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Jacques Leenhardt

Thorie de la communication et thorie de la rception


In: Rseaux, 1994, volume 12 n68. pp. 41-48.
Rsum
La thorie de la communication s'est trouve conduite complexifier singulirement sa manire de traiter de la transmission et
de l'efficacit des messages sociaux. De leur ct, les thories de la rception littraire, les thories de l'effet de la literature et la
sociologie de la littrature ont dvelopp un ensemble de recherches et de concepts mettant en vidence le rle des structures
mentales et des mcanismes de rception et de comprhension des textes, tels que l'histoire sociale des sujets et de leurs
comptences spcifiques les constituent. L'article tente de dgager les points de rencontre existant entre les questions qui se
posent la sociologie des communications et les avances des tudes sur la lecture des textes de fiction.
Abstract
The manner in which communication theory deals with the transmission and effectiveness of social messages has become
singularly more complex. At the same time, theories of literary reception and the effect of literature, as well as the sociology of
literature, have developed a body of research and concepts which highlight the role of mental structures and reception and
comprehension mechanisms. The latter are seen as an outcome of the social history of subjects and of their specific
competence. The article identifies common points between questions relevant to communication sociology and developments in
the study of the reception of fiction.
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Leenhardt Jacques. Thorie de la communication et thorie de la rception . In: Rseaux, 1994, volume 12 n68. pp. 41-48.
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/reso_0751-7971_1994_num_12_68_2619
THORIE DE LA COMMUNICATION
ET THORIE DE LA RCEPTION
Jacques LEENHARDT
Rseaux n 68 CNET - 1 994
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La sociologie, grand rve la fois
scientifique et politique du
XIXe sicle, n'en finit pas de redfi
nir son objet dclar, la socit , me
sure que celui-ci, derechef, chappe aux
concepts qui pensaient enfin le saisir. On
pourra y voir la preuve de sa vitalit, la
crise n'tant de ce point de vue qu'une des
modalits de la vie intellectuelle elle-
mme, forme normale en fin de compte,
mme si on a accoutum d'opposer normal
it et tat de crise.
La sociologie des communications so
ciales n'est pas en reste sous l'aspect de la
crise. Tant que l'on avait pu croire
l'unit de la socit , on avait cru pou
voir en dduire une systmaticit qui donn
ait chaque phnomne sa logique et sa
place fonctionnelle. Quand le tout est
donn, les rgles du jeu se dduisent ais
ment, et de faon non contradictoire.
Point n'est besoin de revenir ici sur le
doute qui s'est install dans les esprits au
sujet de telles cohrences. Son effet sur la
thorie sociale a pris en particulier la
forme d'une discussion, frais nouveaux,
de la place de la communication dans le
social. Au point que, pour certains, mme
la formule euphmistique le social
serait encore un effet illusoire, le social
tant mort son tour aprs que la
socit a disparu sous l'effet rodant
d'une communication aussi multiple
que finalement sans objet rel assignable.
C'est dans ce contexte aux senteurs de
cadavre que se pose la question d'une pra
tique jusqu'ici peu honore par les socio
logues, parce qu'apparemment trop minor
itaire ou litiste, celle de la littrature. Or,
dans le mme temps o l'on s'interroge
sur la dcomposition du tout social, il
pourrait tre de quelque intrt de visiter la
pratique de la littrature, laquelle, pour
individuelle qu'elle soit, n'en active
cependant pas moins, sa manire, ce qui
fait le noyau de toute conception de la vie
en socit : le systme des relations
sociales.
Les augures ne manquent pas qui annon
cent ou dplorent la mort de la littrature
et plus encore de la lecture, celle-ci ayant
t limine, nous est-il dit, par les mass
media, par la tlvision et, accessoirement,
par le cinma. Sans doute une concurrence
nouvelle avec V univers fictionnel instan
tan qu'apporte le film de cinma ou de t
lvision a-t-elle vu le jour. On aurait tort
cependant de ngliger les phnomnes lis
l'exprience de univers fictionnel pro
long qu'instaure la lecture. Sa temporalit
propre, faite de dure, de possibilits de
retour en arrire, voire d'anticipation de la
fin, fait de la lecture du livre une possible
opration sur le fictionnel que n'autorise
pas la squence oblige du droulement c
inmatographique. En consquence, et mal
gr la concurrence qui lui est faite, la lec
ture demeure une exprience singulire qui
exige notre attention.
