parce qu'une livre sterling de papier valait
moins encore qu'une livre sterling d'or telle que les lois montaires la voulaient.
Ce qui vient d'tre dit de Pot et de l'argent peut tre dit de l'argent et du cuivre, et
en gnral de la valeur relative de tous les autres mtaux. Il n'est pas plus sage de dire
que la quantit de cuivre contenue dans cent centimes vaut autant que l'argent conte-
nu dans un franc, qu'il ne l'est de dire que la quantit d'argent contenue dans quatre
cus de 5 francs vaut autant que l'or contenu dans une pice de 20 francs.

1
L'arrt du 30 octobre 1785 ordonna une refonte des louis d'or qui, diminuant la quantit d'or fin
qu'ils contenaient, rduisit leur valeur, peu prs, la valeur de 24 livres tournois en argent.
2
Les voyageurs prtendent qu' la Chine la valeur de l'or est, relativement celle de l'argent,
comme 12 13 est 1 ; et au japon, comme 8 9 est 1. Mais ces proportions ont d changer, et,
dans tous les cas, se rapprocheront de celles d'Europe et d'Amrique, par suite des transports
considrables de mtal d'argent qui se font en Asie.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 204
Cependant la proportion fixe par la loi entre le cuivre et les mtaux prcieux n'a
pas eu de trs grands inconvnients, en ce que la loi n'a pas autoris payer indiff-
remment en cuivre ou en mtaux prcieux les sommes stipules en livres sterling ou
en francs ; de manire que la seule monnaie avec laquelle on puisse acquitter lgale-
ment les sommes qui surpassent la valeur des pices d'argent, c'est l'argent ou l'or. On
peut dire que ces deux mtaux sont les seules monnaies lgales. Les pices de cuivre
ou de billon
1
sont seulement considres comme des coupures, des espces de billets
de confiance, de signes reprsentant une pice d'argent trop petite pour tre frappe
en monnaie. je ne connais gure que la Chine o la monnaie lgale soit de cuivre, et
o l'argent dont on fait usage reprsente du cuivre.
Le gouvernement, qui met en circulation des coupures qui ne sont autre chose que
des billets de confiance, devrait toujours les changer, bureau ouvert, contre de
l'argent, du moment qu'on lui en rapporte un nombre suffisant pour galer une pice
d'argent. C'est le seul moyen de s'assurer qu'il n'en reste pas entre les mains du public
au-del de ce qu'en rclament les menus changes et les appoints. S'il en restait plus,
les pices de cuivre ne pouvant avoir les mmes avantages pour leur possesseur que
l'or ou l'argent qu'elles reprsentent, mais qu'elles ne valent pas, il chercherait s'en
dfaite, soit en les vendant perte, soit en payant de prfrence avec cette monnaie
les menues denres, qui renchriraient en raison de cela, soit enfin en plaant ces
pices dans les paiements qu'il a faire, en plus grande proportion que ne l'exigent les
appoints.
Le gouvernement, qui est intress ce qu'on ne les vende pas perte, attendu
qu'il disposerait moins avantageusement de celles qu'il met en circulation, autorise
ordinairement le dernier parti. Avant 1808, par exemple, on tait autoris Paris
payer en monnaie de cuivre 1/40 des sommes qu'on devait; ce qui produisait un effet
pareil une altration dans le titre des monnaies. Une somme de monnaie valant un
peu moins, en raison de cette circonstance, les vendeurs de toute espce de marchan-
dises, qui, sans savoir les causes qui influent sur la valeur des monnaies, connaissent
trs bien ce que les monnaies valent, faisaient leur prix en consquence.
Chaque vendeur, arm d'une balance et d'un creuset, ne s'arrte pas vrifier le
titre et le poids des monnaies ; mais les gens qui font le commerce des matires d'or
et d'argent, ou d'autres mtiers analogues, sont perptuellement occups comparer
la valeur des mtaux prcieux contenus dans les monnaies avec la valeur courante de
ces mmes monnaies, pour tirer parti des bnfices que peut laisser leur diffrence ;
et les oprations mmes, qu'ils font pour obtenir ce bnfice, tendent toujours ta-
blir la valeur courante des monnaies au niveau de leur valeur relle.
La quantit de cuivre qu'on est forc de recevoir influe de mme sur le change
avec l'tranger. Une lettre de change payable en francs Paris se vend certainement
moins cher Amsterdam, lorsqu'une partie de sa valeur doit tre paye en cuivre ; de
mme qu'elle vaudrait moins si le franc contenait une moindre quantit d'argent fin et
plus d'alliage.
Il faut pourtant remarquer que cette circonstance ne fait pas baisser la valeur de la
monnaie en gnral autant que l'alliage, qui n'a aucune valeur par lui-mme, tandis
que la monnaie de cuivre qui entrait pour un quarantime dans nos paiements, avait

1
On appelle billon un alliage dans lequel il entre un quart ou moiti d'argent fin, et o le reste est du
cuivre.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 205
une lgre valeur intrinsque, infrieure cependant au quarantime de la somme en
argent; autrement on n'aurait pas t forc de faire une ordonnance pour contraindre
la recevoir.
Si le gouvernement remboursait bureau ouvert, en argent, les pices de cuivre
qu'on viendrait lui rapporter, il pourrait, presque sans inconvnient, leur donner
extrmement peu de valeur intrinsque; les besoins de la circulation en absorberaient
toujours une fort grande quantit, et elles conserveraient leur valeur aussi complte-
ment que si elles valaient la fraction de monnaie qu'elles reprsentent ; de mme
qu'un billet de banque qui n'a point de valeur intrinsque circule nanmoins, et mme
plusieurs annes de suite, comme s'il valait intrinsquement ce que porte sa valeur
nominale. Cette opration vaudrait au gouvernement plus que ce qu'il peut faire
passer de force dans la circulation, et la valeur des monnaies n'en serait point altre.
Il n'y aurait craindre que les contrefacteurs, dont la culpabilit serait d'autant
plus excite, qu'il y aurait plus de diffrence entre la valeur intrinsque et la valeur
courante. L'avant-dernier roi de Sardaigne, ayant voulu retirer une monnaie de billon
que son pre avait fabrique dans des temps malheureux, en retira trois fois plus que
le gouvernement n'en avait jamais fait. Le toi de Prusse prouva une semblable perte,
par une semblable cause, lorsqu'il fit retirer, sous le nom emprunt du juif Ephram,
le bas billon qu' avait forc les Saxons de recevoir, dans la dtresse o l'avait rduit
la guerre de Sept Ans
1
.

1
Mongez, Considrations sur les Monnaies, page 31.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 206
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXV
De l'altration des monnaies
Retour la table des matires
Du droit attribu au gouvernement seul de fabriquer la monnaie, on a fait driver
le droit d'en dterminer la valeur. Nous avons vu combien est vaine une semblable
prtention, la valeur de l'unit montaire tant dtermine uniquement par l'achat et la
vente, qui sont ncessairement libres. Il tait impossible de ne pas s'apercevoir qu'une
pice de monnaie achetait tantt plus, tantt moins de marchandise; mais comme la
valeur de toutes les marchandises est variable de son ct, on s'imaginait que c'tait la
marchandise qui variait et non la monnaie, mme au milieu des circonstances les plus
propres la faire varier, telles que les changements survenus dans sa composition, ou
bien sa multiplication plus ou moins considrable.
Ainsi, quand Philippe 1er, roi de France, mla un tiers d'alliage dans la livre
d'argent de Charlemagne, qui pesait 12 onces d'argent
1
, et qu'il appela du mme nom
de livre un poids de 8 onces d'argent fin seulement, il crut nanmoins que sa livre
valait autant que celle de ses prdcesseurs. Elle ne valut cependant que les deux tiers
de la livre de Charlemagne. Pour une livre de monnaie, on ne trouva plus acheter
que les eux tiers de la quantit de marchandise que l'on avait auparavant pour une
livre. Les cranciers du roi et ceux des particuliers ne retirrent plus de leurs crances
que les deux tiers de ce qu'ils devaient en retirer ; les loyers ne rendirent plus aux

1
La livre de poids tait de 12 onces au temps de Charlemagne.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 207
propritaires de biens-fonds que les deux tiers de leur prcdent revenu, jusqu' ce
que de nouveaux contrats remissent les choses sur un pied plus quitable.
On commit et l'on autorisa, comme on voit, bien des injustices ; mais on ne fit pas
valoir une livre de 8 onces d'argent pour autant qu'une livre de 12 onces
1
.
Dans l'anne 1113, ce qu'on appelait livre ne contenait plus que 6 onces d'argent
fin ; au commencement du rgne de Louis VII, elle ne contenait plus que 4 onces.
Saint Louis appela du nom de livre une quantit d'argent pesant 2 onces 6 gros 6
grains
2
. Enfin, l'poque de la Rvolution franaise, ce qu'on appelait du mme nom
n'tait plus que la sixime partie d'une once ; tellement que la livre tournois n'avait
plus que la 728 partie de la quantit d'argent fin qu'elle contenait du temps de Charle-
magne.
Je ne m'occupe point en ce moment de la diminution qui a eu lieu dans la valeur
de l'argent fin, qui, galit de poids, ne vaut gure, chang contre des choses utiles,
que le sixime de ce qu'il valait alors. Cette considration sort du sujet de ce chapitre;
j'en parle ailleurs.
On voit que le nom de livre a successivement t appliqu des quantits fort
diverses d'argent fin. Tantt ce changement s'est opr en diminuant la grandeur et le
poids des pices d'argent de mme dnomination, tantt en altrant leur titre, c'est--
dire en mettant sous le mme poids plus d'alliage et moins d'argent fin ; tantt en
augmentant la dnomination d'une mme pice, et nommant, par exemple, 4 livres
tournois une pice qui n'tait auparavant que de 3 livres. Comme il n'est ici question
que de l'argent fin, puisque c'est la seule marchandise ayant quelque valeur dans la
monnaie d'argent, de toutes ces manires l'altration a eu le mme effet, puisqu'elle a
diminu la quantit d'argent qu'on a appele du nom de livre tournois. C'est ce que
nos crivains, d'aprs les ordonnances, appellent fort ridiculement augmentation des
monnaies, parce qu'une telle opration augmente la valeur nominale des espces, et
ce qu'il serait plus raisonnable d'appeler diminution des monnaies, puisqu'elle dimi-
nue la quantit du mtal qui seul fait la monnaie.
Bien que cette quantit ait t en diminuant depuis Charlemagne jusqu' nos jours,
plusieurs rois l'ont cependant augmente diverses poques, notamment depuis Saint
Louis. Les raisons qu'ils avaient de la diminuer sont bien videntes : il est plus com-
mode de payer ce qu'on doit avec une moindre quantit d'argent. Mais les rois ne sont
pas seulement dbiteurs ; ils sont, dans beaucoup de cas, cranciers ; ils sont, relative-
ment aux contribuables, dans la situation du propritaire relativement au fermier. Or,
quand tout le monde tait autoris s'acquitter avec une moindre quantit d'argent, le
contribuable payait ses contributions, de mme que le fermier son fermage, avec une
moindre quantit de ce mtal.

