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The Project Gutenberg EBook of M�moires du sergent Bourgogne

by Adrien-Jean-Baptiste-Fran�ois Bourgogne

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Title: M�moires du sergent Bourgogne

Author: Adrien-Jean-Baptiste-Fran�ois Bourgogne

Release Date: February 20, 2004 [EBook #11176]

Language: French

Character set encoding: ISO-8859-1

*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK MEMOIRES DU SERGENT BOURGOGNE ***

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M�moires

du

Sergent Bourgogne

(1812-1813)

PAR

PAUL COTTIN

Directeur de la _Nouvelle Revue r�trospective_

ET

MAURICE H�NAULT

Archiviste municipal de Valenciennes

M�MOIRES
DU

SERGENT BOURGOGNE

[Illustration: BOURGOGNE

Lieutenant-adjudant de place

(1830)]

M�MOIRES

DU

SERGENT BOURGOGNE

(1812-1813)

PUBLI�S D'APR�S LE MANUSCRIT ORIGINAL

PAR

PAUL COTTIN

Directeur de la _Nouvelle Revue r�trospective_

ET

MAURICE H�NAULT

Archiviste municipal de Valenciennes

1910

AVANT-PROPOS

Fils d'un marchand de toile de Cond�-sur-Escaut (Nord),


Adrien-Jean-Baptiste-Fran�ois Bourgogne entrait dans sa vingti�me
ann�e le 12 novembre 1805, � une �poque o� le r�ve unique de la
jeunesse �tait la gloire militaire. Pour le r�aliser, son p�re lui
facilita son entr�e au corps des v�lites de la Garde, pour laquelle il
fallait justifier d'un certain revenu.

Ce que furent d'abord les v�lites, on le sait: des soldats romains


l�g�rement arm�s, destin�s � escarmoucher avec l'ennemi (_velitare_).
� la fin de la R�volution, en l'an XII, deux corps de v�lites, de 800
hommes chacun, furent attach�s aux grenadiers � pied et aux grenadiers
� cheval de la garde des Consuls.
Un d�cret du 15 avril 1806 d�cida que 2 000 nouveaux v�lites seraient
lev�s, et deux de leurs bataillons ou un de leurs escadrons attach�s �
chacune des armes dont la Garde se composait. La vieille Garde seule
en re�ut, nous �crit M. Gabriel Cottreau; ils furent r�partis dans les
corps des grenadiers et des chasseurs � pied, ainsi que dans le corps
des chasseurs, des grenadiers, des dragons de l'Imp�ratrice, pour la
cavalerie.

En temps de paix, chaque r�giment de cavalerie avait, � sa suite, un


escadron de v�lites comprenant deux compagnies de 125 hommes chacune,
et chaque r�giment d'infanterie un bataillon comprenant deux
compagnies de 150 v�lites. En temps de guerre, ces compagnies se
fondaient avec celles des vieux soldats, qui recevaient 45 v�lites et
se trouvaient ainsi port�es au nombre de 125 hommes. Chacune d'elles
laissait en d�p�t, � Paris, 20 vieux soldats et 15 v�lites. Le costume
de ces derniers �tait, naturellement, celui du corps dans lequel ils
avaient �t� vers�s.

En 1809, l'Empereur d�tacha, des fusiliers-grenadiers, un bataillon de


v�lites pour servir de garde � la Grande-Duchesse de Toscane, �
Florence. Ce bataillon continua � compter dans la Garde imp�riale,
fit les campagnes de Russie et de Saxe, et fut incorpor� au 14e de
ligne, en 1814. Des v�lites, tir�s des fusiliers-grenadiers furent
aussi attach�s au service du prince Borgh�se, � Turin, et du prince
Eug�ne, � Milan.

On forma d'abord les v�lites � Saint-Germain-en-Laye, puis � �couen et


� Fontainebleau, o� Bourgogne suivit les cours d'�criture,
d'arithm�tique, de dessin, de gymnastique, destin�s � compl�ter
l'instruction militaire de ces futurs officiers, car, apr�s quelques
ann�es, les plus capables �taient promus sous-lieutenants.

Au bout de quelques mois, Bourgogne montait, avec ses camarades, dans


les voitures r�quisitionn�es pour le transport des troupes; la
campagne de 1806 allait commencer. Elle le conduit en Pologne o� il
passe caporal (1807). Deux ans apr�s, il prend part � la sanglante
affaire d'Essling, o� il est deux fois bless�[1]. De 1809 � 1811, il
combat en Autriche, en Espagne, en Portugal; 1812 le retrouve � Wilna,
o� l'Empereur r�unit sa Garde, avant de marcher contre les Russes.
Bourgogne �tait devenu sergent.

[Note 1: Il fut bless� � la jambe et au cou. La balle, entr�e dans


le haut de la cuisse droite, ne put �tre extraite. Dans ses derniers
jours, elle �tait descendue � 15 centim�tres du pied.]

Il avait donc �t� un peu partout, et partout il avait not� ce qu'il


voyait. Quel tr�sor pour l'histoire intime de l'Arm�e, sous le premier
Empire, s'il a vraiment laiss� quelque part, comme un passage de son
livre para�t en exprimer le dessein[2]; des _Souvenirs_ complets! Mais
nos renseignements � cet �gard ne permettent point de l'esp�rer.

[Note 2: Voir p. 282.]

On doit � M. de S�gur une relation de la campagne de Russie; son �loge


n'est plus � faire. Seulement, pour nous servir d'une expression
courante, elle n'est point _v�cue_, et elle ne pouvait l'�tre. Attach�
� un �tat-major, M. de S�gur n'avait point � endurer les souffrances
des soldats ni des officiers de troupe, celles qu'on tient,
maintenant, � conna�tre dans leurs plus petits d�tails. Elles font le
grand int�r�t des _M�moires_ de Bourgogne, car c'est un homme sachant
voir, et rendre d'une mani�re saisissante ce qu'il voit. Il ne le c�de
point, sous ce rapport, au capitaine Coignet que Lor�dan Larchey a
fait revivre: ses _Cahiers_, devenus classiques en leur genre, ont
inaugur� une s�rie nouvelle de M�moires militaires, ceux des humbles
et des na�fs qui repr�sentent l'�l�ment populaire. On a senti qu'il
�tait utile et bon de se rendre, de leurs impressions, un compte
exact.

Nous n'avons pas besoin d'insister sur la valeur dramatique des


tableaux de Bourgogne, pour ne parler que de l'orgie de l'�glise de
Smolensk, de son cimeti�re recouvert de plus de cadavres qu'il n'en
contient, de ce malheureux franchissant leurs monceaux neigeux pour
arriver au sanctuaire, guid� par les accents d'une musique qu'il croit
c�leste, tandis qu'elle est produite par des ivrognes mont�s � l'orgue
pr�t � s'�crouler parce que ses marches de bois ont �t� arrach�es pour
faire du feu. Tout cela est inoubliable.

Ces _M�moires_ ne sont pas moins pr�cieux pour la psychologie du


soldat d�prim� par une suite de revers: les combattants de 1870 y
retrouveront une part de leurs mis�res. C'est aussi le vrai drame de
la faim. Il n'existe point de tableau comparable � celui de la
garnison de Wilna fuyant � l'aspect de cette arm�e de spectres pr�ts �
tout d�vorer. Et, pourtant, on ne peut refuser � Bourgogne les
qualit�s d'un homme de coeur: ses acc�s d'�go�sme sont tellement
contre sa nature, que le remords suit aussit�t. On le voit, ailleurs,
aider de son mieux les camarades, s'exposer pour l'�vasion d'un
prisonnier dont le p�re l'a �mu. Les horreurs dont il a �t� t�moin le
p�n�trent: il a vu des soldats d�pouiller, avant leur dernier soupir,
ceux qui tombaient; d'autres (des Croates) retirer des flammes les
cadavres et les d�vorer. Il a vu, faute de transports, abandonner les
bless�s tendant leurs mains suppliantes, se tra�nant sur la neige
rougie de leur sang, tandis que ceux qui sont encore debout passent,
muets, devant eux, en songeant que pareil sort les attend. Sur les
bords du Ni�men, Bourgogne, tomb� dans un foss� couvert de glace,
implore vainement, lui aussi, les soldats qui passent. Seul, un vieux
grenadier s'approche.

�Je n'en ai plus!� dit-il en levant ses moignons pour montrer qu'il
n'a pas une main � offrir.

Pr�s des villes o� les troupes croient trouver la fin de leurs maux,
le retour de l'esp�rance fait rena�tre les sentiments de piti�. Les
langues se d�lient, on s'informe des camarades, on porte les plus
malades sur des fusils. Bourgogne a vu des soldats garder, pendant des
lieues, leurs officiers bless�s sur leurs �paules. N'oublions pas ces
Hessois qui garantissent leur jeune prince contre vingt-huit degr�s de
froid, passant une nuit serr�s autour de son corps, comme le faisceau
protecteur d'une jeune plante.

Cependant la fatigue, la fi�vre, la cong�lation et ses plaies mal


garanties par des oripeaux de toute provenance, les ravages produits
sur son organisme par une tentative d'empoisonnement, en voil� plus
qu'il n'en faut pour faire perdre � notre sergent la piste de son
r�giment, comme � tant d'autres!

Seul, il avance p�niblement � travers la neige o� il dispara�t,


parfois, jusqu'aux �paules. Heureux encore d'�chapper aux Cosaques, de
trouver des cachettes dans les bois, de reconna�tre, par les cadavres
rencontr�s, la route suivie par sa colonne! Dans l'obscurit� d'une
nuit, il arrive sur le terrain d'un combat. Il butte contre les corps
amoncel�s d'o� s'�l�ve un appel plaintif: �Au secours!� En cherchant,
non sans tr�bucher et tomber � son tour, il reconna�t un ami, bien
vivant celui-l�, le grenadier Picart, type de troupier d�gourdi et bon
enfant, dont la joyeuse humeur fait presque tout oublier. Mais un
officier russe annonce que l'Empereur et toute sa Garde ont �t� faits
prisonniers, et voil� notre loustic saisi d'un acc�s de folie,
pr�sentant les armes et criant: �Vive l'Empereur!� comme un jour de
revue.

C'est, en effet, chose digne de remarque: malgr� ses mis�res, le


soldat n'accuse point celui qui est cause de ses infortunes; il reste
d�vou�, corps et �me, avec la persuasion que Napol�on saura le tirer
du mauvais pas, qu'il ne tardera point � prendre sa revanche. C'�tait
une religion: �Picart pensait, comme tous les vieux soldats idol�tres
de l'Empereur, qu'une fois qu'ils �taient avec lui, rien ne devait
plus manquer, que tout devait r�ussir, enfin qu'avec lui, il n'y avait
rien d'impossible�. Sans �tre aussi optimiste, Bourgogne partageait,
jusqu'� un certain point, cette mani�re de voir. Et cependant, � sa
rentr�e en France, son r�giment �tait r�duit � 26 hommes!

Leur dieu les �meut toujours: en le voyant, au passage de la B�r�zina,


�envelopp� d'une grande capote doubl�e de fourrure, ayant sur la t�te
un bonnet de velours amarante, avec un tour de peau de renard noir et
un b�ton � la main�, Picart pleure en s'�criant: �Notre Empereur
marcher � pied, un b�ton � la main, lui si grand, lui qui nous fait si
fiers!�

Enfin, au mois de mars 1813, Bourgogne se retrouve dans sa patrie, et


re�oit l'�paulette de sous-lieutenant au 145e de ligne, avec lequel il
repart pour la Prusse. Bless� au combat de Dessau (12 octobre 1813),
il est fait prisonnier.

Ses loisirs de captivit� sont consacr�s au relev� de ses souvenirs,


encore r�cents; il prend des notes. Avec les lettres �crites � sa
m�re, elles serviront, plus tard, � r�diger ses _M�moires_. Et alors
il se demande si c'est bien lui qui a �crit tout cela, tant le rappel
de ce qu'il a vu le frappe de nouveau. Il se demande s'il n'a pas �t�
le jouet de son imagination. Mais il se raffermit et se compl�te en
causant du pass� avec d'anciens compagnons dont il donne la liste. La
concordance de leurs t�moignages prouve qu'il n'a point r�v�.

Le premier retour des Bourbons l'avait fait d�missionner aussit�t[3],


sous le pr�texte de �partager, avec de vieux parents, le fardeau de
leur travail, pour le soutien d'une nombreuse famille�. Il pensait �
un mariage, qui suivit de pr�s sa lettre au Ministre.

[Note 3: �L'Empereur n'�tant plus en France, dit-il lui-m�me dans


une note de ses _M�moires_, je donnai ma d�mission.�]

La vie de famille aussi a ses �preuves: Bourgogne le sentit apr�s la


perte de sa femme, laissant deux filles � �lever. Il contracta un
second mariage et eut encore deux enfants[4].

[Note 4: Bourgogne �pousa, � Cond�, le 31 ao�t 1814,


Th�r�se-Fortun�e Demarez. Apr�s sa mort, arriv�e en 1822, il se
remaria avec Philippine Godart, originaire de Tournai.]
�tabli marchand mercier, comme son p�re, il quitta bient�t le magasin
pour s'occuper d'affaires industrielles o� il perdit une partie de son
bien. Ses habitudes simples, son heureux naturel l'aid�rent �
supporter ces revers, qui ne l'emp�ch�rent point de donner une
instruction convenable � ses filles. Il les adorait et sut leur
inspirer l'amour des arts dont il �tait �pris: l'une s'adonnait � la
peinture, l'autre � la musique. Dou� lui-m�me d'une jolie voix, il
chantait � la fin des repas de famille, selon la coutume aujourd'hui
presque partout d�laiss�e. Il avait r�uni, dans sa demeure, une
collection, relativement importante, de tableaux, de curiosit�s, de
souvenirs qu'on venait voir.

� Paris, o� il se rendait quelquefois, il ne manquait point de


visiter, aux Invalides, ses anciens compagnons d'armes. Il en
retrouvait aussi quotidiennement plusieurs, dans sa ville natale, au
caf� o� ils causaient de leurs campagnes. Au d�ner qui les r�unissait
le jour anniversaire de l'entr�e des Fran�ais � Moscou, ils buvaient,
� tour de r�le, dans un gobelet rapport� du Kremlin: les vieux soldats
de la Garde avaient le culte du pass�.

Avec les journ�es de 1830 et le retour des trois couleurs[5], il pense


� reprendre du service; or sa famille jouit de quelque influence �
Cond�, o� son fr�re est m�decin[6]. Alors d�put� de Valenciennes, M.
de Vatimesnil, ancien ministre de Louis XVIII et de Charles X, dont il
vient de voter la d�ch�ance, ne manque pas d'appuyer un brave ayant
neuf campagnes, trois blessures et m�connu par le gouvernement tomb�.
Comme compensation l�gitime, il propose sa nomination � l'emploi de
major de place, vacant � Cond�. La lettre au mar�chal Soult, alors
ministre de la guerre, est contresign�e par les deux autres d�put�s du
Nord, Brigode et Morel. La r�ponse n'arrivant point, M. de Vatimesnil
revient � la charge, quinze jours apr�s: �Cette nomination, �crit-il,
qui serait excellente sous le rapport militaire, ne serait pas moins
utile sous le rapport politique. � une lieue de Cond� se trouve le
ch�teau de l'Hermitage, appartenant � M. le duc de Croy, et o� sont
r�unis beaucoup de m�contents. Loin de moi la pens�e de supposer
qu'ils aient de mauvaises intentions! Mais, enfin, la prudence exige
qu'une place forte situ�e aussi pr�s de ce ch�teau, et sur l'extr�me
fronti�re, soit confi�e � des officiers parfaitement s�rs. Je vous
r�ponds de l'�nergie de M. Bourgogne....� � d�faut d'emploi, il
demande pour son prot�g� la croix de la L�gion d'honneur.

[Note 5: �En 1830, dit-il dans la note d�j� cit�e, � la


r�apparition du drapeau tricolore, je rentrai au service.�]

[Note 6: Notre sergent avait trois fr�res et une soeur dont il


�tait l'a�n�, savoir: Fran�ois, un moment professeur de math�matiques
au coll�ge de Cond�; Firmin, mort jeune; Florence, mari�e � un
brasseur; Louis-Florent, docteur en m�decine de la Facult� de Paris,
mort en 1870.--Marie-Fran�oise Monnier, leur m�re, �tait n�e � Cond�
en 1764.]

Mais Bourgogne n'en est pas moins oubli� au minist�re, o� l'on ne


retrouve aucune trace de ses services. M. de Vatimesnil est oblig� de
former un dossier qu'il envoie le 24 septembre. Deux mois apr�s, le 10
novembre, l'ancien v�lite est enfin nomm� lieutenant-adjudant de
place, mais � Brest, et non � Cond�! C'�tait bien loin, mais enfin il
avait un pied � l'�trier, et puis la croix vint, le 21 mars 1831,
l'aider � prendre patience, sinon � oublier le sol natal. De nouvelles
d�marches sont faites pour le poste d'adjudant de place �
Valenciennes. Il n'y omet point son titre d'�lecteur, important alors.
Son voeu fut enfin exauc� le 25 juillet 1832, et l'on se souvient
encore, � Valenciennes, des services qu'il rendit, notamment pendant
les troubles de 1848. Ses droits � la retraite lui valurent, en 1853,
une pension de douze cents francs[7].

[Note 7: Nous avons trouv� les lettres de M. de Vatimesnil dans le


dossier militaire de Bourgogne, aux Archives de la Guerre.]

Il mourut, octog�naire, le 15 avril 1867, deux ann�es apr�s le


l�gendaire Coignet, qui alla jusqu'� quatre-vingt-dix ans. On voit que
leur rude existence n'avait pas suffi pour h�ter leur fin. Il est vrai
qu'il fallait �tre exceptionnellement solide pour avoir surv�cu.

Malheureusement, des souffrances physiques empoisonn�rent ses derniers


jours. Elles ne lui enlev�rent, toutefois, ni la belle humeur, ni la
philosophie qui formait le fond de son caract�re. Une de ses ni�ces,
Mme Bussi�re, veuve d'un chef d'escadrons d'artillerie, �tait
d'ailleurs venue, apr�s la mort de sa seconde femme, victime du
chol�ra qui s�vit � Valenciennes en 1866, adoucir, par des soins
d�vou�s, l'amertume de ses maux.

Le portrait de notre h�ros, qui a pris place en t�te du volume, est la


reproduction d'une lithographie repr�sentant Bourgogne � l'�ge de
quarante-cinq ans, avec l'air officiellement s�v�re et le regard un
peu dur de l'adjudant de place, personnification vivante de la
consigne. Mais ce que nous savons de sa bont� naturelle montre que
c'est ici le cas d'appliquer le pr�cepte du po�te:

Garde-toi, tant que tu vivras.


De juger les gens sur la mine!

Ajoutons qu'au temps de sa jeunesse il passait, non sans raison, pour


un beau soldat: sa haute stature, son air martial imposaient[8].

[Note 8: Voici, d'apr�s une note de ses _M�moires_, la liste des


grandes batailles auxquelles Bourgogne prit part: I�na, Pultusk,
Eylau, Eilsberg, Friedland, Essling, Wagram, Somo-Sierra, B�n�vent,
Smolensk, la Moskowa, Krasno�, la B�r�zina, Lutzen et Bautzen: �Ajout�
� cela, dit-il, plus de vingt combats et autres divertissements
semblables.�]

Selon notre coutume, nous n'avons fait d'autres modifications au texte


que la rectification de l'orthographe et la suppression des phrases
inutiles. Moins scrupuleux s'est montr� un journal disparu (_l'�cho de
la Fronti�re_) qui a donn�, en 1857, une partie des _M�moires_ de
Bourgogne, en les corrigeant si bien qu'il les a d�pouill�s de leur
couleur originale.

La collection de _l'�cho de la Fronti�re_ est des plus rares: le seul


exemplaire que nous en connaissions se trouve � la biblioth�que de
Valenciennes. Son feuilleton de Bourgogne fut tir� � part; nous
n'avons pu en retrouver que de rares exemplaires. Ce tirage � part ne
contient m�me qu'une partie du texte publi� par le journal, et ne
d�passe point la page 176 du pr�sent volume. _L'�cho de la Fronti�re_
conduit le lecteur jusqu'� la page 286. Nous avons donc regard� ces
_M�moires_ comme ayant la valeur d'une oeuvre in�dite, jusqu'� leur
publication, en 1896, dans la _Nouvelle Revue r�trospective_[9].
[Note 9: Le _M�moires_ de Bourgogne ont paru, pour la premi�re
fois _in extenso_ d'apr�s le manuscrit original, dans la _Nouvelle
Revue r�trospective_, consacr�e, depuis quatorze ans, � la publication
de documents concernant notre histoire nationale, depuis deux
si�cles.]

Le manuscrit original, qui avait �t� d�pos�, en 1891, � la


biblioth�que de Valenciennes, vient d'�tre remis entre les mains de la
fille de Bourgogne, Mme Defacqz. Il se compose de six cent seize pages
in-folio, presque toutes de la main de l'auteur. Nous restons les
oblig�s de M. Auguste Molinier, qui, le premier, a song� � en offrir
la publication � la _Nouvelle Revue r�trospective_, et de M. Edmond
Martel, qui a bien voulu faire, pour nous, des recherches sur la
famille Bourgogne, � Valenciennes et � Cond�.

Nommons encore les neveux de notre h�ros, M. le docteur Bourgogne et


M. Am�d�e Bourgogne; M. Loriaux, son ancien propri�taire; M. Paul
Marmottan, et nous aurons fait appr�cier l'importance, comme la
multiplicit� des concours apport�s � notre oeuvre. Leur constatation
reste, en m�me temps, notre premi�re garantie.

M�MOIRES DU SERGENT BOURGOGNE (1812-1813)

D'Almeida � Moscou.

Ce fut au mois de mars 1812, lorsque nous �tions � Almeida, en


Portugal, � nous battre contre l'arm�e anglaise, command�e par
Wellington, que nous re��mes l'ordre de partir pour la Russie.

Nous travers�mes l'Espagne, o� chaque jour de marche fut marqu� par un


combat, et quelquefois deux. Ce fut de cette mani�re que nous
arriv�mes � Bayonne, premi�re ville de France.

Partant de cette ville, nous pr�mes la poste et nous arriv�mes � Paris


o� nous pensions nous reposer. Mais, apr�s un s�jour de quarante-huit
heures, l'Empereur nous passa en revue, et jugeant que le repos �tait
indigne de nous, nous fit faire demi-tour et marcher en colonnes, par
pelotons, le long des boulevards, ensuite tourner � gauche dans la rue
Saint-Martin, traverser la Villette, o� nous trouv�mes plusieurs
centaines de fiacres et autres voitures qui nous attendaient. L'on
nous fit faire halte, ensuite monter quatre dans la m�me voiture et,
fouette cocher! jusqu'� Meaux, puis sur des chariots jusqu'au Rhin, en
marchant jour et nuit.

Nous f�mes s�jour � Mayence, puis nous pass�mes le Rhin; ensuite nous
travers�mes � pied le grand-duch� de Francfort[10], la Franconie, la
Saxe, la Prusse, la Pologne. Nous pass�mes la Vistule � Marienwerder,
nous entr�mes en Pom�ranie, et, le 25 juin au matin, par un beau
temps, non pas par un temps affreux, comme le dit M. de S�gur, nous
travers�mes le Ni�men sur plusieurs ponts de bateaux que l'on venait
de jeter, et nous entr�mes en Lithuanie, premi�re province de Russie.

[Note 10: Francfort avait �t� �rig� en grand-duch�, en 1806, par


Napol�on, en faveur de l'�lecteur de Mayence.]

Le lendemain, nous quitt�mes notre premi�re position et nous march�mes


jusqu'au 29, sans qu'il nous arriv�t rien de remarquable; mais, dans
la nuit du 29 au 30, un bruit sourd se fit entendre: c'�tait le
tonnerre qu'un vent furieux nous apportait. Des masses de nu�es
s'amoncelaient sur nos t�tes et finirent par crever. Le tonnerre et le
vent dur�rent plus de deux heures. En quelques minutes, nos feux
furent �teints; les abris qui nous couvraient, enlev�s; nos faisceaux
d'armes renvers�s. Nous �tions tous perdus et ne sachant o� nous
diriger. Je courus me r�fugier dans la direction d'un village o� �tait
log� le quartier g�n�ral. Je n'avais, pour me guider, que la lueur des
�clairs. Tout � coup, � la lueur d'un �clair, je crois apercevoir un
chemin, mais c'�tait un canal qui conduisait � un moulin que les
pluies avaient enfl�, et dont les eaux �taient au niveau du sol.
Pensant marcher sur quelque chose de solide, je m'enfonce et
disparais. Mais, revenu au-dessus de l'eau, je gagne l'autre bord � la
nage. Enfin, j'arrive au village, j'entre dans la premi�re maison que
je rencontre et o� je trouve la premi�re chambre occup�e par une
vingtaine d'hommes, officiers et domestiques, endormis. Je gagne le
mieux possible un banc qui �tait plac� autour d'un grand po�le bien
chaud, je me d�shabille, je m'empresse de tordre ma chemise et mes
habits, pour en faire sortir l'eau, et je m'accroupis sur le banc, en
attendant que tout soit sec; au jour, je m'arrange le mieux possible,
et je sors de la maison pour aller chercher mes armes et mon sac, que
je retrouve dans la boue.

Le lendemain 30, il fit un beau soleil qui s�cha tout, et, le m�me
jour, nous arriv�mes � Wilna, capitale de la Lithuanie, o� l'Empereur
�tait arriv�, depuis la veille, avec une partie de la Garde.

Pendant le temps que nous y rest�mes, je re�us une lettre de ma m�re,


qui en contenait une autre � l'adresse de M. Constant, premier valet
de chambre de l'Empereur, qui �tait de P�ruwelz[11], Belgique. Cette
lettre �tait de sa m�re, avec qui la mienne �tait en connaissance. Je
fus o� �tait log� l'Empereur pour la lui remettre, mais je ne
rencontrai que Roustan, le mameluck de l'Empereur, qui me dit que M.
Constant venait de sortir avec Sa Majest�. Il m'engagea � attendre son
retour, mais je ne le pouvais pas, j'�tais de service. Je lui donnai
la lettre pour la remettre � son adresse, et je me promis de revenir
voir M. Constant. Mais le lendemain, 16 juillet, nous part�mes de
cette ville.

[Note 11: Gros bourg belge � sept kilom�tres de Cond�, lieu de


promenade fr�quent�, � cause du p�lerinage de Bonsecours.]

Nous en sort�mes � dix heures du soir, en marchant dans la direction


de Borisow, et nous arriv�mes, le 27, � Witebsk, o� nous rencontr�mes
les Russes. Nous nous m�mes en bataille sur une hauteur qui dominait
la ville et les environs. L'ennemi �tait en position sur une hauteur �
droite et � gauche de la ville. D�j� la cavalerie, command�e par le
roi Murat, avait fait plusieurs charges. En arrivant, nous v�mes 200
voltigeurs du 9e de ligne, et tous Parisiens, qui, s'�tant trop
engag�s, furent rencontr�s par une partie de la cavalerie russe que
l'en venait de repousser.
Nous les regardions comme perdus, si l'on n'arrivait assez t�t pour
les secourir, � cause des ravins et de la rivi�re qui emp�chait
d'aller directement � eux. Mais ils sont command�s par des braves
officiers qui jurent, ainsi que les soldats, de se faire tuer plut�t
que de ne pas en sortir avec honneur. Ils gagnent, en se battant, un
terrain qui leur �tait avantageux. Alors ils se forment en carr�, et
comme ils n'en �taient pas � leur coup d'essai, le nombre d'ennemis
qui leur �tait oppos� ne les intimide pas; et cependant ils �taient
entour�s d'un r�giment de lanciers et par d'autres cavaliers qui
cherchaient � les enfoncer, sans pouvoir y parvenir, de mani�re qu'au
bout d'un moment, ils finirent par avoir, autour d'eux, un rempart
d'hommes et de chevaux tu�s et bless�s. Ce fut un obstacle de plus
pour les Russes, qui, �pouvant�s, se sauv�rent en d�sordre, aux cris
de joie de toute l'arm�e, spectatrice de ce combat.

Les n�tres revinrent tranquillement, vainqueurs, s'arr�tant par


moments et faisant face � l'ennemi. L'Empereur envoya de suite l'ordre
de la L�gion d'honneur aux plus braves. Les Russes, en bataille sur
une hauteur oppos�e � celle o� nous �tions, ont vu, comme nous, le
combat et la fuite de leur cavalerie.

Apr�s cette �chauffour�e, nous form�mes nos bivouacs. Un instant


apr�s, je re�us la visite de douze jeunes soldats de mon pays, de
Cond�; dix �taient tambours, un, tambour-ma�tre, et le douzi�me �tait
caporal des voltigeurs, et tous dans le m�me r�giment. Ils avaient
tous, � leur c�t�, des demi-espadons. Cela signifiait qu'ils �taient
tous ma�tres ou pr�v�ts d'armes, enfin des vrais spadassins. Je leur
t�moignai tout le plaisir que j'avais de les voir, en leur disant que
je regrettais de n'avoir rien � leur offrir. Le tambour-ma�tre prit la
parole et me dit:

�Mon pays, nous ne sommes pas venus pour cela; tout au contraire, nous
sommes venus vous prier de venir avec nous prendre votre part de ce
que nous, avons � vous offrir: vin, geni�vre et autres liquides fort
restaurants. Nous avons enlev� tout cela, hier au soir, au g�n�ral
russe, c'est-�-dire un petit fourgon avec sa cuisine et tout ce qui
s'ensuit, que nous avons d�pos� dans la voiture de Florencia, notre
cantini�re, une jolie Espagnole, qu'on dit �tre ma femme, et cela
parce qu'elle est sous ma protection, en tout bien tout honneur!� Et
en disant cela, il frappait de la main droite sur la garde de sa
longue rapi�re. �Et puis, reprit-il, c'est une brave femme; demandez
aux amis, personne n'oserait lui manquer. Elle avait un caprice pour
un sergent avec qui elle devait se marier. Mais il a �t� assassin� par
un Espagnol de la ville de Bilbao. En attendant qu'elle en ait choisi
un autre, il faut la prot�ger. Ainsi, mon pays, c'est entendu, vous
allez venir avec quelques-uns de vos amis, parce que, lorsqu'il y en
a pour trois, il y en a pour quatre. Allons! En avant, marche!� Et
nous nous m�mes en route, dans la direction de leur corps d'arm�e, qui
formait l'avant-garde.

Nous arriv�mes au camp des enfants de Cond�; nous �tions quatre


invit�s: deux dragons, Melet, qui �tait de Cond�, et Flament, de
P�ruwelz, ensuite Grangier, sous-officier dans le m�me r�giment que
moi. Nous nous install�mes pr�s de la voiture de la cantini�re, qui
�tait effectivement une jolie Espagnole, qui nous re�ut avec joie,
parce que nous arrivions de son pays, et que nous parlions assez bien
sa langue, surtout le dragon Flament, de sorte que nous pass�mes la
nuit � boire le vin du g�n�ral russe et � causer du pays.
Il commen�ait � faire jour, lorsqu'un coup de canon mit fin � notre
conversation. Nous rentr�mes chacun chez nous, en attendant l'occasion
de nous revoir. Les pauvres gar�ons ne pensaient pas que, quelques
jours plus tard, onze d'entre eux auraient fini d'exister.

C'�tait le 28; nous nous attendions � une bataille, mais l'arm�e russe
se retira et, le m�me jour, nous entr�mes � Witebsk, o� nous rest�mes
quinze jours. Notre r�giment occupait un des faubourgs de la ville.

J'�tais log� chez un juif qui avait une jolie femme et deux filles
charmantes, avec des figures ovales. Je trouvai, dans cette maison,
une petite chaudi�re � faire de la bi�re, de l'orge, ainsi qu'un
moulin � bras pour le moudre; mais le houblon nous manquait. Je donnai
douze francs au juif pour nous en procurer, et, dans la crainte qu'il
ne rev�nt pas, nous gard�mes, pour plus de s�ret�, Rachel, sa femme,
et ses deux filles en otage. Mais, vingt-quatre heures apr�s son
d�part, Jacob le juif �tait de retour avec du houblon. Il se trouvait,
dans la compagnie, un Flamand, brasseur de son �tat, qui nous fit cinq
tonnes de bi�re excellente.

Le 13 ao�t, lorsque nous part�mes de cette ville, il nous restait


encore deux tonnes de bi�re que nous m�mes sur la voiture de la m�re
Dubois, notre cantini�re, qui eut le bon esprit de rester en arri�re
et de la vendre, � son profit, � ceux qui marchaient apr�s nous,
tandis que nous, marchant par la grande chaleur, nous mourions de
soif.

Le 16, de grand matin, nous arriv�mes devant Smolensk. L'ennemi


venait de s'y renfermer; nous pr�mes position sur le _Champ sacr�_,
ainsi appel� par les habitants du pays. Cette ville est entour�e de
murailles tr�s fortes et de vieilles tours, dont le haut est en bois;
le Boristh�ne (Dni�per) coule de l'autre c�t� et au pied de la ville.
Aussit�t on en fit le si�ge, et l'on battit en br�che, et, le 17 au
matin, lorsque l'on se disposait � la prendre d'assaut, on fut tout
surpris de la trouver �vacu�e. Les Russes battaient en retraite, mais
ils avaient coup� le pont et, de l'autre c�t�, sur une hauteur qui
dominait la ville, ils nous lan�aient des bombes et des boulets.

Pendant le jour du si�ge, je fus, avec un de mes amis, aux


avant-postes o� �taient les batteries de si�ge qui tiraient sur la
ville. C'�tait la position du corps d'arm�e du mar�chal Davoust; en
nous voyant, et reconnaissant que nous �tions de la Garde, le mar�chal
vint � nous et nous demanda o� �tait la Garde imp�riale. Ensuite il se
mit � pointer des obusiers qui tiraient sur une tour qui �tait devant
nous. Un instant apr�s, l'on vint le pr�venir que les Russes sortaient
de la ville, et s'avan�aient dans la direction o� nous �tions. De
suite, il commanda � un bataillon d'infanterie l�g�re d'aller prendre
position en avant, en disant � celui qui le commandait: �Si l'ennemi
s'avance, vous le repousserez�.

Je me rappelle qu'un officier d�j� vieux, faisant partie de ce


bataillon, chantait, en allant au combat, la chanson de _Roland_:

Combien sont-ils? Combien sont-ils?


C'est le cri du soldat sans gloire![12]

[Note 12:
Combien sont-ils? Combien sont-ils?
Quel homme ennemi de sa gloire
Peut demander: Combien sont-ils?
Eh! demande o� sont les p�rils,
C'est l� qu'est aussi la victoire!

Tel est le texte exact du troisi�me couplet de _Roland � Roncevaux_,


chanson (paroles et musique) de Rouget de L'Isle.]

Cinq minutes apr�s, ils marchaient � la ba�onnette sur la colonne des


Russes, qui fut forc�e de rentrer en ville.

En revenant � notre camp, nous faill�mes �tre tu�s par un obus. Un


autre alla tomber sur une grange o� �tait log� le mar�chal Mortier, et
y mit le feu; parmi les hommes qui portaient de l'eau pour l'�teindre,
je rencontrai un jeune soldat de mon endroit; il faisait partie d'un
r�giment de la Jeune Garde[13].

[Note 13: Dumoulin, mort de la fi�vre � Moscou. (_Note de


l'auteur_.)]

Pendant notre s�jour autour de cette ville, je fus visiter la


cath�drale, o� une grande partie des habitants s'�taient retir�s, les
maisons ayant �t� toutes �cras�es.

Le 21, nous part�mes de cette position. Le m�me jour, nous travers�mes


le plateau de Valoutina o�, deux jours avant, une affaire sanglante
venait d'avoir lieu, et o� le brave g�n�ral Gudin avait �t� tu�.

Nous continu�mes notre route et nous arriv�mes � marches forc�es, �


une ville nomm�e Dorogobou�; nous en part�mes le 24, en poursuivant
les Russes jusqu'� Viasma, qui, d�j�, �tait toute en feu. Nous y
trouv�mes de l'eau-de-vie et un peu de vivres. Nous continu�mes de
marcher jusqu'� Ghjat, o� nous arriv�mes le 1er de septembre. Nous y
f�mes s�jour. Ensuite, on fit, dans toute l'arm�e, la r�capitulation
des coups de canon et de fusil qu'il y avait � tirer pour le jour o�
une grande bataille aurait lieu. Le 4, nous nous remettions en marche;
le 5, nous rencontr�mes l'arm�e russe en position. Le 61e de ligne lui
enleva la premi�re redoute.

Le 6, nous nous pr�par�mes pour la grande bataille qui devait se


donner le lendemain: l'un pr�pare ses armes, d'autres du linge en cas
de blessure, d'autres font leur testament, et d'autres, insouciants,
chantent ou dorment. Toute la Garde imp�riale eut l'ordre de se mettre
en grande tenue.

Le lendemain, � cinq heures du matin, nous �tions sous les armes, en


colonne serr�e par bataillons. L'Empereur passa pr�s de nous en
parcourant toute la ligne, car d�j�, depuis plus d'une demi-heure, il
�tait � cheval.

� sept heures, la bataille commen�a; il me serait impossible d'en


donner le d�tail, mais ce fut, dans toute l'arm�e, une grande joie en
entendant le bruit du canon, car l'on �tait certain que les Russes,
comme les autres fois, n'avaient pas d�camp�, et qu'on allait se
battre. La veille au soir et une partie de la nuit, il �tait tomb� une
pluie fine et froide, mais, pour ce grand jour, il faisait un temps et
un soleil magnifiques.

Cette bataille fut, comme toutes nos grandes batailles, � coups de


canon, car, au dire de l'Empereur, cent vingt mille coups furent tir�s
par nous. Les Russes eurent au moins cinquante mille hommes, tant tu�s
que bless�s. Notre perte fut de dix-sept mille hommes; nous e�mes
quarante-trois g�n�raux hors de combat, dont huit, � ma connaissance,
furent tu�s sur le coup. Ce sont: Montbrun, Huard, Caulaincourt (le
fr�re du grand �cuyer de l'Empereur), Comp�re, Maison, Plauzonne,
Lepel et Anabert. Ce dernier �tait colonel d'un r�giment de chasseurs
� pied de la Garde, et comme, � chaque instant, l'on venait dire �
l'Empereur: �Sire, un tel g�n�ral est tu� ou bless�, il fallait le
remplacer de suite. Ce fut de cette mani�re que le colonel Anabert fut
nomm� g�n�ral. Je m'en rappelle tr�s bien, car j'�tais, en ce moment,
� quatre pas de l'Empereur qui lui dit: �Colonel, je vous nomme
g�n�ral; allez vous mettre � la t�te de la division qui est devant la
grande redoute, et enlevez-la!�

Le g�n�ral partit au galop, avec son adjudant-major, qui le suivit


comme aide de camp.

Un quart d'heure apr�s, l'aide de camp �tait de retour, et annon�ait �


l'Empereur que la redoute �tait enlev�e, mais que le g�n�ral �tait
bless�. Il mourut huit jours apr�s, ainsi que plusieurs autres.

L'on a assur� que les Russes avaient perdu cinquante g�n�raux, tant
tu�s que bless�s.

Pendant toute la bataille, nous f�mes en r�serve, derri�re la division


command�e par le g�n�ral Friant: les boulets tombaient dans nos rangs
et autour de l'Empereur.

La bataille finit avec le jour, et nous rest�mes sur l'emplacement,


pendant la nuit et la journ�e du 8, que j'employai � visiter le champ
de bataille, triste et �pouvantable tableau � voir. J'�tais avec
Grangier. Nous all�mes jusqu'au ravin, position qui avait �t� tant
disput�e pendant la bataille.

Le roi Murat y avait fait dresser ses tentes. Au moment o� nous


arrivions, nous le v�mes faisant faire, par son chirurgien,
l'amputation de la cuisse droite � deux canonniers de la Garde
imp�riale russe.

Lorsque l'op�ration fut termin�e, il leur fit donner � chacun un verre


de vin. Ensuite, il se promena sur le bord du ravin, en contemplant la
plaine qui se trouve de l'autre c�t�, born�e par un bois. C'est l�
que, la veille, il avait fait mordre la poussi�re � plus d'un
Moscovite, lorsqu'il chargea, avec sa cavalerie, l'ennemi qui �tait en
retraite. C'est l� qu'il �tait beau de le voir, se distinguant par sa
bravoure, son sang-froid et sa belle tenue, donnant des ordres � ceux
qu'il commandait et des coups de sabre � ceux qui le combattaient. On
pouvait facilement le distinguer � sa toque, � son aigrette blanche et
� son manteau flottant.

Le 9 au matin, nous quitt�mes le champ de bataille et nous arriv�mes,


dans la journ�e, � Moja�sk. L'arri�re-garde des Russes �tait en
bataille sur une hauteur, de l'autre c�t� de la ville occup�e par les
n�tres. Une compagnie de voltigeurs et de grenadiers, forte au plus de
cent hommes du 33e de ligne, qui faisait partie de l'avant-garde,
montait la c�te sans s'inqui�ter du nombre d'ennemis qui
l'attendaient. Une partie de l'arm�e, qui �tait encore arr�t�e dans la
ville, les regardait avec surprise, quand plusieurs escadrons de
cuirassiers et de cosaques s'avancent et enveloppent nos voltigeurs et
nos grenadiers. Mais, sans s'�tonner et comme s'ils avaient pr�vu
cela, ils se r�unissent, se forment par pelotons, ensuite en carr�, et
font feu des quatre faces sur les Russes qui les entourent.

Vu la distance qui les s�pare de l'arm�e, on les croit perdus, car


l'on ne pouvait pas arriver jusqu'� eux pour les secourir. Un officier
sup�rieur des Russes s'�tant avanc� pour leur dire de se rendre,
l'officier qui commandait les Fran�ais r�pondit � cette sommation en
tuant celui qui lui parlait. La cavalerie, �pouvant�e, se sauva et
laissa les voltigeurs et grenadiers ma�tres du champ de bataille[14].

[Note 14: Un de mes amis, un v�lite, le capitaine Sabatier,


commandait les voltigeurs. (_Note de l'auteur_.)]

Le 10, nous suivons l'ennemi jusqu'au soir, et, lorsque nous nous
arr�tons, je suis command� de garde pr�s d'un ch�teau o� est log�
l'Empereur. Je venais d'�tablir mon poste sur un chemin qui
conduisait au ch�teau, lorsqu'un domestique polonais, dont le ma�tre
�tait attach� � l'�tat-major de l'Empereur, passa pr�s de mon poste,
conduisant un cheval charg� de bagages. Ce cheval, fatigu�, s'abattit
et ne voulut plus se relever. Le domestique prit la charge et partit.
� peine nous avait-il quitt�s, que les hommes du poste, qui avaient
faim, tu�rent le cheval, de sorte que toute la nuit, nous nous
occup�mes � en manger et � en faire cuire pour le lendemain.

Un instant apr�s, l'Empereur vint � passer � pied. Il �tait accompagn�


du roi Murat et d'un auditeur au conseil d'�tat. Ils allaient joindre
la grand'route. Je fis prendre les armes � mon poste. L'Empereur
s'arr�ta devant nous et pr�s du cheval qui barrait le chemin. Il me
demanda si c'�tait nous qui l'avions mang�. Je lui r�pondis que oui.
Il se mit � sourire, en nous disant: �Patience! Dans quatre jours nous
serons � Moscou, o� vous aurez du repos et de la bonne nourriture,
quoique d'ailleurs le cheval soit bon.�

La pr�diction ne manqua pas de s'accomplir, car, quatre jours apr�s,


nous arrivions dans cette capitale.

Le lendemain 11 et les jours suivants, nous march�mes par un beau


temps. Le 13, nous couch�mes o� il y avait une grande abbaye et
d'autres b�timents d'une construction assez belle. On voyait bien que
l'on �tait pr�s d'une grande capitale.

Le lendemain 14, nous part�mes de grand matin; nous pass�mes pr�s d'un
ravin o� les Russes avaient commenc� des redoutes pour s'y d�fendre.
Un instant apr�s, nous entr�mes dans une grande for�t de sapins et de
bouleaux, o� se trouve une route tr�s large (route royale). Nous
n'�tions plus loin de Moscou.

Ce jour-l�, j'�tais d'avant-garde avec quinze hommes. Apr�s une heure


de marche, la colonne imp�riale fit halte. Dans ce moment, j'aper�us
un militaire de la ligne ayant le bras gauche en �charpe. Il �tait
appuy� sur son fusil et semblait attendre quelqu'un. Je le reconnus de
suite pour un des enfants de Cond� dont j'avais re�u la visite pr�s de
Witebsk. Il �tait l�, esp�rant me voir. Je m'approchai de lui en lui
demandant comment se portaient les amis: �Tr�s bien, me r�pondit-il,
en frappant la terre de la crosse de son fusil. Ils sont tous morts,
comme on dit, au champ d'honneur, et enterr�s dans la grande redoute.
Ils ont tous �t� tu�s par la mitraille, en battant la charge. Ah! mon
sergent, continua-t-il, jamais je n'oublierai cette bataille! Quelle
boucherie!--Et, vous, lui dis-je, qu'avez-vous?--Ah bah! rien, une
balle entre le coude et l'�paule! Asseyons-nous un instant, nous
causerons de nos pauvres camarades et de la jeune Espagnole, notre
cantini�re.�

Voici ce qu'il me raconta:

�Depuis sept heures du matin nous nous battions, lorsque le g�n�ral


Campans, qui nous commandait, fut bless�. Celui qu'on envoya pour le
remplacer le fut aussi; ainsi d'un troisi�me. Un quatri�me arrive: il
venait de la Garde. Aussit�t, il prit le commandement et fit battre la
charge. C'est l� que notre r�giment, le 61e acheva d'�tre ab�m� par la
mitraille. C'est l� aussi que les amis furent tu�s, la redoute prise
et le g�n�ral bless�. C'�tait le g�n�ral Anabert. Pendant l'action,
j'avais re�u une balle dans les bras, sans m'en apercevoir.

