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ANTHONY BUCKERIDGE

FAITES CONFIANCE A BENNETT


A vot' bon cur, m'sieurs-dames!
Non, ce n'est pas la complainte d'un mendiant,
mais celle de Bennett et de son complice Mortimer qui,
en brandissant des botes de fer-blanc, font la qute
dans le village de Linbury... Pour une noble cause, bien
sr!
Malgr les interventions furibondes du professeur
Wilkinson, rien n'arrtera le sympathique collgien
anglais dans ses initiatives. Ne voil-t-il pas qu'il dcide
d'aller vendre un vieux piano qui pourrit au fond d'un
hangar?
Ae! Echappant aux mains des dmnageurs en
herbe, le vieux zinzin glisse de sa remorque et atterrit
au milieu de la Grand-Rue, crant un fantastique
embouteillage...
Mais il en faut davantage pour dmonter notre
hros. Faites confiance Bennett!

ANTHONY BUCKERIDGE

FAITES CONFIANCE

BENNETT
TEXTE FRANAIS DE VLADIMIR VOLKOFF
ILLUSTRATIONS DE DANIEL BILLON

HACHETTE

L'DITION ORIGINALE DE CE ROMAN A PARU


EN LANGUE ANGLAISE CHEZ COLLINS, LONDRES,
SOUS LE TITRE :

TRUST JENNINGS!
Anthony Bucheridge, 1969.
Hacheite, 1981.
Tous droits de traduction, de reproduction
et d'adaptation rservs pour tous pays.
HACHETTE, 79, BOULEVARD SAINT-GERMAIN, PARIS VI

TABLE
I.
II.
III.
IV.
V.
VI.
VII.
VIII.
IX.
X.
XI.
XII.
XIII.
XIV.

UNE SOIRE TRS ATTENDUE


UN BUT BIEN GARD!
PARTI DU MAUVAIS PIED!
UN PROBLME DE VIDANGE
LES RAVAGES DE LA BOMBE
BIEN RAFRACHIR SUR LES CTS!
INCERTITUDES
PLAN DE CAMPAGNE
UN PENNY POUR LE MANNEQUIN!
LE FEU DE JOIE
UN PROBLME DE TRANSPORT
LES DMNAGEURS DE PIANOS
MUSIQUE! MUSIQUE!
TOUS DROITS RSERVS

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CHAPITRE PREMIER
UNE SOIRE TRS ATTENDUE
tous les vendredis, M. Carter, professeur au
collge de Linbury, consacrait la dernire heure de cours de
l'aprs-midi au compte rendu et la discussion des rdactions
remises quelques jours plus tt par les lves de la 3e Division.
Parfois, ce cours devenait un vritable feu d'artifice : la
discussion tait si anime, et les lves si passionns, que la
cloche annonant la fin de l'heure semblait une dplorable
interruption, les laissant sur leur faim. D'autres fois, hlas!
cela ratait comme un ptard mouill, et les commentaires
dgnraient en vaines
PRESQUE

parlotes, si ridicules que le professeur se demandait


pourquoi il avait song encourager les lves exprimer
leurs opinions haute voix!
Par un certain vendredi d'octobre, le cours semblait avoir
fort bien commenc. La rdaction d'Atkins sur Mon levage
de chenilles avait donn lieu un intressant change de vues;
la description faite par Morrison de Une rencontre avec un
dinosaure avait ouvert un dbat anim sur la vie aux temps
prhistoriques.
Mais aprs cela, les choses prirent une tournure
fcheuse... Le cahier suivant, que M. Carter retira de la pile,
portait cette inscription sur sa couverture :
uvres compltes de J.C.T. Bennett
Astronaute en chef
Station spatiale lunaire
LUNE ( ct de la Terre)
En fait, cette information tait inexacte, car le
propritaire du cahier tait un lve de 3 e Division, aux doigts
tachs d'encre, rsidant au collge de Linbury, Sussex,
(Angleterre)... En feuilletant les pages, M. Carter retrouva bien
vite le dernier essai rdig par l'lve.
Il tait intitul Une expdition dans l'espace, et, sous le
titre, on lisait cet avertissement de l'auteur, soulign en rouge :
@ Copyright by J.C.T. Bennett. Tous droits rservs sur le
prsent texte qui ne peut tre reproduit sans l'autorisation
crite de l'auteur. Droits rservs pour cinma, tlvision et
radio-tlescope.
M. Carter jeta un regard sur l'auteur aux droits si
parfaitement protgs. Au dernier rang de la classe tait assis
un garon de onze ans, aux doigts toujours en mouvement,
avec un regard veill dans ses yeux
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bruns. Il aurait eu grand besoin de passer chez le coiffeur,


pensa le professeur.
A quoi servent donc toutes ces rserves sur le droit de
reproduction, Bennett? demanda-t-il.
Il y eut un silence, pendant lequel Bennett rejeta en
arrire sa mche de cheveux, puis lana un coup d'il
circulaire pour s'assurer que tout le monde coutait. Enfin, il
rpondit :
Eh bien, m'sieur, je prends seulement mes prcautions,
au cas o quelqu'un essaierait de piquer des choses dans ma
rdaction.
Vraiment?
Oui, m'sieur. C'est ce que l'on doit toujours faire,
parce que si vous regardez au dos de la page de titre d'un
bouquin, vous verrez qu'on y a mis un C majuscule, entour
d'un rond, ce qui veut dire copyright by, tous droits rservs
par... a prouve que c'est la proprit de l'auteur, et que
personne n'est autoris y piquer!
M. Carter sourit.
Vous pensez donc qu'il y ait quelque danger que votre
uvre vous soit vole par un individu peu scrupuleux?
Parfaitement, m'sieur!
Et par qui?
Bennett le regarda droit dans les yeux.
Par vous, m'sieur!
Toute la classe se retourna d'un bloc pour contempler
avec stupeur l'lve du dernier rang... Ce bon vieux Bennett ne
perdait-il pas la boule? Comment un individu de bon sens
pouvait-il lancer une accusation aussi fantastique contre M.
Carter, et particulirement lui!
Le professeur principal, adjoint du directeur du collge de
Linbury, tait aim et respect de tous. C'tait un homme sur la
fin de la trentaine, qui savait parfaitement comprendre la
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mentalit .des jeunes garons confis sa garde, et sur


qui vous pouviez toujours compter pour prter une oreille
sympathique au rcit de vos ennuis... On ne pouvait pas en
dire autant de certains autres profs! Prenez M. Wilkinson, par
exemple! La 3e Division n'aurait eu que trop tendance a croire
les plus noires calomnies rpandues sur son compte. Mais pas
sur M. Carter. M. Carter tait bien diffrent, lui!
La classe se retourna vers le bureau du professeur afin de
voir comment il ragissait devant cette monstrueuse
accusation de piraterie littraire!
Loin d'tre offens, M. Carter continuait afficher un
large sourire.
C'est trs intressant, Bennett, fit-il observer. Qu'est-ce
qui vous permet de croire que je voudrais vous voler ces deux
pages barbouilles et bcles la hte pendant l'tude du soir?
Eh bien, m'sieur, il ne s'agit peut-tre pas de me les
voler, concda le garon, mais vous pourriez me les emprunter
sans ma permission. Parce que, le trimestre dernier, vous avez
bien piqu un grand morceau de la rdaction de Briggs sur
l'observation des oiseaux, pour le mettre dans le journal du
collge... et sans lui en demander l'autorisation, pas vrai,
m'sieur?
Coupable! plaida M. Carter. Mais je vous ferai
remarquer que c'est un honneur pour un lve de voir son
uvre reproduite dans le journal du collge.
Oui, et moi a ne m'a pas gn! intervint Briggs, un
garon de douze ans, peu soign d'allure, cheveux en
broussaille, chemise sortant perptuellement du pantalon,
lacets tranants. Au contraire, j'ai t drlement fier, parce
que a prouvait que mon travail tait le seul qui mritait d'tre
publi!

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Ce n'est pas la question! insista Bennett. Personne n'a


le droit de reproduire n'importe quoi de ce que tu as crit, sans
ta permission... A condition, bien sr, que tu y aies mis ce
signe spcial dont je vous parlais.
La classe commenait s'intresser la question.
N'importe quoi de ce que l'on crit? demanda
Bromwich. Mme la liste de gteaux que tu yeux acheter, ou
ta lettre hebdomadaire tes parents?
Bennett approuva.
C'est la loi! Je viens seulement d'tre inform l-dessus.
De plus, a ne cote pas un centime pour garantir tes droits.
Le copyright, c'est gratuit!
Bromwich en fut ravi.
Bravo! s'cria-t-il. Dans ce cas, je ferai protger,
l'avenir, mes notes de gographie, et mon journal intime, et ma
slection pour la Coupe du monde de football, et mon...
M. Carter leva une main pour l'arrter. Si l'on continuait

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ainsi, quelqu'un rclamerait bientt le droit de reproduction


sur l'emploi du temps!
Tout d'abord, dit-il, nous allons jeter un coup d'il sur
ce chef-d'uvre, pour voir s'il mrite tant de protections
lgales... II regarda le gribouillis malpropre de la page
ouverte devant lui. Hum! hum! fit-il, vous n'avez pas vous
inquiter, Bennett. Personne n'ira voler un manuscrit que l'on
ne parvient pas lire.
Oh, mais si, m'sieur, on peut le lire! protesta l'auteur.
C'est seulement parce que j'ai eu une barbe sur mon stylo
bille, et a a un peu bav sur la page, t quand j'ai essay de
l'effacer avec mon mouchoir...
D'accord, d'accord! Je vais faire de mon mieux ,
promit le professeur. Il s'adressa au reste de la classe : Vous
tous, restez bien sagement assis, dit-il, et aiguisez votre esprit.
Ce n'est pas tous les jours que nous sommes honors par la
prsence d'un crivain dont l'uvre est protge par le
copyright international!
La classe entire sourit et tendit l'oreille. La discussion du
vendredi tait le cours le plus apprci de la semaine, car on y
avait toute libert pour exprimer opinions et commentaires sur
tous les aspects du sujet l'ordre du jour.
Mortimer - - un garon ple et grave, la parole rflchie
- - nettoya ses lunettes avec son mouchoir d'un blanc douteux,
et se prpara contredire systmatiquement tous les arguments
que Bennett pourrait prsenter, qu'ils soient raisonnables ou
non. Bien que Bennett ft son meilleur ami, il ne lui
permettrait pas de faire accepter cette bonne plaisanterie du
copyright uniquement parce que, par hasard, il avait eu le
premier cette ide.
Sourcils froncs, Mortimer essaya d'imaginer quelque
astuce du mme genre, dont il pourrait revendiquer la

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paternit. Que trouvait-on d'autre dans les livres?...


Voyons un peu... Il y avait parfois une ddicace... Peut-tre
pourrait-il adopter cela comme marque de fabrique? Tiens,
tiens! Qu'est-ce que a donnerait s'il ddicaait ainsi sa
prparation de mathmatiques : Au vnr professeur
Wilkinson, sans l'insistance duquel cette grande uvre
n'aurait jamais t entreprise... et encore moins termine!
Il remit ses lunettes sur son nez et se pencha en avant,
juste au moment o M- Carter annonait le sujet de la
narration de Bennett.
La raction fut immdiate. Morrison poussa un sourd
gmissement quand le professeur eut lu le titre.
Oh, non! m'sieur! protesta-t-il. Ne nous dites pas que
c'est encore une de ces expditions tordues de Bennett dans
l'espace! C'est toujours la mme chose! On y trouve toujours
des monstres venant de Jupiter, avec des yeux en boules de
loto, le front bomb, et des cellules cervicales grosses comme
des Airbus!
Et alors, pourquoi pas? se dfendit l'auteur. Il peut y
avoir dans l'espace des cratures l'intelligence fantastique.
Plus intelligentes que des humains comme toi et moi! II fit
une pause pour toiser d'un regard mprisant le solide
Morrison, trapu et large d'paules. En tout cas, beaucoup
plus intelligentes que toi ! corrigea-t-il.
Ignorant cet change d'amabilits, M. Carter entama sa
lecture :
Le professeur Robinson, ce savant de rputation
mondiale, marchait en clopinant dans son laboratoire tout en
marmottant des tas de choses mi-voix. C'tait un petit
homme chauve comme un uf, myope et sourd comme un
pot, avec une jambe de bois, mais il tait quand mme trs
clbre.

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Il avait repr une grave erreur.


Pardon, m'sieur, dit-il. S'il tait sourd comme un pot, il
n'aurait pas pu entendre ce qu'il disait mi-voix. Il lui aurait
fallu crier!
Cette interruption agaa Bennett.
II n'avait pas besoin de crier, rpliqua-t-il. Il avait
appris lire sur les lvres, comme les sourds.
Cela ne donna pas satisfaction au critique.
Dans ce cas, dit-il, il aurait d se mettre devant une
glace pour comprendre ce qu'il racontait!
Dsespr, M. Carter leva les yeux au ciel. L'imbcillit
suprme de cette discussion lui fit pressentir qu'elle allait
dgnrer, et faire de son cours l'un des moins russis de
l'anne.
Alors, c'est d'accord! admit Bennett. J'ajouterai un petit
passage pour dire qu'il y avait une glace dans le laboratoire, et
que le savant pouvait donc lire sur ses lvres pour deviner ce
qu'il disait.
Ouais! fit Mortimer, mais la lecture normale sur les
lvres revient l'envers dans une glace! Alors le professeur se
serait vu parler l'envers et... et...
Oh! ferme a, Morty! C'est tout de mme cent fois
plus chouette que ta narration minable sur les marchs
campagnards, non? interrompit Bennett qui, avec un large
sourire, se tourna vers M. Carter. Continuez, m'sieur! lui
lana-t-il. a devient de plus en plus passionnant chaque
instant!
Craignant que le pire ft encore venir, M. Carter reprit
nanmoins sa lecture :
... Comme le professeur traversait la pice, son il
tomba sur un morceau de papier qui tranait, et il se baissa
pour le ramasser...

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De nouveau, Mortimer leva la main.


C'est incorrect, n'est-ce pas, m'sieur? A la faon dont
Bennett dit a, on croirait qu'il a ramass son il!
Cette fois, Bennett avait une rponse toute prte.
C'est parfaitement correct... car c'est justement ce qu'il a
fait, reconnut-il. Il avait un il de verre; tu comprends, en plus
d'une jambe de bois.
II y eut des explosions de rire un peu partout dans la
classe, mais M. Carter se contenta de grogner doucement et de
refermer le cahier, estimant qu'il valait mieux ne pas continuer
sur ce terrain. Pour faire diversion, il se leva de sa table et fit
quelques pas travers la salle, en cherchant un sujet de
discussion plus enrichissant.
Fix sur un casier avec une punaise, on voyait une notice
qui annonait :
Pour le feu de joie de la fte de Guy Fawkes : les
contributions de la 3e Division au feu d'artifice devront tre
remises Martin-Jones (secrtaire du comit) ds que l'argent
de poche aura t distribu.
M. Carter avait dj vaguement entendu parler de ce
fonds de la 3e Division pour le feu d'artifice... Chaque anne,
l'approche du 5 novembre ce jour de fte, dit de Guy
Fawkes, et qui rappelle la fameuse Conspiration des Poudres,
en 16051 , les lves consacraient une grande partie de leur
temps libre ramasser du bois mort pour difier le traditionnel
bcher sur. lequel on brle le mannequin du conspirateur.
Cette soire du feu de joie tait un vnement attendu
avec impatience. L'tude du soir ayant t supprime, on
voyait des silhouettes chausses de bottes de caoutchouc
1. Complot qui visait faire sauter le Parlement.

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et enveloppes dans leurs impermables, qui se


dirigeaient, la lueur de lampes de poche, vers le grand espace
libre, l'extrmit des terrains de sports.
Pendant une heure ou plus, le ciel nocturne tait embras
par le reflet des flammes bondissantes; puis, quand tout tait
consum, on organisait une sorte de dner barbecue, avec
saucisses grilles, pommes de terre demi carbonises et
chocolat au lait tidasse, .le tout prpar dans les braises et
sous la cendre. Parfois quelque, portion du festin tombait dans
la cendre, et devait tre repche l'aide d'un bton, puis
essuye, avant d'tre juge apte la consommation humaine.
Non que les convives eussent tendance se plaindre! En
se pourlchant les lvres, ils faisaient la queue pour une
seconde portion d'une nourriture peu apptissante, qui et
provoqu une meute si on avait os la leur prsenter au
rfectoire du collge.
Il y avait aussi le feu d'artifice, naturellement! Au-del du
halo rougeoyant du feu, les dtonations, sifflements et pluie
d'tincelles des fuses rjouissaient l'il et assourdissaient
l'oreille, jusqu' ce que la dernire toile de couleur et les flots
de la pluie d'or se fussent vanouis dans l'obscurit... Ah! le 5
novembre tait une nuit dont on se souvenait!
M. Carter se dtourna du casier pour dire :
Tiens! Une collecte pour le feu d'artifice! Cela
confirme- la rumeur que j'avais entendue, et d'aprs laquelle
votre classe conomise sur son argent de poche depuis le dbut
du trimestre.

C'est exact, m'sieur, confirma Martin-Jones


(secrtaire). Nous mettons tout ensemble au lieu d'acheter
sparment, et nous avons form un comit pour choisir ce
qu'il faut acheter.
Et toutes les autres classes se mordent les doigts

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de n'avoir pas eu cette ide temps! ajouta Briggs. Cela


nous permettra d'acheter des fuses plus grosses et plus belles
que celles des autres.
M. Carter approuva de la tte. Il venait de trouver un
excellent sujet de discussion.
Libre vous, dit-il, de dpenser votre argent comme
vous l'entendez. Mais reconnaissons que le meilleur moyen de
le faire, ce n'est peut-tre pas de le transformer en fume,
n'est-ce pas? Surtout quand des enfants, dans d'autres parties
du monde, n'ont mme pas assez d'argent pour manger... et
encore moins pour des feux d'artifice!
Les lves changrent des regards surpris. Ils ne
s'attendaient pas cela, mais M. Carter avait coup sr
soulev un intressant sujet de discussion. Aussi, pendant un
bon moment, rflexions et opinions s'entrecroisrent-elles, les
uns se dclarant disposs consacrer leur cagnotte une
uvre de solidarit humaine, les autres galement prts ce
geste d'altruisme, mais cherchant le moyen de ne pas se priver
du plaisir du feu d'artifice.
Ce fut Morrison qui rsuma la discussion en dclarant :
On ne peut pas faire les deux la fois! Il faut choisir.
Ou bien nous versons le produit de notre collecte une bonne
uvre, ou bien nous le dpensons pour le feu d'artifice,
comme c'tait prvu. Qu'allons-nous faire?
Jusque-l, Bennett n'avait pas particip la discussion.
Soudain, il se leva d'un bond, les" yeux brillants d'inspiration.
J'ai trouv! cria-t-il. Je viens d'avoir une ide
lgumineuse ! Tous droits rservs! Nous ferons les deux!
Pourquoi tu n'coutes pas? riposta Morrison avec
lgumineuse ! Tous droits rservs! Nous ferons les deux!
Pourquoi tu n'coutes pas? riposta Morrison avec

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irritation. Je viens de vous dire que nous ne pouvons pas


faire les deux, parce que...
Nous pouvons le faire ma faon! insista Bennett.
D'abord, nous dpensons notre argent pour acheter les feux
d'artifice. Bon. Ensuite, nous invitons tout le collge et tous
les gens du village une fte gigantesque, o nous tirons le
feu d'artifice. Aprs a... Bennett arbora un sourire
triomphant. ... aprs a, nous circulons dans la foule avec un
chapeau, et nous faisons la qute. De cette faon, nous
rcolterons cinquante fois plus d'argent que nous n'en avions
au dpart, et nous le remettrons M. Carter pour son uvre.
La 3e Division en resta bante d'admiration. Quelle
excellente faon d'avoir la fois le drap et l'argent, comme dit
le proverbe! Tous les yeux se tournrent vers M. Carter, pour
voir comment il prenait la chose.
Le professeur tait un membre dvou d'une organisation
internationale qui se consacrait aux enfants dshrits, dans
toutes les parties du monde. Chaque trimestre, il recueillait de
l'argent pour aider combattre les ravages de la faim, de la
maladie et de l'analphabtisme. Ce trimestre-ci, il se proposait
de vendre des cartes de Nol et des autocollants... Mais il ne
vit aucune raison de refuser une proposition bien intentionne.
Faites confiance Bennett pour essayer de tout
concilier! dit-il avec un sourire. En tout cas, j'accepte son ide.
Cela me parat un excellent moyen de venir en aide des
enfants qui n'ont pas les avantages dont bnficie la 3 e
Division.
En un sens, M. Carter avait raison. D'un autre ct, il
aurait d se rappeler qu'avec Bennett charg de raliser le
projet, il fallait s'attendre tout...

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CHAPITRE II
DES BUTS BIEN GARDS
au programme l'aprs-midi
suivant tait d'une exceptionnelle importance pour ceux
qui briguaient l'honneur d'tre choisis dans la seconde
quipe du collge.
On savait que M. Wilkinson qui s'occupait du football
des juniors tait la recherche de joueurs pleins de
promesses, en vue du prochain match contre l'cole de
Bracebridge. Toutefois, il se -refusait donner la moindre
indication sur les garons auxquels il songeait, si bien que l'on
en tait rduit aux espoirs et aux conjectures. Bennett et
Morrison, tous deux bons joueurs,
LE MATCH DE FOOTBALL

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taient considrs comme ayant de grandes chances d'tre


slectionns. De mme Briggs et Martin-Jones, condition
qu'ils soient en forme. Mais personne ne pouvait deviner la
place que chacun des lus occuperait dans l'quipe.
Personne, sauf Mortimer, videmment! Pour lui, qu'il ft
en forme ou non, cela ne faisait aucune diffrence, car ses
prouesses sportives taient si lamentables que nul n'aurait
pens le slectionner pour reprsenter le collge, mme au
jeu de la puce... et encore moins en football!
Cela lui convenait d'ailleurs parfaitement. Il aimait
regarder jouer au football, mais il n'aimait pas jouer lui-mme.
Et moins il tait vraisemblable qu'il pt tre pris dans l'quipe,
plus il avait de chances d'tre dsign comme juge de touche.
Quand les garons pntrrent dans le vestiaire du
collge, pour s'y mettre en tenue de sport, Bennett songeaittoujours ce moyen de rcolter de l'argent qu'il avait suggr
la veille.
Si nous voulons faire proprement notre boulot, dit-il en
retirant toute vole son sweater et en le jetant son crochet,
nous devrions fabriquer un mannequin et le trimbaler travers
le village dans un fauteuil roulant ou un. autre truc de ce
genre. Le mieux, ce serait de faire a environ une semaine
avant le feu de joie. Je crois que nous ramasserions une bonne
pince, si l'on suit mon ide!
On ne nous le permettra pas! objecta Atkins. Le
directeur ne nous laissera jamais faire la qute dans les rues.
Il n'en saura rien! Nous demanderons la permission
d'aller au village, comme d'habitude, et nous emmnerons le
mannequin en douce.

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Et bang! nous tomberons en plein sur un prof sortant


d'une boutique!
Bennett se refusait abandonner ce qui lui semblait tre
un excellent moyen de collecter de l'argent.
Eh bien, mme si a arrive, dit-il, je ne crois pas qu'il y
ait beaucoup de ptard, parce que nous faisons a pour une
bonne uvre! II sourit. On peut toujours s'en tirer si l'on
peut prouver que c'est pour une bonne cause.
Mme Smith nous donnera de vieux vtements pour
l'habiller, dclara Briggs, et nous trouverons facilement de la
paille et des trucs pour le rembourrer.
Alors, c'est d'accord! C'est ce que nous ferons!
dcida Bennett.
A cet instant, Mortimer fit une entre prcipite dans le
vestiaire, avec un livre sous chaque bras et deux magazines
illustrs, mergeant des poches de son pantalon.
Eh! Ben! est-ce que je peux t'emprunter ce rcit de
science-fiction? demanda-t-il en mettant l'un des livres sous
les yeux de son propritaire. Tu m'as promis que je pourrais le
lire aprs toi...
Bennett approuva, puis montra l'autre volume que
Mortimer avait dpos sur la table.
Okay! Je te l'change contre celui-l, s'il est bon. - Je
regrette. Il appartient la bibliothque. Je dois le rendre aprs
le match. Pour rattraper son retard, Mortimer se dshabilla
en un clin d'il et endossa sa tenue de football avec une hte
fbrile. Puis il retira de ses poches les deux illustrs et les
glissa sous ses chaussettes montantes.
Briggs l'observait avec une curiosit amuse.
Ce sont mes fameuses super-jambires brevetes,
fabrication maison, expliqua Mortimer en caressant le

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devant de ses chaussettes. Hier, j'ai reu un vrai coup de


pied d'lphant dans le tibia, alors j'ai dcid d'y placer un
blindage.
Tes illustrs tomberont si tu cours, prdit Briggs. Et
puis, Wilkie n'aime pas qu'on porte des jambires.
Il ne les verra pas sous mes chaussettes. D'ailleurs,
comme il m'a mis goal, je n'aurai pas courir beaucoup, si j'ai
de la chance.
A ce moment, la voix puissante de M. Wilkinson et ses
pas pesants retentirent dans l'entre du vestiaire.
Allons, vite! mugit le professeur en apparaissant sur le
seuil. Tout le monde sur le terrain, il est temps! D'un il
mcontent il considra les vtements et les chaussettes qui
gisaient pars sur le plancher. Et tchez de tout laisser en
bon ordre ici! Il y aura une heure de retenue pour ceux qui
n'accrochent pas leurs vtements aux patres!
Oh! m'sieur! protestrent les footballeurs qui se
bousculrent pour ramasser leurs affaires, en feignant une hte
frntique.
Je confisquerai tout ce qui tranera, alors attention!
ajouta le professeur.
M. Wilkinson tait un homme robuste, carr d'paules,
aux manires et la voix rudes, aux humeurs incertaines.
Comme son collgue Carter, il aimait bien les lves confis
sa garde, mais ne parvenait gure comprendre le
fonctionnement de leur cerveau. Ce que faisaient ou disaient
ces garons semblait souvent pure absurdit l'adulte rassis
qu'il tait.
Il sortit de la salle, suivi par ceux des joueurs dj en
tenue.
Mortimer allait sortir son tour lorsque Bennett le
rappela :

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H! Morty! ne laisse pas ici mon livre de sciencefiction, avec Wilkie qui est l'afft! Je ne veux pas qu'on me
le confisque!
Les deux livres taient poss sur un banc.
Je les rapporterai en douce dans la salle des loisirs
quand je sortirai , dclara Mortimer en glissant les deux
volumes sous son pull-over afin qu'ils chappent aux regards
du professeur.
Mais la ruse ne russit qu' demi. En effet, M. Wilkinson
s'tait post sur le ct de la petite porte du hall, et il poussait
les lves dehors quand Bennett et Mortimer arrivrent au trot.
Cinq mtres avant la porte, Mortimer obliqua subitement sur
la gauche et s'lana dans l'escalier pour monter la salle des
loisirs.
Mor-ti-mer!
La voix tonnante de M. Wilkinson stoppa net l'lve dans
l'escalier. Il se retourna, en plaquant les deux mains sur son
ventre pour empcher les livres de glisser.
Oui, m'sieur?
Dehors! ordonna M. Wilkinson. Et que a saute!
Oui, m'sieur, je sais... Je viens tout de suite... Mais je
voulais seulement... Avant...
Eh bien, c'est non! Il vous faudra attendre... de quoi
qu'il s'agisse. Moi, j'attends pour commencer le match!
Oh, m'sieur, a ne me prendrait qu'une minute...
Pas de discussion! glapit M. Wilkinson en montrant la
porte du doigt. Dehors! En maintenant fermement la bosse sous son sweater,
Mortimer passa la porte et se rendit sur le terrain. Avec le
professeur venant derrire lui, il tait oblig de marcher avec
mille prcautions, car il avait oubli de mettre ses lastiques,
et ses chaussettes avaient tendance

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dance glisser sur les couvertures glaces des deux


brochures protge-tibias .
Il alla prendre son poste entre les poteaux du but, tout en
se demandant comment se dbarrasser de ses livres. Le sol
tait un marcage boueux, il ne pouvait les dposer par terre,
o d'ailleurs M. Wilkinson les aurait remarqus. Par bonheur,
Mortimer jouait gardien de but dans l'quipe qui possdait les
meilleurs attaquants et il y avait donc de fortes chances pour
que le ballon ne vienne pas de son ct avant qu'il ait rsolu
son problme.
M. Wilkinson allait donner le signal du coup d'envoi
quand Bennett jouant demi-centre s'avana vers lui en
brandissant la montre qu'il venait de retirer de son poignet.
S'il vous plat, m'sieur, pourriez-vous me la garder?
demanda-t-il. J'ai peur de la casser si je joue avec!

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Vous auriez d l'enlever avant de sortir du vestiaire!


gronda l'arbitre.
Oui, je sais, m'sieur. Mais j'ai oubli parce que j'tais
press, et...
C'est bon, je m'en charge , dit M. Wilkinson qui prit le
bracelet-montre et le glissa dans sa poche. Puis il donna lecoup de sifflet. La partie s'engagea...
Les deux quipes n'taient pas de composition gale, car
M. Wilkinson avait fait exprs de mettre dans l'une les
meilleurs avants, dans l'autre les meilleurs dfenseurs et
gardien de but. C'taient l ses probables , les places
restantes dans les deux camps tant remplies par des
possibles ... sauf dans le cas du second gardien de but qui,
lui, tait un impossible
C'est pourquoi, pendant les vingt premires minutes, le
jeu se droula exclusivement sur l'une des moitis du terrain.
Mortimer, abandonn, solitaire dans ses buts, n'avait rien
d'autre faire qu' rester plant l, en regardant les silhouettes
lointaines qui s'agitaient l'autre bout du terrain. Il estima
mme, d'aprs la faon dont la ligne d'avants accentuait sa
pression, qu'il passerait probablement la partie entire sans
avoir l'occasion de toucher le ballon.
Pendant un moment, il s'amusa tracer des dessins dans
le sol boueux, du bout de sa chaussure. Puis il commena
s'ennuyer ferme. C'tait trop stupide d'tre immobilis l tout
un aprs-midi! Il aurait aussi bien pu rester commodment
assis dans la bibliothque, lire un bon livre-Tiens! par
exemple ce livre de science-fiction que Bennett lui avait prt!
Il tta le renflement rectangulaire sous son pull-over. Certes, il
ne pouvait pas s'installer l, lire, mais rien ne l'empchait au
moins de le feuilleter pour voir ce qu'il racontait.

26

II jeta un coup d'il sur le terrain. L-bas, on tirait un


nouveau corner. On tirait des corners depuis le dbut du jeu!
Et cela semblait devoir se rpter pendant toute la premire
mi-temps! Tous les joueurs taient trop occups pour se
soucier de ce qui se passait l'autre bout du terrain.
Mortimer retira de sa cachette le livre emprunt et
l'ouvrit... L'As de l'Espace menace!... a semblait passionnant!
Copyright, tous droits rservs..., remarqua-t-il. Ce devait
donc tre fameux!
Ses yeux parcoururent les premiers paragraphes. Puis il
tourna la page et poursuivit sa lecture, et bientt il fut plong
dans le monde fantastique de la science-fiction... oubliant
compltement qu'il gardait les buts de l'une des secondes
quipes du collge!
Il n'y avait rien de bien original dans l'intrigue de l'As de
l'Espace menace. A la fin de la deuxime page, un mystrieux
vaisseau spatial tait repr par un hros de douze ans qui tait
en train d'observer les oiseaux dans un coin tranquille de la
campagne anglaise. Une page plus loin, le vaisseau atterrissait,
et un petit homme vert s'adressait au hros d'une voix
trangement mtallique : Salut, Terrien! Nous venons d'une
trs lointaine galaxie. Nous n'avons que des intentions
pacifiques. Menez-moi votre chef!.
Mortimer interrompit sa lecture pour laisser son regard
errer, au-del du terrain de jeu, sur le petit bois et les prs,
l'extrmit du domaine du collge... Un coin paisible et
solitaire... C'tait bien l'endroit rv pour l'atterrissage d'une
soucoupe volante!
Cela n'arriverait pas, bien sr! Et pourtant... Supposons
que le regard perant de C.E.J. Mortimer repre un objet
volant peu courant, qui descende du ciel et se pose... disons
dans ce petit coin bois... Personne ne

27

le remarquerait... Ils taient trop occups tirer des corners! Et


supposons qu'un petit homme vert, avec un front prominent,
apparaisse l'angle du terrain et se dirige vers le gardien de
but solitaire avec cette phrase invitable : Menez-moi auprs
de votre chef! Que ferait-il alors? Mortimer plissa le front.
Quel tait au juste son chef? Devrait-il mener le petit homme
vert M. Wilkinson? Ou au directeur?... Au Premier Ministre,
peut-tre? Ou mme la reine?
Eh bien, pourquoi pas? Dans son imagination, Mortimer se vit
roulant en taxi vers Buckingham Palace, avec le petit homme
vert qui regardait curieusement par la portire.
Cette place que nous venons de traverser a t baptise
Trafalgar Square, expliquait Mortimer, parlant trs fort et trs
distinctement pour tre bien compris du visiteur. Le type qui
est au sommet de la colonne, c'est un marin nomm Nelson,
mais il est mort.