1
Suivant ce qui a t dit au chapitre 23, on serait fond croire que la valeur de la livre, qui
contenait 8 onces d'argent fin, devait conserver la mme valeur, pourvu qu'on n'augmentt pas la
quantit de, la monnaie frappe. Mais comme l'lvation du prix des marchandises suivit la
dgradation des espces, on peut prsumer que le gouvernement, pour tirer parti de ses oprations
montaires, ordonnait des refontes, et avec huit pices d'argent en faisait 12, en augmentant
l'alliage. L'augmentation dans la quantit suivait la diminution du titre; autrement le gouvernement
n'aurait rien gagn altrer le titre.
2
On voit, dans les Prolgomnes de Le Blanc, page 25, que le sou d'argent de saint Louis pesait 1
gros 7 1/2 grains, ce qui, multipli par 20, fait bien pour la livre 2 onces 6 gros 6 grains.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 208
Tandis que le roi recevait moins d'argent, il en dpensait autant qu'auparavant ;
car les marchandises haussaient nominalement de prix en proportion de la diminution
de la quantit d'argent contenue dans la livre. Quand on appelait 4 livres la quantit
d'argent nomme auparavant 3 livres, le gouvernement payait 4 livres ce qu'il aurait
eu pour 3 auparavant. Il se voyait forc d'augmenter les impts ou d'en tablir de
nouveaux, c'est--dire que, pour lever la mme quantit d'argent fin, on demandait
aux contribuables un plus grand nombre de livres. Mais ce moyen, toujours odieux,
mme lorsqu'il ne fait rellement pas payer davantage, tait quelquefois impraticable.
Alors on revenait ce qu'on appelait la forte monnaie. La livre contenant un plus
grand poids d'argent, les peuples, en payant le mme nombre de livres, donnaient en
effet plus d'argent
1
. Aussi voyons-nous que les augmentations de mtal fin contenu
dans les monnaies datent peu prs de la mme poque que l'tablissement des
impts permanents. Auparavant, les rois n'avaient pas d'intrt accrotre la valeur
intrinsque des pices qu'ils frappaient.
On se tromperait, si l'on supposait que, dans l'excution, ces nombreuses varia-
tions dans la quantit de mtal fin contenue dans les monnaies fussent aussi simples,
aussi claires que je les prsente ici pour la commodit du lecteur. Quelquefois
l'altration n'tait pas avoue, et on la cachait le plus longtemps qu'on pouvait ; de l
le jargon barbare adopt dans ce genre de manufacture
2
. D'autres fois on altrait une
espce de monnaie et l'on ne changeait rien aux autres ; la mme poque, la livre
reprsente par certaines pices de monnaie contenait plus d'argent fin que la livre
reprsente par d'autres pices. Enfin presque toujours, pour rendre la matire plus
obscure, on obligeait les particuliers, compter tantt par livres et par sous, tantt par
cus, et payer en pices qui n'taient ni des livres, ni des sous, ni des cus, mais
seulement des fractions ou des multiples de ces monnaies de compte. Il est impos-
sible de voir dans tous les princes qui ont eu recours ces misrables ressources autre
chose que des faussaires arms de la puissance publique.
On comprend le tort qui devait en rsulter pour la bonne foi, pour l'industrie, pour
toutes les sources de la prosprit; il a t tel, qu' plusieurs poques de notre histoire
les oprations montaires ont mis compltement en fuite toute espce de commerce.
Philippe le Bel fit dserter nos foires par tous les marchands trangers en les forant
recevoir en paiement sa monnaie dcrie, et en leur dfendant de contracter en une
monnaie qui leur inspirait plus de confiance
3
. Philippe de Valois fit de mme
l'gard des monnaies d'or. Pareil effet s'ensuivit. Un historien de son temps
4
dit que
presque tous les marchands trangers cessrent de venir trafiquer dans le royaume;
que les Franais mmes, ruins par ces frquents changements dans les monnaies et
l'incertitude de leurs valeurs, se retirrent en &autres pays ; et que les autres sujets du

1
C'est ce qu'avait dj fait Rome l'empereur Hliogabale, not dans l'histoire pour ses
pouvantables profusions. Les citoyens romains devant payer, non un certain poids en or, mais un
certain nombre de pices d'or (aurei), l'empereur, pour recevoir davantage, en fit fabriquer qui
pesaient jusqu' 2 livres (24 onces). Le vertueux Alexandre Svre, anim par des motifs opposs,
les rduisit de beaucoup.
2
Philippe de Valois, dans le mandement qu'il adressa aux officiers des monnaies, en 1350, leur
ordonne le secret sur l'affaiblissement des monnaies, et le leur fait jurer sur l'vangile, afin que les
marchands y soient tromps. Faites savoir aux marchands, dit-il, le cours du marc d'or de la
bonne manire, en sorte qu'ils ne s'aperoivent qu'il y a mutation de pied. On voit, sous le roi
jean, plusieurs exemples semblables. (LE BLANC, Trait historique des Monnaies, p. 251.)
3
Le Blanc, Trait historique des Monnaies, page 27.
4
Mathieu Villani.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 209
toi, nobles et bourgeois, ne se trouvrent pas moins appauvris que les marchands ; ce
qui faisait, ajoute l'historien, que le roi n'tait pas du tout aim.
J'ai puis mes exemples dans les monnaies franaises ; les mmes altrations ont
eu lieu chez presque tous les peuples anciens et modernes. Les gouvernements popu-
laires n'ont pas agi mieux que les autres. Les Romains, dans les plus belles poques
de leur libert, firent banqueroute en changeant la valeur intrinsque de leurs mon-
naies. Dans la premire guerre punique, l'as, qui devait tre de douze onces de cuivre,
n'en pesa plus que deux ; et dans la seconde, il ne fut plus que d'une
1
.
La Pennsylvanie, qui, bien que ce ft avant la rvolution d'Amrique, agissait en
cela comme tat indpendant, ordonna en 1722 qu'une livre sterling passerait pour 1
livre 5 sous sterling
2
; et les tats-Unis, la France mme, aprs s'tre dclars
rpubliques, ont depuis fait pis encore. Si l'on voulait, dit Steuart, entrer dans le
dtail de tous les artifices invents pour brouiller les ides des nations relativement
aux monnaies, dans le but de dguiser ou de faire paratre utiles, justes ou raisonna-
bles, les altrations qu'en ont faites presque tous les princes, on en composerait un
gros livre
3
. Steuart aurait pu ajouter que ce gros livre aurait peu d'utilit, et
n'empcherait pas qu'un artifice nouveau ne pt tre pratiqu ds le lendemain. Ce
qu'il faut claircir, c'est la fange au sein de laquelle germent ces abus ; car si l'on
parvient la transformer en une eau liquide, chaque abus, ds sa naissance, pourra
tre dcouvert et dconcert.
Et qu'on ne s'imagine pas que les gouvernements perdent un avantage prcieux en
perdant le plaisir de tromper. L'astuce ne leur sert que pendant un temps bien court, et
finit par leur causer plus de prjudice qu'elle -ne leur a fait de profit. Nul sentiment
dans l'homme ne tient son intelligence veille autant que l'intrt personnel ; il
donne de l'esprit aux plus simples. De tous les actes de l'administration, ceux en
consquence dont on est le moins la dupe sont ceux qui touchent l'intrt personnel.
S'ils tendent procurer, par la finesse, des ressources l'autorit, les particuliers ne
s'y laisseront pas prendre ; s'ils font un tort dont les particuliers ne puissent se garan-
tir, comme lorsqu'ils renferment un manquement de foi, quelque artistement dguis
qu'on le suppose, on s'en apercevra bientt ; dans l'opinion qu'on se formera d'un tel
gouvernement, l'ide de la ruse se joindra celle de l'infidlit, et il perdra la
confiance, avec laquelle on fait de bien plus grandes choses qu'avec un peu d'argent
acquis 'par la fraude. Souvent mme ce sont les seuls agents du gouvernement qui
tirent parti de l'injustice qu'on a commise envers les peuples. Le gouvernement perd
la confiance, et ce sont eux qui font le profit; ils recueillent le fruit de la honte qu'ils
ont fait rejaillir sur l'autorit.
Ce qui convient le mieux aux gouvernements, c'est de se procurer, non des res-
sources factices et malfaisantes, mais des ressources rellement fcondes et inpui-
sables. C'est donc les bien servir que de les carter des unes, et de leur indiquer les
autres.
L'effet immdiat de l'altration des monnaies est une rduction des dettes et des
obligations payables en monnaie, des rentes perptuelles ou remboursables, payables
par l'tat ou par les particuliers, des traitements et des pensions, des loyers et

1
Montesquieu, Esprit des Lois, livre XXII, ch. 11.
2
Smith, Richesses des Nations, livre II, ch. 2,
3
Steuart, tome I, page 553.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 210
fermages, de toutes les valeurs enfin qui sont exprimes en monnaie; rduction qui
fait gagner au dbiteur ce qu'elle fait perdre au crancier. C'est une autorisation
donne tout dbiteur, dont la dette est exprime en une certaine quantit de mon-
naie, de faire banqueroute du montant de la diminution du mtal fin employ sous
cette mme dnomination.
Ainsi, un gouvernement qui a recours cette opration ne se contente pas de faire
un gain illgitime ; il excite tous les dbiteurs de sa domination faire le mme gain.
Cependant nos rois, en diminuant ou en augmentant la quantit de mtal fin conte-
nue sous une mme dnomination, n'ont pas toujours voulu que leurs sujets, dans les
relations qu'ils avaient entre eux, se prvalussent de cette circonstance pour leur profit
particulier. Le gouvernement a bien toujours entendu payer moins ou recevoir plus
d'argent fin qu'il ne devait en payer ou en recevoir; mais il a quelquefois oblig les
particuliers, au moment d'un changement, payer et recevoir en monnaie ancienne,
ou bien en monnaie nouvelle au cours qui s'tablissait entre les deux monnaies
1
.
Les Romains en avaient donn l'exemple lorsque, dans la seconde guerre punique,
ils rduisirent une once de cuivre l'as qui en pesait deux. La rpublique paya en as,
c'est--dire, la moiti de ce qu'elle devait. Quant aux particuliers, leurs obligations
taient stipules en deniers : le denier jusque-l n'avait valu que 10 as ; l'ordonnance
porta qu'il en vaudrait 16. Il fallut payer 16 as ou 16 onces de cuivre pour un denier :
auparavant on en aurait pay 20, c'est--dire, pour chaque denier, 10 as 2 onces
chacun. La rpublique fit banqueroute de moiti, et n'autorisa les particuliers la faire
que d'un cinquime.
On a quelquefois regard une banqueroute faite par l'altration des monnaies com-
me une banqueroute simple et franche, portant rduction de la dette. On a cru qu'il
tait moins dur pour un crancier de l'tat de recevoir une monnaie altre, qu'il peut
donner pour la mme valeur qu'il l'a reue, que de voir sa crance rduite d'un quart,
de moiti, etc. Distinguons. Des deux manires, le crancier supporte la perte quant
aux achats qu'il fait postrieurement la banqueroute. Que ses rentes soient dimi-
nues de moiti, ou qu'il paie tout le double plus cher, cela revient exactement au
mme pour lui.
Quant aux cranciers qu'il a, il les paie la vrit sur le mme pied qu'il est pay
lui-mme par le trsor public; mais sur quel fondement croit-on que les cranciers de
l'tat soient toujours dbiteurs relativement aux autres citoyens ? Leurs relations
prives sont les mmes que celles des autres personnes ; et tout porte croire qu'en
somme totale, il est d autant aux cranciers de l'tat par les autres particuliers, qu'il
est d ceux-ci par les cranciers de l'tat. Ainsi l'injustice qu'on les autorise
exercer est compense par celle laquelle on les expose, et la banqueroute provenant
de l'altration des monnaies ne leur est pas moins fcheuse que toute autre.
Mais elle a, de plus, de trs graves inconvnients. Elle occasionne dans les prix
des denres un bouleversement, qui a lieu de mille manires, suivant chaque circons-
tance particulire, ce qui drange les spculations les plus utiles et les mieux combi-
nes ; elle dtruit toute confiance pour prter et emprunter. On ne prte pas volontiers
l o l'on est expos recevoir moins qu'on n'a prt, et l'on emprunte regret l o