D'emble on limitera ces quelques r
flexions un canton de la littrature : la
fiction romanesque. Pour notre propos,
cette restriction se justifie par le fait que ce
secteur de la pratique littraire, criture
comme lecture, s'est depuis son origine s
ignal par une volont ttue :
a) d'attribuer des actions des person
nages autant que possible comparables
ceux que pourrait frquenter ou connatre
tout lecteur ;
b) de faciliter l'identification du lecteur
avec les situations et les personnages
fictifs ;
c) de produire un monde vraisemblable,
ou du moins possible, partir de situations
exemplaires.
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L'tat permanent de crise dans lequel vit
la sociologie tient sans doute pour une
bonne part au fait que jamais celle-ci n'est
parvenue dominer la contradiction qui la
fonde, d'tre un rve de totalit n en
pleine pousse d'un individualisme par d
finition fractionniste. Systme social et or
ganisation psychique individuelle sont res
ts de ce fait comme les polarits d'une
pense qui prfra tablir ses certitudes sur
deux disciplines spares, la sociologie et
la psychologie, plutt que d'affronter
l'ambivalence pistmologique et mtho
dologique qu'en secret elle renonait po
ser, mais qui depuis la taraude.
Or la pratique littraire offre, cet
gard, l'intrt de mettre en uvre cette
ambivalence, sans avoir se soucier des
compartimentages disciplinaires. Rgi par
aucune rgle, le roman chappe aux faux-
fuyants qu'organise l'esprit disciplinaire,
mme si, en contrepartie, il doit videm
ment renoncer au statut de vrit. Il n'a
pas de vocation la vrit telle que la
science la dfinit conformment ses prin
cipes, et cependant il ne saurait tre rduit
ni l'illusion - laquelle en toute hypothse
ne pourrait qualifier cette partie de son
pouvoir qu'on nomme l'effet de rel -
ni l'erreur ou, encore moins, la tromper
ie, lesquelles impliqueraient l'existence
d'une vrit qui, prcisment, n'appartient
pas au monde littraire et n'est pas reven
dique par lui.
Cela tant rappel, je voudrais examiner
comment la thorie de la pratique littraire
peut s'intgrer une rflexion contempor
aine sur la manire dont se produit ce
qu'on appellera, dfaut de mieux, le
social , travers l'change imaginaire
que permet la littrature.
Par ailleurs, la thorie de la communicat
ion, trouvant dans la pratique littraire
une articulation spcifique de l'activit
prive de la conscience et de la communic
ation sociale, pourra sur ce cas particulier
laborer quelques prodromes d'une
rponse la question que posait
N. Luhmann : Comment la conscience
peut-elle tre la fois un systme structu-
rellement dtermin et un mdium ? (1)
Luhmann remarque que ce double statut
est rendu possible par le fait que la langue,
qui sert de modalit d'expression la
conscience prive, bien que relevant d'un
systme rigide, devient, dans la communic
ation, un mdium susceptible de prendre
des formes souples, changeantes et mult
iples. Tels sont les rcits et les thories
que nous construisons dans le langage, qui,
tout en ayant la rigidit que leur confre
leur mise en forme, sitt noncs s'effil
ochent et se transforment, saisis par l'insta
bilit constitutive de tout ce qui prend
forme dans le temps. Il en va ainsi de la
littrature dans l'acte de lecture.
Du fait de l'importance de la communic
ation verbale au sein du systme social
existe donc un principe de drive qui em
pche que la logique reproductive du sys
tme ne conduise une simple rptition.
On a souvent parl d'entropie ce sujet,
en restant l'intrieur d'un schma de
communication comme transmission de
sens. Il vaudrait mieux parler d'une acti
vit permanente de reconfiguration des
lments constitutifs du systme, ce qui
ouvre la voie une interrogation sur les
processus de transformation affectant ce
lui-ci (2).