�Un instant apr�s, ma blessure me faisant souffrir, je me retirai pour


aller � l'ambulance me faire extraire la balle. Je n'avais pas fait
cent pas que je rencontrai la jeune Espagnole, notre cantini�re. Elle
�tait tout en pleurs; des bless�s venaient de lui apprendre que
presque tous les tambours du r�giment �taient tu�s ou bless�s. Elle me
dit qu'elle voulait les voir, afin de les secourir. Malgr� ma blessure
qui me faisait souffrir, je me d�cidai � l'accompagner. Nous avan��mes
au milieu des bless�s qui se retiraient p�niblement, et d'autres que
l'on portait sur des brancards.

�Lorsque nous f�mes arriv�s pr�s de la grande redoute et qu'elle vit


ce champ de carnage, elle se mit � jeter des cris lamentables. Mais ce
fut bien autre chose, lorsqu'elle aper�ut � terre les caisses bris�es
des tambours du r�giment. Alors elle devint comme une femme en d�lire:
�Ici, l'ami, ici, s'�cria-t-elle! C'est ici qu'ils sont!�
Effectivement ils �taient l�, gisants, les membres bris�s, les corps
d�chir�s par la mitraille, et, comme une folle, elle allait de l'un �
l'autre, leur adressant de douces paroles. Mais aucun ne l'entendait.
Cependant, quelques-uns donnaient encore signe de vie. Le
tambour-ma�tre, celui qu'elle appelait son p�re, �tait du nombre.

�Elle s'arr�ta � celui-l�, et, se mettant � genoux, elle lui souleva


la t�te afin de lui introduire quelques gouttes d'eau-de-vie dans la
bouche. Dans ce moment, les Russes firent un mouvement pour reprendre
la redoute qu'on leur avait enlev�e. Alors la fusillade et la
canonnade recommenc�rent. Tout � coup, la jeune Espagnole jeta un cri
de douleur. Elle venait d'�tre atteinte d'une balle � la main gauche,
qui lui avait �cras� le pouce et �tait entr�e dans l'�paule de l'homme
mourant qu'elle soutenait. Elle tomba sans connaissance. Voyant le
danger, je voulus la soulever, afin de la conduire en lieu de s�ret�,
o� �taient les bagages, sa voiture et les ambulances. Mais, avec le
seul bras que j'avais de libre, je n'en eus pas la force. Fort
heureusement, un cuirassier qui �tait d�mont� vint � passer pr�s de
nous. Il ne se fit pas prier. Il me dit seulement: �Vite!
d�p�chons-nous, car ici il ne fait pas bon!� En effet les boulets nous
sifflaient aux oreilles. Sans plus de fa�on, il enleva la jeune
Espagnole et la transporta comme une enfant que l'on porte. Elle �tait
toujours sans connaissance. Apr�s dix minutes de marche, nous
arriv�mes pr�s d'un petit bois o� �tait l'ambulance de l'artillerie de
la Garde. L�, Florencia reprit ses sens.

�M. Larrey, le chirurgien de l'Empereur, lui fit l'amputation de son


pouce, et � moi il m'extirpa fort adroitement la balle que j'avais
dans le bras, et � pr�sent je me trouve assez bien.�

Voil� ce que me raconta l'enfant de Cond�, Dumont, caporal des


voltigeurs du 61e de ligne. Je lui fis promettre de venir me voir �
Moscou, si toutefois nous y restions; mais plus jamais je n'ai entendu
parler de lui.

Ainsi p�rirent douze jeunes gens de Cond�, dans la m�morable bataille


de la Moskowa, le 7 septembre 1812.

_Fin de l'abr�g� de notre marche depuis le Portugal jusqu'� Moscou._

BOURGOGNE
Ex-grenadier de la Garde imp�riale,
chevalier de la L�gion d'honneur[15].

[Note 15: La signature de Bourgogne � la fin de ce chapitre,


montre qu'il le consid�rait comme une sorte d'_Avant-propos_.]

II

L'incendie de Moscou.

Le 14 septembre, � une heure de l'apr�s-midi, apr�s avoir travers� une


grande for�t, nous aper��mes, de loin, une �minence. Une demi-heure
apr�s, nous y arriv�mes. Les premiers, qui �taient d�j� sur le point
le plus �lev�, faisaient des signaux � ceux qui �taient encore en
arri�re, en leur criant: �Moscou! Moscou!� En effet, c'�tait la grande
ville que l'on apercevait: c'�tait l� o� nous pensions nous reposer de
nos fatigues, car nous, la Garde imp�riale, nous venions de faire plus
de douze cents lieues sans nous reposer.

C'�tait par une belle journ�e d'�t�; le soleil r�fl�chissait sur les
d�mes, les clochers et les palais dor�s. Plusieurs capitales que
j'avais vues, telles que Paris, Berlin, Varsovie, Vienne et Madrid,
n'avaient produit en moi que des sentiments ordinaires, mais ici la
chose �tait diff�rente: il y avait pour moi, ainsi que pour tout le
monde, quelque chose de magique.

Dans ce moment, peines, dangers, fatigues, privations, tout fut


oubli�, pour ne plus penser qu'au plaisir d'entrer dans Moscou, y
prendre des bons quartiers d'hiver, et faire des conqu�tes d'un autre
genre, car tel est le caract�re du militaire fran�ais: du combat �
l'amour, et de l'amour au combat.

Pendant que nous �tions � contempler cette ville, l'ordre de se mettre


en grande tenue arrive.

Ce jour-l�, j'�tais d'avant-garde avec quinze hommes, et on m'avait


donn� � garder plusieurs officiers rest�s prisonniers de la grande
bataille de la Moskowa, dont quelques-uns parlaient fran�ais. Il se
trouvait aussi, parmi eux, un _pope_ (pr�tre de la religion grecque),
probablement aum�nier d'un r�giment, qui, aussi, parlait tr�s bien
fran�ais, mais paraissant plus triste et plus occup� que ses
compagnons d'infortune. J'avais remarqu�, ainsi que bien d'autres,
qu'en arrivant sur la colline o� nous �tions, tous les prisonniers
s'�taient inclin�s en faisant, � plusieurs reprises, le signe de la
croix. Je m'approchai du pr�tre, et je lui demandai pourquoi cette
manifestation: �Monsieur, me dit-il, la montagne sur laquelle nous
sommes s'appelle le _Mont-du-Salut_, et tout bon Moscovite, � la vue
de la ville sainte, doit s'incliner et se signer!�

Un instant apr�s, nous descendions le Mont-du-Salut et, apr�s un quart


d'heure de marche, nous �tions � la porte de la ville.

L'Empereur y �tait d�j� avec son �tat-major. Nous f�mes halte; pendant
ce temps, je remarquai que, pr�s de la ville et sur notre gauche, il
se trouvait un immense cimeti�re. Apr�s un moment d'attente, le
mar�chal Duroc qui, depuis un instant, �tait entr� en ville, se
pr�senta � l'Empereur avec quelques habitants qui parlaient fran�ais.
L'Empereur leur fit plusieurs questions; ensuite le mar�chal dit � Sa
Majest�, qu'il y avait, dans le Kremlin, une quantit� d'individus
arm�s dont la majeure partie �taient des malfaiteurs que l'on avait
fait sortir des prisons, et qui tiraient des coups de fusil sur la
cavalerie de Murat, qui formait l'avant-garde. Malgr� plusieurs
sommations, ils s'obstinaient � ne pas ouvrir les portes: �Tous ces
malheureux, dit le mar�chal, sont ivres, et refusent d'entendre
raison,--Que l'on ouvre les portes � coups de canon! r�pondit
l'Empereur, et que l'on en chasse tout ce qui s'y trouve!�

La chose �tait d�j� faite, le roi Murat s'�tait charg� de la besogne:


deux coups de canon, et toute cette canaille se dispersa dans la
ville. Alors le roi Murat avait continu� de la traverser, en serrant
de pr�s l'arri�re-garde des Russes.

Un roulement de tous les tambours de la Garde se fait entendre, suivi


du commandement de _Garde � vous!_ C'est le signal d'entrer en ville.
Il �tait trois heures apr�s midi; nous faisons notre entr�e en
marchant en colonne serr�e par pelotons, musique en t�te.
L'avant-garde, dont je faisais partie, �tait compos�e de trente
hommes: M. Serraris, lieutenant de notre compagnie, la commandait.

� peine �tions-nous dans le faubourg, que nous v�mes venir � nous


plusieurs de ces mis�rables que l'on avait chass�s du Kremlin; ils
avaient tous des figures atroces, ils �taient arm�s de fusils, de
lances et de fourches. � peine avions-nous pass� au pont qui s�pare le
faubourg de la ville, qu'un individu, sorti de dessous le pont,
s'avan�a au-devant du r�giment: il �tait affubl� d'une capote de peau
de mouton, une ceinture de cuir lui serrait les reins, des longs
cheveux gris lui tombaient sur les �paules, une barbe blanche et
�paisse lui descendait jusqu'� la ceinture. Il �tait arm� d'une
fourche � trois dents, enfin tel que l'on d�peint Neptune sortant des
eaux. Dans cet �quipage, il marcha fi�rement sur le tambour-major,
faisant mine de le frapper le premier: le voyant bien �quip�, galonn�,
il le prenait peut-�tre pour un g�n�ral. Il lui porta un coup de sa
fourche que, fort heureusement, le tambour-major �vita, et, lui ayant
arrach� son arme meurtri�re, il le prit par les �paules et, d'un grand
coup de pied dans le derri�re, il le fit sauter en bas du pont et
rentrer dans les eaux d'o� il �tait sorti un instant avant, mais pour
ne plus repara�tre, car, entra�n� par le courant, on ne le voyait plus
que faiblement et par intervalles; ensuite, on ne le vit plus.

Nous en v�mes venir d'autres, qui faisaient feu sur nous avec des
armes charg�es; il y en avait m�me qui n'avaient que des pierres en
bois � leurs fusils. Comme ils ne bless�rent personne, l'on se
contenta de leur arracher leurs armes et de les briser, et, lorsqu'ils
revenaient, l'on s'en d�barrassait par un grand coup de crosse de
fusil dans les reins. Une partie de ces armes avaient �t� prises dans
l'arsenal qui se trouvait au Kremlin; de l� venaient les fusils avec
des pierres en bois, que l'on met toujours, lorsqu'ils sont neufs et
au r�telier. Nous s�mes que ces mis�rables avaient voulu assassiner un
officier de l'�tat-major du roi Murat.

Apr�s avoir pass� le pont, nous continu�mes notre marche dans une
grande et belle rue. Nous f�mes �tonn�s de ne voir personne, pas m�me
une dame, pour �couter notre, musique qui jouait l'air _La victoire
est � nous!_ Nous ne savions � quoi attribuer cette cessation de tout
bruit. Nous nous imaginions que les habitants, n'osant pas se montrer,
nous regardaient par les jalousies de leurs crois�es. On voyait
seulement, �a et l�, quelques domestiques en livr�e et quelques
soldats russes.

Apr�s avoir march� environ une heure, nous nous trouv�mes pr�s de la
premi�re enceinte du Kremlin. Mais l'on nous fit tourner brusquement �
gauche, et nous entr�mes dans une rue plus belle et plus large que
celle que nous venions de quitter, et qui conduit sur la place du
Gouvernement. Dans un moment o� la colonne �tait arr�t�e, nous v�mes
trois dames � une crois�e du rez-de-chauss�e.

Je me trouvais sur le trottoir et pr�s d'une de ces dames, qui me


pr�senta un morceau de pain aussi noir que du charbon et rempli de
longue paille. Je la remerciai et, � mon tour, je lui en pr�sentai un
morceau de blanc que la cantini�re de notre r�giment, la m�re Dubois,
venait de me donner. La dame se mit � rougir et moi � rire; alors elle
me toucha le bras, je ne sais pourquoi, et je continuai � marcher.

Enfin, nous arriv�mes sur la place du Gouvernement; nous nous form�mes


en masse, en face du palais de Rostopchin, gouverneur de la ville,
celui qui la fit incendier. Ensuite l'on nous annon�a que tout le
r�giment �tait de piquet, et que personne, sous quelque pr�texte que
ce soit, ne devait s'absenter. Cela n'emp�cha pas qu'une heure apr�s,
toute la place �tait couverte de tout ce que l'on peut d�sirer, vins
de toutes esp�ces, liqueurs, fruits confits, et une quantit�
prodigieuse de pains de sucre, un peu de farine, mais pas de pain. On
entrait dans les maisons qui �taient sur la place, pour demander �
boire ou � manger, et comme il ne s'y trouvait personne, l'on
finissait par se servir soi-m�me. C'est pourquoi l'on �tait si bien.

Nous avions �tabli notre poste sous la grand'porte du palais, o�, �


droite, se trouvait une chambre assez grande pour y contenir tous les
hommes de garde, et quelques officiers russes prisonniers que l'on
venait de nous conduire et que l'on avait trouv�s dans la ville. Pour
les premiers que nous avions, conduits jusqu'aupr�s de Moscou, nous
les avions laiss�s, par ordre, � l'entr�e de la ville.

Le palais du gouverneur est assez grand; sa construction est tout �


fait europ�enne. Dans le fond de la grand'porte se trouvent deux beaux
escaliers tr�s larges, qui sont plac�s � droite et finissent par se
r�unir au premier o� se trouve un grand salon avec une grande table
ovale dans le milieu, ainsi qu'un tableau de grande dimension dans le
fond, repr�sentant Alexandre, empereur de Russie, � cheval. Derri�re
le palais se trouve une cour tr�s vaste, entour�e de b�timents �
l'usage des domestiques.

Une heure apr�s notre arriv�e, l'incendie commen�a: on aper�ut, sur la


droite, une �paisse fum�e, ensuite des tourbillons de flammes, sans
cependant savoir d'o� cela provenait. Nous appr�mes que le feu �tait
au bazar, qui est le quartier des marchands: �Probablement, disait-on,
que ce sont des maraudeurs de l'arm�e qui ont mis le feu par
imprudence, en entrant dans les magasins pour y chercher des vivres�.

Beaucoup de personnes qui n'ont pas fait cette campagne disent que
l'incendie de Moscou fut la perte de l'arm�e: tant qu'� moi, ainsi que
beaucoup d'autres, nous avons pens� le contraire, car les Russes
pouvaient fort bien ne pas incendier la ville, mais emporter ou jeter
dans la Moskowa les vivres, ravager le pays � dix lieues � la ronde,
chose qui n'�tait pas bien difficile, car une partie du pays est
d�serte, et, au bout de quinze jours, il aurait fallu n�cessairement
partir. Apr�s l'incendie, il restait encore assez d'habitations pour
loger toute l'arm�e, et, en supposant qu'elles fussent toutes br�l�es,
les caves �taient l�.

� sept heures, le feu prit derri�re le palais du gouverneur: aussit�t


le colonel vint au poste et commanda que l'on fit partir de suite une
patrouille de quinze hommes, dont je fis partie: M. Serraris vint avec
nous et en prit le commandement. Nous nous m�mes en marche dans la
direction du feu, mais, � peine avions-nous fait trois cents pas, que
des coups de fusil, tir�s sur notre droite et dans notre direction,
vinrent nous saluer. Pour le moment, nous n'y f�mes pas grande
attention, croyant toujours que c'�taient des soldats de l'arm�e qui
�taient ivres. Mais, cinquante pas plus loin, de nouveaux coups se
font entendre, venant d'une esp�ce de cul-de-sac, et dirig�s contre
nous.

Au m�me instant, un cri jet� � c�t� de moi m'avertit qu'un homme �tait
bless�. Effectivement, un venait d'avoir la cuisse atteinte d'une
balle, mais la blessure ne fut pas dangereuse, puisqu'elle ne
l'emp�cha pas de marcher. Il fut d�cid� que nous retournerions de
suite o� �tait le r�giment; mais, � peine avions-nous tourn�, que deux
autres coups de fusil, tir�s du premier endroit, nous firent changer
de r�solution. De suite il fut d�cid� de voir la chose de plus pr�s:
nous avan�ons contre la maison d'o� nous croyons que l'on venait de
tirer; arriv�s � la porte, nous l'enfon�ons, mais alors nous
rencontrons neuf grands coquins arm�s de lances et de fusils, qui se
pr�sentent et veulent nous emp�cher d'entrer.

Aussit�t, un combat s'engagea dans la cour: la partie n'�tait pas


�gale, nous �tions dix-neuf contre neuf, mais, croyant qu'il s'en
trouvait davantage, nous avions commenc� par coucher � terre les trois
premiers qui s'offrirent � nos coups. Un caporal fut atteint d'un coup
de lance entre ses buffleteries et ses habits: ne se sentant pas
bless�, il saisit la lance de son adversaire qui se trouvait
infiniment plus fort, car le caporal n'avait qu'une main libre, �tant
oblig� de tenir son fusil de l'autre; aussi fut-il jet� avec force
contre la porte d'une cave, sans cependant avoir l�ch� le bois de la
lance. Dans le moment, le Russe tomba bless� de deux coups de
ba�onnette. L'officier, avec son sabre, venait de couper le poignet �
un autre, afin de lui faire l�cher sa lance, mais, comme il mena�ait
encore, il fut aussit�t atteint d'une balle dans le c�t�, qui l'envoya
chez Pluton.
Pendant ce temps, je tenais, avec cinq hommes, les quatre autres qui
nous restaient, car trois s'�taient sauv�s, tellement serr�s contre un
mur, qu'ils ne pouvaient se servir de leurs lances: au premier
mouvement, nous pouvions les percer de nos ba�onnettes qui �taient
crois�es sur leurs poitrines sur lesquelles ils se frappaient � coups
de poing, comme pour nous braver. Il faut dire, aussi, que ces
malheureux �taient ivres d'avoir bu de l'eau-de-vie qu'on leur avait
abandonn�e avec profusion, de mani�re qu'ils �taient comme des
enrag�s. Enfin, pour en finir, nous f�mes oblig�s de les mettre hors
de combat.

Nous nous d�p�ch�mes � faire une visite dans la maison; en visitant


une chambre, nous aper��mes deux ou trois hommes qui s'�taient sauv�s:
en nous voyant, ils furent tellement saisis qu'ils n'eurent pas le
temps de prendre leurs armes, sur lesquelles nous nous jet�mes;
pendant ce temps, ils saut�rent en bas du balcon.

Comme nous n'avions trouv� que deux hommes, et qu'il y avait trois
fusils, nous cherch�mes le troisi�me, que nous trouv�mes sous le lit,
et qui vint � nous sans se faire prier et en criant: �_Bojo! Bojo!_�
qui veut dire: �Mon Dieu! Mon Dieu!� Nous ne lui f�mes aucun mal, mais
nous le r�serv�mes pour nous servir de guide. Il �tait, comme les
autres, affreux et d�go�tant, for�at comme eux, et habill� de peau de
mouton, avec une ceinture de cuir qui lui serrait les reins. Nous
sort�mes de la maison. Lorsque nous f�mes dans la rue, nous y
trouv�mes les deux for�ats qui avaient saut� par la fen�tre: un �tait
mort, ayant eu la t�te bris�e sur le pav�; l'autre avait les deux
jambes cass�es.

Nous les laiss�mes comme ils �taient, et nous nous dispos�mes �


retourner sur la place du Gouvernement. Mais quelle fut notre surprise
lorsque nous v�mes qu'il �tait impossible, vu les progr�s qu'avait
faits le feu: de la droite � la gauche, les flammes ne formaient plus
qu'une vo�te, sous laquelle il aurait fallu que nous passions, chose
impossible, car le vent soufflait avec force, et d�j� des toits
s'�croulaient. Nous f�mes forc�s de prendre une autre direction et de
marcher du c�t� o� les seconds coups de fusil nous �taient venus;
malheureusement, nous ne pouvions nous faire comprendre de notre
prisonnier, qui avait plut�t l'air d'un ours que d'un homme.

Apr�s avoir march� deux cents pas, nous trouv�mes une rue sur notre
droite; mais, avant de nous y engager, nous e�mes la curiosit� de
visiter la maison aux coups de fusil, qui paraissait de tr�s belle
apparence. Nous y f�mes entrer notre prisonnier, en le suivant de
pr�s; mais � peine avions-nous pris ces pr�cautions, qu'un cri
d'alarme se fit entendre, et nous v�mes plusieurs hommes se sauvant
avec des torches allum�es � la main; apr�s avoir travers� une grande
cour, nous v�mes que l'endroit o� nous �tions, et que nous avions pris
pour une maison ordinaire, �tait un palais magnifique. Avant d'y
entrer, nous y laiss�mes deux hommes en sentinelle � la premi�re
porte, afin de nous pr�venir, s'il arrivait que nous fussions surpris.
Comme nous avions des bougies, nous en allum�mes plusieurs, et nous
entr�mes: de ma vie, je n'avais vu d'habitation avec un ameublement
aussi riche et aussi somptueux que celui qui s'offrit � notre vue,
surtout une collection de tableaux des �coles flamande et italienne.
Parmi toutes ces richesses, la chose qui attira le plus notre
attention, fut une grande caisse remplie d'armes de la plus grande
beaut�, que nous m�mes en pi�ces. Je m'emparai d'une paire de
pistolets d'ar�on dont les �tuis �taient garnis de perles et de
pierres pr�cieuses; je pris aussi un objet servant � conna�tre la
force de la poudre (�prouvette).

Il y avait pr�s d'une heure que nous parcourions les vastes et riches
appartements d'un genre tout nouveau pour nous, qu'une d�tonation
terrible se fit entendre: ce bruit partait d'une place au-dessous de
l'endroit o� nous �tions. La commotion fut tellement forte, que nous
cr�mes que nous allions �tre an�antis sous les d�bris du palais. Nous
descend�mes au plus vite et avec pr�caution, mais nous f�mes saisis en
ne voyant plus les deux hommes que nous avions plac�s en faction. Nous
les cherch�mes assez longtemps; enfin nous les retrouv�mes dans la
rue: ils nous dirent qu'au moment de l'explosion, ils s'�taient sauv�s
au plus vite, croyant que toute l'habitation allait s'�crouler sur
nous. Avant de partir, nous voul�mes conna�tre la cause de ce qui nous
avait tant �pouvant�s; nous v�mes, dans une grande place � manger, que
le plafond �tait tomb�, qu'un grand lustre en cristal �tait bris� en
milliers de morceaux, et tout cela venait de ce que des obus avaient
�t� plac�s, � dessein, dans un grand po�le en fa�ence. Les Russes
avaient jug� que, pour nous d�truire, tous les moyens �taient bons.

Tandis que nous �tions encore dans les appartements, � faire des
r�flexions sur des choses que nous ne comprenions pas encore, nous
entend�mes crier: _Au feu!_ C'�taient nos deux sentinelles qui
venaient de s'apercevoir que le feu �tait au palais. Effectivement il
sortait, par plusieurs endroits, une fum�e �paisse, noire, et puis
rouge�tre, et, en un instant, l'�difice fut tout en feu. Au bout d'un
quart d'heure, le toit en t�le colori� et verni s'�croula avec un
bruit effroyable et entra�na avec lui les trois quarts de l'�difice.

Apr�s avoir fait plusieurs d�tours, nous entr�mes dans une rue assez
large et longue, o� se trouvaient, � droite et � gauche, des palais
superbes. Elle devait nous conduire dans la direction d'o� nous �tions
partis, mais le for�at qui nous servait de guide ne pouvait rien nous
enseigner; il ne nous �tait utile que pour porter quelquefois notre
bless�, car il commen�ait � marcher avec peine. Pendant notre marche,
nous v�mes passer, pr�s de nous, plusieurs hommes avec de longues
barbes et des figures sinistres, et que la lueur des torches �
incendie, qu'ils portaient � la main, rendait encore plus terribles;
ignorant leurs desseins, nous les laissons passer.

Nous rencontr�mes plusieurs chasseurs de la Garde, qui nous apprirent


que c'�taient les Russes eux-m�mes qui br�laient la ville, et que les
hommes que nous avions rencontr�s �taient charg�s de cette mission. Un
instant apr�s, nous surpr�mes trois de ces mis�rables qui mettaient le
feu � un temple grec. En nous voyant, deux jet�rent leurs torches et
se sauv�rent; nous approch�mes du troisi�me, qui ne voulut pas jeter
la sienne, et qui, au contraire, cherchait � mettre son projet �
ex�cution; mais un coup de crosse de fusil derri�re la t�te nous fit
raison de son obstination.

Au m�me instant, nous rencontr�mes une patrouille de


fusiliers-chasseurs qui, comme nous, se trouvaient �gar�s. Le sergent
qui la commandait me conta qu'ils avaient rencontr� des for�ats
mettant le feu � plusieurs maisons, et qu'il s'en �tait trouv� un �
qui il avait �t� oblig� d'abattre le poignet d'un coup de sabre, afin
de lui faire l�cher prise, et que, la torche �tant tomb�e, il la
ramassa de la main gauche, pour continuer de mettre le feu: ils furent
oblig�s de le tuer.
Un peu plus loin, nous entend�mes les cris de plusieurs femmes qui
appelaient au secours en fran�ais: nous entr�mes dans la maison d'o�
partaient les cris, croyant que c'�taient des cantini�res de l'arm�e
qui �taient aux prises avec des Russes. En entrant, nous v�mes �pars,
�a et l�, plusieurs costumes de diff�rentes fa�ons, qui nous parurent
tr�s riches, et nous v�mes venir � nous deux dames tout �chevel�es.
Elles �taient accompagn�es d'un jeune gar�on de douze � quinze ans;
elles implor�rent notre protection contre des soldats de la police
russe, qui voulaient incendier leur habitation, sans leur donner le
temps d'emporter leurs effets, parmi lesquels se trouvait la robe de
C�sar, le casque de Brutus et la cuirasse de Jeanne d'Arc, car ces
dames nous apprirent qu'elles �taient com�diennes, et Fran�aises, mais
que leurs maris �taient partis de force avec les Russes. Nous
emp�ch�mes que, pour le moment, la maison ne f�t br�l�e; nous nous
empar�mes de la police russe, ils �taient quatre, que nous conduis�mes
� notre r�giment qui �tait toujours sur la place du Gouvernement, o�
nous arriv�mes apr�s bien des peines, � deux heures du matin,
pr�cis�ment du c�t� oppos� � celui d'o� nous �tions partis.

Lorsque le colonel sut que nous �tions de retour, il vint nous trouver
pour nous t�moigner son m�contentement, et nous demanda compte du
temps que nous avions pass�, depuis la veille � sept heures du soir.
Mais lorsqu'il vit nos prisonniers et notre homme bless�, et que nous
lui e�mes cont� les dangers que nous avions courus depuis l'instant o�
nous �tions partis, il nous dit qu'il �tait satisfait de nous revoir,
car nous lui avions donn� beaucoup d'inqui�tude.

En jetant un regard sur la place o� �tait bivaqu� le r�giment, il me


semblait voir une r�union de tous les peuples du monde, car nos
soldats �taient v�tus en Kalmoucks, en Chinois, en Cosaques, en
Tartares, en Persans, en Turcs, et une autre partie couverte de riches
fourrures. Il y en avait m�me, qui �taient habill�s avec des habits de
cour � la fran�aise, ayant, � leurs c�t�s, des �p�es dont la poign�e
�tait en acier et brillante comme le diamant. Ajoutez � cela la place
couverte de tout ce que l'on peut d�sirer de friandises, du vin et des
liqueurs en quantit�, peu de viande fra�che, beaucoup de jambons et de
gros poissons, un peu de farine, mais pas de pain.

Ce jour-l�, 15, le lendemain de notre arriv�e, le r�giment quitta la


place du Gouvernement � 9 heures du matin, pour se porter dans les
environs du Kremlin, o� l'Empereur venait de se loger, et, comme il
n'y avait pas vingt-quatre heures que j'�tais de service, je fus
laiss� avec quinze hommes au palais du gouverneur.

Sur les dix heures, je vis venir un g�n�ral � cheval; je crois que
c'�tait le g�n�ral Pernetty[16]. Il conduisait, devant son cheval, un
individu jeune encore, v�tu d'une capote de peau de mouton, serr�e
avec une ceinture de laine rouge. Le g�n�ral me demanda si j'�tais le
chef du poste, et, sur ma r�ponse affirmative, il me dit: �C'est bien!
Vous allez faire p�rir cet homme � coups de ba�onnette; je viens de le
surprendre, une torche � la main, mettant le feu au palais o� je suis
log�!�

[Note 16: J'ai su, depuis, que c'�tait bien le g�n�ral Pernetty,
commandant les canonniers � pied de la Garde imp�riale. (_Note de
l'auteur_.)]

Aussit�t, je commandai quatre hommes pour l'ex�cution de l'ordre du


g�n�ral. Mais le soldat fran�ais est peu propre pour des ex�cutions
semblables, de sang-froid: les coups qu'ils lui port�rent ne
travers�rent pas sa capote; nous lui aurions sans doute sauv� la vie,
� cause de sa jeunesse (et puis il n'avait pas l'air d'un for�at),
mais le g�n�ral, toujours pr�sent, afin de voir si l'on ex�cutait ses
ordres, ne partit que lorsqu'il vit le malheureux tomber d'un coup de
fusil dans le c�t�, qu'un soldat lui tira, plut�t que de le faire
souffrir par des coups de ba�onnette. Nous le laiss�mes sur la place.

Un instant apr�s, arriva un autre individu, habitant de Moscou,


Fran�ais d'origine, et Parisien, se disant propri�taire de
l'�tablissement des bains. Il venait me demander une sauvegarde, parce
que, disait-il, on voulait mettre le feu chez lui. Je lui donnai
quatre hommes, qui revinrent un instant apr�s, en disant qu'il �tait
trop tard, que cet �tablissement spacieux �tait tout en flammes.

Quelques heures apr�s notre malheureuse ex�cution, les hommes du poste


vinrent me dire qu'une femme, passant sur la place, s'�tait jet�e sur
le corps inanim� du malheureux jeune homme. Je fus la voir; elle
cherchait � nous faire comprendre que c'�tait son mari, ou un parent.
Elle �tait assise � terre, tenant la t�te du mort sur ses genoux, lui
passant la main sur la figure, l'embrassant quelquefois, et sans
verser une larme. Enfin, fatigu� de voir une sc�ne qui me saignait le
coeur, je la fis entrer o� �tait le poste; je lui pr�sentai un verre
de liqueur qu'elle avala avec plaisir, et puis un second, ensuite un
troisi�me, et tant que l'on voulut lui en donner. Elle finit par nous
faire comprendre qu'elle resterait pendant trois jours o� elle �tait,
en attendant que l'individu mort soit ressuscit�; en cela, elle
pensait, comme le vulgaire des Russes, qu'au bout de trois jours l'on
revient; elle finit par s'endormir sur un canap�.

� cinq heures, notre compagnie revint sur la place; elle �tait de


nouveau command�e de piquet, de mani�re que, croyant me reposer, je
fus encore de service pour vingt-quatre heures. Le reste du r�giment,
ainsi qu'une partie du reste de la Garde, �tait occup� � ma�triser le
feu qui �tait dans les environs du Kremlin; l'on en vint � bout pour
un moment, mais pour recommencer ensuite plus fort que jamais.

Depuis que la compagnie �tait de retour sur la place, le capitaine


avait fait partir des patrouilles dans diff�rents quartiers: une fut
envoy�e encore du c�t� des bains, mais elle revint un instant apr�s,
et le caporal qui la commandait nous dit qu'au moment o� il arrivait,
l'�tablissement s'�croula avec un bruit �pouvantable, et que les
�tincelles, emport�es au loin par un vent d'ouest, avaient mis le feu
� diff�rents endroits.

Pendant toute la soir�e et une partie de la nuit, nos patrouilles ne


faisaient que de nous amener des soldats russes que l'on trouvait dans
tous les quartiers de la ville, le feu les faisant sortir des maisons
o� ils �taient cach�s. Parmi eux se trouvaient deux officiers, l'un
appartenant � l'arm�e, l'autre � la milice: le premier se laissa
d�sarmer de son sabre, sans faire aucune observation, et demanda
seulement qu'on lui laiss�t une m�daille en or pendue � son c�t�; mais
le second, qui �tait un jeune homme, et qui, ind�pendamment de son
sabre, avait encore une ceinture remplie de cartouches, ne voulait pas
se laisser d�sarmer, et, comme il parlait tr�s bien fran�ais, il nous
disait qu'il �tait de la milice: c'�taient l� ses raisons, mais nous
fin�mes par lui faire comprendre les n�tres.

� minuit, le feu recommen�a dans les environs du Kremlin; l'on parvint


encore � le ma�triser. Mais le 16, � trois heures du matin, il
recommen�a avec plus de violence, et continua.

Pendant cette nuit du 15 au 16, l'envie me prit, ainsi qu'� deux de


mes amis, sous-officiers comme moi, de parcourir la ville, et de faire
une visite au Kremlin dont on parlait tant.... Nous nous m�mes en
route: pour �clairer notre marche, nous n'avions pas besoin de
flambeaux, mais comme nous avions envie de visiter les demeures et les
caves des seigneurs moscovites, nous nous �tions fait accompagner,
chacun, par un homme de la compagnie, muni de bougies.

Mes camarades connaissaient d�j� un peu le chemin, pour l'avoir fait


deux fois, mais comme tout changeait � chaque instant, par suite de
l'�boulement des rues, nous f�mes bient�t �gar�s. Apr�s avoir march�
quelque temps sans direction certaine, suivant comme le feu nous le
permettait, nous rencontr�mes, fort heureusement, un juif qui
s'arrachait la barbe et les cheveux en voyant br�ler sa synagogue,
temple dont il �tait le rabbin. Comme il parlait allemand, il nous
conta ses peines, en nous disant que lui et d'autres de sa religion
avaient mis, dans le temple, pour le sauver, tout ce qu'ils avaient de
plus pr�cieux, mais qu'� pr�sent, tout �tait perdu. Nous cherch�mes �
consoler l'enfant d'Isra�l, nous le pr�mes par le bras, et nous lui
d�mes de nous conduire au Kremlin.

Je ne puis me rappeler sans rire, que le juif, au milieu d'un pareil


d�sastre, nous demanda si nous n'avions rien � vendre, ou � changer.
Je pense que c'est par habitude qu'il nous fit cette question, car,
pour le moment, il n'y avait pas de commerce possible.

Apr�s avoir travers� plusieurs quartiers, dont une grande partie �tait
en feu, et avoir remarqu� beaucoup de belles rues encore intactes,
nous arriv�mes sur une petite place un peu �lev�e, pas loin de la
Moskowa, d'o� le juif nous fit remarquer les tours du Kremlin que l'on
distinguait comme en plein jour, � cause de la lueur des flammes; nous
nous arr�t�mes un instant dans ce quartier, pour visiter une cave d'o�
quelques lanciers de la Garde sortaient. Nous y pr�mes du vin et du
sucre, beaucoup de fruits confits; nous en charge�mes le juif, qui
porta tout sous notre protection. Il �tait jour lorsque nous
arriv�mes, pr�s de la premi�re enceinte du Kremlin: nous pass�mes sous
une porte b�tie en pierre grise, surmont�e d'un petit clocher o� il y
avait une cloche, en l'honneur d'un grand saint Nicolas qui se
trouvait dans une niche dessous la porte, et � gauche en entrant. Ce
grand saint, qui avait au moins six pieds, et richement habill�, �tait
ador� par chaque Russe qui passait, m�me les for�ats: c'est le patron
de la Russie.

Lorsque nous f�mes au del� de la premi�re enceinte, nous tourn�mes �


droite o�, apr�s avoir long� une rue que nous e�mes beaucoup
d'embarras de traverser, � cause du d�sordre qu'il y avait par suite
du feu qui venait de se d�clarer dans plusieurs maisons o� s'�taient
�tablies des cantini�res de la Garde, nous arriv�mes, non sans peine,
contre une haute muraille surmont�e de grandes tours. De distance en
distance, de grandes aigles dor�es dominent au haut des tours. Apr�s
avoir pass� une grande porte, nous nous trouv�mes dans la place et
vis-�-vis du palais. L'Empereur y �tait depuis la veille, car, du 14
au 15, il avait couch� dans un faubourg.

� notre arriv�e, nous y rencontr�mes des amis du 1er r�giment de


chasseurs qui �taient de piquet et qui nous retinrent � d�jeuner. Nous
y mange�mes de bonnes viandes, chose qui ne nous �tait pas arriv�e
depuis longtemps; nous y b�mes aussi d'excellent vin. Le juif, que
nous avions toujours gard� avec nous, fut forc�, malgr� toute sa
r�pugnance, de manger avec nous et de go�ter du jambon. Il est vrai de
dire que les chasseurs, qui avaient beaucoup de lingots en argent qui
venaient de l'h�tel de la Monnaie, lui promirent de faire des
�changes; ces lingots �taient aussi gros qu'une brique et en avaient
la forme: il s'en est trouv� beaucoup.

Il �tait pr�s de midi que nous �tions encore � table avec nos amis, le
dos appuy� contre des grosses pi�ces de canon monstre, qui sont de
chaque c�t� de la porte de l'arsenal qui est en face du palais,
lorsqu'on cria: �Aux armes!� Le feu �tait au Kremlin. Un instant
apr�s, des brandons de feu tombaient dans la cour o� se trouvaient de
l'artillerie de la Garde, avec tous les caissons; � c�t� se trouvait
une grande quantit� d'�toupes, que les Russes avaient laiss�e, et
dont d�j� une partie �tait en flammes. La crainte d'une explosion
occasionna un peu de d�sordre, surtout par la pr�sence de l'Empereur
que l'on for�a, pour ainsi dire, de quitter le Kremlin.

Pendant ce temps, nous avions dit adieu � nos amis; nous �tions partis
pour rejoindre le r�giment. Notre guide, � qui nous avions fait
comprendre l'endroit o� il �tait, nous fit prendre une direction par
o�, nous disait-il, nous aurions plus court, mais il nous fut
impossible d'y p�n�trer; nous en f�mes repouss�s par les flammes. Il
nous fallut attendre qu'un passage f�t libre, car, dans ce moment,
tout �tait en feu autour du Kremlin, et l'imp�tuosit� du vent qui,
depuis quelque temps, soufflait d'une force extraordinaire, nous
lan�ait des pi�ces de bois enflamm�es dans les jambes, ce qui nous
for�a de nous abriter dans un souterrain o� d�j� beaucoup d'hommes
�taient. Nous y rest�mes assez longtemps, et, lorsque nous en
sort�mes, nous rencontr�mes les r�giments de la Garde qui allaient
s'�tablir dans les environs du ch�teau de P�tersko�, o� l'Empereur
allait loger. Un seul bataillon, le premier du 2e r�giment de
chasseurs, resta au Kremlin: il pr�serva le palais de l'incendie,
puisque l'Empereur y rentra le 18 au matin. J'oubliais de dire que le
prince de Neufch�tel, ayant voulu s'assurer de l'incendie qui �tait
autour du Kremlin, avait mont�, avec un officier, sur une des
plates-formes du palais, mais ils faillirent �tre enlev�s par la
violence du vent.

Le vent et le feu continuaient toujours, mais un passage �tait libre:


c'�tait celui par o� l'Empereur venait de sortir. Nous le suiv�mes,
et, un instant apr�s, nous nous trouv�mes sur les bords de la Moskowa.
Nous march�mes le long des quais, que nous suiv�mes jusqu'au moment o�
nous trouv�mes une rue moins enflamm�e, ou une autre tout � fait
consum�e, car, par celle que l'Empereur venait de traverser, plusieurs
maisons venaient de crouler apr�s son passage, et qui emp�chaient d'y
p�n�trer.

Enfin, nous nous trouv�mes dans un quartier tout � fait en cendres, o�


notre juif t�cha de reconna�tre une rue qui devait nous conduire sur
la place du Gouvernement; il eut beaucoup de peine d'en retrouver les
traces.

Dans la nouvelle direction que nous venions de prendre, nous laissions


le Kremlin sur notre gauche. Pendant que nous marchions, le vent nous
envoyait des cendres chaudes dans les yeux, et nous emp�chait d'y
voir; nous nous enfon��mes dans les rues, sans autre accident que
d'avoir les pieds un peu br�l�s, car il fallait marcher sur les
plaques des toits, ainsi que sur les cendres qui �taient encore
br�lantes, et qui couvraient toutes les rues.

Nous avions d�j� parcouru un grand espace, quand, tout � coup, nous
trouvons notre droite � d�couvert; c'�tait le quartier des juifs, o�
les maisons, b�ties toutes en bois, et petites, avaient �t� consum�es
jusqu'au pied: � cette vue, notre guide jette un cri et tombe sans
connaissance. Nous nous empress�mes de le d�barrasser de la charge
qu'il portait: nous en tir�mes une bouteille de liqueur et nous lui en
f�mes avaler quelques gouttes; ensuite, nous lui en vers�mes sur la
figure. Un instant apr�s, il ouvrit les yeux. Nous lui demand�mes
pourquoi il s'�tait trouv� malade. Il nous fit comprendre que sa
maison �tait la proie des flammes, et que probablement sa famille
avait p�ri, et, en disant cela, il retomba sans connaissance, de
mani�re que nous f�mes oblig�s de l'abandonner, malgr� nous, car nous
ne savions que devenir sans guide, au milieu d'un pareil labyrinthe.
Il fallut, cependant, se d�cider � quelque chose: nous f�mes prendre
notre charge par un de nos hommes, et nous continu�mes � marcher;
mais, au bout d'un instant, nous f�mes forc�s d'arr�ter, ayant des
obstacles � franchir.

La distance � parcourir pour atteindre une autre rue �tait au moins de


trois cents pas; nous n'osions franchir cet espace, � cause des
cendres chaudes qui allaient nous aveugler. Pendant que nous �tions �
d�lib�rer, un de mes amis me propose de ne faire qu'une course; je
conseillai d'attendre encore; les autres �taient de mon avis, mais
celui qui m'avait fait cette proposition, voyant que nous �tions
irr�solus, et sans nous donner le temps de la r�flexion, se mit �
crier: �Qui m'aime me suit!� Et il s'�lance au pas de course; l'autre
le suit avec deux de nos hommes, et moi je reste avec celui qui avait
la charge, qui consistait encore en trois bouteilles de vin, cinq de
liqueurs, et des fruits confits.

Mais � peine ont-ils fait trente pas, que nous les v�mes dispara�tre �
nos yeux: le premier �tait tomb� de tout son long; celui qui l'avait
suivi le releva de suite. Les deux derniers s'�taient cach� la figure
dans leurs mains, et avaient �vit� d'�tre aveugl�s par les cendres,
comme le premier, qui n'y voyait plus, car c'�tait par un tourbillon
de cette poussi�re qu'ils avaient �t� envelopp�s. Le premier, ne
pouvant plus voir, criait et jurait comme un diable: les autres
�taient oblig�s de le conduire, mais ils ne purent le ramener, ni
revenir � l'endroit o� j'�tais avec l'homme et la charge. Et moi, je
n'osais risquer de les joindre, car le passage devenait de plus en
plus dangereux. Il fallut attendre plus d'une heure, avant que je
pusse aller � eux. Pendant ce temps, celui qui �tait devenu presque
aveugle, pour se laver les yeux, fut oblig� d'uriner sur un mouchoir,
en attendant qu'il puisse se les laver avec le vin que nous avions:
provisoirement, avec l'homme qui �tait rest� avec moi, nous en vid�mes
une bouteille.

Lorsque nous f�mes r�unis, nous v�mes qu'il y avait impossibilit�


d'aller plus avant sans danger. Nous d�cid�mes de retourner sur nos
pas, mais, au moment de retourner, nous e�mes l'id�e de prendre chacun
une grande plaque en t�le pour nous couvrir la t�te en la tenant du
c�t� o� le vent, les flammes et les cendres venaient; nous en pr�mes
donc chacun une. Apr�s les avoir ploy�es pour nous en servir comme
d'un bouclier, nous les appliqu�mes sur nos �paules gauches, en les
tenant des deux mains, de mani�re que nous avions la t�te et la partie
gauche garanties. Apr�s nous �tre serr�s les uns contre les autres, et
en prenant toutes les pr�cautions possibles pour ne pas �tre �cras�s,
nous nous m�mes en marche, un soldat en t�te, ensuite moi tenant celui
qui ne voyait presque pas, par la main, et les autres suivaient. Enfin
nous travers�mes avec beaucoup de peine, et non sans avoir failli �tre
renvers�s plusieurs fois. Lorsque nous e�mes travers�, nous nous
trouv�mes dans une nouvelle rue, o� nous aper��mes plusieurs familles
juives et quelques Chinois accroupis dans des coins, gardant le peu
d'effets qu'ils avaient sauv�s ou pris chez les autres. Ils
paraissaient surpris de nous voir: probablement qu'ils n'avaient pas
encore vu de Fran�ais dans ce quartier. Nous approch�mes d'un juif,
nous lui f�mes comprendre qu'il fallait nous conduire sur la place du
Gouvernement. Un p�re y vint avec son fils, et comme, dans ce
labyrinthe de feu, les rues �taient coup�es quelquefois par des
maisons croul�es ou par d'autres enflamm�es, ce ne fut qu'apr�s des
d�tours et de grandes difficult�s de trouver des issues, et apr�s nous
�tre repos�s plusieurs fois, que nous arriv�mes, � onze heures de la
nuit, � l'endroit d'o� nous �tions partis la veille.

Depuis que nous �tions arriv�s � Moscou, je n'avais pas, pour ainsi
dire, pris de repos; aussi je me couchai sur de belles fourrures que
nos soldats avaient rapport�es en quantit�, et je dormis jusqu'� sept
heures du matin.

La compagnie n'avait pas encore �t� relev�e de service, vu que tous


les r�giments, ainsi que les fusiliers, et m�me la Jeune Garde, � la
disposition du mar�chal Mortier, qui venait d'�tre nomm� gouverneur de
la ville, �taient occup�s, depuis trente-six heures, � comprimer
l'incendie qui, lorsque l'on avait fini d'un c�t�, recommen�ait d'un
autre. Cependant l'on conserva assez d'habitations, et m�me au del� de
ce qu'il fallait, pour se loger, mais ce ne fut pas sans mal, car
Rostopchin avait fait emmener toutes les pompes. Il s'en trouva encore
quelques-unes, mais hors de service.

Pendant la journ�e du 16, l'ordre avait �t� donn� de fusiller tous


ceux qui seraient pris mettant le feu. Cet ordre avait, aussit�t, �t�
mis � ex�cution. Pas loin de la place du Gouvernement, se trouvait une
autre petite place o� quelques incendiaires avaient �t� fusill�s et
pendus ensuite � des arbres: cet endroit s'appela toujours la _place
des Pendus_.