28

Il montrait autre chose du doigt, Et a, l-bas, c'est le


palais o habite notre cheftaine. Elle doit tre chez-elle, la
reine, parce qu'un drapeau flotte sur le toit. L'ennui, c'est que
je n'ai pas de rendez-vous, mais quand elle saura combien c'est
important, je suis sr qu'elle...
MOR-TI-MER!!
Des cris d'effroi et de 'colre, venant de l'autre ct du
terrain, mirent un brutal point final au rve veill du gardien.
En levant les yeux, il vit que Martin-Jones, l'avant-centre
adverse, avait russi une perce et se ruait sur lui en poussant
le ballon. Il avait distanc les dfenseurs et s'apprtait
expdier un shoot bien vis.
Tout rnu, Mortimer avana en trbuchant dans la surface
de rparation pour s'opposer l'adversaire, mais cet instant,
Martin-Jones prit bien son aplomb et shoota de toutes ses
forces.
La balle atteignit Mortimer dans l'estomac. Perdant
l'quilibre, il fit tournoyer ses bras en l'air, puis le sol manqua
sous ses pieds, L'As de l'Espace s'chappa de sa main et
voltigea au-dessus de sa tte, le livre de la bibliothque glissa
de sous son pull-over, et ses jambes flchissantes firent jaillir
de ses chaussettes les deux magazines illustrs qui atterrirent
dans la boue. Le ballon rebondit jusque dans le filet. Un coup
de sifflet signala le but marqu.
Le gardien de but se remit sur pied pour affronter une
tempte de reproches venant de ses coquipiers, furieux de
voir qu'il avait nglig sa tche. Mais leur colre n'tait rien en
comparaison de la fureur de M. Wilkinson qui arriva en
trombe pour voir ce qui s'tait pass. Lorsqu'il pntra dans la
surface de rparation, son pied heurta l'un des livres, brisa le
brochage

29

us, et ses pages se dispersrent comme feuilles


d'automne...
Brrloumm-brrloumpff! Que... que se passe-t-il ici?
cuma l'arbitre, tandis que Mortimer allait ramasser le ballon
dans le filet.
Rien, m'sieur, rpondit Mortimer. Martin-Jones a
marqu un but, c'est tout. J'ai essay de l'en empcher mais je
n'ai pas pu arriver temps et... et...
Je me fiche pas mal du ballon! Que font tous ces
livres par terre? mugit le professeur en montrant les volumes
rpandus sur le sol autour de lui. Lire en gardant les buts! On
n'a jamais vu un scandale pareil! Vous entendez, Mortimer?
Oui, m'sieur! Mais c'tait seulement quelques
petits bouquins que j'avais glisss par hasard sous mon
chandail et... euh... d'autres endroits comme a! Je n'avais
pas l'intention de les lire, m'sieur! Juste y donner un petit coup
d'il...
Mais qu'est-ce que vous fichez avec a sur un terrain
de football? tempta M. Wilkinson. Vous avez perdu
l'esprit? Les gens normaux ne jouent pas au football avec des
livres sous leur chandail! Et regardez dans quel tat ils sont,
ces livres! Tout couverts de boue, et ces pages dtaches qui
voltigent comme des fanions de corner! Ramassez-moi
tout ce bazar et quittez immdiatement le terrain! Je
n'accepterai jamais dans l'quipe quelqu'un qui ne prend pas le
jeu au srieux!
Menace bien vaine! De toute faon, Mortimer n'avait
jamais pens tre slectionn. Comprenant cela, M. Wilkinson
corrigea :
Et vous avez mme perdu toute chance d'tre juge de
touche!
Oh! m'sieur! fit Mortimer effondr, car il avait bien
espr se rendre Bracebridge avec l'quipe.
30

Qu'attendiez-vous d'autre? ironisa lourdement le


professeur. Quelle sorte de juge de touche comptiez-vous
faire? Si a se trouve, vous auriez mont un stand de
bouquiniste sur la touche, au lieu de surveiller le jeu!
Aprs l'expulsion de Mortimer, M. Wilkinson renfora
l'quipe la plus faible en y faisant passer quelques lments de
l'autre, ce qui rendit le jeu plus quilibr et donna aux deux
quipes l'occasion de mieux montrer ce dont elles taient
capables.
Pendant la plus grande partie de la seconde mi-temps
Bennett joua sans se distinguer particulirement. Puis, juste
avant le coup de sifflet final, il se trouva avec la balle au pied,
menant une attaque vers les buts adverses. Quelques ractions
rapides, quelques dribbles agiles lui permirent de dpasser les
dfenseurs et d'envoyer la balle dans le filet.
M. Wilkinson approuva d'un air satisfait en disant :
Bien jou, Bennett! C'tait fort louangeur de sa part, et
Bennett fut si rjoui de son succs qu' la fin de la partie il
quitta prcipitamment le terrain, pour aller rejoindre Mortimer,
sans songer rclamer sa montre confie M. Wilkinson.'
Ce fut bien regrettable, car de son ct M. Wilkinson
oublia compltement la montre... avant qu'il ne ft trop tard!

31

CHAPITRE III
PARTI DU MAUVAIS PIED!
de Bennett d'tre choisi dans la seconde
quipe de football furent exaucs le vendredi matin, quand on
afficha dans le hall la liste des joueurs appels jouer contre
Bracebridge.
Morrison, Briggs, Bromwich et Martin-Jones taient eux
aussi du nombre, mais Mortimer comme prvu avait
perdu son poste de juge de touche, et tait remplac par
Atkins.
Pauvre vieux Morty! a lui apprendra bouquiner en
gardant les buts! Et il salivera d'envie quand nous reviendrons
en lui parlant du bon dner que nous aurons fait!
LES ESPOIRS

32

Tel fut le commentaire de Briggs lorsque, aprs le


djeuner, les quipes empaquetrent leurs affaires de football
au vestiaire du collge.
Si nous nous attardons au dner, ajouta Briggs avec
espoir, nous aurons peut-tre la chance de couper l'tude du
soir! Ce ne sera pas la peine de se dpcher, puisque nous
aurons notre car priv qui nous attendra!
Les nouvelles dispositions prises pour ce voyage
plaisaient beaucoup aux lves. Normalement, une quipe en
dplacement voyageait dans les voitures des professeurs, ou
empruntait les autobus locaux. Mais le tournoi en cours
engageait trois quipes de chaque tablissement : le premier
onze de Bracebridge venant jouer Linbury, le second et le
troisime de Linbury allant Bracebridge. Prvoyant plus de
deux douzaines de passagers, le directeur avait prfr louer
un autocar plutt que compter sur les transports publics.
Wilkie et M. Hind sont chargs de nous accompagner!
annona Bennett ses camarades, tout en fourrant son maillot
de football dans son sac. a signifie donc que c'est M. Carter
qui restera ici avec les premires quipes, et que... II
s'interrompit, frona les sourcils. Oh! Zut! Je viens de me
rappeler que j'ai laiss mon chandail blanc l-bas, dans le
vestiaire des sports... hier, aprs l'entranement! Croyez-vous
que j'aie le temps d'aller le chercher?
Oui, vas-y vite! lui conseilla Briggs. Wilkie
exploserait s'il te voyait paratre sur le terrain sans ton
chandail. Mais dpche-toi! Le car sera l dans dix minutes!
Bennett quitta prcipitamment la salle. A cette heure de la
journe, le vestiaire des sports tait certainement ferm, et
Bennett devrait donc trouver M. Wilkinson pour lui en
demander la clef.

33

Il s'lana dans l'escalier pour se rendre au bureau du


professeur, esprant l'y dcouvrir en train de fumer sa pipe
d'aprs-djeuner. Par la mme occasion, il lui rclamerait sa
montre. Il la lui avait dj demande trois reprises depuis le
match de football de la semaine prcdente, mais chaque fois
M. Wilkinson avait rpondu qu'il tait trop occup pour aller la
chercher dans sa chambre.
C'tait parfaitement vrai, et en mme temps cette excuse
dissimulait le fait que M. Wilkinson ne savait plus trop o il
avait fourr l'objet en question. Il se rappelait l'avoir gliss
dans la poche de la vieille veste de sport qu'il portait en
arbitrant le match. Mais plus tard dans la journe, quand il
avait fouill ses poches, la montre de Bennett ne s'y trouvait
plus!
M. Wilkinson ne s'en tait pas inquit outre mesure. La
montre devait forcment tre quelque part dans sa chambre, et
il se promit de se livrer des recherches plus approfondies
quand il aurait un moment. En attendant, Bennett n'aurait qu'
se montrer patient. Il y avait suffisamment de pendules dans le
collge s'il avait besoin de savoir l'heure!
Quand il frappa la porte du bureau de M. Wilkinson,
Bennett n'obtint pas de rponse. Il poussa alors la porte et
passa la tte dans l'entrebillement pour s'assurer que la pice
tait vide. Puis il remarqua un trousseau de clefs pendu un
clou, prs de la fentre. Avec espoir, il avana sur la pointe des
pieds et dcrocha le trousseau. Rapidement, il eut trouv la
clef de type Yale reprable une marque de peinture verte
qu'il avait frquemment vu employer pour ouvrir la porte
du vestiaire extrieur, dnomm pavillon des sports .
Sans aucun doute, il pouvait se permettre de l'emprunter

34

pour quelques minutes, d'autant plus qu'il ne devait pas


perdre de temps chercher M. Wilkinson. Il s'expliquerait
ensuite si on lui posait des questions, mais ce ne serait
probablement pas le cas si la clef rintgrait le trousseau avant
qu'on ait remarqu son absence.-Il dgagea donc la clef et fila
toutes jambes.
Le directeur, M. Pemberton-Oakes, parlait avec M. Hind
auprs de la petite porte du hall quand Bennett arriva au bas de
l'escalier. Bien que le temps ft prcieux, il allait tre oblig de
mettre des chaussures de ville avant de passer devant eux, car
le directeur l'arrterait certainement s'il tentait de sortir en
souliers d'intrieur.
Par chance, les placards chaussures taient deux pas.
Bennett enfila en hte ses bottes de caoutchouc, puis se glissa
poliment devant les matres et fila par la porte.
Dehors, dans la cour, ses coquipiers, avec casquettes et
impermables, et portant mallettes ou sacs, taient dj
rassembls pour le dpart. Morrison lui cria :
H! dpche-toi un peu, Ben! Le car sera l dans dix
secondes! Wilkie n'attendra pas, tu sais!
Bennett rprima un frisson de panique l'ide d'tre
laiss sur place. Puis il se dit qu'ils ne pouvaient vraiment pas
partir sans lui : il leur et t difficile de jouer avec un
quipier en moins! A toute vitesse, il courut vers le pavillon
des sports , ouvrit la porte et retrouva son chandail blanc
accroch une patre.
Au moment o il refermait la porte, il aperut le car qui
remontait l'alle, pas trs loin de lui, pour aller prendre ses
passagers. Or, Bennett s'tait promis d'tre le premier y
monter, afin d'occuper la place la plus convoite : le coin
gauche, ct fentre, dans la range du fond.

35

Le seul moyen de la retenir tait de monter ds


maintenant, en devanant la file d'attente, l-bas, et c'est
pourquoi, au lieu de retourner auprs des autres, il s'lana
vers le car qui arrivait au tournant de l'alle. Il ralentissait,
allant presque au pas pour prendre ce virage angle droit.
Lorsqu'il fut sa hauteur, Bennett sauta sur le marchepied et
se glissa par la porte ouverte. Avec un petit signe amical au
conducteur, il passa dans le fond du vhicule et s'installa sur le
sige de la dernire range, ct fentre. Evidemment, il lui
faudrait se lever pour aller chercher son sac de football, mais
s'il pouvait rserver sa place, il aurait pris de vitesse ses
camarades.
Cinquante mtres plus loin, le car tourna l'angle du
gymnase, s'arrta, et les passagers montrent en se bousculant,
les premiers cherchant s'emparer des places de leur choix.
Bromwich, en tte, fut furieux de voir que Bennett
occupait le sige qu'il convoitait.
a, alors! Comment as-tu fait pour -monter avant moi?
demanda-t-il d'un ton de surprise outrage.
Je suis l depuis des heures, rpliqua Bennett avec un
sourire triomphant. Tu arrives cent ans trop tard si tu veux ce
sige. Je l'ai rserv!
Bromwich repra aussitt le point faible de la prtention
de Bennett.
Ouais! mais tu n'as pas ton quipement de foot! O est
ton sac? Et ton imper? De toute faon, tu n'as pas le droit de
sortir avec des bottes de caoutchouc!
Je vais aller prendre mes affaires. Je laisserai mon
chandail ici pour marquer ma place!
C'est pas rgulier! Si tu vas te balader en laissant a...
Bromwich s'interrompit, et son froncement de sourcils fit
place un sourire moqueur. D'accord,

36

d'accord, Ben! Va donc chercher tes affaires. Je te la


garderai, ta place!...
Bennett hsita. De toute vidence, s'il quittait son sige
de coin, il n'avait gure d'espoir de pouvoir le rcuprer son
retour. Mcontent, il jeta un coup d'il par la portire et
aperut Mortimer, perdu dans la foule de ceux qui venaient
assister au dpart et souhaiter bonne chance aux joueurs.
Aussitt, Bennett baissa la vitre et cria :
H! Morty! Vite, rends-moi service, c'est urgent!
Mortimer se dtacha du groupe et vint sous la fentre.
Que se passe-t-il?
Veux-tu aller me chercher mon sac et mes affaires?
Tout est sur le banc, au vestiaire... Je ne peux pas y aller moimme, sinon je me ferais piquer ma place!
Comme Mortimer filait, Bennett songea ses bottes en
caoutchouc et rappela son ami :
H! apporte aussi mes chaussures de ville! cria-t-il.
Elles sont dans mon casier! Dpche-toi, je t'en supplie! Le car
part dans dix secondes!
Et Bennett, tout souriant, se laissa retomber sur son sige.
Bien fait pour ce vieux Bromo! pensa-t-il, tout en notant, d'un
il amus, que pendant leur algarade Bromwich avait
galement perdu l'autre sige de coin, occup par Morrison.
Dj, tous les lves avaient trouv place, et le professeur
de service tait arriv. C'tait M. Hind, un homme mince, tout
jeune encore, qui enseignait la musique et le dessin. Il pointait
la liste des passagers, tandis que M. Wilkinson, debout ct
du marchepied, parlait avec M. Carter qui, on le sait, restait au
collge.
II est temps de partir! fit enfin observer M. Wilkinson
en consultant sa montre. Vous trouverez la clef

37

du pavillon des sports dans ma chambre. Elle est dans un


trousseau de clefs accroch prs de la fentre.
Je la connais, assura M. Carter. Tout de suite aprs
votre dpart, j'irai sortir du pavillon tout l'quipement et les
ballons, avant l'arrive de nos visiteurs.
Ils continurent bavarder quelques instants, au cours
desquels on vit arriver au trot Mortimer, haletant, charg des
affaires de Bennett. Il s'arrta sous la fentre -du fond, dont la
vitre tait baisse.
Tiens, voil! souffla-t-il, en se dressant sur la pointe
des pieds, et tendant le sac bout de bras. Bennett se pencha et
l'attrapa. Et voil le reste de tes frusques! ajouta Mortimer.
Il lui passa son impermable, puis se baissa pour ramasser la
paire de chaussures qu'il avait laiss tomber.
En visant soigneusement, il projeta l'une des chaussures
par la fentre ouverte. L'autre .allait suivre quand Bennett cria:
Attends que je change! Tu remporteras mes bottes en
caoutchouc!
Quelques secondes plus tard, la botte gauche de Bennett
voltigeait par la portire. Mortimer la ramassa, et il allait
lancer la seconde chaussure quand, sa grande surprise, le car
dmarra sans avertissement.
Pris de court, Mortimer manqua son' but; la chaussure
heurta l'arrire du vhicule et retomba par terre. Le temps qu'il
l'ait ramasse, le bus avait dj parcouru vingt mtres dans
l'alle...
Bennett, lui aussi, fut drout par la soudainet de ce
dpart.
Arrtez, m'sieur! Stop! cria-t-il M. Wilkinson qui
s'installait sur un sige avant. C'est urgent! Arrtez! Mortimer
tait en train de...
Du calme, Bennett! rpliqua svrement M.
Wilkinson,
38

de l'autre bout du vhicule. Ignorant tout du drame, il se


figurait que Bennett cherchait seulement crer un peu de
pagaille pour se rendre intressant. Vous pourriez au moins
avoir la politesse de dire au revoir ceux qui sont venus vous
voir partir!
Comme le car prenait de la vitesse, les voyageurs se
retournrent sur leur sige et firent des signes d'adieu aux
restants. Les spectateurs rpondirent en agitant leurs
mouchoirs et en poussant quelques acclamations pour
encourager leurs quipes en dplacement...
Mortimer n'agitait pas son mouchoir. D'une main, il
brandissait une chaussure de ville marron, de l'autre une botte
en caoutchouc noir, souille de boue... Ah! c'tait digne de ce
vieux Bennett de partir du mauvais pied! se disait-il avec
consternation.

39

Le car avait travers le village de Linbury et il approchait


dj de la petite ville de Dunhambury avant que Bennett ait
cess de gmir sur son infortune.
Crtin de Morty! H est compltement dingue de
m'avoir laiss partir "comme a! dit-il encore, d'un ton plaintif,
Martin-Jones assis ct de lui. Une chaussure basse, et ne
botte en caoutchouc! Zut alors! Que va dire Wilkie quand il
verra mes pieds?
Bromwich se retourna avec un rire de satisfaction.
Bien fait pour toi! a t'apprendra accaparer la
meilleure place au lieu de t'occuper de tes affaires!
D'ailleurs, tu ne peux rien reprocher Mortimer, fit
observer Martin-Jones. Si tu n'avais pas tout gch en lui
lanant ta botte, il aurait eu largement le temps de te faire
passer ton autre chaussure.
Comment pouvais-je savoir que le car allait partir? Je
n'avais mme pas remarqu que Wilkie tait mont! Et
ensuite, il n'a pas voulu arrter! Tout a, c'est la faute
Wilkie!
En ruminant sur l'injustice du sort, Bennett regarda par la
portire au moment o le car pntrait dans les faubourgs de
Dunhambury. Comme la vitre tait embue, il voulut tirer son
mouchoir pour l'essuyer, et, en plongeant la main dans sa
poche, ses doigts se refermrent sur un objet de mtal, plat et
dentel...
La clef du pavillon des sports! Bennett eut un sursaut en
constatant cette nouvelle btise. Il ne s'tait plus souvenu de
cette clef, aprs avoir claqu la porte du vestiaire!
Et voil qu'elle tait dans sa poche!... L-bas, au collge,
on devait fouiller partout! On ne pouvait pas retirer du
pavillon des sports les ballons, les fanions d'angle, les bancs
rservs aux spectateurs de marque!...

40

Et l'quipe de Bracebridge qui allait arriver Linbury!...


Mais il tait trop tard pour faire quelque chose. Le mieux,
estima Bennett, c'tait de ne rien dire, et, au retour, de remettre
discrtement la clef en place. Aprs tout, M. Carter ou le
directeur devait en avoir un double! Qu'ils se dbrouillent!
D'un coup de mouchoir, il traa un arc de cercle dans la
bue, et il regarda dehors. L'autocar se tranait dans la GrandRue de Dunhambury, pris au milieu d'une circulation intense,
et cette marche au pas permettait Bennett de jeter un coup
d'il aux vitrines, au passage.
Bizarre! pensait-il. Pendant les vacances, quand il avait
toute libert de flner devant les magasins, c'est peine s'il
leur accordait un regard. Mais pendant le trimestre, quand il
tait prisonnier de la vie monotone du collge, un centre
commercial en pleine activit lui semblait une telle nouveaut
qu'il s'absorbait dans la contemplation de marchandises ne
prsentant en fait aucun intrt pour lui.
Il lana un coup de coude Martin-Jones.
Eh! regarde! lui -dit-il. On fait un rabais de trois pence
dans ce supermarch, pendant toute la semaine! Offre
spciale!
Trois pence sur quoi? demanda Martin-Jones.
Sais pas, mais c'est une occasion, quoi que ce soit.
Prix massacrs, ils disent! Profiter avant l'puisement du
stock!
Il se dtourna pour admirer un talage de feux d'artifices
et de masques de Guy Fawkes dans la vitrine d'une boutique
voisine, puis, quand le car stoppa - un feu rouge, il donna un
nouveau coup de coude son voisin en disant :
Tiens! Chez ce marchand de musique, on te rachte ton
vieux piano cinq livres, et mme au-dessus! Pas mal, hein?
Martin-Jones resta sceptique.

41

Cinq livres? Mme si c'est une vieille casserole?


C'est ce qu'ils disent! Dans n'importe quel tat,
mme! C'est crit sur une grande pancarte dans la vitrine!
A quoi bon me raconter a? Je n'ai pas de vieux piano
vendre, moi!
Moi non plus, rpondit Bennett. Je regrettais
seulement de ne pas en avoir un, c'est tout!
*
**
M. Hind et M. Wilkinson furent les premiers mettre
pied terre quand l'autocar arriva destination, dix minutes
plus tard. Ils serrrent la main du directeur de l'Ecole de
Bracebridge et du professeur d'ducation physique qui taient
venus les accueillir avec un groupe d'lves, puis tout le
monde regarda les deux quipes de Linbury descendre du
vhicule.
Le dernier apparatre fut le passager du fond, coin
fentre. Il mergea avec un sourire timide, les yeux perdus sur
l'horizon lointain, avec l'espoir de dtourner l'attention de ses
pieds.
La ruse ne trompa personne. M. Perkins, le directeur de
Bracebridge, un homme robuste, jovial, aux cheveux roux et
clairsems et la forte moustache de Gaulois, regarda les
chevilles du visiteur et dit :
Tiens, tiens! Un soulier marron et une botte de
caoutchouc noire! Voil une innovation dans l'uniforme de
Linbury! Son sourire laissait entendre que jamais un lve
de son tablissement ne lui aurait fait l'affront d'une aussi
ridicule apparition en public.

42

Les deux professeurs de Linbury touffrent un


gmissement de gne. Chez eux, ils auraient peut-tre montr
plus d'indulgence pour cette fantaisie, mais ici, Bracebridge,
une telle exhibition tait impardonnable. Faites confiance
Bennett pour se distinguer ainsi au moment et l'endroit les
plus mal choisis! Et pourquoi n'avait-on pas remarqu qu'il
avait grand besoin de passer chez le coiffeur? se demanda
rageusement M. Wilkinson. Quelle honte pour le collge!
D'un regard furibond, M. Wilkinson contempla le
footballeur aux cheveux trop longs et si curieusement chauss,
mais en mme temps ses lvres se crispaient pour former un
sourire indulgent l'adresse de M. Perkins et du comit
d'accueil de Bracebridge.
Tst! tst! tst! Vous tes vraiment un petit sot, Bennett!
dit-il travers le masque de son sourire indulgent. Vous tes
tout de mme assez grand pour savoir vous chausser
convenablement!
Je sais, m'sieur! Mais, vous comprenez, le car est
parti pendant que j'tais en train de changer, et je vous ai dit
que...
Trs bien, trs bien!
Pour l'instant, moins on en dirait, mieux cela vaudrait,
estima M. Wilkinson. On aurait le temps d'en reparler plus
tard. Attendez un peu, matre Bennett, que tout le monde soit
rentr Linbury!

43

CHAPITRE IV
UN PROBLME DE VIDANGE
de Linbury furent escortes jusqu'au
vestiaire qu'on leur avait affect, dans la salle des sports
une construction moderne quelque distance du btiment
principal, o les quipes locales finissaient de se prparer.
D'un ct du vestiaire, une porte donnait sur le gymnase;
l'oppos, une autre porte dbouchait dans un couloir qui
menait la piscine couverte.
Une particularit de la piscine de Bracebridge tait son
excellent systme de chauffage, qui permettait de se baigner
non seulement l't (comme Linbury) mais
LES DEUX QUIPES

44

aussi aux demi-saisons. Seule, la ncessit de faire des


conomies de chauffage empchait qu'on l'utilist toute
l'anne. Le vestiaire tait clair et spacieux, quip de douches
et de bains de pieds, facilits modernes qui contrastaient avec
la salle aux murs caills et aux bancs de bois rude dans le
sous-sol obscur du collge de Linbury.
Les deux quipes locales taient dj sur le terrain quand
les visiteurs sortirent du vestiaire, et les matches
commencrent aussitt.
Les rsultats ne causrent aucune surprise. Les quatre
quipes jouaient convenablement, et, au coup de sifflet final,
la Seconde de Linbury devait s'incliner avec 2 contre 3, tandis
que la Troisime parvenait obtenir un match nul... Mais bien
que ces parties n'aient rien eu de remarquable, elles eurent une
consquence inattendue qui provoqua une certaine
effervescence dans la soire-Ds qu'ils furent revenus au
vestiaire, les joueurs de Linbury se prcipitrent vers les
douches. Mais les six premiers qui occuprent les cabines et
tournrent les robinets firent un bond en arrire, tout
suffocants, quand un flot glac leur tomba sur le dos.
Attendez! ce sera chaud dans un instant! dit
Bromwich. Il tendit la main sous l'averse glaciale et ouvrit
fond le robinet. II faut toujours un bout de temps pour que
l'eau chaude arrive...
Tous attendirent, frissonnants, mais aprs plus d'une
minute, l'eau tait toujours aussi froide.
Mme pas tide! gmit Briggs. Aussi glace que tout
l'heure!
Bennett qui avait retir ses chaussures et ses bas de sport,
mais tait encore en tenue de football, intervint pour voir ce
qui provoquait ces rcriminations.

45

On a tout simplement oubli de brancher l'eau chaude,


dclara-t-il. Je vais aller trouver quelqu'un pour arranger a...
Pieds nus, il passa dans le couloir et se dirigea vers l'entre du
btiment.
Personne en vue. Les quipes de Bracebridge s'taient
changes dans le vestiaire du btiment principal, le reste des
lves taient l'intrieur. Bennett jeta un coup d'il circulaire
dans la cour dserte. Comme il ne tenait pas continuer se
promener pieds nus, il fit demi-tour et revint dans le couloir
pour annoncer l'chec de sa mission.
Plusieurs portes donnaient sur ce couloir, et la premire
que Bennett ouvrit n'tait pas celle du vestiaire, comme il le
croyait, mais d'une petite pice sans fentre, dont la lumire
s'alluma automatiquement l'ouverture de la porte. Sur l'un
des murs, il vit un long tableau avec quantit de robinets, de
volants, et une masse de tuyaux qui partaient dans toutes les
directions puis disparaissaient dans des trous du plancher.
Bennett examina les robinets d'arrt et les tuyaux
enchevtrs. C'tait videmment l le centre nerveux de toutes
les canalisations assurant l'eau chaude dans la salle voisine.
L'un de ces robinets devait fatalement rgler la temprature de
l'eau... Oui, mais lequel? Dans l'ignorance, Bennett n'avait qu'
choisir au hasard, en esprant tomber sur le bon. Mme s'il se
trompait, il n'y aurait pas grand mal, car l'eau ne pouvait
devenir plus froide qu'elle ne l'tait dj!
A l'extrmit du panneau, il y avait un gros volant peint
en vert qui semblait avoir quelque rapport avec le rglage de
l'eau chaude. Il tait en effet tourn en position Ferm ,
mais d'un bon coup en sens inverse des aiguilles d'une montre,
Bennett le fit tourner pour ouvrir la vanne. Est-ce que a
marchait? Il se prcipita dans le couloir pour voir le rsultat de
son exprience.

46

Les lves de Linbury avaient renonc tout espoir de


prendre une douche chaude, et la plupart d'entre eux s'taient
rhabills et attendaient qu'on les mne au rfectoire. ,
Eh! grouille-toi, Ben! cria Martin-Jones. Tu ferais bien
de t'habiller en vitesse si tu veux aller dner. Nous n'avons plus
le temps de nous laver!
D'accord! Pas de panique! J'essayais un truc sur la
tuyauterie, expliqua Bennett qui s'approcha des douches et
ouvrit un robinet d'eau chaude. Maintenant, a doit tre au
poil...
Pas du tout! Bien qu'il laisst couler l'eau tout le temps
qu'il s'habilla, la temprature de celle-ci resta dsesprment
glaciale.
Sur ces entrefaites, deux grands lves de Bracebridge
vinrent chercher les visiteurs pour les mener dans le btiment
principal. Bennett n'tait pas encore prt, il se dbattait pour
enfiler son pullover.
Tiens! je t'ai apport a, lui dit l'un des lves, en
faisant tournoyer par les lacets une paire de chaussures de
ville. Le directeur te conseille de les mettre, parce que les
bottes de caoutchouc ne sont pas autorises au rfectoire...
mme s'il n'y en a qu'une!
Bennett prit les chaussures et les enfila. Elles taient de
plusieurs pointures trop grandes, et il ne pouvait les maintenir
ses .pieds qu'en crispant les orteils. Quand il sortit du
vestiaire avec son quipe, ses talons claqurent sur le dallage
du couloir comme ceux d'une danseuse de fandango.
Aprs avoir fait un bon repas, les joueurs de Linbury
sortirent dans la nuit tombante, et se dirigrent vers le car qui
allait les ramener au collge. Mais Bennett ne pouvait suivre
ses camarades qu'aprs avoir rendu les chaussures, et il dut

47

donc attendre dans le hall le garon qui les lui avait


prtes. Celui-ci ne tarda pas arriver, en rapportant la botte
noire et le soulier marron. Bennett fit l'change.
Regarde un peu dans quel tat je suis! fit-il remarquer
son hte en lui montrant ses genoux souills de boue. Aprs le
match, je n'ai pas eu le temps de me laver, parce que j'essayais
de donner de l'eau chaude vos douches, mais je n'y suis pas
parvenu!
L'lve de Bracebridge tait un garon de treize
quatorze ans, avec cl grands pieds et de grandes oreilles.
Pendant le dner on l'avait entendu rpondre au surnom de
Grandes-Feuilles.
Tu as essay de donner de l'eau chaude? rpta-t-il.
Comment a? Qu'est-ce que tu as fait?
Eh bien, j'ai dcouvert une petite pice au bout du
couloir, avec des tas de robinets et d'autres trucs... J'ai pens
que l'un d'eux commandait l'eau chaude et je l'ai ouvert. Mais
ce n'tait sans doute pas le bon!
Ah, oui? L'accs de cette pice est interdite, mais a
n'a pas d'importance puisque tu tais seul...
Grandes-Feuilles allait abandonner la question quand une
ide subite lui vint, et il ajouta :
Dis donc, ce n'tait pas le volant au bout de la range
que tu as tourn? Tu n'y as pas touch, par hasard?
Si! c'est celui-l! Une roue verte. Elle tait ferme
bloc et je l'ai ouverte, mais a n'a pas rchauff l'eau des
douches...
Grandes-Feuilles fit un Oh! muet, tout en regardant le
visiteur avec consternation !
Tu as tourne la verte? Ae! Tu ne sais pas ce que tu as
fait l?

48

Bennett secoua la tte.


C'est la vanne de vidange pour vider la piscine! Si a
coul tout le temps du dner, sr qu'elle doit tre presque vide
prsent!
Une expression d'angoisse passa sur le visage de Bennett.
Oh! malheur! Tu en es sr?... fit-il avec un hoquet de
surprise. Je ne pensais pas que a aurait ce rsultat, je te jure!
J'essayais seulement de rchauffer l'eau!
Ce qui va chauffer, c'est quand notre, directeur
dcouvrira a! s'cria Grandes-Oreilles avec une sorte
d'pouvant joyeuse. Il tait ravi d'tre entran dans une
catastrophe dont la responsabilit retomberait sur un autre. Tu
ne connais pas ce vieux Perky! Il en perdra la boule : II
clatera de rage! Il crachera le feu de Dieu! a prend des
journes entires pour remplir la piscine, parce qu'il faut la
chauffer, et a cote les yeux de la tte, parat-il!

49

Je m'excuse, mon vieux! Je ne croyais pas...


Oh! ne t'en fais pas pour moi! Ce n'est pas moi qui
paierai la note. Mais tu vas tcher d'aller avouer a avant de
partir, sinon on pensera que c'est l'un de nous qui a fait le
coup!
Bennett tait tout crisp de crainte. Dj, dans son propre
collge, ce n'aurait pas t facile d'expliquer un tel incident,
mais la perspective d'avouer son crime un professeur
tranger, renomm pour cracher le feu de Dieu! , suffisait
remplir son esprit de panique. Surtout si c'tait en prsence de
M. Wilkinson qui, fig de confusion, mditerait de sombres
chtiments pour le moment o l'on serait rentr au collge.
Bennett redressa les paules et se raccrocha un ftu
d'espoir.
Elle n'est peut-tre pas encore compltement vide? On
pourrait peut-tre arrter a, en y allant tout de suite?
C'est formellement interdit, objecta GrandesFeuilles, mais je crois que nous pouvons quand mme risquer
le coup puisqu'il s'agit d'un cas d'urgence.
Sur ces mots, il passa dehors et traversa la cour, Bennett
sur ses talons.
Le car tic Linbury attendait quelques mtres de l dans
l'alle, phares allums, et Bennett vit que ses camarades y
avaient dj pris place. M. Hind, lui aussi, tait mont bord,
tandis que M. Wilkinson, debout ct du marchepied,
essayait de sonder l'ombre du regard pour y dcouvrir le
passager manquant.
Bennett se baissa dans l'ombre de Grandes-Feuilles, si
prs de lui que le grand garon lui servit d'cran protecteur
contre l'il du matre. Quelles que puissent tre ensuite les
consquences de ce retard, l'inspection de la piscine tait la
premire chose faire.

50

La salle des sports tait plonge dans la pnombre quand


les deux garons en approchrent, mais la porte n'tait pas
ferme clef. Ils passrent l'intrieur, suivirent ttons le
couloir. La porte de la piscine tait leur droite. GrandesFeuilles l'ouvrit, alluma l'lectricit...
La piscine tait vide!
Grandes-Feuilles gmit, tout en faisant une grimace de
dsespoir comique.
Hou-l! Tu as russi ton coup, mon vieux! Attends un
peu de recevoir la note payer pour les centaines de mtres
cubes d'eau chaude perdus!... je ne sais combien de pence ou
de livres le mtre cube! Attends un peu!
C'est bon, c'est bon, pas la peine d'insister!
interrompit Bennett. Il contempla la piscine avec des yeux
incrdules. Quelle terrifiante semonce n'allait-il pas recevoir
quand il avouerait! Accidentel ou non, son acte tait
impardonnable!
Glac d'effroi, il fit demi-tour et reprit le chemin de
l'entre du btiment, accompagn de Grandes-Feuilles qui,
tout en marchant, lui prdisait les horribles chtiments infligs
aux gens assez stupides pour manipuler des robinets auxquels
ils ne comprenaient rien.
M. Wilkinson aperut les deux garons quand ils
mergrent de l'obscurit.
Bennett! mugit-il d'une voix de tonnerre. Venez
immdiatement ici! Plus vite, mon garon, plus vite! Vous
nous faites attendre depuis des heures!
Bennett arriva au trot et vint s'arrter auprs du
professeur.
O diable tiez-vous donc? ragea M. Wilkinson. Allons,
montez tout de suite en voiture!
Bennett hsita, ne sachant trop comment s'expliquer.
51

Eh bien, m'sieur, c'est que je ne suis pas tout fait prt


partir, bredouilla-t-il. Ce ne serait pas chic pour les gars de
Bracebridge de leur laisser payer les pots casss...
M. Wilkinson considra avec ahurissement la silhouette
mal chausse debout devant lui.
Hein? Quoi? Quels pots casss? De quoi diable voulezvous parler?
Eh bien, m'sieur, il est malheureusement arriv
quelque chose de terrible! commena Bennett. J'essayais
de chauffer l'eau de la douche avec un petit volant vert que
j'avais trouv, et, tout fait par hasard... je... oh!
accidentellement!... j'ai vid la piscine!
Vous avez fait quoi?
Vid la piscine, m'sieur. Tout est parti par le trou!
C'tait" accidentel, bien sr! Il y avait un volant vert,

52

vous comprenez, et quand je l'ai tourn, l'eau est partie!