1
Voyez l'ordonnance de Philippe le Bel, de 1302, celles de Philippe de Valois, de 1329 et de 1343;
celle du toi Jean, de 1354; celle de Charles VI, de 1421.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 211
l'on est expos rendre plus qu'on n'a reu. Les capitaux en consquence ne peuvent
pas chercher les emplois productifs. Les maximum et les taxes de denres, qui mar-
chent souvent la suite des dgradations des monnaies, portent leur tour un coup
funeste la production.
La morale d'un peuple ne souffre pas moins des variations montaires ; elles con-
fondent toujours pendant un certain temps ses ides relativement aux valeurs, et, dans
tous les marchs, donnent l'avantage au fripon adroit sur l'honnte homme simple ;
enfin elles autorisent, par l'exemple et par le fait, le vol et la spoliation, mettent aux
prises l'intrt personnel avec la probit, et l'autorit des lois avec les mouvements de
la conscience.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 212
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXVI
Des papiers-monnaies
Retour la table des matires
Il n'est point ici question des engagements contracts par l'tat ou par les parti-
culiers d'acquitter en numraire une certaine somme, et qui sont en effet acquitts
prsentation, ou leur chance. On applique le nom de papier-monnaie une
vritable monnaie de papier qui ne stipule pas son remboursement, ou qui ne stipule
qu'un remboursement illusoire qu'on n'excute pas. Le gouvernement autorise alors
acquitter en papier-monnaie les engagements contracts en espces ; mais c'est
autoriser une violation de foi ; et, sous ce rapport, une monnaie de papier peut passer
pour le dernier terme de l'altration des monnaies.
Il semble qu'une monnaie de cette espce, ne tirant aucune valeur de la matire
dont elle est faite, ni d'un remboursement dont l'poque est indfinie, et qui, par
consquent, n'engage rien, ne devrait avoir aucune valeur, et qu'avec un tel papier,
quelle que ft la somme qui s'y trouvt spcifie, on ne devrait pouvoir rien acheter.
L'exprience prouve le contraire, et il s'agit d'expliquer cet effet au moyen de la
connaissance que nous pouvons avoir acquise de la nature et de l'usage des monnaies.
Le gouvernement, en autorisant les dbiteurs s'acquitter avec du papier, en
recevant lui-mme ce papier de la main de ses dbiteurs et de ses contribuables, lui
confre dj une certaine valeur en lui assignant des usages qui dpendent de l'auto-
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 213
rit publique, soit qu'elle fasse ou non un usage lgitime de la force ; mais ce n'est pas
tout. Le nombre des units montaires devient ncessairement plus considrable; car
en jetant dans la circulation un papier non remboursable, cumulativement avec les
espces qui s'y trouvaient dj, la masse des monnaies, de cette marchandise, papier
ou mtal, propre servir d'intermdiaire dans les changes, est augmente, et, par une
loi constante que j'ai essay d'expliquer au chapitre 23, la valeur de chaque unit
dcline dans la mme proportion, jusqu' ce que les pices de monnaie mtallique
tombent un taux infrieur celui de la mme quantit de mtal en lingots; de l la
fusion ou l'exportation des monnaies mtalliques
1
. Le papier-monnaie seul reste ; et
comme dans une socit avance en civilisation, o la production est en pleine activi-
t et la consommation considrable, un pareil instrument est d'un usage indispen-
sable, le besoin qu'on a de celui-ci fait qu'on le reoit dfaut d'un autre.
Remarquons que ce n'est pas la confiance qu'on a dans le remboursement d'un
papier-monnaie qui fait qu'on l'accepte en paiement ; car on sait qu'il n'existe aucun
bureau ouvert pour le rembourser. Sa valeur (car il en a, puisque l'on consent
donner des valeurs trs relles en change d'un papier-monnaie) lui vient uniquement
de la possibilit que chacun croit avoir, de le donner en paiement dans les achats
qu'on se propose de faire. Or, cette valeur qui lui est propre, qui nat de l'office qu'il
remplit, en fait une vritable monnaie, et non le signe reprsentatif d'une monnaie
qu'il est incapable de procurer. Les personnes qui ont des achats faire n'ont pas de
meilleure monnaie offrir ; les personnes qui ont besoin de vendre en demanderaient
en vain une autre. Leurs besoins rciproques suffisent pour faire circuler celle-l,
pourvu que chacun puisse se flatter de la placer peu prs au mme taux auquel il l'a
prise : cet effet on la garde peu ; on fait volontiers des achats, soit pour satisfaire
aux besoins des familles, soit pour travailler une nouvelle production. Aussi a-t-on
pu observer, l'origine de tous les papiers-monnaies, une certaine activit dans la
circulation trs favorable aux dveloppements de l'industrie. Les commencements du
systme de Law, sous la rgence, furent brillants ; on en peut dire autant des premiers
temps des assignats dans la rvolution franaise ; et l'agriculture, les manufactures et
le commerce de la Grande-Bretagne, prirent un grand essor dans les annes qui
suivirent la suspension des paiements en espces de la banque d'Angleterre
2
.

1
La diffrence qui s'tablit entre la valeur du papier-monnaie dans l'intrieur o il a des usages, et
sa valeur au-dehors o il n'est bon rien, est le fondement des spculations qui se sont faites, et
des fortunes qui ont t acquises toutes les poques o il y a eu un papier-monnaie.
En 1811, avec cent guines en or, on pouvait acheter Paris une lettre de change sur Londres,
de 140 livres sterling, c'est--dire qu'on y pouvait acheter pour 140 livres sterling de papier-
monnaie anglais, puisque les lettres de change taient acquittes en papier-monnaie (bank notes).
Or, ces mmes cent guines, ou un lingot quivalent, n'avaient cot, Londres, que 120 livres
sterling en papier-monnaie. C'est ainsi qu'il faut entendre cette expression, que le papier-monnaie
anglais avait plus de valeur en Angleterre qu' l'tranger.
Aussi, d'aprs des relevs qui ont t faits Dunkerque, pendant les annes 1810, 1811, 1812
et 1813, il est entr en fraude, par les seuls ports de Dunkerque et Gravelines, des guines, ou
lingots d'or, pour une somme de 182 124444 francs.
La mme spculation se faisait avec toutes sortes de marchandises, mais moins facilement
qu'avec l'or, parce que si la sortie de l'Angleterre en tait favorise, l'introduction en fraude sur le
continent en tait fort difficile.
Quoi qu'il en soit, la demande que cela occasionnait sur le continent des lettres de change sur
Londres, en aurait bien vite fait remonter la valeur au pair de ce qu'elles valaient en Angleterre, si
les agents chargs de payer les subsides anglais leurs allis sur le continent n'avaient pas eu
constamment des traites fournir sur Londres.
2
Un habile conomiste anglais, M. Th. Tooke, a fait la mme remarque dans son ouvrage intitul :
On the state of the Currency, page 23. Voici sommairement l'explication qu'il en donne. Quand on
augmente par des billets de confiance ou un papier quelconque la masse des monnaies, c'est
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 214
Le vice de la monnaie de papier n'est pas dans la matire dont elle est faite ; car la
monnaie ne nous servant pas en vertu de ses qualits physiques, mais en vertu d'une
qualit morale qui est sa valeur, elle peut tre indiffremment compose de toute
espce de matire, pourvu qu'on russisse lui donner de la valeur. C'est l sa qualit
essentielle, puisqu'elle est destine faire passer une valeur et rien de plus d'une main
dans une autre. Or, nous avons vu qu'on peut donner de la valeur une monnaie de
papier. Si cette valeur s'altre promptement, c'est cause de l'abus qu'il est facile de
faire d'une marchandise qui ne cote presque point de frais de production, et qu'on
peut en consquence multiplier au point de l'avilir compltement.
Les gouvernements qui ont mis en circulation des papiers-monnaies l'ont bien
senti. Aussi les ont-ils toujours prsents comme des billets de confiance, de purs
effets de commerce, qu'ils affectaient de regarder comme des signes reprsentatifs
d'une matire pourvue de valeur intrinsque. Tels taient les billets de la banque
forme, en 1716, par l'cossais Law, sous l'autorit du rgent. Ces billets taient ainsi
conus :
La banque promet de payer au porteur vue livres, en monnaie DE MME
POIDS ET AU MME TITRE que la monnaie de ce jour, valeur reue, Paris, etc.

La banque, qui n'tait encore qu'une entreprise particulire, payait rgulirement


ses billets chaque fois qu'ils lui taient prsents. Ils n'taient point encore un papier-
monnaie. Les choses continurent sur ce pied jusqu'en 1719, et tout alla bien
1
. A
cette poque, le roi ou plutt le rgent remboursa les actionnaires, prit l'tablissement
entre ses mains, l'appela banque royale, et les billets s'exprimrent ainsi :
La banque promet de payer au porteur vue... livres, EN ESPCES
D'ARGENT, valeur reue, Paris, etc.
Ce changement, lger en apparence, tait fondamental. Les premiers billets
stipulaient une quantit fixe d'argent, celle qu'on connaissait au moment de la date
sous la dnomination d'une livre. Les seconds, ne stipulant que des livres, admettaient
toutes les variations qu'il plairait au pouvoir arbitraire d'introduire dans la forme et la
matire de ce qu'il appellerait toujours du nom de livres. On nomma cela rendre le
papier-monnaie fixe : c'tait au contraire en faire une monnaie infiniment plus
susceptible de variations, et qui varia bien dplorablement. Law s'opposa avec force
ce changement : les principes furent obligs de cder au pouvoir, et les fautes du
pouvoir, lorsqu'on en sentit les fatales consquences, furent attribues la fausset
des principes.

ordinairement en faisant des avances au gouvernement ou aux particuliers; ce qui augmente la
somme des capitaux en circulation, fait baisser le taux de l'intrt, et rend la production moins
dispendieuse. Il est vrai que l'augmentation de la masse des monnaies en fait dcliner la valeur, et
que lorsque ce dclin se manifeste par le prix lev o montent les marchandises et les services
productifs, des capitaux plus considrables nominalement, ne le sont bientt plus en ralit; mais
ce dernier effet est postrieur l'autre : les intrts ont baiss avant que le prix des marchandises
ait hauss, et que les emprunteurs aient fait leurs achats. D'o il suit qu'une monnaie dont la masse
saccrot et dont la valeur diminue graduellement est favorable l'industrie.
1
Voyez dans Dutot, volume II, page 200, quels furent les trs bons effets du Systme dans ses
commencements.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 215
Les assignats crs dans le cours de la Rvolution franaise valaient encore moins
que le papier-monnaie de la rgence. Celui-ci promettait au moins un paiement en
argent ; ce paiement aurait pu tre considrablement rduit par l'altration des mon-
naies ; mais enfin, si le gouvernement avait t plus mesur dans l'mission de son
papier-monnaie, et plus scrupuleux tenir ses engagements, ce papier aurait pu tre
rembours un peu plus tt ou un peu plus tard ; tandis que les assignats ne donnaient
aucun droit au remboursement en argent, mais seulement un achat de biens
nationaux ; or, on va voir ce que valait ce droit-l.
Les premiers assignats portaient qu'ils taient payables, vue, la caisse de
l'extraordinaire, o, dans le fait, ils n'taient point pays. On les recevait, la vrit,
en paiement des domaines nationaux que les particuliers achetaient l'enchre; mais
la valeur de ces domaines ne suffisait point pour dterminer celle des assignats, parce
que leur prix nominal augmentait dans la mme proportion que celui de l'assignat
dclinait. Le gouvernement n'tait pas mme fch que le prix des domaines s'levt
nominalement; il y voyait un moyen de retirer une plus grande quantit d'assignats, et
par consquent un moyen d'en mettre d'autres sans en augmenter la somme. Il ne
sentait pas que ce n'tait pas le prix des biens nationaux qui augmentait, mais bien
celui des assignats qui diminuait ; et plus celui-ci diminuait, plus il tait forc d'en
mettre pour acheter les mmes denres.
Les derniers assignats ne portaient plus qu'ils taient payables vue. A peine
s'aperut-on de ce changement ; car les derniers n'taient pas moins pays que les
prcdents, qui ne l'taient pas du tout.
Mais le vice de leur institution s'en dcouvre mieux; en effet, on lisait sur une
feuille de papier : Domaines nationaux, assignat de cent francs, etc. Or, que voulaient
dire ces mots cent francs ? De quelle valeur donnaient-ils l'ide ? De la quantit
d'argent qu'auparavant: on appelait cent francs ? Non, puisqu'il tait impossible de se
procurer cette quantit d'argent avec un assignat de cent francs. Donnaient-ils l'ide
d'une tendue de terre gale celle qui aurait valu cent francs en argent ? Pas davan-
tage, puisque, par l'effet des enchres, cette quantit de terre ne pouvait pas plus tre
obtenue avec un assignat de cent francs, mme des mains du gouvernement, qu'on ne
pouvait obtenir cent francs d'espces. Il fallait, assignats en main, acheter l'enchre
les domaines nationaux ; et la valeur de l'assignat tait tombe au point qu'un assignat
de cent francs ne pouvait, l'enchre, obtenir un pouce carr de terrain.
De faon que, tout discrdit part, une somme en assignats ne prsentait l'ide
d'aucune valeur ; et le gouvernement aurait joui de toute la confiance qu'il n'avait pas,
que les assignats ne pouvaient viter de tomber rien.
On sentit cette erreur dans la suite, et lorsqu'il ne fut plus possible d'acheter la
moindre denre pour quelque somme en assignats qu'on en offrt. Alors on cra des
mandats, c'est--dire un papier avec lequel on pouvait se faire dlivrer, sans enchre,
une quantit dtermine de biens nationaux ; mais on s'y prit mal dans l'excution,
d'ailleurs il tait trop tard.
Le papier-monnaie que l'Angleterre mit en circulation de 1798 1818 (bank
notes), ne subit pas une aussi forte dprciation, parce qu'il fut mis avec quelque
mesure ; ce qui tint plusieurs causes, et principalement au frein de l'opinion publi-
que et au concours, ncessaire pour cette opration, des directeurs de la banque
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 216
d'Angleterre et de l'administration de l'tat, ces deux intrts divers se trouvant
diffremment compromis par les missions successives. Elles excdrent nanmoins
les besoins de la circulation, assez pour faire tomber la valeur de l'unit montaire
aux deux tiers environ de la valeur de la mme unit en or
1
. Et lorsque les directeurs
de la banque, de concert avec le gouvernement, voulurent diminuer la valeur des
billets au niveau de l'or, ils n'eurent qu' en diminuer la masse. Le gouvernement
remboursa la banque une partie des avances qu'il avait reues d'elle, ce qui fit
rentrer une partie des billets ; et la banque cessa de prendre des effets l'escompte, en
mme temps qu'elle encaissa ceux de son portefeuille dont l'chance arrivait
journellement; ce qui en fit rentrer encore. L'agent des changes, devenant plus rare
sur le march, reprit sa valeur ; et les spculateurs, obligs de payer l'or aussi cher en
livres sterling de papier qu'en livres sterling d'or, n'eurent plus rien gagner en
exigeant le remboursement en espces des billets dont ils taient Porteurs.
Cette circonstance fut trs fcheuse pour l'industrie anglaise. De nombreux enga-
gements avaient t contracts en une monnaie dprcie, notamment les baux dont la
dure est fort longue. Les fermiers, par suite de la dprciation, s'taient obligs
payer de plus fortes sommes nominales, et les acquittaient aisment, parce que les
denres, payes en une monnaie de moindre valeur, taient payes nominalement plus
cher. Lorsque la valeur de la monnaie a t rintgre, les prix ont baiss en
proportion, et l'on a t oblig de payer, en valeurs relles, des obligations qui avaient
t contractes en valeurs nominales. Les impts, qui s'taient accrus en raison de la
dprciation des monnaies, durent de mme tre pays en valeurs relles, et les
charges de l'tat, notamment la dette publique, qui avaient t allges lorsqu'on en
avait pay les intrts en monnaie dprcie, devinrent plus lourdes qu'auparavant. Il
fallut payer en une monnaie valant de l'or, les intrts d'emprunts publics contracts
pendant 12 15 annes, et dont les fonds avaient t fournis en une monnaie qui
valait un quart ou un tiers de moins. Les traitements d'emplois publics, et, ce qui est
pire, les pensions et les sincures, nominalement augments pendant la dprciation,
furent pays en valeurs relles aprs la restauration de la valeur. Ce fut une banque-
route ajoute une banqueroute ; car on ne viole pas moins ses engagements lors-
qu'on fait payer aux contribuables plus qu'ils ne doivent, que lorsqu'on ne paie pas
des cranciers tout ce qui leur est d.
En 1800, les billets de banque tant au pair, avec 3 livres 17 sous 10 deniers 1/2
sterling, on pouvait se procurer une once d'or ; en 1814, on fut oblig de la payer 5
livres 6 sous 4 deniers
2
. Cent livres sterling en papier ne valaient plus que 73 livres 4
sous 9 deniers en or, et cette dprciation fut accompagne d'une assez grande
prosprit. La valeur des billets remonta dans les annes qui suivirent jusqu'en 1821,
o ils furent de nouveau au pair, et cette restauration fut accompagne d'une fort
grande dtresse. On proposa, entre autres expdients, de rduire la livre sterling la
quantit de mtal que les billets de banque pouvaient rellement acheter
3
; et si ce