Le jour m�me de notre entr�e, l'Empereur avait donn� l'ordre au


mar�chal Mortier d'emp�cher le pillage. Cet ordre avait �t� donn� dans
chaque r�giment, mais lorsque l'on sut que les Russes eux-m�mes
mettaient le feu � la ville, il ne fut plus possible de retenir le
soldat: chacun prit ce qui lui �tait n�cessaire, et m�me des choses
dont il n'avait pas besoin.

Dans la nuit du 17, le capitaine me permit de prendre dix hommes de


corv�e, avec leurs sabres, pour aller chercher des vivres. Il en
envoya vingt d'un autre c�t�, parce que la maraude ou le pillage[17],
comme on voudra, �tait permis, mais en recommandant d'y mettre le plus
d'ordre possible. Me voil� donc encore parti pour la troisi�me course
de nuit.

[Note 17: Nos soldats appelaient le pillage de la ville, la �foire


de Moscou�, (_Note de l'auteur_.)]

Nous travers�mes une grande rue tenant � la place o� nous �tions.


Quoique le feu y avait �t� mis deux fois, l'on �tait parvenu � s'en
rendre ma�tre, et, depuis ce moment, l'on avait �t� assez heureux de
la pr�server. Aussi plusieurs officiers sup�rieurs, ainsi qu'un grand
nombre d'employ�s de l'arm�e, y avaient pris leur domicile. Nous en
travers�mes encore d'autres o� l'on ne voyait plus que la place,
marqu�e, par les plaques en t�le des toits; le vent de la journ�e
pr�c�dente en avait balay� les cendres.

Nous arriv�mes dans un quartier o� tout �tait encore debout: l'on n'y
voyait que quelques voitures d'�quipage, sans chevaux. Le plus grand
silence y r�gnait. Nous visit�mes les voitures: il ne s'y trouvait
rien, mais, � peine les avions-nous d�pass�es, qu'un cri f�roce se fit
entendre derri�re nous et fut r�p�t� deux fois et � deux distances
diff�rentes. Nous �cout�mes quelque temps, et nous n'entend�mes plus
rien. Alors nous nous d�cid�mes � entrer dans deux maisons, moi avec
cinq hommes dans la premi�re, et un caporal avec les cinq autres, dans
l'autre. Nous allum�mes des lanternes dont nous �tions munis, et, le
sabre en main, nous nous dispos�mes � entrer dans celles qui nous
paraissaient devoir renfermer des choses qui pouvaient nous �tre
utiles.

Celle o� je voulais entrer �tait ferm�e, et la porte garnie de grandes


plaques de fer; cela nous contraria un peu, vu que nous ne voulions
pas faire de bruit en l'enfon�ant. Mais, ayant remarqu� que la cave,
dont la porte donnait sur la rue, �tait ouverte, deux hommes y
descendirent. Ils y trouv�rent une trappe qui communiquait dans la
maison, de mani�re qu'il leur fut facile de nous ouvrir la porte. Nous
y entr�mes, et nous v�mes que nous �tions dans un magasin d'�piceries:
rien n'avait �t� d�rang� dans la maison, seulement, dans une chambre �
manger, il y avait un peu de d�sordre. De la viande cuite �tait
encore sur la table; plusieurs sacs remplis de grosse monnaie �taient
sur un coffre; peut-�tre que l'on n'avait pas voulu, ou que l'on
n'avait pu les emporter.

Apr�s avoir visit� toute la maison, nous nous dispos�mes � faire nos
provisions, car nous y trouv�mes de la farine, du beurre, du sucre en
quantit� et du caf�, ainsi qu'un grand tonneau rempli d'oeufs rang�s
par couches, dans de la paille d'avoine. Pendant que nous �tions �
faire notre choix, sans disputer sur le prix, car il nous semblait que
nous pouvions disposer de tout, puisqu'on l'avait abandonn� et que,
d'un moment � l'autre, cela pouvait devenir la proie des flammes, le
caporal, qui �tait entr� d'un autre c�t�, m'envoya dire que la maison
o� il �tait, �tait celle d'un carrossier o� se trouvaient plus de
trente petites voitures �l�gantes, que les Russes appellent
_drouschki_. Il me fit dire aussi que, dans une chambre, il y avait
plusieurs soldats russes de couch�s sur des nattes de jonc, mais
qu'ayant �t� surpris de voir des Fran�ais, ils s'�taient mis � genoux,
les mains crois�es sur la poitrine, et le front contre terre, pour
demander gr�ce, mais que, voyant qu'ils �taient bless�s, ils leur
avaient port� des secours en leur donnant de l'eau, vu l'impossibilit�
o� ils �taient de s'en procurer eux-m�mes, tant leurs blessures
�taient graves, et que, par la m�me raison, ils ne pouvaient nous
nuire.

Je fus de suite chez le carrossier, faire choix de deux jolies petites


voitures fort commodes, afin d'y mettre les vivres que nous trouvions,
et de pouvoir les transporter plus � notre aise. Je vis les bless�s:
parmi eux se trouvaient cinq canonniers de la Garde, avec les jambes
bris�es; ils �taient au nombre de dix-sept; beaucoup �taient
Asiatiques, faciles � reconna�tre � leur mani�re de saluer.

Comme je sortais de la maison avec mes voitures, j'aper�us trois


hommes, dont un arm� d'une lance, le second d'un sabre et le troisi�me
d'une torche allum�e, mettant le feu � la maison de l'�picier, sans
que les hommes que j'avais laiss�s dedans s'en fussent aper�us, tant
ils �taient occup�s � emballer et � faire choix des bonnes choses qui
s'y trouvaient. En les voyant, nous jet�mes un grand cri pour
�pouvanter ces trois coquins, mais, � notre surprise, pas un ne
bougea; ils nous regard�rent venir tranquillement, et celui qui �tait
arm� d'une lance se mit fi�rement en posture de vouloir se d�fendre,
si nous approchions. Cela nous �tait assez difficile, vu que nous
n'avions que nos sabres. Mais le caporal arriva avec deux pistolets
charg�s qu'il venait de trouver dans la chambre o� �taient les
bless�s; il m'en donna un et, avec celui qui lui restait, il voulait
abattre celui qui �tait arm� d'une lance. Mais je l'en emp�chai pour
le moment, ne voulant pas faire de bruit, dans la crainte qu'il ne
nous en tomb�t un plus grand nombre sur les bras.

Voyant cela, un Breton, qui se trouvait parmi nos hommes, se saisit


d'un petit timon d'une des petites voitures, et faisant le moulinet,
il avan�a contre l'individu qui, ne connaissant rien � cette mani�re
de combattre, eut, au m�me instant, les deux jambes bris�es. Il jeta,
en tombant, un cri terrible, mais le Breton, en col�re, ne lui laissa
pas le temps d'en jeter un second, car il lui ass�na un second coup
tellement violent sur la t�te, qu'un boulet de canon n'aurait pu mieux
faire. Il allait en faire autant des deux autres, si nous ne l'avions
arr�t�. Celui qui avait une torche � la main ne voulait pas s'en
dessaisir: il se sauva, avec son brandon enflamm�, dans l'int�rieur de
la maison de l'�picier, o� deux hommes le poursuivirent. Il ne fallut
pas moins de deux coups de sabre pour le mettre � la raison. Tant
qu'au troisi�me, il se soumit de bonne gr�ce, et fut aussit�t attel� �
la voiture la plus charg�e, avec un autre individu que l'on venait de
saisir dans la rue.

Nous dispos�mes tout pour notre d�part. Nos deux voitures �taient
charg�es de tout ce que renfermait le magasin: sur la premi�re, o�
nous avions attel� nos deux Russes, et qui �tait la plus charg�e, nous
avions mis le tonneau rempli d'oeufs, et, pour ne pas que nos
conducteurs puissent se sauver, nous avions eu la sage pr�caution de
les attacher par le milieu du corps arec une forte corde et � double
noeud; la seconde devait �tre conduite par quatre hommes de chez nous,
en attendant que nous puissions trouver un attelage, comme � la
premi�re.

Mais voil� qu'au moment o� nous allions partir, nous apercevons le feu
� la maison du carrossier! L'id�e que les malheureux allaient p�rir
dans des douleurs atroces nous for�a de nous arr�ter et de leur porter
des secours. Nous y f�mes de suite, ne laissant que trois hommes pour
garder nos voitures. Nous transport�mes les pauvres bless�s sous une
remise s�par�e du corps des b�timents. C'est tout ce que nous p�mes
faire. Apr�s avoir rempli cet acte d'humanit�, nous part�mes au plus
vite afin d'�viter que notre marche ne soit intercept�e par
l'incendie, car on voyait le feu � plusieurs endroits, et dans la
direction que nous devions parcourir.

Mais � peine avions-nous fait vingt-cinq pas, que les malheureux


bless�s que nous venions de transporter, jet�rent des cris effrayants.
Nous nous arr�t�mes encore, afin, de voir de quoi il �tait question.
Le caporal y fut avec quatre hommes. C'�tait le feu qui avait pris �
la paille qui �tait en quantit� dans la cour, et qui gagnait l'endroit
o� �taient ces malheureux. Il fit, avec ses hommes, tout ce qu'il
�tait possible de faire, afin de les pr�server d'�tre br�l�s. Ensuite
ils vinrent nous rejoindre, mais il est probable qu'ils auront p�ri.

Nous continu�mes notre route, et, dans la crainte d'�tre surpris par
le feu, nous faisions trotter notre premier attelage � coups de plats
de sabre. Cependant nous ne p�mes l'�viter, car lorsque nous f�mes
dans le quartier de la place du Gouvernement, nous nous aper��mes que
la grand'rue, o� beaucoup d'officiers sup�rieurs et des employ�s de
l'arm�e s'�taient log�s, �tait tout en flammes. C'�tait pour la
troisi�me fois que l'on y mettait le feu. Mais aussi ce fut la
derni�re.

Lorsque nous f�mes � l'entr�e, nous remarqu�mes que le feu n'�tait mis
que par intervalles et que l'on pouvait, en courant, franchir les
espaces o� il faisait ses ravages. Les premi�res maisons de la rue ne
br�laient pas. Arriv�s � celles qui �taient en feu, nous nous
arr�t�mes, afin de voir si l'on pouvait, sans s'exposer, les franchir.
D�j� plusieurs �taient croul�es; celles sous lesquelles ou devant
lesquelles nous devions passer, mena�aient aussi de s'ab�mer sur nous
et de nous engloutir dans les flammes. Cependant, nous ne p�mes rester
longtemps dans cette position, car nous venions de nous apercevoir que
la partie des maisons que nous avions pass�e, en entrant dans la rue,
�tait aussi en feu.

Ainsi nous �tions pris, non seulement devant et derri�re, mais aussi �
droite et � gauche, et, au bout d'un instant, partout, ce n'�tait plus
qu'une vo�te de feu sous laquelle il fallait passer. Il fut d�cid� que
les voitures passeraient en avant; nous voul�mes que celle � laquelle
�taient attel�s les Russes pass�t la premi�re, et malgr� quelques
coups de plats de sabre, ils firent des difficult�s. L'autre, qui
�tait conduite par nos soldats, se porta en avant et, s'excitant l'un
et l'autre, ils franchirent le plus heureusement possible l'endroit le
plus dangereux. Voyant cela, nous redoubl�mes de coups sur les �paules
de nos Russes qui, craignant quelque chose de pire, s'�lanc�rent en
criant: �_Houra!_�[18] et pass�rent au plus vite, non sans avoir senti
la chaleur, et couru de grands dangers, � cause qu'il se trouvait
diff�rents meubles qui venaient de rouler dans la rue.

[Note 18: _Houra!_ qui veut dire: _En avant!_ (_Note de


l'auteur_)]

� peine la derni�re voiture fut-elle pass�s, que nous travers�mes la


m�me distance au pas de course: alors nous nous trouv�mes dans un
endroit qui formait quatre coins, et quatre rues larges et longues,
que nous apercevions tout en feu. Et quoique, pour le moment, il
tomb�t de l'eau en abondance, l'incendie n'en allait pas moins son
train, car � chaque instant l'on voyait des habitations et m�me des
rues enti�res dispara�tre dans la fum�e et dans les d�combres.

Il fallait cependant avancer et gagner au plus vite l'endroit o� �tait


le r�giment, mais nous v�mes avec peine que la chose �tait
impraticable, et qu'il fallait attendre que toute la rue f�t r�duite
en cendres pour avoir un passage libre. Il fut d�cid� de retourner sur
nos pas; c'est ce que nous f�mes de suite. Arriv�s � l'endroit o� nous
avions pass�, les Russes, cette fois, dans la crainte de recevoir une
correction, n'h�sit�rent pas � passer les premiers, mais, � peine
ont-ils parcouru la moiti� de l'espace qu'il fallait pour arriver au
lieu de s�ret�, et au moment o� nous allions les suivre dans ce
dangereux passage, qu'un bruit �pouvantable se fait entendre: c'�tait
le craquement des vo�tes et la chute des poutres br�lantes et des
toits de fer qui croulaient sur la voiture. En un instant, tout fut
an�anti, jusqu'aux conducteurs que nous ne cherch�mes plus � revoir,
mais nous regrett�mes nos provisions, surtout nos oeufs.

Il me serait impossible de d�peindre la situation critique o� nous


nous trouvions. Nous �tions bloqu�s par le feu et sans aucun moyen de
retraite. Heureusement pour nous qu'� l'endroit o� �taient les quatre
coins des rues, il se trouvait une distance assez grande pour �tre �
l'abri des flammes, de mani�re � pouvoir attendre qu'une rue f�t
enti�rement br�l�e pour nous ouvrir un passage.

Pendant que nous attendions un moment propice pour nous �chapper, nous
remarqu�mes qu'une des maisons qui faisaient le coin d'une rue �tait
la boutique d'un confiseur italien, et, quoique sur le point d'�tre
r�tis, nous pens�mes qu'il serait bon de sauver quelques pots des
bonnes choses qui pouvaient s'y trouver, si toutefois il y avait
possibilit�: la porte �tait ferm�e; au premier �tage, une crois�e
�tait ouverte; le hasard nous procura une �chelle, mais elle �tait
trop courte; on la posa sur un tonneau qui se trouvait contre la
maison: alors elle fut longue assez pour que nos soldats pussent y
arriver et entrer dedans.

Quoiqu'une partie f�t d�j� en flammes, rien ne les arr�ta. Ils


ouvrirent la porte, et nous remarqu�mes, � notre grande surprise et
satisfaction, que rien n'avait �t� enlev�. Nous y trouv�mes toutes
sortes de fruits confits et beaucoup de liqueurs, du sucre en
quantit�, mais ce qui nous fit le plus grand plaisir, et qui nous
�tonna le plus, fut trois grands sacs de farine. Notre surprise
redoubla en trouvant des pots de moutarde de la rue
Saint-Andr�-des-Arts, n� 13, � Paris.

Nous nous empress�mes de vider toute la boutique, et nous en f�mes un


magasin au milieu de la place o� nous �tions, en attendant qu'il nous
f�t possible de faire transporter le tout o� �tait notre compagnie.

Comme il continuait toujours � tomber de l'eau, nous f�mes un abri


avec les portes de la maison, et nous �tabl�mes notre bivac, o� nous
rest�mes plus de quatre heures, en attendant qu'un passage f�t libre.

Pendant ce temps, nous f�mes des beignets � la confiture, et, lorsque


nous p�mes partir, nous emport�mes, sur nos �paules, tout ce qu'il fut
possible de prendre. Nous laiss�mes notre autre voiture et nos sacs
de farine sous la garde de cinq hommes, pour venir ensuite, avec
d'autres, les chercher.

Pour la voiture, il �tait de toute impossibilit� de s'en servir, vu


que le milieu de la rue o� il fallait passer �tait embarrass� par
quantit� de beaux meubles bris�s et � demi br�l�s, des pianos, des
lustres en cristal et une infinit� d'autres choses de la plus grande
richesse.

Enfin, apr�s avoir pass� la place des Pendus, nous arriv�mes o� �tait
la compagnie, � 10 heures du matin: nous en �tions partis la veille �
10 heures. Aussit�t notre arriv�e, nous ne perd�mes pas de temps pour
envoyer chercher tout ce que nous avions laiss� en arri�re: dix hommes
partirent de suite; ils revinrent, une heure apr�s, avec chacun une
charge, et malgr� tous les obstacles, ils ramen�rent la voiture que
nous y avions laiss�e. Ils nous cont�rent qu'ils avaient �t� oblig�s
de d�barrasser la place o� la premi�re voiture avait �t� �cras�e avec
les Russes, et que ces derniers �taient tous br�l�s, calcin�s et
raccourcis.

Le m�me jour 18, nous f�mes relev�s du service de la place, et nous


f�mes prendre possession de nos logements, pas loin de la premi�re
enceinte du Kremlin, dans une belle rue dont une grande partie avait
�t� pr�serv�e du feu. L'on d�signa, pour notre compagnie, un grand
caf�, car dans une des salles il y avait deux billards, et, pour nous
autres sous-officiers, la maison d'un boyard tenant � la premi�re. Nos
soldats d�mont�rent les billards pour avoir plus de place;
quelques-uns, avec le drap, se firent des capotes.

Nous trouv�mes, dans les caves de l'habitation de la compagnie, une


grande quantit� de vin, de rhum de la Jama�que, ainsi qu'une grande
cave remplie de tonnes d'excellente bi�re recouvertes de glace pour la
tenir fra�che pendant l'�t�. Chez notre boyard, quinze grandes caisses
de vin de Champagne mousseux, et beaucoup de vin d'Espagne.

Nos soldats, le m�me jour, d�couvrirent un grand magasin de sucre dont


nous e�mes soin de faire une grande provision qui nous servit � faire
du punch, pendant tout le temps que nous rest�mes � Moscou, ce que
nous n'avons jamais manqu� un seul jour de faire en grande r�cr�ation.
Tous les soirs, dans un grand vase en argent que le boyard russe
avait oubli� d'emporter, et qui contenait au moins six bouteilles,
nous en faisions pour le moins trois ou quatre fois. Ajoutez � cela
une belle collection de pipes dans lesquelles nous fumions d'excellent
tabac.

Le 19, nous pass�mes la revue de l'Empereur, au Kremlin, et en face du


palais. Le m�me jour, au soir, je fus encore command� pour faire
partie d'un d�tachement compos� de fusiliers-chasseurs et grenadiers,
et d'un escadron de lanciers polonais, en tout deux cents hommes;
notre mission �tait de pr�server de l'incendie le Palais d'�t� de
l'Imp�ratrice, situ� � l'une des extr�mit�s de Moscou. Ce d�tachement
�tait command� par un g�n�ral que je pense �tre le g�n�ral Kellermann.

Nous part�mes � huit heures du soir; il en �tait neuf et demie lorsque


nous y arriv�mes. Nous v�mes une habitation spacieuse, qui me parut
aussi grande que le ch�teau des Tuileries, mais b�tie en bois et
recouverte d'un stuc qui faisait le m�me effet que le marbre.
Aussit�t, l'on disposa des gardes � l'ext�rieur, et l'on �tablit un
grand poste en face du palais o� se trouvait un grand corps de garde.
L'on fit partir des patrouilles pour la plus grande s�ret�. Je fus
charg�, avec quelques hommes, de visiter l'int�rieur, afin de voir
s'il ne s'y trouvait personne de cach�.

Cette occasion me procura l'avantage de parcourir cette immense


habitation, qui �tait meubl�e avec tout ce que l'Asie et l'Europe
produisent de plus riche et de plus brillant. Il semblait que l'on
avait tout prodigu� pour l'embellir, et, cependant, en moins d'une
heure, elle fut enti�rement consum�e, car � peine y avait-il un quart
d'heure que tout �tait dispos� pour emp�cher que l'on y mette le feu,
qu'un instant apr�s il fut mis, malgr� toutes les pr�cautions que l'on
avait prises, devant, derri�re, � droite et � gauche, et sans voir qui
le mettait; enfin, il se fit voir en plus de douze endroits � la fois.
On le voyait sortir par toutes les fen�tres des greniers.

Aussit�t, le g�n�ral demande des sapeurs pour t�cher d'isoler le feu,


mais c'�tait impossible: nous n'avions pas de pompes, ni m�me d'eau.
Un instant apr�s, nous v�mes sortir de dessous les grands escaliers,
par un souterrain du ch�teau, et s'en aller tranquillement, plusieurs
hommes dont quelques-uns avaient encore des torches en partie
allum�es; l'on courut sur eux et on les arr�ta. C'�taient ceux qui
venaient de mettre le feu au palais; ils �taient vingt et un. Onze
autres furent arr�t�s, d'un autre c�t�, mais qui ne paraissaient pas
sortir du ch�teau. Ils n'avaient rien sur eux qui indiqu�t qu'ils
aient particip� � ce nouvel incendie; cependant, plus de la moiti�
furent reconnus pour des for�ats.

Tout ce que nous p�mes faire, fut de sauver quelques tableaux et


d'autres objets pr�cieux, parmi lesquels se trouvaient des ornements
imp�riaux, comme manteaux en velours, doubl�s en peau d'hermine, ainsi
que beaucoup d'autres choses non moins pr�cieuses qu'il fallut ensuite
abandonner.

Il y avait peut-�tre une demi-heure que le feu avait commenc�, qu'un


vent furieux s'�leva, et en moins de dix minutes, nous f�mes bloqu�s
par un incendie g�n�ral, sans pouvoir ni reculer, ni avancer.
Plusieurs hommes furent bless�s par des pi�ces de bois enflamm�es, que
la force du vent chassait avec un bruit �pouvantable. Nous ne p�mes
sortir de cet enfer qu'� deux heures du matin, et, alors, plus d'une
demi-lieue de terrain avait �t� la proie des flammes, car tout ce
quartier �tait b�ti en bois, et avec la plus grande �l�gance.

Nous nous rem�mes en route pour retourner dans la direction du


Kremlin: en partant, nous conduisions avec nous nos prisonniers, au
nombre de trente-deux, et, comme j'avais �t� charg� de la garde de
police pendant la nuit, je fus aussi charg� de l'arri�re-garde et de
l'escorte des prisonniers, avec ordre de faire tuer � coups de
ba�onnette ceux qui voudraient se sauver ou qui ne voudraient pas
suivre.

Parmi ces malheureux, il se trouvait au moins les deux tiers de


for�ats, avec des figures sinistres; les autres �taient des bourgeois
de la moyenne classe et de la police russe, faciles � reconna�tre �
leur uniforme.

Pendant que nous marchions, je remarquai, parmi les prisonniers, un


individu affubl� d'une capote verte assez propre, pleurant comme un
enfant, et r�p�tant � chaque instant, en bon fran�ais: �Mon Dieu! j'ai
perdu dans l'incendie ma femme et mon fils!� Je remarquai qu'il
regrettait davantage son fils que sa femme; je lui demandai qui il
�tait. Il me r�pondit qu'il �tait Suisse et des environs de Zurich,
instituteur des langues allemande et fran�aise � Moscou, depuis
dix-sept ans. Alors il continua � pleurer et � se d�sesp�rer, en
r�p�tant toujours: �Mon cher fils! mon pauvre fils!...�

J'eus piti� de ce malheureux, je le consolai en lui disant que,


peut-�tre, il les retrouverait, et, comme je savais qu'il devait
mourir comme les autres, je r�solus de le sauver. � c�t� de lui
marchaient deux hommes qui se tenaient fortement par le bras, l'un
jeune et l'autre d�j� �g�; je demandai au Suisse qui ils �taient; il
me dit que c'�taient le p�re et le fils, tous deux tailleurs d'habits:
�Mais, me r�pondit-il, le p�re est plus heureux que moi, il n'est pas
s�par� de son fils, ils pourront mourir ensemble!� Il savait le sort
qui l'attendait, car comprenant le fran�ais, il avait entendu l'ordre
que l'on avait donn� pour eux.

Au moment o� il me parlait, je le vis s'arr�ter tout � coup et


regarder avec des yeux �gar�s; je lui demandai ce qu'il avait: il ne
me r�pondit pas. Un instant apr�s, un gros soupir sortit de sa
poitrine, et il se mit de nouveau � pleurer en me disant qu'il
cherchait l'emplacement de son habitation, que c'�tait bien l�, qu'il
le reconnaissait au grand po�le qui �tait encore debout, car il est
bon de dire que l'on y voyait toujours comme en plein jour, non
seulement dans la ville, mais loin encore.

Dans ce moment, la t�te de la colonne, qui marchait pr�c�d�e du


d�tachement de lanciers polonais, �tait arr�t�e et ne savait o�
passer, � cause d'un grand encombrement qui se trouvait dans une rue
plus �troite et par suite des �boulements. Je profitai de ce moment
pour satisfaire au d�sir qu'avait ce malheureux de voir si, dans les
cendres de son habitation, il ne retrouverait pas les cadavres de son
fils et de sa femme. Je lui proposai de l'accompagner; nous entrons
sur l'emplacement de la maison: d'abord nous ne voyons rien qui puisse
confirmer son malheur, et d�j� je le consolais en lui disant que, sans
doute, ils �taient sauv�s, quand tout � coup, � l'entr�e de la porte
de la cave, j'aper�us quelque chose de gros et informe, noir et
raccourci. J'avan�ai, j'examinai, en �tant avec mon pied tout ce qui
pouvait m'emp�cher de reconna�tre la chose; je vis que c'�tait un
cadavre. Mais impossible de pouvoir discerner si c'�tait un homme ou
une femme: d'abord je n'en eus pas le temps, car l'individu, que la
chose int�ressait et qui �tait � c�t� de moi comme un stupide, jeta un
cri effroyable et tomba sur le pav�. Aid� par un soldat qui �tait pr�s
de moi, nous le relev�mes. Revenu un peu � lui-m�me, il parcourut, en
se livrant au d�sespoir, le terrain de la maison et, par un dernier
cri, il nomma son fils et se pr�cipita dans la cave o� je l'entendis
tomber comme une masse.

L'envie de le suivre ne me prit pas: je m'empressai de rejoindre le


d�tachement, en faisant de tristes r�flexions sur ce que je venais de
voir. Un de mes amis me demanda ce que j'avais fait de l'homme qui
parlait fran�ais; je lui contai la sc�ne tragique que je venais de
voir, et, comme l'on �tait toujours arr�t�, je lui proposai de venir
voir l'endroit. Nous all�mes jusqu'� la porte de la cave; l�, nous
entend�mes des g�missements; mon camarade me proposa d'y descendre
afin de le secourir, mais, comme je savais qu'en le tirant de cet
endroit, c'�tait le conduire � une mort certaine, puisqu'ils devaient
tous �tre fusill�s en arrivant, je lui observai que c'�tait commettre
une grande imprudence que de s'engager dans un lieu sombre et sans
lumi�re.

Fort heureusement, le cri: �Aux armes!� se fit entendre; c'�tait pour


se remettre en marche, mais, comme il fallait encore quelque temps
avant que la gauche fit son mouvement, nous rest�mes encore un moment
au m�me endroit, et, comme nous allions nous retirer, nous entend�mes
quelqu'un marcher; je me retournai. Jugez quelle fut ma surprise en
voyant para�tre ce malheureux, ayant l'air d'un spectre, portant dans
ses bras des fourrures avec lesquelles, disait-il, il voulait
ensevelir son fils et sa femme, car, pour son fils, il l'avait trouv�
mort dans la cave, sans �tre br�l�. Le cadavre qui �tait � la porte
�tait bien celui de sa femme; je lui conseillai de rentrer dans la
cave, de s'y cacher jusqu'apr�s notre d�part et qu'il pourrait ensuite
remplir son p�nible devoir; je ne sais s'il comprit, mais nous
part�mes.

Nous arriv�mes pr�s du Kremlin � cinq heures du matin; nous m�mes nos
prisonniers dans un lieu de s�ret�; mais avant, j'avais eu la
pr�caution de faire mettre de c�t� les deux tailleurs, p�re et fils,
et cela pour notre compte; ils nous furent, comme l'on verra, tr�s
utiles pendant notre s�jour � Moscou.

Le 20, l'incendie s'�tait un peu ralenti; le mar�chal Mortier,


gouverneur de la ville, avec le g�n�ral Milhaud, nomm� commandant de
la place, s'occup�rent activement d'organiser une administration de
police. L'on choisit, � cet effet, des Italiens, des Allemands et
Fran�ais habitant Moscou, qui s'�taient soustraits, en se cachant, aux
mesures de rigueur de Rostopchin, qui, avant notre arriv�e, faisait
partir les habitants malgr� eux.

� midi, en regardant par la fen�tre de notre logement, je vis fusiller


un for�at; il ne voulut pas se mettre � genoux; il re�ut la mort avec
courage et, frappant sur sa poitrine, il semblait d�fier celui qui la
lui donnait. Quelques heures apr�s, ceux que nous avions conduits
subirent le m�me sort.

Je passai le reste de la journ�e assez tranquille, c'est-�-dire


jusqu'� sept heures du soir, o� l'adjudant-major Dela�tre me signifia
de me rendre aux arr�ts dans un endroit qu'il me d�signa, pour avoir,
disait-il, laiss� �chapper trois prisonniers que l'on avait confi�s �
ma garde; je m'excusai comme je pus, et je me rendis dans l'endroit
que l'on m'avait indiqu�; d'autres sous-officiers y �taient d�j�. L�,
apr�s avoir r�fl�chi, je fus satisfait d'avoir sauv� trois hommes,
dont j'�tais persuad� qu'ils �taient innocents.

La chambre dans laquelle j'�tais donnait sur une grande galerie


�troite qui servait de passage pour aller dans un autre corps de
b�timent, dont une partie avait �t� incendi�e, de mani�re que personne
n'y allait, et je remarquai que la partie qui �tait conserv�e n'avait
pas encore �t� explor�e. N'ayant rien � faire, et naturellement
curieux, je m'amusai � parcourir la galerie. Lorsque je fus au bout,
il me sembla entendre du bruit dans une chambre dont la porte �tait
ferm�e. En �coutant, il me sembla entendre un langage que je ne
comprenais pas. Voulant savoir ce qu'elle renfermait, je frappai. L'on
ne me r�pondit pas, et le silence le plus profond succ�da au bruit.
Alors, regardant par le trou de la serrure, j'aper�us un homme couch�
sur un canap�, et deux femmes debout qui semblaient lui imposer
silence; comme je comprenais quelques mots de la langue polonaise, qui
a beaucoup de rapport avec la langue russe, je frappai une seconde
fois, et je demandai de l'eau; pas de r�ponse. Mais, � la seconde
demande, que j'accompagnai d'un grand coup de pied dans la porte, l'on
vint m'ouvrir.

Alors j'entrai; les deux femmes, en me voyant, se sauv�rent dans une


autre chambre. Je commen�ai par fermer la porte par o� j'�tais entr�;
l'individu couch� sur le canap� ne bougeait pas; je le reconnus, de
suite, pour un for�at de la figure la plus ignoble et la plus sale,
ainsi que sa barbe et tout son accoutrement, compos� d'une capote de
peau de mouton serr�e avec une ceinture de cuir. Il avait, � c�t� de
lui, une lance et deux torches � incendie, plus deux pistolets � sa
ceinture, objets dont je commen�ai par m'emparer. Ensuite, prenant une
des torches qui �tait grosse comme mon bras, je lui en appliquai un
coup sur le c�t�, qui lui fit ouvrir les yeux. L'individu, en me
voyant, fit un bond comme pour sauter apr�s moi, mais il tomba de tout
son long. Alors je lui pr�sentai le bout d'un des pistolets que je lui
avais pris; il me regarda encore d'un air stupide, et, voulant se
relever, il retomba. � la fin, il parvint � se tenir debout. Voyant
qu'il �tait ivre, je le pris par un bras et, l'ayant fait sortir de la
chambre, je le conduisis au bout de la galerie qui s�parait les
chambres, et lorsqu'il fut sur le bord de l'escalier qui �tait droit
comme une �chelle, je le poussai: il roula jusqu'en bas comme un
tonneau, et presque contre la porte du corps de garde de la police,
qui �tait en face de l'escalier. Les hommes de garde le tra�n�rent
dans une chambre destin�e pour y enfermer tous ceux de son esp�ce que
l'on arr�tait � chaque instant; enfin, je n'en entendis plus parler.

Apr�s cette exp�dition, je retournai � la chambre et je m'y enfermai,


et, ayant encore regard� si rien ne pouvait me nuire, j'ouvris la
porte de la seconde chambre o� j'aper�us, en entrant, les deux
Dulcin�es assises sur un canap�. En me voyant, elles ne parurent pas
surprises; elles me parl�rent toutes deux � la fois; je ne pus jamais
rien comprendre. Je voulus savoir si elles avaient quelque chose �
manger; elles me comprirent parfaitement, car aussit�t elles me
servirent des concombres, des oignons et un gros morceau de poisson
sal� avec un peu de bi�re, mais pas de pain. Un instant apr�s, la plus
jeune m'apporta une bouteille qu'elle appela _Kosalki_; en le go�tant,
je le reconnus pour du geni�vre de Dantzig, et, en moins d'une
demi-heure, nous e�mes vid� la bouteille, car je m'aper�us que mes
deux Moscovites buvaient mieux que moi. Je restai encore quelque temps
avec les deux soeurs, car elles m'avaient fait comprendre qu'elles
l'�taient; alors je retournai dans ma chambre.

En entrant, je trouvai un sous-officier de la compagnie qui �tait venu


pour me voir, et qui depuis longtemps m'attendait. Il me demanda d'o�
je venais; lorsque je lui eus cont� mon histoire, il ne fut plus
surpris de mon absence, mais il parut enchant�, � cause, me dit-il,
que l'on ne trouvait personne pour blanchir le linge; puisque le
hasard nous procurait deux dames moscovites, certainement elles se
trouveraient tr�s honor�es de blanchir et de raccommoder celui des
militaires fran�ais. � dix heures, lorsque tout le monde fut couch�,
comme nous ne voulions pas que personne sache que nous avions des
femmes, le sous-officier revint, avec le sergent-major, chercher nos
deux belles. Elles, firent d'abord quelques difficult�s, ne sachant o�
on les conduisait; mais, ayant fait comprendre qu'elles d�siraient que
je les accompagnasse, j'allai jusqu'au logement, o� elles nous
suivirent de bonne gr�ce, en riant. Un cabinet se trouvant disponible,
nous les y install�mes, apr�s l'avoir meubl� convenablement avec ce
que nous trouv�mes dans leur chambre; bien mieux, avec tout ce que
nous trouv�mes de beau et d'�l�gant que les dames nobles moscovites
n'avaient pu emporter, de mani�re que, de grosses servantes qu'elles
paraissaient �tre, elles furent de suite transform�es en baronnes,
mais blanchissant et raccommodant notre linge.

Le lendemain au matin, 21, j'entendis une forte d�tonation d'armes �


feu; j'appris que l'on venait encore de fusiller plusieurs for�ats et
hommes de la police, que l'on avait pris mettant le feu � l'hospice
des Enfants-Trouv�s et � l'h�pital o� �taient nos bless�s; un instant
apr�s, le sergent-major accourut me dire que j'�tais libre.

En rentrant dans notre logement, j'aper�us nos tailleurs, les deux


hommes que j'avais sauv�s, d�j� en train de travailler; ils faisaient
des grands collets avec les draps des billards qui �taient dans la
grande salle du caf� o� �tait log�e la compagnie, et que l'on avait
d�mont�s pour avoir plus de place. J'entrai dans la chambre o� �taient
enferm�es nos femmes; elles �taient occup�es � faire la lessive, et
elles s'en tiraient passablement mal. Cela n'est pas �tonnant, elles
avaient sur elles des robes en soie d'une baronne! Mais il fallait
prendre patience, faute de mieux. Le reste de la journ�e fut consacr�
� organiser notre local et � faire des provisions, comme si nous
devions rester longtemps dans cette ville. Nous avions en magasin,
pour passer l'hiver, sept grandes caisses de vin de Champagne
mousseux, beaucoup de vin d'Espagne, du porto; nous �tions possesseurs
de cinq cents bouteilles de rhum de la Jama�que, et nous avions �
notre disposition plus de cent gros pains de sucre, et tout cela pour
six sous-officiers, deux femmes et un cuisinier.

La viande �tait rare; ce soir-l�, nous e�mes une vache; je ne sais


d'o� elle venait, probablement d'un endroit o� il n'�tait pas permis
de la prendre, car nous la tu�mes pendant la nuit, pour ne pas �tre
vus.

Nous avions aussi beaucoup de jambons, car l'on en avait trouv� un


grand magasin; ajoutez � cela du poisson sal� en quantit�, quelques
sacs de farine, deux grands tonneaux remplis de suif que nous avions
pris pour du beurre; la bi�re ne manquait pas; enfin, voil� quelles
�taient nos provisions, pour le moment, si toutefois nous venions �
passer l'hiver � Moscou.

Le soir, nous e�mes l'ordre de faire un contre-appel; il fut fait �


dix heures; il manquait dix-huit hommes. Le reste de la compagnie
dormait tranquillement dans la salle des billards; ils �taient couch�s
sur des riches fourrures de martes-zibelines, des peaux de lions, de
renards, et d'ours; une partie avait la t�te envelopp�e de riches
cachemires et formant un grand turban, de sorte que, dans cette
situation, ils ressemblaient � des sultans plut�t qu'� des grenadiers
de la Garde: il ne leur manquait plus que des houris.

J'avais prolong� mon appel jusqu'� onze heures, � cause des absents,
pour ne pas les porter manquants; effectivement, ils rentr�rent un
instant apr�s, ployant sous leur charge. Parmi les objets remarquables
qu'ils rapport�rent, il se trouvait plusieurs plaques en argent, avec
des dessins en relief; ils apportaient aussi chacun un lingot du m�me
m�tal, de la grosseur et de la forme d'une brique. Le reste consistait
en fourrures, ch�les des Indes, des �toffes en soie tiss�e d'or et
d'argent. Ils me demand�rent encore la permission de faire, de suite,
deux autres voyages, pour aller chercher du vin et des fruits confits,
qu'ils avaient laiss�s dans une cave: je la leur accordai, un caporal
les accompagna. Il est bon de savoir que, sur tous les objets qui
avaient �chapp� � l'incendie, nous autres sous-officiers pr�levions
toujours un droit au moins de vingt pour cent.

Le 22 fut consacr� au repos, � augmenter nos provisions, � chanter,


fumer, rire et boire, � nous promener. Le m�me jour, je fis une visite
� un Italien, marchand d'estampes, qui restait dans notre quartier; et
dont la maison n'avait pas �t� br�l�e.

Le 23 au matin, un for�at fut fusill� dans la cour du caf�. Le m�me


jour, l'ordre fut donn� de nous tenir pr�ts, pour le lendemain matin,
� passer la revue de l'Empereur.
Le 24, � huit heures du matin, nous nous m�mes en marche pour le
Kremlin. Lorsque nous y arriv�mes, plusieurs r�giments de l'arm�e y
�taient d�j� r�unis pour la m�me cause; il y eut, ce jour-l�, beaucoup
de promotions et beaucoup de d�corations donn�es. Ceux qui, dans cette
revue, re�urent des r�compenses, avaient bien m�rit� de la patrie, car
plus d'une fois ils avaient vers� leur sang au champ d'honneur.

Je profitai de cette circonstance pour visiter en d�tail les choses


remarquables que renfermait le Kremlin. Pendant que plusieurs
r�giments �taient occup�s � passer la revue, je visitai l'�glise
Saint-Michel, destin�e � la s�pulture des empereurs de Russie. Ce fut
dans cette �glise que, les premiers jours de notre arriv�e, croyant y
trouver des grands tr�sors que l'on disait y �tre cach�s, des
militaires de la Garde, du 1er de chasseurs, qui �taient rest�s de
piquet au Kremlin, s'y �taient introduits, avaient parcouru des
caveaux immenses, mais, au lieu d'y trouver des tr�sors, ils n'y
trouv�rent que des tombeaux en pierre, recouverts en velours, avec des
inscriptions sur des plaques en argent. On y rencontra aussi quelques
personnes de la ville qui s'y �taient retir�es sous la protection des
morts, croyant y �tre en s�ret�, parmi lesquelles se trouvait une
jeune et jolie personne que l'on disait appartenir � une des premi�res
familles de Moscou, et qui fit la folie de s'attacher � un officier
sup�rieur de l'arm�e. Elle fit la folie, plus grande encore, de le
suivre dans la retraite. Aussi, comme tant d'autres, elle p�rit de
froid, de faim et de mis�re.

Sortant des caveaux de l'�glise Saint-Michel, je fus voir la fameuse


cloche, que j'examinai dans tous ses d�tails. Sa hauteur est de
dix-neuf pieds; une bonne partie est enterr�e, probablement par son
propre poids, depuis le temps qu'elle est � terre, par suite de
l'incendie qui br�la la tour o� elle �tait suspendue et dont on voit
encore les fondations. Les grosses pi�ces de bois auxquelles elle
�tait suspendue y sont encore attach�es, mais cass�es par le milieu.

Pas loin de l�, et en face du palais, se trouve l'arsenal o� l'on


voit, � chaque c�t� de la porte, deux pi�ces de canon monstres; un peu
plus loin et sur la droite, c'est la cath�drale, avec ses neuf tours
ou clochers couverts en cuivre dor�. Sur la plus haute des tours, l'on
y voyait la croix du grand Ivan, qui domine le tout; elle avait trente
pieds de haut, elle �tait en bois, recouverte de fortes lames d'argent
dor�: plusieurs cha�nes aussi dor�es la tenaient de tous les c�t�s.

Quelques jours apr�s, des hommes de corv�e, charpentiers et autres,


furent command�s pour la descendre, afin de la transporter � Paris
comme troph�e, mais, en la d�tachant, elle fut emport�e par son poids;
elle faillit tuer et entra�ner avec elle tous les hommes qui la
tenaient par les cha�nes; il en fut de m�me des grands aigles qui
dominaient les hautes tours, autour de l'enceinte du Kremlin.

Il �tait midi lorsque nous e�mes fini de passer la revue; en partant,


nous pass�mes sous la fausse porte o� se trouve le grand Saint Nicolas
dont j'ai parl� plus haut. Nous y v�mes beaucoup d'esclaves russes
occup�s � prier, � faire des courbettes et des signes de croix au
grand Saint; probablement qu'ils l'interc�daient contre nous.

Le 25, avec plusieurs de mes amis, nous parcour�mes les ruines de la


ville. Nous pass�mes dans plusieurs quartiers que nous n'avions pas
encore vus: partout l'on rencontrait, au milieu des d�combres, des
paysans russes, des femmes sales et d�go�tantes, juives et autres,
confondues avec des soldats de l'arm�e, cherchant, dans les caves que
l'on d�couvrait, les objets cach�s qui avaient pu �chapper �
l'incendie. Ind�pendamment du vin et du sucre qu'ils y trouvaient,
l'on en voyait charg�s de ch�les, de cachemires, de fourrures
magnifiques de Sib�rie, et aussi d'�toffes tiss�es de soie, d'or et
d'argent, et d'autres avec des plats d'argent et d'autres choses
pr�cieuses. Aussi voyait-on les juifs, avec leurs femmes et leurs
filles, faire � nos soldats toute esp�ce de propositions pour en
obtenir quelques pi�ces, que souvent d'autres soldats de l'arm�e
reprenaient.

Le m�me jour, au soir, le feu fut mis � un temple grec, en face de


notre logement, et tenant au palais o� �tait log� le mar�chal Mortier.
Malgr� les secours que nos soldats port�rent, l'on ne put parvenir �
l'�teindre. Ce temple, qui avait �t� conserv� dans son entier et o�
rien n'avait �t� d�rang�, fut, dans un rien de temps, r�duit en
cendres. Cet accident fut d'autant plus d�plorable, que beaucoup de
malheureux s'y �taient retir�s avec le peu d'effets qui leur
restaient, et m�me, depuis quelques jours, l'on y officiait.

Le 26, je fus de garde aux �quipages de l'Empereur, que l'on avait


plac�s dans des remises situ�es � une des extr�mit�s de la ville et
vis-�-vis une grande caserne que l'incendie avait �pargn�e et o� une
partie du premier corps d'arm�e �tait log�e. Pour y arriver avec mon
poste, il m'avait fallu parcourir plus d'une lieue de terrain en
ruines et situ� presque sur la rive gauche de la Moskowa, o� l'on
n'apercevait plus que, �a et l�, quelques pignons d'�glises; le reste
�tait r�duit en cendres. Sur la rive droite, on voyait encore quelques
jolies maisons de campagne isol�es, dont une partie aussi �tait
br�l�e.

Pr�s de l'endroit o� j'avais �tabli mon poste, se trouvait une maison


qui avait �chapp� � l'incendie; je fus la voir par curiosit�. Le
hasard m'y fit rencontrer un individu parlant tr�s bien le fran�ais,
qui me dit �tre de Strasbourg, et qu'une fatalit� avait amen� � Moscou
quelques jours avant nous. Il me conta qu'il �tait marchand de vins du
Rhin et de Champagne mousseux, et que, par suite de malheureuses
circonstances, il perdait plus d'un million, tant par ce qu'on lui
devait que par les vins qu'il avait en magasin et qui avaient �t�
br�l�s, et aussi par ce que nous avions bu et que nous buvions encore
tous les jours. Il n'avait pas un morceau de pain � manger. Je lui
offris de venir manger avec moi sa part d'une soupe au riz, qu'il
accepta avec reconnaissance.

En attendant la paix, que l'on croyait prochaine, l'Empereur donnait


des ordres afin de tout organiser dans Moscou, comme si l'on devait y
passer l'hiver. L'on commen�a par les h�pitaux pour les bless�s de
l'arm�e; ceux des Russes m�mes furent trait�s comme les n�tres.

On s'occupa de r�unir, autant que possible, les approvisionnements de


tous genres qui se trouvaient dans diff�rents endroits de la ville.
Quelques temples qui avaient �chapp� � l'incendie furent ouverts et
rendus au culte. Pas loin de notre habitation, et dans la m�me rue, il
existait une �glise pour les catholiques; un pr�tre fran�ais �migr� y
disait la messe. L'�glise portait le nom de Saint-Louis. L'on parvint
m�me � r�tablir un th��tre, et l'on m'a assur� que l'on y avait jou�
la com�die avec des acteurs fran�ais et italiens. Que l'on y ait jou�
ou non, une chose dont je suis certain, c'est qu'ils furent pay�s pour
six mois, et cela afin de faire croire aux Russes que nous �tions
dispos�s � passer l'hiver dans cette ville.