Des dizaines et des dizaines de milliers de litres d'eau
perdus! prcisa Grandes-Feuilles, dsireux que le professeur
vt toute l'ampleur du dsastre. Une eau chauffe 23, avec
des frais normes! a cote des centaines de livres, de
rchauffer l'eau froide!
Pendant quelques instants, M. Wilkinson resta muet de
stupeur, et Grandes-Feuilles en profita pour lui donner
quelques dtails techniques, en termes que mme un adulte
arrir aurait compris :
C'est comme si vous retiriez le bouchon de vidange
d'un lavabo, poursuivit-il. Sauf que, la place d'un bouchon de
caoutchouc, il y a un volant qui commande une sorte de clapet,
et que...
Mais M. Wilkinson n'avait pas besoin d'explications
scientifiques. Les faits taient suffisamment clairs.
Brrloum brrloumpff! hurla-t-il ds qu'il eut retrouv le
souffle. C'est une honte! Espce de... de... de petit sacripant!
Pourquoi diable avez-vous fait une chose semblable?
C'tait une erreur, m'sieur, une fausse manuvre!
Comme l'eau tait froide, j'ai pense...
Oui, oui, mais pourquoi venir faire a justement
Bracebridge, petit malheureux?
De mme que Bennett quelques minutes plus tt, M.
Wilkinson tait horrifi l'ide d'endosser la responsabilit
d'un geste aussi fantastique. Qu'allait donc penser M. Perkins
de l'quipe de visiteurs qui causait un accident .aussi ruineux?
Qu'allait-il penser du professeur charg de les accompagner?
Attendez un peu que nous soyons rentrs au collge!
menaa-t-il. Votre conduite est inqualifiable!

53

a dpasse tout! Nous devons aller trouver


immdiatement M. Perkins et lui dire ce que vous avez fait!
Ce ne fut pas ncessaire, car au mme moment, leur hte
traversait la cour pour venir saluer ses invits.
Alors, on est sur le dpart? dit-il avec un aimable
sourire.
M. Wilkinson lui rendit son aimable sourire, mais
agrment d'une grimace souffreteuse.
Monsieur Perkins, commena-t-il trs embarrass, je
suis absolument dsol, mais il s'est produit un lger... euh...
incident! Ce garon-l a commis une incroyable stupidit! Il a
laiss couler l'eau de votre bain!
M. Perkins ouvrit des yeux ronds.
L'eau de mon bain? Que voulez-vous dire?
Euh!... bredouilla M. Wilkinson, je veux dire votre
bassin..., ou plutt votre bassine... Enfin, bref, votre piscine,
quoi! Cet lve me dit qu'il a trouv une petite roue qu'il a
tourne. Et maintenant, parat-il, la piscine est vide. Je
veillerai ce qu'il soit svrement puni; bien sr, et
naturellement nous vous rembourserons les frais de chauffage
quand vous l'aurez de nouveau remplie...
A mesure que l'explication se poursuivait, M. Perkins
prenait un air de plus en plus intrigu. Il frona les lvres,
faisant ainsi saillir les pointes de sa grosse moustache comme
des dfenses d'lphant. Puis il dit :
Je ne comprends rien tout cela. Qu'est-ce qui vous fait
croire que ce garon a vid la piscine?
Oui, m'sieur, c'est vrai! avoua Bennett. Je ne l'ai pas
fait exprs... C'est arriv comme a!
Oui, c'est exact , confirma Grandes-Feuilles, qui
avait continu rder auprs d'eux, dvor de curiosit. Non
qu'il voult du mal au coupable, mais si ce pauvre garon

54

devait tre mis en pices, Grandes-Feuilles ne tenait pas


manquer ce spectacle. Nous sommes alls
jeter un coup d'il l-bas, ajouta-t-il. Il ne reste plus une
goutte d'eau. La piscine est compltement vide.
M. Perkins approuva de la tte.
Bien sr, qu'elle est vide! dit-il. Il y a trois jours, je l'ai
fait vidanger pour l'hiver. II regarda son lve en fronant les
sourcils. Vous n'avez donc pas cout pendant l'assemble
gnrale de mardi dernier, Hodges? lui demanda-t-il. J'ai
pourtant annonc qu'il n'y aurait plus de natation ce trimestre!

Hodges, alias Grandes-Feuilles, fit un bond de cabri.


Mais oui, m'sieur, bien sr! J'avais oubli! Plus de natation,
vous avez annonc, oui!
De stupeur, Bennett faillit tomber la renverse.
Quoi? Vous voulez dire qu'elle tait dj vide?
bafouilla-t-il. Hurrah! Dieu merci! Chouette!
Ouais, mais tu aurais quand mme fait cette btise si
elle avait t pleine! objecta Grandes-Feuilles, estimant sans
doute que Bennett s'en tirait trop bon compte.
Le visage de Bennett tait illumin d'un sourire heureux
quand il se tourna vers M. Wilkinson.
Ecoutez a, m'sieur! s'exclama-t-il. C'est super, n'est-ce
pas? Je suis verni!
En dpit de son soulagement, M. Wilkinson continuait
bouillir. Il avait souffert dans sa dignit. En posant sur le
garon un il flamboyant, il siffla entre ses dents :
Montez en voiture, Bennett, et venez me trouver dans
mon bureau ds notre retour! Vous nous avez caus un peu
trop d'ennuis pour un seul aprs-midi!

55

CHAPITRE V
LES RAVAGES DE LA BOMBE
M CARTER corrigeait des cahiers dans la salle des
professeurs quand les quipes revinrent de Dunhambury. Il
entendit le car remonter l'alle, le pitinement des lves qui
dbarquaient, puis la voix stridente de Briggs qui annonait les
rsultats des matches toutes les ttes apparaissant aux
fentres de la salle des loisirs.
Quelques minutes plus tard, M. Wilkinson entra dans la
salle des professeurs et se laissa tomber dans un fauteuil.
Je suis crev! soupira-t-il. J'ai eu un aprs-midi plu-

56

tt puisant... cause de matre Bennett! Et vous?


Qu'est-ce que vous avez fait ici?
Nous avons perdu, 2 1, rpondit son collgue. Et
nous avons eu, nous aussi, un aprs-midi plutt puisant
cause d'un certain monsieur Lopold-Prosper Wilkinson!
A cause de moi? s'exclama M. Wilkinson en se
redressant d'un bond. Que diable entendez-vous par l?
Vous nous avez donn un faux renseignement, en
disant que la clef du pavillon des sports tait dans le trousseau
accroch au mur de votre chambre. Elle ne. s'y trouvait; pas!
Le directeur tait parti en auto, avec l'un des doubles, et
Martin, qui possde l'autre, tait de cong. Nous avons t
vraiment trs ennuys, et il a fallu casser une vitre pour
pouvoir entrer!
Mais enfin, c'est ridicule! Cette clef tait dans ma
chambre, assurment! affirma M. Wilkinson. Je me souviens
d'tre all vrifier ce matin mme, avant le djeuner.
Eh bien, elle ne s'y trouvait plus aprs ! fit remarquer
son collgue. Et pour aggraver encore les choses, l'quipe de
Bracebridge est arrive quand nous tions en train de fouiller
partout, pour trouver un double, et nous n'avons pas pu les
faire entrer au vestiaire.
Possible, mais je me rappelle trs nettement...
...Et nous n'avions ni ballons, ni fanions de corner!
ajouta M. Carter. Il hocha la tte d'un air rprobateur. C'est
tout de mme ennuyeux, Wilkinson, que vous fassiez des
dclarations compltement irresponsables sans vous donner la
peine de vous assurer des faits! A son retour, le directeur tait
plutt mcontent de voir cette vitre brise.
La clef devait tre dans mon trousseau! Vous
n'avez pas bien regard! cria M. Wilkinson qui se remit

57

sur pied et se dirigea vers la porte. Je vais aller voir a


moi-mme!
Quand il atteignit son bureau, au second tage, il tomba
sur Bennett qui attendait devant la porte. Ce fut sans doute
dommage quelle professeur ne soit pas arriv quelques
instants plus tard, car le jeune garon aurait eu le temps de se
glisser dans son bureau, sans tre vu, et de remettre en place la
clef vagabonde.
Mais Bennett entendit juste temps le bruit de pas, et
dcida de remettre sa mission jusqu' ce que la voie soit libre.
Il rempocha donc la clef, et chercha une raison valable sa
visite.
Ah! vous voil, m'sieur! dit-il. Vous m'aviez dit de me
prsenter votre bureau, quand nous serions de retour.
M. Wilkinson ne rpondit que par un grognement, et il
pntra imptueusement dans la pice, laissant son visiteur
dans le couloir. Il alla tout droit la fentre, examina une
une les clefs du trousseau... Celle du pavillon des sports n'y
tait pas!
Extraordinaire! Pourtant, il tait certain de l'avoir vue le
matin mme. Puis il se rappela qu'il avait galement t
certain d'avoir gliss la montre de Bennett dans la poche de sa
vieille veste de sport, la semaine prcdente. Et pourtant!...
Comme il tait tourdi! La fatigue des quatorze heures de
cours hebdomadaire avec la 3e Division commenait-elle se
faire sentir?
Il se retourna vers la porte et fit signe Bennett d'entrer.
Ecoutez-moi, Bennett! lui dit-il. Votre conduite, cet
aprs-midi, a t proprement scandaleuse! Vous avez port tort
au collge, et je ne tolrerai plus a l'avenir!...
Oui, m'sieur... non, m'sieur... , dit prudemment

58

Bennett. Il apercevait le trousseau de clefs, pendu au mur,


derrire l'paule gauche de M. Wilkinson. Ah! si seulement le
matre tait arriv une minute plus tard! Si seulement on
pouvait l'appeler au tlphone!... Mais, avec sagesse, il ramena
son esprit ce que lui disait son professeur, et tenta de
comprendre quelque chose la borde de reproches qui lui
martelaient les tympans.
Pendant dix minutes, M. Wilkinson pronona un svre
sermon, seulement interrompu par les Oui, m'sieur... Non,
m'sieur.,. de Bennett qui promettait de mieux se conduire.
Quand le sermon eut pris fin, le professeur abandonna
son ton rprobateur et dclara :
Autre chose, Bennett, propos de ce bracelet-montre
que vous m'aviez confi... Il est en scurit, bien sr, mais
malheureusement je ne rappelle plus pour l'instant o je l'ai
mis.
Oh! a ne fait rien, m'sieur, assura Bennett. Ma
montre n'avait pas beaucoup de valeur...
Ce n'est pas la question, voyons! Qu'elle ait de la
Valeur ou non, vous me l'avez confie et je vous la rendrai en
bon tat. Je vous demande seulement d'avoir la patience
d'attendre que je trouve une minute pour la chercher.
Oui, m'sieur, je serai patient, m'sieur. C'est d'accord,
m'sieur!
Et Bennett s'en alla, soulag de s'en tre si facilement tir.
L'irritation de M. Wilkinson avait d tomber pendant le
voyage du retour, se disait-il. Lui-mme ne s'inquitait plus
trop de la clef du vestiaire. Durant les prochains jours, il
trouverait bien l'occasion de la remettre en place.
*
**

59

Au dortoir, ce soir-l, Mortimer estima ncessaire de


demander quelques prcisions sur la question du feu d'artifice.
Tu te rends compte, j'espre, qu'il nous reste moins
d'une semaine? dit-il Bennett, alors qu'il se trouvait ct de
lui, devant les lavabos. O en est ton fameux projet d'inviter
des gens au feu d'artifice, puis de faire la qute?
Oui, et ton fameux projet de promener un mannequin
travers le village? lana Atkins, depuis son lit. Il faudrait tout
de mme organiser a proprement, si l'on ne veut pas que
les profs mettent leurs nez dedans!
Bennett put annoncer qu' certains gards les projets
prenaient dj forme. Martin-Jones (secrtaire du comit)
avait dress la liste des feux d'artifice acheter avec la
cagnotte de la 3e Division, et M. Carter avait promis d'inviter
la fte quelques personnalits locales.
II y aura un tas de gens qui viendront, leur dit-il. Le
docteur Furnival, le vicaire, Miss Thorpe...
a ne fait que trois personnes! objecta Atkins. Le
mieux, ce serait de lancer une fuse dans la fentre de la
bibliothque. Comme a, nous aurions sur place toute une
escouade de sapeurs-pompiers, et nous pourrions faire la qute
parmi eux.
Nous devrions former un second comit pour
s'assurer que tout marchera bien, dcida Bennett. Martin-Jones
et sa bande s'occupent du feu d'artifice, mais personne n'est
charg du mannequin... en tout cas pas officiellement!
Et pourquoi pas nous cinq, alors? dit Mortimer. Nous
pourrions nous nommer nous-mmes sous-comit spcial
d'action de la 3e Division. Une sorte de groupe de choc, si tu
vois ce que je veux dire.

60

Bonne ide, approuva Morrison. Ceux qui sont pour,


levez la main!
C'est ainsi que la rsolution fut adopte par cinq voix
contre zro, et le groupe de choc se mit aussitt au travail.
Il ne serait pas difficile de trouver des matriaux pour
fabriquer un mannequin. Martin, l'agent d'entretien, avait une
pile de vieux sacs et quelques balles de paille dans la cabane
outils. Si on le lui demandait poliment, il ne refuserait
certainement pas de donner ce qu'il fallait pour construire un
corps et des membres d'assez bonne allure.
Puis il reviendrait Mme Smith de fournir veste,
pantalon, chapeau et chaussures, tirs du stock de vtements
usags qu'elle conservait dans un placard de la lingerie.
Quand nous avons travers Dunhambury, cet aprsmidi,

61

, j'ai vu en vitrine quelques beaux masques de Guy


Fawkes, annona Bennett au groupe. Si l'un de nous se rend en
ville, nous lui demanderons de nous en rapporter un.
Aprs une courte discussion, on dcida que Briggs et
Morrison seraient chargs d'entrer en contact avec Martin pour
fabriquer le corps du mannequin, tandis que Bennett,
Mortimer et Atkins lui choisiraient des vtements appropris.
Jusque-l, tout semblait fort simple, mais le sous-comit
reconnut que des problmes cruciaux pourraient surgir sur la
question de savoir comment faire sortir clandestinement le
mannequin, et procder la qute dans les rues du village!
Mortimer tait d'avis qu'il fallait carrment en demander
la permission, mais Bennett objecta que cette demande risquait
fort d'tre refuse, ce qui les mettrait dans une situation trs
dlicate.
Supposons que nous tombions sur le directeur ou un
autre prof, ajouta-t-il. Nous pourrons toujours prtendre que
nous pensions bien faire, puisque la qute est en faveur d'une
bonne uvre. Mais imaginez quel ouin-ouin si nous nous
faisons piquer aprs qu'on nous ait interdit de le faire!
L'argument parut raisonnable, et l'on dcida donc que
l'expdition aurait lieu dans le plus grand secret. Mais comme
l'on tenait en mme temps faire savoir tout le monde que le
mannequin serait l'une des attractions de la fte nocturne,
Atkins fut nomm Charg des relations publiques du sieur
Guy Fawkes (brl vif 375 ans auparavant).
Dans les jours qui suivirent, Morrison et Briggs obtinrent
de Martin un vieux sac pommes de terre qu'ils bourrrent de
paille et faonnrent pour lui donner

62

vaguement l'apparence d'une tte et d'un tronc humains.


Mais ils ne pouvaient faire davantage tant que Bennett et
Mortimer n'auraient pas excut leur part de la tche.
Est-ce que nous allons attendre encore longtemps les
vtements? protesta Morrison aprs le dner du dimanche. On
ne peut pas lui faire des jambes si nous n'avons pas de
pantalon bourrer de paille!
C'est la faute Mme Smith, rpliqua amrement
Bennett. Ah! les femmes! On dirait qu'elles ne
comprennent pas les choses de la mme faon que les autres
tres humains!
Mme Smith tait une jeune femme aimable et souriante,
qui remplissait les fonctions d'infirmire, et veillait sur
l'alimentation et le bien-tre des pensionnaires. En plus, elle
s'occupait de la lingerie, et toutes les questions vestimentaires
passaient par elle.
Je le lui ai demand un million de fois! poursuivit
Bennett. Elle dit qu'elle pourra nous donner de vieux
vtements, mais qu'il faut attendre qu'elle ait un instant de
libre pour aller les chercher...
Dis-lui de se dpcher! insista Morrison. Tout doit
tre prt avant samedi prochain, n'oublie pas!
Oui, mais il faut qu'elle continue ignorer notre
tourne au village! fit observer Bennett. C'est secret! Et elle
croit que nous n'en avons pas besoin avant le soir du 5
novembre, pour la fte.
Morrison fit la -.grimace.
Ne trane pas, quand mme! dit-il. Essaie encore une
fois demain.
Le lundi matin, quand Mme Smith arriva l'infirmerie,
elle trouva Bennett et Mortimer qui l'attendaient devant la
porte.
Oh! je n'ai pas oubli votre mannequin, leur dit-elle en
63

les faisant entrer dans la salle. Je chercherai quelque


chose pour vous, dans la semaine...
Mais c'est urgent, m'dame! insista Bennett. Il faut le
terminer! Vous retardez la fabrication!
Avec un sourire enjleur, Mortimer ajouta :
Vous n'tes pas force de choisir vous-mme les
vtements, m'dame! Donnez-nous seulement la permission, et
nous ferons une petite fouille dans le placard pour choisir ce
qu'il faut...
Mme Smith imagina fort bien l'tat du placard aprs que
les garons aient procd leur petite fouille .
Je ne tiens pas ce que la lingerie ressemble un
magasin de porcelaine aprs le passage d'un lphant!
rpliqua-t-elle avec fermet. Venez me voir mercredi aprsmidi, je vous donnerai ce que vous voulez. Mais ne touchez
rien rien, n'est-ce pas? en dehors de ma prsence...
Sinon, vous auriez des ennuis!
Oui, m'dame! Entendu, m'dame! Merci bien,
m'dame!
Les deux garons allaient partir quand elle rappela
Bennett et contempla avec un amusement horrifi la masse de
cheveux hirsutes qui lui tombaient jusque sur les yeux, comme
un abat-jour.
Je vous avais inscrit sur la liste pour le coiffeur, la
semaine dernire! lui dit-elle. Pourquoi n'tes-vous pas venu,
lors du passage de M. Haies?
Bennett n'osa pas rvler que s'il fuyait devant le coiffeur,
depuis le dbut du trimestre, c'tait pour savoir jusqu' quelle
longueur ses cheveux pourraient pousser!
Je... euh... j'tais trs occup, m'dame, ranger ma
collection de timbres, mardi dernier... Et quand je suis
descendu, c'tait trop tard : M. Haies avait dj remball ses
affaires et il tait parti.
64

Mme Smith trouva Bennett et Mortimer qui l'attendaient.

65

Elle le considra d'un il souponneux.


Et la fois d'avant?
Bennett se chercha une autre excuse.
Eh bien, j'avais un petit rhume, vous comprenez? Et j'ai
pens que si le coiffeur taillait grands coups l-dedans, et si
le temps tournait au froid, je pourrais attraper...
Le rire de Mme Smith couvrit la fin de sa phrase.
Depuis que je suis ici, lui dit-elle, j'ai entendu pas mal
d'histoires dormir debout, mais celle-ci dpasse tout! Quoi
qu'il en soit, je ne veux plus vous voir avec cette tte de vieux
chien de berger. Je veillerai ce que vous ne vous dniiez pas,
au prochain passage du coiffeur.
*
**
La longueur des cheveux de Bennett fut justement un
sujet de conversation, la table des matres, ce soir-l.
C'est effrayant! soupira le directeur tout en se servant
de sauce. Ils recouvrent dj son col. Si l'on n'y fait rien, ils lui
tomberont bientt jusqu'au milieu du dos!
J'ai menac de les lui couper moi-mme! dclara M.
Wilkinson. Il ressemble un yak de Sibrie!
Gnreusement, Mme Smith essaya d'expliquer les
vritables motifs de l'aversion manifeste par Bennett pour
les ciseaux de coiffeur.
Je l'ai mis chaque fois sur la liste, dit-elle, mais il
semble chaque fois tre pris ailleurs. Malheureusement le
coiffeur ne reviendra pas avant quinze jours.
Quinze jours! s'exclama M. Pemberton-Oakes. Je ne
le prendrai pas dans ma classe deux semaines de

66

plus, mme avec une fourche fourrage! II frona les


sourcils, hocha la tte. Non, il faut trouver autre chose. Je
l'enverrai par l'autobus Dunhambury ds le prochain aprsmidi de cong, avec la consigne de se rendre chez le coiffeur
et de se faire donner un bon coup de tondeuse!
M. Wilkinson approuva, tout en passant un doigt entre
son col et la peau... Lui aussi, pensa-t-il, aurait besoin de se
faire lgrement rafrachir sur les cts et dans le cou!
*
**
Le mercredi, le temps se mit la pluie, et il fallut annuler
la sance d'entranement de football. Peu avant deux heures,
alors que tout le collge s'installait pour de paisibles activits
d'intrieur, Bennett et Mortimer se prcipitrent vers la
lingerie, o ils avaient rendez-vous avec Mme Smith.

67

Il n'y eut pas de rponse quand ils frapprent la porte,


car Mme Smith ne les attendait pas si tt, et ils restrent un
moment dans le couloir, perchs sur une corbeille linge, et
cognant des talons sur son flanc d'osier tress.
Briggs qui passait par-l leur dit :
Si vous attendez Mme Smith, vous feriez bien de vous
faire apporter des sandwiches et des sacs de couchage. Elle est
partie pour le village, en auto, avec M. Carter.
Bennett en fut cur.
a alors, voil bien les femmes! C'est tout simplement
du sabotage! Elle avait promis de nous recevoir cet aprsmidi.
Elle voulait probablement dire aprs le football. Elle
ne pouvait pas savoir que ce serait annul, fit remarquer
Mortimer. Nous n'avons qu' remettre a plus tard -et revenir
vers quatre heures.
Mais comme ils n'avaient rien d'autre faire, ils restrent
l, nervs, sans but, contraris. Au bout d'un moment,
Bennett dclara :
Entrons! Pour donner un coup d'il dans son placard et
voir quel genre de frusques on y trouve...
Elle a dit de ne toucher rien, objecta Mortimer. On
doit l'attendre ici jusqu' ce qu'elle arrive.
Je ne compte toucher rien, ballot! Un coup d'il
c'est tout. Aucun risque, d'ailleurs, puisqu'elle ne sera pas de
retour avant des heures!
Bennett tourna la poigne, mais la porte tait ferme par
un verrou de sret, et elle ne s'ouvrit pas. Sourcils froncs, il
considra un instant le panneau, puis, simplement pour voir et
faire l'exprience, sans penser russir il tira de sa poche la
clef du pavillon des sports et la glissa dans la serrure...

68

La porte s'ouvrit.
Mortimer en resta baba.
Dis! d'o tires-tu cette clef? demanda-t-il.
C'est la clef du pavillon des sports, celle que tout le
monde cherche, expliqua Bennett. Je l'avais emporte sans
permission le jour o nous sommes alls Bracc-bridge.
Hou-l! Fais gaffe! Le directeur a dit la runion
gnrale que si quelqu'un trouve la clef...
Je sais, je l'ai entendu. J'ai essay de la replacer dans
le trousseau de Wilkie, mais il n'est plus dans sa chambre. Je
crois qu'il le garde maintenant sur lui.
Toujours tonn, Mortimer s'exclama :
Mais si c'est la clef du vestiaire, comment ouvre-t-elle
la lingerie?
Bennett eut un haussement d'paules.
Vieilles serrures bon march, achetes en bloc, suggrat-il. Une seule clef doit coller pour plusieurs serrures. Avec
un sourire, il glissa de nouveau la clef dans sa poche.
Toujours utile savoir! a peut servir!
II pntra le premier dans la lingerie. Mortimer le suivit,
petits pas nerveux, craignant le retour prmatur de Mme
Smith.
Les vieux vtements mis au rebut, ainsi que quelques
costumes de scne, reliquats de reprsentations thtrales ou
concerts, taient rangs dans un grand placard incorpor,
allant du plancher au plafond. Bennett tourna la poigne, et
quand la porte s'ouvrit, un ballot de vtements htrc .tes
tomba sur le plancher.
Rong d'inquitude, Mortimer dansait d'un pied sur
l'autre.
Rentre vite tout a! pressa-t-il. Faut pas qu'elle sache
que nous avons fouin l-dedans, sinon elle ne

69

nous donnera rien pour le mannequin! Elle l'a dit!


Bennett remit le ballot en place. Puis, levant les yeux vers
le rayon du haut, il aperut, entasses sur une vieille paire de
jeans dlavs, plusieurs cuirasses en carton peint, datant d'une
reprsentation de Shakespeare.
H! regarde-moi a! dit-il en retirant l'une des cuirasses
pour la mettre sous le nez de son ami. C'est Mme Smith qui
nous avait fabriqu a quand nous avions jou des scnes de
Henry V. Tu te rappelles1?
Mortimer s'en souvenait, et il frmit rtrospectivement. A
cause de Bennett, cette reprsentation avait t pour lui une
sorte de cauchemar qui resterait ternellement dans sa
mmoire.
Mais dj Bennett plongeait la tte dans la garde-robe
thtrale, et poussait des cris de joyeuse surprise quand il
reconnaissait quelque reste des productions scniques du
pass.
Quelques instants plus tard, il se retournait en brandissant
une bombe arosol .de peinture aluminium.
Et a? Qu'est-ce que tu en dis? J'ai trouv l'atomiseur de
Mme Smith! annona-t-il.
Mortimer considra l'objet en fronant le nez.
Mme Smith ne s'occupe pas d'nergie atomique,
dclara-t-il.
Trs drle! De quoi se rouler par terre! fit Bennett
avec mpris. Ce que je veux dire, c'est qu'elle s'est servie de
cet atomiseur pour peindre l'aluminium les cuirasses de
Henry V II secoua la bombe qui semblait contenir encore pas
mal de liquide. C'est super, ce truc-l! Pas besoin de
pinceau! Suffit d'appuyer sur le bouton! II alla placer la
cuirasse en carton sur le rebord de la fentre. Comme a!
Regarde!...
1. Voir Bennett entre en scne, dans la mme collection.
70

Tu ne vas pas la repeindre?... Pas maintenant! grogna


Mortimer. Suppose que Mme Smith arrive et trouve a tout
mouill!...
Pas de danger! Ce truc-l sche immdiatement.
Regarde, je vais te le prouver!
La bombe portait quelques instructions imprimes, ainsi
qu'un avertissement, recommandant de bien pointer le trou de
vaporisation dans la direction dsire. Mais Bennett n'tait pas
d'humeur lire ces recommandations. Il recula d'un pas devant
son objectif, et, levant la bote trs haut, il pressa sur la
valve...
Le rsultat fut catastrophique! Car, au lieu de vaporiser
l'objectif, le liquide jaillit dans la direction oppose,
recouvrant les cheveux du peintre amateur d'une couche de
peinture aluminium!...
Cela ne dura qu'une fraction de seconde, mais quand
Bennett eut prcipitamment relev son doigt, sa tte brillait
d'un fort bel clat argent.
Houah! je l'ai chapp belle! observa-t-il en reposant la
bombe. J'ai failli recevoir une gicle dans les yeux!
Heureusement que je me suis rat!
D'aprs son ton enjou, il tait vident qu'il ne se doutait
de rien. Mais le regard horrifi de Mortimer et l'accent de
panique que trahissait sa voix, lui firent vite comprendre qu'il
y avait quelque ennui sous roche.
Rat? Failli? rpta Mortimer. Qu'est-ce que tu veux
dire : failli recevoir une gicle? Mais tu as tout ramass dans
les cheveux! Regarde ta tte!
II y avait une glace de l'autre ct de la salle. Bennett se
prcipita vers elle pour constater l'tendue des dgts.
II resta bouche be en voyant son image rflchie : ses
cheveux taient une perruque broussailleuse ornemente de
longues queues de rat argentes. Il les toucha, et s'aperut que
71

ses doigts taient barbouills de peinture aluminium.


Oh, zut! C'est la catastrophe! hurla-t-il.
Fallait que tu sois dingue, rpliqua Mortimer, en
bafouillant d'exaspration. C'est malin de pointer a sur ta tte
et de...
Je ne savais pas que je ttais sur ma pointe... euh...
que je pointais sur ma tte! Je croyais pointer de l'autre ct!
La peinture sort d'un gicleur minuscule, pas plus gros qu'un
trou d'aiguille, et on ne le voit mme pas, moins que...
Ne cherche pas d'excuses! glapit Mortimer, crisp
d'angoisse. Filons d'ici, et va te laver avant le retour de Mme
Smith!
Avec une hte fbrile, ils replacrent les cuirasses et la
bombe dans le placard, refermrent celui-ci, et se rurent dans
le couloir en claquant la porte derrire eux.

72

CHAPITRE VI
BIEN RAFRAICHIR SUR LES CTS!
veillrent ne pas se faire voir tandis qu'ils
descendaient jusqu'aux lavabos. Mortimer passait devant pour
s'assurer, chaque tournant du couloir, qu'aucun matre n'tait
en vue.
Lorsqu'il atteignirent le rez-de-chausse, une ide vint
l'esprit de Mortirner.
H! fit-il. Peut-tre que a ne partira pas l'eau! Si c'est
une peinture de qualit, il faudra une lampe souder pour
l'enlever, maintenant qu'elle a sch!
Non, mais, tu drailles? Pourquoi pas un lanceflammes, pendant que tu y es? Merci bien!
Ou alors, il faudra te raser la tte. A moins, bien
LES FUYARDS

73

sr, que tu ne parviennes faire croire au directeur que ce


sont les pouvantables cours de maths de Wilkie qui t'ont fait
blanchir les cheveux avant l'ge!
Bennett eut un grincement de rage. La situation tait
suffisamment grave pour donner des cheveux blancs
n'importe qui\ estimait-il, et sans qu'on ft oblig, en plus,
d'couter Mortimer essayer d'tre drle! Il se prcipita dans la
salle des lavabos, s'approcha de l'un d'eux.
J'espre bien que a va partir l'eau! dit-il en se
regardant dans la glace. Si Mme Smith s'en aperoit, elle saura
que nous avons fouill dans ce placard pendant son absence.
a signifie qu'elle ne nous donnera rien pour notre
pouvantail!
Mortimer passa la tte dans la boucle d'une serviette
rouleau, s'en fit un turban.
Ce n'est pas le pire, loin de l! rpliqua-t-il. a pourrait
tre cent fois pire encore!
Comment a?
Parce que, la premire chose qu'elle te demandera,
c'est comment tu es entr dans la lingerie. Alors tu seras forc
d'avouer que tu es entr dans la chambre de Wilkie pendant
son absence et que tu lui as piqu la clef du pavillon des
sports... Celle que tout le monde cherche au collge depuis la
semaine dernire!
Bennett avait le visage fort grave quand il remplit le
lavabo et empoigna le savon.
Tu as drlement raison, Morty, dit-il rageusement.
Allons-y vite pour mon shampooing... et toi, croise les doigts
pour me porter chance!
Hlas! le shampooing la savonnette fut un chec
complet. Malgr un massage des plus vigoureux du cuir
chevelu, la couche d'aluminium qui couvrait la tte de Bennett
semblait tre devenue plus brillante que jamais,
74

quand l'opration-nettoyage fut abandonne quelques


minutes plus tard.
Rien faire! On dirait que le savon fait tenir la peinture
encore plus fort! se lamenta-t-il en essuyant ses cheveux
ruisselants avec la serviette rouleau.
Alors, faut les couper! dcida Mortimer. Attends que
j'aille chercher mes ciseaux ongles!
II fila jusqu'au dortoir et fut bientt de retour, prt se
faire la main. Mais tous ses efforts, avec ses ciseaux mousss
et recourbs, ne firent qu'aggraver encore la situation. Aprs
que quelques mches eurent t coupes a et l, au petit
bonheur, la tte de Bennett commena ressembler un balai
dvor par les mites.
H! a suffit, arrte! protesta la victime, en s'cartant du
coiffeur amateur pour inspecter les dgts dans la glace. Tu as
coup tort et travers, espce de cloche! Quand Mme Smith
verra a, elle poussera des hurlements!
J'essayais seulement de te rendre service, je ne suis
pas un spcialiste , rpliqua dignement Mortimer.
Il dut cependant admettre que son intervention avait fait
plus de mal que de bien. Car on voyait maintenant une
clairire au-dessus de l'oreille gauche, et des escaliers taillads
qui remontaient jusqu'au sommet de la tte. La frange
ressemblait une bouche dente, la nuque tait plus dentele
que les ctes de Cornouailles... Mais la peinture l'aluminium
tait toujours aussi brillante.
Bennett cessa de s'observer d'un regard furieux dans la
glace, et il leva les yeux vers la pendule murale. Trois heures
vingt.
Si seulement je pouvais aller Dunhambury sans qu'on
me voie! soupira-t-il. J'irais chez le coiffeur et je me ferais
arranger a.