1
Elle ne serait pas tombe beaucoup prs autant sans les missions de billets des banques
provinciales. Quoique ces billets n'eussent pas un cours forc, et que les banques provinciales
fussent obliges de les acquitter prsentation en monnaie lgale (en bank notes), ils contribuaient
rendre l'instrument des changes plus abondant par rapport aux besoins de la circulation; car les
signes reprsentatifs de la monnaie servent exactement aux mmes usages.
2
Voyez A Series of tables exibiting the gain and loss of the fundholder, par Robert Mushet, 1821,
table I.
3
Voyez A Letter to the earl of Liverpool on the present distresses of the country, and the efficacy of
reducing the standard of our silver currency, 1816, par C. R. Prinsep. L'auteur propose de rduire
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 217
parti et t adopt, en prenant des prcautions pour que la banque n'augmentt pas la
somme des billets en circulation, elle aurait pu les payer bureau ouvert ; il est
probable que les marchandises n'auraient pas baiss de prix ; les mmes facilits se
seraient offertes l'industrie ; les engagements contracts auraient t acquitts sur le
mme pied auquel ils avaient t contracts, et l'tat n'aurait pas t tenu d'acquitter,
comme il a fait depuis, une dette, des pensions et des traitements d'un tiers plus
considrables qu'ils n'taient alors. Les intrts privilgis s'y opposrent, et la masse
de la nation, outre les maux que souffrirent alors les classes laborieuses, se trouvera
longtemps encore accable d'une dette dont les trois quarts peuvent tre attribus
une lutte qu'il est permis l'orgueil national d'appeler glorieuse, mais qui cote cher
la nation, sans lui avoir fait aucun profit
1
.
La possibilit de se servir d'une monnaie dpourvue de toute proprit physique,
pourvu qu'elle soit aisment transmissible, et qu'on trouve le moyen d'en soutenir la
valeur un taux, sinon invariable, du moins difficilement et lentement variable, a fait
prsumer de trs bons esprits qu'on pourrait sans inconvnient y employer une
matire beaucoup moins prcieuse que l'or et l'argent, qui, pour cet usage, pourraient
tre suppls avantageusement. David Ricardo a propos dans ce but un moyen fort
ingnieux, et qui consiste obliger la banque, ou toute autre corporation qu'on autori-
serait mettre en circulation de la monnaie de papier, la rembourser, bureau
ouvert, en lingots. Un billet stipulant un certain lingot d'or ou d'argent qu'on serait
autoris se faire dlivrer volont, ne pourrait pas tomber au-dessous de la valeur
de ce lingot; et d'un autre ct, si la quantit des billets mise n'excdait pas les be-
soins de la circulation, les porteurs de billets n'exigeraient pas leur conversion en
mtal, parce que des lingots ne se prtent pas aux besoins de la circulation. Si, par
dfiance, on se faisait trop rembourser de billets de banque, comme il n'y aurait pas
d'autre monnaie, les billets augmenteraient de valeur, et il conviendrait sans doute
alors au public de porter des lingots la banque pour avoir des billets
2
.
Il est possible que dans une nation passablement claire, sous un gouvernement
qui offrirait toutes les garanties dsirables, et au moyen d'une banque indpendante
dont les intrts seraient en concurrence avec ceux du gouvernement pour assurer les
droits du public, il est possible, dis-je, qu'une pareille monnaie pt tre tablie avec
beaucoup d'avantages ; mais il restera toujours un fcheux cortge pour toute espce
de papier-monnaie; je veux dire le danger des contrefaons, qui, indpendamment de
l'inquitude qu'elles laissent toujours dans l'esprit de possesseurs de billets, ont en
Angleterre, pendant l'espace de vingt-cinq annes, cot la vie bien des condamns,
et en ont fait dporter beaucoup d'autres.
On ne saurait se dissimuler d'ailleurs que la substitution du papier la monnaie
mtallique ne soit toujours accompagne de certains risques que Smith reprsente par
une image hardie et ingnieuse. Le sol d'un vaste pays figure, selon lui, les capitaux

la livre sterling ce qu'il y a d'argent dans 16 shillings, au lieu de ce qu'il en faut pour faire 20
shillings.
1
La chert des objets de consommation quivaut la rduction des revenus des particuliers, ce qui,
dans les classes pauvres et laborieuses, constitue la misre. Si les charges de l'Angleterre taient
moins lourdes, le bl pourrait y tre produit des prix plus rapprochs des bls trangers; la libre
importation de ceux-ci pourrait tre permise, au grand soulagement des classes manufacturires.
L'normit de la dette, les gros traitements, et l'impossibilit de rformer les abus avec une
reprsentation drisoire, rendent plus difficile un remde efficace. L'Angleterre souffrira encore
longtemps de la guerre impolitique qu'elle a faite la Rvolution franaise. La France souffrira
aussi dans un autre genre. Chacun souffre de ses fautes.
2
Voyez Ricardo's Proposals for an economical and secure Currency, 1816.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 218
qui s'y trouvent. Les terres cultives sont les capitaux productifs ; les grandes routes
sont l'agent de la circulation, c'est--dire la monnaie, par le moyen de laquelle les
produits se distribuent dans la socit. Une grande machine est invente, qui trans-
porte les produits du sol au travers des airs ; ce sont les billets de confiance. Ds lors
on peut mettre en culture les grands chemins.
Toutefois, poursuit Smith, le commerce et l'industrie d'une nation, ainsi suspen-
dus sur les ailes icariennes de billets de banque, ne cheminent pas d'une manire si
assure que sur le solide terrain de l'or et de l'argent. Outre les accidents auxquels les
expose l'imprudence ou la maladresse des directeurs d'une banque, il en est d'autres
que toute l'habilet humaine ne saurait prvoir ni prvenir. Une guerre malheureuse,
par exemple, qui ferait passer entre les mains de l'ennemi le gage qui soutient le
crdit des billets, occasionnerait une bien plus grande confusion que si la circulation
du pays tait fonde sur l'or et l'argent. L'instrument des changes perdant alors toute
sa valeur, les changes ne pourraient plus tre que des trocs difficiles. Tous les
impts ayant t acquitts jusque-l en 'billets, le prince ne trouverait plus rien dans
ses coffres pour payer ses troupes ni pour remplir ses magasins. Un gouvernement
jaloux de dfendre en tout temps, avec avantage, son territoire, doit donc se tenir en
garde contre une multiplication de billets qui tendrait... remplacer dans ses tats une
trop grande partie de l'agent naturel des changes.
M. Th. Tooke, qui n'a point, comme plusieurs de ses compatriotes, transform
l'conomie politique en une mtaphysique obscure, incapable de servir de guide dans
la pratique, et qui demeure attach la mthode exprimentale d'Adam Smith, aprs
avoir observ les fluctuations survenues en Angleterre dans le prix des choses et dans
l'intrt des capitaux, de mme que les bouleversements de fortune et les banque-
routes dont ce pays a t le thtre depuis l'anne 1797, est convenu qu'un systme
montaire o le papier joue un si grand rle est expos a des inconvnients tellement
graves, qu'ils doivent l'emporter sur l'avantage de se servir d'un agent de la circulation
peu dispendieux
1
.
Des principes trop absolus mis en pratique exposent aux mmes inconvnients
qu'une machine que l'on construirait selon les lois de la mcanique, mais sans tenir
compte des frottements et de la qualit des matriaux.