Le 27, comme j'arrivais de descendre ma garde aux �quipages, je fus


surpris agr�ablement en trouvant deux de mes pays qui venaient me
voir. C'�taient Flament, natif de P�ruwelz, v�lite dans les dragons de
la Garde, et Melet, dragon dans le m�me r�giment; ce dernier �tait de
Cond�. Ils tombaient bien, ce jour-l�, car nous �tions en disposition
pour rire. Nous invit�mes nos dragons � d�ner et � passer la soir�e
avec nous.

Dans diff�rentes courses de maraude que nos soldats avaient faites,


ils nous avaient rapport� beaucoup de costumes d'hommes et de femmes
de toutes les nations, m�me des costumes fran�ais du temps de Louis
XVI, et tous ces v�tements �taient de la plus grande richesse. C'est
pourquoi, le soir, apr�s avoir d�n�, nous propos�mes de donner un bal
et de nous rev�tir de tous les costumes que nous avions. J'oubliais de
dire qu'en arrivant, Flament nous avait appris une nouvelle qui nous
fit beaucoup de peine, c'�tait la catastrophe du brave
lieutenant-colonel Martod, commandant le r�giment de dragons dont
Flament et Melet faisaient partie. Ayant �t� � la d�couverte deux
jours avant le 25, dans les environs de Moscou, avec deux cents
dragons, ils avaient donn� dans une embuscade, et, charg�s par trois
mille hommes, tant cavalerie qu'artillerie, le colonel Martod avait
�t� mortellement bless�, ainsi qu'un capitaine et un adjudant-major
qui furent faits prisonniers apr�s avoir combattu en d�sesp�r�s. Le
lendemain, le colonel fit demander ses effets, mais, le jour suivant,
nous appr�mes sa mort.

Je reviens � notre bal, qui fut un vrai bal de carnaval, car nous nous
travest�mes tous.

Nous commen��mes par habiller nos femmes russes en dames fran�aises,


c'est-�-dire en marquises, et, comme elles ne savaient comment s'y
prendre, c'est Flament et moi qui furent charg�s de pr�sider � leur
toilette. Nos deux tailleurs russes �taient en Chinois, moi en boyard
russe, Flament en marquis, enfin chacun de nous prit un costume
diff�rent, m�me notre cantini�re, la m�re Dubois, qui survint dans le
moment et qui mit sur elle un riche habillement national d'une dame
russe. Comme nous n'avions pas de perruques pour nos marquises, la
perruquier de la compagnie les coiffa. Pour pommade, il leur mit du
suif et, pour poudre, de la farine; enfin elles �taient on ne peut pas
mieux ficel�es, et, lorsque tout fut dispos�, nous nous m�mes en train
de danser. J'oubliais de dire que, pendant ce temps, nous buvions
force punch, que Melet, le vieux dragon, avait soin d'alimenter, et
que nos marquises, ainsi que la cantini�re, quoique supportant tr�s
bien la boisson, avaient d�j� le cerveau troubl�, par suite des grands
verres de punch qu'elles avalaient de temps en temps, avec d�lices.

Nous avions, pour musique, une fl�te qu'un sergent-major jouait, et


le tambour de la compagnie l'accompagnait en mesure. On commen�a par
l'air:

On va leur percer les flancs,


Ram, ram, ram, tam plam,
Tirelire, ram plam.

Mais � peine la musique avait-elle commenc�, et la m�re Dubois


allait-elle en avant avec le fourrier de la compagnie, avec qui elle
faisait vis-�-vis, que voil� nos marquises, � qui probablement notre
musique sauvage allait, qui se mettent � sauter comme des Tartares,
allant � droite et � gauche, �cartant les jambes, les bras, tombant
sur cul, se relevant pour y tomber encore. L'on aurait dit qu'elles
avaient le diable dans le corps. Cela n'aurait �t� que tr�s ordinaire
pour nous, si elles avaient �t� habill�es avec leurs habits � la
russe, mais voir des marquises fran�aises qui, g�n�ralement, sont si
graves, sauter comme des enrag�es, cela nous faisait p�mer de rire, de
mani�re qu'il fut impossible, au joueur de fl�te, de continuer; mais
notre tambour y suppl�a en battant la charge. C'est alors que nos
marquises recommenc�rent de plus belle, jusqu'au moment o� elles
tomb�rent de lassitude sur le plancher. Nous les relev�mes pour les
applaudir, ensuite nous recommen��mes � boire et � danser jusqu'�
quatre heures du matin.

La m�re Dubois, en vraie cantini�re, et qui savait appr�cier la valeur


des habits qu'elle avait sur elle, car c'�tait en soie tiss�e d'or et
d'argent, partit sans rien dire. Mais, en sortant, le sergent de garde
� la police, voyant une dame �trang�re dans la rue, aussi matin, et
pensant faire une bonne capture, s'avan�a vers elle et voulut la
prendre par le bras pour la conduire dans sa chambre. Mais la m�re
Dubois, qui avait son mari, et du punch dans le corps, appliqua sur la
figure du sergent un vigoureux soufflet qui le renversa � terre. Il
cria: �� la garde!� Le poste prit les armes, et comme nous n'�tions
pas encore couch�s, nous descend�mes pour la d�barrasser. Mais le
sergent �tait tellement furieux que nous e�mes toutes les peines du
monde � lui faire comprendre qu'il avait eu tort de vouloir arr�ter
une femme comme la m�re Dubois.

Le 28 et le 29 furent encore consacr�s � nous occuper de nos


provisions; pour cela, nous allions faire des reconnaissances de jour,
et, la nuit--pour ne pas avoir de concurrence,--nous allions chercher
ce que nous avions remarqu�.

Le 30, nous pass�mes la revue de l'inspecteur dans la rue, en face de


notre logement. Lorsqu'elle fut termin�e, il prit envie au colonel de
faire voir � l'inspecteur comment le r�giment �tait log�. Lorsque ce
fut au tour de notre compagnie, le colonel se fit accompagner par le
capitaine, l'officier et le sergent de semaine, et l'adjudant-major
Roustan, qui connaissait le logement, marchait en avant et avait soin
d'ouvrir les chambres o� �tait la compagnie. Apr�s avoir presque tout
vu, le colonel demanda: �Et les sous-officiers, comment
sont-ils?--Tr�s bien�, r�pondit l'adjudant-major Roustan. Et,
aussit�t, il se met en train d'ouvrir les portes de nos chambres[19].
Mais, par malheur, nous n'avions pas �t� la clef de la porte du
cabinet o� nos Dulcin�es se tenaient, et que nous avions toujours fait
passer pour une armoire. Aussit�t, il l'ouvre, mais, surpris d'y voir
un espace, il regarde et aper�oit les oiseaux. Il ne dit rien, referme
la porte et met la clef dans sa poche.

[Note 19: Il est bon de savoir que nous avions fait percer une
porte de communication de notre logement dans celui o� �tait la
compagnie. (_Note de l'auteur._)]

Lorsqu'il fut descendu dans la rue, et d'aussi loin qu'il m'aper�ut,


il me montra la clef, et, s'approchant de moi en riant: �Ah! me
dit-il, vous avez du gibier en cage, et, comme des �go�stes, vous n'en
faites pas part � vos amis! Mais que diable faites-vous de ces
dr�lesses-l�, et o� les avez-vous p�ch�es? On n'en voit nulle part!�
Alors je lui contai comment et quand je les avais trouv�es, et
qu'elles nous servaient � blanchir notre linge: �Dans ce cas, nous
dit-il, en s'adressant au sergent-major et � moi, vous voudrez bien me
les pr�ter pour quelques jours, afin de blanchir mes chemises, car
elles sont horriblement sales, et j'esp�re qu'en bons camarades, vous
ne me refuserez pas cela.� Le m�me soir, il les emmena; il est
probable qu'elles blanchirent toutes les chemises des officiers, car
elles ne revinrent que sept jours apr�s.

Le 1er octobre, un fort d�tachement du r�giment fut command� pour


aller fourrager � quelques lieues de Moscou, dans un grand ch�teau
construit en bois. Nous y trouv�mes fort peu de chose: une voiture
charg�e de foin fut toute notre capture. � notre retour, nous
rencontr�mes la cavalerie russe qui vint caracoler autour de nous,
sans cependant oser nous attaquer s�rieusement. Il est vrai de dire
que nous marchions d'une mani�re � leur faire voir qu'ils n'auraient
pas eu l'avantage, car, quoiqu'�tant infiniment moins nombreux qu'eux,
nous leur avions mis plusieurs cavaliers hors de combat. Ils nous
suivirent jusqu'� un quart de lieue de Moscou.

Le 2, nous appr�mes que l'Empereur venait de donner l'ordre d'armer le


Kremlin; trente pi�ces de canon et obusiers de diff�rents calibres
devaient �tre plac�s sur toutes les tours tenant � la muraille qui
forme l'enceinte du Kremlin.

Le 3, des hommes de corv�e de chaque r�giment de la Garde furent


command�s pour piocher la terre et transporter des mat�riaux provenant
de vieilles murailles que des sapeurs du g�nie abattaient autour du
Kremlin, et des fondations que l'on faisait sauter par la mine.

Le 4, j'accompagnai � mon tour les hommes de corv�e que l'on avait


command�s dans la compagnie. Le lendemain au matin, un colonel du
g�nie fut tu�, � mes c�t�s, d'une brique qui lui tomba sur la t�te,
provenant d'une mine que l'on venait de faire sauter. Le m�me jour, je
vis, pr�s d'une �glise, plusieurs cadavres qui avaient les jambes et
les bras mang�s, probablement par des loups ou par des chiens; ces
derniers se trouvaient en grande quantit�.

Les jours o� nous n'�tions pas de service, nous les passions � boire,
fumer et rire, et � causer de la France et de la distance dont nous
�tions s�par�s, et aussi de la possibilit� de nous en �loigner encore
davantage. Quand venait le soir, nous admettions dans notre r�union
nos deux esclaves moscovites, je dirai plut�t nos deux marquises, car,
depuis notre bal, nous ne leur disions plus d'autres noms, qui nous
tenaient t�te � boire le punch au rhum de la Jama�que.

Le reste de notre s�jour dans cette ville se passa en revues et


parades, jusqu'au jour o� un courrier vint annoncer � l'Empereur, au
moment o� il �tait � passer la revue de plusieurs r�giments, que les
Russes avaient rompu l'armistice et avaient attaqu� � l'improviste la
cavalerie de Murat, au moment o� il ne s'y attendait pas.

Aussit�t la revue pass�e, l'ordre du d�part fut donn�, et, en un


instant, toute l'arm�e fut en mouvement; mais ce ne fut que le soir
que notre r�giment eut connaissance de l'ordre de se tenir pr�t �
partir pour le lendemain.

Avant de partir, nous f�mes, � nos deux femmes moscovites, ainsi qu'�
nos deux tailleurs, leur part du butin que nous ne pouvions emporter;
vingt fois ils se jet�rent � terre pour nous remercier en nous baisant
les pieds: jamais ils ne s'�taient vus si riches!

III

La retraite.--Revue de mon sac.--L'Empereur en danger.--De Moja�sk �


Slawkowo.

Le 18 octobre au soir, lorsque nous �tions, comme tous les jours,


plusieurs sous-officiers r�unis, �tendus, comme des pachas, sur des
peaux d'hermine, de marte-zibeline, de lion et d'ours, et sur d'autres
fourrures non moins pr�cieuses, fumant dans des pipes de luxe, le
tabac � la rose des Indes, et qu'un punch monstre au rhum de la
Jama�que flamboyait au milieu de nous, dans le grand vase en argent du
boyard russe, et faisait fondre un �norme pain de sucre soutenu en
travers du vase par deux ba�onnettes russes; au moment o� nous
parlions de la France et du plaisir qu'il y aurait d'y retourner en
vainqueurs, apr�s une absence de plusieurs ann�es; o� nous faisions
nos adieux et nos promesses de fid�lit� aux Mogolesses, Chinoises et
Indiennes, nous entend�mes un grand bruit dans un grand salon o�
�taient couch�s les soldats de la compagnie. Au m�me instant, le
fourrier de semaine entra pour nous annoncer que, d'apr�s l'ordre, il
fallait nous tenir pr�ts � partir.

Le lendemain 19, de grand matin, la ville se remplit de juifs et de


paysans russes; les premiers, pour acheter aux soldats ce qu'ils ne
pouvaient emporter, et les autres pour ramasser ce que nous jetions
dans les rues. Nous appr�mes que le mar�chal Mortier restait au
Kremlin avec dix mille hommes, avec ordre de s'y d�fendre au besoin.

Dans l'apr�s-midi, nous nous m�mes en marche, non sans avoir fait,
comme nous p�mes, quelques provisions de liquides que nous m�mes sur
la voiture de notre cantini�re, la m�re Dubois, ainsi que notre grand
vase en argent; il �tait presque nuit lorsque nous �tions hors de la
ville. Un instant apr�s, nous nous trouv�mes au milieu d'une grande
quantit� de voitures, conduites par des hommes de diff�rentes nations,
marchant sur trois ou quatre rangs, sur une �tendue de plus d'une
lieue. L'on entendait parler fran�ais, allemand, espagnol, italien,
portugais, et d'autres langues encore, car des paysans moscovites
suivaient aussi, ainsi que beaucoup de juifs: tous ces peuples, avec
leurs costumes et leurs langages diff�rents, les cantiniers avec leurs
femmes et leurs enfants pleurant, se pressant en tumulte et en un
d�sordre dont on ne peut se faire une id�e. Quelques-uns avaient d�j�
leurs voitures bris�es; ceux-l� criaient et juraient, de mani�re que
c'�tait un tintamarre � vous casser la t�te. Nous fin�mes, non sans
peine, � d�passer cet immense convoi, qui �tait celui de toute
l'arm�e. Nous avan��mes sur la route de Kalouga (l�, nous �tions en
Asie); un instant apr�s, nous arr�t�mes pour bivaquer dans un bois, le
reste de la nuit, et comme elle �tait d�j� tr�s avanc�e, notre repos
ne fut pas long.

� peine s'il faisait jour, que nous nous rem�mes en marche. Nous
n'avions pas encore fait une lieue, que nous rencontr�mes encore une
grande partie du fatal convoi, qui nous avait d�pass�s pendant le peu
de repos que nous avions pris. D�j�, une grande partie des voitures
�taient bris�es et d'autres ne pouvaient plus avancer, � cause que le
chemin �tait de sable et que les roues enfon�aient beaucoup. L'on
entendait crier en fran�ais, jurer en allemand, r�clamer le bon Dieu
en italien, et la Sainte Vierge en espagnol et en portugais.

Apr�s avoir pass� toute cette bagarre, nous f�mes oblig�s d'arr�ter
pour attendre la gauche de la colonne. Je profitai de cette
circonstance pour faire une revue de mon sac, qui me semblait trop
lourd, et voir s'il n'y avait rien � mettre de c�t� afin de m'all�ger.
Il �tait assez bien garni: j'avais plusieurs livres de sucre, du riz,
un peu de biscuit, une demi-bouteille de liqueur, le costume d'une
femme chinoise en �toffe de soie, tiss�e d'or et d'argent, plusieurs
objets de fantaisie en or et argent, entre autres un morceau de la
croix du grand Ivan[20], c'est-�-dire un morceau de l'enveloppe qui la
recouvrait, qui �tait d'argent dor� et qui m'avait �t� donn� par un
homme de la compagnie qui avait �t� command� de corv�e avec d'autres
hommes du m�me �tat, couvreurs et charpentiers, pour la d�tacher.

[Note 20: J'ai oubli� de dire qu'au milieu de la grande croix de


Saint-Ivan, il s'en trouvait une petite en or massif, d'un pied de
long. (_Note de l'auteur_.)]

J'avais aussi mon grand uniforme, une grande capote de femme servant �
monter � cheval (cette capote �tait de couleur noisette, doubl�e en
velours vert, et, comme je n'en connaissais pas l'usage, je me
figurais que la femme qui l'avait port�e avait plus de six pieds);
plus deux tableaux en argent d'un pied de long sur huit pouces de
hauteur, dont les personnages �taient en relief: l'un de ces tableaux
repr�sentait le jugement de Paris, sur le mont Ida. L'autre
repr�sentait Neptune, sur un char form� d'une coquille et tra�n� par
des chevaux marins. Tout cela �tait d'un travail fini. J'avais, en
outre, plusieurs m�daillons et un crachat d'un prince russe enrichi de
brillants. Tous ces objets, �taient destin�s pour des cadeaux et
avaient �t� trouv�s dans des caves o� les maisons avaient croul� par
suite de l'incendie.

Comme l'on voit, mon sac devait peser, mais, pour qu'il ne soit plus
aussi lourd, je laissai sur le terrain ma culotte blanche, pr�voyant
bien que je n'en aurais pas besoin de sit�t. Sur moi, j'avais, sur ma
chemise, un gilet de soie jaune piqu� et ouat� que j'avais fait
moi-m�me avec le jupon d'une femme, et, par-dessus tout, un grand
collet doubl� en peau d'hermine, plus une carnassi�re suspendue � mon
c�t� et sous mon collet, par un large galon en argent, contenant
plusieurs objets parmi lesquels �tait un Christ en or et argent, ainsi
qu'un petit vase en porcelaine de Chine. Ces deux pi�ces ont �chapp�
au naufrage comme par miracle; je les poss�de encore et les conserve
comme des reliques. Ensuite, mon fourniment, mes armes et soixante
cartouches dans ma giberne; ajoutez � cela de la sant�, de la gaiet�,
de la bonne volont� et l'espoir de pr�senter mes hommages aux dames
mogoles, chinoises et indiennes, et vous aurez une id�e du sergent
v�lite de la Garde imp�riale[21].

[Note 21: � cause du blocus continental, le bruit courait dans


l'arm�e que nous devions aller en Mongolie et en Chine, pour nous
emparer des possessions anglaises. (_Note de l'auteur._)]

� peine avais-je pass� la revue de mon butin, que nous entend�mes,


devant nous, quelques coups de fusil; l'on nous fit prendre les armes
et doubler le pas. Une demi-heure apr�s, nous arriv�mes sur
l'emplacement o� un convoi, escort� par un d�tachement de lanciers
rouges de la Garde, avait �t� attaqu� par des partisans.

Plusieurs lanciers �taient tu�s, et aussi des Russes et quelques


chevaux. Pr�s d'une voiture, l'on voyait �tendue � terre et sur le
dos, une jolie femme, morte de saisissement. Nous continu�mes �
marcher sur une route assez belle. Le soir, nous arr�t�mes et nous
form�mes notre bivac dans un bois, afin d'y passer la nuit.

Le lendemain 21, de grand matin, nous nous rem�mes en marche, et, dans
le milieu du jour, nous rencontr�mes un parti de Cosaques r�guliers,
que l'on chassa � coups de canon. Apr�s avoir march� une partie de
cette journ�e � travers les champs, nous arr�t�mes pr�s d'une prairie,
au bord d'un ruisseau, o� nous pass�mes la nuit.

Le 22, nous e�mes de la pluie. L'on marcha lentement et avec peine


jusqu'au soir, o� nous arr�t�mes et pr�mes position pr�s d'un bois.
Dans la nuit, nous entend�mes une forte explosion: nous s�mes, apr�s,
que c'�tait le Kremlin que le mar�chal Mortier venait de faire sauter,
par le moyen d'une grande quantit� de poudre que l'on avait mise dans
les caves. Le mar�chal �tait parti de Moscou trois jours apr�s nous,
le 22, avec ses dix mille hommes, dont deux r�giments de Jeune Garde
que nous rejoign�mes, quelques jours apr�s, sur la route de Moja�sk.
Le reste de cette journ�e, nous f�mes peu de chemin, quoique marchant
toujours.

Le 24, nous n'�tions pas loin de Kalouga. Le m�me jour, l'arm�e


d'Italie, command�e par le prince Eug�ne, ainsi que d'autres corps que
le g�n�ral Corbineau commandait, se battaient, � Malo-Jaroslawetz,
contre l'arm�e russe qui voulait nous disputer le passage. Dans cette
lutte, qui fut sanglante, 16000 hommes des n�tres se battirent contre
70 000 Russes, qui perdirent 8 000 hommes, et nous 3 000. Nous e�mes
plusieurs officiers sup�rieurs tu�s et bless�s, entre autres le
g�n�ral Delzons, frapp� d'une balle au front. Son fr�re, qui �tait
colonel, voulut le secourir; � son tour, il fut atteint d'une seconde
balle; tous deux expir�rent � la m�me place.

Le 25, au matin, j'�tais de garde depuis la veille au soir, pr�s d'une


petite maison isol�e o� l'Empereur �tait log� et o� il avait pass� la
nuit; le soleil se montrait au travers d'un �pais brouillard, comme il
en fait souvent au mois d'octobre, quand, tout � coup et sans pr�venir
personne, il monta, � cheval, suivi seulement de quelques officiers
d'ordonnance. � peine �tait-il parti, que nous entend�mes un grand
bruit; un moment, nous cr�mes que c'�taient des cris de �Vive
l'Empereur!� mais nous entend�mes crier: �Aux armes!� C'�taient plus
de 6 000 Cosaques command�s par Platoff, qui, � la faveur du
brouillard et des ravins, �taient venus faire un _hourrah_. Aussit�t
les escadrons de service de la Garde s'�lanc�rent dans la plaine; nous
les suiv�mes, et, pour raccourcir notre chemin, nous travers�mes un
ravin. Dans un instant, nous f�mes devant cette nu�e de sauvages qui
hurlaient comme des loups et qui se retir�rent. Nos escadrons finirent
par les atteindre et leur reprendre tout ce qu'ils avaient enlev� de
bagages, de caissons, en leur faisant essuyer beaucoup de pertes.

Lorsque nous entr�mes dans la plaine, nous v�mes l'Empereur presque au


milieu des Cosaques, entour� des g�n�raux et de ses officiers
d'ordonnance, dont un venait d'�tre dangereusement bless�, par une
fatale m�prise: au moment o� les escadrons entraient dans la plaine,
plusieurs de ses officiers avaient �t� oblig�s, pour se d�fendre, et
pour d�fendre l'Empereur, qui �tait au milieu d'eux et qui avait
failli �tre pris, de faire le coup de sabre avec les Cosaques. Un des
officiers d'ordonnance, apr�s avoir tu� un Cosaque et en avoir bless�
plusieurs autres, perdit, dans la m�l�e, son chapeau, et laissa tomber
son sabre. Se trouvant sans armes, il courut sur un Cosaque, lui
arracha sa lance et se d�fendit avec. Dans ce moment, il fut aper�u
par un grenadier � cheval de la Garde qui, � cause de sa capote verte
et de sa lance, le prit pour un Cosaque, courut dessus et lui passa
son sabre au travers du corps[22].

[Note 22: Cet officier se nommait M. Leaulteur. (_Note de


l'auteur._)]

Le malheureux grenadier, d�sesp�r� en voyant sa m�prise, veut se faire


tuer; il s'�lance au milieu de l'ennemi, frappant � droite et �
gauche; tout fuit devant lui. Apr�s en avoir tu� plusieurs, n'ayant pu
se faire tuer, il revint seul et couvert de sang demander des
nouvelles de l'officier qu'il avait si malheureusement bless�.
Celui-ci gu�rit et revint en France sur un tra�neau.

Je me rappelle qu'un instant apr�s cette �chauffour�e, l'Empereur,


�tant � causer avec le roi Murat, riait de ce qu'il avait failli �tre
pris, car il s'en est fallu de bien peu. Le grenadier-v�lite Monfort,
de Valenciennes, avait encore eu l'occasion de se distinguer, en tuant
et en mettant hors de combat plusieurs Cosaques.

Nous rest�mes encore quelque temps dans cette position, et nous nous
m�mes en marche, laissant Kalouga sur notre gauche. Nous travers�mes,
sur un mauvais pont, une rivi�re fangeuse et fort escarp�e, et pr�mes
la direction de Moja�sk.

Le 26, nous f�mes encore une petite �tape, et, le 27, apr�s avoir
march� sans interruption jusqu'au soir, nous all�mes coucher pr�s de
Moja�sk; cette nuit, il commen�a � geler.

Le 28, nous part�mes de grand matin et, dans la journ�e, apr�s avoir
travers� une petite rivi�re, nous nous trouv�mes sur l'emplacement du
fameux champ de bataille encore tout couvert de morts et de d�bris de
toute esp�ce. On voyait sortir de terre des jambes, des bras, et des
t�tes; presque tous ces cadavres �taient des Russes, car les n�tres,
autant que possible, nous leur avions donn� la s�pulture. Mais, comme
tout cela avait �t� fait � la h�te, les pluies qui �taient survenues
depuis, en avaient mis une partie � d�couvert. Rien de plus triste �
voir que tous ces morts qui, � peine, conservaient une forme humaine;
il y avait cinquante-deux jours que la bataill� avait eu lieu.

Nous all�mes �tablir notre bivac un peu plus avant, et nous pass�mes
pr�s de la grande redoute o� le g�n�ral Caulaincourt avait �t� tu� et
enterr�. Lorsque nous f�mes arr�t�s, nous nous occup�mes de nous
abriter, afin de passer la nuit le mieux possible. Nous f�mes du feu
avec les d�bris d'armes, de caissons, d'aff�ts de canon; mais, pour
l'eau, nous f�mes embarrass�s, car la petite rivi�re qui coulait pr�s
de notre camp et o� il se trouvait peu d'eau, �tait remplie de
cadavres en putr�faction; il fallut remonter � plus d'un quart de
lieue pour en avoir de potable. Lorsque nous f�mes organis�s, je fus
avec un de mes amis[23] visiter le champ de bataille; nous all�mes
jusqu'au ravin, � la place m�me o�, le lendemain de la bataille, le
roi Murat avait fait dresser ses tentes.

[Note 23: Grangier, sergent. (_Note de l'auteur._)]


Le m�me jour, le bruit courut qu'un grenadier fran�ais avait �t�
trouv� sur le champ de bataille, vivant encore: il avait les deux
jambes coup�es, et, pour abri, la carcasse d'un cheval dont il s'�tait
nourri de la chair, et, pour boisson, l'eau d'un ruisseau rempli de
cadavres. L'on a dit qu'il fut sauv�: pour le moment, je le pense
bien, mais, par la suite, il aura fallu l'abandonner, comme tant
d'autres. Le soir de cette journ�e, la faim commen�a � se faire sentir
chez quelques-uns qui avaient �puis� leurs provisions. Jusqu'alors
chacun, chaque fois que l'on faisait la soupe, donnait sa part de
farine, mais, lorsque l'on s'aper�ut que tout le monde n'y contribuait
plus, l'on se cacha pour manger ce que l'on avait; il n'y avait que la
soupe de viande de cheval, que l'on faisait depuis quelques jours, que
l'on mangeait en commun.

Le jour suivant, nous pass�mes pr�s d'une abbaye qui avait servi
d'h�pital � une partie de nos bless�s de la grande bataille. Beaucoup
s'y trouvaient encore. L'Empereur donna l'ordre de les transporter sur
toutes les voitures, � commencer par les siennes, mais des cantiniers,
� qui l'on avait confi� plusieurs de ces malheureux, les abandonn�rent
sur la route, sous diff�rents pr�textes, et cela pour conserver le
butin qu'ils emportaient de Moscou et dont leurs voitures �taient
charg�es. Cette nuit, nous couch�mes dans un bois en arri�re de Ghjat,
o� l'Empereur logea; pendant la nuit, pour la premi�re fois, il tomba
de la neige.

Le lendemain, 30, la route �tait d�j� mauvaise; beaucoup de voitures,


charg�es de butin, avaient peine � se tra�ner, beaucoup d�j� se
trouvaient bris�es, et d'autres, craignant le m�me sort, s'all�geaient
en se d�barrassant d'objets inutiles. Ce jour-l�, j'�tais
d'arri�re-garde, et, comme je me trouvais tout � fait en arri�re de la
colonne, � m�me de voir le commencement du d�sordre. La route �tait
jonch�e d'objets pr�cieux, comme tableaux, cand�labres et beaucoup de
livres, car, pendant plus d'une heure, je ramassai des volumes que je
parcourais un instant, et que je rejetais ensuite pour �tre ramass�s
par d'autres qui, � leur tour, les abandonnaient.

C'�taient des �ditions de Voltaire, de Jean-Jacques Rousseau et de


l'_Histoire naturelle_ par Buffon, reli�es en maroquin rouge et dor�es
sur tranche.

C'est dans cette journ�e que j'eus le bonheur de faire l'acquisition


d'une peau d'ours, qu'un soldat de la compagnie venait, me dit-il, de
ramasser dans une voiture bris�e, remplie de fourrures. Le m�me jour,
notre cantini�re perdit son �quipage avec nos vivres et notre grand
vase en argent, dans lequel nous avions fait tant de punch.

Le 30, nous arriv�mes � Viasma, _ville au schnaps_, ainsi nomm�e, par


nos soldats, � cause de l'eau-de-vie que l'on y trouva en allant �
Moscou. L'Empereur fit s�jour; notre r�giment alla plus avant.

J'oubliais de dire qu'avant d'arriver � cette ville, nous f�mes une


grande halte et que, m'�tant retir� sur la droite de la route, pr�s
d'un bois de sapins, je rencontrai un sergent des chasseurs de la
Garde, que je connaissais[24]. Il avait profit� d'un feu qui se
trouvait tout fait, pour faire cuire une marmite de riz, dont il
m'invita � prendre part. Il avait, avec lui, la cantini�re du
r�giment, qui �tait une Hongroise avec qui il �tait le mieux du monde,
et qui avait encore sa voiture attel�e de deux chevaux et bien garnie
de vivres, de fourrures et d'argent. Je restai avec eux tout le temps
de la halte, plus d'une heure. Pendant ce temps, un sous-officier
portugais s'approcha de nous pour se chauffer; je lui demandai o�
�tait son r�giment; il me r�pondit qu'il �tait dispers�, mais que lui,
il �tait charg�, avec un d�tachement, d'escorter sept � huit cents
prisonniers russes qui, n'ayant rien pour se nourrir, �taient r�duits
� se manger l'un l'autre, c'est-�-dire que, lorsqu'il y en avait un de
mort, ils le coupaient par morceaux et se le partageaient pour le
manger ensuite. Pour preuve de ce qu'il me disait, il s'offrit de me
le faire voir; je refusai. Cette sc�ne se passait � cent pas de
l'endroit o� nous �tions; nous s�mes, quelques jours apr�s, que l'on
avait �t� oblig� d'abandonner le reste, ne pouvant les nourrir.

[Note 24: Ce sergent se nommait Guinard; il �tait natif de Cond�


(_Note de l'auteur_.)]

Le sergent des chasseurs, dont je viens de parler, finit par tout


perdre avec sa cantini�re, � Wilna; ils furent tous deux prisonniers.

Le 1er novembre, nous avions, comme la nuit pr�c�dente, couch� pr�s


d'un bois, sur le bord de la route: depuis plusieurs jours, nous
avions d�j� commenc� � vivre de viande de cheval. Le peu de vivres que
nous avions pu emporter de Moscou �tait consomm�, et nos mis�res
commen�aient avec le froid qui, d�j�, se faisait sentir avec force.
Pour mon compte, j'avais encore un peu de riz que je conservais pour
les derniers moments, car je pr�voyais, pour la suite, des mis�res
plus grandes encore.

Ce jour-l�, je faisais encore partie de l'arri�re-garde, qui �tait


compos�e de sous-officiers, � cause que d�j� beaucoup de soldats
restaient en arri�re pour se reposer et se chauffer � des feux que
ceux qui �taient devant nous avaient abandonn�s en partant. En
marchant, j'aper�us, sur ma droite, plusieurs hommes de diff�rents
r�giments, dont quelques-uns �taient de la Garde, autour d'un grand
feu. Je fus envoy� par l'adjudant-major, afin de les engager � suivre;
�tant pr�s d'eux, je reconnus Flament, dragon v�lite. Je le trouvai
faisant cuire un morceau de cheval au bout de son sabre, dont il
m'invita de prendre part; je l'engageai � suivre la colonne; il me
r�pondit qu'aussit�t qu'il aurait fait son repas, il se remettrait en
route, mais qu'il �tait malheureux, puisqu'il �tait forc� de faire la
route � pied, avec ses bottes � l'�cuy�re, � cause que, le jour avant,
dans un combat contre les Cosaques, o� il en avait tu� trois, son
cheval avait attrap� un �cart, de sorte qu'il �tait oblig� de le
conduire par la bride. Heureusement que l'homme qui me suivait, dans
ce moment, �tait mon homme de confiance, et qui avait, dans son sac,
une paire de souliers � moi, que je donnai au pauvre Flament, de
mani�re � ce qu'il puisse se chausser comme un fantassin, et marcher
de m�me. Je lui fis mes adieux sans penser que je ne le reverrais
plus; j'appris, deux jours apr�s, qu'il avait �t� tu� pr�s d'un bois,
au moment o�, avec d'autres tra�neurs comme lui, il allait faire du
feu pour se reposer.

Le 2, avant d'arriver � Slawkowo, nous v�mes, sur notre gauche, tenant


� la route, un blockhaus, ou station militaire, esp�ce de grande
baraque fortifi�e, occup�e par des militaires de diff�rents r�giments
et des bless�s. Ceux qui �taient les moins malades et qui purent
suivre, se joignirent � nous, et les autres furent mis, autant que
possible, sur des voitures; tant qu'aux plus malades, ils furent
abandonn�s � la cl�mence de l'ennemi, ainsi que des m�decins et
chirurgiens qu'on laissa pour en avoir soin.

IV

Dorogobou�.--La vermine.--Une cantini�re.--La faim.

Le 3, nous f�mes s�jour � Slawkowo; pendant toute la journ�e, nous


aper��mes les Russes sur notre droite. Le m�me jour, les autres
r�giments de la Garde, qui avaient fait s�jour en arri�re, se
r�unirent � nous.

Le 4, nous f�mes une marche forc�e pour arriver � Dorogobou�, ville


aux choux; c'est le nom que nous lui avions donn�, � cause de la
grande quantit� de choux que nous y trouv�mes en allant � Moscou.
C'est aussi de cette ville que, le 25 ao�t, l'Empereur fit faire, dans
toute l'arm�e, le d�nombrement des coups de canon et de fusil que
l'arm�e avait � tirer pour la grande bataille. � 7 heures du soir,
nous en �tions encore �loign�s de deux lieues; c'est avec beaucoup de
peine que nous p�mes l'atteindre, car la quantit� de neige qu'il y
avait d�j� nous emp�chait de marcher. Nous f�mes m�me �gar�s pendant
quelque temps, et, pour que les hommes qui se trouvaient en arri�re
pussent nous rejoindre, pendant plus de deux heures l'on battit la
marche de nuit, jusqu'au moment o� nous arriv�mes sur l'emplacement de
la ville, car, � quelques maisons pr�s, elle avait �t� br�l�e comme
beaucoup d'autres.

Il �tait bien 11 heures lorsque notre bivouac fut form�, et, avec les
d�bris des maisons, nous trouv�mes encore assez de bois pour faire du
feu et bien nous chauffer. Mais d�j� tout nous manquait, et nous
�tions tellement fatigu�s, que l'on n'avait pas la force de chercher
un cheval pour le voler et le manger ensuite, de mani�re que nous
pr�mes le parti de nous reposer. Un soldat de la compagnie m'avait
apport� des nattes de jonc pour me coucher: les ayant mises devant le
feu, je m'�tendis dessus et, la t�te sur mon sac, les pieds au feu, je
m'endormis.

Il y avait peut-�tre une heure que je reposais, lorsque je sentis, par


tout mon corps, un picotement auquel il me fut impossible de r�sister.
Je passai machinalement la main sur ma poitrine et sur plusieurs
parties de mon individu: quel fut mon effroi lorsque je m'aper�us que
j'�tais couvert de vermine! Je me levai, et en moins de deux minutes
j'�tais nu comme la main, jetant au feu chemise et pantalon. C'�tait
comme un feu de deux rangs, tant cela p�tillait dans les flammes, et,
quoiqu'il tomb�t de la neige par gros flocons sur mon corps, je ne me
rappelle pas avoir eu froid, tant j'�tais occup� de ce qui venait de
m'arriver! Enfin, je secouai au-dessus du feu le reste de mes
v�tements dont je ne pouvais me d�faire, et je remis la seule chemise
et le seul pantalon qui me restaient. Alors, triste et ayant presque
envie de pleurer, je pris le parti de m'asseoir sur mon sac, et, la
t�te dans mes mains, couvert de ma peau d'ours, �loign� des maudites
nattes sur lesquelles j'avais dormi, je passai le reste de la nuit.
Ceux qui prirent ma place n'attrap�rent rien: il para�t que j'avais
tout pris.

Le jour suivant, 5 novembre, nous part�mes de grand matin. Avant le


d�part, l'on fit, dans chaque r�giment de la Garde, une distribution
de moulins � bras pour moudre le bl�, si toutefois on en trouvait;
mais comme l'on n'avait rien � moudre et que ces meubles �taient
pesants et inutiles, l'on s'en d�barrassa dans les vingt-quatre
heures. Cette journ�e fut triste, car une partie des malades et des
bless�s succomb�rent; ils avaient, jusqu'� ce jour, fait des efforts
surnaturels, esp�rant atteindre Smolensk, o� l'on croyait trouver des
vivres et prendre des cantonnements.

Le soir, nous arr�t�mes pr�s d'un bois o� l'on donna l'ordre de former
des abris, afin de passer la nuit. Un instant apr�s, notre cantini�re,
Mme Dubois, la femme du barbier de notre compagnie, se trouva malade,
et, au bout d'un instant, pendant que la neige tombait, et par un
froid de vingt degr�s, elle accoucha d'un gros gar�on: position
malheureuse pour une femme. Je dirai que, dans cette circonstance, le
colonel Bodel, qui commandait notre r�giment, fit tout ce qu'il �tait
possible de faire pour le soulagement de cette femme, pr�tant son
manteau pour couvrir l'abri sous lequel �tait la m�re Dubois, qui
supporta son mal avec courage. Le chirurgien du r�giment n'�pargna
rien, de son c�t�; enfin le tout finit heureusement. La m�me nuit, nos
soldats tu�rent un ours blanc qui fut � l'instant mang�.

Apr�s avoir pass� la nuit la plus p�nible, � cause du grand froid,


nous nous m�mes en route. Le colonel pr�ta son cheval � la m�re
Dubois, qui tenait son nouveau-n� dans les bras, envelopp� dans une
peau de mouton; tant qu'� elle, on la couvrit avec les capotes de deux
hommes de la compagnie, morts dans la nuit.

Ce jour-l�, qui �tait le 6 novembre, il faisait un brouillard � ne pas


y voir, et un froid de plus de vingt-deux degr�s; nos l�vres se
collaient, l'int�rieur du nez, ou plut�t le cerveau se gla�ait; il
semblait que l'on marchait au milieu d'une atmosph�re de glace. La
neige, pendant tout le jour, et par un vent extraordinaire, tomba par
flocons, gros comme personne ne les avait jamais vus; non seulement
l'on ne voyait plus le ciel, mais ceux qui marchaient devant nous.

Lorsque nous f�mes pr�s d'un mauvais village[25], nous v�mes une
estafette arriver � franc �trier, demandant apr�s l'Empereur. Nous
s�mes, un instant apr�s, que c'�tait un g�n�ral apportant la nouvelle
de la conspiration de Malet, qui venait d'avoir lieu � Paris.

[Note 25: Ce village se nomme Mickalowka. (_Note de l'auteur_.)]

Comme l'endroit o� nous �tions arr�t�s �tait pr�s d'un bois, et que,
pour se remettre en route, il fallait beaucoup attendre � cause que le
chemin �tait �troit, l'on se trouvait beaucoup de monde en masse, et
comme nous �tions plusieurs amis r�unis sur le bord de la route,
frappant des pieds pour ne pas �tre saisis du froid, causant de nos
malheurs et de la faim qui nous d�vorait, je sentis, tout � coup,
l'odeur du pain chaud. Aussit�t je me retourne, et derri�re et pr�s de
moi, je vois un individu envelopp� d'une grande pelisse garnie de
fourrures, sous laquelle sortait l'odeur du pain qui m'avait mont� au
nez. Aussit�t je lui adresse brusquement la parole, en lui disant:
�Monsieur, vous avez du pain; vous allez m'en vendre!� Comme il allait
se retirer, je le saisis par le bras. Alors, voyant qu'il n'y avait
plus moyen de se d�barrasser de moi, il tira de dessous sa pelisse,
une galette encore toute chaude que je saisis avec avidit� d'une main,
tandis que de l'autre, je lui pr�sentai une pi�ce de cinq francs pour
la lui payer. Mais, � peine l'avais-je dans la main, que mes amis, qui
�taient aupr�s de moi, tomb�rent dessus comme des enrag�s, et me
l'arrach�rent. Il ne me resta, pour ma part, que le morceau que je
tenais sous le pouce et les deux premiers doigts de la main droite.

Pendant ce temps, le chirurgien-major de l'arm�e, car c'en �tait un,


disparut. Il fit bien, car on l'aurait peut-�tre assomm� pour avoir le
reste. Il est probable qu'�tant arriv� des premiers dans le petit
village dont j'ai parl�, il aura eu le bonheur de trouver de la
farine, et, en attendant que nous fussions arriv�s, il aura fait de la
galette.

Depuis plus d'une demi-heure que nous �tions dans cette position,
plusieurs hommes avaient succomb� � l'endroit o� nous �tions. Beaucoup
d'autres �taient tomb�s dans la colonne, lorsqu'elle �tait en marche.
Enfin, nos rangs commen�aient � s'�claircir, et nous n'�tions qu'au
commencement de nos mis�res! Lorsque l'on s'arr�tait afin de prendre
quelque chose au plus vite, l'on saignait les chevaux abandonn�s, ou
ceux que l'on pouvait enlever sans �tre vu; l'on en recueillait le
sang dans une marmite, on le faisait cuire et on le mangeait. Mais il
arrivait souvent qu'au moment o� l'on venait de le mettre au feu, l'on
�tait oblig� de le manger, soit que l'ordre du d�part arriv�t, ou que
les Russes fussent trop pr�s de nous. Dans ce dernier cas, l'on ne se
g�nait pas autant, car j'ai vu quelquefois une partie manger
tranquillement, pendant que l'autre emp�chait, � coups de fusil, les
Russes de s'avancer. Mais lorsqu'il y avait force majeure et qu'il
fallait quitter le terrain, on emportait la marmite, et chacun, en
marchant, puisait � pleines mains et mangeait; aussi avait-on la
figure barbouill�e de sang.

Souvent, lorsque l'on �tait oblig� d'abandonner des chevaux, parce que
l'on n'avait pas le temps de les d�couper, il arrivait que des hommes
restaient en arri�re expr�s, en se cachant, afin qu'on ne les for��t
point � suivre leur r�giment. Alors, ils tombaient sur cette viande
comme des voraces; aussi �tait-il rare que ces hommes reparussent,
soit qu'ils fussent pris par l'ennemi, ou morts de froid.

Cette journ�e de marche ne fut pas aussi longue que la pr�c�dente,


car, lorsque nous arr�t�mes, il faisait encore jour. C'�tait sur
l'emplacement d'un village incendi� o� il ne restait plus que quelques
pignons de maisons contre lesquels les officiers sup�rieurs �tablirent
leur bivac pour se mettre � l'abri du vent et passer la nuit.
Ind�pendamment des douleurs que nous avions, par suite des grandes
fatigues que nous �prouvions, la faim se faisait sentir d'une mani�re
effroyable. Ceux � qui il restait encore un peu de vivres, comme du
riz ou du gruau, se cachaient pour le manger. D�j� il n'y avait plus
d'amis, l'on se regardait d'un air de m�fiance, l'on devenait m�me
ingrat envers ses meilleurs camarades. Il m'est arriv�, � moi, de
commettre, envers mes v�ritables amis, un trait d'ingratitude que je
ne veux pas passer sous silence.

J'�tais, ce jour-l�, comme tous mes amis, d�vor� par la faim, mais
j'avais, plus qu'eux, le malheur de l'�tre aussi par la vermine que
j'avais attrap�e l'avant-veille. Nous n'avions pas un morceau de
cheval � manger, nous comptions sur l'arriv�e de quelques hommes de la
compagnie, qui �taient rest�s en arri�re, afin d'en couper aux chevaux
qui tombaient. Tourment� de n'avoir rien � manger, j'�prouvais des
sensations qu'il me serait difficile d'exprimer. J'�tais pr�s d'un de
mes meilleurs amis, Poumo, sergent, qui �tait debout pr�s d'un feu que
l'on venait de faire, en regardant de tous c�t�s s'il n'arrivait rien.
Tout � coup, je lui serre la main avec un mouvement convulsif, en lui
disant: �Mon ami, si je rencontrais, dans le bois, n'importe qui avec
un pain, il faudrait qu'il m'en donne la moiti�!� Puis, me reprenant:
�Non, lui dis-je, je le tuerais pour avoir tout!�

� peine avais-je l�ch� la parole, que je me mis � marcher � grands pas


dans la direction du bois, comme si je devais rencontrer l'homme et le
pain. Y �tant arriv�, je le c�toyai pendant un quart d'heure, et,
tournant brusquement � gauche dans une direction oppos�e � notre
bivac, j'aper�us, presque � la lisi�re du bois, un feu contre lequel
un homme �tait assis. Je m'arr�tai afin de l'observer, et je
distinguai qu'il avait, devant lui et sur son feu, une marmite dans
laquelle il faisait cuire quelque chose, car, ayant pris un couteau,
il le plongea dedans, et, � ma grande surprise, je vis qu'il en
retirait une pomme de terre qu'il pressa un peu et qu'il remit
aussit�t, probablement parce qu'elle n'�tait pas cuite.