75

Mortimer approuva, tout heureux d'tre dlivr de sa


tche.
Bonne ide! M'sieur Haies, le vieux bonhomme qui
vient ici pour nous couper les cheveux, doit bien avoir un
shampooing pour enlever la peinture... en prvision de cas
comme le. tien! Il pourrait aussi te les rafrachir sur les cts
pour galiser les endroits que j'ai laisss un peu
broussailleux...
a vendrait la mche! objecta Bennett. Je ne veux pas
avoir l'air de m'tre fait couper les cheveux, les profs s'en
apercevraient. Rien qu'un petit coup en surface, a suffira.
Oui, mais tout dpend de savoir si...
Pas de bavardages, Morty! rpliqua svrement
Bennett. J'essaie d'imaginer un plan.
Tout le monde savait, Linbury, que lorsque Bennett
concoctait un plan pour berner l'autorit, celui-ci tait
merveilleusement conu et ralisable... sur le papier! Tous les
dtails concernant heure, endroits, prtextes, moyens de
transport, dguisements (si ncessaire), provisions et
quipement, tous ces dtails taient labors avec un tel soin
que les conspirateurs engags dans l'affaire pouvaient en
attendre, avec confiance, un rsultat couronn de succs...
C'tait seulement quand on mettait le plan en excution que
surgissait quelque ppin inattendu, ou quelque coup du sort
chappant de loin au contrle du planificateur, et semant la
confusion dans le projet.
Le Plan de coupe de cheveux secrte Copyright by
J.C.T. Bennett ne faisait pas exception la rgle. En thorie, il
paraissait trs sr, et prouvait une comptence dans le
planning qui et fait honneur un gnral en chef.
Le premier problme, c'tait de savoir comment sortir

76

du collge sans tre vu par un professeur. Comme


d'habitude, l'esprit inventif de Bennett rgla facilement la
question.
La pluie avait maintenant cess, et quatre heures moins
le quart, les externes repartiraient bicyclette ou pied. Parmi
eux se trouvait Macarthur, lve de 3e Division, un gros
garon au visage marqu de taches de son. Tous les jours, il
venait vlo par la route de Dunhambury.
Contrairement ses camarades qui portaient des
impermables bleu marine, Macarthur arrivait Linbury, les
jours de pluie, avec un cir de marin d'un jaune resplendissant,
et ce fut ce vtement la couleur tirant l'il que Bennett
dcida d'utiliser en matire de dguisement.
Va demander Mac s'il me le prte pour descendre
l'alle, dit Bennett Mortimer quand il eut fini de lui exposer
son plan. Nous nous retrouverons au garage bicyclettes
quatre heures moins vingt. Et tu me rapporteras ma casquette,
en revenant. Je n'oserais pas mettre ma tte dehors sans
quelque chose pour la couvrir.
Oui, mais je ne vois toujours pas comment tu...
Pas de panique, Morty! Si seulement je peux passer
devant le perron sans me faire reprer, tout le reste ira comme
sur des roulettes.
Et, en fait, cela parut tre le cas. Selon son emploi du
temps son timing, comme il disait , Bennett se proposait
d'attraper le bus de quatre heures pour Dunhambury. Moins
d'une demi-heure plus tard, il serait chez le coiffeur, et il en
ressortirait temps pour sauter dans le bus de cinq heures
trente qui le ramnerait. Il avait suffisamment d'argent pour les
tickets d'autobus,

77

mais probablement pas assez pour couvrir les frais d'une


coupe et d'un shampooing.
Toutefois, M. Haies, le coiffeur du collge, tait un type
d'homme obligeant, et il accepterait sans aucun doute
d'envoyer la note aux parents de son client, leur adresse
personnelle.
Mortimer revint quelques minutes plus tard en annonant
que Macarthur et ses copains acceptaient de cooprer la
premire phase du plan.
II dit que tu peux prendre l'imper et le vlo condition
que tu les lui laisses l'extrieur de la grille du parc, pour qu'il
les reprenne en sortant, annona-t-il en lanant la casquette de
Bennett dans un lavabo vide. J'ai recrut quelques externes
pour te servir de gardes du corps quand tu passeras devant le
perron. Mais fais bien attention, a recommand Mac! C'est M.
Hind qui est de service, et il a les yeux comme des radars!

78

La pendule, au mur de la salle des lavabos marquait


quatre heures moins vingt-cinq. Il tait temps d'entrer en
action! Bennett mit sa casquette et l'enfona jusquaux
oreilles.
Tche de ne pas rencontrer de prof entre ici et le garage
aux vlos! lui dit Mortimer. Il trouverait bizarre que tu portes
ta casquette l'intrieur!
Bennett y avait dj song. Il passerait donc par la fentre
de la salle des lavabos, et se cacherait dans les lauriers bordant
le chemin menant au hangar aux bicyclettes.
Cette petite prcaution tait typique des magistrales
mthodes de planification de Bennett! Nul ne pouvait nier que
ses projets fussent absolument assurs du succs jusque dans
leurs moindres dtails... Du moins en thorie!
*
**
M. Hind se tenait au sommet du perron, devant la porte
principale, tirant de courtes bouffes de son brle-gueule en
merisier, et serrant sous un bras le registre de pointage des
externes. En tant que professeur de service, il avait pour tche
de s'assurer que les externes rentraient chez eux en temps
voulu, et en bon ordre.
Tout se droulait de la faon la plus simple : les garons
se contentaient de soulever leur casquette quand ils arrivaient
devant le perron, et le professeur faisait une croix en face de
leur nom, sur sa liste.
En gnral, les cyclistes partaient seuls ou deux, mais
ce jour-l, ils apparurent en formation serre, venant du hangar
aux bicyclettes. Quand ils passrent devant le perron, M. Hind
remarqua Marshall et Lewis l'extrieur flanquant un groupe
compact, au milieu
79

duquel le cir jaune vif de Macarthur se dtachait comme


un phare dans les tnbres-Tous les cyclistes levrent leur
casquette au passage, bien qu'un observateur attentif et pu
remarquer que le garon l'imper jaune dtournait la tte et se
contentait de tirailler la visire de son couvre-chef. Ce n'tait
pas le moment, estimait Bennett, d'exposer aux regards du
public ses belles mches argentes...
M. Hind marqua des croix ct des noms de sa liste :
Marshall, Lewis, Macarthur... et les autres. Il n'eut aucune
difficult noter tous les noms, en dpit de la bousculade qui
rgnait dans le peloton.
Quand le dernier des externes eut disparu, M. Hind
remonta dans la salle des professeurs et vint se mettre devant
la fentre, tout en vidant une tasse de th. Soudain, il dposa
sa tasse en s'criant : Seigneur! J'ai des visions!
M. Carter et Mme Smith qui bavardaient auprs de la
table th relevrent la tte, surpris.
Je viens de voir Macarthur passer pied sous la fentre!
proclama M. Hind comme s'il annonait la foule l'apparition
d'un petit homme vert venant de Mars.
Eh bien, pourquoi pas? demanda Mme Smith. C'est
l'heure o les externes rentrent chez eux, n'est-ce pas?
Oui, mais il tait dj parti! Je l'ai vu descendre l'alle
vlo, il y a quelques minutes! Je l'ai marqu sur ma liste!
Vous avez d faire erreur.
Une erreur? Non, non, on ne peut se tromper sur ce
cir de bateau de sauvetage! On le voit des kilomtres! Je n'y
comprends rien.
M. Hind ouvrit la fentre, se pencha et appela la
silhouette qui s'loignait. Mais dj elle tournait au coin du
btiment, hors de vue, hors de porte de voix.

80

Bizarre! murmura le professeur en refermant la


fentre. Ce devait tre sa vue, ou son imagination, qui lui
jouait des tours!
Mme Smith vida sa tasse de th puis dit :
II faut que je m'en aille. J'ai promis Bennett et
Mortimer de les retrouver la lingerie o nous chercherons de
vieux vtements pour habiller leur mannequin de Guy Fawkes.
Ils doivent m'attendre.
Comme elle se levait pour partir, elle aperut une tasse de
trop sur le plateau th, et elle ajouta :
Tiens! M. Wilkinson n'est pas venu prendre son, th!
Trs inhabituel chez lui. Savez-vous par hasard s'il, est sorti?
M. Carter prit un biscuit dans l'assiette.
Oui, je crois, rpondit-il. Il avait parl d'aller chez le
coiffeur Dunhambury, s'il avait le temps...
*
**
Dans son plan, Bennett n'avait pas prvu que Macarthur
pourrait tre aperu par un matre alors qu'il passerait sous la
fentre de la salle des professeurs. C'tait l une simple erreur
de minutage sur le dpart de l'externe, et elle n'avait rien voir
avec le plan gnral qui avait progress de la Phase I la
Phase II.
Lorsqu'il dboucha sur la grand-route, Macarthur
retrouva son vlo avec son cir jaune enroul autour du
guidon. Comme convenu, le vlo tait demi cach dans la
haie, prs de l'arrt de l'autobus. Aucune trace de Bennett, ce
qui signifiait que le bus de quatre heures tait pass quelques
minutes plus tt, et que le stratge en chef roulait dj vers
Dunhambury.

81

Macarthur enfila son cir et rentra chez lui. Ah! c'tait


facile pour les internes de mijoter des plans mirobolants! se
disait-il tout en pdalant sur la route, mais o en seraient-ils
sans l'aide des externes pour les mener bonne fin?
Bennett descendit du bus l'arrt proche des feux de
circulation, dans la Grand-Rue. Il connaissait au moins trois
salons de coiffure Dunhambury, niais il n'aurait pu dire dans
lequel des trois M. Haies officiait. Le plus proche tait au bas
de la descente, avant les feux. Il descendit donc en hte une
partie de la Grand-Rue, passa la tte par la porte de la
boutique, mais, ne voyant pas de M. Haies, il dcida d'aller
inspecter un second salon de coiffure, d'aspect plus prospre,
situ de l'autre ct de la rue et un peu plus haut.
Il dpassa le supermarch dont les vitrines taient si
largement dcores de panneaux publicitaires qu'il tait
presque impossible de voir les marchandises exposes
l'intrieur. Il ne s'arrta pas devant le magasin de musique (
Nous vous reprenons votre vieux piano pour 5 livres et audessus. Dans n'importe quel tat. )

82

mais un talage de masques de Guy Fawkes dans la


boutique voisine le fit s'immobiliser brusquement.
Ils avaient besoin d'un masque pour leur pouvantail, et
c'tait peut-tre la seule occasion qu'ils auraient de s'en
procurer un temps pour l'opration secrte de qute au
village, prvue pour le samedi suivant.
Les masques taient si grotesques et si laids qu'ils
offraient peu de ressemblance avec un visage humain, et
aucune avec les traits du fameux Guy Fawkes original. Mais
Bennett ne s'attachait pas de tels dtails historiques, et il
jugea qu'un monstrueux masque souple en plastique, avec un
nez rouge et bulbeux et une grosse moustache tombante,
expos au centre de la vitrine, serait l'idal pour son projet.
Il se prcipita dans la boutique, acheta le masque en
plastique, le fourra dans sa poche et ressortit en trombe. Les
vingt pence que cela lui avait cot allaient entamer son
budget de coiffeur, se dit-il tandis qu'il continuait remonter la
Grand-Rue, mais il n'aurait qu' demander M. Haie
d'envoyer la note ses parents.
Un bton de barbier tournoyant envoyait son message
dans la rue, quelques mtres plus haut. Au-dessous, une
enseigne annonait : Walton, salon de coiffure pour hommes
(fond en 1929). Bennett courut vers la boutique, ouvrit la
porte, passa la tte l'intrieur.
Le salon de coiffure tait long et assez troit. D'un ct
s'alignaient les lavabos surmonts de glaces et les fauteuils,
auprs desquels quatre garons coiffeurs donnaient leurs soins
des clients. Le long du mur oppos se trouvaient des
banquettes couvertes de cuir, occupes par les personnes qui
attendaient.
Bennett sentit son moral remonter quand il repra M.
Haies en plein travail, tout au fond de la boutique. Enfin, il
avait dcouvert le bon endroit! Il passa devant
83

les gens assis sur les banquettes et prit place tout au bout,
juste derrire M. Haies.
Il n'eut pas attendre longtemps son tour. En fait, celui-ci
arriva mme avant que le coiffeur du collge soit libre, mais
Bennett refusa l'offre d'un autre fauteuil, prfrant attendre le
garon de son choix.
Quelques minutes plus tard, M. Haies aida un vieux
monsieur remettre son manteau, puis se tourna vers les
banquettes.
A qui le tour? demanda-t-il brivement.
Bennett s'lana et occupa le sige, sa casquette toujours
plante sur la tte.
Bonjour, m'sieur Haies, vous me connaissez, n'est-ce
pas? demanda-t-il, un peu gn. Je m'appelle Bennett, du
collge de Linbury, et je suis venu vous voir cause de...
euh... ce qu'on pourrait appeler un cas d'urgence!
M. Haies tait un homme affable, aux cheveux blancs,
portant des lunettes, qui depuis pas mal d'annes venait au
collge un mardi sur deux. C'tait assez rare qu'un lve vnt le
voir dans sa boutique, bien qu'en certaines occasions le
directeur y et expdi quelque rfractaire aux cheveux d'une
longueur excessive.
Une' coupe d'urgence, hein? dit M. Haies avec un
sourire. D'accord, mon petit, mais je travaillerais plus
facilement si tu voulais bien retirer ta casquette!
Le client hsita.
Eh bien... euh... c'est qu'il s'agit justement de a! C'est
a, l'urgence... J'ai eu un accident avec un pot de peinture...
II retira sa casquette avec un, petit rire nerveux.
M. Haies n'tait pas prpar au choc. Il sursauta en
gmissant et frona les lvres la vue du spectacle qui s'offrit
ses yeux.

84

Hou-l-l! C'est du propre! Que s'est-il pass? .


Bennett lui exposa -les causes de la catastrophe. Puis, comme
M. Haies semblait un homme comprhensif, il lui parla de sa
situation fcheuse et lui expliqua pourquoi tout cela devait tre
une opration de coupe secrte , qui aucun prix ne devait
revenir aux oreilles des matres.
A la grande surprise de Bennett, M. Haies parut trouver la
chose trs drle. Il rit si fort qu'il avait du mal manier sa
tondeuse, tandis qu'il rparait les ravages commis par
Mortirner avec ses ciseaux ongles.
La prochaine fois qu'un de tes copains te coupera les
cheveux, tu lui conseilleras de se servir d'un hachoir viande!
dit-il, tout en gloussant d'un rire rfrn.
Toutefois, il se rvla comme un alli solide, en dpit de
ses remarques moqueuses. Car il promit de respecter les
dispositions secrtes de Bennett, et ne rclama mme pas un
paiement immdiat quand il apprit la crise financire de son
client.
a ira, mon gars, dit-il. Pas la peine d'crire tes
parents. Je mettrai simplement une coupe de plus sur ma note
au collge, en fin de trimestre.
- Merci mille fois, m'sieur Haies, c'est vraiment trs chic
de votre part. Mais vous croyez que Mme Smith ne dcouvrira
pas qu'il s'agit de moi?
Bien sr que non! Comment le saurait-elle, si j'oublie
de marquer ton nom sur ma liste?
En quelques minutes, les pires aspects de l'uvre de
Mortimer furent estomps, et M. Haies entreprit d'achever son
travail avec un shampooing l'alcool qui enlverait toute trace
de peinture aluminium.
Bennett regardait son image dans la glace, tandis que la
couleur argente disparaissait progressivement, et que les
tampons d'ouate, imprgns de shampooing l'al85

cool, et les serviettes salies s'accumulaient aux pieds du


coiffeur.
Dommage que .M. Haies ait d en couper tant! pensait
Bennett. Il serait forc de laisser repousser ses cheveux de tous
les cts s'il voulait reconqurir le record de la tte la plus
broussailleuse de la 3e Division! En outre, il craignait
maintenant que Mme Smith ou l'un des professeurs remarqut
qu'il tait pass chez le coiffeur et rclamt des explications!
Tant pis! c'tait un risque courir...
Brusquement, Bennett se redressa d'un bond dans son
fauteuil, puis s'y ratatina de nouveau en essayant de dissimuler
son visage dans la serviette qui lui entourait les paules... Car
la porte de la boutique venait de s'ouvrir, et, dans la glace, il
apercevait M. Wilkinson entrant d'un pas conqurant dans le
salon de coiffure pour s'y faire couper les cheveux!

86

CHAPITRE VII
INCERTITUDES...

le coiffeur le plus expriment risque d'tre


dsaronn par les gesticulations soudaines d'un client qui
bondit comme une truite remontant un torrent, puis se voile
la face jusqu' la hauteur des oreilles dans la serviette pose
sur ses paules.
H! ne bouge pas! protesta M. Haies. Qu'est-ce qui
t'arrive? Comment veux-tu que je t'arrange tes cheveux si tu
te tortilles comme un ver l'hameon?
Lentement, avec prudence, Bennett abaissa la serviette,
juste assez pour dcouvrir son il gauche. Il s'en servit pour
MME

87

lancer un clin d'il d'alarme au coiffeur berlu, puis il


jeta un rapide regard vers l'autre bout du salon de coiffure.
Ce qu'il vit suffisait anantir tous les espoirs d'un
brillant stratge... Le seul client qui attendait tait M.
Wilkinson, assis sur la banquette, juste ct de la porte. Il
avait ramass un magazine et le feuilletait distraitement.
Le cerveau de Bennett fonctionna toute vitesse. Le fait
que le professeur se ft install loin de lui tait une demiconsolation, car tous les fauteuils taient occups, et les
garons ainsi que leurs clients formaient donc un cran assez
convenable.
Pas si complet que a, bien sr, mais avec un peu.de
veine, il suffirait masquer l'identit du personnage cach
sous sa serviette et blotti dans le dernier fauteuil de la
range, sept ou huit mtres de distance.
Mais pour combien de temps? Supposons que M.
Wilkinson cesse de lire et se mette regarder autour de
lui?... Supposons que, lorsque viendrait son tour, il vienne
s'asseoir dans le fauteuil voisin du sien?... Supposons...
Bennett mit fin ses suppositions, car M. Haies n'avait
pas compris le clin d'il de mise en garde, et il demandait
des explications d'une voix dangereusement forte :
Qu'est-ce qui ne va pas, mon gars? Tu es malade ou
quoi? Je t'en prie, redresse-ti, et cesse d'utiliser ta serviette
comme un masque de plonge! Je ne peux pas atteindre le
bas de ta nuque!
En gardant l'il sur le reflet de M. Wilkinson dans la
glace, Bennett chuchota :
Y a un d'nos profs... vient d'entrer... assis tout au
bout...

88

Parle plus fort, mon ami! C'est ma mauvaise oreille


de ce ct-ci. Qui est assis debout?
Non, non, pas debout! Tout au bout! Curieux de
savoir ce qui se passait, le coiffeur se
retourna d'un bloc, en portant son regard vers l'entre,
d'une faon qui aurait fatalement attir l'attention de M.
Wilkinson s'il n'avait t plong dans la lecture de son
magazine.

Bennett retint son souffle, mais le matre ne releva pas


les yeux, et le moment critique passa. M. Haies se retourna
et fit, dans la glace, une grimace son jeune client.
La grimace signifiait qu'il avait reconnu le nouvel
arrivant, mais qu'il n'y pouvait rien. De plus, lui, Alfred
Haies, coiffeur officiel du collge de Linbury, il ne tenait
nullement tre impliqu dans l'affaire, si des difficults
devaient surgir entre le matre et l'lve.
Bennett restait assis dans son fauteuil, crisp
d'apprhension. Son plan tait en pices, les perspectives
sans espoir. Il ne restait plus que quelques tranes de
peinture dans ses cheveux, et M. Haies allait avoir bientt
fini l'opration...
Alors, que se passerait-il? D'autres clients entreraient,
on aurait besoin de son fauteuil. Il ne pourrait plus y rester.
En outre, il avait un bus prendre. Mais quitter la boutique
pour attraper le bus, cela signifiait passer devant M.
Wilkinson!
Il se creusait toujours la cervelle pour trouver une
solution son problme quand l'un des garons coiffeurs
cria: Au suivant de ces messieurs, siouplat! , et M.
Wilkinson reposa le magazine, se leva, et se dirigea vers le
fauteuil vacant.
89

Un regard furtif permit Bennett de constater que


c'tait le fauteuil du bout de la range, le plus proche de la
porte.
Mais cela ne l'avanait gure! Ce serait folie d'essayer de
se glisser derrire, sans tre vu, car le miroir sur le mur tait
toute chance d'vasion. M. Wilkinson n'avait qu' rester assis,
en regardant droit devant lui, pour voir tout ce qui pouvait se
passer derrire son dos.
Deux ou trois autres clients entrrent sur ces entrefaites et
prirent place sur les banquettes, et quelques instants plus tard,
M. Haies lana un regard satisfait sur la tte de Bennett, puis,
se baissant, lui chuchota l'oreille :
Voil, a y est! Je ne peux pas faire plus! Dbrouilletoi maintenant, fiston!
II retira la serviette des paules du garon, puis d'un
signe de tte, il montra une vitrine derrire lui, o taient
exposs des tubes de crme raser et des flacons de lotions
capillaires. Sa voix tait peine audible quand il ajouta :
Pourquoi n'irais-tu pas te cacher derrire cette vitrine;
jusqu' ce qu'il s'en aille? Il ne te verra pas, de l'autre bout du
salon!
Bennett approuva de la tte, avec reconnaissance. Il se
laissa glisser de son fauteuil, et, cach par M. Haies qui avec
beaucoup de faons agitait la serviette, il bondit sur le ct
de la petite vitrine et se serra contre le mur.
De l, il fit l'examen de sa triste situation. La vitrine
avanait d'environ cinquante centimtres dans la salle, de
sorte qu'il y avait peu de chances pour que M. Wilkinson
l'apert. Mais si cette vitrine tait son refuge, c'tait
galement sa prison, car il serait oblig de rester l jusqu' ce
que le professeur s'en aille.
Or, il n'en tait pas question! Impossible de rester l : le
temps pressait! Il jeta un regard vers la pendule
90

murale, au milieu de la boutique, et vit que les aiguilles


marquaient sept heures moins vingt! Il battit des paupires,
tout surpris. Impossible qu'il ft si tard! La pendule devait
tre dtraque!...
Puis il regarda de nouveau et constata que le cadran
tait sur le mur oppos, et qu'il le voyait donc l'envers dans
la glace. Ce qui ramnerait l'heure ... euh... voyons... houl! cinq heures vingt!... Et le dernier bus partait cinq heures
et demie! En s'accordant tout juste deux minutes pour une
course effrne jusqu' l'arrt du bus, Bennett devrait tre
sorti de la boutique dans huit minutes au plus tard!
*
**
Aprs avoir vu son ami partir sur le vlo de Macarthur,
Mortimer tait rest un certain temps la fentre de sa salle
de classe, en ruminant les points faibles du Plan de coupe de
cheveux, secrte @ Copyright by J.C. T. Bennett.
Les risques taient considrables, estimait Mortimer.
Mais d'un autre ct, Bennett tait un vieux routier dans les
exploits de ce genre, et il parviendrait probablement se tirer
d'affaire, d'une faon ou d'une autre.
Rassur, Mortimer quitta la salle de classe pour aller
chercher son album de timbres, et, en chemin, il croisa Mme
Smith qui descendait de l'infirmerie.
Ah! vous voil, Mortimer! lui dit-elle. Que vous
arrive-t-il donc, vous et Bennett?
Mortimer se figea de frayeur en pensant qu'elle avait
dcouvert l'incident de la bombe d'aluminium. Puis il se
dtendit quand elle ajouta :
Je croyais que vous deviez venir la lingerie vers
91

quatre heures, et y choisir des habits pour votre


pouvantail.-Je vous ai attendus prs de dix minutes!
Oh! oui, bien sr, madame... fit Mortimer en
sentant ses genoux faiblir. Mais il se ressaisit : Eh bien...
nous ne savions pas que c'tait pour quatre heures... Nous
pensions que vous vouliez dire aprs djeuner-mais vous
n'tiez pas l quand nous sommes venus... euh... jeter un
coup d'il...
Je comprends. Alors, nous pouvons y aller, n'est-ce
pas? O est Bennett?
La question tait gnante. Mortimer bafouilla : II
est... euh!... eh bien, il n'est pas ici... Pas en ce moment... Il
doit tre quelque part ailleurs... euh!... enfin, je veux dire
que je ne crois pas pouvoir aller le chercher pour
l'instant..., si vous voyez ce que je veux dire...
Mme Smith ne vit pas du tout ce que Mortimer voulait
dire, mais n'insista pas.

92

Dans ces conditions, reprit-elle, vous n'avez qu' venir


choisir avec moi. Je ne peux pas attendre jusqu' la fin de
l'aprs-midi que Bennett fasse acte de prsence.
Elle remonta l'escalier, alla ouvrir la porte de la lingerie.
En entrant, Mortimer jeta un regard inquiet autour de lui,
craignant que lui ou Bennett n'aient laiss quelque indice.
Mais la pice tait parfaitement en ordre et propre, sans
aucune trace de leur fatale visite.
Mme Smith ouvrit le placard.
II y a l quelques vieux pull-overs et chemises que je
peux vous donner, dit-elle en fouillant sur les rayons. Je crois
mme qu'il y a un vieux blue-jean quelque part...
Oui, m'dame, sous ces cuirasses de carton ,
rpondit tourdiment Mortimer.
Elle le considra avec curiosit.
Vous avez de bons yeux! Comment savez-vous qu'il est
sous ces cuirasses?
Eh bien, une ide... Euh!... j'ai pens qu'il pouvait y
avoir des jeans... C'est le genre d'endroit o l'on peut
s'attendre en trouver, n'est-ce pas? Quelle gaffe
pouvantable! se reprocha svrement Mortimer. Il avait
failli vendre la mche! Mme Smith aurait pu se rendre
compte qu'il ne pouvait rien voir, de l o il tait plac!
Mme Smith prit une brasse de vieux vtements au rebut
et les transporta sur la table. Il n'y avait pas beaucoup de
place pour les y taler, car la moiti de la table tait dj
occupe par des vtements d'usage quotidien, attendant d'tre
repriss par la couturire. Parmi ceux-ci, il y avait des
chaussettes de Morrison, le pull-over dchir de Blotwell,
l'impermable sans boutons de Binns, et, au sommet de la
pile, la vieille veste

93

de sport de M. Wilkinson, qu'il avait apporte le matin


mme pour de minimes reprises.
Mme Smith repoussa ces vtements un bout de la table,
et dposa son ballot l'autre bout.
Alors, voil, Mortimer, dit-elle. Faites votre choix!
Mortimer se mit au travail, comme s'il devait choisir un
costume pour une garden-party royale, et, aprs quelques
minutes de pnibles hsitations de sa part, Mme Smith
commena tapoter du pied avec impatience.
Allons! dcidez-vous, pour l'amour du Ciel! sinon nous
passerons ici toute la nuit! gmit-elle, alors qu'il balanait
entre une veste de pyjama rayures et une chemise petits
carreaux... Aprs tout, ce n'est que pour un mannequin! Et
qui de toute faon sera brl!
Oui, m'dame, mais il faut que a ait de l'allure! Le
ton de Mortimer tait grave. Il prenait trs au srieux
ses responsabilits. Vous comprenez, je suis le seul, ici,
choisir, c'est une dcision plutt dlicate!
II continuait farfouiller dans ce bric--brac et essayer
de prendre de dlicates dcisions, cinq minutes plus tard,
quand Atkins passa la tte par l'entrebillement de la porte.
Ah! vous tes l, m'dame! dit-il. Bromwich est
l'infirmerie, il se sent mal. Je lui ai dit que je vous avertirais.
J'arrive tout de suite, rpondit-elle. a me changera
de cet arbitre des lgances qui choisit les tout derniers
modles. Sur le seuil, elle se retourna. Vous n'avez qu'
prendre ce que vous voulez, Mortimer, et laisser le reste sur
la table. Je rangerai plus tard.
Oui, m'dame. Merci, m'dame!
Et surtout, ne mlangez pas les vieilleries avec les
vtements raccommoder!

94

Oh! non, m'dame. Bien sr que non! Comme si j'en


tais capable!
En dpit de ses bonnes intentions, la table de la lingerie
ressemblait un comptoir de fripier au march aux puces
quand Mortimer eut fini par choisir le trousseau de son
pouvantail. Avant de sortir, il fit une vague tentative de
rangement, mais maintenant tout tait en vrac, et il n'tait plus
possible de reconstituer les deux piles spares.
Pas de quoi s'en faire! se dit-il. A son retour, Mme Smith
rangerait a en cinq sec. Elle s'y entendait pour remettre de
l'ordre!
Trs content du rsultat de ses efforts, il fourra le paquet
de vtements sous son bras et descendit l'escalier pour aller
la recherche de Briggs et Morrison. Il les trouva dans la salle
des casiers, essayant de colmater un trou dans le corps de
l'pouvantail, l o le sac laissait chapper le rembourrage.

95

H l! que dites-vous de a? clama-t-il en projetant les


vtements au milieu de la salle. Prsentation de la dernire
mode masculine!
Mortimer avait choisi avec beaucoup de got : une
chemise ros, un blue-jean tout dlav, une vieille veste de
sport, un panama, deux gants main gauche, une grande
pantoufle et une petite chaussure de gymnastique.
Ce choix fut chaleureusement approuv par Briggs et
Morrison qui entreprirent aussitt d'habiller le buste informe
du mannequin. Lorsque le dernier vtement eut t enfil sur
les bras de la chemise bourrs de paille, Morrison s'cria :
Tiens! c'est la vieille veste de sport de Wilkie! Celle
qu'il met quand il arbitre un match de foot!
- Eh bien, il ne s'en servira plus pour arbitrer! rpliqua
Briggs. Plus maintenant.
Mme Smith a dit que je pouvais la prendre, assura
Mortimer. Elle a dit que je pouvais tout prendre, sauf les trucs
raccommoder.
Morrison hocha la tte avec satisfaction.
Alors, c'est trs bien! dclara-t-il. De toute faon, il tait
temps que Wilkie s'en paie une neuve!
Quand l'pouvantail eut t habill, ils le juchrent en
position assise en haut d'un casier, et restrent l, admirer
l'effet.
Epatant! dit Briggs. Avec cette veste, il ressemble
mme un peu Wilkie! a fera bien rigoler les copains quand
ils le verront!
Mortimer inclina le panama un peu plus de biais, puis il
dclara :
Il faudra aussi acheter un masque pour lui, bien sr, ou
en fabriquer un. a pourrait tre un boulot pour Bennett.

96

O est-il, Bennett? demanda Briggs. Je croyais que


vous deviez aller choisir les frusques ensemble?
Mortimer fit la grimace.
Oui, nous devions y aller, mais il a eu un petit accident
dont personne ne doit rien savoir!
Les yeux s'agrandirent de curiosit.
Qu'est-ce qui lui est arriv? Tu pourrais bien nous le
dire! insista Morrison. Nous ne sommes pas des profs!
Non, mais...
Mortimer hsita, rflchit.
Manifestement, les consignes de scurit ne s'appliquaient pas
aux personnes prsentes. Eh bien, vous connaissez la clef du
pavillon des sports? Vous savez qu'on ne l'a pas retrouve...
Tu parles, si on le sait! interrompit Morrison. Au
cours des assembles gnrales, cette semaine, le directeur n'a
blablat que l-dessus!
Oui, eh bien elle est dans la poche de Bennett! Il l'a
pour ainsi dire... euh... confisque Wilkie pendant qu'il tait
absent, et elle ouvre aussi la porte de la lingerie...
On le regarda en fronant le sourcil, sans trop
comprendre. Mortimer ne s'tait pas expliqu trs clairement.
Et aprs? Continue!
Alors, il a d prendre une dcision clair quand il n'a
pas pu laver la peinture. Vous ne saviez rien de a, bien sr,
parce que vous n'tiez pas l!
Son auditoire paraissant de plus en plus perplexe,
Mortimer dut donc dcrire la catastrophe survenue dans la
lingerie, et il donna Un bref aperu du Plan de coupe de
cheveux secrte,
Les autres l'coutaient, vibrant d'excitation.
Faites confiance Bennett pour imaginer un plan

97

Quand l'pouvantait eut t habill, Us le juchrent en haut d'un casier...

98

au .petit poil! s'exclama Briggs quand l'histoire fut ter


mine. Et o est-il, maintenant?
, Maintenant? En cet instant prcis, tu veux dire?
Mortimer consulta sa montre : exactement cinq heures vingtsept, heure du mridien de Greenwich. Eh bien, selon son
horaire merveilleusement minut, Bennett est maintenant,
cette seconde mme, l'arrt des bus Dunhambury, o il
attend celui de cinq heures trente!
***
Mortimer se trompait. En cet instant prcis, Bennett
n'attendait pas le bus de cinq heures trente. Il n'tait mme pas
au voisinage de l'arrt des bus, dans la Grand-Rue. Il tait
toujours blotti derrire ^a vitrine de. prsentation, dans le
salon de coiffure, bouillant d'une rage impuissante, et se
demandant combien de temps il faudrait M. Wilkinson pour
se faire tailler les cheveux.
Depuis qu'il avait bondi vers cet abri, sept minutes
s'taient coules, et, chaque seconde qui passait, la situation
devenait de plus en plus critique. On approchait de l'instant
fatal. A moins que Bennett ne sorte de la boutique dans une
minute au maximum, il n'aurait plus aucun espoir d'attraper
son bus; s'il le ratait, on ferait une enqute l'heure du dner,
et toutes les circonstances de son escapade seraient dvoiles :
la possession illicite de la clef, l'entre illicite dans la lingerie,
la sortie illicite avec tromperie du professeur de service, le
voyage illicite en autobus, etc., etc...
Brusquement, Bennett se raidit et retint son souffle : de
son refuge, il distinguait le reflet de M. Wilkinson dans la
glace, et il venait de voir le garon coiffeur retirer la serviette
des paules de son client.
Son martyre tait termin! M. Wilkinson allait par-

99

tir... niais de justesse! Bennett lui accorda quelques


secondes pour tourner l'angle du parking, puis il foncerait
lui-mme tte baisse dans l'autre direction. Avec un peu de
chance, il atteindrait l'arrt des bus avec quelques secondes
d'avance!
Hlas! l'instant d'aprs, tous ses espoirs s'croulaient : le
garon coiffeur, ayant fait claquer sa serviette, la replaait sur
les paules du client... M. Wilkinson restait pour se faire faire
un shampooing!
Bennett en aurait pleur de dpit. Compltement
effondr, il vit le coiffeur rapprocher le fauteuil du lavabo, M.
Wilkinson se pencha, abaissa la tte-Mais une ide soudaine,
ne du dsespoir, jaillit dans l'esprit de Bennett. Si M.
Wilkinson avait la tte dans le lavabo, il ne pouvait plus voir
dans la glace ce qui se passait -derrire lui. C'tait le moment
de fuir! Maintenant ou jamais!
Serrant sa casquette dans sa main, Bennett quitta la
scurit de sa cachette et traversa la boutique sur la pointe des
pieds. Il avait une envie folle de courir mais craignait que le
bruit de ses pas n'incitt M. Wilkinson relever la tte. Il
avana donc prudemment, comme un chat sur une grille garnie
de pointes, trop conscient des prils de son entreprise pour
remarquer le sourire d'encouragement de M. Haies, et les
regards curieux des clients qui attendaient. Il arriva la
hauteur du fauteuil de M. Wilkinson, et sa chance tenait
toujours! La porte tait moins de deux mtres, c'tait le
chemin de la libert!
Il continua, atteignit la porte, et il tendait la main vers la
poigne quand M. Wilkinson releva la tte au-dessus du
lavabo et aperut le fugitif dans la glace. Tiens! Bennett!
dit-il simplement.