1
Considerations on the state of the currency, page 85.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 219
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXVII
Que la monnaie n'est ni un signe
ni une mesure
Retour la table des matires
Un signe reprsentatif n'a de valeur que celle de l'objet qu'il reprsente, et qu'on
est forc de dlivrer sur la prsentation du titre. La monnaie tire sa valeur de ses
usages, et personne n'est oblig de dlivrer sa marchandise quand on lui prsente de
la monnaie. Il l'change librement; il dbat la valeur de sa marchandise, ce qui revient
au mme que de dbattre la valeur de la monnaie qu'on lui offre; valeur qui n'est pas
stipule d'avance, et qui en fait une marchandise de mme nature que les instruments
quelconques dont les hommes se servent.
Ce qui est un signe, c'est un billet de banque payable la premire rquisition; il
est, le signe de l'argent qu'on peut recevoir au moment qu'on veut, sur la prsentation
de cet effet ; et il n'a de valeur qu'en vertu de l'argent qu'il donne droit de recevoir et
qu'on ne peut refuser de payer. Mais quant la monnaie d'argent qu'on reoit la
caisse, elle n'est pas le signe : elle est la chose signifie.
Quand on vend sa marchandise, on ne l'change donc pas contre un signe, mais
contre une autre marchandise appele monnaie, laquelle on suppose une valeur
gale celle qu'on vend.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 220
Quand on achte, on ne donne pas seulement un signe : on donne une marchan-
dise ayant une valeur relle gale celle qu'on reoit.
Cette premire erreur a t le fondement d'une autre erreur souvent reproduite. De
ce que la monnaie tait le signe de toutes les valeurs, on a conclu que les monnaies
reprsentaient toutes les marchandises, et que leur valeur totale en chaque pays
galait la valeur totale de tous les autres biens : opinion qui reoit une apparence de
vraisemblance de ce lue la valeur relative de la monnaie diminue quand sa masse va
en augmentant, et de ce qu'elle augmente quand sa masse diminue.
Mais qui ne voit que cette variation a lieu de mme pour toutes les autres mar-
chandises qui ne sont videmment Pas des signes ? Quand la rcolte du vin a t
double dans une certaine anne, son prix tombe moiti de ce qu'il tait l'anne
prcdente ; par une raison semblable, on peut supposer que, si la masse des espces
qui circulent venait doubler, le prix de toutes choses doublerait, c'est--dire que
pour avoir le mme objet il faudrait donner le double d'argent. Or, cet effet n'indique
pas plus que la valeur totale de l'argent est toujours gale la valeur totale des autres
richesses, qu'il n'indique que la valeur totale des vins est gale toutes les autres
valeurs runies. La variation survenue dans la valeur de l'argent et du vin, dans les
deux suppositions, est une consquence du rapport de ces denres avec elles-mmes,
et non de leur rapport avec la quantit des autres denres.
Nous avons dj vu que la valeur totale de la monnaie d'un pays, mme en y
ajoutant la valeur de tous les mtaux prcieux qu'il renferme, est peu de chose, com-
pare avec la masse entire de ses valeurs. La valeur reprsente serait donc sup-
rieure au signe qui la reprsente, et le signe ne suffirait point pour se procurer la
chose signifie
1
.
C'est avec aussi peu de fondement que Montesquieu prtend que le prix des
choses dpend du rapport qu'il y a entre la quantit totale des denres et la quantit
totale des monnaies
2
. Un vendeur et un acheteur savent-ils ce qui existe d'une denre
qu'on ne met pas en vente ? Et quand ils le sautaient, cela changerait-il, relativement
cette mme denre, quelque chose la quantit offerte et la quantit demande ?
Toutes ces opinions naissent videmment de l'ignorance o l'on a t, jusqu' notre
temps, de la nature des choses et de la marche des faits dans ce qui tient l'conomie
politique.
Avec un peu plus d'apparence de raison, mais non pas avec plus de fondement, on
a nomm le numraire, ou la monnaie, une mesure des valeurs. On peut apprcier la
valeur des choses; on ne peut pas la mesurer, c'est--dire la comparer avec un type
invariable et connu, parce qu'il n'y en a point

1
On ne peut tirer avantage de ce qu'on joint la valeur de la monnaie celle des papiers de crdit.
L'agent de la circulation, qu'il soit sous forme d'espces ou sous forme de papier de crdit,
n'excde jamais en valeur les besoins de la circulation. Quand la masse de la monnaie, de mtal ou
de papier, vient augmenter, sa valeur diminue de manire n'acheter toujours que la mme
quantit de marchandises, et la valeur que la circulation emploie comme agent de circulation, est
toujours peu de chose, compare avec l'ensemble des valeurs d'un pays. Voyez ci-aprs ce qui a
rapport aux billets de banque.
2
Esprit des Lois, livre XXII, chap. 7.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 221
C'est de la part de l'autorit une entreprise insense que de vouloir fixer une unit
de valeur pour dterminer quelle est la valeur des choses. Elle peut commander que
Charles, possesseur d'un sac de bl, le donne Martial pour 24 francs ; mais elle peut
commander de mme que Charles le donne pour rien. Par cette ordonnance, elle aura
peut-tre dpouill Charles au profit de Martial; mais elle n'aura pas plus tabli que
24 francs soient la mesure de la valeur d'un sac de bl, qu'elle n'aurait tabli qu'un sac
de bl n'a point de valeur, en forant son possesseur le donner pour rien.
Une toise ou un mtre sont de vritables mesures, parce qu'elles prsentent tou-
jours l'esprit l'ide d'une mme grandeur. Fuss-je au bout du monde, je suis certain
qu'un homme de cinq pieds six pouces (mesure de France) a la mme taille qu'un
homme de cinq pieds six pouces en France. Si l'on me dit que la grande pyramide de
Ghiz a cent toises de largeur sa base, je peux Paris mesurer un espace de cent
toises, et me former une ide exacte de cette base ; mais si l'on me dit qu'un chameau
vaut au Caire 50 sequins, qui font environ 2 500 grammes d'argent, ou 500 francs, je
n'ai pas une ide prcise de la valeur de ce chameau, parce que les 500 francs d'argent
valent indubitablement moins Paris qu'au Caire, sans que je puisse dire de combien
ils sont infrieurs en valeur.
Tout ce qu'on peut faire se rduit donc comparer entre elles les valeurs de
diffrentes choses, c'est--dire dclarer que celle-ci vaut autant, ou plus, ou moins
que celle-l, dans le moment et au lieu o l'on est, sans pouvoir dterminer quelle est
absolument la valeur des unes et des autres. On dit qu'une maison vaut 20 000 francs;
mais quelle ide de valeur me donne une somme de 20 000 francs ? Vide de tout ce
que je peux acheter pour ce prix ; et quelle ide de valeur me donnent toutes ces
choses achetes pour ce prix ? L'ide d'une valeur gale celle de cette maison, mais
non l'ide d'aucune grandeur de valeur fixe qui soit indpendante de la valeur
compare de ces choses.
Quand on compare deux choses d'ingale valeur diverses fractions d'un produit
de mme nature, on ne fait encore qu'valuer le rapport de leur valeur. Quand on dit :
Cette maison vaut 20 000 francs, et cette autre vaut 10 000 francs, la phrase au fond
ne dit autre chose que : Cette maison vaut deux fois autant que celle-l. Comme on
les compare l'une et l'autre un produit qui peut se partager en plusieurs portions
gales ( une somme d'argent), on peut plus aisment, la vrit, se faire une ide du
rapport de valeur des deux maisons, parce que l'esprit saisit avec facilit le rapport de
20 000 units avec 10 000 units ; mais on ne peut, sans tourner dans un cercle
vicieux, dire ce que vaut chacune de ces units.
Qu'on appelle cela mesurer, j'y consens ; mais je ferai remarquer que la mme
proprit se rencontre dans toute autre marchandise divisible, quoiqu'elle ne remplis-
se pas l'office de la monnaie. On aura la mme ide du rapport qui existe entre la
valeur des deux maisons, lorsqu'on dira : L'une vaut mille hectolitres de froment, et
l'autre n'en vaut que cinq cents.
Cette matire une fois comprise, j'observerai que la mesure commune de deux va-
leurs (si on lui accorde ce nom) ne donne aucune ide du rapport de ces deux valeurs,
pour peu qu'elles soient spares par quelque distance ou par quelque espace de
temps ; 20 000 francs ou mille hectolitres de froment ne peuvent me servir pour
comparer la valeur d'une maison d'autrefois celle d'une maison d' prsent, parce
que la valeur des cus et du froment n'est plus rigoureusement prsent ce qu'elle
tait autrefois.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 222
Une maison Paris, de 10 000 cus, au temps de Henri IV, valait bien plus qu'une
maison qui vaudrait prsent 10 000 cus. Une maison de 20 000 francs en Basse-
Bretagne a plus de valeur qu'une maison de 20 000 francs Paris; de mme qu'un
revenu de 10 000 francs en Basse-Bretagne est bien plus considrable qu'un revenu
de pareille somme Paris.
C'est ce qui rend impossible la comparaison qu'on a quelquefois tent de faire des
richesses de deux poques ou de deux nations diffrentes. Ce parallle est la quadra-
ture du cercle de l'conomie politique, parce qu'il n'y a point de mesure commune
pour l'tablir.
L'argent, et mme la monnaie, de quelque matire qu'il soit compos, n'est qu'une
marchandise dont la valeur est variable, comme celle de toutes les marchandises, et se
rgle chaque march qu'on fait, par un accord entre le vendeur et l'acheteur. L'ar-
gent vaut plus quand il achte beaucoup de marchandises que lorsqu'il en achte peu.
Il ne peut donc faire les fonctions d'une mesure, qui consiste conserver l'ide d'une
grandeur. Ainsi, lorsque Montesquieu a dit en parlant des monnaies : Rien ne doit
tre si exempt de variations que ce qui doit tre la mesure commune de tout
1
, il a
renferm trois erreurs en deux lignes. D'abord on ne peut pas prtendre que la mon-
naie soit la mesure de tout, mais de toutes les valeurs ; en second lieu, elle n'est pas
mme la mesure des valeurs ; et, enfin, il est impossible de rendre sa valeur inva-
riable. Si Montesquieu voulait engager les gouvernements ne pas altrer les mon-
naies, il devait employer de bonnes raisons, parce qu'il y en a, et non des traits
brillants qui trompent et accrditent de fausses ides.
Cependant il serait bien souvent curieux, et dans certain cas il serait utile de
pouvoir comparer deux valeurs spares par les temps et par les lieux, comme dans
les cas o il s'agit de stipuler un paiement effectuer au loin, ou bien une rente qui
doit durer de longues annes.
Smith propose la valeur du travail comme moins variable, et par consquent plus
propre donner la mesure des valeurs dont on est spar : et voici les raisons sur
lesquelles il se fonde :
Deux quantits de travail, dit-il, quel que soit le temps, quel que soit le lieu, sont
d'gale valeur pour celui qui travaille. Dans l'tat ordinaire de sa sant et de son
courage, de son aptitude et de sa dextrit, l'avance qu'il fait, dans les deux cas, de sa
peine doit tre pour lui la mme. Le prix qu'il paie est donc le mme, quelle que soit
la quantit des choses qu'il reoive en retour. S'il en reoit une plus ou moins grande
quantit, c'est la valeur de ces choses qui varie, et non la valeur du travail avec lequel
il les achte. Partout, dans tous les temps, ce qu'on n'obtient qu'avec beaucoup de
peines et de travail est cher ; ce qui en cote peu est bon march. Le travail ne
variant jamais dans sa valeur est donc la seule mesure relle avec laquelle la valeur de
toutes les marchandises peut, en tout temps, en tous lieux, tre compare et estime
2
.

1
Esprit des Lois, livre XXII, chap. 3.
2
Rich. des Nat., livre I, chap. 5. Smith dit, au sujet de cette question, que le travail est le prix
originel pay pour toutes choses ; que ce n'est pas avec de l'or et de l'argent, mais avec du travail,
que toute la richesse du monde a t acquise . Smith abonde ici dans le sens de ceux qui
soutiennent que le travail est la source de toutes les valeurs, opinion qu'il m'est impossible
d'admettre. La facult de pouvoir nous servir est communique aux choses par le service d'un
fonds de terre et d'un capital, en mme temps que par le service des industrieux ou par le travail.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 223
N'en dplaise Smith, de ce qu'une certaine quantit de travail a toujours la mme
valeur pour celui qui fournit ce travail, il ne s'ensuit pas qu'elle ait toujours la mme
valeur changeable. De mme que toute autre marchandise, le travail peut tre plus
ou moins offert, plus ou moins recherch ; et sa valeur, qui, ainsi que toute valeur, se
fixe par le dbat contradictoire qui s'lve entre le vendeur et l'acheteur, varie selon
les circonstances.
La qualit du travail n'influe pas moins sur sa valeur. Le travail de l'homme fort et
intelligent vaut plus que celui de l'homme faible et stupide. Le travail vaut plus dans
un pays qui prospre, et o les travailleurs manquent, que dans un pays surcharg de
population. La journe d'un manouvrier aux tats-Unis
1
se paie en argent trois fois
autant qu'en France ; peut-on croire que l'argent y vaut trois fois moins ? Une preuve
que le manouvrier des tats-Unis est rellement mieux pay, c'est qu'il se nourrit
mieux, se vt mieux, se loge mieux. Le travail est peut-tre une des denres dont la
valeur varie le plus, parce qu'il est, dans certains cas, extraordinairement recherch,
et, dans d'autres cas, offert avec une instance qui fait peine, comme dans une ville
dont l'industrie est tombe.
Sa valeur ne peut donc servir mieux que la valeur de toute autre denre, mesurer
deux valeurs spares par de grandes distances ou par un long espace de temps. Il n'y
a rellement point de mesure des valeurs, parce qu'il faudrait pour cela qu'il y et une
valeur invariable, et qu'il n'en existe point.
A dfaut de mesure exacte, il faut se contenter d'valuations approximatives ;
alors la valeur de plusieurs marchandises, lorsqu'elle est bien connue, peut donner
une ide plus ou moins rapproche de la valeur de telle autre. Pour savoir, peu prs,
ce qu'une chose valait chez les Anciens, il faudrait connatre quelle marchandise, la
mme poque, devait valoir peu prs autant que chez nous, et savoir ensuite quelle
quantit de cette denre on donnait en change de celle dont on veut savoir le prix. Il
ne faudrait point prendre pour objet de comparaison la soie, par exemple, parce que
cette marchandise, qu'on tait oblig, du temps de Csar, de tirer de la Chine d'une
manire dispendieuse, et qui ne se produisait point en Europe, devait tre beaucoup
plus chre que chez nous. N'est-il aucune marchandise qui ait d moins varier depuis
ce temps jusqu'au ntre ? Combien donnait-on de cette marchandise pour avoir une
once de soie ? voil ce qu'il faudrait savoir. S'il tait une denre dont la production ft
peu prs galement perfectionne aux deux poques, une denre dont la consom-
mation ft de nature s'tendre mesure qu'elle est plus abondante, cette denre
aurait probablement peu vari dans sa valeur, laquelle pourrait en consquence deve-
nir un moyen terme de comparaison assez passable des autres valeurs. Depuis les
premiers temps historiques, le bl est la nourriture du plus grand nombre, chez tous
les peuples de l'Europe ; et la population des tats a d par consquent se propor-
tionner sa raret et son abondance plutt qu' la quantit de toute autre denre
alimentaire : la demande de cette denre, relativement sa quantit offerte, a donc d
tre, dans tous les temps, peu prs la mme. je n'en vois point en outre dont les frais
de production doivent avoir aussi peu vari. Les procds des Anciens, dans
l'agriculture, valaient les ntres beaucoup d'gards, et peut-tre les surpassaient en