Toute communication reproduit et tran
sforme. Dans le champ de la littrature,
aprs une dcennie durant laquelle domina
un lan thorique essentiellement intress
aux contraintes spcifiques du systme
linguistique et smiotique, diverses tho
ries se mirent en place, visant restituer au
procs littraire sa fonction dynamique.
Jan Mukarovsky, figure essentielle du
Cercle linguistique de Prague, indiquait
ds 1966 que l'uvre littraire, en tant que
fait smiologique, est d'une part un signe
matriel polysmique, d'autre part une
concrtisation ou interprtation de ce signe
par la conscience collective des membres
d'un groupe social particulier. Il appelait
l'uvre concrtise ou interprte objet
esthtique , objet dont le contenu sman-
(1) LUHMANN, 1988, p. 891.
(2) LEENHARDT, JOZSA, 1982.
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tique correspond au systme de valeurs et
au systme normatif de la collectivit qui
l'a accueilli :
Toute uvre d'art est un signe auto
nome compos de :
1. " L'uvre matrielle " qui a la valeur
d'un symbole sensible.
2. " L'objet esthtique " qui est enra
cin dans la conscience collective et oc
cupe l'endroit du " sens ".
3. Du rapport avec un objet dnot qui
ne vise pas une existence particulire d
finissable - dans la mesure o il s'agit
d'un signe autonome - mais le contexte
global de tous les phnomnes sociaux
(science, philosophie, religion, politique,
conomie) d'un milieu particulier (3).
Pierre Zima commente ainsi l'apport de
Mukarovsky :
Dans la perspective ouverte par Mukar
ovsky, la lecture apparat donc comme un
processus collectif irrductible aux rac
tions esthtiques de lecteurs individuels.
Bien que la lecture (d'un roman ou d'un
pome) soit presque toujours individuelle,
elle est insparable du systme normatif de
la collectivit ou des collectivits aux
quelles appartient l'individu (4).
Hans Robert Jauss, se fondant la fois
sur Mukarovsky et Gadamer, insistera sur
l'inscription historique de toute lecture
(voire relecture) des textes littraires, pro
posant une version nouvelle du concept
horizon d'attente labor par Mannheim
et par l'hermneutique littraire (5).
En resituant la signification littraire
dans l'histoire, voire dans la sociologie, les
thories nouvelles de la littrature mett
aient l'accent sur une activit jusqu'alors
nglige : celle du lecteur. On s'avisa que
pour qu'existe la littrature il fallait non
seulement qu'elle ait pris la forme immob
ile d'un texte , un symbole matriel et
sensible, mais galement qu'elle fasse
l'objet d'une concrtisation (Ingarden)
dans l'acte de lecture et devienne ainsi un
objet esthtique (Mukarovsky).
Cette lecture, relevant dsormais de
thtique, de Yaisthesis aristotlicienne, ne
pouvait plus apparatre seulement comme
un exercice savant de dcryptage auquel
concourraient des disciplines de plus en
plus raffines et rigoureuses. Un dplace
ment d'intrt accompagne en effet ces i
nterrogations, qui donne l'activit
constructive de la lecture un rle nouveau
en dialogue avec des forces dterminantes
propres la structure textuelle (smio-
tique, idologique, etc.).
L'enjeu de ces dplacements est une vi
sion ddouble du processus de connais
sance sociale. Connatre, en socit, ce
n'est pas seulement produire un savoir sur
le monde, c'est aussi et d'un mme geste
produire une image du monde. Penser la
connaissance sociale comme une dialec
tique instable entre image du monde et sa
voir du monde, c'est s'interroger aussi
bien rtroactivement sur ce que nous appe
lons science sociale , que sur la fonc
tion cognitive de Y imagination, comme
activit sociale. Le fonctionnement de la
littrature (criture et lecture) rvle ici sa
puissance exemplaire. C'est pourquoi on
peut tenter d'articuler la rflexion dvelop
pe dans le domaine de la thorie littraire
certaines questions ayant merg dans le
champ de la sociologie des communicati
ons.