J'allais m'�lancer et courir dessus, mais, dans la crainte qu'il ne


m'�chapp�t, je rentrai dans le bois, et, faisant un petit circuit,
j'arrivai � quelques pas derri�re l'individu, sans qu'il m'ait aper�u.
Mais, en cet endroit, comme il y avait beaucoup de broussailles, je
fis du bruit en avan�ant. Il se retourna, mais j'�tais d�j� � c�t� de
la marmite et, sans lui donner le temps de me parler, je lui adressai
la parole: �Camarade, vous avez des pommes de terre, vous allez m'en
vendre ou m'en donner, ou j'enl�ve la marmite!� Un peu surpris de
cette r�solution, et comme je m'approchais avec mon sabre pour p�cher
dedans, il me dit que cela ne lui appartenait pas, et que c'�tait � un
g�n�ral polonais qui bivaquait pas loin de l� et dont il �tait le
domestique; qu'il lui avait ordonn� de se cacher o� il �tait pour les
faire cuire, afin d'en avoir pour le lendemain.

Comme, sans lui r�pondre, je me mettais en devoir d'en prendre, non


sans lui pr�senter de l'argent, il me dit qu'elles n'�taient pas
encore cuites, et, comme je n'avais pas l'air d'y croire, il en tira
une qu'il me pr�senta pour me la faire palper; je la lui arrachai et,
telle qu'elle �tait, je la d�vorai: �Vous voyez, me dit-il, qu'elles
ne sont pas mangeables; cachez-vous un instant, ayez de la patience,
t�chez surtout que l'on ne vous voie pas jusqu'au moment o� elles
seront bonnes � manger; alors je vous en donnerai.�

Je fis ce qu'il me dit; je me cachai derri�re un petit buisson, mais


si pr�s de lui que je ne pouvais le perdre de vue. Au bout de cinq �
six minutes, je ne sais s'il me croyait bien loin, il se leva et,
regardant � droite et � gauche, il prend la marmite et se sauve avec,
mais pas loin, car je l'arr�tai de suite en le mena�ant de tout
prendre s'il ne voulait pas m'en donner la moiti�. Il me r�pondit
encore que c'�tait � son g�n�ral: �Seraient-elles pour l'Empereur,
qu'il m'en faut, lui dis-je, car je meurs de faim!� Voyant qu'il ne
pouvait se d�barrasser de moi qu'en me donnant ce que je lui
demandais, il m'en donna sept. Je lui donnai quinze francs et je le
quittai. Il me rappela et m'en donna deux autres; elles �taient loin
d'�tre bien cuites, mais je n'y pris pas grande attention, j'en
mangeai une et je mis les autres dans ma carnassi�re. Je comptais
qu'avec cela, je pouvais vivre trois jours en mangeant, avec un
morceau de viande de cheval, deux par jour.

Tout en marchant et en pensant � mes pommes de terre, je me trompai de


chemin; je ne m'en aper�us qu'aux cris et aux jurements que faisaient
cinq hommes qui se battaient comme des chiens; � c�t� d'eux �tait une
cuisse de cheval qui faisait l'objet de leurs discussions. L'un de ces
hommes, en me voyant, vint jusqu'� moi en me disant que lui et son
camarade, tous deux soldats du train, avaient, avec d'autres, �t� tuer
un cheval derri�re le bois, et que, revenant avec leur part qu'ils
portaient au bivac, ils avaient �t� attaqu�s par trois hommes d'un
autre r�giment qui voulaient la leur prendre, mais que, si je voulais
les aider � la d�fendre, ils m'en donneraient ma part. � mon tour,
craignant le m�me sort pour mes pommes de terre, je lui r�pondis que
je ne pouvais m'arr�ter, mais qu'ils n'avaient qu'� tenir bon un
instant, que je leur enverrais quelqu'un pour les aider. Je poursuivis
mon chemin.

Pas loin de l�, je rencontrai deux hommes de notre r�giment � qui je


contai l'affaire; ils march�rent de ce c�t�. J'ai su, le lendemain,
qu'ils n'avaient vu, en arrivant, qu'un homme mort qui venait d'�tre
assomm� avec un gros b�ton de sapin qu'ils avaient trouv� � c�t�, et
rouge de sang. Probablement que les trois agresseurs avaient profit�
du moment o� l'autre implorait mon assistance pour se d�faire de celui
qui �tait rest� seul.

� mon arriv�e � l'endroit o� �tait le r�giment, plusieurs de mes


camarades me demand�rent si je n'avais rien d�couvert; je leur
r�pondis que non. Ensuite, prenant ma place pr�s du feu, je fis comme
tous les jours; je creusai ma place, c'est-�-dire mon lit de neige,
et, comme nous n'avions pas de paille, j'�tendis ma peau d'ours pour
me coucher, la t�te sur mon collet doubl� en peau d'hermine �tendu
sur moi. Je me disposais � passer la nuit, mais, avant de dormir,
j'avais encore une pomme de terre � manger; c'est ce que je fis, cach�
par mon collet, faisant le moins de mouvements possible, de crainte
que l'on ne s'aper�oive que je mangeais quelque chose, et, prenant une
pinc�e de neige pour me d�salt�rer, je finis mon repas et je
m'endormis, ayant bien soin de tenir dans mes bras ma carnassi�re,
dans laquelle �taient mes vivres. Plusieurs fois dans la nuit, lorsque
je me r�veillais, j'avais soin de passer la main dedans, et de compter
mes pommes de terre. C'est ainsi que je la passai, sans faire part �
mes amis, qui mouraient de faim, du peu que le hasard m'avait procur�:
c'est, de ma part, un trait d'�go�sme que je ne me suis jamais
pardonn�.

La diane n'�tait pas encore battue que, d�j�, j'�tais �veill� et assis
sur mon sac, pr�voyant que la journ�e serait terrible, � cause du vent
qui commen�ait � souffler. Je fis un trou � ma peau d'ours et je
passai ma t�te dedans, de mani�re que la t�te de l'ours me tomb�t sur
la poitrine; le reste de la peau couvrait mon sac et mon dos, mais
elle �tait tellement longue que la queue tra�nait � terre. Enfin l'on
battit la diane, ensuite la grenadi�re, et quoiqu'il ne f�t pas encore
jour, nous nous m�mes en marche. Le nombre de morts et de mourants que
nous laiss�mes dans nos bivacs, en partant, fut prodigieux. Plus loin,
c'�tait pire encore, car, sur la route, nous �tions oblig�s d'enjamber
sur les cadavres que les corps d'arm�e qui nous pr�c�daient laissaient
apr�s eux: mais c'�tait bien plus triste encore pour ceux qui
marchaient apr�s nous. Ceux-l� voyaient les mis�res de tous ceux qui
marchaient en avant. Les derniers �taient les corps des mar�chaux Ney
et Davoust, ensuite l'arm�e d'Italie command�e par le prince Eug�ne.

Il y avait environ une heure que nous marchions, quand le jour parut,
et, comme nous avions atteint les corps qui nous pr�c�daient, nous
f�mes une petite halte. La m�re Dubois, notre cantini�re, voulut
profiter de ce moment de repos pour donner le sein � son nouveau-n�,
mais, tout � coup, elle jette un cri de douleur: son enfant �tait mort
et aussi dur que du bois. Ceux qui �taient autour d'elle la
consol�rent, en lui disant que c'�tait un bonheur pour elle et pour
son enfant, et, malgr� ses g�missements, on lui arracha son enfant
qu'elle pressait contre son sein. On le remit entre les mains d'un
sapeur qui s'�loigna � quelques pas de la route, avec le p�re de
l'enfant. Le sapeur creusa, avec sa hache, un trou dans la neige: le
p�re, pendant ce temps, �tait a genoux, tenant son enfant dans ses
bras. Lorsque le trou fut achev�, il l'embrassa et le d�posa dans sa
tombe; on le recouvrit ensuite, et tout fut fini.

� une lieue plus loin, et pr�s d'un grand bois, nous arr�t�mes pour
faire la grande halte. C'�tait l'endroit o� avait couch� une partie de
l'artillerie et de la cavalerie; l� se trouvaient beaucoup de chevaux
morts et d�pec�s, et une plus grande quantit� que l'on avait �t�
oblig� d'abandonner encore vivants et debout, mais engourdis, se
laissant tuer sans bouger, car ceux que l'on avait tu�s pendant la
nuit ou qui �taient morts de fatigue ou d'inanition �taient tellement
gel�s, qu'il �tait impossible d'en couper. J'ai remarqu�, pendant
cette marche d�sastreuse, que l'on nous faisait toujours marcher
autant que possible derri�re la cavalerie et l'artillerie, et que, le
lendemain, l'on nous faisait arr�ter o� ils avaient pass� la nuit,
afin que nous puissions nous nourrir avec les chevaux qu'ils
laissaient en partant.

Pendant que le r�giment �tait � se reposer et que chaque homme �tait


occup� � se composer un mauvais repas, de mon c�t�, comme un �go�ste,
j'�tais entr�, sans que l'on m'ait vu, dans le plus �pais du bois,
pour d�vorer seul une des pommes de terre que j'avais toujours dans ma
carnassi�re et que je cachais le plus soigneusement possible. Mais
quel fut mon d�sappointement en voulant mordre dedans! Ce n'�tait plus
que de la glace! Je voulus mordre: mes dents glissaient contre, sans
pouvoir en d�tacher un morceau. C'est alors que je regrettai de ne les
avoir pas partag�es, la veille, avec mes amis, que je vins rejoindre,
tenant encore � la main celle que j'avais voulu manger, toute rouge du
sang de mes l�vres.

Ils me demand�rent ce que j'avais. Sans leur r�pondre, je leur montrai


la pomme de terre que je tenais encore � la main, ainsi que celles que
j'avais dans ma carnassi�re; mais � peine les avais-je montr�es
qu'elles me furent enlev�es. Eux aussi furent tromp�s en voulant y
mordre; on les vit courir pr�s du feu pour les faire d�geler, mais
elles fondirent comme de la glace. Pendant ce temps-l�, d'autres
vinrent me demander o� je les avais eues; je leur montrai le bois, ils
y coururent, et, apr�s avoir cherch�, ils revinrent me dire qu'ils
n'avaient rien trouv�. Eux furent bons pour moi, car ils avaient fait
cuire plein une marmite de sang de cheval, et m'invit�rent � y prendre
ma part. C'est ce que je fis sans me faire prier. Aussi, me suis-je
toujours reproch� d'avoir agi de cette mani�re. Ils ont toujours cru
que je les avais trouv�es dans le bois; jamais je ne les ai d�sabus�s.
Mais cela n'est qu'un �chantillon de ce que nous verrons plus tard.

Apr�s une heure de repos, la colonne se remit en marche pour traverser


le bois o�, par intervalles, l'on rencontrait des espaces o� se
trouvaient quelques maisons habit�es par des juifs. Quelquefois ces
habitations sont grandes comme nos granges et construites de m�me,
avec cette diff�rence qu'elles sont b�ties en bois et couvertes de
m�me. Une grande porte se trouvait � chaque extr�mit�; elles servaient
de poste, de mani�re qu'une voiture qui entre par une, apr�s avoir
chang� de chevaux, sort par l'autre; il s'en trouve presque toujours �
trois lieues de distance, mais la plus grande partie d�j� n'existait
plus; elles avaient �t� br�l�es � notre premier passage.

Un sinistre.--Un drame de famille.--Le mar�chal Mortier.--Vingt-sept


degr�s de froid.--Arriv�e � Smolensk.--Un coupe-gorge.

Arriv�s � la sortie du bois, et comme nous approchions de Gara,


mauvais hameau de quelques maisons, j'aper�us, � une courte distance,
une de ces maisons de poste dont j'ai parl�. Aussit�t, je la fis
remarquer � un sergent de la compagnie, qui �tait un Alsacien nomm�
Mather, � qui je proposai d'y passer la nuit, si toutefois il y avait
possibilit� d'y arriver des premiers, afin d'avoir chacun une place.
Nous nous m�mes � courir, mais lorsque nous y arriv�mes, elle �tait
tellement remplie d'officiers sup�rieurs, de soldats et de chevaux,
qu'il nous fut impossible, malgr� tout ce que nous f�mes, d'y avoir
une place, car l'on pr�tendait qu'il y avait plus de huit cents
personnes.

Pendant que nous �tions occup�s � aller de droite et de gauche, afin


de voir si nous ne pourrions pas y p�n�trer, la colonne imp�riale,
ainsi que notre r�giment, nous avaient d�pass�s. Alors nous pr�mes la
r�solution de passer la nuit sous le ventre des chevaux qui �taient
attach�s aux portes. Plusieurs fois, ceux qui �taient bivaqu�s autour
vinrent pour la d�molir, afin d'avoir le bois avec lequel elle �tait
construite, pour se chauffer et se faire des abris, et de la paille
qui se trouvait dans une s�paration qu'il faut consid�rer comme un
grenier. Il y avait aussi quantit� de bois de sapin sec et r�sineux.

Une partie de la paille servit � ceux qui �taient dedans pour se


coucher, et, quoiqu'ils fussent les uns sur les autres, ils avaient
fait des petits feux pour se chauffer et faire cuire du cheval. Loin
de laisser d�molir leur habitation, ils menac�rent ceux qui vinrent
pour en arracher des planches, de leur tirer des coups de fusil. M�me
quelques-uns, qui avaient mont� sur le toit pour en arracher et qui,
d�j�, en avaient pris, furent forc�s d'en descendre pour ne pas �tre
tu�s.

Il pouvait �tre onze heures de la nuit. Une partie de ces malheureux


�taient endormis; d'autres, pr�s des feux, r�chauffaient leurs
membres. Un bruit confus se fit entendre: c'�tait le feu qui avait
pris dans deux endroits de la grange, dans le milieu et � une des
extr�mit�s, contre la porte oppos�e o� nous �tions couch�s. Lorsque
l'on voulut l'ouvrir, les chevaux attach�s en dedans, effray�s par les
flammes, �touff�s par la fum�e, se cabr�rent, de sorte que les hommes,
malgr� leurs efforts, ne purent, de ce c�t�, se faire un passage.
Alors ils voulurent revenir sur l'autre porte, mais impossible de
traverser les flammes et la fum�e.

La confusion �tait � son comble; ceux de l'autre c�t� de la grange qui


n'avaient le feu que d'un c�t�, s'�taient jet�s en masse sur la porte
contre laquelle nous �tions couch�s en dehors et, par ce moyen,
emp�ch�rent de l'ouvrir plus encore. De crainte que d'autres pussent y
entrer, ils l'avaient fortement ferm�e avec une pi�ce de bois mise en
travers; en moins de deux minutes, tout �tait en flammes; le feu, qui
avait commenc� par la paille sur laquelle les hommes dormaient,
s'�tait vite communiqu� au bois sec qui �tait au-dessus de leurs
t�tes; quelques hommes qui, comme nous, �taient couch�s pr�s de la
porte, voulurent l'ouvrir, mais ce fut inutilement, car elle s'ouvrait
en dedans. Alors nous f�mes t�moins d'un tableau qu'il serait
difficile de peindre. Ce n'�taient que des hurlements sourds et
effrayants que l'on entendait; les malheureux que le feu d�vorait
jetaient des cris �pouvantables; ils montaient les uns sur les autres
afin de se frayer un passage par le toit, mais, lorsqu'il y eut de
l'air, les flammes commenc�rent � se faire jour, de sorte que,
lorsqu'il y en avait qui paraissaient � demi br�l�s, les habits en feu
et les t�tes sans cheveux, les flammes, qui sortaient avec
imp�tuosit�, et qui, ensuite, se balan�aient par la force du vent, les
refoulaient dans le fond de l'ab�me.

Alors l'on n'entendait plus que des cris de rage, le feu n'�tait plus
qu'un feu mouvant, par les efforts convulsifs que tous ces malheureux
faisaient en se d�battant contre la mort: c'�tait un vrai tableau de
l'enfer.

Du c�t� de la porte o� nous �tions, sept hommes purent �tre sauv�s en


se faisant tirer par un endroit o� une planche avait �t� arrach�e. Le
premier �tait un officier de notre r�giment. Encore avait-il les mains
br�l�es et les habits d�chir�s; les six autres �taient plus maltrait�s
encore: il fut impossible d'en sauver davantage. Plusieurs se jet�rent
en bas du toit, mais � moiti� br�l�s, priant qu'on les achev�t � coups
de fusil. Pour ceux qui se pr�sent�rent apr�s, � l'endroit o� nous en
avions sauv� sept, ils ne purent �tre retir�s, car ils �taient plac�s
en travers et d�j� �touff�s par la fum�e et par le poids des autres
hommes qui �taient sur eux; il fallut les laisser br�ler avec les
autres.

� la clart� de ce sinistre, les soldats isol�s de diff�rents corps qui


bivaquaient autour de l�, et mourant de froid autour de leurs feux
presque morts comme eux, accoururent, non pour porter des secours--il
�tait trop tard et m�me il avait presque toujours �t� impossible,--mais
pour avoir de la place et se chauffer en faisant cuire un
morceau de cheval au bout de leurs ba�onnettes ou de leurs
sabres. Il semblait, � les voir, que ce sinistre �tait une permission
de Dieu, car l'opinion g�n�rale �tait que tous ceux qui s'�taient mis
dans cette grange �taient les plus riches de l'arm�e, ceux qui, �
Moscou, avaient trouv� le plus de diamants, d'or et d'argent. L'on en
voyait, malgr� leur mis�re et leur faiblesse, se r�unir � d'autres
plus forts, et s'exposer � �tre r�tis, � leur tour, pour en retirer
des cadavres, afin de voir s'ils ne trouveraient pas de quoi se
d�dommager de leurs peines. D'autres disaient: �C'est bien fait, car
s'ils avaient voulu nous laisser prendre le toit, cela ne serait pas
arriv�!� Et d'autres encore, en �tendant leurs mains vers le feu,
comme s'ils n'avaient pas su que plusieurs centaines de leurs
camarades, et peut-�tre des parents, les chauffaient de leurs
cadavres, disaient: �Quel bon feu!� Et on les voyait trembler, non
plus de froid, mais de plaisir.

Il n'�tait pas encore jour, lorsque je me mis en route avec mon


camarade pour rejoindre le r�giment.

Nous marchions, sans nous parler, par un froid plus fort encore que la
veille, sur des morts et des mourants, en r�fl�chissant sur ce que
nous venions de voir, lorsque nous joign�mes deux soldats de la ligne,
occup�s � mordre chacun dans un morceau de cheval, parce que,
disaient-ils, s'ils attendaient plus longtemps, il serait tellement
durci par la gel�e qu'ils ne sauraient plus le manger. Ils nous
assur�rent qu'ils avaient vu des soldats �trangers (des Croates)
faisant partie de notre arm�e, retirant du feu de la grange un cadavre
tout r�ti, en couper et en manger. Je crois que cela est arriv�
plusieurs fois, dans le cours de cette fatale campagne, sans cependant
jamais l'avoir vu. Quel int�r�t ces hommes presque mourants
avaient-ils � nous le dire, si cela n'�tait pas vrai? Ce n'�tait pas
le moment de mentir. Apr�s cela, moi-m�me, si je n'avais pas trouv� du
cheval pour me nourrir, il m'aurait bien fallu manger de l'homme, car
il faut avoir senti le rage de la faim, pour pouvoir appr�cier cette
position: faute d'homme, l'on mangerait le diable, s'il �tait cuit.

Depuis notre d�part de Moscou, l'on voyait, chaque jour, � la suite de


la colonne de la Garde, une jolie voiture russe attel�e de quatre
chevaux; mais, depuis deux jours, il ne s'en trouvait plus que deux,
soit qu'on les e�t tu�s ou vol�s pour les manger, ou qu'ils eussent
succomb�. Dans cette voiture �tait une dame jeune encore, probablement
veuve, avec ses deux enfants, qui �taient deux demoiselles, l'une �g�e
de quinze ans, et l'autre de dix-sept. Cette famille, qui habitait
Moscou et que l'on disait d'origine fran�aise, avait c�d� aux
instances d'un officier sup�rieur de la Garde, � se laisser conduire
en France.

Peut-�tre avait-il l'intention d'�pouser la dame, car d�j� cet


officier �tait vieux; enfin, cette malheureuse et int�ressante famille
�tait, comme nous, expos�e au froid le plus rigoureux et � toutes les
horreurs de la mis�re, et devait la sentir plus p�niblement que nous.

Le jour commen�ait � para�tre, lorsque nous arriv�mes � l'endroit o�


notre r�giment avait couch�; d�j� le mouvement g�n�ral de l'arm�e
�tait commenc�; depuis deux jours il �tait facile de voir que les
r�giments �taient diminu�s d'un tiers, et qu'une partie des hommes que
l'on voyait marcher avec peine, succomberait encore dans la journ�e
qui allait commencer; l'on voyait marcher � la suite, ou plut�t se
tra�ner, les �quipages dont notre r�giment devait faire
l'arri�re-garde; c'est l� o� j'aper�us encore la voiture renfermant
cette malheureuse famille. Elle sortait d'un petit bois pour gagner la
route; quelques sapeurs l'accompagnaient, ainsi que l'officier
sup�rieur, qui paraissait tr�s affect�; arriv�e sur la route, elle fit
halte � l'endroit m�me o� j'�tais arr�t�; alors j'entendis des
plaintes et des g�missements; l'officier sup�rieur ouvrit la porti�re,
y entra, parla quelque temps et, un instant apr�s, il pr�senta � deux
sapeurs qu'il avait fait mettre contre la voiture, un cadavre: c'�tait
une des jeunes personnes qui venait de mourir. Elle �tait v�tue d'une
robe de soie grise et, par-dessus, une pelisse de la m�me �toffe
garnie de peau d'hermine. Cette personne, quoique morte, �tait belle
encore, mais maigre. Malgr� notre indiff�rence pour les sc�nes
tragiques, nous f�mes sensibles en voyant celle-ci; pour mon compte,
j'en fus touch� jusqu'aux larmes, surtout en voyant pleurer
l'officier.

Au moment o� les sapeurs emport�rent cette jeune personne qu'ils


plac�rent sur un caisson, ma curiosit� me porta � regarder dans la
voiture: je vis la m�re et l'autre demoiselle toutes deux tomb�es
l'une sur l'autre. Elles paraissaient �tre sans connaissance; enfin,
le soir de la m�me journ�e, elles avaient fini de souffrir. Elles
furent, je crois, enterr�es toutes trois dans le m�me trou que firent
les sapeurs, pas loin de Valoutina. Pour en finir, je dirai que le
lieutenant-colonel, ayant peut-�tre � se reprocher ce malheur, chercha
� se faire tuer dans diff�rents combats que nous e�mes, � Krasno� et
ailleurs. Quelques jours apr�s notre arriv�e � Elbingen, au mois de
janvier, il mourut de chagrin.

Cette journ�e, qui �tait celle du 8 novembre, fut terrible, car nous
arriv�mes tard � la position et comme, le lendemain, nous devions
arriver � Smolensk, l'espoir de trouver des vivres et du repos--on
disait que l'on devait y prendre des cantonnements--faisait que
beaucoup d'hommes, malgr� le froid excessif et la privation de toutes
choses, faisaient des efforts surnaturels pour ne pas rester en
arri�re, o� ils auraient succomb�.

Avant d'arriver � l'endroit o� nous devions bivaquer, il fallait


traverser un ravin profond et gravir une c�te. Nous remarqu�mes que
quelques artilleurs de la Garde �taient arr�t�s dans ce ravin avec
leurs pi�ces de canon, n'ayant pu monter la c�te. Tous les chevaux
�taient sans force et les hommes sans vigueur. Des canonniers de la
garde du roi de Prusse les accompagnaient; ils avaient, comme nous,
fait la campagne; ils �taient attach�s � notre artillerie comme
contingent de la Prusse. Ils avaient, � cette m�me place et � c�t� de
leurs pi�ces, form� leurs bivacs et allum� leurs feux comme ils
avaient pu, afin d'y passer la nuit, dans l'esp�rance de pouvoir, le
lendemain, continuer leur chemin. Notre r�giment, ainsi que les
chasseurs, fut plac� � droite de la route, et je crois que c'�tait sur
les hauteurs de Valoutina, o� s'�tait donn�e une bataille et o� avait
�t� tu� le brave g�n�ral Gudin, le 19 ao�t de la m�me ann�e.

Je fus command� de garde chez le mar�chal Mortier; son habitation


�tait une grange sans toit. Cependant on lui avait fait un abri pour
le pr�server, autant que possible, de la neige et du froid. Notre
colonel et l'adjudant-major avaient aussi pris leur place au m�me
endroit. L'on arracha quelques pi�ces de bois qui formaient la cl�ture
de la grange, et on alluma pour le mar�chal un feu auquel nous nous
chauff�mes tous. � peine �tions-nous install�s, et occup�s � faire
r�tir un morceau de cheval, que nous v�mes para�tre un individu avec
la t�te envelopp�e d'un mouchoir, les mains de chiffons, et les habits
br�l�s. En arrivant, il se mit � crier: �Ah! mon colonel! que je suis
malheureux! que je souffre!� Le colonel, se retournant, lui demanda
qui il �tait, d'o� il venait, et ce qu'il avait: �Ah! mon colonel!
r�pondit l'autre, j'ai tout perdu et je suis br�l�!� Le colonel
l'ayant reconnu, lui r�pondit: �Tant pis pour vous, vous n'aviez qu'�
rester au r�giment; depuis plusieurs jours vous n'avez pas paru:
qu'avez-vous fait, vous qui deviez montrer l'exemple et mourir, comme
nous, � votre poste? Entendez-vous, monsieur!� Mais le pauvre diable
n'entendait pas; ce n'�tait pas le moment de faire de la morale; cet
individu �tait l'officier que nous avions sauv� du feu de la grange,
la nuit d'avant, et qui passait pour avoir beaucoup d'objets pr�cieux
et de l'or qu'il avait pris � Moscou, par droit de conqu�te. Mais tout
�tait perdu: son cheval et son portemanteau avaient disparu. Le
mar�chal et le colonel, ainsi que ceux qui �taient l�, caus�rent du
sinistre de la grange. L'on parla de plusieurs officiers sup�rieurs
qui s'y �taient enferm�s avec leurs domestiques et qui y avaient p�ri,
et comme on savait que j'avais vu ce d�sastre, on m'en demanda des
d�tails, car l'officier que nous avions sauv� ne savait rien dire; il
�tait trop affect�.
Il pouvait �tre neuf heures, la nuit �tait extraordinairement sombre,
et d�j� une partie de nous, ainsi que le reste de notre malheureuse
arm�e qui bivaquait autour de l'endroit o� nous �tions, commen�ait �
se reposer d'un sommeil interrompu par le froid et les douleurs
caus�es par la fatigue et la faim, pr�s d'un feu qui, � chaque
instant, s'�teignait, comme les hommes qui l'entouraient; nous
pensions � la journ�e du lendemain qui devait nous conduire �
Smolensk, o�, disait-on, nos mis�res devaient finir, puisque nous
devions y trouver des vivres et prendre des cantonnements.

Je venais de finir mon triste repas compos� d'un morceau de foie d'un
cheval que nos sapeurs venaient de tuer, et, pour boisson, un peu de
neige. Le mar�chal en avait mang� aussi un morceau que son domestique
venait de lui faire cuire, mais il l'avait mang� avec un morceau de
biscuit et, par-dessus, il avait bu une goutte d'eau-de-vie; le repas,
comme on voit, n'�tait pas tr�s friand, pour un mar�chal de France,
mais c'�tait beaucoup, pour les circonstances malheureuses o� nous
nous trouvions.

Dans ce moment, il venait de demander � un homme qui �tait debout �


l'entr�e de la grange, et appuy� sur son fusil, pourquoi il �tait l�.
Le soldat lui r�pondit qu'il �tait en faction: �Pour qui, r�pond le
mar�chal, et pourquoi faire? Cela n'emp�chera pas le froid d'entrer et
la mis�re de nous accabler! Ainsi, rentrez et venez prendre place au
feu.� Un instant apr�s, il demanda quelque chose pour reposer sa t�te;
son domestique lui apporta un portemanteau et, s'enveloppant dans son
manteau, il se coucha.

Comme j'allais en faire autant en m'�tendant sur ma peau d'ours, nous


f�mes effray�s par un bruit extraordinaire: c'�tait un vent du nord
qui arrivait brusquement au travers des for�ts, et qui amenait avec
lui une neige des plus �paisses et un froid de vingt-sept degr�s, de
mani�re qu'il fut impossible aux hommes de rester en place. On les
entendait crier en courant dans la plaine, cherchant � se diriger du
c�t� o� ils voyaient des feux, esp�rant trouver mieux; mais envelopp�s
dans des tourbillons de neige, ils ne bougeaient plus, ou, s'ils
voulaient continuer, ils faisaient un faux pas et tombaient pour ne
plus se relever. Plusieurs centaines p�rirent de cette mani�re, mais
plusieurs milliers moururent � leur place, n'esp�rant rien de mieux.
Tant qu'� nous, nous f�mes heureux qu'un c�t� de la grange f�t �
l'abri du vent; plusieurs hommes vinrent se r�fugier chez nous et, par
ce moyen, �viter la mort.

Il faut que je cite un trait de d�vouement qui s'est pass� dans cette
nuit d�sastreuse o� tous les �l�ments les plus terribles de l'enfer
semblaient �tre d�cha�n�s contre nous.

Le prince �mile de Hesse-Cassel faisait partie de notre arm�e, avec


son contingent qu'il fournissait � la France. Son petit corps d'arm�e
�tait compos� de plusieurs r�giments d'infanterie et cavalerie. Il
�tait, comme nous, bivaqu� sur la gauche de la route, avec le reste de
ses malheureux soldats, r�duits � cinq ou six cents hommes, parmi
lesquels se trouvaient encore environ cent cinquante dragons, mais
presque tous � pied, leurs chevaux �tant morts ou mang�s. Ces braves
soldats, succombant de froid, et ne pouvant rester en place par une
nuit et un temps aussi abominables, se d�vou�rent pour sauver leur
jeune prince, �g�, je crois, tout au plus de vingt ans, en le mettant
au milieu d'eux pour le garantir du vent et du froid. Envelopp�s de
leurs grands manteaux blancs, ils rest�rent debout toute la nuit,
serr�s les uns contre les autres; le lendemain au matin, les trois
quarts �taient morts et ensevelis sous la neige, avec plus de dix
mille autres de diff�rents corps.

Au jour, lorsque nous regagn�mes la route, nous f�mes oblig�s, avec le


mar�chal, de descendre pr�s du ravin, o�, la veille, nous avions vu de
l'artillerie former son bivac: plus un n'existait; hommes, chevaux,
tous �taient couch�s et couverts de neige, les hommes autour de leurs
feux, et les chevaux encore attel�s aux pi�ces qu'il fallait
abandonner. Il arrivait presque toujours qu'apr�s une temp�te et un
froid excessif caus� par le vent et la neige, le temps devenait plus
supportable; il semblait que la nature s'�tait �puis�e de nous avoir
frapp�s et qu'elle voulait respirer pour nous frapper encore.

Cependant, tout ce qui respirait se mit en marche. L'on voyait, �


droite et � gauche de la route, des hommes � demi morts sortir de
dessous des mauvais abris form�s de branches de sapin, ensevelis sous
la neige; d'autres venaient de plus loin, sortant des bois o� ils
s'�taient r�fugi�s, se tra�nant p�niblement, afin de gagner la route.
L'on fit halte un instant, pour les attendre. Pendant ce temps,
j'�tais, avec plusieurs de mes amis, � parler de nos d�sastres de la
nuit et de la quantit� incroyable d'hommes qui avaient p�ri. Nous
jetions machinalement un coup d'oeil sur cette terre de malheur. Par
places, l'on voyait encore des faisceaux d'armes form�s, et d'autres
renvers�s, mais plus personne pour les prendre. Ceux qui gagnaient la
route avec les aigles de leurs r�giments, apr�s s'�tre r�unis �
d'autres, se mettaient en marche.

Apr�s avoir rassembl� le mieux possible tout ce qu'il y avait sur la


route, le mouvement de marche commen�a: notre r�giment forma
l'arri�re-garde qui, ce jour-l�, fut on ne peut plus p�nible pour
nous, vu la quantit� d'hommes qui ne pouvaient plus marcher, et que
nous �tions oblig�s de prendre sous les bras, afin de les aider � se
tra�ner et de les sauver, si l'on pouvait, en les conduisant jusqu'�
Smolensk.

Avant d'arriver � cette ville, il faut traverser un petit bois; c'est


l� o� nous atteign�mes toute l'artillerie r�unie. Les chevaux
faisaient peine � voir; les aff�ts de canons, ainsi que les caissons,
�taient charg�s de soldats malades et mourant de froid. Je savais
qu'un de mes amis d'enfance, du m�me endroit que moi, nomm� Ficq,
�tait, depuis deux jours, tra�n� de cette mani�re. Je m'informai de
lui � des chasseurs de la Garde du r�giment dont il faisait partie, et
j'appris qu'il n'y avait qu'un moment qu'il �tait tomb� mort sur la
route, et qu'en cet endroit, le chemin �tant creux et r�tr�ci, l'on
n'avait pu le mettre sur le c�t� de la route, et que toute
l'artillerie lui avait pass� sur le corps, ainsi qu'� plusieurs autres
qui avaient succomb� au m�me endroit.

Je continuais de marcher dans un sentier �troit, � gauche de la route


et dans le bois. Je venais, dans ce moment, d'�tre joint par un de mes
amis, sergent du m�me r�giment que moi, lorsque, sur notre chemin,
nous trouv�mes un canonnier de la Garde couch� en travers du sentier,
et qui nous emp�chait de passer. � c�t� �tait un autre canonnier
occup� � le d�pouiller de ses v�tements; nous nous aper��mes que cet
homme n'�tait pas mort, car il faisait aller les jambes et frappait,
par moments, la terre avec les mains ferm�es.
Mon camarade, surpris ainsi que moi, applique, sans rien dire, un
grand coup de crosse de fusil dans le dos de ce mis�rable, qui se
retourna. Mais sans lui donner le temps de nous parler, nous lui f�mes
des reproches violents sur son acte de barbarie. Il nous r�pondit que,
s'il n'�tait pas mort, il ne tarderait pas � l'�tre puisque, lorsqu'on
l'avait d�pos� � l'endroit o� il �tait, pour ne pas le laisser sur le
chemin et broyer par l'artillerie, il ne donnait plus aucun signe de
vie; que, d'abord, c'�tait son camarade de lit, qu'il valait mieux que
ce f�t lui qui ait sa d�pouille qu'un autre.

Ce que je viens de citer est arriv� souvent sur des malheureux


soldats, que l'on supposait avoir de l'argent, car au lieu de les
aider � se relever, il y en avait qui restaient pr�s de ceux qui
tombaient, non pour les soulager, mais pour faire comme le canonnier.

Je n'aurais pas d�, pour l'honneur de l'esp�ce humaine, �crire toutes


ces sc�nes d'horreur, mais je me suis fait un devoir de dire tout ce
que j'ai vu. Il me serait impossible de faire autrement, et, comme
tout cela me bouleverse la t�te, il me semble qu'une fois que je
l'aurai mis sur le papier, je n'y penserai plus. Il faut dire aussi
que si, dans cette campagne d�sastreuse, il s'est commis des actes
inf�mes, il s'est aussi fait des traits d'humanit� qui nous honorent,
car j'ai vu des soldats porter, pendant plusieurs jours, sur leurs
�paules, un officier bless�.

Comme nous allions sortir du bois, nous rencontr�mes une centaine de


lanciers bien mont�s, �quip�s � neuf: ils venaient de Smolensk qu'ils
n'avaient jamais quitt�, on les envoyait � notre arri�re-garde; ils
�taient �pouvant�s de nous voir si malheureux, et, de notre c�t�, nous
�tions surpris de les voir aussi bien. Beaucoup de soldats couraient
apr�s eux comme des mendiants, en leur demandant s'ils n'avaient pas
un morceau de pain ou de biscuit � leur donner.

Lorsque nous f�mes sortis du bois, nous f�mes halte pour attendre ceux
qui conduisaient les malades. Il n'y avait rien de plus p�nible �
voir, car, de tout ce que l'on pouvait leur dire de l'espoir des
vivres et d'un bon logement, ils n'entendaient plus rien: c'�taient
comme des automates, marchant lorsqu'on les conduisait, s'arr�tant
aussit�t qu'on les laissait. Les plus forts portaient tour � tour
leurs armes et leurs sacs, car ces malheureux, ind�pendamment des
forces et d'une partie de la raison qu'ils avaient perdues, avaient
aussi perdu les doigts des pieds et des mains.

Enfin, c'est de cette mani�re que nous rev�mes le Dni�per sur notre
gauche, et que nous aper��mes, sur l'autre rive, des milliers d'hommes
qui avaient travers� le fleuve sur la glace: il y en avait de tous les
corps, fantassins et cavalerie, courant autant qu'ils le pouvaient, en
apercevant au loin quelque village, afin d'y trouver des vivres et d'y
passer la nuit � couvert. Apr�s avoir march� encore p�niblement
pendant une heure, nous arriv�mes, le soir, ab�m�s de fatigue et
mourants, sur les bords du fatal Boristh�ne, que nous travers�mes, et
nous f�mes sous les murs de la ville.

D�j� des milliers de soldats de tous les corps et de toutes les


nations, qui composaient notre arm�e, �taient, depuis longtemps, aux
portes et autour des remparts, en attendant qu'on les laiss�t entrer.
On les en avait emp�ch�s de crainte que tous ces hommes, marchant sans
ordre et sans chefs, mourants de faim, ne se portassent aux magasins
pour y piller le peu de vivres qu'il pouvait y avoir, et dont on
voulait faire la distribution avec le plus d'ordre possible. Plusieurs
centaines de ces hommes �taient d�j� morts ou mourants.

Lorsque nous f�mes arriv�s, ainsi que les autres corps de la Garde,
marchant avec le plus d'ordre possible, et apr�s avoir pris toutes les
pr�cautions pour faire entrer nos malades et nos bless�s, l'on ouvrit
la porte et l'on entra. La plus grande partie se r�pandit de tous
c�t�s, et en d�sordre, afin de trouver un endroit pour passer la nuit
sous un toit et de pouvoir manger le peu de vivres que l'on avait
promis, et dont on fit une petite distribution.

Pour obtenir un peu d'ordre, l'on fit conna�tre que les hommes isol�s
n'auraient rien. De ce moment, l'on vit les plus forts se r�unir par
num�ros de r�giment et se choisir un chef pour les repr�senter, car il
y avait des r�giments qui n'existaient plus. Tandis que nous, la Garde
imp�riale, nous travers�mes la ville, mais avec peine, car ext�nu�s de
fatigue comme nous l'�tions, et devant gravir le bord escarp� qui
existe � partir du Boristh�ne jusqu'� l'autre porte, cette mont�e
couverte de glace faisait qu'� chaque instant les plus faibles
tombaient, et qu'il fallait les aider � se relever, et porter ceux qui
ne pouvaient plus marcher.

C'est de la sorte que nous arriv�mes sur l'emplacement du faubourg qui


avait �t� incendi� lors du bombardement arriv� le 15 du mois d'ao�t
dernier. Nous y pr�mes position et nous nous y install�mes comme nous
p�mes, dans le reste des maisons que le feu n'avait pas tout � fait
d�truites. Nous y pla��mes le mieux possible nos malades et nos
bless�s qui avaient eu assez de force et de courage pour y arriver;
car nous en avions laiss� dans une baraque en bois situ�e � l'entr�e
de la ville. Ces hommes n'auraient pu, � cause qu'ils �taient trop
malades, atteindre l'endroit o� nous venions d'arriver. Parmi eux
�tait un de mes amis presque mourant, que nous avions tra�n�
jusque-l�, esp�rant y trouver un h�pital et lui faire donner des
soins, car ce qui, jusque-l�, avait soutenu notre courage, �tait
l'espoir, que l'on avait toujours eu, de s'arr�ter dans cette ville et
les environs pour y attendre le printemps, mais il en fut tout
autrement. D'ailleurs la chose n'�tait pas possible, car une partie
des villages �taient br�l�s et ruin�s, et la ville o� nous �tions
n'existait pour ainsi dire plus que de nom. Partout l'on ne voyait
plus que les murailles des maisons qui �taient b�ties en pierre, car
celles qui l'�taient en bois, et qui formaient la plus grande partie
de la ville, avaient disparu; enfin la ville n'�tait plus qu'un vrai
squelette.

Si l'on s'�loignait dans l'obscurit�, on rencontrait des pi�ges,


c'est-�-dire que, sur l'emplacement des maisons b�ties en bois, o�
aucune trace ne se faisait plus voir, on rencontrait les caves
recouvertes de neige, et le soldat assez malheureux pour s'y engager,
disparaissait tout � coup pour ne plus repara�tre. Plusieurs p�rirent
de cette mani�re, que d'autres retir�rent le lendemain, lorsqu'il fit
jour, non pour leur donner la s�pulture, mais pour avoir leurs
v�tements ou quelque autre chose qu'ils auraient pu avoir sur eux. Il
en �tait de m�me de tous ceux qui succombaient, en marchant ou
arr�t�s: les vivants se partageaient les d�pouilles des morts, et
souvent, � leur tour, succombaient quelques heures apr�s et
finissaient par subir le m�me sort.

Une heure apr�s notre arriv�e, l'on nous fit une petite distribution
de farine, et la valeur d'une once de biscuit: c'est plus que l'on ne
pouvait esp�rer. Ceux qui avaient des marmites firent de la bouillie,
les autres firent des galettes qu'ils faisaient cuire dans la cendre
et que l'on d�vora � moiti� cuites; l'avidit� avec laquelle ils
mang�rent, faillit leur �tre funeste, car plusieurs furent
dangereusement malades et manqu�rent �touffer. Tant qu'� moi, quoique
je n'avais pas mang� de soupe depuis le 1er novembre et que la
bouillie de farine de seigle f�t �paisse comme de la boue, je fus
assez heureux pour ne pas �tre incommod�; mon estomac �tait encore
bon.

Depuis le moment o� nous �tions arriv�s, plusieurs hommes du r�giment,


qui �taient malades et qui avaient pu, en faisant des efforts
extraordinaires, arriver � l'endroit o� nous �tions, venaient de
mourir, et, comme on leur avait donn� les meilleures places dans les
mauvaises masures que l'on nous avait d�sign�es pour logements, l'on
s'empressa de les porter loin, afin de prendre leur place.

Apr�s que je fus repos�, malgr� le froid et la neige qui tombait, je


me disposai � chercher apr�s un de mes amis, celui avec qui j'�tais le
plus intimement li�, celui avec qui je n'avais jamais compt�; nos
bourses ne faisaient qu'une. Il se nommait Grangier[26]. Il y avait
sept ans que nous �tions ensemble. Je ne l'avais pas vu depuis Viasma,
o� il �tait parti en avant avec un d�tachement, escortant un caisson
appartenant au mar�chal Bessi�res. L'on m'avait assur� qu'il �tait
arriv� depuis deux jours et log� dans un faubourg. Le plaisir de le
revoir, l'espoir aussi d'avoir quelques vivres qu'il avait pu, sans
doute, se procurer avant notre arriv�e, et aussi de partager son
logement, fit que je ne balan�ai pas � le chercher de suite.

[Note 26: Sergent v�lite dans le m�me r�giment que moi, aux
fusiliers-grenadiers. _(Note de l'auteur)_]

Ayant pris mes armes et mon sac, sans rien dire � personne, je rentrai
en ville par la m�me route que nous �tions venus, et, apr�s avoir
tomb� plusieurs fois en descendant cette pente rapide et glissante que
nous avions mont�e en arrivant, j'arrivai pr�s de la porte par o� nous
�tions entr�s. J'arr�tai pour voir dans quel �tat �taient les hommes
que nous avions laiss�s pr�s du poste qui �tait � la porte, compos� de
soldats badois dont une partie formait la garnison. Mais quelle fut ma
surprise! Cet ami que nous avions laiss� avec d'autres malades, en
attendant de venir les chercher, je le trouvai � l'entr�e de la
baraque et n'ayant plus sur lui que son pantalon, car on lui avait �t�
jusqu'� sa chaussure. Les soldats badois me dirent que des soldats du
r�giment �taient venus chercher les autres, et qu'ayant trouv�
celui-l� priv� de la vie, ils l'avaient eux-m�mes d�pouill�, et
qu'ensuite ils avaient tourn� la ville le long du rempart, avec les
deux malades qu'ils avaient enlev�s, esp�rant avoir le chemin
meilleur.

Pendant que j'�tais l�, plusieurs malheureux soldats de diff�rents


r�giments arrivaient encore, se tra�nant avec peine, appuy�s sur leurs
armes. D'autres, qui �taient encore sur l'autre bord du Boristh�ne,
n'y voyant pas ou tromp�s par les feux, �taient tomb�s dans la neige,
pleuraient, criaient en implorant des secours. Mais ceux qui �taient
l�, bien portants, �taient des Allemands ne comprenant rien ou ne
voulant rien comprendre. Heureusement qu'un jeune officier commandant
le poste parlait fran�ais. Je le priai, au nom de l'humanit�,
d'envoyer des secours aux hommes de l'autre c�t� du pont. Il me
r�pondit que, depuis notre arriv�e, plus de la moiti� de son poste
n'avait �t� occup�e qu'� cela, et qu'il n'avait presque plus d'hommes;
que son corps de garde �tait rempli de soldats malades et bless�s, au
point qu'il n'avait plus de place.