Le produit, et par consquent sa valeur, n'existent qu'autant que le consommateur y trouve une
utilit suffisante pour qu'il veuille payer tous ces frais de production. La valeur du produit
comprend donc le prix du service des capitaux et des terres, aussi bien que le prix du travail.
1
Humbold (Essai politique sur la Nouvelle-Espagne, tome III, in-8, page 105) l'estime 3,50 francs
ou 4 francs de notre monnaie.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 224
quelques points. L'emploi des capitaux tait plus cher, la vrit ; mais cette diff-
rence est Peu sensible, en ce que, chez les Anciens, les propritaires cultivaient beau-
coup par eux-mmes et avec leurs capitaux ; ces capitaux, engags dans des entre-
prises agricoles, pouvaient rclamer des profits moindres que dans d'autres emplois,
d'autant plus que, les Anciens attachant plus d'honneur l'exercice de l'industrie
agricole qu' celui des deux autres, les capitaux, de mme que les travaux, devaient
s'y porter avec plus de concurrence que vers les fabriques et le commerce.
Dans le Moyen Age, o tous les arts ont tant dgnr, la culture du bl s'est
soutenue un haut point de perfection qui n'est pas fort au-dessous de celui o nous
la voyons actuellement.
De ces considrations je conclus que la valeur d'une mme quantit de bl a d
tre peu prs la mme chez les Anciens, dans le Moyen Age, et de notre temps.
Mais comme l'abondance des rcoltes a toujours prodigieusement vari d'une anne
l'autre, qu'il y a eu des famines dans un temps, et que les grains ont t donns vil
prix dans un autre, il ne faut valuer le grain que sur sa valeur moyenne toutes les fois
qu'on le prend pour base d'un calcul quelconque.
Voil pour ce qui est de l'estimation des valeurs des poques diffrentes.
Quant leur estimation en deux endroits loigns l'un de l'autre, elle n'est pas
moins difficile. La nourriture la plus gnrale, et par consquent celle dont la deman-
de et la quantit restent plus communment dans une mme proportion relative, varie
d'un climat l'autre. En Europe, c'est le bl ; en Asie, c'est le riz : la valeur d'une de
ces denres n'a aucun rapport en Asie et en Europe, la valeur du riz en Asie n'a mme
aucun rapport avec la valeur du bl en Europe. Le riz a incontestablement moins de
valeur aux Indes que le bl parmi nous : sa culture est moins dispendieuse, ses rcol-
tes sont doubles. C'est en partie ce qui fait que la main-duvre est si bon march
aux Indes et la Chine.
La denre alimentaire de l'usage le plus gnral est donc une mauvaise mesure des
valeurs de grandes distances. Les mtaux prcieux n'en sont pas une bien parfaite
non plus : ils valent incontestablement moins en Amrique qu'ils ne valent en Europe,
et incontestablement plus dans toute l'Asie, puisqu'ils s'y rendent constamment. Ce-
pendant la grande communication qui existe entre ces parties du monde, et la facilit
de les transporter, peuvent faire supposer que c'est encore la marchandise qui varie le
moins dans sa valeur en passant d'un climat dans l'autre.
Heureusement qu'il n'est pas ncessaire, pour les oprations commerciales, de
comparer la valeur des marchandises et des mtaux dans deux climats loigns, et
qu'il suffit de connatre leur rapport avec les autres denres dans chaque climat. Un
ngociant envoie la Chine une demi-once d'argent : que lui importe que cette demi-
once vaille plus ou moins qu'une once en Europe ? La seule chose qui l'intresse est
de savoir qu'avec cet argent il pourra acheter Canton une livre de th d'une certaine
qualit, qui, rapporte en Europe, se vendra une once et demie d'argent. D'aprs ces
donnes, sachant qu'il aura sur cet objet, quand l'opration sera termine, un gain
d'une once d'argent, il calcule si ce gain, aprs avoir couvert les frais et les risques de
l'aller et du retour, lui laisse un bnfice suffisant. Il ne s'inquite pas d'autre chose.
S'il envoie des marchandises au lieu d'argent, il lui suffit de savoir le rapport entre
la valeur de ces marchandises et celle de l'argent en Europe, c'est--dire ce qu'elles
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 225
cotent; le rapport entre leur valeur et celle des denres chinoises en Chine, c'est--
dire ce qu'on obtiendra en change ; et finalement le rapport entre ces dernires et
l'argent en Europe, ou ce qu'elles se vendront quand elles seront arrives. On voit
qu'il n'est question l-dedans que de comparer les valeurs relatives de deux ou de
plusieurs objets, au mme temps et au mme lieu, dans chaque occasion.
Dans les usages ordinaires de la vie, c'est--dire lorsqu'il ne s'agit que de compa-
rer la valeur de deux choses qui ne sont spares ni par un long espace de temps, ni
par une grande distance, presque toutes les denres qui ont quelque valeur peuvent
servir de mesure; et si, pour dsigner la valeur d'une chose, mme lorsqu'il n'est
question ni de vente ni d'achat, on emploie plus volontiers dans cette apprciation la
valeur des mtaux prcieux, ou de la monnaie, c'est parce que la valeur d'une certaine
quantit de monnaie est une valeur plus gnralement connue que toute autre
1
. Mais
quand on stipule pour des temps loigns, comme lorsqu'on se rserve une rente
perptuelle, il vaut mieux stipuler en bl; car la dcouverte d'une seule mine pourrait
faire tomber la valeur de l'argent fort au-dessous de ce qu'elle est, tandis que la
cultivation de toute l'Amrique septentrionale ne ferait pas sensiblement baisser la
valeur du bl en Europe; car alors l'Amrique se peuplerait de consommateurs en
mme temps qu'elle se couvrirait de moissons. De toute manire, une stipulation de
valeurs pour un terme loign est ncessairement vague, et ne peut donner aucune
assurance de la valeur qu'on recevra.
La plus mauvaise de toutes les stipulations serait celle qui stipulerait en monnaie
nominale; car ce nom pouvant s'appliquer des valeurs diverses, ce serait stipuler un
mot plutt qu'une valeur, et s'exposer payer ou tre pay en paroles.
Si je me suis arrt combattre des expressions inexactes, c'est qu'elles m'ont
sembl trop rpandues, qu'elles suffisent quelquefois pour tablir des ides fausses,
que les ides fausses deviennent souvent la base d'un faux systme, et que d'un faux
systme enfin naissent les mauvaises oprations.

1
Pour apprcier les diffrentes valeurs des choses, je les compare, dans le cours de cet ouvrage, au
prix auquel elles peuvent se vendre contre de la monnaie; c'est que je n'ai nul besoin, dans mes
exemples, d'une exactitude rigoureuse. Le gomtre lui-mme ne trace des lignes que pour rendre
sensibles ses dmonstrations, et il n'a besoin d'exactitude rigoureuse que dans ses raisonnements et
dans ses consquences.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 226
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXVIII
D'une attention qu'il faut avoir en
valuant les sommes dont il est fait
mention dans l'histoire
Retour la table des matires
Les crivains les plus clairs, lorsqu'ils valuent en monnaies de notre temps les
sommes dont il est fait mention dans l'histoire, se contentent de rduire en monnaie
courante la quantit d'or ou d'argent contenue dans la somme ancienne. Cela donne au
lecteur une trs fausse ide de la valeur de cette somme ; car l'argent et l'or ont beau-
coup perdu de leur valeur.
Comme, d'aprs les observations qui se trouvent dans le prcdent chapitre, on a
lieu de croire que la valeur du bl, anne commune, a moins vari que celle d'aucune
autre marchandise, et bien srement beaucoup moins que celle des mtaux prcieux,
les auteurs transmettraient une ide bien plus juste d'une valeur ancienne en nous
disant ce qu'elle pouvait acheter de bl ; et si cette quantit de bl ne portait pas
notre esprit une ide assez nette de la valeur ancienne, on pourrait la traduire en mon-
naie courante au prix moyen du bl l'poque o nous sommes.
Des exemples feront mieux sentir la ncessit de ce moyen de rduction.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 227
Dmocde, mdecin de Crotone, s'tant retir Egine, y dploya tant d'habilet
dans sa profession, que les Egintes, pour l'attacher leur ville, lui assignrent, sur le
trsor public, une pension annuelle d'un talent. Si nous voulons connatre l'tendue de
cette munificence, et en mme temps la valeur de la somme appele du nom de talent,
nous chercherons d'abord a savoir ce qu'un talent pouvait acheter de bl. jusqu'
Dmosthne on n'a pas de document sur le prix du bl; mais dans le plaidoyer de
Dmosthne contre Phormion, on lit : Le bl tant fort cher, et tandis qu'il se
vendait jusqu' 16 drachmes, nous en avons fait venir plus de cent mille mdimnes au
prix ordinaire de la taxe, cinq drachmes.
Voil donc le prix le plus ordinaire du bl Athnes : cinq drachmes par
mdimne. Le talent attique contenait 6 000 drachmes. A cinq par mdimne, le talent
pouvait donc acheter 1200 mdimnes de bl. Il s'agit maintenant de rduire 1200
mdimnes en mesures de notre temps. Or, on sait par d'autres voies que chaque
mdimne quivalait 52 de nos litres, ou ( trs peu de chose prs) un demi-
hectolitre. Douze cents mdimnes feraient donc 600 hectolitres, qui, au prix moyen
de notre temps, qui ne s'loigne pas beaucoup de 19 francs l'hectolitre, vaudraient, de
nos jours, 11400 francs. Ces matires n'admettent pas une exactitude extrme ;
cependant nous sommes assurs d'arriver, par cette mthode, beaucoup plus prs de la
vrit que l'abb Barthlemy, qui, dans son Voyage d'Anarcharsis, n'value le talent
attique que 5 400 francs.
Si nous dsirons nous former quelque ide des valeurs, l'poque la plus clbre
de l'histoire romaine, c'est--dire au temps de Csar, nous chercherons ce que chaque
somme pouvait acheter de bl, et nous valuerons ce que la mme quantit de bl
peut valoir prsent. Le modius tait une mesure qui se vendait communment 3
sesterces
1
. Les antiquaires diffrent peu sur la capacit du modius. Les uns le disent
gal 8 58/100 litres, les autres 8 82/100. Prenons le terme moyen de 8 7/10, et ce
compte un sesterce vaudrait autant qu'un tiers de 8 7/10 litres, c'est--dire que 2 9110
litres. Or, 19 francs l'hectolitre, cette quantit de bl quivaut 55 centimes
2
. C'est
plus d'une moiti en sus des valuations qui ont t faites jusqu'ici du sesterce, et cela
donne une ide plus juste des sommes dont il est fait mention dans les auteurs de
cette poque
3
.
Il y a plus d'incertitude dans l'estimation des sommes historiques aprs le dsastre
de l'empire romain, soit cause de la diversit des monnaies et de leurs frquentes
altrations, soit en raison de l'ignorance o nous sommes de la vritable capacit des
mesures des grains. Pour estimer avec approximation une somme sous la premire
race des rois de France ; pour savoir, par exemple, ce que valaient 400 cus d'or que
le pape saint Grgoire sut tirer du royaume de France ds l'anne 593, il faudrait