100

CHAPITRE VIII
PLAN DE CAMPAGNE
sursauta comme un lapin effarouch, et il se
retourna, dcourag. Sa gorge tait sche, il ne pouvait
prononcer un mot. Il resta plant l, bouche be, l'air stupide,
attendant les invitables questions et l'explosion de colre qui
suivrait.
A sa grande surprise, elles n'eurent pas lieu. Au contraire,
M. Wilkinson lui dit :
Je dois reconnatre, Bennett, que vous tes un peu plus
convenable avec vos cheveux coups!... Votre tte ressemble
un peu moins au toit de chaume o nichent
BENNETT

101

des oiseaux! C'est tout juste si je vous ai reconnu! II


parlait d'un ton paisible, amical, plaisant .mme, sans aucune
trace de surprise ou d'indignation.
Bennett tait foudroy. Que diable tait-il arriv
Wilkie? Pourquoi n'exigeait-il pas des explications, ne
menaait-il pas de punitions? Sa stupeur grandit encore quand
le matre ajouta :
Attendez quelques minutes que j'en aie fini, et je vous
ramnerai au collge. Vous pouvez aller dans mon auto, elle
est au coin du parking voisin. Oui, m'sieur, merci, m'sieur!
Dans un brouillard d'ahurissement, Bennett sortit en
trbuchant de la boutique et gagna le parking o l'auto de M.
Wilkinson attendait, peu de distance de l'entre. Les
portires n'taient pas fermes clef. Bennett se glissa sur le
sige du passager et resta l, en tentant de trouver quelque
lueur de raison dans la tournure prise par les vnements.
Mais il n'y avait aucune lueur! De quelque faon qu'il
considrt les choses, Bennett ne pouvait comprendre l'attitude
de M. Wilkinson. Voyons! Il avait t surpris en flagrant dlit,
en dehors des limites autorises, et faisant quelque chose de si
inhabituel que n'importe quel professeur lui aurait forcment
demand des explications...
Pourtant, M. Wilkinson avait accept cette situation
comme si c'tait la chose la plus naturelle du monde. Pas une
seule question! Pas un mot de rprimande! C'tait incroyable!
Or, ce qui ahurissait le plus Bennett paraissait au
contraire clair comme le jour aux yeux de M. Wilkinson. En
effet, deux jours auparavant, le directeur avait dcrt que ce
garon irait chez le coiffeur Dunhambury, ds son premier
aprs-midi de cong. C'est pourquoi

102

le professeur ne trouvait rien d'tonnant au fait que leurs


visites aient concid.
Bennett cessa de se creuser la cervelle et considra
distraitement le tableau de bord. La clef de contact tait en
place, fixe un trousseau auquel pendaient un certain nombre
d'autres clefs.
Il se pencha, regarda plus attentivement... Mais oui, bien
sr! C'tait l le trousseau qui ne quittait que rarement la
poche de son propritaire! Celui qu'il avait trouv accroch au
mur, et auquel il avait emprunt la clef du pavillon des
sports./. Oh! n'tait-ce pas l'occasion rve de la remettre en
place sans qu'on lui pose de questions gnantes?
Bennett jeta un regard circulaire sur le parking, mais n'y
vit aucune trace de M. Wilkinson. Alors, en toute hte, il tira
de sa poche la clef emprunte et l'ajouta au trousseau qui
pendait au tableau de bord. Puis il poussa un soupir de
soulagement. Il avait l'impression que cette maudite clef lui
aurait brl la poche s'il l'avait conserve plus longtemps!
Quelques minutes plus tard, les cheveux bien peigns, M.
Wilkinson arrivait grands pas le long des voitures parques.
C'est rgl! mugit-il avec bonne humeur, en se laissant
tomber sur son sige. Encore heureux que je vous aie vu! Je
doute que vous ayez pu attraper le bus de cinq heures trente,
avec le temps qu'il vous aurait fallu pour arriver l'arrt!
II mit le contact, lana le moteur.
Pendant tout le trajet, Bennett observa le conducteur d'un
il vigilant. Mais aucun moment mme lorsquils furent
arrivs au collge M. Wilkinson ne remarqua que la clef
disparue tait revenue, saine et sauve, sa place habituelle.
*
**
103

Briggs, Morrison et Mortimer se lavaient les mains, avant


le dner quand ils entendirent l'auto de M. Wilkinson
dboucher dans la cour.
Mortimer fut le premier la fentre, et son exclamation
de stupeur incita les deux autres se prcipiter pour venir voir.
H! regardez! Wilkie l'a surpris! Il le ramne dans sa
bagnole! gmit Mortimer.
Hou-l! Pauvre vieux Ben! Il va avoir droit une belle
sance de ouin-ouin, quand ils seront rentrs! prophtisa
Briggs. Wilkie doit tre dans une fureur noire!
Mortimer secoua tristement la tte. Autant pour le Plan
de coupe secrte! J'ai toujours su qu'il n'tait pas garanti
increvable, mais on ne peut rien dire Bennett quand il a une
ide en tte! II observa le matre et l'lve qui, dans la
pnombre du crpuscule, se dirigeaient vers la petite porte du
hall. Avec tonnement, il ajouta : Pourtant Wilkie n'a pas l'air
furieux. Je viens de l'entendre rire l'instant!
Evidemment qu'il rit! dit Morrison. Il ricane d'une
joie vengeresse, l'ide de ce 'qu'il va faire subir sa pauvre
victime. II fila vers la porte. Allons vite voir ce qui se
passe! Je ne voudrais pas manquer a!
Quand les trois garons dbouchrent dans le hall, les
voyageurs venaient d'entrer par la petite porte latrale. Le
professeur semblait d'excellente humeur.
... mais je ne pense pas qu'il y ait la moindre raison
d'tre inquiet, disait-il d'un ton rassurant. Elle ne risque rien.
Je la chercherai plus srieusement ce soir...
Merci, m'sieur, rpondit Bennett. Tout de mme,

104

ne vous donnez pas trop de tracas. Ce n'est pas tellement


important...
Bien sr que si! Ma responsabilit est engage, et je
suis dcid trouver... M. Wilkinson s'interrompit la vue
de Mortimer, Briggs et Morrison qui, de l'autre ct du hall,
les contemplaient bouche be. Qu'est-ce qui vous arrive,
vous trois? mugit-il gaiement. Vous ne reconnaissez plus
Bennett avec les cheveux coups? Son gros rire retentit dans
le hall. J'avoue que a vous fait un choc quand on le voit
ressembler un tre civilis! Mais vous admettrez que c'est un
changement en mieux!
Puis la cloche du dner sonna, et M. Wilkinson monta en
hte dans sa chambre, laissant Bennett au milieu du hall.
Stupfaits, ses camarades se prcipitrent vers lui en
l'accablant de questions :
Qu'est-ce qui a mal tourn? Comment t'a-t-il attrap?
Qu'est-ce qui va se passer? Pourquoi n'est-il pas en rogne?
Bennett affronta ce tir de barrage avec un sourire assur.
Pas de panique! Opration russie suivant le plan!...
Enfin, pas tout fait... mais j'ai la situation bien en main.
Oui, mais.,.
Pas le temps d'expliquer. On va dner, et je meurs de
faim. Je vous raconterai a plus tard.
Bennett lana sa casquette sur la patre la plus proche et
se hta de gagner le rfectoire. Ses amis le suivirent, bouillants
de curiosit.
Mais qu'est-ce .que racontait Wilkie en te disant qu'il
n'y avait pas de raisons de s'inquiter? demanda Briggs en
saisissant Bennett par l'paule, pour l'obliger ralentir.

105

Oh! a n'a rien voir avec l'Opration secrte!


rpliqua Bennett en se dgageant. C'est parce que je lui avais
confi ma montre, l'autre jour, pendant un match de foot, et il
ne se rappelle plus o il l'a fourre.
C'est tout? fit Briggs, du. Bien digne de lui! Ce
bonhomme a une case en moins! Il perd ta montre, il perd la
clef du vestiaire... Il finira par perdre sa tte, s'il oublie de la
visser!
Oui, bien sr, fit Bennett, qui sourit comme s'il
savourait quelque plaisanterie secrte. En tout cas, ne
t'inquite pas pour la clef du-vestiaire. J'ai comme le
pressentiment qu'elle va reparatre, un de ces quatre matins!
*
**
Ce fut seulement lorsqu'ils furent couchs, ce soir-l, que
les garons du Dortoir 4 eurent enfin l'occasion d'entendre le
rcit complet des vnements de l'aprs-midi. Ils coutrent
avec attention, firent la part de la chance et de la dveine, et ils
dcernrent Bennett un 10 sur 10 pour sa faon de s'tre tir
d'une situation aussi embarrassante. Faites confiance
Bennett fut leur verdict. Si quelqu'un pouvait se tirer d'un
mauvais pas, c'tait bien lui!
Mais ce que personne ne parvenait comprendre, c'tait
l'extraordinaire attitude de M. Wilkinson lorsquil avait d
constater la violation des rglements scolaires. La raison pour
laquelle il n'avait pas bondi sur le coupable et exig son
chtiment devait tre range parmi les plus insondables
mystres des temps modernes.
Briggs s'assit dans son lit et dit :
N'empche! Reconnaissons que ce vieux Ben s'est

106

107

drlement bien tir d'affaire! Mais sa place, je parie que


je serais pass devant Wilkie sans qu'il me repre.
Comment a? demanda Atkins.
Eh bien, il avait dans sa poche le masque de Guy
Fawkes, n'est-ce pas? Il aurait pu le mettre, et sortir de la
boutique sans que Wilkie le reconnaisse. Fameuse ide, pas
vrai?
Bennett, le grand stratge, eut un petit rire moqueur.
Franchement, Briggs, tu travailles du chapeau! J'ai entendu
pas mal de combines vaseuses dans ma vie, mais celle-l c'est
la meilleure! II prit, sur la chaise ct de son lit, le masque
qu'il avait mont au dortoir pour le soumettre ses amis.
Supposons que je passe devant lui avec ma cravate du collge,
mes chaussettes du collge, mon pull-over du collge et ma
casquette du collge la main, et avec a sur la figure!...
En guise de dmonstration, il appliqua le masque
grotesque sur son visage, sauta du lit, et fit quelques pas
titubants en travers de la chambre, tout en agitant
comiquement les bras.
Et alors, poursuivit-il, tu crois que Wilkie se serait dit :
Tiens, tiens! Voil un lve du collge de Linbury qui a le
nez en pomme de terre et une grosse moustache tombante!
Bizarre que je ne l'aie jamais remarqu auparavant! Ce doit
tre un nouveau!
Ayant marqu ce point, Bennett se mit danser
reculons, mais s'arrta net auprs de son lit quand M. Carter
entra dans la pice pour rclamer le silence.
Terrifiant spectacle! fit le professeur en affectant de
dfaillir. Vous m'avez coup l'apptit pour mon dner, Bennett!

Bennett retira son masque, sourit.


Vous m'avez reconnu, m'sieur?
M. Carter conserva un air grave.
108

Vous devriez savoir, Bennett, que les professeurs ont


des yeux comme les systmes d'alarme radio-lectriques
contre les cambrioleurs. Ils peuvent transpercer tous les
dguisements.
Morrison, qui couchait dans le lit le plus proche de celui
de Briggs, se pencha dans la trave pour murmurer Bennett :
Et voil! Toc! a prouve que ton fameux plan si hic-n
combin est fichu d'avance!
Aprs avoir teint la lumire, M. Carter descendit dans la
salle des professeurs o plusieurs de ses collgues s'taient
runis en attendant le dner. Le directeur feuilletait un blocagenda, tudiant quelque arrangement futur.
Ah! vous voil, Carter! Je veux vous dire un mot sur la
soire Guy Fawkes, commena-t-il. J'ai envoy des invitations
un certain nombre de personnalits locales, comme vous me
le suggriez, et je les ai galement informes que j'autorisais
deux ou trois garons faire une collecte pour une bonne
uvre, aprs le feu d'artifice.
Parfait! dclara M. Carter. C'tait au premier chef une
ide de la 3e Division. Bennett et ses camarades ont demand
faire une qute pour l'organisation mondiale contre la faim
dans le monde.
Heureux d'apprendre que ce Bennett est au moins
capab... M. Pemberton-Oakes s'interrompit net, tandis qu'un
regard fch passait dans ses yeux. Ah! fit-il. A propos de
Bennett, cela me rappelle que je voulais l'envoyer se faire
couper les cheveux en ville, cet aprs-midi... et j'ai
compltement oubli!
M. Wilkinson releva les yeux de son journal du soir.
Vous avez oubli, monsieur le directeur? Mais non,
vous avez d le lui dire, puisque je Fai rencontr chez

109

le coiffeur, Dunhambury, et que je l'ai mme ramen!


Vraiment? Trs curieux! Lui avez-vous demand qui
lui a dit de s'y rendre?
Ma foi, non. L'ide ne m'en est pas venue. J'ai
suppos qu'il obissait vos instructions.
Non, je n'avais plus song cette affaire jusqu'
l'instant prsent. Alors qui diable...? Soudain, le froncement
de sourcils de M. Pemberton-Oakes fit place un regard de
comprhension. Mais oui, videmment! C'est Mme- Smith!
Elle tait avec nous, l'autre soir, quand nous avons discut de
la question. Je suis heureux qu'elle ail song lui dire d'y
aller.
Comme Mme Smith n'tait pas prsente pour pouvoir
rejeter cette responsabilit, le directeur passa d'autres sujets
de conversation... Et l-haut, dans le dortoir 4, Bennett
s'apprtait s'endormir sans se douter qu'il venait, une fois de
plus, d'chapper de justesse une catastrophe!
Certains aprs-midi de cong, les lves de Linbury
taient autoriss se rendre au village de Linbury pour y
acheter des bonbons ou autres petites choses dont ils avaient
besoin. C'tait cette coutume que Bennett et ses acolytes
avaient l'intention d'utiliser pour leurs propres desseins : ils
demanderaient sortir dans les conditions lgales, et
profiteraient de l'occasion pour promener leur pouvantail
travers le village, tout en agitant des botes-tirelires sous le nez
des passants.
Aller au village, c'tait une faveur qui pouvait tre
supprime, en cas de mauvaise conduite ou de travail
insuffisant. Mais en ce premier samedi de novembre, les cinq
membres du comit spcial d'action pour le feu d'artifice de la
3e Division taient libres de toute entrave

110

ou punition quand ils se retrouvrent sur le perron du


collge, quatre heures, pour donner leurs noms au professeur
de service.
Bennett, Mortimer, Atkins, Briggs et Morrison, dit M.
Carter en notant les noms sur sa liste. Prsentez-vous ici cinq
heures trente, et ne soyez pas en retard!
Oui, m'sieur!... Non, m'sieur!
Ils descendirent l'alle d'un pas nonchalant, mais ds
qu'ils furent hors de vue, ils firent un crochet sur leur droite,
traversrent en courant les terrains de sport, et se dirigrent
vers la cabane outils, derrire le potager.
Nous sortirons par la petite porte du fond, dit Mortimer
Atkins, qui tait absent lors du briefing tenu par Bennett
dans la salle des casiers. En passant par le raccourci travers
champs, nous ne risquons pas de rencontrer quelqu'un.
Oui, mais o est l'pouvantai!? voulut savoir le
dlgu aux relations publiques. Je croyais que nous le
prenions avec nous!
Oui, bien sr. Il est dans la cabane outils. Morrison
et Briggs l'y ont transport en douce, hier soir, et l'ont cach
sous des sacs. Et il y a l-bas une petite charrette deux roues
que Morrison trouve trs pratique pour transporter notre
bonhomme.
Ils atteignirent sans incidents la cabane outils, retirrent
l'pouvantail dissimul sous des sacs pommes de terre, et le
chargrent sur une sorte de diable dmantibul qui avait d
servir transporter des botes ordures. Avec son masque, le
panama inclin sur l'il, la veste de sport" de M. Wilkinson
tendue craquer autour du torse boudin, l'effigie de Guy
Fawkes parut aux membres du Comit d'Action une uvre
d'une valeur artistique considrable.
Dgagez le passage! A moi de le faire rouler! cria

111

Bennett en poussant le diable par la porte de la cabane.


Vous autres, surveillez les environs! Je ne crois pas que nous
risquions de rencontrer des profs, mais on ne sait jamais!
Personne n'tait dans les parages quand le cortge
descendit le sentier boueux jusqu' la petite porte au fond du
parc. Evitant la grand-route, il s'engagea sur le chemin rural
qui traversait les prs du fermier Collins, et se dirigea vers le
village.
Le chemin tait creus de profondes ornires, laisses par
les roues des tracteurs du fermier, et, au bout de quelques
centaines de mtres, l'une des roues du chariot sortit de son
essieu.
Bennett la jeta dans le foss en dclarant :
Pas le temps de rparer! Je vais pencher le chariot d'un
ct, pendant que vous le soulverez de l'autre!
La progression fut lente, et loin d'tre facile, mais ils
finirent par atteindre Linbury, et poussrent leur chariot
dsquilibr dans la grand-rue du village. Puis ils s'arrtrent
quelque distance du bazar-picerie-poste auxiliaire, l'endroit
o une troite alle, partant angle droit de la rue, descendait
vers une range de cottages.
Voici la manuvre : j'ai tout prpar l'avance... tous
droits rservs! dclara Bennett, quand le diable eut t
solidement cal contre le mur d'un jardinet. Morty, Atkins et
moi, nous faisons la qute; Morrison et Briggs montent la
garde aux deux bouts de la rue. Il s'adressa aux sentinelles :
Votre travail consiste veiller au coin de l'alle, et agiter
votre mouchoir si vous reprez un prof qui s'amne. Cela nous
donnera le temps de cacher nos botes et de nous prcipiter
dans le bazar comme si nous venions d'arriver pour acheter
des bonbons.

112

Et le mannequin, qu'en fait-on? demanda Atkins.


Nous le laissons l o il est. Personne ne saura qu'il a
un rapport avec nous, si nous ne nous occupons pas de lui.
Quand le prof aura fil, nous pourrons ressortir de la boutique
et reprendre la collecte.
Suppose qu'il nous voie agiter nos mouchoirs?
demanda Briggs.
Et alors? Pourquoi pas? Nous avons la permission de
sortie, n'est-ce pas? Rien ne nous interdit de saluer
aimablement un prof quand il passe devant nous!
De la poche de son impermable, Mortimer retira deux
botes cacao, cylindriques, dont le couvercle tait perc d'une
fente. Des tiquettes poisseuses, colles tout autour, portaient
ces mots Fonds de Secours contre la Famine , firement
inscrits au feutre rouge.
En voil une pour toi, Atkins, dit Mortimer en tendant
l'une des botes son ami. Ben a dj la sienne. J'y ai mis deux
pices d'un penny, comme a nous pouvons commencer avec
un bon gling-gling l'intrieur, mais tu me les rendras avant
que l'on compte la recette!
Le chef de l'expdition alla occuper son poste, ct du
mannequin, puis il lana un ordre :
A mon commandement... A vos postes de combat!
Le groupe de choc alla prendre position... L'Expdition
secrte de collecte de -fonds Copyright by J.C.T. Bennett
tait en route!

113

CHAPITRE IX
UN PENNY POUR LE MANNEQUIN!
CE SERAIT faire une entorse la vrit que de
dcrire comme un centre actif de vie rurale le petit village de
Linbury, nich dans un repli des South-Downs, cette
pittoresque rgion de collines du Sud de l'Angleterre.
Malgr l'attrait de son glise mdivale, sa station-service
et ses trois petites boutiques, la plupart de ses habitants
prfrent prendre le bus pour Dunhambury, le samedi aprsmidi, plutt que de faire leurs achats ou passer leurs loisirs
dans leur hameau natal.

114

C'est pourquoi il y avait fort peu de monde pour admirer


le mannequin de Guy Fawkes juch sur son chariot, et il y en
avait encore moins pour consentir soutenir une noble cause
en versant une obole. Aprs avoir fait tinter leurs botes
cacao pendant vingt minutes aux alentours du bazar-piceriebureau de poste, Mortimer avait rcolt trois pence et un bon
gratuit pour une savonnette, Atkins avait reu un franc belge et
quatre timbres-prime, Bennett rien du tout.
Les seules personnes qui prtaient quelque intrt leur
entreprise taient les autres lves du collge, en visite au
village, eux aussi; mais eux non plus n'avaient pas d'argent
dpenser et ne pouvaient donner que des encouragements.
Comment a marche? demandrent Martin-Jones et
Bromwich, en passant devant le mannequin, sur le chemin qui
les ramenait au collge. Ils portaient des botes de feux
d'artifice spcialement commands par la 3 e Division, et
fournis par le bazar.
Les affaires sont plutt calmes pour le moment, admit
Bennett. Mais je ne m'inquite quand mme pas. a se
ranimera forcment tout l'heure...
Comme pour rpondre cette prophtie, la petite Miss
Thorpe, de la villa des Chnes, passa dans la rue vlo, et
tout s'anima aussitt!
Miss Thorpe tait une demoiselle d'un certain g, aux
formes anguleuses, d'une infatigable nergie, et qui jouait un
rle actif dans l'organisation de la vie sociale du village. Elle
tait d'apparence fine et dlicate un peu comme un oiseau
et ses mouvements vifs et sautillants, comme son
gazouillis, donnaient l'impression d'une msange bleue, trs
agite, cherchant des graines. Les garons la connaissaient
bien, car elle se rendait frquemment au collge, et en diverses
occasions ils

115

avaient particip ses activits dans le cadre de la


commune 1.
Comme elle mettait pied terre devant le bazar,
Mortimer s'avana sa rencontre en faisant tinter sa botetirelire.
Bonjour, Miss Thorpe! dit-il avec un aimable sourire.
Notre Guy Fawkes est l-bas, et peut-tre auriez-vous un
penny pour...
II n'alla pas plus loin. Car, au lieu de lui retourner sa
salutation avec son sourire habituel, Miss Thorpe le considra
comme le faucon qui s'apprte fondre sur une souris des
champs.
C'est honteux! Vous devriez rougir de vous! Quelle ide
ridicule! Sa voix tait maintenant aussi perante que celle
d'un mainate protestant contre la mauvaise qualit de la
nourriture dans sa mangeoire.
Mortimer en fut tout dcontenanc.
Je vous demande pardon? fit-il.
Un penny pour un pouvantail, c'est trop fort! Elle
tendit la main vers l'effigie juche sur le chariot. Je trouve
cela scandaleux! Comment avez-vous l'audace de vous planter
l, extirper quelques pices aux passants, uniquement pour
les dpenser en bonbons et en ptards, et pour votre seul
plaisir goste!
Bennett se prcipita pour donner des explications. Oh!
Miss Thorpe, vous ne comprenez pas! Nous voulons
seulement...
Je comprends trs bien! C'est de la mendicit, voil
tout! Prendre prtexte de la fte du 5 novembre pour soutirer
aux gens quelques pence pniblement gagns! Je dirai M.
Pemberton-Oakes ce que je pense de votre conduite!
1. Voir Bennett champion, dans la mme collection.

116

Mais, Miss Thorpe, ce n'est pas chic, ce que vous


dites! Nous ne faisons pas la qute pour nous!
Miss Thorpe tait lance, elle n'entendit mme pas
l'interruption.
Et penser que vous mendiez dans les rues, vous, des
garons bien nourris, bien vtus, alors que des enfants sont
dans la misre dans d'autres parties du monde! Vous devriez au
moins avoir une pense pour ceux qui n'ont pas autant de
chance que vous!
Miss Thorpe dut faire une pause pour reprendre son
souffle, et Bennett en profita pour dire rapidement :
C'est justement ce que nous faisons! Cette qute n'est
pas pour nous! C'est pour le fonds de secours contre la faim!
Lisez ce qui est crit sur nos botes!
Miss Thorpe dchiffra les inscriptions, et aussitt son
expression changea.
Oh! chers garons! gazouilla-t-elle, toute confuse. Je
regrette! Je ne savais pas! Si c'est pour une uvre de
bienfaisance, a change tout! Je vous approuve du fond du
cur! Oui, du fond du cur!
Cela fait partie de notre plan pour aider la collecte de
M. Carter, poursuivit Bennett. Et nous ferons encore
une
qute aprs notre feu d'artifice, le 5 novembre.
Oui, oui, j'y serai. J'ai dj accept l'invitation de M.
Pemberton-Oakes. Excusez-moi d'avoir tir de fausses
conclusions! Elle fouilla dans son sac, y prit deux pices de
dix pence. Mais puisqu'il s'agit d'une bonne cause, c'est une
tout autre affaire! Tenez!
Les deux pices tintrent au fond de la bote cl Bennett,
et Miss Thorpe, rayonnante de bonne volont, appuya son vlo
le long du trottoir et disparut l'intrieur du bazar.
Ouf! fit Bennett en s'pongeant le front, tout en

117

ployant les genoux en signe de soulagement comique.


Sale moment passer, pas vrai?
Mortimer approuva.
C'est quand mme chic de sa part! ajouta-t-il. Surtout si
elle fait encore un autre petit don aprs le feu d'artifice!
Atkins s'tait retir bonne distance ds les premiers
accents perants de Miss Thorpe. Il se rapprocha, trs
dsappoint par le maigre contenu de sa bote.
II va falloir embarquer sans tarder! fit-il observer, si
nous voulons ramener notre Guy dans sa cabane pour cinq
heures et demie!
II jeta un regard dans la rue, du ct de Dunhambury, et
donna un violent coup de coude Bennett.
H! regarde! cria-t-il. Morrison donne l'alerte!
En effet, Morrison, l-bas, faisait de grands gestes, et cela
depuis plusieurs secondes. Il bondissait sur place, dans un tat
de grande agitation, furieux que les quteurs ne prtent aucune
attention ses signaux de dtresse.
La cause de ses craintes, c'tait l'auto de M. Wilkinson
qui avait maintenant dpass la sentinelle, et approchait un
bon petit 40 l'heure.
Agissant conformment aux ordres, les quteurs
cachrent prcipitamment leurs botes sous leurs
impermables et s'avancrent d'un pas nonchalant vers le
bazar, comme s'il s'agissait d'une innocente expdition pour
acheter leur ration hebdomadaire de bonbons... Mais ils
n'avaient pas fait dix mtres que leur ruse tourna leur
confusion. Car au lieu de traverser tout droit le village
comme ils s'y attendaient l'auto de M. Wilkinson
ralentissait, et elle allait manifestement stopper devant le
bazar.
Bennett ragit rapidement. Miss Thorpe tait encore

118

l'intrieur de la boutique. Dans quelques instants M.


Wilkinson y pntrerait lui aussi. Le suivre et t fatal pour
les garons, car si les deux adultes se mettaient bavarder
ensemble, les conspirateurs seraient immanquablement pris
dans le feu crois de la conversation. Ds qu'elle les verrait,
Miss Thorpe parlerait coup sr du mannequin et de la qute!
Empoignant ses deux compagnons par le bras, Bennett
siffla :
Changement de programme! Vite, suivez-moi!
II vira sur lui-mme et s'enfona dans l'troite alle qui,
partant de la Grande-Rue, descendait vers les cottages.
Alarms et ahuris, Mortimer et Atkins le suivirent sur ses
talons jusqu' ce que, une vingtaine de mtres plus bas, leur
chef s'arrte l'abri d'une haie d'aubpine.
Qu'est-ce qui t'arrive? demanda Atkins, tout essouffl.

119

- Nous serons mieux ici, pendant que Wilkie bla-blate


avec Miss Thorpe au bazar, rpondit Bennett, Nous aurions
t fous d'y entrer!
- Crois-tu qu'elle lui dira? Bennett haussa les paules.
II faut prendre ce risque. Elle doit croire que nous
avons eu la permission. Mais si Wilkie est press, si nous ne
sommes pas l pour subir des questions, nous pouvons nous en
tirer.
C'tait le mieux qu'ils pouvaient esprer.
Et aprs, que ferons-nous? voulut savoir Mortimer.
Attendons que Wilkie reparte, dcida Bennett. Ds que
nous aurons vu sa bagnole dmarrer, il sera prudent de rentrer,
nous aussi!
En priode de crise, Mortimer mettait toujours les doigts
en croix et s'accordait trois vux pour conjurer le mauvais
sort. C'est ce qu'il fit!
Pourvu que Miss Thorpe ferme son bec! souhaita-t-il.
Pourvu que Wilkie soit press! Pourvu qu'il dmarre avant que
j'aie compt jusqu' cinquante!
Les deux premiers vux de Mortimer se ralisrent. Miss
Thorpe tait si occupe bavarder avec le vendeur du
comptoir de l'alimentation, qu'elle n'avait mme pas remarqu
l'arrive de M. Wilkinson. Et celui-ci, ayant peu de temps
perdre, acheta sa bote de tabac et ressortit de la boutique, en
se contentant de marmonner un poli : Bonsoir, Miss
Thorpe!
En fait, le troisime souhait de Mortimer aurait galement
pu tre exauc, sans un important facteur que Bennett avait
nglig. Le samedi prcdant la fte du 5 novembre, on tait
habitu voir des mannequins un peu partout, dj prpars
cet effet, et, normalement M. Wilkinson n'aurait pas accord
plus d'un seul coup d'il celui qui se trouvait dans la rue du
village. Mais
120

en remontant dans sa voiture, il remarqua que ce


mannequin portait une veste de sport qui lui parut trangement
familire, par sa coupe et sa couleur.
M. Wilkinson l regarda de nouveau. Ce ne pouvait tre
sa veste lui! se raisonna-t-il. Impossible! Et pourtant elle
paraissait identique, avec aux coudes les mmes renforts de
cuir uss. Trs surpris, il redescendit de voiture et s'approcha
de l'pouvantail pour mieux l'examiner.
Du coup, ses sourcils s'levrent de surprise. Plus de
doute! C'tait bien sa veste, qu'il croyait avoir laisse la
lingerie pour de minimes rparations. Que diable faisait-elle
l, habillant cet informe mannequin bourr de paille, demi
croul devant le bazar-picerie de Linbury?
Stupfait, le professeur regarda des deux cts de la rue,
cherchant quelque explication ce mystre, mais les guetteurs
avaient bondi l'abri et personne n'tait en vue. Alors il jeta
les yeux dans l'alle des cottages, juste temps pour entrevoir
une tte se rabattant derrire une haie d'aubpine.
M. Wilkinson reconnut cette tte. Elle appartenait
l'auteur des trois souhaits, Mortimer, qui, ayant compt jusqu'
47, risquait un regard dans la rue avec l'espoir de voir l'auto du
matre dmarrer avant qu'il ait atteint cinquante.
D'une puissante voix de haut-parleur, M. Wilkinson
mugit :
Mortimer! Venez immdiatement ici!
Mortimer mergea, suivi de Bennett et Atkins qui
n'avaient plus de raison de se cacher, maintenant que la mche
tait vente.
A quoi jouez-vous, petits forbans? tempta le
professeur, quand les conspirateurs, sortant de l'alle,

121

furent venus se planter devant lui, l'air trs confus.


Etes-vous responsables de cet affreux machin, l, sur ce
chariot?
C'est notre Guy Fawkes, m'sieur, expliqua Bennett.
Mais tout est en rgle, m'sieur. Nous avons eu la permission
d'en faire un pour le feu de joie.
Fort possible! Mais vous n'avez srement pas eu la
permission de trimbaler cette horreur travers tout le village?
Euh!... pas prcisment, m'sieur. Nous... nous
avons pens que ce serait bien, parce que nous aidons M.
Carter collecter de l'argent pour le fonds contre la famine, et
Mme Smith nous a donn de vieilles fringues pour l'habiller,
et...
Mme Smith a fait a! fit M. Wilkinson, sidr. Mme
Smith vous a donn ma veste de sport, en excellent
tat, pour la brler sur le feu de joie?
On ne peut pas dire exactement qu'elle nous l'ait
donne, m'sieur, concda Mortimer. Mais elle a dit que

122

nous pouvions nous servir dans le fouillis de vieux


vtements qui n'taient plus bons rien...
Pas ma veste! Je ne l'ai pas laisse la lingerie parce
que je n'en voulais plus! C'tait pour qu'on raccommode le
coude!
Oh! oh! je comprends, m'sieur! marmonna Mortimer.
Je suis dsol...
II se rendait compte, un peu tard, qu'il avait sem la
pagaille parmi tous les vtements empils sur la table de la
lingerie. N'empche que c'tait un malencontreux hasard si
cette vieille veste avachie tait passe du mauvais ct, et ce
n'tait pas chic de gronder le gars qui avait fait le choix! M.
Wilkinson n'avait qu' mieux veiller sur ses affaires!
M. Wilkinson ne semblait pas tre de cet avis.
C'est honteux! cuma-t-il. Voil un comportement
inadmissible, un mpris total de la proprit d'autrui! J'ai bien
envie de demander au directeur de supprimer le feu de joie et
le feu d'artifice, mardi prochain! De plus, je...
Supprimer le feu de joie? Oh, voyons, monsieur
Wilkinson, ce serait inimaginable! C'est une si bonne
occasion pour ces garons d'aider une noble cause...
L'interruption venait de derrire le professeur. En se
retournant, celui-ci aperut Miss Thorpe tout prs de lui, et qui
le regardait avec l'expression implorante et dsole d'un merle
voyant un ver de terre s'enfouir prcipitamment sous ses yeux.
Cher monsieur, reprit-elle, j'estime que c'est trs beau
de la part de ces garons de consacrer leurs loisirs fabriquer
ce mannequin et collecter de l'argent pour leurs frres et
surs dshrits!
Trs poliment, M. Wilkinson rpliqua.:
Je crois que vous ne comprenez pas trs bien, Miss

123

Thorpe. Je ne conteste pas leur dsir de fabriquer un


mannequin. Ce que je dplore, c'est qu'ils aient eu l'audace de
s'emparer de mes vtements pour l'habiller!"
Elle lui adressa un sourire enjleur.
Allons, allons! Les garons sont des garons! Je suis
sre que vous n'oserez pas leur gcher le plaisir, vu la bonne
uvre pour laquelle ils travaillent! Elle se dirigea vers sa
bicyclette, accrocha son sac provisions au guidon. Nous
attendons tous avec impatience le feu d'artifice de mardi!
gazouilla-t-elle en se mettant en selle, et j'espre que nos
jeunes amis auront bien rempli leur tirelire! Comme c'est
charmant de voir professeurs et lves travailler ensemble
pour une cause commune! N'tes-vous pas de mon avis,
monsieur?
M. Wilkinson frona les sourcils, trs contrari, tandis
que la fragile cycliste s'loignait dans la rue. Lorsque Miss
Thorpe tait intervenue, il s'apprtait traiter durement ces
garons, leur infliger une punition svre... Maintenant, elle
lui avait coup son lan! Avec tout son bla-bla-bla sur les
bonnes uvres et les nobles causes, elle laissait sous-entendre
que lui, Leopold-Prosper Wilkinson, agirait comme une brute
sans cur s'il refusait de participer l'effort commun. En
somme, elle lui avait reproch d'tre plus proccup de sauver
cette vieille veste que d'aider lutter contre la faim dans le
monde!
C'tait parfaitement absurde! Ces lves mritaient une
punition, et pourtant... pourtant... M. Wilkinson ne parvenait
pas dcider. Schement, il lana :
Rentrez immdiatement au collge, et remportez ce
mannequin grotesque!
Puis il retourna grands pas vers sa voiture, prit place au

124

volant et dmarra, regardant droit devant lui, avec un


froncement de sourcils rprobateur.
Mme Smith bavardait avec M. Carter dans le hall d'entre
quand M. Wilkinson rentra au collge. Son humeur restait
noire, depuis sa rencontre avec les lves au village, et il
regarda Mme Smith d'un air vindicatif. Elle tait en partie
responsable de ses ennuis, pensait-il, et il se jugeait en droit de
se plaindre.
Dites donc, madame Smith, c'est vraiment un peu fort!
commena-t-il sur un ton de reproche. J'ai apport ma veste de
sport la lingerie pour qu'on me la raccommode au coude. Je
ne m'attendais certainement pas ce que vous en fissiez
cadeau la 3e Division pour habiller un pouvantail!
Mais je n'ai rien fait de tel! rpliqua-t-elle avec
tonnement.
Non? Eh bien, ils l'ont prise, en tout cas! Je viens de
rencontrer Bennett et ses copains trimbalant dans le village
leur affreux mannequin, porteur de ma veste, s'il vous plat!
Mme Smith ne put s'empcher de rire.
Faites confiance Bennett! Je pense qu'on a d la
confondre avec les vtements hors d'usage. Elle fit une
pause. Mais vous allez la leur laisser, n'est-ce pas?
Quoi? Leur laisser ma veste? s'cria M. Wilkinson,
indign. Il n'en est pas question! Je la porte chaque fois que
j'arbitre un match de football!
Mme Smith haussa les paules.
Comme vous voudrez. Mais elle est vraiment trs
vieille et trs fatigue, cette veste! Au point qu'on se demande
si elle vaut la peine d'tre raccommode!
Je suis bien de cet avis, intervint M. Carter. Il est
grand temps de vous en offrir une neuve, Wilkinson! Et

125

puis pensez tout l'argent que ces garons esprent


rcolter au feu de joie! Vous n'allez pas leur disputer cette
antiquit! J'aurais cru que vous consentiriez volontiers ce
petit sacrifice pour une noble cause!
M. Wilkinson fut abasourdi. Au lieu de partager son
indignation, tout le monde se mettait du ct des lves et
serrait les rangs contre lui! D'abord Miss Thorpe, puis Mme
Smith, et maintenant Carter... Hum! Que devait-il faire? C'tait
pour une noble cause, admettons, mais tout de mme!
En rflchissant la question, M. Wilkinson jouait
machinalement avec son trousseau de clefs, retir du tableau
de bord quelques minutes auparavant. Soudain, il s'aperut que
son collgue le regardait avec un tonnement intrigu.
Excusez-moi si je me trompe, dit M. Carter. Mais cette
clef, avec une marque de peinture verte, n'est-ce pas celle que
nous cherchons en vain depuis des jours?
M. Wilkinson abaissa les yeux. Sa figure s'allongea, et il
considra la clef comme s'il s'attendait ce que sa dentelure
lui mordt les doigts.
Humpph! haleta-t-il. La clef du pavillon des sports! Exactement! confirma M. Carter. Cela nous aurait vite
beaucoup d'ennuis si vous l'aviez sortie de votre poche il y a
dix jours!
Brrloumm-brrloumpff! Je ne savais pas o elle
tait! Je viens de la retrouver! Comment est-elle revenue ici?
J'imagine que vous avez d la replacer vous-mme
dans le trousseau, lors d'un moment de distraction...
a ne m'arrive jamais!
Alors quelqu'un d'autre l'y aura remise en votre
absence.