Cependant, d'apr�s mes instances, il envoya encore trois hommes qui,


un instant apr�s, revinrent avec un vieux chasseur � cheval de la
Garde, qu'ils soutenaient sous les bras. Ils nous dirent qu'ils en
avaient laiss� beaucoup d'autres qu'il faudrait porter, mais que, ne
le pouvant pas, ils les avaient d�pos�s pr�s d'un grand feu, en
attendant que l'on puisse les aller chercher. Le vieux chasseur avait,
� ce qu'il me dit, presque tous les doigts des pieds gel�s. Il les
avait envelopp�s dans des morceaux de peaux de mouton. Sa barbe, ses
favoris et ses moustaches �taient charg�s de gla�ons. On le conduisit
pr�s du feu, o� on le fit asseoir. Alors il se mit � jurer contre
Alexandre, l'empereur de Russie, contre le pays et contre le bon Dieu
de la Russie. Ensuite il me demanda si l'on avait fait une
distribution d'eau-de-vie. Je lui r�pondis que non, et que, jusqu'�
pr�sent, je n'en avais pas entendu parler; qu'il n'y avait pas
apparence d'en avoir: �Alors, dit-il, il faut mourir!�

Le jeune officier allemand ne put r�sister plus longtemps en voyant un


vieux guerrier souffrir de la sorte; il leva son manteau, et, tirant
une bouteille de sa poche avec de l'eau-de-vie, il la lui, pr�senta:
�Merci, dit-il, vous m'emp�chez de mourir; si une occasion se
pr�sentait de vous sauver la vie aux d�pens de la mienne, vous pouvez
�tre assur� que je ne balancerais pas un instant! Assez caus�,
rappelez-vous Roland, chasseur � cheval de la Vieille Garde imp�riale
� pied, ou, pour ainsi dire, sans pieds, pour le moment. Il y a trois
jours que j'ai d� abandonner mon cheval, et, pour ne pas le laisser
souffrir plus longtemps, je lui ai br�l� la cervelle. Ensuite, je lui
ai coup� un morceau de la cuisse dont je vais manger un peu.�

En disant la parole (_sic_), il tourna son portemanteau qu'il avait


sur son dos, et en tira de la viande de cheval qu'il offrit d'abord �
l'officier qui lui avait donn� de l'eau-de-vie, et ensuite � moi.
L'officier lui pr�senta encore sa bouteille et le pria de la garder.
Le vieux chasseur ne savait plus comment lui t�moigner sa
reconnaissance. Il lui r�p�ta encore, soit en garnison, ou en
campagne, de se rappeler de lui, et finit par dire: �Les bons enfants
ne p�riront jamais!� Mais il reprit aussit�t qu'il venait de dire une
grosse b�tise, �car, dit-il, que de milliers d'hommes morts depuis
trois jours et qui certainement me valaient bien; tel que vous me
voyez, j'ai �t� en �gypte et je vous f... mon billet que j'en ai vu
des grises; je ne sais pas si vous le savez, mais n... d. D... il n'y
a pas de comparaison avec celle-ci. Il faut esp�rer que nous sommes au
bout de nos peines, et que cela va finir, car l'on dit que nous allons
prendre des cantonnements en attendant le printemps, o� j'esp�re que
nous reprendrons notre revanche!�

Le pauvre vieux, � qui deux ou trois gorg�es d'eau-de-vie avaient


rendu la parole, ne soup�onnait pas que nous n'�tions qu'au
commencement de nos peines!

Il �tait bien onze heures, que l'espoir de rencontrer Grangier, m�me


pendant la nuit, ne m'avait pas abandonn�. Je me fis indiquer, par
l'officier de poste, la direction o� il supposait que le mar�chal
Bessi�res �tait log�, mais, soit que je fus mal inform�, ou que j'eus
mal compris, je pris l'un des chemins pour l'autre: je me trouvai
ayant le rempart � ma droite, au-dessous duquel coulait le Boristh�ne;
� ma gauche �tait une �tendue de terrain, ou l'emplacement d'une rue
qui longeait le bas du rempart et dont toutes les maisons avaient �t�
br�l�es et �cras�es pendant le bombardement. L'on y voyait encore, ��
et l�, malgr� l'obscurit�, quelques pignons sortir comme des ombres du
milieu de la neige.

Le chemin que j'avais pris �tait tellement mauvais, je me trouvai si


fatigu�, apr�s un instant de marche, que je regrettai de m'�tre
hasard� seul. Je me disposais � retourner sur mes pas et de remettre
au lendemain ma recherche apr�s Grangier, mais, au moment o� je me
retournais, j'entendis marcher derri�re moi et, aussit�t, j'aper�us, �
quelques pas, un individu que je reconnus pour un soldat badois
portant sur son �paule une petite barrique que je supposai �tre de
l'eau-de-vie. Je l'appelai, il ne me r�pondit pas; je voulus le
suivre, il doubla le pas: j'en fis autant. Il descendit une petite
pente un peu rapide; je voulus faire comme lui, mais mes jambes
n'�tant pas aussi fermes que les siennes, je tombai et, roulant du
haut jusqu'en bas, j'arrivai aussi vite que lui contre la porte d'une
cave que le poids de mon corps fit ouvrir et o� j'entrai, l'�paule
droite meurtrie, avant l'individu.

Je n'avais pas encore eu le temps de me reconna�tre et de savoir o�


j'�tais, que je fus tir� de mon �tourdissement par des cris confus de
diff�rentes langues d'une douzaine d'individus couch�s sur de la
paille, autour d'un feu: Fran�ais, Allemands, Italiens, que je
reconnus, de suite, pour �tre des associ�s pillards et voleurs,
marchant ensemble pour leur compte, et toujours en avant de l'arm�e,
de crainte de rencontrer l'ennemi et de se battre, arrivant les
premiers dans les maisons lorsqu'il s'en trouvait, ou bivaquant dans
des lieux s�par�s. Lorsque l'arm�e arrivait, la nuit, bien fatigu�e,
ils sortaient de leur cachette, r�daient autour des bivacs, enlevaient
lestement les chevaux et les portemanteaux des officiers, et se
remettaient en route de grand matin, quelques heures avant la colonne,
et ainsi de m�me chaque jour. Enfin c'�tait une de ces bandes comme il
y en avait beaucoup, qui s'�taient form�es depuis les premiers jours
o� les grands froids avaient commenc�, et qui avaient amen� nos
d�sastres. Ces bandes se propag�rent, par la suite.

J'�tais encore �tourdi de ma chute, et je n'�tais pas encore relev�,


qu'un individu se leva du fond de la cave, alluma de la paille pour
mieux me voir, car il �tait impossible, � mon costume, et surtout � la
peau d'ours qui me couvrait en partie, de savoir � quel r�giment
j'appartenais. Mais, ayant vu l'aigle imp�rial sur mon shako, il cria,
d'un air goguenard: �Ah! ah! de la Garde imp�riale? � la porte!� Et
les autres r�p�t�rent: �� la porte! � la porte!� �tourdi, sans �tre
intimid� de leurs cris, je me levai pour les prier, puisque le hasard,
ou plut�t le bonheur m'avait fait tomber chez eux, de m'y laisser au
moins jusqu'au jour, et qu'alors je m'en irais. Mais l'individu qui
s'�tait lev� le premier, et qui paraissait le chef, ayant � son c�t�
un demi-espadon, qu'il avait soin de faire voir avec affectation,
r�p�ta que je devais sortir, et de suite, et tous r�p�t�rent en
choeur: �� la porte! � la porte!� Un Allemand vint pour mettre la main
sur moi, mais, d'une pouss�e que je lui donnai dans la poitrine, je
l'envoyai tomber de tout son long sur d'autres qui �taient encore
couch�s, et mis la main sur la poign�e de mon sabre, car mon fusil,
lorsque je roulai en bas de la rampe, �tait rest� derri�re. L'homme au
demi-espadon applaudit � la culbute que je venais de faire faire �
celui qui voulait me mettre � la porte, en lui disant qu'il
n'appartenait pas � un Allemand, � une t�te de choucroute, de mettre
la main sur un Fran�ais.

Voyant que l'homme au demi-espadon m'avait donn� raison, je r�pondis


que j'�tais d�cid� � ne sortir qu'au jour, et que je me ferais plut�t
tuer par eux que de mourir de froid sur le chemin. Une femme, car il
s'en trouvait deux, voulut intervenir pour moi, mais elle re�ut
l'ordre de se taire, et cet ordre fut accompagn� de jurements et des
mots les plus sales; alors, le chef me signifia encore l'ordre de
sortir, en me disant de lui �viter le d�sagr�ment de mettre la main
sur moi, parce que, s'il s'en m�lait, la chose serait bient�t faite,
et qu'il m'enverrait coucher o� �tait mon r�giment. Je lui demandai
pourquoi lui et les siens n'y �taient pas. Il me r�pondit que cela ne
me regardait pas, qu'il n'avait pas de comptes � me rendre, qu'il
�tait chez lui et que je ne pourrais pas rester la nuit avec eux,
parce que je les g�nais pour aller faire leurs courses en ville et
profiter du d�sordre et du peu de surveillance qu'il y avait aux
voitures d'�quipage, pour y faire du butin. Je demandai comme une
gr�ce de rester encore un instant pour me chauffer et rajuster ma
chaussure, et alors que je sortirais. Mais personne ne m'ayant
r�pondu, je fis une seconde demande; l'homme au demi-espadon me dit
qu'il y consentait, � condition que je sortirais dans une demi-heure.
Il chargea un tambour, qui paraissait son second, de l'ex�cution de
l'ordre.

Voulant mettre � profit le peu de temps qui me restait, je demandai si


quelqu'un n'avait pas un peu de vivres � me vendre, et surtout de
l'eau-de-vie: �Si nous en avions, me r�pondit-on, nous la garderions
pour nous!�

Cependant la barrique que j'avais vu porter par le Badois, �tait


quelque chose de semblable, car j'avais compris qu'il avait dit, en sa
langue, qu'il l'avait prise � une cantini�re de son r�giment, qui
l'avait cach�e lorsque l'arm�e �tait arriv�e en ville. D'apr�s ce
langage, je compris que l'individu �tait un nouveau venu, soldat de la
garnison, et associ� avec les autres seulement depuis la veille et,
comme eux, d�cid� � quitter son r�giment pour faire la guerre au
butin.

Le tambour charg� de l'ordre de me faire sortir, et que je voyais


causer myst�rieusement avec d'autres, me demanda si j'avais de l'or
pour des pi�ces de cinq francs et pour acheter de l'eau-de-vie: �Non,
lui dis-je, mais j'ai des pi�ces de cinq francs�. La femme qui �tait �
c�t� de moi, la m�me qui avait voulu prendre ma d�fense, fit semblant,
en se baissant, de chercher quelque chose � terre, du c�t� de la
porte. Alors, s'approchant de moi, elle me dit, de mani�re � ne pas
�tre entendue: �Sauvez-vous, croyez-moi, ils vous tueront! Je suis
avec eux depuis Viasma, et j'y suis malgr� moi. Revenez en force, je
vous en prie, demain matin, pour me sauver!� Je lui demandai quelle
�tait l'autre femme qui �tait l�; elle me dit que c'�tait une juive.
J'allais lui faire d'autres questions, lorsqu'une voix, partant du
fond de la cave, lui ordonna de se taire et lui demanda ce qu'elle me
disait. Elle r�pondit qu'elle m'enseignait o� je pourrais trouver de
l'eau-de-vie, chez un juif qui restait sur le March�-Neuf: �Tais-toi,
bavarde!� lui r�pondit-on. Elle se tut, ensuite elle se retira dans un
coin de la cave.

D'apr�s l'avis que cette femme venait de me donner, je vis bien que je
ne m'�tais pas tromp�, et que j'�tais dans un vrai coupe-gorge. Aussi
je n'attendis pas que l'on me dise de sortir; je me levai et, faisant
semblant de chercher un endroit pour me coucher, je m'approchai de la
porte, je l'ouvris et je sortis. L'on me rappela, en me disant que je
pouvais rester jusqu'au jour et dormir. Mais, sans leur r�pondre, je
ramassai mon fusil que je trouvai pr�s de la porte, et cherchai une
issue afin de pouvoir sortir de l'enfoncement o� je me trouvais; je ne
pus en trouver. Alors, craignant de rester longtemps dans cette
position, j'allais frapper � la porte de la cave pour demander mon
chemin, lorsque le Badois en sortit, probablement pour voir s'il �tait
temps de faire une excursion. Il me demanda encore si je voulais
rentrer; je lui r�pondis que non, mais je le priai de m'enseigner le
chemin pour aller au faubourg. Il me fit signe de le suivre et,
longeant plusieurs maisons en ruine, il monta des escaliers. Je le
suivis et, lorsque je fus arriv� sur le rempart et sur le chemin, il
me fit faire quelques tours sous pr�texte de me montrer par o� je
devais aller; mais je m'aper�us que c'�tait pour me faire perdre la
trace de la cave que, cependant, je voulais reconna�tre, car je me
proposais d'y revenir, le matin, avec quelques hommes, et sauver la
femme qui avait implor� mon secours, et aussi pour leur demander
compte de plusieurs portemanteaux que j'avais aper�us dans le fond de
cette maudite cave.

VI

Une nuit mouvement�e.--Je retrouve des amis.--D�part de


Smolensk.--Rectification n�cessaire.--Bataille de Krasno�.--Le dragon
Melet.

Mon guide avait disparu sans que je m'en aper�oive, de mani�re que je
me trouvai tout � coup d�sorient�. C'est alors que je regrettai encore
d'avoir quitt� le r�giment. Cependant il fallait prendre un parti et,
comme la neige avait cess� de tomber, un instant avant ma descente
dans la cave, je regardai si je ne retrouverais pas la trace de mes
pas. Puis je me rappelai que je devais toujours avoir le rempart � ma
droite. Apr�s quelques moments de marche, je reconnus la place o�
j'avais rencontr� le Badois, mais, pour mieux m'en assurer et la
reconna�tre lorsqu'il ferait jour, je fis, avec la crosse de mon
fusil, deux grandes croix profondes dans la neige, et je poursuivis
mon chemin.

Il pouvait �tre minuit; j'avais pass� pr�s d'une heure dans la cave
et, pendant ce temps, le froid avait consid�rablement augment�.

Sur ma gauche, j'apercevais bien des feux, mais je n'osais pas me


diriger de ce c�t�, de crainte de me d�truire en tombant dans des
trous cach�s par la neige. Je marchai, toujours en t�tonnant, et la
t�te baiss�e, afin de voir o� je posais les pieds. Depuis un moment,
je m'apercevais que la route descendait, et, un peu plus avant, je la
trouvais embarrass�e par des aff�ts de canon que, probablement, on
avait voulu conduire sur le rempart. Lorsque je fus dans le bas, il me
fut impossible de reconna�tre la direction, tant il faisait obscur,
de sorte que je fus forc� de m'asseoir sur le derri�re d'un aff�t pour
me reposer, et aussi t�cher de voir de quel c�t� je devais prendre.

Dans cette situation p�nible, mon fusil entre les jambes, la t�te
appuy�e dans les deux mains, au moment o� j'allais, pour mon malheur,
m'endormir probablement pour toujours, j'entendis des sons
extraordinaires. Je me relevai, tout saisi en pensant au danger que je
venais de courir en me laissant aller au sommeil. Ensuite, je pr�tai
mon attention afin de voir de quelle direction venaient les sons, mais
je n'entendis plus rien. Alors je crus avoir r�v�, ou que c'�tait un
avertissement du Ciel pour me sauver. Aussit�t, reprenant courage, je
me mis � marcher � t�tons et � enjamber au hasard les obstacles sans
nombre qui se trouvaient sur mon passage.

Enfin �tant parvenu, non sans risquer plusieurs fois de me casser les
jambes, � laisser derri�re moi tout ce qui s'opposait � mon passage,
je me reposais un instant pour reprendre haleine, afin de pouvoir
gravir la pente oppos�e, lorsque le m�me bruit qui m'avait �veill�, me
fit de nouveau lever la t�te. Mais ce que j'entends, c'est de
l'harmonie! Ce sont les sons graves de l'orgue, encore �loign�s et qui
font, sur moi, � cette heure de la nuit, seul et dans un pareil
endroit, une impression que je ne saurais d�finir. Aussit�t je marche,
doublant le pas, dans la direction d'o� viennent ces sons. En un
moment, je suis sorti du fond o� j'�tais retenu. Arriv� en haut, je
fais encore quelques pas et j'arr�te; il �tait temps! Encore quelques
pas et c'�tait fini de moi! Je tombais du haut en bas du rempart, �
plus de cinquante pieds de hauteur, sur le bord du Boristh�ne o�, fort
heureusement, j'avais aper�u le feu d'un bivouac qui m'avait fait
arr�ter.

�pouvant� du danger que je venais de courir, je reculai de quelques


pas et j'arr�tai encore pour �couter, mais je n'entendis plus rien. Je
me remis � marcher et, tournant � gauche, en un instant j'eus le
bonheur de retrouver le chemin fray�. Je continuai � avancer, mais
lentement et avec pr�caution, la t�te haute, toujours en pr�tant
l'oreille, mais, n'entendant plus rien, je finis par me persuader que
c'�tait l'effet de mon imagination frapp�e, car, dans la position
p�nible o� nous �tions, nous ou les habitants qui �taient en petit
nombre, il n'y avait pas de musique possible, et surtout � pareille
heure.

Tout en avan�ant et en faisant des r�flexions, mon pied droit, qui


commen�ait d�j� � �tre gel� et � me faire souffrir, rencontra quelque
chose de dur qui me fit pousser un cri de douleur et tomber de mon
long sur un cadavre, ma figure presque sur la sienne. Je me relevai
p�niblement. Malgr� l'obscurit�, je reconnus que c'�tait un dragon,
car il avait encore son casque sur la t�te, attach� avec les
jugulaires, et son manteau sur lequel il �tait tomb�, il n'y avait
probablement pas longtemps.

Le cri de douleur que j'avais jet� en tombant, fut entendu par un


individu qui �tait sur ma droite et qui me cria d'aller de son c�t�,
en me faisant comprendre qu'il y avait longtemps qu'il m'attendait.
Surpris et content de trouver quelqu'un dans un endroit o� je me
croyais seul, j'avan�ai dans la direction d'o� partait la voix. Plus
je m'approchais, plus il me semblait la reconna�tre. Je lui criai:
�C'est toi, Beloque[27]?--Oui!� me r�pondit-il, et, nous ayant
reconnus l'un et l'autre, il fut aussi surpris que moi de nous
trouver, � pareille heure, dans un lieu aussi triste et ne sachant pas
plus que moi o� il �tait. Il m'avait primitivement pris pour un
caporal qui �tait all� chercher des hommes de corv�e pour transporter
des malades de sa compagnie que l'on avait laiss�s � la porte de la
ville, lorsque l'on �tait arriv�; et qui, ensuite, avec quelques
hommes pour porter et aider � marcher ces malades, avait pris le
chemin du rempart pour �viter de monter la rampe de glace. Mais,
arriv�s ici, �tant trop faibles pour marcher, et les hommes de corv�e
ne pouvant plus les porter, ils �taient tomb�s � la place o� je les
voyais. Le premier qu'il avait envoy� au camp n'�tant pas revenu, il
avait envoy� successivement les deux autres, de mani�re qu'il se
trouvait seul. C'�taient pr�cis�ment les hommes que nous avions
laiss�s � notre arriv�e dans la baraque, o� ensuite j'en avais trouv�
un de mort.

[Note 27: Beloque �tait un de mes amis, sergent v�lite comme moi.
(_Note de l'auteur_.)]

Je lui contai comment je m'�tais perdu; je lui parlai de mon aventure


dans la cave, mais je n'osai lui parler de la musique que j'avais cru
entendre, de crainte qu'il ne me dise que j'�tais malade. Il me pria
de rester pr�s de lui; c'�tait bien ma pens�e. Un instant apr�s, il me
demanda pourquoi j'avais jet� un cri qu'il avait entendu. Je lui
contai ma culbute sur le dragon, et comme ma figure avait touch� la
sienne: �Tu as donc eu peur, mon pauvre ami?--Non, lui r�pondis-je,
mais j'ai eu bien mal!--C'est tr�s heureux, me dit-il, que tu te sois
fait assez de mal pour te faire crier, sans cela tu aurais pass� sans
que j'eusse pu te voir!�

Tout en causant, nous marchions � droite et � gauche pour nous


r�chauffer, en attendant que les hommes fussent arriv�s pour
transporter les malades qui, couch�s l'un contre l'autre sur une peau
de mouton, et couverts de la capote et de l'habit de celui que l'on
avait d�pouill� � la baraque, ne donnaient plus grand signe de vie:
�Je crains bien, me dit Beloque, que nous n'ayons pas la peine de les
faire transporter!� En effet, l'on entendait par moments qu'ils
voulaient parler ou respirer, mais il �tait facile de comprendre que
leur langage �tait celui des agonisants.

Tandis que le r�le de la mort se faisait entendre pr�s de nous, la


musique a�rienne, que je croyais n'exister que dans mon imagination,
recommen�a de nouveau, mais beaucoup plus rapproch�e. J'en fis la
remarque � Beloque, et je lui contai ce qui m'�tait arriv� � la
premi�re et � la seconde fois que j'avais entendu ces sons harmonieux.
Alors il me conta que, depuis qu'il �tait arr�t�, il avait entendu,
par intervalles, cette musique, et qu'il n'y pouvait rien comprendre;
qu'il y avait des moments que cela faisait un vacarme d'enfer, et que,
si c'�taient des hommes qui s'amusaient � cela, il fallait qu'ils
eussent le diable au corps. Alors, s'approchant plus pr�s de moi, il
me dit � demi-voix, de crainte que les deux hommes qui se mouraient �
nos pieds l'entendent: �Mon cher ami, ces sons que nous entendons
ressemblent beaucoup � la musique de la mort! Tout ce qui nous entoure
est mort, et j'ai un pressentiment que, sous peu de jours, je serai
mort!� Puis il ajouta: �Que la volont� de Dieu soit faite! Mais c'est
trop souffrir pour mourir. Regarde ces malheureux!� en montrant les
deux hommes couch�s dans la neige. � cela je ne r�pondis rien, car
dans ce moment ma pens�e �tait comme la sienne.

Il avait cess� de parler, et nous �coutions toujours sans nous rien


dire, interrompus seulement par la difficult� de respirer d'un des
hommes mourants, lorsque, rompant de nouveau le silence: �Cependant,
me dit-il, les sons que nous entendons semblent arriver d'en haut�.
Nous �cout�mes encore avec attention; effectivement cela paraissait
venir d'au-dessus de notre t�te. Tout � coup, le bruit cessa; alors un
silence affreux r�gna autour de nous. Ce silence fut interrompu par un
cri plaintif: c'�tait le dernier soupir d'un des hommes que nous
gardions.

Au m�me instant, des pas se font entendre; c'�tait un caporal qui


arrivait avec huit hommes, pour enlever les deux mourants, mais, comme
il n'en restait plus qu'un, il fut enlev� de suite. On le couvrit avec
la d�pouille des autres, et l'on partit.

Il �tait plus d'une heure du matin; le froid avait diminu�, car,


depuis un instant, le vent avait cess� de se faire sentir avec autant
de violence, mais j'�tais tellement fatigu� que je ne pouvais plus
marcher, et, jointe � cela, l'envie de dormir me dominait tellement
que, pendant le chemin, Beloque me surprit plusieurs fois arr�t� et
dormant debout.

Il m'avait donn� des indications pour trouver Grangier, car des hommes
de sa compagnie qui escortaient le seul fourgon qui restait au
mar�chal, avaient �t� voir leurs camarades et avaient indiqu� le
fourgon plac� � la porte d'une maison o� �tait log� le mar�chal.
Arriv� au point o� nous descendions la rampe du rempart, afin de
prendre la direction du camp o� �tait le r�giment, je me s�parai du
convoi fun�bre, et je me d�cidai � suivre le nouveau chemin que l'on
venait de m'enseigner, esp�rant atteindre bient�t le but de mes
recherches.

Il n'y avait qu'un instant que je marchais seul, lorsque la maudite


musique se fit encore entendre. Aussit�t je cesse de marcher, je l�ve
la t�te pour mieux �couter, et j'aper�ois de la clart� devant moi. Je
me dirige sur le point lumineux, mais le chemin va en descendant et la
lumi�re dispara�t. Je n'en continue pas moins � marcher, mais, au bout
d'un instant, arr�t� par un mur, je suis forc� de revenir sur mes pas;
je tourne � droite, � gauche; je me trouve, enfin, dans une rue, et
au milieu de maisons en ruines. Je continue a marcher � grands pas,
toujours guid� parla musique. Arriv� � l'extr�mit� de la rue, je vois
un �difice �clair�; c'est de l� que viennent les sons graves qui
continuent toujours. Je marche directement dessus, et, apr�s avoir
tourn� plusieurs fois, je me trouve arr�t� par une petite muraille qui
semble servir d'enceinte � l'�difice que je reconnais pour une �glise.

Ne voulant pas me fatiguer davantage � chercher l'entr�e, je me d�cide


� escalader la muraille et pour m'assurer qu'elle n'est pas assez
haute, je sonde de l'autre c�t� avec mon fusil. Voyant qu'il n'y avait
pas plus de trois � quatre pieds de haut, je monte dessus et je saute
de l'autre c�t�. Mes pieds ayant rencontr� quelque chose de bomb�, je
tombe sur mes genoux; je me rel�ve sans m'�tre fait mal, je fais
encore quelques pas et je sens que le terrain n'est pas �gal. Pour ne
pas tomber, je m'appuie sur mon fusil. Je m'aper�ois, bient�t que je
suis au milieu de plus de deux cents cadavres � peine recouverts de
neige. Pendant que j'avance en tr�buchant, appuy� sur mon fusil, et
que mes pieds s'enfoncent et sont quelquefois tenus entre les jambes
et les bras de ceux sur lesquels je marche, et qui semblent arrang�s
avec sym�trie, afin de faire place � d'autres, des chants lugubres se
font entendre. Il me semble que c'est l'office des morts. Les paroles
de Beloque me reviennent � la m�moire; une sueur me prend, je ne sais
plus ce que je fais, ni o� je vais. Je me trouve, je ne sais comment,
appuy� contre le derri�re du choeur de l'�glise.

Revenu un peu � moi en d�pit du tintamarre diabolique qui continue, je


marche, appuy� d'une main contre le mur, et je me trouve � la porte
que je vois ouverte et par o� une fum�e �paisse sort. J'entre et je me
trouve au milieu d'individus que je prends pour des ombres, tant il y
a de fum�e. Ces individus continuent � chanter et d'autres � jouer des
orgues. Tout � coup, une grande flamme s'�chappe, la fum�e se dissipe;
je regarde o� je suis et avec qui; un des chanteurs s'approche de moi
et s'�crie: �C'est mon sergent!� Il m'avait reconnu � ma peau d'ours,
et, � mon tour, je reconnais des soldats de la compagnie; que l'on
juge de ma surprise en les voyant dans cet �tat de ga�t�! J'allais
leur faire des questions, lorsque l'un d'eux s'approche et me
pr�sente de l'eau-de-vie, plein un vase en argent. Alors je devine
d'o� vient leur ga�t�: ils �taient tous en ribote!

Un qui l'�tait moins que les autres me conta qu'en arrivant, ils
avaient �t� � la corv�e, et qu'en passant o� il y avait encore
quelques maisons, ils avaient vu sortir d'une cave deux hommes portant
une lanterne, qu'ils avaient reconnus pour des juifs; que, de suite,
ils s'�taient concert�s pour y revenir faire une visite apr�s la
distribution des vivres, afin de voir s'ils n'y trouveraient rien �
manger, et ensuite passer la nuit dans cette �glise, qu'ils avaient
remarqu�e; qu'en effet ils �taient revenus et avaient trouv�, dans la
cave, une barrique d'eau-de-vie, un sac de riz et un peu de biscuit,
ainsi que dix capotes ou pelisses garnies de fourrures, et des
bonnets, entre autres celui du rabbin. Comme ils s'�taient affubl�s de
tout cela, je les avais pris, en entrant, pour ce qu'ils n'�taient
pas. Avec eux se trouvaient plusieurs musiciens du r�giment qui, un
peu en train, s'�taient mis � jouer des orgues; ainsi s'expliquaient
les sons harmonieux qui m'avaient si fort intrigu�.

Ils me donn�rent du riz, quelques petits morceaux de biscuit et le


bonnet du rabbin, garni d'une superbe fourrure de renard noir. Je mis
le riz pr�cieusement dans mon sac. Tant qu'au bonnet, je le mis sur la
t�te et, voulant me reposer, je mis, devant le feu, une planche sur
laquelle je me couchai. � peine avais-je la t�te sur mon sac, que nous
entend�mes, du c�t� de la porte, crier et jurer; nous f�mes voir ce
qu'il pouvait y avoir. C'�taient six hommes conduisant une voiture
attel�e d'un mauvais cheval, charg�e de plusieurs cadavres qu'ils
venaient d�poser derri�re l'�glise pour faire nombre avec ceux sur
lesquels j'avais march�, la terre �tant trop dure pour y faire des
trous, et la gel�e les conservant provisoirement. Ils nous dirent que,
si cela continuait, l'on ne saurait plus o� les placer, car toutes les
�glises servaient d'h�pitaux et �taient remplies de malades � qui il
�tait impossible de donner des soins; qu'il n'y avait plus que celle
o� nous �tions o� il n'y avait personne et o�, depuis quelques jours,
ils d�posaient les morts; que, depuis le moment o� la t�te de colonne
de la Grande Arm�e avait commenc� � para�tre, ils ne pouvaient suffire
aux transports des hommes qui mouraient un instant apr�s leur
arriv�e. Apr�s ces explications je fus me recoucher; les infirmiers,
car c'en �tait, demand�rent � passer le reste de la nuit avec nous,
afin d'attendre le jour pour d�poser leur charge aupr�s des autres;
ils d�tel�rent leur cheval et le firent entrer dans l'�glise.

Je dormis assez bien le reste de la nuit, quoique r�veill� souvent par


le picotement de la vermine. Depuis que j'�tais infect�, je ne l'avais
pas encore sentie comme dans ce moment; cela se con�oit, car, couchant
au grand air, ils ne bougeaient pas; mais l� o� j'�tais, il faisait
assez chaud; ils en profitaient pour me manger.

Il n'�tait pas encore jour, lorsque je fus r�veill� par les cris d'un
malheureux musicien qui venait de se casser la jambe en descendant les
escaliers qui conduisaient aux orgues, o� il avait dormi. Ceux qui
�taient en bas avaient, pendant la nuit, enlev� une partie des marches
pour faire du feu et se chauffer, de mani�re que le pauvre diable, en
descendant, fit une chute qui le mit dans un �tat � ne pouvoir marcher
de sit�t; il est probable qu'il ne sera jamais revenu.

Lorsque je fus r�veill�, je trouvai presque tous les soldats occup�s


de faire r�tir de la viande au bout de la lame de leur sabre. En
attendant que la soupe f�t cuite, je leur demandai o� ils avaient eu
de la viande, ou si l'on avait fait une distribution. Ils me
r�pondirent que non, que c'�tait la viande du cheval de la voiture des
morts, qu'ils avaient tu�, pendant que les infirmiers �taient en train
de dormir; ils avaient bien fait, il fallait vivre.

Une heure apr�s, lorsque d�j� un bon quart du cheval �tait mang�, un
des croque-morts en pr�vint ses camarades qui temp�t�rent contre nous
et nous menac�rent de porter leurs plaintes au directeur en chef des
h�pitaux. Nous continu�mes � manger en leur r�pondant que c'�tait
f�cheux qu'il f�t si maigre ou qu'il n'y en e�t pas une demi-douzaine
pour en faire une distribution au r�giment. Ils partirent en nous
mena�ant, et, pour se venger, ils vers�rent les sept cadavres dont
leur voiture �tait charg�e, � l'entr�e de la porte, de mani�re que
nous ne pouvions sortir ni rentrer sans marcher dessus.

Ces infirmiers, qui n'avaient pas fait la campagne, et � qui jamais


rien n'avait manqu�, ne savaient pas que, depuis plusieurs jours, nous
mangions les chevaux qui nous tombaient sous la main.

Il �tait 7 heures, lorsque je me disposai � partir pour retourner o�


�tait le r�giment. Je commen�ai par pr�venir les hommes, au nombre de
quatorze, qu'il fallait se r�unir et arriver ensemble et en ordre.
Avant, nous nous m�mes � manger une bonne soupe au riz, faite avec le
bouillon de viande de cheval. Apr�s cela, leur ayant fait mettre sur
le dos le sac o� ils avaient enferm� leurs grandes pelisses de juifs,
nous sort�mes de l'�glise qui commen�ait d�j� � se remplir de nouveaux
venus, malheureux et autres, qui avaient pass� la nuit comme ils
avaient pu, et de beaucoup d'autres encore qui quittaient leurs
r�giments, esp�rant trouver mieux. La faim les faisait r�der dans tous
les coins. En entrant, ils ne prenaient pas garde aux cadavres qui
obstruaient le passage; ils passaient dessus comme sur des pi�ces de
bois, ils �taient aussi durs.

Lorsque je fus sur le chemin, je proposai � mes hommes, � qui je


contai mon aventure de la cave, d'y venir faire une visite; ma
proposition fut accept�e. Nous en trouv�mes facilement, le chemin, car
nous avions, pour premier guide, l'homme que Beloque avait laiss�
mort, ensuite le dragon sur lequel j'�tais tomb�, et que nous
retrouv�mes avec son manteau et sa chaussure de moins. Apr�s avoir
pass� le fond o� �taient les aff�ts de canon, et o� j'avais failli
m'endormir, nous arriv�mes � l'endroit o� j'avais fait mes remarques
dans la neige. Ayant descendu la rampe moins vite que la veille,
j'arrivai � la porte que nous trouv�mes ferm�e. Nous frapp�mes, mais
personne ne r�pondit. Elle fut enfonc�e de suite, mais les oiseaux
�taient envol�s; nous n'y trouv�mes qu'un seul individu, tellement
ivre qu'il ne pouvait parler. Je le reconnus pour l'Allemand qui avait
voulu me mettre � la porte. Il �tait envelopp� d'une grosse capote de
peau de mouton qu'un musicien du r�giment lui enleva, malgr� tout ce
qu'il put faire pour la d�fendre. Nous y trouv�mes plusieurs
portemanteaux et une malle; tout cela avait �t� vol� pendant la nuit,
mais tout �tait vide, ainsi que la barrique que le soldat badois avait
apport�e et que nous reconn�mes pour avoir contenu du geni�vre.

Avant de reprendre le chemin du camp, je consid�rai la position o�


j'�tais et je vis avec surprise que, pendant la nuit, j'avais beaucoup
march� sans avoir fait beaucoup de chemin: je n'avais fait que tourner
autour de l'�glise.

Nous retourn�mes au camp. Chemin faisant, je rencontrai plusieurs


hommes du r�giment, que je r�unis � ceux qui �taient avec moi. Un
instant apr�s, j'aper�us de loin un sous-officier du r�giment, que je
reconnus de suite � son sac blanc pour celui que je cherchais,
Grangier. Je l'avais d�j� embrass� qu'il ne m'avait pas encore
reconnu, tant j'�tais chang�. Nous nous cherchions l'un et l'autre,
car il me dit que, depuis la veille, une heure apr�s l'arriv�e du
r�giment, il avait �t� � l'endroit o� il �tait pour me chercher, mais
que personne n'avait pu lui dire o� j'�tais et que, si j'avais eu la
patience d'attendre, il m'aurait conduit o� il �tait log�, car il
m'attendait avec une bonne soupe pour me restaurer et de la paille
pour me coucher. Il me suivit jusqu'au camp, o� j'arrivai en ordre
avec dix-neuf hommes. Un instant apr�s, Grangier me fit signe; je le
suivis, il ouvrit son sac et en tira un morceau de viande de boeuf
cuit qu'il avait, me dit-il, r�serv� pour moi, ainsi qu'un morceau de
pain de munition.

Il y avait vingt trois jours que je n'en avais mang�, aussi je le


d�vorai. Ensuite il me demanda des nouvelles d'un de ses pays qu'on
lui avait dit �tre dangereusement malade; tout ce que je pus lui dire,
c'est qu'il �tait entr� en ville, mais que, puisqu'il ne l'avait pas
vu o� �tait le r�giment, il nous fallait aller voir � la porte de la
ville par o� nous �tions entr�s; que l�, nous pourrions peut-�tre
avoir quelques renseignements, car beaucoup de malades, n'ayant pu
monter la rampe de glace pour aller o� �tait le r�giment, �taient
rest�s au poste du Badois ou dans les environs. Nous y all�mes de
suite.

Il n'y avait qu'un instant que nous marchions, lorsque nous arriv�mes
au dragon; pour cette fois, on l'avait mis presque nu, probablement
pour s'assurer s'il n'avait pas une ceinture avec de l'argent. Je lui
montrai la cave, et nous arriv�mes � la porte o� nous f�mes saisis par
la quantit� de morts que nous y v�mes; pr�s du poste du Badois �taient
quatre hommes de la Garde, morts pendant la nuit, et dont l'officier
de poste avait emp�ch� qu'on les d�pouill�t; il nous dit aussi que,
dans son corps de garde, il y en avait encore deux qu'il croyait de la
Garde; nous y entr�mes pour les voir; ils �taient sans connaissance:
le premier �tait un chasseur, le second, qui avait la figure cach�e
avec un mouchoir, �tait de notre r�giment. Grangier, lui ayant
d�couvert la figure, fut on ne peut plus surpris en reconnaissant
celui qu'il cherchait. Nous nous empress�mes, comme nous p�mes, de le
secourir; nous lui �t�mes son sabre et sa giberne qu'il avait encore
sur lui, ainsi que son col, et nous t�ch�mes de lui faire avaler
quelques gouttes d'eau-de-vie; il ouvrit les yeux sans nous
reconna�tre et, un instant apr�s, il expira dans mes bras. Nous
ouvr�mes son sac; nous y trouv�mes une montre, ainsi que diff�rents
petits objets que Grangier renferma afin de les envoyer comme souvenir
� sa famille, s'il avait le bonheur de revoir la France, car il �tait
du m�me endroit que lui; tant qu'au chasseur, apr�s l'avoir mis dans
la meilleure position possible, nous l'abandonn�mes � sa malheureuse
destin�e. Que pouvions-nous faire?
Grangier me conduisit � son poste; un instant apr�s, il fut relev� par
les chasseurs; avant de partir, nous n'oubli�mes pas de leur
recommander l'homme de leur r�giment que nous venions de quitter. Le
sergent envoya de suite quatre hommes pour le prendre: il sera
probablement mort en arrivant, car tous ceux qui se trouvaient dans
cette position mouraient de suite, comme s'ils eussent �t� asphyxi�s.

Nous retourn�mes au r�giment, o� nous pass�mes le reste de la journ�e


� mettre nos armes en bon �tat, � nous chauffer et � causer. Pendant
la journ�e, nous tu�mes plusieurs chevaux que nos hommes nous
amen�rent et que nous partage�mes; l'on fit aussi une petite
distribution de farine de seigle et d'un peu de gruau, dans lequel se
trouvaient presque autant de paille et de grains de seigle.

Le lendemain, � quatre heures du matin, l'on nous fit prendre les


armes pour nous porter en avant � un quart de lieue de la ville, o�,
malgr� un froid rigoureux, nous rest�mes en bataille jusqu'au grand
jour. Les jours suivants, nous f�mes de m�me, car l'arm�e russe
manoeuvrait sur notre gauche.

Il y avait d�j� trois jours que nous �tions � Smolensk, que nous ne
savions pas si nous devions rester dans cette position, ou si nous
devions continuer notre retraite. Rester, disait-on, c'est impossible.
Alors pourquoi ne pas partir, plut�t que de rester dans une ville o�
il n'y avait pas de maisons pour nous abriter et pas de vivres pour
nous nourrir? Le quatri�me jour, en revenant, comme les jours
pr�c�dents, de la position du matin, et comme nous �tions pr�s
d'arriver � notre bivac, j'aper�us un officier d'un r�giment de ligne,
couch� devant un feu; pr�s de lui �taient quelques soldats; nous nous
regard�mes, quelque temps, comme deux hommes qui s'�taient quelquefois
vus et qui cherchaient � se reconna�tre sous les haillons dont nous
�tions couverts et la crasse de ma figure. Je m'arr�te, lui se l�ve
et, s'approchant de moi, il me dit: �Je ne me trompe pas?--Non�, lui
dis-je. Nous nous �tions reconnus, et nous nous embrass�mes sans avoir
prononc� nos noms.

C'�tait Beaulieu[28], mon camarade de lit aux V�lites, lorsque nous


�tions � Fontainebleau. Combien nous nous trouv�mes chang�s, et
mis�rables! Je ne l'avais pas vu depuis la bataille de Wagram, �poque
o� il avait quitt� la Garde pour passer officier dans la ligne, avec
d'autres V�lites. Je lui demandai o� �tait son r�giment; pour toute
r�ponse, il me montra l'aigle au milieu d'un faisceau d'armes; ils
�taient encore trente-trois; il �tait le seul officier, avec le
chirurgien-major; des autres, la plus grande partie avait p�ri dans
les combats, mais plus de la moiti� �taient morts de mis�re et de
froid; quelques-uns �taient �gar�s.

[Note 28: Beaulieu �tait le fr�re de Mme Vast, de Valenciennes,


notaire � Cond�, mon pays. � ma rentr�e des prisons, en 1814, cette
dame m'apprit que son malheureux fr�re avait �t� tu� � Dresde, d'un
boulet. (_Note de l'auteur_.)]

Lui, Beaulieu, �tait capitaine; il me dit qu'il avait l'ordre de


suivre la Garde. Je restai encore quelque temps avec lui, et, comme il
n'avait pas de vivres, nous partage�mes en fr�res le riz que j'avais
re�u des hommes rencontr�s dans l'�glise, la nuit de notre arriv�e.
C'�tait la plus grande preuve d'amiti� que l'on puisse donner � un
camarade dans une situation o�, pour de l'or, l'on ne pouvait rien
trouver.

Le 14 au matin, l'Empereur partit de Smolensk avec les r�giments de


grenadiers et de chasseurs; nous les suiv�mes, quelque temps apr�s, en
faisant l'arri�re-garde, laissant derri�re nous les corps d'arm�e du
prince Eug�ne, Davoust et Ney r�duits � peu de monde; en sortant de la
ville, nous travers�mes le Champ sacr�, appel� ainsi par les Russes.
Un peu plus loin de Korou�tnia[29] se trouve un ravin assez profond et
encaiss�; �tant oblig�s de nous arr�ter afin de donner le temps �
l'artillerie de le traverser, je cherchai Grangier, ainsi qu'un autre
de mes amis, � qui je proposai de le traverser et de nous porter en
avant pour ne pas nous geler � attendre; �tant, de l'autre c�t�,
forc�s de nous arr�ter encore, nous remarqu�mes trois hommes autour
d'un cheval mort; deux de ces hommes �taient debout et semblaient
ivres, tant ils chancelaient. Le troisi�me, qui �tait un Allemand,
�tait couch� sur le cheval. Ce malheureux, mourant de faim et ne
pouvant en couper, cherchait � mordre dedans; il finit par expirer
dans cette position, de froid et de faim. Les deux autres, qui �taient
deux hussards, avaient la bouche et les mains ensanglant�es; nous leur
adress�mes la parole, mais nous ne p�mes en obtenir aucune r�ponse:
ils nous regard�rent avec un rire � faire peur, et, se tenant le bras,
ils all�rent s'asseoir pr�s de celui qui venait de mourir, o�,
probablement, ils finirent par s'endormir pour toujours.

[Note 29: Korou�tnia, petit village. (_Note de l'auteur_.)]

Nous continu�mes � marcher sur le c�t� de la route, afin de gagner la


droite de la colonne et, de l�, attendre notre r�giment pr�s d'un feu
abandonn�, si toutefois nous avions le bonheur d'en trouver. Nous
rencontr�mes un hussard, je crois qu'il �tait du 8e r�giment, luttant
contre la mort, se relevant et tombant aussit�t. Malgr� le peu de
moyens que nous avions de donner des secours, nous avan��mes pour le
secourir, mais il venait de tomber pour ne plus se relever. Ainsi, �
chaque instant, l'on �tait oblig� d'enjamber au-dessus des morts et
des mourants.

Comme nous continuions toujours, quoique avec beaucoup de difficult�,


� marcher sur la droite de la route, pour d�passer les convois, nous
v�mes un soldat de la ligne assis contre un arbre o� il y avait un
petit feu: il �tait occup� � faire fondre de la neige dans une
marmite, afin d'y faire cuire le foie et le coeur d'un cheval qu'il
avait �ventr�. Il nous dit que, n'ayant pu en couper de la viande, il
avait, avec sa ba�onnette, fait un trou au ventre, d'o� il avait tir�
ce qu'il allait faire cuire.

Comme nous avions du riz et du gruau, nous lui propos�mes de nous


pr�ter sa marmite pour en faire cuire, et que nous le mangerions
ensemble. Il accepta avec plaisir. Ainsi, avec du riz et du gruau o�
il y avait autant de paille, nous f�mes une soupe que nous
assaisonn�mes avec un morceau de sucre que Grangier avait dans son
sac, ne voulant pas la saler avec de la poudre, car nous n'avions pas
de sel. Pendant que notre soupe cuisait, nous nous occup�mes � faire
cuire, au bout de nos sabres, des morceaux de foie et les rognons du
cheval, que nous trouv�mes d�licieux. Lorsque notre riz fut � moiti�
cuit, nous le mange�mes, et nous rejoign�mes le r�giment qui nous
avait d�j� d�pass�s. Le m�me jour, l'Empereur coucha � Korou�tnia, et
nous un peu en arri�re, dans un bois.

Le lendemain, l'on se mit en route de grand matin, pour atteindre


Krasno�, mais, avant d'arriver � cette ville, la t�te de la colonne
imp�riale fut arr�t�e par vingt-cinq mille Russes qui barraient la
route. Les premiers de l'arm�e qui les aper�urent �taient des hommes
isol�s qui, aussit�t, se repli�rent sur les premiers r�giments de la
Garde, mais la plus grande partie, moins intimid�e ou plus valide, se
r�unit et fit face � l'ennemi. Il y eut quelques hommes insouciants ou
malheureux qui, sans s'en apercevoir, furent se jeter au milieu d'eux.

Les grenadiers et les chasseurs de la Garde s'�tant form�s en colonnes


serr�es par division, s'avanc�rent de suite sur la masse des Russes
qui, n'osant pas les attendre, se retir�rent et laiss�rent le passage
libre; mais ils prirent position sur les hauteurs � gauche de la route
et tir�rent quelques vol�es de coups de canon. Au bruit du canon, et
comme nous �tions en arri�re, nous doubl�mes le pas et nous arriv�mes
au moment o� l'on menait quelques pi�ces en batterie pour les
classer. Aussi, aux premiers coups que l'on tira, on les vit
dispara�tre derri�re les hauteurs, et nous continu�mes � marcher.

Dans cette circonstance, il s'est pass� un fait que je ne dois pas


passer sous silence, et dont j'ai eu connaissance pour en avoir
entendu parler, mais diff�remment cont�, et m�me �crit.