On prendra ici appui sur le livre de
Wolfgang Iser, L'acte de lire (6). Iser y in
troduit l'ide que la structure smiotique
des textes de fiction ne s'offre pas l'ana
lyse principalement comme un systme de
langue dont il faudrait dcrire les signifis,
mais plutt comme une mdiation prenant
la forme d'un faisceau d'instructions desti
nes rendre possible, voire dclencher,
la production de significations par le lec
teur.
Or, ds lors que la thorie met l'accent
sur l'activit constructive du lecteur - et,
pourrait-on dire, de toute personne
confronte une structure de sens -, elle
introduit la question de la multiplicit des
perspectives qui peuvent effectivement
(3) MUKAROVSKY, 1966, p. 88. Cit par ZIMA, 1985, p. 203.
(4) ZIMA, 1985, p. 203.
(5) JAUSS, 1978.
(6) ISER, 1976.
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tre adoptes l'gard du sens propos et
de leur gestion par le lecteur. Venant
s'inscrire dans une histoire singulire mar
que par le pass, les espoirs, les intrts
de ce dernier, le sens ne saurait tre rduit
unilatralement sa formulation textuelle,
si prcise que puisse en tre la description.
L'idiosyncratie du lecteur - ce que nous
appellerons, selon le cas, son histoire, ses
intrts ou ses comptences (7) entre en
conflit avec la structure textuelle du mes
sage et dmultiplie les perspectives.
La dynamique qui anime de l'intrieur
ce conflit interdit que celui-ci soit tranch
entirement au profit d'une lecture domi
ne par une conscience raisonnante, lo
gique et matresse de tous les paramtres,
comme elle empche que la reprsentation
qui rsultera de la confrontation avec le
texte ne doive sa forme qu'au libre jeu de
l'imagination. Entre un asservissement hy
pothtique au texte et la drive incontr
lable d'une imagination dbride, Iser en
trevoit l'existence d'une structuration
mdiatrice qu'il appelle, la suite de Huss
erl, une synthse passive , en quelque
sorte prconsciente. Et il donne un nom
cette modalit synthtique : l'image. Il
avance alors que les textes fictionnels pro
posent ou suscitent des images autour des
quelles se construit vritablement, et alors
seulement, un rapport entre signification
du texte et effet du texte. Cette position
mdiatrice accorde l'image au cur du
processus de concrtisation du texte dans
l'acte de lecture rappelle opportunment la
fonction que remplit, mme dans une pra
tique comme la lecture, l'imagination
comme instance laboratrice. Celle-ci en
effet s'emploie singulariser ou particu
lariser les contenus voqus par les signi
fiants et qui, dans la comptence de
chaque lecteur, ne sont donns que dans
indistinction d'un savoir gnral. Les dis
positifs langagiers mettent ncessairement
en jeu des notions, concepts et ides
d'ordre gnral. Ils appellent de ce fait, et
comme leur complment ncessaire, une
fonction particularisante capable de fixer
dans une image singulire ce que l'imagi
nation aura voqu pour elle partir de
l'invite conceptuelle qui l'aura veille. La
mise en image constitue donc, de ce point
de vue, la fois une slection dans l'ar
chive encyclopdique qui a t historiqu
ement constitue et sociologiquement orga
nise en chacun, et une concrtisation, au
sens d'un passage ncessaire un stade
dtermin de la reprsentation.
La synthse passive voque par Iser
sous le nom d'image fait donc apparatre
des contenus structurs qui ne relvent ni
de la perception directe (voir quelque
chose de prsent devant soi) ni du concept
en tant que savoir sur quelque chose mais
bien de la dialectique entre perception
(Wahrnehung) et reprsentation (Vorstel-
lung).
Dans la lecture des textes de fiction
nous sommes donc - poursuit Iser -
contraints nous forger des reprsentat
ions images dans la mesure o les sch
matisations que nous propose le texte ne
constituent qu'un savoir sur les prsuppos
s duquel un objet imaginaire doit tre
produit (8).