126

Impossible! affirma M. Wilkinson. Je vous donne ma


parole que ce trousseau de clefs ne m'a pas quitt depuis le
lendemain du match Bracebridge! Je l'ai toujours eu- sur
moi, dans la poche de mon pantalon!
Alors, si vous n'y avez pas remis vous-mme cette
clef, et si personne d'autre n'a pu le faire...
M. Carter laissa sa phrase en suspens, et M. Wilkinson
s'aperut que son collgue et Mme Smith le regardaient avec
une inquitude visible. Un regard qui semblait suggrer que
ces hallucinations videntes et ces signes de fatigue crbrale
taient probablement le rsultat des quatorze heures de cours
hebdomadaires qu'il consacrait la 3e Division.
A cet instant, la petite porte de ct du hall s'ouvrit et
Bennett apparut. Il portait sur le bras la vieille veste de M.
Wilkinson.
Tenez, m'sieur, voil votre veste, dit-il en traversant le
hall. Nous regrettons... euh!... comme a... euh!... de l'avoir
emprunte par erreur...
Ah! ah! vous regrettez?
Oui, m'sieur. Mais nous en avons parl en revenant du
village, et nous l'avons enleve au mannequin parce que vous
sembliez si... euh!... si boulevers cause d'elle! II resta l,
tendant la veste, et se dandinant un peu gauchement d'un pied
sur l'autre.
M. Wilkinson hsita une seconde puis, d'un geste thtral,
il repoussa la veste.
Gardez-la! cria-t-il d'une voix tonnante. Emportez-la!
Remettez-la votre mannequin!
Oh, m'sieur, nous qui pensions...
J'ai chang d'ide. Je serai ravi de la voir flamber sur
le feu de joie! M. Wilkinson eut un petit rire forc. Vous
n'imaginez tout de mme pas que je suis

127

le genre de personne nuire une bonne cause, rien que


pour l'amour d'une vieille veste toute rpe?
Non, m'sieur! Bien sr que non. Merci beaucoup,
m'sieur, merci encore!
Bennett fit demi-tour pour s'en aller, la veste serre sous
son bras. Mais mi-chemin, une ide le frappa et il se
retourna.
Oh! propos, m'sieur, dit-il, est-ce que par hasard vous
auriez retrouv ma montre?
Pas encore, Bennett, je le regrette! fit M. Wilkinson
en lui adressant un sourire rassurant. Mais ne vous inquitez
pas. Elle ne peut pas tre loin. Je finirai bien par mettre la
main dessus!
M. Carter lana un regard entendu Mme Smith. C'est
comme pour la clef du vestiaire! dit-il d'un ton ironique.

128

CHAPITRE X
LE FEU DE JOIE
on supprima la sance
d'entranement de football, et la place, les lves
employrent leur temps aller ramasser du bois mort et des
broussailles, et difier le bcher traditionnel sur un espace
dnud qui se trouvait au-del des terrains de jeux.
Bennett et Mortimer prirent part ce travail comme tous
leurs camarades, qui y mettaient plus ou moins d'ardeur.
C'tait M. Hind qui tait charg d'empiler le bois pour former
une haute pyramide bien rgulire. Debout au sommet d'une
chelle double, sans cesser de
LE

LUNDI

APRS-MIDI,

129

fumer sa petite pipe en merisier, il encourageait les


garons dans leur ramassage de combustible.
Nous en aurons bientt assez pour un beau feu, dit-il
Bennett et Mortimer qui arrivaient au pied de l'chelle en
apportant des poignes de brindilles et de feuilles mortes sans
grande utilit. Retournez chercher autre chose encore!
Comme ils avaient dj fait trois expditions dans les dix
minutes prcdentes, ils commenaient se dcourager.
On dirait qu'il n'y a plus rien d'intressant! grogna
Bennett, en tout cas rien que nous puissions apporter nousmmes, c'est trop lourd... Les gars de la 5 e Division ont
emprunt la remorque du directeur pour les grosses branches
et les bches, mais ils ne veulent pas qu'on s'en serve!
Eh bien, allez chercher un peu plus loin, leur conseilla
le professeur. Tiens! allez donc voir s'il n'y aurait pas un peu
de bois entass prs de l'incinrateur, au fond du jardin du
directeur. Il y a gnralement pas mal de dchets brler en ce
moment de l'anne, et nous lui viterions d'y mettre lui-mme
le feu.
Les deux garons se mirent aussitt en route. Le jardin du
directeur tait interdit aux lves, en temps normal, mais les
instructions de M. Hind impliquaient clairement l'autorisation
d'y pntrer. Bennett passa le premier par la petite porte et fila
tout au long de l'alle couverte de gravier, Mortimer sur ses
talons.
L'incinrateur se trouvait dans un coin du jardin,
dissimul aux regards par une claie. A premire vue, il ne
semblait pas y avoir de bois mort destin tre brl, et les
deux garons taient sur le point de repartir quand Bennett
remarqua, un peu plus loin, un amas de

130

C'tait M. Hind qui tait charg d'empiler le bois pour former une haute
pyramide...
131

jeunes peupliers dracins, entasss sur le sol tout ct


du tas de compost.
Qu'est-ce que tu dis de a? s'exclama-t-il. a va bien
brler!
Comment sais-tu qu'on ne s'en servira pas? fit
Mortimer saisi d'un doute.
Bien sr que non! On ne les aurait pas arrachs s'ils
avaient servi quelque chose! Bennett montra d'un geste la
haie de peupliers, jouant le rle de brise-vent, quelque
distance. C'est de l qu'ils viennent, tu vois? Ces machins-l
doivent tre trs souvent claircis, et c'est ce qu'a d faire le
directeur. Ceux-l sont ceux dont il veut se dbarrasser.
La supposition semblait assez raisonnable.
D'accord, dit alors Mortimer. Apportons-les M.
Hind.
Mais il allait falloir plusieurs voyages et beaucoup de
temps pour transporter la main tous ces arbustes", jugea
Bennett. Ne serait-il pas plus simple d'utiliser la remorque du
directeur, condition que les lves de la 5 e Division acceptent
de s'en sparer pour une dizaine de minutes?
Viens avec moi, dit Bennett Mortimer. Je ne sais pas
si je pourrais la traner moi tout seul.
Tous deux retournrent en courant sur les terrains de
sport, o la premire chose qu'ils virent fut la remorque du
directeur devant le vestiaire de football. Les bcherons de la 5 e
Division ayant termin leur tche avaient apparemment
abandonn la remorque, et taient rentrs pour se prparer au
dner.
C'tait une remorque-auto lgre, que les deux garons
purent dplacer sans difficult l o le sol tait plat. Avec
Bennett au timon et Mortimer poussant derrire,

132

ils la tranrent travers le jardin jusqu'au tas de


compost.
Nous ferons bien de nous dpcher! conseilla Mortimer.
C'est bientt l'heure du dner.
Ce ne sera pas long. Nous pouvons tout transporter en
un seul chargement , rpondit Bennett.
Il y avait une trentaine de petits peupliers, et la remorque
tait donc charge trs haut quand ils eurent termin. Bennett
prit place au timon et cria : Pousse, Morty! Allons-y! a va
faire plaisir M. Hind, tout ce bois. Quelle chance que nous
l'ayons trouv!
Une fois charge, la remorque n'tait plus aussi facile
manuvrer, mais quand les deux garons eurent pniblement
atteint les terrains de jeux, ils rencontrrent Martin-Jones et
Bromwich qui leur donnrent un coup de main.
La nuit tombait, et n'y avait plus trace de M. Hind sur son
chelle l'emplacement du feu de joie. Les quatre garons
dchargrent alors la remorque ct du bcher/ et empilrent
le mieux qu'ils purent leur rcolte sur la pyramide dj forme.
Au moment o ils jetaient les derniers peupliers sur le tas de
bois, ils entendirent au loin la cloche du dner.
Eh bien, a y est! dclara Bennett avec satisfaction et
en essuyant ses mains boueuses son anorak. Je crois que
j'aurai mrit une mdaille pour tout le boulot que j'ai fait cet
aprs-midi!
*
**
II n'y eut pas de mdaille pour Bennett!... Aprs avoir_
pass leur lundi aprs-midi difier le bcher, les lves
durent passer la rcration du mardi matin le dmolir!

133

Les ennuis commencrent tout de suite aprs le petit


djeuner, quand M. Pemberton-Oakes sortit dans son jardin
pour examiner la trentaine de jeunes peupliers qu'un
ppiniriste lui avait livrs la veille. A sa grande surprise, il
n'en retrouva aucune trace, alors qu'il avait pourtant vu, la
veille, un livreur les apporter par la grille du jardin.
O diable cet homme avait-il pu les mettre?... Puis, en
passant devant le tas de compost, le directeur remarqua des
mottes de boue sur l'alle, et des traces dans la terre grasse, l
o une roue de la remorque avait roul en dehors de l'alle de
graviers.
M. Pemberton-Oakes suivit la piste de la roue, et, ayant
franchi la porte du jardin, distingua de lgres marques de
pneus dans l'herbe, ainsi que des traces de boue et des
rameaux briss qui menaient dans la direction du bcher
rcemment difi.

134

Cinq minutes plus tard, il dcouvrit ses peupliers; dix


minutes aprs cela, il faisait irruption dans la salle o se tenait
l'habituelle runion matinale. Il avait l'air < furieux,
Que les lves qui ont pntr hier dans mon jardin se
lvent! ordonna-t-il.
Les deux coupables se mirent sur pied. Bennett tait
intrigu. Etait-ce parce qu'ils s'taient servi de la remorque
sans autorisation? se demandait-il.
Qui vous a dit d'enlever ces jeunes arbres pour les jeter
sur le bcher du feu de joie? demanda le directeur.
C'tait donc a!
Personne, m'sieur... Nous... nous ne pensions pas qu'ils
servaient quelque chose , bafouilla Bennett. Dans la salle
comble, sa voix avait un son grle et peu naturel. Nous
cherchions du bois mort et... et d'autres machins, et nous avons
cru qu'ils avaient t arrachs et jets...
M. Pemberton-Oakes, qui avait la passion du jardinage,
fut choqu par une telle ignorance.
Arrachs? Jets? rpta-t-il. Mais, bont divine! mon
garon, ce sont des arbres de ppinire, en pleine vgtation!
Ils attendaient d'tre replants! Oh! Je regrette, m'sieur!
Vous regrettez! C'est bien la moindre des choses! Estce que vous vous rendez compte, petits vandales, que vous
alliez brler trente plants slectionns, d'une grande valeur?...
Toute une alle de peupliers! Je supprimerai ce soir le feu de
joie... II fit une pause, tandis qu'un haltement de dception
montait des petites classes, aux premiers rangs de la salle. ...
moins que chacun de ces arbres ne soit report dans mon
jardin, en excellent tat, avant le dbut de la fte!

135

Les petites classes respirrent de nouveau. Au milieu de


la salle, les deux coupables se laissrent retomber sur leur
sige, et M. Pemberton-Oakes, les lvres serres de
contrarit, passa au premier sujet de l'ordre du jour matinal.
Quand la runion fut termine et que les professeurs
quittrent la salle, M. Wilkinson dclara son collgue Carter:
Vraiment, je m'tonne que le directeur ait fait tant
d'histoires parce que ces deux garons ont emport par
mgarde deux ou trois arbrisseaux chtifs! On aurait pu
esprer qu'il ferait ce lger sacrifice pour une noble cause!
M. Carter lui lana un regard vaguement inquiet, et passa
son chemin.
*
**
Il fallut toute la rcration du matin et une partie de la
priode de jeux de l'aprs-midi pour enlever les peupliers et
rdifier le bcher. Les jeunes arbres s'taient entremls avec
les branchages, le bois mort et les broussailles, un tel point
que, pour en finir, M. Hind dcida que la seule chose faire
tait de dmolir sa belle pyramide et de la reconstruire depuis
la base.
Inutile de dire que Bennett et Mortimer taient plutt mal
vus de leurs camarades, mais ils parvinrent rtablir leur
rputation en travaillant plus dur que les autres, et quand la
cloche du dner sonna, vers six heures, le bcher tait prt, et
les peupliers taient tous retourns sains et saufs dans le jardin
du directeur.
Les invits arrivrent six heures et demie et furent
introduits dans le salon de M. Pemberton-Oakes, o ils
attendirent que la fte commence.

136

Miss Thorpe tait arrive la premire, avec, dans son sac,


un porte-monnaie bien garni de pices. Il y avait aussi le
docteur Furnival, mdecin du collge. On notait galement la
prsence du gnral Sir Malcolm Melville, le plus clbre des
anciens lves du collge; du fermier Collins et de sa famille,
venant de la ferme voisine; du professeur Hipman (ce
naturaliste baptis docteur Grenouille par Bennett et Mortimer
1 ) ; du vicaire de Linbury et de plusieurs autres personnalits
locales.
Martin, l'agent d'entretien, avait confectionn quelques
douzaines de torches, consistant en un tampon de feutre clou
au bout d'un bton et imprgn de ptrole. Et sept heures, les
lves enflammrent leurs torches et se mirent en rangs dans
la cour, traant le chemin vers le bcher.
1. Voir Bennett et ses grenouilles, dans la mme collection.

137

A la queue de cette retraite aux flambeaux venait le sieur


Guy Fawkes, port sur les paules du groupe de choc de la 3 e
Division.
Le pittoresque costume du mannequin fut l'objet de
divers commentaires.
Je me demande o les garons ont dnich cette
affreuse veste de sport! observa le gnral Melville d'une voix
forte, quand l'effigie du dfunt conspirateur passa devant lui.
Je ne peux pas imaginer que quelqu'un puisse porter une
horreur pareille! II rit de bon cur. On dirait que a vient
d'un magasin spcialis pour pouvantails!
M. Wilkinson, debout ct de lui, dans la pnombre, se
moucha bruyamment pour dissimuler son embarras. Lui qui
aimait tant cette vieille veste!
Lorsque la queue du cortge eut atteint l'emplacement du
feu de joie, les porteurs firent halte et attendirent que M. Hind
et dpli sa double chelle, afin d'aller placer le mannequin
au sommet du bcher. A ce moment, Bennett laissa glisser sa
prise sur le corps de Guy Fawkes, et sentit soudain sous ses
doigts quelque chose de rond et plat, nich dans la doublure de
la veste...
Il crut d'abord que c'tait une pice de monnaie ou une
mdaille, et il passa une main dans la poche pour la retirer.
Mais c'tait trop gros et trop pais pour tre une monnaie, et,
bien qu'il sentt la chose sous ses doigts, il ne pouvait la
dgager des replis de l'toffe. L'objet devait avoir gliss par
une dchirure et se trouver pris l'intrieur de la doublure. Les
doigts de Bennett cherchrent, alors le trou, l'largirent, puis il
y plongea la main, atteignit jusqu' l'ourlet, au bas de la
doublure, et il en retira... une montre-bracelet!
Pendant quelques instants il la considra avec des

138

yeux incrdules, la lueur vacillante des torches. Puis il


poussa un hurlement en la reconnaissant.
Ouah! Youpi! Regardez ce que j'ai trouv!... Ma
montre!
Les autres membres de la garde du corps de Guy Fawkes
le regardrent avec tonnement.
Ta montre? Tu es dingue! lui dit Morrison. Elle doit
appartenir Wilkie!
C'est la mienne, je vous dis! Il portait cette veste
quand je lui ai confi ma montre pendant le match de foot!
Pas tonnant qu'il ne l'ait pas retrouve, entre l'toffe et la
doublure!
II la remonta et s'assura qu'elle marchait. Comme il la
remettait son poignet, M. Carter et M. Wilkinson passrent
auprs de lui, venant aider M. Hind placer l'chelle.
M'sieur! m'sieur! J'ai retrouv ma montre! cria Bennett,
surexcit. Dans votre vieille veste!
M. Wilkinson en fut ravi.
C'tait donc l qu'elle se trouvait! rpliqua-t-il. J'avais
bien l'impression qu'on la rcuprerait tt ou tard! Voil, c'est
fait!
Juste temps! Une minute de plus, et elle tait dans le
feu! fit remarquer M. Carter.
J'ai eu de la chance! dit Bennett tout souriant. Ah!
merci, m'sieur Wilkinson! Si vous n'aviez pas donn votre
vieille veste pour le mannequin, ma montre serait reste
cache dans la doublure pour l'ternit!
L'chelle tait maintenant en place. M. Hind saisit le
mannequin, grimpa l'chelle et le fixa sur une grosse branche
qui couronnait l'difice. Quand il fut redescendu et eut repris
sa torche confie M. Carter, Blotwell s'lana vers lui en
criant :

139

Oh! m'sieur, s'il vous plat! Est-ce que je peux allumer


le feu votre place? J'ai une bote d'allumettes en couleurs!
M. Hind secoua la tte.
Je regrette, Blotwell, mais je crois que je ferai mieux
que vous ce travail. Vous comprenez... II fit une pause, leva
sa torche enflamme. ... 'j'ai le don de bien torcher ce genre
de choses!
M. Carter accueillit par un grognement ce jeu de mots
d'un got douteux.
Oh, m'sieur, c'est une plaisanterie? demanda Blotwell.
Elle est minable, et je plaide coupable! rpondit M.
Hind. C'est d au fait d'enseigner le dessin la l re Division...
Au bout d'un certain temps, on se laisse aller imiter leur
genre d'humour trs particulier!
Sur ces mots, il plongea sa torche dans un gros, bouchon
de paille arros d'essence, et les flammes bondirent vers le ciel
noir.
*
**
La soire fut un succs complet, encore mieux que les
autres fois, estimrent les lves. On aurait dit que cette anne
le feu de joie tait plus grand, le mannequin plus drle, les
feux d'artifice plus tincelants, les explosions plus
assourdissantes.
Jamais encore le barbecue n'avait paru si apptissant : les
saucisses incrustes de cendres taient carbonises point;
une puissante odeur de terre s'exhalait du chocolat rchauff
dans les braises, et des fragments noirtres flottaient la,
surface de ce breuvage tidasse. Et tout le monde reconnut que
c'tait un rgal de planter ses dents dans des pommes de terre
dures
140

comme de la brique... mme si c'tait un problme pour les en


retirer!
Les invits eurent la prudence de refuser une seconde
tourne de rafrachissements, mais ils mirent la main la
poche quand on entendit approcher le tintement des botestirelires... Et quand tout fut termin, le feu teint, toutes les
pices d'artifice tires, les invits remontrent dans leurs
voitures tandis que les garons rentraient au collge, enchants
de leur soire.
Les membres du comit de la 3e Division pour le feu
d'artifice avaient encore plus de raisons d'tre enchants et
fiers des rsultats de l'entreprise pour laquelle ils s'taient
donn tant de mal. Quand les quteurs eurent vid leurs botes
sur une table de leur salle de classe, le trsorier put annoncer
que mme en considrant qu'il n'tait pas trs fort en calcul
la somme recueillie par le fonds de secours contre la faim
dans le monde s'levait en gros cinq livres. ,
Pas mal, hein? fit observer Bennett, pendant que
Martin-Jones ramassait les fonds pour les porter M. Carter.
J'avais bien dit que nous pourrions avoir notre feu d'artifice et
aider cette uvre en mme temps. Pas vrai?
Les membres du comit approuvrent en souriant.
Faites confiance Bennett! semblaient signifier ces sourires.
Evidemment, les projets de Bennett ne s'taient pas raliss
exactement comme il l'avait prvu, mais tout de mme ce 5
novembre aurait t une soire mmorable!

141

CHAPITRE XI
UN PROBLME DE TRANSPORT
qu'il ne ft pas trs fort en arithmtique, MartinJones ne s'tait pas tromp de beaucoup en calculant le
montant de la collecte faite aprs le feu de joie. Quand M.
Carter eut compt la monnaie, il constata que la 3 e Division
avait recueilli exactement quatre livres et quatre-vingt-douze
pence.
Sans compter les vingt-trois pence recueillis au village
samedi dernier! remarqua Atkins, quand les chiffres officiels
furent connus au dortoir 4, peu avant l'extinction des lumires.
Je crois que nous aurons
BIEN

142

bien aid la collecte de M. Carter pour ce trimestre!


Bennett ne fut pas d'accord. II faut essayer de doubler cette
somme! dclara-t-il.
Et comment? demanda Morrison. On ne peut pas
recommencer avec un autre mannequin, maintenant que la fte
est passe.
Non, mais nous pourrions trouver autre chose. Disons
par exemple... Puis Bennett fit la grimace, et commena se
dshabiller. A cette heure tardive, se dit-il, et dans une
atmosphre encore charge de l'image surexcitante du feu de
joie, on ne pouvait pas exiger de lui qu'il fournisse sur-lechamp une brillante ide. Laissez-moi rflchir, reprit-il.
Je vais faire travailler un peu ma cafetire, et je verrai ce qui
monte la surface!
Le mercredi matin, Miss Thorpe tlphona au directeur
pour lui dire qu'elle avait oubli son parapluie au collge,
aprs le feu d'artifice,
II n'a pas grande valeur, bien sr, gazouilla-t-elle
plein volume dans le tlphone, tandis que M. PembertonOakes, prudemment, cartait le rcepteur de son oreille, d'une
bonne vingtaine de centimtres., Mais si par hasard vous le
retrouvez, je vous serai reconnaissante de me le faire savoir. Je
suis presque certaine de l'avoir laiss contre le radiateur de
votre bureau... Sinon, il pourrait tre sur la table, dans le hall...
Ou peut-tre encore il faudrait regarder sous...
Entendu, Miss Thorpe, nous allons le rechercher!
promit le directeur en se massant l'oreille traumatise par les
stridences de ce chant d'oiseau. Je chargerai un de nos lves
de vous le rapporter ds que nous aurons mis la main dessus.
Le parapluie resta introuvable dans le btiment, en dpit
des recherches approfondies de Martin et des

143

autres membres du personnel. Mais le samedi matin,


Binns et Blotwell le dcouvrirent par hasard dans les hautes
herbes o sa propritaire l'avait laiss tomber en revenant du
feu d'artifice.
H! regarde ce que j'ai dgot! cria Binns.
Il ouvrit le parapluie et se mit marcher petits pas
affects, tout en soulevant une robe longue imaginaire, pour
l'empcher de traner dans les flaques.
Blotwell n'apprcia pas cette parodie.
Tu as l'air d'un crabe qui a des cors aux pattes! dit-il.
On le garde, chiche! Nous pourrons nous en servir pour
exprimenter notre fameux truc, oui?
Les deux benjamins du collge n'avaient pas entendu
parler de la perte du parapluie signale par Miss Thorpe. Ils
furent donc ravis de leur dcouverte qui allait leur permettre
de se livrer une exprience pour laquelle ils n'avaient pas eu
jusqu' prsent le matriel appropri.
Mais oui, bien sr! rpliqua Binns, surexcit. En route
pour l'Opration Parachutage!
Les deux garons rentrrent aussitt au collge et
gravirent prcipitamment l'escalier menant au dortoir n 2, au
dernier tage. Mais comme ils escaladaient les dernires
marches, ils tombrent sur M. Pemberton-Oakes qui venait en
sens inverse.
Ah! voil que reparat enfin cet insaisissable parapluie!
dit le directeur, en reprant du premier coup d'il l'objet que
Binns cherchait cacher derrire son dos. Je suis sr que Miss
Thorpe en sera enchante!
Binns ne comprit pas ce dont le directeur voulait parler,
et il rpondit :
Oh! Ce n'est qu'un vieux ppin qu'on a ramass prs du
pavillon des sports, m'sieur. Nous pensions... euh... le dposer
aux objets trouvs...
144

Excellente initiative! approuva le directeur. Mais le


placard aux objets trouvs tant au rez-de-chausse, peut-on
vous demander pourquoi vous montiez ce parapluie dans votre
dortoir?
Les deux garons eurent l'air confus et se dandinrent.
Puis Blotwell rpondit :
Nous allions d'abord le lancer par la fentre,
Vous alliez faire quoi? dit M. Pemberton-Oakes en
haussant les sourcils.
Eh bien, m'sieur, nous voulions l'ouvrir et le lancer
par la fentre, pour voir s'il tombe tout droit par terre, ou bien
s'il plane doucement comme un parachute.
Une exprience purement scientifique, je prsume?
Euh!... en un sens, oui, m'sieur, admit Blotwell.
Mais nous ne l'aurions pas abm! s'empressa
d'ajouter Binns. L'un de nous serait rest en bas, pour le
rattraper s'il descendait trop vite, et alors...
M. Pemberton-Oakes leva la main pour l'interrompre.

145

Quel que ft l'intrt de ces recherches aronautiques, il


avait autre chose faire.
Allez porter ce parapluie M. Carter! ordonna-t-il, et
demandez-lui de veiller ce qu'on le rapporte Miss Thorpe.
Oui, m'sieur!
Binns et Blotwell trouvrent M. Carter sur le perron,
entour d'un groupe d'lves qui s'apprtaient se rendre au
village. Ce privilge n'tant pas accord aux juniors de la l re
Division, les deux garons eurent du mal se frayer un
passage jusqu' lui, travers la cohue.
Ordre spcial du directeur! insistait Binns, du plus
fort de sa voix perante, quand les ans le repoussaient.
Blotwell et moi, on est chargs d'un message confidentiel pour
m'sieur Carter!
Le professeur vint au secours des deux messagers
spciaux, et prit connaissance de l'objet de leur mission. Puis il
demanda au reste du groupe :
L'un de vous sait-il o se trouve la villa des Chnes? ^
Bennett et Mortimer levrent aussitt la main.
Nous, m'sieur! Nous y sommes dj alls!
Trs bien! fit M. Carter qui tendit le parapluie
Bennett. Voudriez-vous rapporter cela Miss Thorpe, avec les
compliments du directeur.
Oui, m'sieur.
Et ne vous attardez pas! recommanda le professeur,
en se souvenant des plaintes de M. Wilkinson, la semaine
prcdente. Je ne veux pas que vous recommenciez le genre de
choses que vous avez faites, la dernire fois que vous avez eu
la permission de sortie au village.
Bennett et Mortimer prirent la direction de Linbury

146

en passant travers champs. Bennett faisait tournoyer le


parapluie et le projetait haut dans les airs, comme la canne
d'un tambour-major prcdant une fanfare.
H l! tu es charg de rendre ce machin en un seul
morceau! lui rappela Mortimer, alors que le tambour-major
ratait son coup pour la quatrime fois.
Bennett ramassa le parapluie dans une ornire, et en
essuya la boue avec une poigne de feuilles.
Elle ne dira rien! Elle est trs chouette, cette bonne
dame! rpliqua-t-il. La semaine dernire, quand nous avons eu
tous ces ennuis avec Wilkie, elle s'est mise de notre ct!
La villa des Chnes se dressait dans un joli jardin bien
entretenu, non loin du centre du village. La maison tait trs
ancienne et toute petite, avec un grand toit de vieilles tuiles
qui, d'un ct, descendait presque jusqu' terre. Elle
comportait des bow-windows d'apparence fragile, pour capter
le soleil, et une solide porte de chne, constelle d'normes
clous, qui semblait assez sre pour servir de porte de prison.
Miss Thorpe aperut les visiteurs ds qu'ils franchirent la
porte du jardin, et elle sortit pour les accueillir.
Vous avez donc retrouv mon parapluie! gazouilla-telle. Comme c'est merveilleux! Et comme c'est gentil de me le
rapporter, en faisant tout ce long chemin jusque chez moi!
Bennett lui remit le parapluie, avec les compliments du
directeur.
Nous avons rcolt cinq livres, notre qute! lui dit-il
firement. J'esprais pourtant faire le double, mais jusqu'
prsent je n'ai pas encore eu l'inspiration pour arriver a!
Ils refusrent l'offre d'une tasse de th, mais acceptrent
volontiers de prendre un sac de pommes pour les ramener au
collge et les partager avec leurs camarades.

147

Suivez-moi dans la grange, nous les choisirons, leur dit


Miss Thorpe en s'engageant la premire dans l'alle du jardin.
J'ai eu de magnifiques pommes, cette anne, et la grange est si
frache et si sche, qu'elles sont aussi bonnes que si on venait
de les cueillir.
La grange de Miss Thorpe, au fond du jardin, tait une
petite construction couverte de chaume, reprsentant peu
prs la moiti de la villa.
A l'intrieur, c'tait un fouillis complet, car, en plus des
produits du jardin qui y taient entreposs, on y trouvait une
masse de vieux meubles dmods et d'objets divers que la
propritaire ne savait plus o caser. Au milieu de ce bric-brac on remarquait une antique essoreuse linge, avec ses
gros rouleaux de bois, une meule pdale, un rchaud
ptrole, un phonographe et un petit piano d'tude.
Les garons considraient tout cela avec une curiosit
amuse, pendant que Miss Thorpe leur choisissait des pommes
sur une tagre.
Drle d'endroit pour y garder un piano! fit enfin
observer Bennett. Il rabattit le couvercle de l'instrument,
frappa une touche du doigt, et il vit un petit insecte noirtre
merger du cadre en bois et se promener sur le clavier.
Je n'ai pas de place pour lui l'intrieur, alors il n'a plus
qu' rester ici, et rcolter des toiles d'araignes, rpliqua
Miss Thorpe. Je le donnerais volontiers, si je connaissais
quelqu'un qui en ait besoin.
Mortimer n'tait pas habitu de telle gnrosits.
Vous le donneriez? rpta-t-il, surpris. Comme a?
Gratuitement, vous voulez dire?
Eh bien, il ne me sert rien, et il va s'abmer dans la
grange. Malheureusement, je ne joue pas du piano moi-mme,

148

et je suis sre que personne ne me l'achterait. Elle finit


de choisir des pommes et tendit le sac Mortimer. J'ai
.demand deux ou trois personnes du village si elles en
voudraient, mais les gens sont si occups regarder leur tl,
le soir, que nul ne semble plus avoir envie de possder un
piano!
Bennett resta trangement silencieux tandis que, avec
Mortimer, il suivait son htesse qui remontait l'alle. Mais au
moment o ils arrivaient la porte du jardin, il se tourna
brusquement vers elle en disant :
Excusez-moi, Miss Thorpe, mais si vous ne voulez
vraiment plus de votre vieux piano, je connais quelquun qui
serait enchant, de l'avoir.
Elle le regarda d'un air intrigu.
Tiens? Et qui est-ce?
Moi-mme!
Mortimer en fut si abasourdi qu'il faillit laisser tomber le
sac de pommes.
Toi? glapit-il. Tu perds les pdales? Qu'est-ce que tu
ferais d'un piano? Il y en a dj au moins six au collge!
D'ailleurs o le mettrais-tu? Dans le placard chaussures?
Dans ta trousse de toilette?
Bennett accueillit d'un regard mprisant ces critiques
ironiques.
Je n'en veux pas pour moi-mme, rpliqua-t-il
dignement. Je le veux pour notre comit de lutte contre la
famine. Toute la semaine, j'ai rflchi aux moyens de doubler
les cinq livres que nous avons rcoltes, et je crois avoir
trouv la rponse!
Mortimer et Miss Thorpe le regardaient sans rien
comprendre.
Vous ne le vendrez jamais, si c'est l votre ide!