1
Voyez Garnier, Histoire des Monnaies, tome Il, page 334.
2
Dans les prcdentes ditions de cet ouvrage, le sesterce romain est valu plus haut. J'ai prfr la
prsente valuation, parce que j'en crois les bases meilleures.
3
Horace (Ep. 2, livre II) parle d'une terre considrable (le sens exige qu'elle le soit), et qu'il porte
la valeur de 300 mille sesterces. D'aprs l'valuation ci-dessus elle doit avoir valu 165 000 francs.
Dacier, traducteur peu philosophe du pote-philosophe, l'value 22 500 francs, ce qui forme un
vritable contresens.
On prtend que Caligula absorba en moins d'un an les trsors amasss par Tibre, qui se
montaient 2 milliards 700 millions de sesterces, que La Harpe traduit pas 546 de nos millions;
tandis que, d'aprs l'valuation de 55 centimes par sesterce, cette somme quivaut prs de 1500
millions de francs. En effet, on ne voit pas trop comment Caligula et pu excuter moins ses
dispendieuses folies.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 228
savoir ce que 400 cus d'or pouvaient acheter de bl. Mais en supposant que l'on
possdt quelque renseignement tolrable sur le prix du bl vers la fin du vie sicle,
son prix ne serait probablement pas tabli en cus d'or ; il faudrait donc savoir en
mme temps le rapport de la monnaie en laquelle l'estimation serait faite avec les
cus d'or ; il faudrait savoir la contenance de la mesure de bl dont on nous donnerait
le Prix, afin de connatre son rapport avec nos mesures de capacit actuelles ; et,
malgr tout cela, il serait encore facile de se tromper du double au simple dans toutes
ces rductions.
Dupr de Saint-Maur
1
croit que depuis le rgne de Philippe Auguste, c'est--dire
depuis environ l'an 1200 de l're vulgaire, la capacit du setier de Paris est reste
peu prs la mme ; or, cette quantit de bl approche beaucoup d'un hectolitre et
demi. Et prenant 19 francs pour le prix moyen actuel de l'hectolitre de bl, le prix
moyen du setier est 28 francs 50. En consquence, chaque fois que nous voyons dans
l'histoire de France, depuis Philippe-Auguste, que le setier de bl est un certain prix,
nous pouvons traduire ce prix, quel qu'il soit, par 28 francs 50 d'aujourd'hui.
Ainsi nous savons qu'en 1514, sous Louis XII, le froment valait, anne commune,
26 sous le setier ; 26 sous valaient donc autant que 28 francs 50 prsent ; et quand
les historiens portent, pendant le rgne de ce prince, le montant des contributions
publiques 7 650 000 livres tournois, nous devons les estimer gales plus de 167
millions de francs, valeur actuelle. Raynal en donne donc une bien fausse ide quand
il ne les value que 36 de nos millions. Son erreur vient, je le rpte, de ce qu'il s'est
born chercher ce que cette somme contenait de mtal d'argent, pour rduire cet
argent en monnaie actuelle, sans faire attention que la valeur de l'argent a fort dchu
depuis cette poque.
Sully, dans ses Mmoires, rapporte qu'il avait amass dans les caves de la Bastille
jusqu' 36 millions de livres tournois, pour servir l'accomplissement des grands
desseins d'Henri IV contre la maison d'Autriche. Comme il y eut une trs forte
dgradation dans la valeur de l'or et de l'argent, prcisment pendant la dure de ce
rgne, ces mtaux perdaient graduellement de leur prix tandis que l'conome
surintendant les entassait la Bastille. Quoi qu'il en soit, nous pouvons connatre la
valeur qu'avait encore ce trsor, l'anne de la mort de ce prince. En 1610, 1 setier de
Paris, qui vaut actuellement 28 francs 50 se vendait 8 livres 1 sou 9 deniers, et c'est
dans cette dernire monnaie que sont valus les 36 millions dont parle Sully. Or, 36
millions, en comptant 8 livres 1 sou 9 deniers pour 28 francs 50 vaudraient aujour-
d'hui plus de 126 millions ; somme qui offrait une ressource importante, surtout si
l'on considre que la guerre se faisait alors bien diffremment que de nos jours. Avec
cinquante mille hommes et des munitions de guerre et de bouche proportionnes,
Henri IV aurait excut ce qu'on n'accomplirait pas aujourd'hui avec trois cent mille
hommes et un milliard. Sully eut le chagrin de voir de son vivant ces puissantes
conomies dissipes par de vils courtisans.
On peut tre curieux de comparer la dette publique de Louis XIV, dans les dsas-
tres qui signalrent la fin de son rgne, avec nos dettes publiques actuelles. Le
contrleur gnral Desmarets remit au duc d'Orlans, rgent, un mmoire o l'on
trouve un tat de la dette mobile en 1708
2
. Elle se montait alors, en principal, 685
millions. Il ne donne pas le montant des rentes sur l'htel de ville ; mais on voit un

1
Essai sur les Monnaies.
2
Voyez les Annales politiques de l'abb de Saint-Pierre, anne 1716.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 229
peu plus loin qu'on y consacrait la totalit du produit des fermes gnrales, qui
rapportrent 31 millions en 1709, et que ce produit ne permit pas de payer au-del de
six mois dans une anne. On peut donc supposer que la dette constitue s'levait 62
millions de rentes au principal de 1240 millions
1
. En les joignant aux 685 millions du
montant des engagements terme, on aura 1925 millions qu'il s'agit, l'aide du bl,
de rduire en valeur actuelle.
Le prix moyen du bl extrait des annes 1685 1716, en excluant les annes
extraordinaires du plus haut et du plus bas prix, donne pour le setier de Paris 17 livres
16 sous. En traduisant par 28,50 F chaque somme de 17 livres 16 sous qui se trouve
dans la dette de Louis XIV, elle nous donnera un total de 3 milliards et 82 millions de
francs ; triste rsultat de la gloriole militaire du prince et des nombreux abus de sa
cour.

1
Le roi n'avait certainement pas reu ce principal de la main des prteurs, car l'tat du crdit cette
poque ne permettait pas d'emprunter 5 % : on tait oblig d'emprunter au denier douze, c'est--
dire qu'on recevait en principal douze fois seulement la rente qu'on prenait l'engagement de payer.
Le public ne restait pas moins grev d'une rente perptuelle qui quivalait un principal au denier
vingt.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 230
Livre I : De la production des richesses
Chapitre XXIX
Ce que devraient tre les monnaies
Retour la table des matires
Ce que j'ai dit jusqu' prsent des monnaies peut faire pressentir ce qu'il faudrait
qu'elles fussent.
L'extrme convenance des mtaux prcieux pour servir de monnaie les a fait
prfrer presque partout pour cet usage. Nulle autre matire n'y est plus propre; ainsi
nul changement cet gard n'est dsirable
1
.
On en peut dire autant de la division des mtaux prcieux en portions gales et
maniables. Il convient donc de les frapper, comme on a fait jusqu' prsent chez la
plupart des peuples civiliss, en pices d'un poids et d'un titre pareils.
Il est au mieux qu'elles portent une empreinte qui soit la garantie de ce poids et de
ce titre, et que la facult de donner cette garantie, et par consquent de fabriquer les
pices de monnaie, soit exclusivement rserve au gouvernement ; car une multitude