Les thories de la lecture ont donc, tout
au long des deux dernires dcennies, r
orient la recherche littraire vers le lec
teur et, ce faisant, ouvert une zone de dia
logue avec la sociologie. Ce ne sera qu'au
prix d'une acceptation du rle mdiateur
de ce qu'on a appel le psychosocial ,
en tant qu'instance de construction du rap
port de l'individu au social travers les
expriences imaginaires, que la sociologie
comme la thorie de la littrature dpasse
ront les impasses auxquelles la tradition
des belles lettres , d'une part, et l'enfe
rmement disciplinaire, de l'autre, les ont
accules.
L'approfondissement de la procdure
constructive du sens dans l'acte de lecture
peut servir de point de dpart pour la com
prhension plus gnrale des fonctionne
ments du sens dans la communication so
ciale. La situation de lecture offre cet
gard l'avantage qu'avec la matrialit du
(7) LEENHARDT, 1988, pp. 302-311.
(8) ISER, 1976-1985, op.cit., p. 222 (c'est nous qui traduisons).
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texte comme structure de sens fixe dans
un support (livre, priodique, etc.), l'obl
igation de se confronter au sens comme
structure mdiatrice est en quelque sorte
mise en vidence. La double fonctionnalit
du livre, la fois structure de sens et pou
voir vocateur de mondes imaginaires ap
partenant en propre au sujet lecteur, son
histoire et sa position dans le dispositif
social, souligne la ncessit d'une opra
tion synthtique qui carte aussi bien
l'illusion d'une simple transmission du
sens ou celle, corrlative, d'une imposition
univoque de ce mme sens, comme elle
carte galement l'hypothse laxiste selon
laquelle l'accent mis sur l'activit du lec
teur conduirait laisser thoriquement la
bride sur le cou une imagination lectrice
sans contraintes.
Au terme de cette brve incursion dans
le domaine de la thorie de la lecture, deux
lments peuvent tre retenus. Au plan de
la thorie sociale de l'laboration du sens,
les tudes sur la lecture comme activit
symbolique (ou imageante) constituent un
terrain exemplaire pour la communication
sociale. Ce caractre exemplaire devrait
d'autant plus intresser le sociologue de la
communication que, d'autre part, la struc
ture de sens dont il s'agit, la fiction roma
nesque, se trouve elle-mme - comme
nous le notions plus haut - au cur d'une
autre ngociation essentielle : celle qui
voit s'organiser le rapport de la personne
au social.
La construction images dans l'acte de
lecture vaut donc comme modle de l'acti
vit constructive du lien social, et ses m
canismes, si nous parvenions les saisir
dans leur productivit imageante dans
l'acte de lire, donneraient pour le moins
une mtaphore de ce qu'est la construction
du social dans l'activit quotidienne.
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REFERENCES
ISER W., Der akt des lesens, Munich,
Wilhem Finck Verlag, 1976. L'acte de
lire, Bruxelles, Pierre Mardaga, 1985.
JAUSS H.-R., Pour une esthtique de
la rception, traduction de Cl. Maillard,
Paris, Gallimard, 1978.
LEENHARDT J., De la comptence
dans l'activit lectrice in La lecture litt
raire, ss la dir. de Michel Picard, Paris,
Clancier-Gunaud, 1988.
LEENHARDT J. et JOZSA P., avec la
collaboration de BURGOS M., Lire la lec
ture. Essai de sociologie de la lecture, Par
is, Editions Le Sycomore, 1982.
LUHMANN N., Wie ist bewusstsein
an kommunikation beteiligt ? , (Com
ment la conscience est-elle relie la
communication ?), in Materialitt der
kommunikation, ss la dir. de H.U. Gum-
brecht et K.L. Pfeiffer, Francfort, Suhr-
kamp Verlag, 1988.
MUKAROVSKY J., Studie z estetiky,
Prague, Odon, 1966.
ZIMA P. V., Manuel de sociocritique,
Paris, Picard, 1985.
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