149

objecta enfin Miss Thorpe. Aucun marchand ne vous


donnera davantage qu'un simple non merci pour un vieux
piano compltement dmod.
Bennett conserva son ton srieux, mais ses yeux brillaient
d'excitation quand il rpondit :
Oui, oui, Miss Thorpe! Mais je sais quelque chose que
vous ne connaissez pas! Il y a un marchand de musique
Dunhambury qui vous donne cinq livres et mme au-dessus
pour de vieux pianos d'occasion, dans n'importe quel tat!

C'est probablement une plaisanterie, suggra


Mortimer en riant.

Une plaisanterie? s'cria Bennett, indign par


l'incrdulit de son ami. Je l'ai vu de mes propres yeux, je vous
dis! Ecrit! Je l'ai vu depuis le bus-le jour du dplacement
Bracebridge, et j'ai revu cette annonce en vitrine quand je suis
all me faire couper les cheveux.

150

Il lit une petite pause, puis tapota lgrement la poitrine


de Mortimer comme pour souligner le srieux de sa
dclaration. Ils n'auraient pas le culot d'afficher cette
pancarte s'ils n'avaient pas l'intention de le faire. On pourrait
les poursuivre pour escroquerie!
Miss Thorpe fut impressionne par la sincrit visible du
garon.
C'est possible, naturellement, admit-elle. C'est peut-tre
une faon de se procurer des pianos d'occasion... en particulier
d'un modle trs ancien, comme le mien. Mais il est depuis si,
si longtemps dans cette grange qu'il ne doit plus tre en bon
tat, je le crains.
a ne fait rien, assura Bennett. L'affiche dit : en
n'importe quel tat . a signifie que nous pourrions en tirer
cinq livres mme si... mme si... Il chercha un exemple :
Mme si des cafards sortent des fentes et dfilent sur le clavier
chaque fois qu'on joue le God Save th Queen!
Eh bien, a ne cote rien d'essayer, concda Miss
Thorpe. Je suis d'accord, si cet argent peut tre
employ pour une noble cause. Maintenant, je crois que vous
feriez mieux de venir prendre une bonne tasse de th, chez
moi, pour que nous discutions du meilleur moyen de raliser
cette affaire.
Et c'est devant une tasse de th que tous trois laborrent
le Plan du vieux, piano, () Copyright by J.C.T Bennett, avec
l'accord de F. Thorpe et C.E.J. Mortimer.
*
**
Ils dcidrent qu'ils transporteraient le piano chez le
marchand de musique de Dunhambury, le samedi suivant,

151

dans l'aprs-midi... condition que l'on pt rsoudre le


problme du transport. Miss Thorpe avait une auto dont elle
acceptait qu'on se serve, mais ce n'tait pas le genre de
vhicule qui convenait au dmnagement d'un piano.
Mme pas d'un tout petit piano, prcisa-t-elle, alors que
les deux garons s'assombrissaient devant ce premier obstacle
la ralisation de leur projet. Mais dites-moi, j'ai une attache
de remorque l'arrire l'arrire de l'auto, je veux dire, pas
du piano! Elle y tait dj fixe quand j'ai rachet cette
voiture d'occasion, il y a deux ans. Eh bien, ce dont nous
avons besoin, c'est d'une remorque!
Bennett et Mortimer changrent des regards pleins
d'espoir. M. Pemberton-Oakes avait une remorque... c'tait
donc lui qu'il fallait solliciter! Mais accepterait-il de la prter?
Il tait plus que probable qu'il s'opposerait d'un pied ferme
l'ide que deux de ses jeunes lves colportent des pianos
rongs par les cafards travers les rues de Dunhambury, dans
l'animation intense d'un samedi aprs-midi.
Je crois que ce serait mieux si vous la lui demandiez
vous-mme, plutt que nous! dit Mortimer avec un sourire
persuasif, quand le nom du directeur eut t mentionn. Il ne
nous couterait probablement pas, Ben et moi, mais il pourrait
difficilement refuser sa remorque une personne comme
vous!
Surtout si vous lui prsentez a avec beaucoup de
pommade autour, en disant que c'est pour une bonne uvre!
intervint Bennett. Mais, s'il vous plat, ne parlez pas trop de
nous deux, parce que, quand nous avons la permission de
sortie, nous ne sommes pas censs aller plus loin que Linbury.
Dites-lui simplement que vous voudriez que nous amenions sa
remorque jusqu' votre

152

villa. a expliquera tout ce que le directeur a besoin de


savoir, pas davantage!
Miss Thorpe ne tenait pas trop entrer dans une
conspiration ft-elle ou non prsente avec beaucoup de
pommade, comme disait Bennett , mais elle accepta tout de
mme de tlphoner M. Pemberton-Oakes, pour lui
demander d'autoriser les deux garons l'aider dans son
entreprise. Elle lui expliquerait la situation et le laisserait
matre de sa dcision. Mais il n'y avait aucune raison pour qu'il
refuse, dit-elle, puisquelle sollicitait sa collaboration pour une
cause qui, indubitablement, tait des plus louables et
gnreuses.
Bennett et Mortimer rentrrent en retard au collge, et M.
Carter ne manqua pas de leur demander pourquoi.
C'est Miss Thorpe qui nous a retenus, m'sieur, lui
rpondit Bennett. Elle a insist pour que nous entrions et nous
a mme offert une tasse de th, des pommes, et des tas de
machins... Et puis, nous ne pouvions dcemment pas partir
avant qu'elle ait fini de parler! Ce n'aurait pas t poli, n'est-ce
pas, m'sieur?
M. Carter accepta l'excuse avec un sourire lass, et la
sensation bien connue de s'tre fait rouler. Mais aprs tout,
c'tait sa faute s'il avait choisi justement ces deux-l pour
rapporter un parapluie... Faites confiance Bennett pour se
mettre l'abri!

153

CHAPITRE XII
LES DMNAGEURS DE PIANOS
M. PEMBERTON-OAKES

tait sorti quand Miss Thorpe


tlphona au collge, le lundi matin, et l'appel fut reu par
Mme Hackett, la femme de mnage, qui tait en train de faire
son bureau. A son retour, le directeur trouva sur son bloc une
note qui disait : Miss Thorpe a tlphon et a dit que pour
un bon motif elle voulait avoir Bennett, Mortimer et Larmok
samedi aprs-midi.
Le directeur resta perplexe. Au collge, il n'y avait aucun
lve rpondant au nom bizarre de Larmok... Il allait
tlphoner la villa des Chnes pour demander

154

des explications lorsque Bennett entra dans son bureau,


apportant les cahiers de latin de la 3 e Division qu'il avait t
charg de ramasser.
Votre nom est mentionn dans un message plutt
hermtique que j'ai reu de Miss Thorpe, lui dit M.
Pemberton-Oakes quand le garon eut dpos les cahiers sur
son bureau. Peut-tre pourriez-vous jeter quelque lueur sur ce
mystre?
Un message hermtique, m'sieur?
demanda
Bennett. Je n'ai jamais rien fait d'hermtique, je vous assure...
Je ne sais mme pas ce que c'est!...
Vous me comprenez mal. Je veux simplement dire
que l'on semble avoir employ dans ce message
quelques formules secrtes, expliqua le directeur. Je ne
comprends absolument pas pour quel bon motif Miss Thorpe
dsire vous avoir samedi aprs-midi, vous, Mor-timer et un
personnage inconnu appel Larmok.
II lui tendit le message en travers de la table. Bennet
l'tudia quelques instants, sourcils froncs, puis ses yeux
s'illuminrent.
J'ai trouv, m'sieur! J'ai rsolu le problme! a veut
dire la remorque, et pas Larmok! Elle veut vous emprunter
votre remorque pour une bonne cause\
Le directeur approuva d'un signe de tte. Ce n'tait pas la
premire fois que Miss Thorpe lui faisait une demande de ce
genre.
Le but de tout a, c'est de rcolter de l'argent en faveur
d'une uvre de bienfaisance, poursuivit Bennett. Vous
comprenez, quand on lui a rapport son parapluie elle nous a
donn des pommes de son jardin, puis-elle nous a parl...
euh... de tout a. Alors nous avons propos de l'aider tirer la
remorque, si vous aviez la gentillesse de nous en donner la
permission...
155

Oui, je comprends!
La requte semblait raisonnable, maintenant que le
contenu du message avait t lucid. Miss Thorpe tait bien
connue pour ses activits de quteuse, et, de toute vidence,
elle se proposait de vendre des produits de son jardin, ou
quelque chose de ce genre, au profit d'uvres de bienfaisance.
La remorque du directeur lui servirait transporter les denres
travers le village.
C'est trs bien, Bennett, dclara M. Pemberton-Oakes.
Je ne vois aucune raison de vous empcher d'aller lui donner
un coup de main. Je crois mme qu'il faudrait trois ou quatre
garons pour traner cette remorque quand elle sera charge
de... euh... de caisses de pommes, ou de carottes ou de je sais
trop quoi. Le directeur adressa un regard approbateur
Bennett en travers de la table. Tchez de trouver deux autres
lves qui vous accompagneront, vous et Mortimer. Vous direz
au professeur de service que je vous en ai donn l'autorisation.

Bennett quitta le bureau, trs satisfait. Il fallait au plus


vite informer Mortimer de cet heureux rsultat, se dit-il en
filant vers la salle des loisirs. Il y trouva son ami en train de
mettre de l'ordre dans sa collection de timbres, car c'tait
l'heure de la rcration d'aprs djeuner.
C'est rgl, Morty! cria Bennett en entrant. Le
Grand Chef nous donne la permission pour samedi aprsmidi! Nous pouvons mme embaucher deux gars pour nous
aider! Mortimer en fut tout bahi.
Quoi? fit-il. Tu prtends qu'il a dit oui sans
broncher? Il nous laisse trimbaler dans Dunhambury ce vieux
piano bouff aux mites?
Il n'est pas exactement au courant pour le piano..., ni
pour Dunhambury non plus, admit Bennett, en baissant

156

la voix par mesure de prudence. Tu comprends : il n'tait


pas chez lui quand Miss Thorpe a tlphon, et pour des
raisons que je ne connais pas, il se figure qu'elle veut
transporter des pommes au village dans sa remorque, afin de
les vendre...
Des pommes? D'o sort-il cette ide? Bennett
haussa les paules.
Eh bien, j'ai essay de lui expliquer tant bien que mal...
mais il n'a pas demand de prcisions... Alors je ne lui en ai
pas donn.
Plus sr! estima Mortimer. Inutile d'expliquer des
choses des adultes s'ils ne prennent pas la peine
d'couter. Ce n'est pas ta faute s'il a compris de travers!
Le second point du programme consistait maintenant
enrler deux autres garons qui aideraient tirer la remorque.
Aussi Bennett se dirigea-t-il vers Morrison et Briggs qui
jouaient aux checs dans un coin de la salle. Tous deux ne
demandrent qu' cooprer, surtout quand ils apprirent que le
projet comportait un voyage Dunhambury. Mais de mme
que Mortimer ils s'inquitrent de savoir si le directeur
avait effectivement donn son autorisation.
Eh bien, en gros, oui! rpondit Bennett. Il sait que nous
sortons pour accomplir une bonne uvre avec Miss Thorpe,
mais part cela, la suite est reste un peu dans le vague... Il
vaut mieux qu'il ne connaisse pas tous les dtails de
l'opration, sinon il risquerait de l'interdire! Donc, nous
devons raliser cette mission en catimini. Haute scurit!
Et comment penses-tu hisser le piano sur la
remorque? demanda Briggs.
Bennett n'y avait, pas encore song. Ce n'tait qu'un petit
piano d'tude, assurment, mais mme ainsi, les forces
conjugues des quatre garons ne suffiraient pas le soulever.

157

Dommage que nous n'ayons pas sous la main une grue


palans! dit Morrison.
Mieux vaudrait pas rapides! suggra Briggs. a irait
plus vite!
Trs drle! Tordant! rpliqua schement Morrison.
N'empche, Ben, que c'est un problme! Tu ferais bien de
mijoter a dans ta cafetire pour voir ce qui en sortira.
Et voil pourquoi, ce soir-l, Bennett rdigea une lettre
adresse la villa des Chnes. Elle disait :
Chre Miss Thorpe,
Nous avons eu la permission, plus la remorque, plus deux
gars pour aider pousser. Mais nous croyons que ce sera trop
lourd soulever, alors il faudra que vous trouviez des hommes
qui nous aideront, sinon nous aurons des ennuis et a nous
retombera sur les pieds. Si vous avez une ide, ne nous donnez
pas de coup de tlphone en rponse, a pourrait tomber en
de mauvaises mains!
J'espre que vous allez bien et que vous avez du beau
temps.
Avec nos sincres salutations
J.C.T. BENNETT.
a ne me parat pas trs clair, fit observer Mortimer qui
lisait par-dessus l'paule de son ami. A la faon dont tu dis a,
elle va croire que le tlphone du collge est branch sur
coutes!
Tant pis! Je n'ose pas en dire davantage dans une
lettre qui pourrait, elle aussi, tomber en de mauvaises mains!

158

Que Miss Thorpe ft impressionne ou non par cette


ncessit du secret, elle tint compte, en tout cas, de la
recommandation la priant de ne pas utiliser le tlphone. Ellemme tait trs proccupe par le problme de savoir
comment soulever le piano. C'est pourquoi, le lendemain, elle
se rendit la ferme Collins et changea quelques mots avec le
fermier qu'elle connaissait bien.
Le rsultat fut que lorsque Bennett et son quipe
arrivrent la villa des Chnes, le samedi aprs-midi peu
aprs deux heures, ils trouvrent trois robustes ouvriers
agricoles en train de bavarder avec Miss Thorpe devant la
porte du jardin.
Ah! voil la remorque! Splendide! gazouilla-t-elle
comme une alouette saluant un beau matin de printemps.
Poussez-la jusqu' la grange, mes amis! Elle fit un geste vers
les trois garons de ferme, en guise de prsentation. Barney,
Rocker et Fouracres ont eu la

159

gentillesse de venir nous donner un coup de main pour le


chargement!
Rocker, un jeune homme trapu, tte nue, portant des jeans
et des bottes de caoutchouc, dit simplement : a va? Les
autres inclinrent la tte puis crasrent les mgots de leurs
cigarettes roules main.
C'est si gentil de la part de M. Pemberton-Oakes de
vous avoir laisss venir! reprit Miss Thorpe en suivant la
remorque dans l'alle du jardin. Je n'ai pas pu lui parler en
personne au tlphone, mais je lui ai laiss un message trs
clair, pour qu'il sache exactement ce que nous comptons
faire.
Bennett rprima un sourire. Maintenant qu'ils taient en
scurit, bonne distance du collge, plus rien ne pouvait les
inquiter, pensait-il... En tout cas, pour sa tranquillit d'esprit,
mieux valait qu'il ignort les rendez-vous pris par le directeur
pour la fin de l'aprs-midi!
Les valets de ferme n'eurent aucune difficult charger le
piano sur la remorque. Fouracres, un solide bonhomme gilet
ray et bonnet de laine, empoigna l'une des extrmits de
l'instrument, tandis que Rocker aidait Barney, le plus g et le
plus renfrogn des trois, soulever l'autre ct. On n'eut pas
besoin des garons pour le chargement, et on leur demanda
seulement de maintenir la remorque d'aplomb, par les cts.
Puis, le piano couch plat, les valets de ferme tranrent
la remorque jusqu' la rue, et fixrent le timon la boule
d'attelage de l'auto de Miss Thorpe.
Merci, merci, c'est merveilleux! gazouilla Miss
Thorpe quand tout fut termin. Elle ouvrit la portire de l'auto
et cria aux garons : Allez! Montez! Tout le monde bord,
on s'en va!
L'auto s'loigna en direction de Dunhambury, suivie

160

des yeux par les valets de ferme. Puis Fouracres regarda


Barney en disant :
Ouais! C'est trs joli de nous avoir demand de monter
le piano l-dessus! Mais comment croyez-vous qu'ils vont le
dcharger l'arrive?
Barney se gratta l'oreille, pensif.
Ah! a, c'est un mystre , dit-il. Il haussa les paules.
En tout cas, c'est pas nos oignons!
*
**
Miss Thorpe conduisait lentement et avec beaucoup
d'attention. Elle n'tait pas habitue traner une remorque,
expliqua-t-elle aux garons, et elle savait qu'ils
comprendraient son souci quant la scurit de ses passagers
et la survie de son chargement.
Il lui fallut vingt-cinq minutes pour couvrir les huit
kilomtres jusqu' Dunhambury, mais ils finirent par arriver
la ville et se glissrent dans le flot ininterrompu de voitures
qui avanaient au pas dans la Grand-Rue bourdonnante
d'activit.
Bennett, assis auprs de la conductrice, cherchait des
yeux le magasin de musique.
Le voil! Juste de l'autre ct! Regardez! cria-t-il en
montrant du doigt travers le pare-brise. Et il y a toujours la
pancarte en vitrine! Bravo! II se tourna vers Miss Thorpe.
Voudriez-vous aller vous ranger l-bas, Miss Thorpe? Aprs ce
lampadaire, de l'autre ct de la rue!...
La voiture tait prise dans la file de gauche avec une
fourgonnette des Postes devant elle et un camion de laitier tout
prs derrire.
Je ne peux pas m'arrter maintenant! Je ne peux pas
non plus traverser la rue... pas question! protesta
161

Miss Thorpe. C'tait typique, de la part d'un nonconducteur de lui demander d'excuter une manuvre aussi
impossible, et sans le moindre avertissement! se disait-elle.
J'ai un camion dans le dos, et toutes sortes de machins qui
descendent en sens inverse!
Mais il faut nous arrter! Si nous dpassons la
boutique, nous devrons traner le piano jusqu'ici, et nous n'y
arriverons jamais tout seuls!
Oui, oui, c'est trs ennuyeux... Tant pis! je vais
essayer, admit la conductrice en faisant obliquer son auto vers
le milieu de la chausse. Mais c'est absolument impossible de
se garer par ici!
Attention! Il y a la double ligne blanche tout au long
de la rue, fit remarquer Mortimer, depuis la banquette arrire.
Et il y a aussi un contractuel au coin! ajouta Briggs.
Nous ne BOUS arrterons pas longtemps, riposta
Bennett. Je me prcipite dans la boutique, je demande aux
marchands de piano de venir nous aider le dcharger... Ds
que le piano est descendu de la remorque, Miss Thorpe peut
filer, chercher un endroit o garer, puis revenir nous trouver.
La suggestion semblait ralisable, mais par malheur elle
ne tenait pas compte de limportance de la circulation
montante et descendante dans la Grand-Rue, par ce samedi
aprs:-midi trs anim.
Miss Thorpe mit son clignotant droite, obliqua encore
davantage, et vint s'arrter au beau milieu de la chausse, la
grande fureur du chauffeur du camion de lait qui ne put la
dpasser.
Le temps que se prsente une brche dans la file
descendante, la queue derrire le camion de lait s'tait allonge
bien au-del des feux de circulation, au bas de

162

la descente. Rouge de confusion jusqu'aux oreilles, Miss


Thorpe put enfin braquer vers le ct droit de la chausse, et,
ignorant la double ligne blanche, alla arrter sa voiture le long
du trottoir, contresens.
Bennett sauta terre et se prcipita vers la boutique de
musique, tandis que les autres garons descendaient eux aussi
et se groupaient ct de la remorque.
L'agent contractuel arriva quand Miss Thorpe quittait son
sige. C'tait un petit homme maigre, l'air grognon, la voix
casse.
Vous ne pouvez pas stationner ici, annona-t-il. Double
ligne blanche!
Oui, oui, je sais, mais je n'ai pas l'intention de
stationner, je vous assure! rpliqua Miss Thorpe. C'est juste
pour dcharger quelque chose de la remorque...
Le contractuel secoua la tte.
Pas ici! Pas permis! Double ligne blanche!
Je peux tout de mme m'arrter un instant pour
dcharger ma remorque! Je livre un piano au magasin de
musique.
Double ligne blanche! rpta l'homme.
Je sais, je sais! Mais j'ai souvent vu des camionnettes
livrer des marchandises aux boutiques de ce ct.
Pas le samedi aprs-midi! Impossible! Pas en
franchissant la double ligne blanche, et pas contresens!
Miss Thorpe tait au pied du mur. Lgalement, elle
n'avait pas le droit de stationner. Mais coup sr, raisonnaitelle, c'tait l une situation o le bon sens devait passer avant
le rglement. Double ligne blanche ou pas, on devait
l'autoriser dbarquer le piano de la remorque!
Elle se tourna de nouveau vers le contractuel pour plaider
sa cause, au moment o Bennett mergeait seul

163

Vous ne pouvez pas stationner ici. Double ligne blanche !-

164

du magasin de musique, et venait rejoindre ses


compagnons sur la chausse.
Rien faire! leur dit-il rageusement. Il n'y a qu'un
vendeur l-dedans, et il sert un client. Il ne m'a mme pas
cout quand je lui ai dit que c'tait urgent!
Alors, qu'allons-nous faire? demanda Morrison.
Il va falloir essayer de le transporter nousmmes l-bas. On pourra peut-tre le faire glisser. Je vais
dteler la remorque pendant que vous abaisserez le hayon, et
vous essaierez de remettre le piano debout quand il descendra.
Si nous pouvons le replacer sur ses roulettes, ce sera facile de
le pousser.
Oui, mais..., commena Mortimer.
Pas le moment de discuter! Le contractuel
s'impatiente! L-dessus, Bennett se dirigea vers l'arrire de
la voiture et cria : Prts? Allons-y!
Sur ces mots, il fit sauter le taquet de la boule de fixation
et souleva le timon de toutes ses forces, pendant que Mortimer
rabattait le hayon. Dlivr de son attache, le timon de la
remorque remonta d'un seul coup, tandis que l'autre bout,
lourdement lest, s'abaissait et heurtait le sol avec un choc
sourd... Le piano glissa sur le plan inclin, chappa aux mains
qui tentaient de le retenir, et il atterrit plat sur la chausse.
Une nue de petites btes noires jaillit des fentes de sa
carcasse et s'enfuit dans toutes les directions.
Bennett tait fou de rage.
Qu'est-ce qui vous a pris de le laisser filer si vite! hurlat-il. Vous deviez le remettre debout!
J'aurais aim t'y voir! gronda Morrison. Nous
n'avions pas la moindre chance de le retenir! Il est descendu
comme une avalanche!
Ne nous disputons pas! intervint Mortimer. Nous
voil maintenant dans un drle de ptrin!
165

Cela, personne n'en doutait!


Alert, par le choc retentissant, le contractuel avait
interrompu sa discussion avec Miss Thorpe et se retournait
pour voir ce qui se passait.
Bon sang de malheur! hurla-t-il. Voil maintenant des
pianos dglingus sur la chausse! Des voitures et des
remorques de l'autre cte de la double ligne blanche! Dgagezmoi ce vhicule de la rue, et que a saute, sinon a va faire un
bouchon d'ici jusqu' Brighton!
Comme il tait vident que la fragile Miss Thorpe ne
pouvait soulever elle seule la remorque, le contractuel
empoigna le timon et le fixa lui-mme. Puis il parvint crer
une brche dans la circulation, brche par laquelle Miss
Thorpe faufila auto et remorque pour revenir du bon ct de la
rue. Au passage, elle adressa aux garons un petit signe de
main, puis s'loigna et disparut dans la cohue des voitures.
Ne dsesprez pas! semblait signifier son geste. Je
reviendrai quand j'aurai trouv o me garer!

166

CHAPITRE XIII
MUSIQUE! MUSIQUE!
DES QUE Miss Thorpe fut partie, le contractuel
ramena son attention au piano qui gisait sur la chausse en
bloquant toute la file descendante.
Ah! l l! Quel gchis! Quelqu'un va payer pour a!
menaa-t-il. Sa voix n'tait plus du tout lasse, et son air
morose avait fait place une expression de furieux
ahurissement. Cette dame mriterait une bonne amende pour
tous les ennuis qu'elle a causs, et vous, les garons, vous tes
un danger public! Regardez-moi cet embouteillage! a
remonterait huit kilomtres de chaque ct que a ne
m'tonnerait pas!

167

- Nous sommes absolument dsols, s'excusa Bennett.


C'est cause de cet imbcile du magasin de musique! Il n'a
pas voulu venir nous aider!
Un attroupement s'tait form sur la chausse, et le
contractuel demanda quelques badauds de lui donner un
coup de main.
II faut enlever ce machin-l! dit-il. a ne peut pas rester
ici, bloquer la circulation!
Avec l'aide des passants, le petit piano fut soulev, remis
debout et plac sur le trottoir, laissant enfin place libre aux
voitures.
Merci tous! dit Bennett avec un sourire crisp. Nous
pouvons nous dbrouiller seuls, maintenant qu'il est sur ses
roulettes. Plus la peine de s'en faire!
Le contractuel eut un petit rire sarcastique.
J'suis content qu'il y ait au moins une personne qui ne
s'en fasse pas! grogna-t-il, tout en se htant d'aller s'occuper
de l'embouteillage qui remontait jusqu'au sommet de la cte.
Pendant que les passants se dispersaient, les quatre
garons roulrent leur piano sur le trottoir jusqu' la porte de la
boutique. L'instrument n'avait plus de qualits musicales mais
ses roulettes taient encore en excellent tat.
Es-tu sr qu'ils en voudront? demanda Morrison
Bennett quand ils furent sur le seuil. Tu as dit que ce gars
n'avait pas voulu t'couter quand tu y es all tout l'heure.
Oui, mais c'est parce qu'il tait occup avec un client
et qu'il ne voulait pas tre interrompu. Maintenant, a ira trs
bien. Aprs tout... Bennett montra la petite pancarte en
vitrine, Cinq livres et mme plus... c'est crit : tu peux lire!
Ils ne peuvent pas se ddire, impossible!

168

Afin de faire entrer l'instrument par la porte du magasin,


Bennett et Mortimer le tirrent par un bout, tandis que
Morrison et Briggs poussaient de l'autre. Quand la premire
moiti du piano eut franchi le seuil, l'autre moiti tant encore
dehors sur le trottoir, la progression fut arrte par l'arrive de
l'employ qui sortait prcipitamment de l'arrire-boutique pour
voir ce qui se passait.
C'tait un petit homme maigre, plutt agressif, qui portait
de grosses lunettes d'caill et un costume bleu poussireux.
Qu'est-ce que c'est que a? Que faites-vous l?
demanda-t-il avec irritation.
Bennett lui adressa un sourire dsarmant.
Bonjour, m'sieur! lui dit-il poliment. Nous avons vu
votre annonce en vitrine, disant que vous rachetiez de vieux
pianos, et nous en avons apport un pour vous le vendre. II
montra l'instrument sur le seuil. Evidemment, il n'est pas
formidable, mais votre annonce dit en n'importe quel tat ,
pas vrai?
Le commerant lui jeta un regard scrutateur.
Vous agissez pour votre propre compte, les garons? Ou
bien y a-t-il une grande personne avec vous?
Oh! nous avons une grande personne! assura Bennett.
C'est Miss Thorpe. Elle est alle garer sa voiture, mais elle va
revenir d'un instant l'autre. Vous comprenez : le contractuel
ne l'a pas laisse stationner, et vous n'avez pas voulu venir
nous aider, alors nous avons d l'amener nous-mmes.
Le petit homme eut un hochement de tte approbateur.
Et cette dame dsire acheter un piano neuf, n'est-ce
pas? demanda-t-il.
Oh, non! elle ne veut pas acheter un piano!... Elle

169

ne sait mme pas en jouer! Elle veut en vendre un pour


lutter contre la famine!
Avec un haussement d'paules, le marchand se dtourna.
Alors, pas la peine de venir ici. Nous n'acceptons les
vieux pianos qu' titre de reprise, valoir sur l'achat d'un neuf.
Une sorte d'change, quoi!
Bennett en resta bouche be, et il regarda l'homme avec
consternation.
En change? rpta-t-il. Mais alors, cet criteau dans
votre vitrine...?
Oui, qu'est-ce que a signifie? cria Mortimer, horrifi
devant l'chec qu'il sentait venir. C'est crit noir sur blanc que
vous achetez les vieux pianos! Vous ne pouvez pas dire le
contraire! Vous ne pouvez pas vous dfiler comme a!
L'air agressif du petit homme parut s'adoucir un peu, et il
poussa un long soupir de patience. Ce n'tait pas la premire
fois qu'il rencontrait de doux rveurs comme ces garons!
Ecoute, fiston, dit-il en pointant un index noueux vers
Mortimer. Nous sommes submergs de gens comme vous qui
veulent se faire quatre sous avec de vieux pianos vermoulus
tout juste bons pour le dpotoir. C'est absolument inutile de
nous apporter ce genre de dbris.
Mais votre rclame dit en n'importe quel tat! lui
rappela Bennett.
Oh! nous l'accepterions parfaitement comme
reprise, contre l'achat d'un neuf, admit le vendeur. Quand
un client srieux arrive avec une charrete de dbris comme
a... II pointa le doigt sur le piano coinc sur le seuil. ...
nous lui en vendons un neuf, et nous expdions le vieux bahut
la dcharge publique.

170

Bennett se sentit tromp.


Vous pouvez dire ce que vous voudrez, votre rclame
est une escroquerie! lana-t-il d'un ton accusateur.
Absolument pas! rpliqua le vendeur. Si un client veut
faire une affaire, a vaut le coup pour nous d'accepter sa
casserole en lui rabattant cinq livres sur le prix d'un piano
neuf, ce qui facilite la vente. C'est pour a que nous faisons
des reprises, tu comprends? Ces vieilles casseroles ne nous
servent absolument rien. Nous ne pouvons mme pas les
donner..., et encore moins les vendre!
'Le sol s'tait soudain effondr sous le fameux Plan du
vieux piano, si mrement tudi! Bennett en aurait pleur de
dception : l'ide gniale, le planning soigneusement labor,
la faon dont on avait prvu et surmont les risques..., tout
cela comptait pour rien! Le plan tait un chec complet!

171

Bennett se tourna vers son compagnon,


Viens, Morty! dit-il. Nous ferions bien de partir et
d'aller annoncer a aux autres. Ils doivent se demander ce que
nous devenons.
Briggs et Morrison, ,qui trpignaient d'impatience
l'extrieur de la boutique, se demandaient en effet ce qui se
passait. Ils voyaient leur porte-parole discuter avec le vendeur,
mais le grondement de la circulation les empchait d'entendre
ce que l'on disait.
Ils avaient tent de suivre leurs camarades dans la
boutique, mais le piano occupait tant de place qu'ils n'avaient
pu russir se glisser l'intrieur. Maintenant, esprant le
march conclu, ils passrent la tte des deux cts de
l'obstacle pour demander des nouvelles.
Tu as eu l'argent, Ben? cria Morrison.
Combien t'a-t-il donn? lana Briggs. Bennett
carta les mains, en un geste de dsespoir
impuissant.
Rien du tout! C'est rp! Il ne veut pas l'acheter!
Quoi? Il ne veut pas l'acheter? rpta Briggs,
secou par le choc. Mais il -faut qu'il l'achte! Nous ne
pouvons pas le remporter! Impossible!
II y avait une grande part de vrit dans la protestation de
Briggs. Sans l'aide des trois robustes valets de ferme pour le
soulever, la perspective d'avoir recharger le piano sur la
remorque avait de quoi faire frmir d'apprhension.
Ce serait le chaos complet dans la Grand-Rue! En
imagination, Bennett voyait dj la circulation bloque dans
toutes les directions, les vains efforts de Miss Thorpe pour
garer la remorque devant la boutique; la fureur du contractuel
constatant cette nouvelle infraction aux rgles du
stationnement...
Du coup, il se retourna vers le vendeur en disant :
172

Je suis dsol, m'sieur, mais j'ai bien peur que nous


soyons obligs de le laisser ici... Nous ne pouvons pas faire
autrement...
Le marchand de musique en piaffa d'indignation, et son
ton agressif reparut instantanment.
Moi, je vais vous dire ce que vous pouvez faire! cria-til furieusement. Vous allez le sortir de mon magasin! Je ne
veux pas que ce vieux tas de bois de chauffage bloque mon
entre, en rpandant sa vermine et tout et tout! Enlevez-le d'ici
immdiatement!
Mais o pouvons nous le mettre? gmit Bennett. On
ne peut pas le jeter simplement dans la rue!
Oh! mais si, on peut le jeter dans la rue, et je vais
vous montrer comment! rugit le marchand de
musique. Il passa devant les deux garons, cala son paule
contre l'extrmit du piano qui mergeait l'intrieur, et il
poussa de toutes ses forces.
Briggs et Morrison bondirent de ct quand le piano
ressortit bruyamment de la porte, roula vers eux, et alla
s'immobiliser dehors, sur le trottoir.
Voil! c'est fait! Maintenant, il est tout vous, les gars!
Je l'ai assez vu... et vous aussi! haleta le marchand, tandis
que Bennett et Mortimer, suivant leur indsirable piano,
passaient le seuil. Et s'il est encore l dans dix minutes, je
tlphone la police, et je vous poursuis pour avoir obstru
ma vitrine!
L-dessus il rentra grands pas dans la boutique et
claqua violemment la porte derrire lui.
Qu'allons-nous faire? gmit Morrison.
Si seulement Miss Thorpe revenait! soupira Mortimer
en regardant des deux cts de la rue. Elle en met un temps
garer sa voiture!
Bennett hocha la tte, son visage s'allongea. Ce n'tait
173

pas Miss Thorpe qui changerait grand-chose leur


situation, se dit-il amrement, tandis que la foule des gens qui
faisaient leurs courses s'cartaient d'eux ou s'arrtaient pour
contempler avec tonnement l'infortun quatuor et son
lamentable piano... Oui, la situation tait dsespre, sans
chappatoire possible!
*
**
C'tait l'habitude d'Alfred Haies, le plus ancien des
garons coiffeurs de la maison Walton, salon de coiffure pour
hommes (fond en 1929), de faire un petit tour en ville
pendant sa pause de l'aprs-midi, et d'aller boire une tasse de
th accompagne de deux toasts la Vieille Hostellerie des
Tudors (fonde en 1979), mi-hauteur de la Grand-Rue.
Aujourd'hui, il lui faudrait faire vite, songeait-il tout en
traversant aux feux de circulation. Le salon de coiffure n'avait
pas chm depuis le dbut de l'aprs-midi, et l'on y avait vu
une succession presque ininterrompue de clients... Ses
rflexions furent brutalement coupes lorsque, arrivant devant
le magasin de musique, il se vit barrer le passage par un piano
occupant plus de la moiti du trottoir.
M. Haies leva les yeux et aperut quatre lves du collge
de Linbury qui entouraient le piano, l'air profondment
accabl. Parmi eux, il reconnut le garon qui tait venu le voir
une quinzaine auparavant, aprs son accident avec la bombe
de peinture aluminium.
Tiens! bonjour! lui dit-il gaiement. Tu prends
maintenant ta leon de piano dans la rue? Tu n'as pas
l'intention de donner ces vieilles touches un coup de peinture
aluminium?
Son ton de plaisanterie ne trouva aucun cho dans la
174

voix contrarie du chef de groupe qui se tourna vers lui et


rpondit :
II n'y a pas de quoi rire, m'sieur! Nous devons nous
dbarrasser de ce piano, d'une faon ou d'une autre, sous peine
d'tre arrts pour avoir bloqu le passage!
Grands dieux! s'exclama M. Haies. Qu'est-ce que
cette histoire?
Aprs avoir cout le rcit de Bennett avec tout le srieux
qui convenait, il dit :
Oh-l-l! Tu n'y vas pas de main morte, toi, quand tu
cherches des ennuis! Je n'ai jamais rencontr de garon aussi
casse-cou! II frona les sourcils, puis frappa quelques notes
du bout des doigts. Si tu veux t'en dbarrasser, reprit-il, il est
possible que Charlie Chester soit encore la recherche d'une
vieille casserole comme la tienne.
Charlie Chester? rpta Bennett, qui ce nom ne
disait rien.
Oui, c'est l'animateur de la Maison des Jeunes, dans
Denton Street. Il cherchait un vieux piano pour une revue
qu'ils sont en train de monter, mais il l'a peut-tre dj trouv.
Les garons se raccrochrent ce brin d'espoir.
Allons le lui demander! s'cria Briggs. O dites-vous
qu'il habite?
M. Haies rflchit un instant, puis dcida de sacrifier sa
pause-th une bonne cause.
Je vais vous y mener, offrit-il.
Mais le piano, alors? demanda Mortirner.
Comment le trimbalerons-nous l-bas?
Sur ses roulettes, videmment! rpondit le coiffeur.
C'est juste au coin de la rue, et a descend presque tout le
temps.
La vue de quatre garons et d'un homme d'un certain

175

ge poussant un piano sur le trottoir amena pas mal de


gens se retourner et regarder avec surprise. Poliment, ils
s'arrtrent pour faciliter la manuvre des dmnageurs, puis
se dsintressrent de l'instrument quand il tourna au coin de
la rue et disparut.
Bien que donnant sur l'artre principale, Denton Street
tait une rue tranquille, presque sans circulation. La raison en
tait qu'elle ne menait nulle part en particulier, et les
automobilistes bien renseigns y trouvaient souvent la place
pour garer leur voiture devant les tristes petites maisons de
style uniforme qui s'alignaient sur presque toute sa longueur.
A l'extrmit de la rue, aprs les dernires maisons, se
dressait une sorte de construction en tle ondule, autrefois
temple dissident, et devenu le quartier gnral du Club des
Jeunes de Dunhambury.
Ce fut l que s'immobilisa l'quipe de dmnageurs. M.
Haies, qui soufflait fortement, pntra dans le btiment pour y
chercher le directeur du club.
J'espre qu'il n'a pas eu une crise cardiaque! murmura
Morrison, lorsque cinq minutes se furent coules. Il poussait
comme un demi de mle quand nous avons tourn au coin, et
a se voyait qu'il n'tait pas habitu!
Mais l'instant d'aprs, M. Haies rapparaissait,
accompagn d'un jeune homme barbu, jovial, portant un ample
pull-over et un Jean fan.
Excusez-moi de vous avoir fait attendre, mes amis, dit
le coiffeur. J'ai d donner un coup de fil au salon pour
annoncer que je serai en retard. II dsigna le jeune homme
ses cts. Voici Charlie Chester. Je lui ai tout expliqu.
Le directeur du Club des Jeunes salua les garons d'un
large sourire, puis jeta les yeux sur le piano.