1
L'adoption d'un papier-monnaie, tel que l'a propos Ricardo (voyez le chap. 26), aurait l'avantage
de remplacer un instrument coteux par un instrument conomique; mais cette conomie entrane
des risques et des inconvnients qui outrepassent peut-tre ses avantages; d'ailleurs un bon
systme de monnaies mtalliques rend plus sr l'emploi des billets de confiance, qui ont une partie
des avantages du papier-monnaie.
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 231
de manufacturiers qui les fabriqueraient concurremment n'offriraient point une garan-
tie gale.
C'est ici que devrait s'arrter l'action de l'autorit publique sur les monnaies.
La valeur d'un morceau d'argent se rgle de gr gr dans les transactions qui se
font entre les particuliers, ou entre le gouvernement et les particuliers : il convient
d'abandonner la sotte prtention de fixer d'avance cette valeur et de lui donner arbi-
trairement un nom. Qu'est ce qu'une piastre, un ducat, un florin, une livre sterling, un
franc? Peut-on voir autre chose en tout cela que des morceaux d'or ou d'argent ayant
un certain poids et un certain titre? Si l'on ne peut y voir autre chose, pourquoi
donnerait-on ces lingots un autre nom que le leur, que celui qui dsigne leur nature
et leur poids ?
Cinq grammes d'argent, dit-on, vaudront un franc : cette phrase da aucun autre
sens que celui-ci : Cinq grammes dargent vaudront cinq grammes d'argent; car
l'ide qu'on a d'un franc ne vient que des cinq grammes d'argent dont il se compose.
Le bl, le chocolat, la cire, prennent-ils un nom diffrent lorsqu'ils sont diviss sui-
vant leur poids ? Une livre pesant de pain, de chocolat, de bougie, s'appelle-t-elle
autrement qu'une livre de pain, de chocolat, de bougie ? Pourquoi n'appellerait-on pas
une pice d'argent du poids de 5 grammes par son vritable nom ? Pourquoi ne
l'appellerait-on pas simplement cinq grammes d'argent ?
Cette lgre rectification, qui semble consister dans un mot, dans un rien, est im-
mense dans ses consquences. Ds qu'on l'admet, il n'est plus possible de contracter
en valeur nominale ; il faut, dans chaque march, balancer une marchandise relle
contre une autre marchandise relle, une certaine quantit d'argent contre une certaine
quantit de grains, de viande ou d'toffe. Si l'on prend un engagement terme, il n'est
Plus possible d'en dguiser la violation; si l'on s'engage me payer tant d'onces
d'argent fin, et si mon dbiteur est solvable, je suis assur de la quantit d'argent fin
que je recevrai quand le terme sera venu.
Ds lors s'croule tout l'ancien systme montaire; systme tellement compliqu,
qu'il n'est jamais compris entirement, mme de la plupart de ceux qui en font leur
occupation habituelle ; systme qui varie d'un pays l'autre, et d'o dcoulent
perptuellement la mauvaise foi, l'injustice et la spoliation. Ds lors il devient impos-
sible de faire une fausse opration sur les monnaies sans battre de la fausse monnaie,
de composer avec ses engagements sans faire une banqueroute. La fabrication des
monnaies se trouve tre la chose la plus simple : une branche de l'orfvrerie.
Les poids dont on s'est servi jusqu' l'introduction du systme mtrique en France,
c'est--dire les onces, gros, grains, avaient l'avantage de prsenter des quantits
pondrantes, fixes depuis plusieurs sicles, et applicables toutes les marchandises,
de manire qu'on ne pouvait changer l'once pour les mtaux prcieux sans la changer
pour le sucre, le miel, et toutes les denres qui se mesurent au poids; mais combien,
sous ce rapport, les poids du nouveau systme mtrique n'ont-ils pas plus d'avantages
encore? Ils sont fonds sur une quantit donne par la nature, et qui ne peut varier
tant que notre globe subsistera. Le gramme est le poids d'un centimtre cubique d'eau;
le centimtre est la centime partie du mtre, et le mtre est la dix millionime partie
de l'arc que forme la circonfrence de la terre du ple l'quateur. On peut changer le
nom de gramme, mais il n'est pas au pouvoir des hommes de changer la quantit
pesante de ce qu'on entend actuellement par gramme ; et quiconque s'engagerait
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 232
payer, une poque future, une quantit d'argent gale cent grammes d'argent, ne
pourrait, quelque opration arbitraire qui intervint, payer moins d'argent sans violer
sa promesse d'une manire vidente.
La facilit que le gouvernement peut donner pour l'excution des changes et des
contrats o la marchandise-monnaie est employe consiste diviser le mtal en
diffrentes pices, d'un ou de plusieurs grammes, d'un ou de plusieurs centigrammes,
de manire que, sans balance, on puisse compter quinze, vingt, trente grammes d'or
ou d'argent, selon les paiements qu'on veut faire.
Des expriences faites par l'Acadmie des Sciences prouvent que l'or et l'argent
purs rsistent moins au frottement que lorsqu'ils contiennent un peu d'alliage; les
monnayeurs disent, de plus, que, pour les purer compltement, il faudrait des mani-
pulations dispendieuses, qui renchriraient beaucoup la fabrication des monnaies.
Qu'on mle donc l'or et l'argent une certaine quantit d'alliage; mais que cette
quantit soit annonce par l'empreinte, qui ne doit tre autre chose qu'une tiquette
certifiant le poids et la qualit du mtal.
On voit qu'il n'est ici aucunement question de francs, de dcimes, de centimes.
C'est qu'en effet de tels noms ne devraient point exister, attendu qu'ils ne sont le nom
de rien. Nos lois veulent qu'on frappe des pices d'un franc qui pseront cinq gram-
mes d'argent : elles devraient ordonner simplement qu'on frappt des pices de 5
grammes.
Alors, au lieu de faire un billet ou une lettre de change de 400 francs, par exem-
ple, on les ferait de 2 000 grammes d'argent au titre de 9/10 de fin, ou, si l'on aimait
mieux, de 130 grammes d'or au titre de 9/10 de fin ; et rien ne serait plus facile
acquitter ; car les pices de monnaie, soit en or, soit en argent, seraient toutes des
multiples ou des fractions de gramme au titre de 9110 de mtal fin ml avec 1/10
d'alliage.
Il faudrait, la vrit, qu'une loi statut que toute convention stipulant un certain
nombre de grammes d'argent ou d'or ne pourrait tre solde qu'en pices frappes (
moins de stipulation contraire), afin que le dbiteur ne pt s'acquitter avec des lingots
qui auraient un peu moins de valeur que des pices frappes. Ce pourrait tre l'objet
d'une loi rendue une fois pour toutes, et qui pourrait porter en outre que les mots d'or
ou d'argent, sans autre dsignation, dsigneraient de l'or et de l'argent 9/10 de fin.
Cette loi, de pure prcaution, n'aurait d'autre but que d'viter sur chaque acte l'non-
ciation de plusieurs clauses, qui ds lors seraient sous-entendues.
Le gouvernement ne frapperait les lingots des particuliers qu'autant qu'on lui
paierait les frais et mme le bnfice de la fabrication. Ce bnfice pourrait tre port
assez haut, en vertu du privilge exclusif de fabriquer. Rien n'empcherait qu'
l'empreinte nonciative du poids et du titre ne fussent joints tous les signes qu'on
jugerait propres prvenir la contrefaon.
Je n'ai point parl de proportion entre l'or et l'argent, et je n'avais nul besoin d'en
parler. Ne me mlant point d'noncer la valeur des mtaux dans une dnomination
particulire, les variations rciproques de cette valeur ne m'occupent pas plus que les
variations de leur valeur relativement toutes les autres marchandises. Il faut la
laisser s'tablir d'elle-mme, puisqu'on chercherait en vain la fixer. Quant aux
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 233
obligations, elles seraient payes suivant qu'elles auraient t contractes ; un engage-
ment de donner cent grammes d'argent serait acquitt au moyen de cent grammes
d'argent ; moins que d'un consentement mutuel, l'poque du paiement, les parties
contractantes ne prfrassent le solder avec un autre mtal ou avec une autre mar-
chandise, suivant une valuation dont elles tomberaient d'accord.
Une monnaie qui ne serait que de l'argent ou de l'or tiquet, qui n'aurait point une
valeur nominale, et qui par consquent chapperait au caprice de toutes les lois, serait
tellement avantageuse pour tout le monde et dans tous les genres de commerce, que je
ne doute nullement qu'elle ne devnt courante mme parmi les trangers. La nation
qui la frapperait deviendrait alors manufacturire de monnaie pour la consommation
extrieure, et pourrait faire un fort bon bnfice sur cette branche d'industrie. Nous
voyons dans le Trait historique des monnaies de France de Le Blanc (Prolgo-
mnes, page 4), qu'une certaine monnaie que fit battre saint Louis, et dont les pices
s'appelaient agnels dor, cause de la figure d'un agneau qui y tait empreinte, fut
recherche mme des trangers, et qu'ils aimaient fort contracter en cette monnaie,
seulement parce qu'elle contint toujours la mme quantit d'or depuis Saint Louis
jusqu' Charles VI.
En supposant que la nation qui ferait cette bonne affaire ft la France, je ne pense
pas qu'aucun de ceux qui me font l'honneur de lire cet ouvrage regrettt de voir ainsi
sortir notre numraire, suivant l'expression de certaines gens qui n'entendent rien et
ne veulent rien entendre toutes ces matires. L'argent ou l'or monnay ne s'en irait
certainement pas sans tre bien pay, et avec chacun d'eux la faon qu'on y aurait
mise. Les fabriques et le commerce de bijouteries ne sont-ils pas considrs comme
trs lucratifs, bien qu'ils envoient de l'or et de l'argent? La beaut des dessins et des
formes ajoute la vrit un grand prix aux mtaux qu'ils expdient au-dehors ; mais
l'exactitude des essais et des peses, et surtout la permanence des mmes poids et des
mmes titres dans les monnaies, sont des mrites qui ne manqueraient pas d'tre
apprcis aussi.
Si l'on disait qu'un pareil systme a t suivi par Charlemagne, qui a appel livre
une livre d'argent ; que cependant il n'a pas empch la dgradation des monnaies, et
qu'on appelt dans la suite une livre ce qui ne pesait rellement que 96 grains, je
rpondrais :
1. Qu'il n'y a jamais eu du temps de Charlemagne, ni depuis, des pices d'argent
d'une livre ; que la livre a toujours t une monnaie de compte, une mesure idale.
Les pices d'argent taient alors des sois d'argent (solidi), et le sol n'tait pas une
fraction de la livre de poids.
2. Aucune monnaie ne portait sur son empreinte le poids du mtal dont elle tait
faite. Il nous reste dans les cabinets de mdailles plusieurs pices de monnaie du
temps de Charlemagne. On n'y voit que le nom du prince, et quelquefois celui des
villes o la pice avait t frappe, crits en lettres grossirement formes, ce qui est
peu surprenant dans un royaume dont le monarque, tout protecteur des lettres qu'il
tait, ne savait pas crire.
3. Les monnaies portaient encore moins le titre ou le degr de fin du mtal, et ce
fut la premire cause de leur dgradation ; car, sous Philippe 1er, les sols d'argent
formant une livre de compte pesaient bien encore une livre de poids ; mais cette livre
J.-B. Say, Trait dconomie politique : Livre I (de la production des richesses) (1803) 234
de poids tait compose de 8 onces d'argent alli avec 4 onces de cuivre, au lieu de
contenir, comme sous la seconde race, 12 onces d'argent fin, poids de la livre d'alors.
4. Enfin, la livre de poids elle-mme tait une grandeur arbitraire qui pouvait tre
change par le lgislateur, tandis qu'une mesure fonde sur la grandeur de la terre est
une quantit invariable.
L'usure des pices de monnaies, ou ce qu'on nomme en terme de l'art le frai, est
proportionne l'tendue de leur surface. Entre deux morceaux de mtal de mme
poids, celui qui s'usera le moins sera celui qui offrira le moins de surface au frotte-
ment. La forme sphrique, la forme d'une boule, serait par consquent celle qui
s'userait le moins ; mais elle a t rejete, parce qu'elle est trop incommode.
Aprs cette forme-l, celle qui offre le moins de surface, est celle d'un cylindre
qui serait aussi long que large ; cette forme serait presque aussi incommode : on s'est
donc en gnral arrt la forme d'un cylindre fort aplati. Mais il rsulte de ce qui
vient d'tre dit, qu'il convient de l'aplatir aussi peu que l'admet l'usage qu'on en doit
faire, c'est--dire de faire les pices de monnaie plutt paisses qu'tendues.
Quant l'empreinte, voici quelles doivent tre ses principales qualits : la pre-
mire de toutes est de constater le poids de la pice et son titre. Il faut donc qu'elle
soit trs visible et trs intelligible, afin que les plus ignorants puissent comprendre ce
qu'elle signifie. Il faut de plus que l'empreinte s'oppose, autant qu'il est possible,
l'altration de la pice, c'est--dire qu'il convient que la circulation naturelle ou la
friponnerie ne puissent pas altrer le poids de la pice sans altrer son empreinte. Une
torsade pratique dans l'paisseur de la tranche, qui ne l'occupe pas tout entire, et
l'affleure sans l'excder, empche les pices d'tre rognes sans qu'il y paraisse.
L'empreinte, quand elle est saillante, doit l'tre peu, pour que les pices se tien-
nent facilement empiles, et surtout pour qu'elles soient moins exposes l'action du
frottement. Par la mme raison, les traits d'une empreinte saillante ne doivent pas tre
dlis : le frottement les emporterait trop aisment. On a propos, dans ce but, de
faire des empreintes en creux. Elles auraient l'inconvnient de se remplir de malpro-
prets. On pourrait nanmoins en essayer.
Les motifs pour donner en gnral aux pices de monnaie le moins de surface
possible doivent engager faire les pices aussi grosses qu'on le peut sans incom-
modit; car plus elles sont divises, plus elles prsentent de surface. Il ne faut fabri-
quer de petites pices de mtal prcieux que ce qui est absolument ncessaire pour les
petits changes et les appoints, et avoir de grosses pices pour tous les gros paie-
ments.
C'est une question de savoir par qui doit tre supporte la perte rsultante du frai
des pices de monnaie. Dans l'exacte justice, cette usure devrait tre, comme en toute
autre espce de marchandise, supporte par celui qui s'est servi de la monnaie. Un
homme qui revend un habit aprs l'avoir port, le revend moins cher qu'il ne l'a
achet. Un homme qui vend un cu contre de la marchandise devrait le vendre moins
cher qu'il ne l'a achet, c'est--dire recevoir en change moins de marchandise qu'il
n'en a donn.
Mais la portion de l'cu use en passant par les mains d'un seul honnte homme
est si peu de chose qu'il est presque impossible de l'valuer. Ce n'est qu'aprs avoir
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circul pendant plusieurs annes, que son poids a sensiblement diminu, sans qu'on
puisse dire prcisment entre les mains de qui cette diminution a eu lieu. je sais fort
bien que chacun de ceux entre les mains de qui l'cu a pass, a support, sans s'en
apercevoir, la dgradation occasionne dans sa valeur changeable par l'usure; je sais
que cette diminution, qui n'est pas sensible d'un jour l'autre, le devient au bout d'un
certain nombre d'annes, et qu'une monnaie use achte moins de marchandises
qu'une monnaie neuve. Je crois en consquence que, si une espce entire de pices
de monnaie se dgradait successivement, au point d'exiger une refonte, les posses-
seurs de ces pices, au moment de la refonte, ne pourraient raisonnablement exiger
que leur monnaie dgrade ft change contre une monnaie neuve, pice pour pice
et troc pour troc. Leurs pices ne devraient tre prises, mme par le gouvernement,
que pour ce qu'elles valent rellement ; elles contiennent moins d'argent que dans leur
origine, mais aussi les ont-ils eues meilleur compte, puisque, pour les avoir, ils n'ont
donn qu'une quantit de marchandise infrieure ce qu'ils auraient donn dans
l'origine.
Telle est en effet la rigueur du principe; mais deux considrations doivent emp-
cher de s'y tenir.
1 Les pices de monnaie ne sont pas une marchandise individuelle si je peux
ainsi m'exprimer. Leur valeur dans les changes s'tablit, non pas prcisment sur le
poids et la qualit des pices actuellement offertes, mais sur le poids et la qualit
qu'on sait, par exprience, exister dans la monnaie du pays prise au hasard et par
grandes masses. Un cu un peu plus ancien, un peu plus us, passe sur le mme pied
qu'un plus entier : l'un compense l'autre. Chaque anne les htels des monnaies frap-
pent de nouvelles pices, qui contiennent tout le mtal pur qu'elles doivent avoir; et
dans cet tat de choses, la valeur de la monnaie n'prouve pas, mme au bout d'un
grand nombre d'annes, du moins pour cause d'usure, une diminution dans sa valeur.
C'est ce qui pouvait s'observer dans nos pices de 12 et de 24 sous, qui, par la
facilit qu'elles avaient de passer concurremment avec les cus de six livres, conser-
vaient une valeur gale aux cus, quoique dans la mme somme nominale il y et
environ un quart en moins d'argent dans les pices uses de 12 et 24 sous, que dans
les cus.
La loi qui intervint et qui autorisa les caisses publiques et particulires ne plus
les recevoir que pour 10 et 20 sous, ne les estima pas au-dessous de ce qu'elles
valaient intrinsquement, mais les estima au-dessous de la valeur pour laquelle le
dernier possesseur les avait reues; car cette valeur, soutenue pour ainsi dire par celle
des