L'on a dit qu'au moment o� l'on aper�ut les Russes, les premiers
r�giments de la Garde se group�rent, ainsi que l'�tat-major, autour de
l'Empereur, et que, de cette mani�re, l'on marcha comme si l'ennemi ne
f�t pas devant nous; que la musique joua l'air:

O� peut-on �tre mieux qu'au sein de sa famille?

et que l'Empereur interrompit la musique en ordonnant de jouer:

Veillons au salut de l'Empire!

Le fait que l'on rapporte s'est bien pass�, mais d'une mani�re toute
diff�rente, car c'est � Smolensk m�me que la chose s'�tait pass�e. Je
crois ne pas me tromper en disant que c'est le jour m�me de notre
d�part de cette ville que j'en ai entendu parler.

Le prince de Neufch�tel, alors ministre de la guerre, voyant que


l'Empereur ne donnait pas d'ordre de d�part et l'inqui�tude de toute
l'arm�e � cet �gard, vu l'impossibilit� de rester dans une aussi
triste position, r�unit quelques musiciens et leur ordonna de jouer,
sous les crois�es de la maison o� l'Empereur �tait log�, l'air:

O� peut-on �tre mieux qu'au sein de sa famille?

� peine avait-on commenc�, que l'Empereur se montra sur le balcon, et


qu'il commanda de jouer:

Veillons au salut de l'Empire!

que les musiciens ex�cut�rent tant bien que mal, malgr� leur mis�re.

Un instant apr�s, l'ordre du d�part fut donn� pour le lendemain matin.


Comment croire que les malheureux musiciens, en supposant m�me qu'ils
se fussent trouv�s � la droite du r�giment, chose que l'on ne voyait
plus depuis le commencement de nos d�sastres, eussent �t� capables de
souffler dans leurs instruments ou de faire aller leurs doigts, dont
une partie les avaient gel�s? Mais, � Smolensk, la chose �tait plut�t
possible, parce qu'il y avait du feu et que l'on se chauffait.

Deux heures apr�s la rencontre des Russes, l'Empereur arrive �


Krasno�, avec les premiers r�giments de la Garde, notre r�giment et
les fusiliers-chasseurs. Nous bivaqu�mes en arri�re de la ville; en
arrivant, je fus command� de garde avec quinze hommes, chez le g�n�ral
Roguet, qui �tait log� en ville, dans une mauvaise maison couverte en
chaume. J'�tablis mon poste dans une �curie, m'estimant tr�s heureux
de passer la nuit � couvert et pr�s d'un feu que nous venions
d'allumer; mais il en fut tout autrement.

Pendant que nous �tions dans Krasno� et autour, l'arm�e russe, forte,
dit-on, de quatre-vingt-dix mille hommes, nous entourait, car devant
nous, � droite, � gauche et derri�re, ce n'�tait que Russes qui
croyaient, probablement, faire bon march� de nous. Mais l'Empereur
voulut leur faire sentir que la chose n'�tait pas aussi facile qu'ils
le pensaient, car, si nous �tions malheureux, mourants de faim et de
froid, il nous restait encore quelque chose qui nous soutenait:
l'honneur et le courage. Aussi l'Empereur, fatigu� de se voir suivre
par cette nu�e de barbares et de sauvages, r�solut de s'en
d�barrasser.

Le soir de notre arriv�e, le g�n�ral Roguet re�ut l'ordre d'attaquer,


pendant la nuit, avec une partie de la Garde, les r�giments de
fusiliers-chasseurs, grenadiers, voltigeurs et tirailleurs: � onze
heures du soir, l'on envoya quelques d�tachements, afin de faire une
reconnaissance et de bien s'assurer de la position de l'ennemi, qui
occupait deux villages devant lesquels il avait �tabli son camp, et
dont on connut la direction par la position de leurs feux; il est
probable qu'il craignait quelque chose, car, lorsque nous f�mes
l'attaquer, une partie �tait d�j� en mesure de nous recevoir.

Il pouvait �tre une heure du matin lorsque le g�n�ral vint me dire,


avec son accent gascon: �Sergent, vous allez laisser ici un caporal et
quatre hommes pour garder mon logement et le peu d'effets qu il me
reste; vous, retournez au camp rejoindre le r�giment avec votre garde;
tout � l'heure, nous aurons de la besogne!�

Je le dirai franchement, cet ordre ne me fit pas plaisir; ce n'�tait


certainement pas la crainte de me battre, mais c'�tait la peine que
j'avais de perdre quelques moments de repos, dont j'avais tant besoin.

Lorsque j'arrivai au camp, chacun �tait d�j� occup� � pr�parer ses


armes; je les trouvai dispos�s � bien se battre; plusieurs me dirent
qu'ils esp�raient trouver une fin � leurs souffrances, car il leur
�tait impossible de r�sister davantage.

Il �tait deux heures lorsque le mouvement commen�a; nous nous m�mes en


marche sur trois colonnes: les fusiliers-grenadiers, dont je faisais
partie, et les fusiliers-chasseurs formaient celle du centre; les
tirailleurs et voltigeurs celles de droite et de gauche. Il faisait un
froid comme les jours pr�c�dents; nous marchions avec peine, au milieu
des terres, dans la neige jusqu'aux genoux. Apr�s une demi-heure de
marche, nous nous trouv�mes au milieu des Russes, dont une partie
avait pris les armes, car une grande ligne d'infanterie �tait sur
notre droite, et � moins de quatre-vingts pas, faisant sur nous un feu
meurtrier; leur grosse cavalerie, compos�e de cuirassiers habill�s de
blanc, portant cuirasse noire, �tait sur notre gauche, � une pareille
distance, hurlant comme des loups pour s'exciter les uns les autres,
mais n'osant nous aborder, et leur artillerie, au centre, tirant �
mitraille. Cela n'arr�ta pas notre marche, car, malgr� leurs feux et
le nombre d'hommes qui tombaient chez nous, nous les abord�mes au pas
de charge et nous entr�mes dans leur camp, o� nous f�mes un carnage
affreux � coups de ba�onnettes.

Ceux qui �taient plus �loign�s avaient eu le temps de prendre les


armes et de venir au secours des premiers. Alors, un autre genre de
combat commen�a, car ils mirent le feu � leur camp et aux deux
villages. Nous p�mes nous battre � la lueur de l'incendie. Les
colonnes de droite et de gauche nous avaient d�pass�s et �taient
entr�es dans le camp ennemi par les extr�mit�s, tandis que notre
colonne entrait par le centre.

J'oubliais de dire qu'au moment o� nous battions la charge, et que la


t�te de notre colonne enfon�ait les Russes, en mettant leur camp en
d�route, nous rencontr�mes, �tendus sur la neige, plusieurs centaines
de Russes que l'on crut morts ou dangereusement bless�s. Nous les
d�pass�mes, mais, � peine f�mes-nous au-dessus, qu'ils se relev�rent
avec leurs armes; ils firent feu, de mani�re que nous f�mes oblig�s de
faire demi-tour pour nous d�fendre. Malheureusement pour eux, un
bataillon qui faisait l'arri�re garde et qu'ils n'avaient pu
apercevoir, arriva. Ils furent pris entre deux feux; en moins de cinq
minutes, plus un n'existait: c'est une ruse de guerre dont les Russes
se servent souvent, mais l�, elle ne r�ussit pas.

Le premier qui tomba chez nous, lorsque nous marchions en colonne, fut
le malheureux Beloque, celui qui, � Smolensk, m'avait pr�dit sa mort.
Il fut atteint d'une balle � la t�te et tu� sur le coup; il �tait
l'ami de tous ceux qui le connaissaient, et, malgr� l'indiff�rence que
nous avions pour tout, et m�me pour nous, Beloque fut g�n�ralement
regrett� de ses camarades.

Lorsque nous e�mes travers� le camp des Russes, et abord� le village,


apr�s les avoir forc�s � jeter une partie de leur artillerie dans un
lac, un grand nombre de leurs fantassins s'�taient retir�s dans les
maisons, dont une partie �tait en flammes. C'est l� o� nous nous
batt�mes avec acharnement et corps � corps. Le carnage fut terrible;
nous �tions divis�s; chacun se battait pour son compte. Je me trouvais
pr�s de notre colonel, le plus ancien colonel de France, qui avait
fait les campagnes d'�gypte. Il �tait, dans ce moment, conduit par un
sapeur qui le soutenait en le tenant par le bras; pr�s de lui �tait
aussi l'adjudant-major Roustan; nous nous trouvions � l'entr�e d'une
esp�ce de ferme o� beaucoup de Russes s'�taient retir�s et �taient
bloqu�s par des hommes de notre r�giment; ils n'avaient, pour toute
retraite, qu'une issue dans la grande cour, mais ferm�e par une
barri�re qu'ils �taient oblig�s d'escalader.

Pendant ce combat isol�, je remarquai, dans la cour, un officier russe


mont� sur un cheval blanc, frappant � coups de plat de sabre sur ses
soldats qui se pressaient de fuir en voulant sauter la barri�re, et ne
lui laissaient aucun moyen de se sauver. Il finit cependant par se
rendre ma�tre du passage, mais, au moment o� il allait sauter de
l'autre c�t�, son cheval fut atteint d'une balle et tomba sous lui, de
mani�re que le passage devint difficile. Alors les soldats russes
furent forc�s de se d�fendre. D�s ce moment, le combat devint plus
acharn�. � la lueur des flammes, ce n'�tait plus qu'une vraie
boucherie. Russes, Fran�ais �taient les uns sur les autres, dans la
neige, se tuant � bout portant.
Je voulus courir sur l'officier russe qui s'�tait d�gag� de dessous
son cheval, et qui cherchait, aid� de deux soldats, � se sauver en
passant la barri�re; mais un soldat russe m'arr�ta � deux pas du bout
du canon de son fusil, et fit feu; probablement qu'il n'y eut que
l'amorce qui br�la, car, si le coup avait parti, c'en �tait fait de
moi; sentant que je n'�tais pas bless�, je me retirai � quelques pas
de mon adversaire qui, pensant que j'�tais dangereusement bless�,
rechargeait tranquillement son arme. L'adjudant-major Roustan, qui se
trouvait pr�s du colonel et m'avait vu en danger, courut sur moi et,
me prenant dans ses bras, me dit: �Mon pauvre Bourgogne, n'�tes-vous
pas bless�?--Non, lui r�pondis-je.--Alors ne le manquez pas!� C'�tait
bien ma pens�e. En supposant que mon fusil manqu�t (chose qui arrivait
souvent, � cause de la neige), j'aurais couru dessus avec ma
ba�onnette. Je ne lui donnai pas le temps de finir de recharger,
qu'une balle l'avait d�j� travers�. Quoique bless� mortellement, il ne
tomba pas sur le coup; il recula en chancelant, et en me regardant
d'un air mena�ant, sans l�cher son arme, et alla tomber sur le cheval
de l'officier qui se trouvait contre la barri�re. L'adjudant-major,
passant pr�s de lui, lui porta un coup de sabre dans le c�t� qui
acc�l�ra sa chute; au m�me instant, je revins pr�s du colonel que je
trouvai ab�m� de fatigue, n'ayant plus la force de commander; il
n'avait pr�s de lui que son sapeur. L'adjudant-major arriva avec son
sabre ensanglant�, en nous disant que, pour traverser la m�l�e et
rejoindre le colonel, il avait �t� oblig� de se faire jour � coups de
sabre, mais qu'il arrivait avec un coup de ba�onnette dans la cuisse
droite. Dans ce moment, le sapeur qui soutenait le colonel fut atteint
d'une balle dans la poitrine. Le colonel, s'en �tant aper�u, lui dit:
�Sapeur, vous �tes bless�?--Oui, mon colonel�, r�pond le sapeur, et,
prenant la main du colonel, il lui fit sentir sa blessure en lui
mettant son doigt dans le trou et en lui disant: �Ici, mon
colonel!--Alors, retirez-vous!� Le sapeur lui r�pondit qu'il avait
encore assez de force pour le soutenir ou mourir avec lui, ou seul �
c�t� de lui, s'il le fallait: �Apr�s tout, reprit l'adjudant-major, o�
irait-il? Se jeter dans un parti ennemi! Nous ne savons o� nous
sommes, et je vois bien que, pour nous reconna�tre, nous serons
oblig�s d'attendre le jour en combattant!�

Effectivement, nous �tions tout � fait d�sorient�s, � cause de la


lueur de l'incendie; le r�giment se battait sur plusieurs points et
par pelotons.

Il n'y avait pas cinq minutes que le sapeur �tait blotti, que les
Russes qui �taient dans la ferme et que nous tenions �troitement
bloqu�s, se voyant sur le point d'�tre br�l�s, voulurent se rendre: un
sous-officier bless� vint au milieu d'une gr�le de balles en faire la
proposition. Alors, l'adjudant-major m'envoya commander que l'on
cess�t le feu: �Cesser le feu! me r�pondit un soldat de notre
r�giment, qui �tait bless�; cessera qui voudra, mais, puisque je suis
bless� et que, probablement, je p�rirai, je ne cesserai de tirer que
lorsque je n'aurai plus de cartouches!�

En effet, bless� comme il l'�tait d'un coup de balle qui lui avait
cass� la cuisse, et assis sur la neige qu'il rougissait de son sang,
il ne cessa de tirer et m�me de demander des cartouches aux autres.
L'adjudant-major, voyant que ses ordres n'�taient pas ex�cut�s, vint
lui-m�me, disait-il, de la part du colonel. Mais nos soldats, qui se
battaient en d�sesp�r�s, ne l'entendirent pas et continu�rent. Les
Russes, voyant qu'il n'y avait plus pour eux aucun espoir de salut, et
n'ayant plus, probablement, de munitions pour se d�fendre, essay�rent
de sortir en masse du corps de b�timent o� ils s'�taient retir�s et o�
ils commen�aient � r�tir, mais nos hommes les forc�rent d'y rentrer.
Un instant apr�s, n'y pouvant plus tenir, ils firent une nouvelle
tentative, mais � peine quelques hommes furent-ils dans la cour, que
le b�timent s'�croula sur le reste, o� peut-�tre plus de quarante
p�rirent dans les flammes; ceux qui �taient sortis ne furent pas plus
heureux.

Apr�s cette sc�ne, nous ramass�mes nos bless�s et nous nous r�un�mes
autour du colonel avec nos armes charg�es, en attendant le jour.
Pendant ce temps, ce n'�tait qu'un bruit, autour de nous, de coups de
fusil de ceux qui combattaient encore sur d'autres points; � cela
�taient m�l�s les cris des bless�s et les plaintes des mourants. Rien
d'aussi triste qu'un combat de nuit, o� souvent il arrive des m�prises
bien funestes.

Nous attend�mes le jour dans cette position. Lorsqu'il parut, nous


p�mes nous reconna�tre et juger du r�sultat du combat: tout l'espace
que nous avions parcouru �tait jonch� de morts et de bless�s. Je
reconnus celui qui avait voulu me tuer: il n'�tait pas mort; la balle
lui avait travers� le c�t�, ind�pendamment du coup de sabre que
l'adjudant-major lui avait donn�. Je le fis mettre dans une position
meilleure que celle o� il �tait, car le cheval blanc de l'officier
russe, pr�s duquel il avait �t� tomber, et qui se d�battait, pouvait
lui faire mal.

L'int�rieur des maisons du village o� nous �tions, je ne sais si c'est


Kircova ou Malierva, ainsi que le camp des Russes et les environs,
�taient couverts de cadavres dont une partie �taient � demi br�l�s.
Notre chef de bataillon, M. Gilet, eut la cuisse cass�e d'une balle,
dont il mourut peu de jours apr�s. Les tirailleurs et voltigeurs
perdirent plus de monde que nous; dans la matin�e, je rencontrai le
capitaine D�bonnez, qui �tait du m�me endroit que moi, et qui
commandait une compagnie des voltigeurs de la Garde; il venait
s'informer s'il ne m'�tait rien arriv�; il me conta qu'il avait perdu
le tiers de sa compagnie, plus son sous-lieutenant qui �tait un
V�lite, et son sergent-major qui furent tu�s des premiers.

Par suite de ce combat meurtrier, les Russes se retir�rent de leurs


positions, sans cependant s'�loigner, et nous rest�mes sur le champ de
bataille pendant toute la journ�e et la nuit du 16 au 17, pendant
lesquelles nous f�mes toujours en mouvement. � chaque instant, pour
nous tenir en haleine, l'on nous faisait prendre les armes; nous
�tions toujours sur le qui-vive, sans pouvoir nous reposer, ni m�me
nous chauffer.

� la suite d'une de ces prises d'armes, et au moment o� tous les


sous-officiers, nous �tions r�unis, causant de nos mis�res et du
combat de la nuit pr�c�dente, l'adjudant-major Dela�tre, l'homme le
plus m�chant et le plus cruel que j'aie jamais connu, faisant le mal
pour le plaisir de le faire, vint se m�ler � notre conversation et,
chose �tonnante, commen�a par s'apitoyer sur la fin tragique de
Beloque dont nous d�plorions la perte: �Pauvre Beloque! disait-il, je
regrette beaucoup de lui avoir fait de la peine!� Une voix, je n'ai
jamais pu savoir qui, vint me dire � l'oreille, assez haut pour �tre
entendu de plusieurs: �Il va bient�t mourir!� Il semblait regretter le
mal qu'il avait fait � tous ceux qui �taient sous ses ordres et
principalement � nous, les sous-officiers; il n'y en avait pas un dans
le r�giment qui n'e�t voulu le voir enlever d'un coup de boulet, et il
n'avait pas d'autre nom que Pierre le Cruel.

Le 17 au matin, � peine s'il faisait jour, que nous pr�mes les armes
et, apr�s nous �tre form�s en colonnes serr�es par division, nous nous
m�mes en marche pour aller prendre position sur le bord de la route,
du c�t� oppos� au champ de bataille que nous venions de quitter.

En arrivant, nous aper��mes une partie de l'arm�e russe devant nous,


sur une �minence, et adoss�e � un bois. Aussit�t, nous nous d�ploy�mes
en ligne pour leur faire face. Nous avions notre gauche appuy�e contre
un ravin qui traversait la route et � qui nous tournions le dos; ce
chemin, qui �tait creux et domin� par les c�t�s, pouvait abriter et
garantir du feu de l'ennemi ceux qui y �taient. Notre droite �tait
form�e par les fusiliers-chasseurs, ayant la t�te de leur r�giment �
une port�e de fusil de la ville. Devant nous, � deux cent cinquante
pas, �tait un r�giment de la Jeune Garde, premier voltigeur, en
colonne serr�e par division, command� par le colonel Luron. Plus loin
en avant, et sur notre droite, �taient les vieux grenadiers et
chasseurs, dans le m�me ordre, c'est-�-dire, ainsi que le reste de la
Garde imp�riale, cavalerie et artillerie, qui n'avaient pas pris part
au combat de la nuit du 15 au 16. Le tout �tait command� par
l'Empereur en personne, qui �tait � pied. S'avan�ant d'un pas ferme,
comme au jour d'une grande parade, il alla se placer au milieu du
champ de bataille, en face des batteries de l'ennemi.

Au moment o� nous prenions position sur le bord de la route pour nous


mettre en bataille et faire face � l'ennemi, je marchais avec deux de
mes amis, Grangier et Leboude, derri�re l'adjudant-major Dela�tre, et,
au moment o� les Russes commen�aient � nous apercevoir, leur
artillerie, qui n'�tait pas �loign�e � une demi-port�e, nous l�cha sa
premi�re bord�e. Le premier qui tomba fut l'adjudant-major Dela�tre:
un boulet lui coupa les deux jambes, juste au-dessus des genoux et de
ses grandes bottes � l'�cuy�re; il tomba sans jeter un cri, ni m�me
pousser une plainte. Dans ce moment, il tenait son cheval par la
bride, qu'il avait pass�e dans son bras droit, et marchait � pied. �
peine fut-il tomb�, que nous arr�t�mes, parce que, de la mani�re dont
il �tait tomb�, il barrait le petit chemin sur lequel nous marchions.
Il fallait, pour continuer � marcher, enjamber au-dessus, et, comme,
je marchais apr�s lui, je fus oblig� de faire ce mouvement.

En passant, je l'examinai: il avait les yeux ouverts; ses dents


claquaient convulsivement les unes contre les autres. Il me reconnut
et m'appela par mon nom. Je m'approchai pour l'�couter. Alors il me
dit d'une voix assez haute, ainsi qu'aux autres qui le regardaient:
�Mes amis, je vous en prie, prenez mes pistolets dans les ar�ons de la
selle de mon cheval et br�lez-moi la cervelle!� Mais personne n'osa
lui rendre ce service, car, dans une semblable position, c'en �tait
un. Sans lui r�pondre, nous pass�mes en continuant notre chemin, et
fort heureusement, car nous n'avions pas fait six pas, qu'une seconde
d�charge, probablement de la m�me batterie, vint abattre trois autres
hommes parmi ceux qui nous suivaient et que l'on fit emporter de
suite, ainsi que l'adjudant-major.

Depuis la pointe du jour, l'on voyait l'arm�e russe qui, de trois


c�t�s, devant nous, � droite et derri�re, avec son artillerie, faisait
mine de vouloir nous entourer. Dans ce moment, un instant apr�s que
l'adjudant-major venait d'�tre tu�, l'Empereur arriva; nous venions de
terminer notre mouvement: alors la bataille commen�a.
Avec son artillerie, l'ennemi nous envoyait des bord�es terribles qui,
� chaque fois, portaient la mort dans nos rangs. Nous n'avions, de
notre c�t�, pour leur riposter, que quelques pi�ces qui, � chaque
coup, faisaient aussi, chez eux, des br�ches profondes; mais une
partie des n�tres fut bient�t d�mont�e. Pendant ce temps, nos soldats
recevaient la mort sans bouger; nous f�mes dans cette triste position
jusqu'� deux heures apr�s midi.

Pendant la bataille, les Russes avaient envoy� une partie de leur


arm�e prendre position sur la route au del� de Krasno� et nous couper
la retraite, mais l'Empereur les arr�ta en y envoyant un bataillon de
la Vieille Garde.

Pendant que nous �tions expos�s au feu de l'ennemi et que nos forces
diminuaient par la quantit� d'hommes que l'on nous tuait, nous
aper��mes, derri�re nous et un peu sur notre gauche, les d�bris du
corps d'arm�e du mar�chal Davoust, au milieu d'une nu�e de Cosaques,
qui n'osaient les aborder, et qu'eux dissipaient tranquillement, en
marchant de notre c�t�. Je remarquai au milieu d'eux, lorsqu'ils
�taient derri�re nous et sur la route, la voiture du cantinier o�
�taient sa femme et ses enfants. Elle fut travers�e par un boulet qui
nous �tait destin�: au m�me instant, nous entend�mes des cris de
d�sespoir jet�s par la femme et les enfants, mais nous ne p�mes savoir
s'il y avait eu quelqu'un de tu� ou de bless�.

Au moment o� les d�bris du mar�chal Davoust passaient, les grenadiers


hollandais de la Garde venaient d'abandonner une position importante
que les Russes avaient aussit�t couverte d'artillerie, qui fut dirig�e
contre nous. De ce moment, notre position ne fut plus tenable. Un
r�giment, je ne me rappelle plus lequel, fut envoy� contre, mais il
fut oblig� de se retirer; un autre r�giment, le premier des
voltigeurs, qui �tait devant nous, fit un mouvement � son tour, et
arriva jusqu'au pied des batteries, mais aussit�t une masse de
cuirassiers, les m�mes avec qui nous avions eu affaire dans la nuit du
15, et qui n'avaient pas os� nous charger, vinrent pour les arr�ter.
Alors ils se retirent un peu sur la gauche des batteries et presque en
face de notre r�giment, et se forment en carr�; � peine �taient-ils
form�s, que la cavalerie voulut les enfoncer, mais ils furent re�us, �
bout portant, par une d�charge que firent les voltigeurs, et qui en
fit tomber un grand nombre. Le reste fit un demi-tour et se retira.
Une seconde charge eut lieu; elle eut le m�me sort, de mani�re que
les faces du carr� o� les cuirassiers s'�taient pr�sent�s �taient
couvertes d'hommes et de chevaux; mais ils r�ussirent une troisi�me
fois avec deux pi�ces de canon charg�es � mitraille, qui �cras�rent le
r�giment. Alors ils entr�rent dans le carr� et achev�rent le reste �
coups de sabre: ces malheureux, presque tous jeunes soldats, ayant en
partie les pieds et les mains gel�s, ne pouvant plus faire usage de
leurs armes pour se d�fendre, furent presque tous massacr�s.

Cette sc�ne se passait devant nous, sans pouvoir leur porter secours;
onze hommes rentr�rent; le reste fut tu�, bless� ou prisonnier, et
conduit � coups de sabre dans un petit bois qui �tait en face de nous;
le colonel lui-m�me[30], couvert de blessures, ainsi que plusieurs
officiers, furent prisonniers.

[Note 30: Colonel Luron. (_Note de l'auteur_.)]

J'oubliais de dire qu'au moment o� nous nous mettions en bataille, le


colonel avait command�: �Drapeaux, guides g�n�raux sur la ligne!� que
je me portai guide g�n�ral de droite de notre r�giment; mais l'on
oublia de nous faire rentrer et, comme j'avais pour principe de rester
� mon poste, tel qu'il f�t, je restai dans cette position, la crosse
du fusil en l'air, pendant pr�s d'une heure, et malgr� les boulets �
qui je pouvais servir de point de mire, je ne bougeais pas.

Pendant ce temps, et au moment o� l'artillerie russe faisait le plus


de ravage dans nos rangs, le colonel eut un pressant besoin (besoin
naturel); la position et le lieu ne convenaient pas beaucoup pour une
pareille besogne, mais, comme la chose pressait, il prit son parti et,
se retirant � environ soixante pas du r�giment, et le derri�re tourn�
� l'ennemi, il acheva tranquillement son affaire. Si quelque chose le
g�nait, c'�tait le froid, mais pour les Russes � qui il servait de
point de mire, cela ne l'inqui�tait pas, quoiqu'il pouvait bien les
voir, et c'est en se relevant de cette position qu'il commanda:
�Drapeaux et guides g�n�raux � vos places!�

Il pouvait �tre deux heures, et d�j� nous avions perdu le tiers de


notre monde, mais les fusiliers-chasseurs avaient �t� plus maltrait�s
que nous: �tant plus rapproch�s de la ville, ils �taient expos�s � un
feu plus meurtrier. Depuis une demi-heure, l'Empereur s'�tait retir�
avec les premiers r�giments de la Garde et en suivant la grande route;
il ne restait plus que nous sur le champ de bataille, et quelques
pelotons de diff�rents corps, faisant face � plus de cinquante mille
hommes ennemis. Dans ce moment, le mar�chal Mortier ordonne la
retraite, et, aussit�t, nous commen�ons notre mouvement, en nous
retirant et au pas, comme � une parade, et suivis de l'artillerie
russe qui nous �crasait par sa mitraille. En nous retirant, nous
entra�nions avec nous ceux de nos camarades qui �taient le moins
bless�s.

Le moment o� nous quitt�mes le champ de bataille fut terrible et


triste, car lorsque nos pauvres bless�s virent que nous les
abandonnions au milieu d'un champ de mort, et entour�s d'ennemis,
surtout ceux du 1er voltigeurs, dont une partie avait les jambes
bris�es par la mitraille, nous en v�mes plusieurs se tra�nant
p�niblement sur leurs genoux, rougissant la neige de leur sang; ils
levaient les mains au ciel en jetant des cris qui d�chiraient le
coeur, pour implorer notre secours; mais que pouvions-nous faire? Le
m�me sort nous attendait � chaque instant, car, en nous retirant, nous
�tions oblig�s d'abandonner ceux qui tombaient dans nos rangs.

En passant sur l'emplacement qu'occupaient les fusiliers-chasseurs qui


�taient plac�s � notre droite, et qui marchaient devant nous, et comme
notre second bataillon, celui dont je faisais partie, formait, dans ce
moment, l'arri�re-garde et l'extr�me gauche de la retraite, je vis
plusieurs de mes amis �tendus morts sur la neige et horriblement
mutil�s par la mitraille; parmi eux �tait un jeune sous-officier avec
qui j'�tais intimement li�: il se nommait Capon; il �tait de Bapaume;
nous nous regardions comme pays.

Apr�s avoir pass� l'emplacement des fusiliers-chasseurs, et comme nous


�tions � l'entr�e de la ville, nous v�mes, � notre gauche, � dix pas
de la route et contre la premi�re maison, des pi�ces de canon qui,
pour nous prot�ger, faisaient feu sur les Russes qui s'avan�aient;
elles �taient soutenues et suivies par environ quarante hommes, tant
canonniers que voltigeurs; c'�tait le reste d'une brigade command�e
par le g�n�ral Longchamps; il sortait de la Garde imp�riale; il �tait
l� avec tout ce qui lui restait, pour les sauver ou mourir avec eux.

Aussit�t qu'il aper�ut notre colonel, il vint � lui les bras ouverts;
ils s'embrass�rent comme deux hommes qui ne s'�taient pas vus depuis
longtemps et qui, peut-�tre, se revoyaient pour la derni�re fois. Le
g�n�ral, les yeux remplis de larmes, dit � notre colonel, en lui
montrant les deux pi�ces de canon et le peu d'hommes qui lui
restaient: �Tiens, regarde! Voil� ce qui me reste!� Ils avaient fait
ensemble les campagnes d'�gypte.

Cette bataille fit dire � Kutusow, g�n�ral en chef de l'arm�e russe,


que les Fran�ais, loin de se laisser abattre par la cruelle extr�mit�
o� ils se trouvaient r�duits, n'en �taient que plus enrag�s � courir
sur les pi�ces de canon qui les �crasaient.

Le g�n�ral anglais Wilson[31], pr�sent � cette bataille, la nomme la


bataille des h�ros; ce n'�tait certainement pas parce qu'il y �tait,
car ce mot n'est applicable qu'� nous qui, avec quelques mille hommes,
nous battions contre toute l'arm�e russe, forte de 90 000 hommes.

[Note 31: Ce g�n�ral anglais servait dans l'arm�e russe.]

Le g�n�ral Longchamps, avec le reste de ses hommes, dut abandonner ses


pi�ces de canon, dont presque tous les chevaux �taient tu�s, et suivre
notre mouvement de retraite en profitant des accidents de terrain et
des maisons, pour se retirer en se d�fendant.

� peine commencions-nous � entrer dans Krasno�, que les Russes, avec


leurs pi�ces mont�es sur des tra�neaux, vinrent se placer aux
premi�res maisons, nous l�ch�rent plusieurs coups de canon charg�s �
mitraille. Trois hommes de notre compagnie furent atteints. Un
bisca�en qui toucha mon fusil, et qui en ab�ma le bois en me rasant
l'�paule, atteignit � la t�te un jeune tambour qui marchait devant
moi, le tua sans qu'il fit le moindre mouvement.

Krasno� est partag�e par un ravin qu'il faut traverser. Lorsque nous y
f�mes arriv�s, nous y v�mes, dans le fond, un troupeau de boeufs morts
de faim et de froid; ils �taient tellement durcis par la gel�e, que
nos sapeurs ne purent en couper � coups de hache. Les t�tes seules se
voyaient, et ils avaient les yeux ouverts comme s'ils eussent �t�
encore en vie; leurs corps �taient couverts de neige. Ces boeufs
appartenaient � l'arm�e et n'avaient pu nous joindre; le grand froid
et le manque de vivres les avaient fait p�rir.

Toutes les maisons de cette mis�rable ville, ainsi qu'un grand couvent
qui s'y trouve, �taient remplies de bless�s, qui, en s'apercevant que
nous les abandonnions aux Russes, jetaient des cris d�chirants. Nous
�tions oblig�s de les abandonner � la brutalit� d'un ennemi sauvage et
sans piti�, qui d�pouillait ces malheureux bless�s, sans avoir �gard
ni � leur position, ni � leurs blessures.

Les Russes nous suivaient encore, mais mollement; quelques pi�ces


tiraient encore sur la gauche de la route, mais ils ne pouvaient nous
faire grand mal; le chemin sur lequel nous marchions �tait encaiss�;
les boulets passaient au-dessus et ne pouvaient nous atteindre, et la
pr�sence du peu de cavalerie qui nous restait et qui marchait aussi
sur notre gauche, les emp�chait de nous aborder de plus pr�s.

Lorsque nous f�mes � un quart de lieue de l'autre c�t� de la ville,


nous f�mes un peu plus tranquilles; nous marchions tristes et
silencieux en pensant � notre position et � nos malheureux camarades
que nous avions �t� forc�s d'abandonner; il me semblait les voir
encore nous suppliant de les secourir; en regardant derri�re, nous en
v�mes quelques-uns des moins bless�s, presque nus, que les Russes
avaient d�j� d�pouill�s, et qu'ils avaient ensuite abandonn�s; nous
f�mes assez heureux pour les sauver, au moins pour le moment; l'on
s'empressa de leur donner ce que l'on put pour les couvrir.

Le soir, l'Empereur coucha � Liadou�, village b�ti en bois; notre


r�giment alla �tablir son bivac un peu plus loin. En passant dans le
village o� �tait l'Empereur, je m'arr�tai pr�s d'une mauvaise baraque
pour me chauffer � un feu qui s'y trouvait; j'eus le bonheur de
rencontrer encore le sergent Guignard, mon pays, ainsi que sa
cantini�re hongroise, avec qui je mangeai un peu de soupe de gruau et
un morceau de cheval qui me rendit un peu de force. J'en avais bien
besoin, car j'�tais faible, n'ayant, pour ainsi dire, rien mang�
depuis deux jours. Il me conta que, pendant la bataille, leur r�giment
avait beaucoup souffert et qu'ils �taient consid�rablement diminu�s,
mais que ce n'�tait rien en comparaison de nous, car il savait combien
nous avions perdu de monde dans le combat de la nuit du 15 au 16 et
dans la fatale journ�e que nous venions de passer; que, pendant tous
ces jours-l�, il avait beaucoup pens� � moi, et qu'il �tait content de
me revoir avec tous les membres bons. Il me demanda des nouvelles du
capitaine D�bonnez, mais je ne pus lui en donner, ne l'ayant pas vu
depuis la matin�e du 16. Je le quittai pour rejoindre le r�giment,
d�j� �tabli pr�s de la route; cette nuit fut encore bien p�nible, car
il tomba une neige fondue qui nous mouilla, avec cela un grand vent et
pas beaucoup de feu; mais tout cela n'est rien encore aupr�s de ce
qu'on verra par la suite.

Pendant cette mauvaise nuit, plusieurs soldats des tirailleurs vinrent


se chauffer � notre feu; je leur demandai des nouvelles de
quelques-uns de mes amis, surtout de deux de mes pays qui �taient aux
V�lites avec moi, et qui �taient officiers dans ce r�giment. C'�tait
M. Alexandre Legrand, des _Quatre fils Aymon_, de Valenciennes,
l'autre M. Laporte, de Cassel pr�s de Lille; ce dernier avait �t� tu�
d'un coup de mitraille; on avait, fort heureusement, trouv� une petite
voiture avec un cheval que l'on avait enlev� dans le camp des Russes,
le jour du combat de nuit, dans laquelle on le conduisait.

Il �tait environ minuit, qu'une sentinelle de notre bivac me fit


pr�venir qu'il apercevait un cavalier qui paraissait venir de notre
c�t�: je courus de suite, avec deux hommes arm�s, afin de voir ce que
ce pouvait �tre. Arriv� � une certaine distance, je distinguai
parfaitement un cavalier, mais pr�c�d� d'un fantassin que le cavalier
paraissait faire marcher de force. Lorsqu'ils furent pr�s de nous, le
cavalier se fit conna�tre: c'�tait un dragon de la Garde qui, pour se
procurer des vivres pour lui et son cheval, s'�tait introduit dans le
camp des Russes, pendant la nuit, et, pour qu'on ne fit pas attention
� lui, s'�tait coiff� du casque d'un cuirassier russe qu'il avait tu�
le m�me jour; il avait, de cette mani�re, parcouru une partie du camp
ennemi, avait enlev� une botte de paille, un peu de farine, et bless�
d'un coup de sabre une sentinelle avanc�e et culbut� une autre qu'il
amenait prisonni�re. Ce brave dragon se nommait Melet; il �tait de
Cond�; il resta avec nous le reste de la nuit. Il me disait que ce
n'�tait pas pour lui qu'il s'exposait, que c'�tait pour son cheval,
pour le pauvre Cadet, comme il l'appelait. Il voulait, disait-il, �
quelque prix que ce soit, lui procurer de quoi le nourrir, �car si je
sauve mon cheval, � son tour il me sauvera�. C'�tait la seconde fois,
depuis Smolensk. qu'il s'introduisait dans le camp des Russes. La
premi�re fois, il avait enlev� un cheval tout harnach�.

Il eut le bonheur de rentrer en France avec son cheval, avec lequel il


avait d�j� fait les campagnes de 1806-1807 en Prusse, en Pologne, 1808
en Espagne, 1809 en Allemagne, 1810-1811 en Espagne, et 1812 en
Russie, ensuite 1813 en Saxe et 1814 en France. Son pauvre cheval fut
tu� � Waterloo, apr�s avoir assist� dans plus de douze grandes
batailles command�es par l'Empereur, et dans plus de trente combats.
Dans le cours de cette malheureuse campagne, je le rencontrai encore
une fois, faisant un trou dans la glace avec une hache, au milieu d'un
lac, afin de procurer de l'eau � son cheval. Un jour, je l'aper�us au
haut d'une grange qui �tait toute en feu, au risque d'�tre d�vor� par
les flammes, et cela toujours pour son cheval, afin d'avoir un peu de
paille du toit pour le nourrir, car il n'y avait pas plus � manger
pour les chevaux que pour nous. Les pauvres b�tes, ind�pendamment de
ce qu'elles souffraient par la rigueur du froid, �taient oblig�es de
ronger les arbres pour se nourrir, en attendant qu'� leur tour elles
nous servent de nourriture.

Apr�s cela, Melet n'�tait pas le seul qui s'exposa en s'introduisant


dans le camp des Russes pour se procurer des vivres; beaucoup furent
pris et p�rirent de cette mani�re, soit par les paysans, en
s'introduisant dans les villages � une lieue ou deux sur la droite ou
sur la gauche de la route, ou par des partisans de l'arm�e russe, car
toutes les nations soumises � cet empire se levaient en masse et
venaient rejoindre le gros de l'arm�e. Enfin, la mis�re �tait
tellement grande qu'on voyait les soldats quitter leur r�giment � la
moindre trace d'un chemin, et cela dans l'espoir de trouver quelque
mauvais village, si toutefois l'on peut appeler de ce nom la r�union
de quelques mauvaises baraques b�ties avec des troncs d'arbres et dans
lesquelles on ne trouvait rien, car je n'ai jamais pu savoir de quoi
les paysans se nourrissaient, et ceux qui s'exposaient � faire de
pareilles courses s'en revenaient quelquefois avec un morceau de pain
noir comme du charbon, rempli de morceaux de paille longs comme le
doigt, et de grains d'orge, et puis tellement dur qu'il �tait
impossible de mordre dedans, d'autant plus que l'on avait les l�vres
crevass�es et fendues par suite de la gel�e. Pendant toute cette
malheureuse campagne, je n'ai jamais vu que, dans ces courses, il y en
ait eu un qui ait ramen� avec lui soit une vache, ou un mouton; aussi
je ne sais de quoi vivent ces sauvages, et il faut bien qu'ils aient
peu de b�tail, pour que l'on ne puisse pas en trouver un peu; enfin
c'est le pays du diable, car l'enfer est partout.

VII

La retraite continue.--Je prends femme.--D�couragement.--Je perds de


vue mes camarades.--Sc�nes dramatiques.--Rencontre de Picart.

Le 18 novembre, qui �tait le lendemain de la bataille de Krasno�, nous


part�mes de grand matin de notre bivac. Dans cette journ�e, notre
marche fut encore bien fatigante et triste; il avait d�gel�, nous
avions les pieds mouill�s et, jusqu'au soir, il fit un brouillard � ne
pas s'y voir. Nos soldats marchaient encore en ordre, mais il �tait
facile � voir que les combats des jours pr�c�dents les avaient
d�moralis�s, et surtout l'abandon forc� de leurs camarades qui leur
tendaient les bras, car ils pensaient aussi que le m�me sort les
attendait.

Ce jour-l�, j'�tais tr�s fatigu�; un soldat de la compagnie, nomm�


Labb�, qui m'�tait tr�s attach�, et qui, la veille, avait perdu son
sac, voyant que je marchais avec beaucoup de peine, me demanda le mien
� porter. Comme je le connaissais pour un brave gar�on, je le lui
confiai, et, certainement, c'�tait lui confier ma vie, car il y avait
dedans plus d'une livre de riz et du gruau que le hasard m'avait
procur� � Smolensk, et que je conservais pour les moments les plus
critiques, que je pr�voyais arriver bient�t, lorsqu'il n'y aurait plus
de chevaux � manger. Ce jour-l�, l'Empereur marchait � pied, un b�ton
� la main.

Le soir, la gel�e ayant repris, il fit un verglas � ne pas se tenir,


les hommes tombaient � chaque instant, plusieurs furent gri�vement
bless�s. Je marchais derri�re la compagnie, ayant toujours, autant que
possible, les yeux sur mon porteur de sac, et m�me je regrettais d�j�
de le lui avoir confi�; aussi je me proposais bien de le lui reprendre
le soir m�me, en arrivant au bivac. Enfin la nuit arriva, mais
tellement obscure, qu'il �tait impossible de se voir. � chaque instant
j'appelais: �Labb�! Labb�!� Il me r�pondait: �Pr�sent! mon sergent.�
Mais une autre fois que je l'appelais encore, un soldat me r�pondit
qu'il y avait un instant, il �tait tomb�, mais que, probablement, il
suivait derri�re le r�giment. Je ne m'en inqui�tai pas beaucoup, car
nous devions, dans peu, arr�ter et prendre position. En effet, l'on
fit halte sur la route o� l'on nous annon�a que nous allions passer la
nuit, ainsi que dans les environs. Dans ce moment, presque toute
l'arm�e se trouvait r�unie; il manquait seulement le corps d'arm�e du
mar�chal Ney, qui se trouvait en arri�re, et que l'on croyait perdu.

Dans cette triste nuit, chacun s'arrangea comme il put; nous nous
trouvions plusieurs sous-officiers r�unis et nous nous �tions empar�s
d'une grange, car nous �tions, sans le savoir, pr�s d'un village.
Beaucoup d'hommes du r�giment y �taient entr�s avec nous, mais ceux
qui arriv�rent un instant apr�s, voyant qu'il n'y avait pas, pour eux,
de quoi s'abriter, firent ce que l'on faisait en pareille
circonstance: ils mont�rent sur le toit, sans que nous pussions nous y
opposer, et, en un instant, nous f�mes aussi bien qu'en plein champ.
Dans le moment, l'on vint nous dire que, plus loin sur la route, il y
avait une �glise--c'�tait un temple grec--que l'on avait d�sign�e pour
notre r�giment, mais qu'elle se trouvait occup�e par des soldats de
diff�rents r�giments, marchant � volont�, et qu'ils ne voulaient pas
qu'on y entr�t.

Lorsque nous f�mes bien inform�s o� ce temple �tait situ�, nous nous
r�un�mes � une douzaine de sous-officiers et caporaux, et nous
part�mes pour y aller. Nous e�mes bient�t trouv� l'endroit, puisque
c'�tait sur la route; lorsque nous nous pr�sent�mes pour y entrer,
nous trouv�mes de l'opposition de la part de ceux qui s'en �taient
empar�s. C'�tait une r�union d'Allemands, d'Italiens, et aussi
quelques Fran�ais, qui commenc�rent par vouloir nous intimider en
mettant la ba�onnette au bout du fusil, et � nous signifier de ne pas
entrer; nous leur r�pond�mes sur le m�me ton, en faisant de m�me, et
nous for��mes l'entr�e. Alors ils se retir�rent un peu, et un Italien
leur cria: �Faites comme moi, chargez vos armes!--Les n�tres le sont!�
r�pondit un sergent-major de chez nous; et un combat sanglant allait
s'engager entre nous, lorsqu'il nous arriva du renfort. C'�taient des
hommes de notre r�giment: alors, voyant qu'il n'y avait rien � gagner,
et qu'� notre tour, nous n'�tions pas dispos�s � les souffrir pr�s de
nous, ils prirent le parti de sortir et de s'�tablir non loin de l�.

Malheureusement pour eux, pendant la nuit, le froid augmenta


consid�rablement, accompagn� d'un grand vent et de beaucoup de neige.
Aussi, le lendemain matin, lorsque nous part�mes, nous trouv�mes, non
loin de l'endroit o� nous avions couch�, et sur le bord de la route,
plusieurs de ces malheureux que nous avions fait sortir du temple, et
qui, trop faibles pour aller plus loin, avaient expir� devant le
portail. D'autres avaient p�ri plus loin, dans la neige, en cherchant
� gagner un endroit pour s'abriter. Nous pass�mes pr�s de ces cadavres
sans rien nous communiquer. Que de tristes r�flexions devions-nous
faire sur ce tableau dont nous �tions en partie la cause! Mais nous en
�tions venus au point que les choses les plus tragiques nous
devenaient indiff�rentes, car nous disions de sang-froid et sans
�motion que, bient�t, nous mangerions les cadavres des hommes morts,
car dans peu de jours, il n'y aurait plus de chevaux pour se nourrir.

Une heure apr�s nous �tre mis en marche, nous arriv�mes � Doubrowna,
petite ville habit�e en partie par des Juifs, et o� toutes les maisons
sont b�ties en bois, et o� l'Empereur avait couch� avec les grenadiers
et chasseurs de la Garde et une partie de l'artillerie. Nous les
trouv�mes sous les armes; ils nous apprirent que, la nuit, une fausse
alarme les avait forc�s d'�tre constamment dans la position o� nous
les trouvions, que c'�tait ce qui pouvait leur arriver de plus
malheureux, car ils avaient esp�r� passer la nuit dans des maisons
bien chauff�es et habit�es; mais le sort en avait d�cid� autrement.