176

177

On va d'abord voir ce que a donne, dit-il. Pas vrai? II


releva le couvercle, et, debout devant le clavier, frappa
quelques accords toute vole.
Mortimer gmit en entendant le son. Il n'tait pas
ncessaire d'tre trs musicien pour' remarquer que tous les
feutres avaient t rongs par les mites, et que les marteaux de
bois claquaient sur les cordes sans aucune protection. A coup
sr, M. Chester ne prendrait jamais un pitoyable piano comme
celui-ci, mme en cadeau!
Mais le pianiste venait maintenant d'entamer une mlodie
entranante, et il l'excuta en prenant des airs extasis. Quand
ce fut termin, il se tourna vers les garons, rayonnant de joie.
Du tonnerre! Sensas! Absolument super! Un vieux cru
d'appellation contrle, un bastringue pur sang! s'exclama-t-il.
En tapant sur un piano ordinaire, on n'obtient jamais ce son
fruit, mtallique... C'est comme pour le bon vin : les pianos
ont besoin de vieillir!
Les garons le regardaient avec une certaine surprise.
a veut dire que vous le prendrez? demanda Bennett.
Et comment donc! Depuis des semaines, je cherche un
piano qui sonne comme une btonnire quand on tape dessus!
C'est exactement ce qu'il nous faut pour notre revue. Le
sourire de Charlie. Chester s'largit encore, sa voix vibrait
d'enthousiasme. Nous l'avons crite nous-mmes, notre
revue. Elle s'intitule Les Joyeuses commres de Dunhambury,
et nous cassons pas mal de sucre sur le dos de quelques gros
bonnets de la ville! Il y a par exemple une scne...
Il s'interrompit car un groupe de garons et de filles de
quinze vingt ans dbouchait en trombe

178

au tournant de la rue, s'interpellant les uns les autres avec


de grands clats de voix. L'un des garons les plus gs tenait
une trompette, et une fille avait une guitare suspendue
l'paule.
Une partie de la troupe! Nous avons une rptition cet
aprs-midi! expliqua Charlie Chester. Puis il cria aux
arrivants : H! Ecoutez, bande de loques! Que dites-vous de
cette vieille casserole pour nous accompagner?
Il recommena jouer, trs fort, sa mlodie entranante.
Les nouveaux venus se grouprent autour du piano, battant la
mesure avec le pied, et coutant avec une approbation visible.
La fille la guitare dcrocha son instrument et reprit l'air son
tour, imite quelques instants aprs par le trompettiste.
Quelqu'un alla chercher une chaise pour le pianiste, dans
l'entre du Club. La musique retentit plus fort, le reste de la
troupe s'en mla, se mit danser avec une soudainet
surprenante, et une rptition improvise se droula sur le
trottoir et dborda mme sur la chausse.
Bennett et ses compagnons regardaient, fascins. C'tait
l quelque chose de nouveau, de passionnant... si diffrent et si
loin de l'exprience quotidienne de ces garons soumis au
rythme monotone de la vie d'internat! Ils avaient dj oubli la
dcevante rencontre avec le bonhomme du magasin de
musique; ils avaient galement oubli Miss Thorpe, et ils
taient si captivs par ce spectacle qu'ils ne songeaient pas un
seul instant qu'elle devait probablement les chercher.
Un petit groupe s'tait form autour d'eux, attir par la
musique. Des gens regardaient aux fentres des maisons
voisines. Rarement, la paisible Denton Street avait connu une
telle animation.
M. Haies, qui profitait pleinement de sa pause-th non
autorise, tapota le bras de Bennett et lui cria l'oreille :

179

A propos, tu n'as pas dit que tu faisais cette bonne farce


du piano vendre pour donner l'argent une uvre de
bienfaisance?
C'est vrai, rpondit Bennett. C'est pour lutter
contre la famine dans le monde...
Le coiffeur montra d'un geste le groupe de spectateurs qui
augmentait en nombre.
Alors, voici l'occasion de ramasser un peu d'argent.
Passe donc le chapeau dans l'assistance!
C'tait une suggestion intressante, mais Bennett hsita,
craignant de froisser les musiciens.
Pensez-vous que M. Chester n'y verra pas
d'inconvnient? demanda-t-il, un peu gn.
Bien sr que non! Je connais Charlie, il sera trop
heureux de te rendre service!
Bennett hsitait encore.
Mais je n'ai plus ma bote pour faire la qute!
Ce n'est pas une raison! rpliqua M. Haies, en faisant
basculer son pouce vers l'entre du Club. Tu trouveras bien
quelque chose l-dedans.
Mortimer avait suivi avec intrt la conversation.
Bonne ide> Ben, dit-il. Je vais t'aider...
Les deux garons entrrent par la porte ouverte et se
trouvrent dans une vaste salle, avec une scne son
extrmit. On n'y voyait personne, mais des vtements et
divers accessoires devant servir au prochain spectacle gisaient
en dsordre sur le plancher.
Que penses-tu de a pour faire la qute? demanda
Mortimer en ramassant un chapeau melon, en triste tat, sur
une pile de costumes de scne.
Bennett secoua la tte. C'tait un peu trop risible pour un
projet aussi srieux, pensait-il. Il regarda

180

autour de lui et trouva, sur le rebord d'une fentre, une


bote caf vide.
a, a ira mieux, dclara-t-il. Et il faut aussi une
pancarte pour expliquer ce que nous faisons!
Mortimer sauta sur l'occasion. Au dos d'une affiche
cartonne, vantant les mrites d'une marque de jus de fruits, il
crivit Pour lutter contre la famine dans le monde , l'aide
d'un morceau de craie qu'il trouva par terre, sous une cible
flchettes.
Quand ils ressortirent, la musique avait cess, et
l'attroupement commenait se disperser. Mais en apercevant
Bennett et Mortimer, M. Haies leur fit signe, puis s'approcha
de Charlie Chester pour une rapide consultation.
Charlie Chester approuva de la tte, et s'adressa aussitt
l'assistance :
S'il vous plat, mesdames et messieurs, ne partez pas
encore! cria-t-il. Pour rpondre une demande, nous allons
maintenant vous prsenter en avant-premire, le finale de
notre spectacle! Pendant ce temps, on fera une petite qute
pour la lutte contre la faim dans le monde!
Le vieux piano recommena grener ses notes
mtalliques, guitare et trompette se mirent de la partie, et le
reste de la troupe se trmoussa au rythme de la musique, tout
en chantant pleine voix.
M. Haies fut le premier jeter une pice dans la bote
caf.
Et maintenant, il faut que je file! dit-il Bennett. Vous
deux, vous allez me faire vider, pour m'avoir retenu prs de
trois quarts d'heure hors de la boutique, un samedi aprs-midi!
J'entends d'ici le patron!
Ils voulurent le remercier de ce qu'il avait fait pour eux,
mais il ne les couta pas.

181

Tout le plaisir est pour moi! leur cria-t-il par-dessus son


paule en s'loignant. a m'a compltement regonfl! Depuis
des annes, je n'avais pas connu de pause-th aussi
sympathique que celle-ci!
Les deux quteurs se frayrent un passage travers la
foule de spectateurs qui grossissait de nouveau. Bennett faisait
tinter sa bote, Mortimer suivait en brandissant sa pancarte,
pour bien prouver qu'ils agissaient en faveur d'une bonne
cause.
La plupart des gens donnaient quelque chose, et Bennett
se rjouissait de la rapidit avec laquelle les pices tombaient
dans sa bote.
Merci..., merci bien... rptait-il, tout en progressant
travers l'attroupement.
Et soudain, ce fut le coup de tonnerre!
Il venait de se retourner pour dire deux mots Mortimer,
sans mme avoir lev les yeux vers le prochain donateur, sous
le nez duquel il agitait machinalement sa bote.
Merci..., merci bien...
Mais cette fois, il n'y eut pas de rponse son invite, et
Bennett leva les yeux vers la haute silhouette, vtue d'un
manteau gris, qui se dressait devant lui.
Son regard croisa le regard glacial et inflexible de M.
Pemberton-Oakes, directeur du collge de Linbury.

182

CHAPITRE XIV
TOUS DROITS RSERVS
LA RENCONTRE tait si inattendue que pendant quelques
instants Bennett et le directeur restrent immobiles, face
face, en se considrant avec stupeur. Quant Mortimer, il
subit un tel choc que sa pancarte chappa ses mains
tremblantes et tomba dans le caniveau, l'envers...
M. Pemberton-Oakes fut le premier recouvrer la parole.
Corrigez-moi si je me trompe, Bennett, dit-il avec
douceur, mais j'avais l'impression de vous avoir accord,
vous deux, l'autorisation d'aider Miss Thorpe distribuer au
village les produits de son jardin!

183

Bennett ne rpondit rien. Les mots se refusaient sortir.


Par consquent, poursuivit le directeur, je ne parviens
pas comprendre pourquoi je vous trouve en train de faire la
qute dans des conditions... euh!... assez incongrues, en plein
centre de Dunhambury! Le directeur fit une pause.
J'attends votre rponse avec le plus vif intrt!
Eh bien, m'sieur, nous... nous n'avons peut-tre pas
t trs clairs, bredouilla Bennett. Vous comprenez, Miss
Thorpe avait ce piano dont elle ne voulait plus, et elle nous a
dit..., ou plutt elle a cru..., c'est--dire qu'elle a propos...
Reprenez-vous, mon garon! lana le directeur
d'un ton svre. Miss Thorpe a dit, Miss Thorpe a cru, Miss
Thorpe a propos] Cela ne nous mne rien. O est Miss
Thorpe, d'ailleurs?
Bennett baissa les yeux, tout en remuant les pieds, trs
gn.
Nous l'avons perdue, m'sieur.
Vous l'avez perdue]
Oh! pour un instant seulement! Le contractuel ne
voulait pas qu'elle stationne dans la Grand-Rue, cause de la
double ligne blanche...
M. Pemberton-Oakes frmit d'impatience. Il tait
parfaitement au courant de l'existence de cette double ligne
blanche dans la Grand-Rue, assortie d'une interdiction de
stationner, et c'est pourquoi, un peu plus tt dans l'aprs-midi,
il avait laiss son auto dans Denton Street. C'est au moment o
il revenait la chercher que les accents d'une musique dchane
et la vue d'un attroupement, prs du carrefour, avaient attir
son attention.
Ecoutez-moi, Bennett, reprit-il. Je ne sais pas ce qui
s'est pass, mais je compte bien le dcouvrir. Miss

184

Thorpe me parat tre le maillon de cette mystrieuse


chane d'vnements, et ds que j'aurai russi savoir o elle
se trouve...
Au mme instant, le chanon manquant, en chair et en os,
apparut, descendant la rue petits pas, et son visage s'claira
la vue de Bennett et de Mortimer.
Ah! vous voil enfin! cria-t-elle de sa voix perante.
Enfin! Je suis contente de vous avoir retrouvs! Puis elle
remarqua la prsence du directeur et le salua d'une aimable
inclinaison de tte. Mon Dieu! que d'ennuis j'ai eus! lui ditelle. L'attitude du marchand de musique a t vraiment
inadmissible... Il s'est mme montr grossier quand je suis
alle le questionner, et je commenais dsesprer quand
quelqu'un, prs du supermarch, m'a dit qu'on avait vu rouler
le piano par ici! Elle lana un regard vers les jeunes qui
continuaient se trmousser sur le trottoir et elle marqua la
mesure en agitant la main. Et ce concert en plein air! Quel
entrain! Quel swing! C'est merveilleux!
M. Pemberton-Oakes se crispa des pieds la tte tant il
tait exaspr. Poliment mais fermement il dit :
Miss Thorpe, il semble y avoir l un malentendu.
J'avais cru comprendre que vous aviez demand l'assistance de
ces garons pour vous aider ... euh!... transporter des
pommes et... et des choses comme cela au village, au moyen
de ma remorque...
Des pommes? fit Miss Thorpe en penchant
brusquement la tte sur le ct, comme un moineau apercevant
un mille-pattes. Non, non, pas des pommes!... des pianos!
Enfin, plus exactement un piano. Je pensais m'tre exprime
assez clairement quand je vous ai tlphon. a doit venir de
cette dame qui a pris mon message. J'ai eu l'impression qu'elle
avait la compre-nette un peu lente!

185

Brivement, elle exposa les raisons et le but de leur


expdition Dunhambury, prenant sur elle toutes les
responsabilits, et elle loua chaleureusement les garons pour
l'aide qu'ils apportaient une bonne cause.
Vous devriez tre fier d'eux, monsieur le directeur!
conclut-elle. Je suis certaine que vous les auriez volontiers
autoriss venir ici, si vous aviez su ce qu'ils comptaient
faire!
Le directeur eut un sourire forc. Connaissant Bennett et
ses compagnons, il souponna qu'il y avait quelque chose de
plus l-dessous, mais il dcida de ne pas approfondir la
question... pour le moment.
Bien sr, je suis ravi de leur initiative, dit-il, mais je ne
puis approuver totalement leur participation une... euh!...
exhibition publique de ce genre. Je ne me doutais pas qu'il
prmditaient quelque chose de semblable!
Oh! mais ce n'tait pas voulu, m'sieur! C'est le
hasard!,.. expliqua Bennett. Il se sentait plus l'aise

186

depuis que Miss Thorpe tait si vaillamment venue


l'pauler. C'est seulement parce que le marchand de musique
n'a pas voulu le prendre que nous l'avons donn au Club des
jeunes...
Aprs les derniers accords fracassants du finale, la foule
se dispersait, et les plus robustes membres .du club poussaient
le piano l'intrieur du btiment, pour y continuer la
rptition.
Charlie Chester s'approcha.
O est le gars avec sa tirelire? demanda-t-il en
cherchant Bennett du regard. H l! Nous te devons quelque
chose pour cette vieille casserole!
Bennett se sentit gn, avec le directeur ct de lui qui
coutait.
Oh, a ira comme a, m'sieur Chester! rpondit-il. De
toute faon, nous voulions nous en dbarrasser, et nous
n'avons pas l'intention de vous le faire payer!
Nous donnerons tout de mme quelque chose. Quand
la troupe a appris que tu voulais l vendre au bnfice d'une
bonne uvre, tout le monde a estim que nous devrions y
participer... Tiens! De sa poche il tira deux billets d'une livre
et les glissa dans la bote en fer-blanc. Avec les compliments
et les remerciements du Club des jeunes de Dunhambury!
ajouta-t-il en souriant. Il n'y a pas beaucoup de gars fortuns
par ici, mais nous sommes quand mme drlement plus
favoriss que ceux pour qui tu fais la qute!
M. Pemberton-Oakes dcida de ramener les quatre
garons au collge dans sa propre auto. Miss Thorpe tait si
puise par les vnements de l'aprs-midi qu'elle rsolut,
avant de rentrer chez elle, de faire une pause devant une tasse
de th la Vieille Hostellerie des Tudors, pour y reprendre des
forces.

187

Je vous ramnerai ce soir votre remorque, dit-elle au


directeur, quand elle prit cong d'eux, auprs de la voiture de
M. Pemberton-Oakes, dans Denton Street.
Nous pourrions aussi retourner demain chez Miss
Thorpe et la reprendre, pas vrai, m'sieur? proposa Bennett.
Le directeur touffa un gmissement.
Non, Bennett, il n'en est pas question! dclara-t-il avec
fermet. Bien que je sois dispos jeter un voile sur certains
aspects de votre conduite en cet aprs-midi, j'ai dcid, pour
protger le bon fonctionnement de l'organisation scolaire, que
ni vous, ni aucun de vos compagnons prsents ne seront plus
autoriss mettre le pied hors du collge jusqu' la fin du
trimestre!
Oui, m'sieur, nous regrettons, m'sieur...
Et maintenant, poursuivit le directeur en ouvrant la
portire de sa voiture, veuillez vous dpcher de monter,
vous quatre, avant que je ne change d'ide et vous inflige la
punition que vous mritez pour avoir essay de me rouler!
*
**
Ce mme soir, Bennett tait assis dans son lit, au dortoir,
faisant des additions au dos d'une enveloppe.
Nous avons eu vingt-trois pence en promenant le
mannequin devant le bazar de Linbury, et quatre livres quatrevingt-douze rcoltes auprs du feu de joie, annona-t-il au
groupe d'action/tandis qu'ils attendaient que M. Carter vnt
teindre la lumire. Si l'on ajoute a les deux livres soixantequinze de la qute de cet aprs-midi, plus les deux livres
reues pour le piano, a donne un total de neuf livres et quatrevingt-dix pence... remises M. Carter pour son uvre.

188

Pas mal, dit Atkins. Dommage que a ne fasse pas un


chiffre rond... Dix livres exactement.
C'est possible si chacun donne quelque chose,
suggra Morrison. A nous cinq, a ne ferait que deux pence
par tte de pipe.
Bennett secoua la tte.
Non, dit-il. Notre plan tait bti uniquement sur ce que
nous devions gagner. N'importe qui peut donner de l'argent,
s'il a la chance d'en avoir assez, mais en gagner,, c'est
diffrent! Il va falloir que vous rflchissiez pour trouver
quelque chose.
Quelques minutes plus tard, quand M. Carter vint
teindre la lumire, il remarqua l'expression pensive de
Bennett.
Vous avez l'air bien grave! lui dit-il. Quelque chose qui
ne va pas?
Je rflchis, m'sieur, rpondit Bennett. Je me
creuse la cervelle pour voir comment je pourrais rcolter
encore dix pence pour votre uvre, c'est tout.
Trs gentil de votre part , dit M. Carter en souriant.
Il teignit la lumire et ajouta : Je pense que vous finirez
par trouver une ide. Je vous fais" confiance!
*
**
M. Carter tait assis son bureau, dans la salle de classe
de la 3 Division. C'tait le dernier cours du vendredi aprsmidi, celui qui tait consacr au compte rendu et la
discussion des rdactions. Cette semaine, les rsultats taient
dans l'ensemble trs encourageants.
Plus d'une quinzaine s'tait coule depuis la fameuse
soire du feu de joie, mais le thme de la fte et du feu
d'artifice dominait encore la plupart des rdactions.
189

Bromwich et Martin-Jones, travaillant en collaboration,


avaient crit un article technique sur la prparation du site de
lancement des fuses. La description par Briggs du dner
barbecue et le pome de Morrison sur le cortge aux
flambeaux taient galement trs agrables lire, mais rien
cependant n'avait la classe et la qualit de l'tude documente
de Mortimer sur les consquences politiques de la
Conspiration des Poudres (1605).
Bennett lui aussi avait fait un bon travail. Renonant
son thme favori d'expditions spatiales et de rencontres avec
les petits hommes verts, il avait rdig un essai sur la ncessit
de continuer et dvelopper l'aide aux pays sous-dvelopps.
M. Carter ne lui mnagea pas ses loges.
C'est de loin la meilleure chose que vous ayez jamais
crite, Bennett , dit-il en relevant les yeux du cahier ouvert
devant lui, et en adressant l'auteur un sourire
d'encouragement. J'aimerais mme avec votre permission
publier quelques extraits de votre texte dans le prochain
numro du journal du collge.
Bennett en fut ravi.
Je me suis vraiment donn beaucoup de mal, m'sieur.
J'esprais bien que vous accepteriez d'en publier un passage
dans le journal. J'avais des raisons spciales pour a, m'sieur.
Vraiment? Puis-je vous demander lesquelles?
Bennett quitta sa place au dernier rang et vint se placer
ct de M. Carter, contre la table. D'un doigt tach d'encre, il
montra la mention inscrite au-dessous du titre de son essai :
(g) Copyright by J.C.T. Bennett, Tous droits rservs sur le
prsent texte qui ne peut tre reproduit sans l'autorisation
crite de l'auteur.
Droits
rservs
pour
cinma,
tlvision
et
radiotlescope.

190

Je vous donnerai mon autorisation crite de le


reproduire, m'sieur, dit Bennett, mais une condition : vous
devrez payer un droit de dix pence!
M. Carter haussa les sourcils, trs surpris. Il n'tait pas
habitu des demandes de ce genre.
Oh! ce n'est pas pour moi que je veux cet argent! assura
l'auteur. C'est seulement parce que nous n'avons pas atteint le
chiffre rond de dix livres, pour notre collecte. II eut un
sourire modeste. Alors j'ai voulu essayer de gagner ce qui
manquait, en faisant un petit travail d'une valeur de... disons
dix pence.
M. Carter rflchit quelques instants avant de rpondre.
Certes, il ne tenait nullement en acceptant de payer,
encourager cette sorte de chantage littraire. Mais d'un autre
ct, il s'agissait l d'un cas bien particulier. C'tait lui-mme
qui avait mis en train toute cette affaire, qui avait lanc la
balle, et il et t dommage de lui couper la trajectoire
maintenant qu'elle arrivait au but.
191

Trs bien, Bennett! dit-il en fouillant dans sa poche


pour y chercher une pice de dix pence. Voici vos droits
d'auteur.
Merci, m'sieur... Merci beaucoup! Et avec un air
important, Bennett ajouta : Pour le moment, cette somme
restera en sret entre mes mains, et nous la verserons votre
fonds de secours ds que notre trsorier aura termin ses
comptes.
La 3e Division exprima sa satisfaction par un
bourdonnement de voix surexcites, tandis que Bennett
regagnait sa place et jetait la pice de dix pence dans sa bote
en fer-blanc.
Ah! ce vieux Bennett! lana Briggs. Il s'est bien
dbrouill!
Mortimer leva la main pour demander la parole.
Siouplat, m'sieur!... a t terriblement difficile de
trouver un moyen de gagner ces dix derniers pence... Je
croyais qu'on n'y arriverait jamais! Mais Bennett a
parfaitement russi, pas vrai, m'sieur?
M. Carter approuva de la tte.
Faites confiance Bennett! dit-il simplement.

192

Anthony Buckeridge

20 juin 1912
Londres
Royaume-Uni
Dcs
28 juin 2004
Langue d'criture
Anglais
Genres Littrature pour la jeunesse
uvres principales
Bennett
Anthony Malcolm Buckeridge (1912 - 2004) est un crivain anglais pour la jeunesse,
connu pour sa srie Bennett (Jennings, en vo) et Rex Milligan.
Sommaire

Biographie
Buckeridge est n le 20 juin 1912 Londres mais, la suite de la mort de son pre
durant la Premire Guerre mondiale, il emmnage avec sa mre Ross-on-Wye pour vivre
avec ses grands-parents. Aprs la fin de la guerre, ils reviennent Londres o le jeune
Buckeridge va dvelopper un got pour le thtre et l'criture. Une bourse d'un fonds pour les
orphelins des employs de banque permet sa mre de l'envoyer au Seaford College boarding
school dans le Sussex. Son exprience d'colier d'alors sera largement rinvestie dans ses
futurs rcits.
Aprs la mort du grand-pre de Buckeridge, la famille dmnage Welwyn Garden
City o sa mre travaillait la promotion de la nouvelle utopie banlieusarde auprs des
Londoniens. En 1930 Buckeridge commence travailler la banque de son pre, mais il s'en
lasse vite. Il se lance alors dans le mtier d'acteur, comprenant une apparition non crdite
dans le film de 1931 d'Anthony Asquith, Tell England.
Aprs son premier mariage avec Sylvia Brown, il s'inscrit University College
London o il s'engage dans des groupes s'inscrivant dans les mouvances socialiste et pacifiste
(devenant plus tard un membre actif du CND - Campaign for Nuclear Disarmament) mais il
193

n'obtient pas de diplmes, chouant en Latin. Avec une jeune famille entretenir, Buckeridge
se retrouve enseigner dans le Suffolk et le Northamptonshire ce qui lui apporte une
inspiration supplmentaire pour ses futurs ouvrages. Pendant la Seconde guerre mondiale,
Buckeridge est appel comme pompier, et crit plusieurs pices de thtre avant de revenir au
mtier d'enseignant Ramsgate.
Il avait alors coutume de raconter ses lves des histoires propos d'un certain
Jennings imaginaire (toutefois inspir par le personnage de son camarade de classe Diarmid
Jennings), un lve interne au collge de Linbury Court Preparatory School, dont le directeur
tait M. Pemberton-Oakes.
Aprs la Seconde Guerre mondiale, Buckeridge crit une srie de pices de thtre
radiophoniques pour l'mission de la BBC',Children's Hour faisant la chronique des exploits
de Jennings et de son camarade plus srieux, Darbishire (Mortimer dans la version franaise) ;
le premier pisode, Jennings Learns the Ropes, est pour la premire fois diffus le 16 octobre
1948.
En 1950, le premier roman d'une srie de plus de vingt, Jennings goes to School,
(Bennett au collge) parat. Ces rcits font une utilisation trs libre du jargon inventif d'colier
de Buckeridge. Ces livres, aussi connus que la srie de Frank Richards, Billy Bunter leur
poque, seront traduits en un grand nombre de langues.
En 1962, Buckeridge rencontre sa seconde pouse, Eileen Selby, qu'il reconnat comme
le vritable amour de sa vie. Ils s'installent prs de Lewes o Buckeridge continue d'crire et
tient galement quelques rles (non chantant) au Festival d'art lyrique de Glyndebourne.
Buckeridge contribue de manire importante l'humour britannique d'aprs-guerre, un
fait reconnu notamment par le comdienStephen Fry. Son sens de la rplique comique et de
l'euphmisme dlectable a t rapproch du style de P. G. Wodehouse,Ben Hecht et Ben
Travers.
Buckeridge a crit une autobiographie, While I Remember (ISBN 0-9521482-1-8). Il a
t rcompens par l'Ordre de l'Empire Britannique en 2003.
Buckeridge est mort le 28 juin 2004 92 ans, atteint depuis plusieurs annes de la
maladie de Parkinson. Il laisse sa seconde femme Eileen et trois enfants, dont deux de son
premier mariage.

Les adaptations de ses uvres


Les histoires d'coliers anglais de classe moyenne taient particulirement populaires
en Norvge o plusieurs pisodes furent films. Toutefois, les livres et les films norvgiens
taient compltement rcrits dans un dcor norvgien et avec des noms norvgiens, ce qui
194

fait que Jennings est un nom compltement inconnu en Norvge. La plupart des Norvgiens
connaissent bien en revanche Stompa, qui est le patronyme de Jennings dans les livres
norvgiens - et souvent sont convaincus que les livres taient crits l'origine en norvgien.
En France, Jennings est devenu Bennett, lors de son adaptation pour la Bibliothque
verte par Olivier Schan, le directeur de la collection d'alors, mais le dcor est demeur
anglais.

Les romans Bennett


Bennett au collge - (Jennings Goes to School - Jennings va l'cole), (1950)
L'Agence Bennett & Cie - (Jennings Follows a Clue - Jennings suit une piste), (1951)
Bennett et sa cabane - (Jennings' Little Hut - La petite hutte de Jennings), (1951)
Bennett et Mortimer - (Jennings and Darbishire - Jennings et Darbishire), (1952)
Bennett et la roue folle - (Jennings' Diary - Le journal de Jennings), (1953)
Bennett et le gnral - (According to Jennings - Selon Jennings), (1954)
Bennett entre en scne - (Our Friend Jennings - Notre ami Jennings), (1955)
Un ban pour Bennett - (Thanks to Jennings - Grce Jennings), (1957)
Bennett et ses grenouilles - (Take Jennings, for Instance - Prenez Jennings, par exemple)
(1958)
Bennett et son piano - (Jennings, as Usual - Jennings, comme d'habitude), (1959)
Bennett dans le bain - (The Trouble With Jennings - Le problme avec Jennings), (1960)
Bennett prend le train - (Just Like Jennings - exactement comme Jennings), (1961)
Bennett et la cartomanicienne - (Leave it to Jennings - laissez faire Jennings), (1963)
Bennett fait son numro - (Jennings, Of Course! - Jennings, bien sr !), (1964)
Bennett fonde un club - (Especially Jennings! - Tout particulirement Jennings !), (1965)
Bennett et le pigeon voyageur (Jennings Abounding - Jennings en fait beaucoup), (1967)
(Rimprim plus tard sous le titre jennings Unlimited pour viter la confusion avec la pice de
thtre de Samuels French du mme titre.
Bennett champion - (Jennings in Particular - Jennings en dtails),(1968)
Faites confiance Bennett ! - (Trust Jennings!), (1969)
Bennett se met en boule - (The Jennings Report - le rapport Jennings), (1970)
Bennett dans la caverne - (Typically Jennings! - Typiquement Jennings !), (1971)
Bennett n'en rate pas une - (Speaking of Jennings! - En parlant de Jennings !), (1973)
Bennett en vacances - (Jennings at Large - Jennings prend le large), (1977)
Jennings Again - Encore Jennings ! (1991) - indit en franais.
That's Jennings - a c'est Jennings ! (1994) - indit en franais.

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Traduction ou Adaptation?
Les romans en franais ne sont pas des traductions intgrales mais des
adaptations par lcrivain Olivier Schan. Ainsi, quelques aspects de l' "ducation
anglaise" tels que les chtiments corporels, la prire la chapelle ou le dtail des
matches de cricket, n'apparaissent pas dans la traduction franaise.
Les premiers volumes ont t condenss pour tenir dans le format impos par
la Bibliothque verte. Les fins sont donc souvent tronques de manire ce que
l'histoire se termine sur une pointe comique1.
Les prnoms des personnages ont eux aussi t remplacs par d'autres, moins
inhabituels pour les lecteurs franais : Jennings et Darbishire sont devenus Bennett
et Mortimer. Leurs expressions favorites et images ont t traduites en franais par
le parler jeune des annes 1960-70, et les fulminations du Professeur Wilkinson,
dignes du Capitaine Haddock, ont t remplaces par de proches quivalents.
La pratique de l'adaptation tait courante avant les annes 1990 ou 2000 ; elle
est parfois plus pousse dans certains pays : ainsi, en Norvge, nos collgiens anglais
devenaient norvgiens; la campagne anglaise, un paysage nordique. Au XXI e sicle,
les traducteurs sacrifient parfois l'excs inverse : la traduction est exagrment
fidle, au point de n'avoir aucune saveur pour le lecteur franais.

Illustrations
Jean Reschofsky a t l'illustrateur des titres parus dans la collection IdalBibliothque que lon peut considrer comme le meilleur dessinateur, lofficiel et
le plus reprsentatif de la srie. Les illustrations franaises, dans la Bibliothque
verte, en particulier celles de Daniel Billon (assez mdiocres) , reprsentent souvent

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les hros en jeunes adolescents, alors que les dessins originaux de Douglas Mays
prtaient Bennett, Mortimer et leurs camarades des traits plus enfantins 2.
Les ditions modernes (Bibliothque rose et Livre de Poche) ont t r-illustres dans
un style diffrent par (entre autres) Peters Day, Michel Backs, Franois Place, Victor de La
Fuente, Franoise Pichardet Marie Mallard, dessins qui nont aucun lien avec lessence mme
de la srie. Fort heureusement la saveur du texte et son originalit ont t prserves.

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