Nous travers�mes cette ville de bois pour aller � Orcha. Apr�s une
heure de marche, nous pass�mes un ravin o� les bagages eurent encore
beaucoup de peine � traverser, et o� beaucoup de chevaux p�rirent.
Enfin, dans l'apr�s-midi, nous arriv�mes dans cette ville que nous
trouv�mes fortifi�e, et avec une garnison compos�e d'hommes de
diff�rents r�giments: c'�taient des hommes qui �taient rest�s en
arri�re et qui �taient venus avec des d�tachements, pour rejoindre la
Grande Arm�e, et qu'on avait retenus. Il s'y trouvait aussi des
gendarmes et quelques Polonais. Ces hommes, en nous voyant aussi
mis�rables, furent saisis, surtout lorsqu'ils virent la grande
quantit� de tra�neurs marchant en d�sordre. L'on fit rester une partie
de la Garde dans la ville, afin d'y maintenir l'ordre, et comme il s'y
trouvait un magasin de farine et un peu d'eau-de-vie, l'on en fit une
distribution. Nous trouv�mes, dans cette ville, un �quipage de pont et
beaucoup d'artillerie avec les attelages, et, par une fatalit�
extraordinaire, nous br�l�mes les bateaux qui composaient les ponts,
afin de faire servir les chevaux � tra�ner les canons. Mais nous ne
savions pas encore ce qui nous attendait � la B�r�zina, o� les ponts
pouvaient tant nous servir.

Nous n'�tions plus que 7 � 8 000 hommes de la Garde, reste de 35 000.


Encore, parmi ceux qui restaient, quoique marchant toujours en ordre,
une portion se tra�nait p�niblement. Comme je l'ai dit, l'Empereur et
une partie de la Garde �tait dans la ville et le reste bivaquait dans
les environs. Pendant la nuit, le mar�chal Ney, que l'on croyait
perdu, arriva avec le reste de son corps d'arm�e; il lui restait
encore environ 2 � 3 000 combattants, reste de 70 000. Nous appr�mes,
au m�me instant, que la joie de l'Empereur fut � son comble, lorsqu'il
sut que le mar�chal �tait sauv�.
Le 20, nous f�mes s�jour, pendant lequel je cherchai mon porteur de
sac, mais inutilement. Le lendemain 21, nous part�mes sans avoir pu le
joindre; cependant l'on m'avait assur� l'avoir vu, mais je commen�ais
� d�sesp�rer.

Lorsque nous f�mes � quelque distance d'Orcha, nous entend�mes des


coups de fusil; nous arr�t�mes un instant et nous v�mes arriver
quelques tra�nards que des Cosaques avaient surpris. Ces hommes
vinrent se mettre dans nos rangs, et nous continu�mes � marcher. Parmi
ces tra�nards je cherchai encore mon homme et mon sac, mais ce fut
comme la premi�re fois; je n'aper�us rien. Nous f�mes coucher dans un
village o� il ne restait plus qu'une grange qui servait de maison de
poste, et deux ou trois maisons. Ce village s'appelle Kokanow.

Le 22, apr�s avoir pass� une nuit bien triste, nous nous rem�mes en
route de grand matin; nous marchions avec beaucoup de peine � travers
un chemin que le d�gel avait rendu fangeux. Avant midi, nous avions
atteint Toloczin. C'�tait l'endroit o� l'Empereur avait couch�;
lorsque nous f�mes de l'autre c�t�, l'on nous fit faire une halte;
tous les d�bris de l'arm�e se trouvaient r�unis; nous nous m�mes sur
la droite de la route, en colonne serr�e par division. Un instant
apr�s, M. Serraris, officier de notre compagnie, vint me dire qu'il
venait de voir Labb�, celui qui avait mon sac, occup� pr�s d'un feu �
frire de la galette, et qu'il lui avait ordonn� de joindre la
compagnie. Il lui avait r�pondu qu'il allait venir de suite, mais une
nu�e de Cosaques �tant arriv�e, avait tomb� sur les tra�nards, et,
comme il �tait du nombre, il avait probablement �t� pris. Adieu mon
sac et tout ce qu'il contenait! Moi qui avais tant � coeur de
rapporter en France mon petit troph�e! Comme j'aurais �t� fier de
dire: �J'ai rapport� cela de Moscou!�

Non content de ce que M. Serraris venait de me dire, je voulus voir


par moi-m�me, et je retournai en arri�re jusqu'au bout du village, que
je trouvai rempli de soldats de tous les r�giments, marchant isol�s,
n'ob�issant plus � personne. Lorsque je fus � l'extr�mit� du village,
j'en rencontrai encore beaucoup, mais en position de recevoir les
Cosaques, si toutefois ils revenaient encore; on les apercevait de
loin qui s'�loignaient, emmenant avec eux les prisonniers qu'ils
venaient de faire, ainsi que mon pauvre sac, car mes recherches furent
inutiles.

J'�tais dans le milieu du village, et je revenais en regardant de


droite et de gauche, lorsque je vis une femme, couverte d'une capote
de soldat, qui me regardait attentivement, et, l'ayant examin�e � mon
tour, il me sembla l'avoir quelquefois vue. Comme j'�tais
reconnaissable � ma peau d'ours, elle me parla la premi�re en me
disant qu'elle m'avait vu � Smolensk. Je la reconnus de suite pour la
femme de la cave. Elle me conta que les brigands avec qui elle avait
�t� oblig�e de rester pendant dix jours, avaient �t� pris � Krasno�,
avant notre arriv�e; qu'�tant dans une maison o� ils venaient de lui
donner des coups parce qu'elle n'avait pas voulu blanchir leurs
chemises, elle �tait sortie afin de chercher de l'eau pour laver; elle
avait aper�u les Russes qui venaient de son c�t�, et, sans les
pr�venir, elle s'�tait sauv�e; que, pour eux, ils s'�taient battus en
d�sesp�r�s, pensant sauver l'argent qu'ils avaient, car, me dit-elle,
ils en avaient beaucoup, surtout de l'or et des bijoux, mais qu'ils
avaient fini par �tre en partie tu�s ou bless�s et d�valis�s; que,
tant qu'� elle, elle n'avait �t� sauv�e que lorsque la Garde imp�riale
�tait arriv�e.

Elle me dit aussi qu'� Smolensk, et pendant une partie de la nuit


apr�s que je les eus quitt�s, ils firent une sortie et revinrent avec
des portemanteaux, mais que, dans la crainte d'�tre vendus par moi,
ils avaient chang� de retraite: il aurait �t� impossible de les y
trouver; c'�tait le Badois qui la leur avait enseign�e. Ils y
rest�rent encore deux jours, mais, ne sachant que faire de tout ce
qu'ils avaient vol�, le tambour et le Badois avaient trouv� un juif �
qui ils avaient vendu les choses qu'il leur �tait impossible
d'emporter, et ensuite ils �taient partis un jour avant nous, et,
depuis Smolensk jusqu'� Krasno�, ils avaient manqu� �tre pris trois
fois, mais, la derni�re fois qu'ils avaient rencontr� des Cosaques,
ils en avaient surpris cinq et, apr�s les avoir fait d�shabiller, les
avaient fusill�s, et cela pour avoir leurs habillements; car leur
projet �tait de s'habiller en Cosaques pour mieux piller leurs
camarades qui restaient en arri�re, et aussi pour ne pas �tre reconnus
par les Russes. Comme ils avaient d�j� six chevaux, ils devaient
commencer leur r�le le jour o� ils avaient �t� pris. Elle ajouta que
sous leurs habillements de Cosaques, ils avaient leur uniforme de
Fran�ais, de mani�re � �tre l'un et l'autre, suivant les
circonstances.

Enfin elle m'en e�t dit davantage, si j'avais eu le temps de


l'�couter. Je lui demandai avec qui elle �tait; elle me r�pondit
qu'elle n'�tait avec personne; que, le lendemain que son mari avait
�t� tu�, elle avait �t� avec ceux avec qui je l'avais vue, et qu'elle
marchait seule, mais que, si je voulais la prendre sous ma
protection, elle aurait soin de moi, et que je lui rendrais un grand
service. Je consentis de suite � ce qu'elle me demandait, sans penser
� la figure que j'allais faire, lorsque j'arriverais au r�giment avec
ma femme.

Tout en marchant, elle me demanda o� �tait mon sac; je lui contai mon
histoire, et comment je l'avais perdu; elle me r�pondit que je n'avais
pas besoin de m'inqui�ter, qu'elle en avait un bien garni.
Effectivement, elle avait un sac sur son dos et un panier au bras;
elle ajouta que, si je voulais entrer dans une maison ou dans une
�curie, elle me ferait changer de linge. Je consentis de suite � cette
proposition, mais, au moment o� nous cherchions un endroit convenable,
l'on cria _Aux armes!_ et j'entendis battre le rappel. Je dis � ma
femme de me suivre. Arriv� � peu de distance du r�giment, que je
trouvai sous les armes, je lui recommandai de m'attendre sur la route.

Arriv� � la compagnie, le sergent-major me demanda si j'avais eu des


nouvelles de Labb� et de mon sac. Je lui dis que non et qu'il n'y
fallait plus penser, mais qu'� la place, j'avais trouv� une femme:
�Une femme! me r�pondit-il, et pourquoi faire? Ce n'est pas pour
blanchir ton linge, tu n'en as plus!--Elle m'en donnera!--Ah! me
dit-il, c'est diff�rent; et � manger?--Elle fera comme moi.�

Dans ce moment, l'on nous fit former le carr�; les grenadiers et les
chasseurs, ainsi que les d�bris des r�giments de Jeune Garde, en
firent autant. Au m�me instant, l'Empereur passa avec le roi Murat et
le prince Eug�ne. L'Empereur alla se placer au milieu des grenadiers
et chasseurs, et l�, il leur fit une allocution en rapport aux
circonstances, en leur annon�ant que les Russes nous attendaient au
passage de la B�r�zina, et qu'ils avaient jur� que pas un de nous ne
la repasserait. Alors, tirant son �p�e et �levant la voix, il s'�cria:
�Jurons aussi, � notre tour, plut�t mourir les armes � la main en
combattant, que ne pas revoir la France!� Et, aussit�t, le serment de
mourir fut jur�. Au m�me instant, l'on vit les bonnets � poil et les
chapeaux au bout des fusils et des sabres, et le cri de: �Vive
l'Empereur!� se fit entendre. De notre c�t�, c'�tait le mar�chal
Mortier qui nous faisait un discours semblable, et auquel l'on
r�pondit avec le m�me enthousiasme; il en �tait de m�me dans les
autres r�giments.

Ce moment, vu les circonstances malheureuses o� nous nous trouvions,


fut sublime et, pour un instant, nous fit oublier nos mis�res: si les
Russes se fussent trouv�s � notre port�e, eussent-ils �t� six fois
plus nombreux que nous, l'affaire n'e�t pas �t� douteuse, nous les
aurions an�antis. Nous rest�mes dans cette position jusqu'au moment o�
la droite de la colonne commen�a son mouvement.

Je n'avais pas oubli� ma femme, et, en attendant que notre r�giment se


m�t en marche, je fus sur la route pour l� chercher, mais je ne la
retrouvai plus. Elle avait �t� entra�n�e par le torrent de plusieurs
milliers d'hommes des corps d'arm�e du prince Eug�ne, des mar�chaux
Ney et Davoust; et d'autres corps qu'il �tait impossible de r�unir et
de faire marcher en ordre, car les trois quarts �taient ou malades ou
bless�s, et, g�n�ralement, d�moralis�s et indiff�rents � tout ce qui
se passait. Ceux de ces corps qui marchaient encore en ordre s'�taient
form�s en colonne sur la gauche de la route o� quelques-uns des
tra�neurs allaient encore, en passant, se r�unir autour de leurs
aigles.

C'est dans ce moment que je vis le mar�chal Lefebvre, aupr�s duquel je


me trouvais sans le savoir. Il �tait seul et � pied, un b�ton � la
main, et dans le milieu du chemin, s'�criant d'une voix forte, avec
son accent allemand: �Allons, mes amis, r�unissons-nous! Il vaut mieux
des bataillons nombreux que des brigands et des l�ches!� Le mar�chal
s'adressait � ceux qui, sans pr�texte, ne marchaient jamais avec leurs
corps, et qui �taient en arri�re ou en avant, suivant les
circonstances.

Je fis encore quelques recherches apr�s ma femme, � cause du linge


qu'elle m'avait promis et dont j'avais un extr�me besoin de changer;
mais, peine inutile, je ne la revis plus et je me trouvai veuf d'elle,
comme de mon sac.

J'avais, en marchant dans la cohue, d�pass� de beaucoup le r�giment:


je me reposai pr�s d'un feu de bivac de ceux qui venaient de partir.

Jusqu'� Krasno�, j'avais toujours �t� d'un caract�re assez gai, et


au-dessus de toutes les mis�res qui nous accablaient; il me semblait
que, plus il y avait de danger et de peine, plus il devait y avoir de
gloire et d'honneur. J'avais tout support� avec une patience qui
�tonnait mes camarades. Mais, depuis les affaires sanglantes de
Krasno�, et surtout depuis que je venais d'apprendre que deux de mes
amis, deux v�lites, ind�pendamment de Beloque et de Capon que j'avais
vus �tendus morts sur la neige, avaient �t� l'un tu� et l'autre
mortellement bless� (_sic_). Pour compliquer mes peines, un tra�neau
vint � passer et, ne pouvant, pour le moment, aller plus loin, les
hommes qui en �taient charg�s s'arr�t�rent pr�s de moi. Je leur
demandai quel �tait le bless� qu'ils conduisaient. Ils me dirent que
c'�tait un officier de leur r�giment; c'�tait le pauvre Legrand, qui
me conta comment il avait �t� bless�: Laporte, son camarade, de
Cassel, pr�s de Lille, officier dans le m�me r�giment que Legrand,
�tait rest� malade dans Krasno�, mais, apprenant que le r�giment dont
il faisait partie se battait, et n'�coutant que son courage, il alla
le rejoindre; mais, � peine �tait-il dans les rangs, qu'un coup de
canon lui brisa les jambes. Legrand qui, en voyant arriver Laporte,
s'�tait avanc� pour lui parler, fut atteint du m�me coup � la jambe
droite.

Laporte resta mort sur le champ de bataille, et lui fut transport� �


la ville; on le mit dans une mauvaise voiture russe attel�e d'un
mauvais cheval, mais, le premier jour, la voiture se brisa et fort
heureusement pour lui que, pr�s de l�, se trouvait un tra�neau dont le
cheval �tait tomb� et lui servit, sans cela il aurait fallu le laisser
sur la route. Il �tait accompagn� par quatre hommes de son r�giment;
il voyageait de cette mani�re depuis six jours. Je quittai le
malheureux Legrand et, en lui pressant la main, je lui souhaitai un
heureux voyage; il me r�pondit qu'il comptait beaucoup sur la garde de
Dieu et sur l'amiti� des braves soldats qui l'accompagnaient. Alors un
des soldats prit le cheval par la bride, un autre le frappa, et les
deux autres pouss�rent derri�re. De cette mani�re, et avec beaucoup de
peine, le tra�neau se mit en mouvement; en le voyant partir, je
pensais qu'il n'irait pas loin, avec un pareil �quipage.

Depuis ce moment, je n'�tais plus le m�me: j'�tais triste, des


pressentiments sinistres vinrent m'assaillir; ma t�te devint br�lante;
je m'aper�us que j'avais la fi�vre; je ne sais si la fatigue y avait
contribu�, car depuis que les d�bris des corps d'arm�e nous avaient
rejoints, nous �tions oblig�s de partir de grand matin, et nous
marchions fort tard sans faire beaucoup de chemin. Les jours �taient
tellement courts qu'il ne faisait clair qu'� huit heures, et nuit
avant quatre. C'est pourquoi que tant de malheureux soldats
s'�gar�rent ou se perdirent, car l'on arrivait toujours la nuit au
bivac, o� tous les d�bris des corps se trouvaient confondus. L'on
entendait des hommes qui, � chaque instant de la nuit, arrivaient,
crier d'une voix faible: �Quatri�me corps!... Premier corps!...
Troisi�me corps!... Garde imp�riale!...� et d'autres couch�s et sans
force, pensant avoir des secours de ceux qui arrivaient, s'effor�aient
de r�pondre: �Ici, camarades!� car ce n'�tait plus son r�giment que
l'on cherchait, mais le corps d'arm�e auquel on avait appartenu et qui
avait encore tout au plus la force de deux r�giments o�, quinze jours
avant, il y en avait trente.

Personne ne pouvait plus se reconna�tre, ni indiquer le r�giment


auquel on appartenait. Il y en avait beaucoup qui, apr�s avoir march�
une journ�e enti�re, �taient oblig�s d'errer une partie de la nuit
pour retrouver le corps auquel ils appartenaient. Rarement ils y
parvenaient; alors, ne connaissant plus l'heure du d�part, ils se
livraient trop tard au sommeil et, en se r�veillant, ils se trouvaient
au milieu des Russes. Que de milliers d'hommes furent pris et p�rirent
de cette mani�re!

J'�tais toujours pr�s du feu, debout et tremblant, appuy� sur mon


fusil. Trois hommes �taient assis autour, ne disant rien, regardant
machinalement passer ceux qui �taient sur la route, et ne paraissant
pas dispos�s � partir, parce qu'ils n'en avaient plus la force. Je
commen�ais � m'inqui�ter de ne pas voir passer le r�giment, lorsque je
me sentis tirer par ma peau d'ours. C'�tait Grangier qui, m'ayant
aper�u, venait me dire de ne pas rester davantage, que le r�giment
passait. Mais j'avais tellement les yeux abattus, qu'en regardant je
ne le voyais pas: �Et notre femme? me dit-il.--Qui t'a dit que j'avais
une femme?--Le sergent-major; mais o� est-elle?--Je n'en sais rien,
mais je sais qu'elle a, sur le dos, un sac dans lequel il y a du linge
et dont j'ai grand besoin, et si, quelquefois, tu la rencontres, tu
m'en avertiras. Elle est v�tue d'une capote grise de soldat: un
bonnet de peau de mouton lui tient lieu de coiffure; elle a des
gu�tres noires aux jambes et un panier au bras.�

Grangier, pensant que j'�tais malade, et comme il me l'a dit depuis,


que j'�tais dans le d�lire, me prit par le bras, me fit descendre sur
la roule en me disant: �Marchons, nous aurons de la peine de rejoindre
le r�giment�. Cependant nous y arriv�mes apr�s avoir d�pass� des
milliers d'hommes de toute arme qui se tra�naient avec beaucoup de
peine et qui nous faisaient pr�voir que la journ�e serait mortelle,
pour peu que la marche f�t longue.

Elle le fut en effet: nous travers�mes un endroit dont je n'ai pu


savoir le nom et o� l'on disait que l'Empereur devait coucher
(quoiqu'il l'e�t d�pass� depuis longtemps). Une quantit� d'hommes de
toute arme s'y arr�t�rent, car il �tait d�j� tard, et l'on disait que
l'on avait encore deux lieues � faire pour arriver � l'endroit d�sign�
o� l'on devait bivaquer, qui �tait une grande for�t.

La route, en cet endroit, est large et bord�e, de chaque c�t�, de


grands bouleaux[32]. Elle laissait aux hommes et aux �quipages la
facilit� de marcher, mais, lorsque le soir arriva, l'on ne voyait,
dans toute sa longueur, que des chevaux morts, et plus nous avancions,
plus elle �tait couverte de voitures et de chevaux expirants, m�me des
attelages entiers succombant aux fatigues, ainsi que des hommes qui,
ne pouvant aller plus loin, s'arr�taient, formaient leurs bivacs au
pied des grands arbres, parce que, disaient-ils, ils avaient pr�s
d'eux ce qu'ils ne trouveraient pas ailleurs: du bois pour faire du
feu, les voitures bris�es leur en fourniraient, et de la viande avec
les chevaux dont la route �tait encombr�e et qui commen�aient �
embarrasser la marche.

[Note 32: Les bouleaux, ce sont des arbres qui, en Russie,


viennent excessivement grands. _(Note de l'auteur)_]

Il y avait d�j� longtemps que je marchais seul au milieu de la cohue


et que je m'effor�ais d'arriver � l'endroit o� nous devions passer la
nuit, afin de me reposer de cette marche p�nible et qui le devenait
encore davantage par le verglas qu'il faisait depuis qu'il
recommen�ait � geler sur une neige fondue qui, � chaque instant, me
faisait tomber; la nuit me surprit au milieu de toutes ces mis�res.

Le vent du nord avait redoubl� de furie; j'avais, depuis un moment,


perdu de vue mes camarades; plusieurs soldats, isol�s comme moi,
�trangers au corps dont je faisais partie, se tra�naient p�niblement
en faisant des efforts surnaturels afin de regagner la colonne dont
ils �taient, comme moi, s�par�s depuis quelque temps. Ceux � qui
j'adressais la parole ne me r�pondaient pas; ils n'en avaient pas la
force. D'autres tombaient, mourants, pour ne plus se relever. Bient�t,
je me trouvai seul, n'ayant plus pour compagnons de route que des
cadavres qui me servaient de guides; les grands arbres qui la
bordaient avaient disparu. Il pouvait �tre sept heures; la neige qui,
depuis quelque temps, tombait avec force, m'emp�chait de voir la
direction de mon chemin; le vent, qui la soufflait avec violence,
avait d�j� remblay� les traces que la colonne laissait apr�s elle.
Jusqu'alors, j'avais toujours port� ma peau d'ours, le poil en dehors.
Mais, pr�voyant que j'allais passer une mauvaise nuit, je m'arr�tai un
instant, et, afin d'avoir plus chaud, je la mis le poil en dedans;
c'est elle � qui je dois le bonheur d'avoir pu, dans cette nuit
d�sastreuse, r�sister � un froid de plus de vingt-deux degr�s, car,
l'ayant arrang�e sur l'�paule droite qui �tait le c�t� de la direction
du vent du nord, je pus alors marcher ainsi pendant une heure, temps
auquel je suis persuad� n'avoir pas fait plus d'un quart de lieue, car
souvent envelopp� par des tourbillons de neige, oblig� de tourner
malgr� moi, je me trouvais avoir retourn� sur mes pas, et ce n'�tait
que par les corps morts d'hommes, de chevaux, les d�bris de voitures
et autres, que j'avais pass�s un instant avant, que je m'apercevais
que je n'�tais plus dans la m�me direction; alors il fallait
m'orienter de nouveau.

La lune, ou une lueur bor�ale comme on en voit souvent dans le nord,


se montrait par moments; lorsqu'elle n'�tait pas obscurcie par des
nuages noirs qui marchaient d'une vitesse effrayante, elle me mettait
� m�me de distinguer les objets: j'aper�us, mais bien loin encore, une
masse noire que je supposai �tre cette immense for�t que nous devions
traverser avant d'arriver � la B�r�zina, car nous �tions alors en
Lithuanie; suivant moi, cette for�t pouvait encore se trouver � une
lieue du point o� j'�tais.

Malheureusement le sommeil qui, dans cette circonstance, �tait presque


toujours l'avant-coureur de la mort, commen�a � me gagner; mes jambes
ne pouvaient plus me soutenir; mes forces �taient �puis�es; d�j�
j'�tais tomb� plusieurs fois en dormant, et, sans le froid de la neige
qui me r�veillait, je me serais laiss� aller; c'en �tait fait de moi
si j'avais eu le malheur de succomber � l'envie de dormir.

L'endroit o� je me trouvais �tait couvert d'hommes et de chevaux morts


qui me barraient la route et m'emp�chaient de me tra�ner, car je
n'avais plus la force de lever les jambes. Lorsque je tombais, il me
semblait que c'�tait un de ces malheureux �tendus sur la neige qui
venait de m'arr�ter, car il arrivait souvent que des hommes couch�s et
mourants au milieu du chemin cherchaient � attraper par les jambes
ceux qui marchaient pr�s d'eux, afin d'implorer leur secours, et
souvent il est arriv� que ceux qui se baissaient pour secourir leurs
camarades tombaient sur eux pour ne plus se relever.

Je marchai environ dix minutes sans direction; j'allais comme un homme


ivre; mes genoux fl�chissaient sous le poids de mon faible corps;
enfin je voyais ma derni�re heure, quand tout � coup, chopant contre
le sabre d'un cavalier qui se trouvait � terre, je tombai de tout mon
long, de mani�re que mon menton alla porter sur la crosse de son
fusil, et je restai �tourdi � ne pouvoir me relever. Je sentais une
grande douleur � l'�paule droite contre laquelle mon fusil avait
frapp� en tombant; mais, un peu revenu � moi et m'�tant mis sur mes
genoux, je ramassai mon fusil pour me mettre debout, mais,
m'apercevant que le sang me sortait par la bouche, je jetai un cri de
d�sespoir et je me relevai, tremblant de froid et de terreur.

Le cri que j'avais jet� fut entendu d'un malheureux qui gisait �
quelques pas de moi, � droite, de l'autre c�t� de la route; une voix
faible et plaintive frappa mon oreille et j'entendis tr�s
distinctement que l'on implorait mon secours, � moi qui en avais tant
besoin! par ces paroles: �Arr�tez-vous! Secourez-nous!� Ensuite l'on
cessa de se plaindre. Pendant ce temps, je restais immobile pour
�couter et je cherchais des yeux afin de voir si je n'apercevrais pas
l'individu qui se plaignait. Mais n'entendant plus rien, je commen�ais
� croire que je m'�tais tromp�. Pour m'en assurer, je me mis � crier
de toutes mes forces: �O� �tes-vous donc?� L'�cho r�p�ta deux fois:
�O� �tes-vous donc?� Alors, je me dis � moi-m�me: �Quel malheur! Si
j'avais un compagnon d'infortune, il me semble que je marcherais toute
la nuit, en nous encourageant l'un et l'autre!� � peine avais-je fait
ces r�flexions, que la m�me voix se fit entendre, mais plus triste que
la premi�re fois: �Venez � nous!� disait-on.

Au m�me instant, la lune vint � para�tre et me fit voir, � dix pas de


moi, deux hommes, dont un �tendu de tout son long et l'autre assis.
Aussit�t, je me dirigeai de ce c�t�, et j'arrivai pr�s d'eux avec
peine, � cause d'un foss� comble de neige qui s�parait la route.
J'adressai la parole � celui qui �tait assis; il se mit � rire comme
un insens�, en me disant: �Mon ami, sais-tu, ne l'oublie pas!� Et de
nouveau il se mit � rire. Je vis que c'�tait le rire de la mort. Le
second, que je croyais sans mouvement, vivait encore, et, tournant un
peu la t�te, me dit ces derni�res paroles que je n'oublierai jamais:
�Sauvez mon oncle, secourez-le; moi, je meurs!�

Je reconnus, dans celui qui venait de me parler, la voix qui s'�tait


fait entendre lorsque l'on implorait mon secours; je lui adressai
encore quelques paroles, et, quoiqu'il ne f�t pas mort, il ne me
r�pondit pas. Alors, me tournant du c�t� du premier, je parlai pour
l'encourager � se lever et venir avec moi. Il me regarda sans me
r�pondre; je remarquai qu'il �tait envelopp� d'une grosse capote
doubl�e en fourrure et dont il cherchait � se d�barrasser. Je voulus
l'aider � se relever, mais la chose fut impossible. En le prenant par
le bras, je vis qu'il avait des �paulettes d'officier sup�rieur. Il me
parla encore un peu de revue, de parade, et finit par tomber sur le
c�t�, la figure sur la neige. Enfin, je dus l'abandonner, car il
m'�tait impossible de rester plus longtemps sans m'exposer � partager
le sort de ces deux infortun�s. Je passai la main sur la figure du
premier; elle �tait froide comme la glace. Il avait cess� de vivre. �
c�t� se trouvait une esp�ce de carnassi�re que je ramassai, esp�rant
y trouver quelque chose. Mais je m'aper�us qu'il n'y avait que des
chiffons et des papiers. J'emportai le tout.

Ayant regagn� la route, je me remis � marcher, mais lentement,


�coutant souvent, car il me semblait toujours entendre quelqu'un se
plaindre.

L'espoir de rencontrer quelque bivac me fit, autant que je le pouvais,


doubler le pas. J'arrivai dans un endroit de la route que je trouvai
presque ferm� de chevaux morts et de voitures bris�es. Tout � coup, je
me laisse aller malgr� moi et je tombe assis sur le cou d'un cheval
mort qui barrait le chemin. Autour �taient �tendus sans mouvement des
hommes de diff�rents r�giments. J'en remarquai m�me plusieurs de la
Jeune Garde, faciles � reconna�tre au shako; j'ai suppos�, depuis,
qu'une partie de ces hommes �taient morts en voulant d�pecer le cheval
pour le manger, mais qu'ils n'en avaient pas eu la force et qu'ils
avaient succomb� de froid et de faim, comme cela arrivait tous les
jours. Dans cette triste situation, me voyant seul au milieu d'un
immense cimeti�re et d'un silence �pouvantable, les pens�es les plus
sinistres vinrent m'assaillir: je pensai � mes camarades dont je me
trouvais s�par� comme par une fatalit�, ensuite � mon pays, � mes
parents, de mani�re que je me mis � pleurer comme un enfant. Les
larmes que je versai me soulag�rent et me rendirent le courage que
j'avais perdu.

Je trouvai sous ma main, contre la t�te du cheval sur lequel j'�tais


assis, une petite hache, comme nous en portions toujours dans chaque
compagnie lorsque nous �tions en campagne. Je voulus m'en servir pour
en couper un morceau, mais je n'en pus venir � bout, car il �tait
tellement durci par la gel�e que j'aurais plut�t coup� du bois. Enfin,
j'�puisai le reste de mes forces contre l'animal, et je tombai de
lassitude, mais je m'�tais r�chauff� un peu.

En ramassant la hache qui m'�tait �chapp�e des mains je m'aper�us que


j'avais cass� plusieurs morceaux de glace; qui n'�taient autre chose
que du sang du cheval que, probablement, l'on avait saign� pour tuer.
J'en ramassai le plus possible, que je mis pr�cieusement dans ma
carnassi�re; ensuite j'en mangeai quelques morceaux qui me rendirent
un peu de force, et je me remis � continuer mon chemin, � la garde de
Dieu, ayant toujours soin de passer � droite et � gauche afin d'�viter
la rencontre des cadavres, dont la route �tait jonch�e, m'arr�tant et
t�tonnant dans l'obscurit� toutes les fois qu'un gros nuage passait
sur la lune, et allant le plus vite possible dans la direction du
bois, lorsqu'elle reparaissait.

Apr�s avoir march� quelque temps, j'aper�us � peu de distance, et


devant moi, quelque chose que je pris d'abord pour un caisson; mais
�tant plus pr�s, je reconnus que c'�tait la voiture d'une cantini�re
d'un r�giment de la Jeune Garde que j'avais rencontr�e plusieurs fois
depuis Krasno�, conduisant deux bless�s des fusiliers-chasseurs de la
Garde. Les chevaux qui la conduisaient �taient morts et en partie
mang�s ou coup�s par morceaux; autour de la voiture �taient sept
cadavres presque nus et � moiti� couverts de neige; un seulement avait
encore sur lui une capote en peau de mouton. Je m'en approchai pour
l'examiner, mais je crois plut�t que c'�tait pour lui �ter cette
capote. � peine m'�tais-je baiss� pour regarder, que je reconnus une
femme. Elle donnait peut-�tre encore quelque signe de vie lorsqu'on
avait �t� forc� de l'abandonner, et c'�tait � cela que cette
malheureuse devait d'avoir conserv� ses v�tements.

Dans la situation o� je me trouvais, le sentiment de ma conservation


�tait toujours ma premi�re pens�e; c'est pourquoi, par un mouvement
irr�fl�chi, je voulais essayer mes forces en cherchant � couper un
morceau de cheval, sans penser qu'un instant avant, j'�tais tomb� de
lassitude en voulant faire la m�me chose. Je pris donc ma hache � deux
mains et j'attaquai le cheval qui �tait dans les brancards de la
voiture, mais ce fut, comme la premi�re fois, peine inutile. Alors
l'id�e me vint de passer mon bras dans le corps du cheval et de voir
si, avec la main, je ne pourrais pas en retirer le coeur, le foie ou
quelque autre chose; mais je faillis l'avoir gel�e; j'en fus quitte
pour un doigt de la main droite qui n'�tait pas encore gu�ri en
arrivant � Paris, au mois de mars 1813.

Enfin, ne pouvant arracher un lambeau de chair que j'aurais manger


crue, je me d�cidai � passer la nuit dans la voiture qui �tait
couverte, et dans laquelle je n'avais pas encore regard�, �tant
certain qu'il n'y avait rien � manger: je m'avan�ai pr�s de la femme
morte afin d'essayer de lui �ter la capote de peau de mouton pour m'en
couvrir, mais il fut impossible de lui faire faire un mouvement.
Cependant je n'avais pas perdu tout espoir. Elle avait le corps sangl�
avec une courroie de sac ou une bretelle de fusil, et, pour la lui
�ter, il fallait que je lui fasse faire un demi-tour, parce que la
boucle qui la serrait �tait de l'autre c�t�. Pour cela, je pris mon
fusil � deux mains, et m'en servant comme d'un levier, sous le corps.
Mais � peine avais-je commenc�, qu'un cri d�chirant sortit de la
voiture. Je me retourne; un second cri se fait entendre: �Marie!
criait-on, Marie, � boire, je me meurs!� Je restai interdit. Une
minute apr�s, la m�me voix r�p�ta: �Ah! mon Dieu!� Aussit�t il me
vient dans l'id�e que ce sont de malheureux bless�s que l'on a
abandonn�s sans qu'ils le sachent. Ce n'�tait que trop vrai.

Ayant mont� sur la carcasse du cheval qui �tait dans les brancards, je
m'appuyai sur le bord de la voiture, et, ayant demand� ce que l'on
voulait, l'on me r�pondit avec bien de la peine: �� boire!�

Tout � coup, pensant � la glace de sang que j'avais dans ma


carnassi�re, je voulus descendre pour en prendre, mais la lune, qui
m'�clairait depuis assez de temps, dispara�t tout � coup sous un gros
nuage noir, et, pensant poser le pied sur quelque chose de solide, je
le mets � c�t� et je tombe sur trois cadavres qui se trouvaient l'un
contre l'autre. J'avais les jambes plus hautes que la t�te, les
caisses plac�es sur le ventre d'un mort et la figure sur une de ses
mains. J'�tais habitu� � coucher, depuis un mois, au milieu de
compagnie semblable, mais je ne sais si c'est parce que j'�tais seul,
quelque chose de plus terrible que la peur s'empara de moi. Il me
semblait que j'avais le cauchemar; je restai quelque temps sans
parole; j'�tais comme un insens�, et je me mis � crier comme si l'on
me tenait sans vouloir me l�cher. Malgr� les efforts que je faisais
pour me relever, je ne pouvais en venir � bout. Enfin je veux m'aider
de mes bras, mais je pose, sans le vouloir, ma main droite sur une
figure, et mon pouce entre dans la bouche.

Dans ce moment, la lune repara�t et je vois tout ce qui m'entoure. Un


frisson me parcourt, je quitte mon point d'appui et je retombe
encore. Mais alors tout change. Je suis honteux de ma faiblesse et, au
lieu de la peur, une esp�ce de fr�n�sie s'empare de moi. Je me rel�ve
en jurant et en mettant mes mains, mes pieds sur les figures, les
bras, les jambes, n'importe o�. Je regarde le ciel en jurant, et
semble le d�fier. Je prends mon fusil, je frappe contre la voiture, je
ne sais m�me pas si je n'ai pas frapp� sur les pauvres diables qui
�taient � mes pieds.

Devenu plus calme et d�cid� � passer la nuit dans la voiture, pr�s des
bless�s, pour me mettre � l'abri du mauvais temps, je pris un morceau
de sang � la glace dans ma carnassi�re et je montai dedans, cherchant,
en t�tonnant, celui qui m'avait demand� � boire et qui ne cessait de
crier, mais faiblement. En m'approchant, je m'aper�us qu'il �tait
amput� de la cuisse gauche.

Je lui demandai de quel r�giment il �tait, il ne me r�pondit pas.


Alors, cherchant sa t�te, je lui introduisis avec peine mon morceau de
sang glac� dans la bouche. Celui qui �tait � c�t� �tait froid et dur
comme un marbre. J'essayai de le mettre en bas de la voiture pour
prendre sa place, attendre le jour et partir ensuite avec ceux que je
supposais �tre encore en arri�re, mais je n'en pus venir � bout. Je
n'avais pas la force de le bouger et, le bord de la voiture �tant trop
haut, je ne pouvais le pousser � terre. Voyant que le premier n'avait
plus qu'un instant � vivre, je le couvris avec deux capotes que le
mort avait sur lui, et, restant encore un instant assis sur les jambes
de ce dernier, je cherchai dans la voiture s'il n'y avait rien qui p�t
m'�tre utile. N'ayant rien trouv�, j'adressai encore la parole au
premier, mais inutilement. Je lui passai la main sur la figure: elle
�tait froide, et, � la bouche, il avait encore le morceau de glace que
je lui avais introduit. Il avait cess� de vivre et de souffrir.

Ne pouvant, sans m'exposer � p�rir, rester plus longtemps, je me


disposai � partir, mais, avant, je voulus encore regarder la femme qui
�tait � terre, pensant que c'�tait Marie, la cantini�re, que je
connaissais particuli�rement comme �tant du m�me pays que moi, et,
profitant de la clart� que la lune donnait dans ce moment, je
l'examinai et, � la taille et � la figure, je fus certain que c'�tait
une autre personne.

Le fusil sous le bras droit, comme un chasseur, deux carnassi�res, une


en maroquin rouge et l'autre en toile grise que j'avais trouv�e un
instant avant, ma hache au c�t�, un morceau de sang glac� dans la
bouche et les deux mains dans mon pantalon, je me remis en route. Il
pouvait �tre neuf heures, la neige avait cess� de tomber, le vent
soufflait avec moins de force et le froid avait perdu un peu de son
intensit�. Je me mis � marcher toujours dans la direction du bois.

Au bout d'une demi-heure, la lune disparut comme par enchantement.


C'est ce qui pouvait m'arriver de plus f�cheux. Je restai quelques
minutes � me reconna�tre, appuy� sur mon fusil et battant des pieds
pour ne pas me laisser prendre par le froid, en attendant que la
clart� rev�nt. Mais je fus tromp� dans mon attente, car elle ne
reparut plus.

Cependant mes yeux commenc�rent � s'habituer � l'obscurit� de mani�re


� y voir assez pour me conduire. Tout � coup, je crus m'apercevoir que
je ne marchais plus dans la m�me route; naturellement port� � �viter
le vent du nord, je lui avais tout � fait tourn� le dos. J'en eus la
certitude en ne rencontrant plus, sur mes pas, aucune trace de d�bris
de l'arm�e.

Je ne saurais dire le temps que je marchai dans cette nouvelle


direction, peut-�tre une demi-heure, lorsque je m'aper�us, mais trop
tard, que j'�tais sur le bord d'un pr�cipice, o� je roulai � plus de
quarante pieds de profondeur. Il est vrai de dire que je parcourus
cette distance � plusieurs reprises; que trois fois je fus arr�t� par
des broussailles. Alors, pensant que c'en �tait fait de moi, je fermai
les yeux et je me laissai aller � la volont� de Dieu. Il fallut aller
jusqu'au fond, o� j'arrivai sur quelque chose de bomb� qui rendit un
son sourd.

Je restai quelque temps �tourdi, mais comme rien ne m'�tonnait plus,


apr�s tout ce qui m'�tait arriv�, je fus bient�t revenu de ma
surprise. M'apercevant que mon fusil m'avait �chapp� des mains, je me
mis en t�te de le chercher. Mais bien me prit d'y renoncer et
d'attendre jusqu'au jour.

Je tirai mon sabre du fourreau et, comme je ne pouvais rien voir,


j'allai, tout en sondant, devant moi. C'est alors que je m'aper�us
que l'objet sur lequel j'�tais tomb� et qui avait rendu un son sourd
�tait un caisson dont je cherchai � faire le tour ainsi que de deux
carcasses de chevaux que je rencontrai sur le devant.

Voulant trouver un endroit convenable afin de passer le reste de la


nuit, je m'arr�tai pour �couter et voir; au bout d'un instant, je
sentis de la chaleur aux pieds. Ayant baiss� la t�te, je m'aper�us que
j'�tais arr�t� sur l'emplacement d'un feu qui n'�tait pas tout � fait
�teint.

Aussit�t, je me couche � terre et, mettant les mains dans les cendres
pour les r�chauffer, je parvins � retrouver quelques charbons que je
r�unis avec beaucoup de peine et de pr�caution. Ensuite je me mis �
souffler et j'en fis jaillir quelques �tincelles que je re�us
pr�cieusement sur la figure et dans les mains. Mais du bois pour
ravitailler mon feu, o� en trouver? Je n'osais l'abandonner, car ce
feu devait me sauver la vie, et, pendant que je me serais �loign� pour
en chercher, il pouvait s'�teindre.

Crainte d'accident, je d�chire un morceau de ma chemise qui tombait en


lambeaux, j'en fais une m�che et je l'allume. Ensuite, tout en
t�tonnant avec les mains autour de moi, je ramasse des petits morceaux
de bois qui, fort heureusement, se trouvent � ma port�e, et, avec de
la patience, je parviens, non sans beaucoup de difficult�, � le
rallumer. Bient�t la flamme p�tille, et ramassant tout le bois que je
trouve, au bout d'un instant j'ai un grand feu de mani�re � me faire
distinguer tous les objets qui se trouvent � cinq ou six pas de moi.

Je vis d'abord, sur le dessus du caisson, �crit en grandes lettres:


GARDE IMP�RIALE, �TAT-MAJOR. L'inscription �tait surmont�e de l'aigle.
Ensuite, autour et aussi loin que je pouvais voir, le terrain �tait
couvert de casques, de shakos, de sabres, de cuirasses, de coffres
enfonc�s, de portemanteaux vides, d'habillements �pars et d�chir�s, de
selles, de schabraques de luxe et d'une infinit� d'autres choses.
Mais, � peine avais-je jet� un coup d'oeil sur tout ce qui
m'environnait, l'id�e me vint que l'endroit o� je me trouvais pourrait
bien �tre � port�e du bivac d'un parti de Cosaques et, aussit�t, voil�
que la peur me prend et que je n'ose plus entretenir mon feu. Il n'y a
pas de doute, dis-je en moi-m�me, que cet endroit est occup� par des
Russes, car si c'�taient des Fran�ais, l'on y verrait des grands feux;
nos soldats, � d�faut de nourriture, se chauffaient tr�s bien
lorsqu'ils le pouvaient, et l�, justement, le bois ne manque pas! Je
ne concevais pas qu'un endroit comme celui o� je me trouvais, � l'abri
du vent, n'e�t pas �t� choisi pour y passer la nuit. Enfin je ne
savais si je devais rester ou partir.

Pendant que je faisais ces r�flexions, mon feu avait consid�rablement


diminu�, et je n'osais y remettre du bois. Mais l'envie de me
r�chauffer et de me reposer quelques heures l'emporta sur la crainte.
J'en ramassai autant qu'il me fut possible, j'en fis un bon tas que je
mis pr�s de moi, de mani�re � le pouvoir prendre sans me bouger, et me
chauffer ainsi jusqu'au jour. Je ramassai aussi plusieurs schabraques
pour mettre sous moi, et, envelopp� dans ma peau d'ours, le dos tourn�
au caisson, je me disposai � passer ainsi le reste de la nuit.

En mettant du bois sur mon feu, je m'aper�us qu'il se trouvait, parmi


les morceaux, une c�te de cheval, et, quoiqu'on l'e�t d�j� rong�e, il
y restait encore assez de viande pour apaiser la faim qui commen�ait �
me d�vorer, et, quoique couverte de neige et de cendres, c'�tait, pour
le moment, beaucoup plus que je n'aurais os� esp�rer. Depuis la
veille, je n'avais mang� que la moiti� d'un corbeau que j'avais trouv�
mort, et, le matin avant mon d�part, quelques cuiller�es de soupe de
gruau m�lang�e de morceaux de paille d'avoine et de grains de seigle,
et sal�e avec de la poudre.
� peine ma c�telette �tait-elle chaude, que je commen�ai � mordre,
malgr� les cendres qui servaient d'assaisonnement. Je fis, de cette
mani�re, mon triste repas, en regardant de temps � autre, � droite et
� gauche, si je ne voyais rien autour de moi qui p�t m'inqui�ter.

Depuis que j'�tais dans ce fond, ma position s'�tait un peu am�lior�e.


Je ne marchais plus, j'�tais � l'abri du vent et du froid, j'avais du
feu et � manger. Mais j'�tais tellement fatigu� que je m'endormis en
mangeant, mais d'un sommeil agit� par la crainte, et interrompu par
les douleurs que j'avais dans les cuisses: il semblait que l'on
m'avait rou� de coups. Je ne sais combien de temps je me reposai,
mais lorsque je m'�veillai, il n'y avait pas encore d'apparence que
le jour d�t venir de sit�t, car, en Russie, les nuits sont longues.
C'est le contraire en �t�; il n'y en a presque pas.

Lorsque je m'�tais endormi, je m'�tais mis les pieds dans les cendres.
Aussi, en me r�veillant, je les avais chauds. Je savais par exp�rience
que le bon feu d�lasse et apaise les douleurs; c'est pourquoi je me
disposai � en faire un en mettant le feu au caisson, en y ajoutant
tout ce qui pourrait �tre susceptible de br�ler. Aussit�t, ramassant
et r�unissant tout le bois que je pus trouver, ainsi que les coffres
bris�s, et en ayant mis une partie contre, je n'avais qu'� pousser mon
feu et � l'incendier.

Cependant, je voulus encore attendre quelque temps, car je pensais que


si mon feu, jusqu'� pr�sent, ne m'avait attir� aucun d�sagr�ment,
c'est-�-dire quelques patrouilles de Cosaques, c'est parce qu'il �tait
petit et dans un fond, mais que le contraire pourrait fort bien
arriver lorsque le caisson serait tout en feu.

La flamme commen�ait � �clairer et � me mettre � m�me de voir tout ce


qui �tait autour de moi. Je vis venir, sur ma gauche, quelque chose
que je pris d'abord pour un animal, et comme il y a beaucoup d'ours en
Russie, et surtout dans cette contr�e, je pensais et j'�tais presque
certain, � la tournure de l'individu, que c'en �tait un, car il
marchait � quatre pattes. Il pouvait �tre � dix ou douze pas, et je ne
pouvais encore bien le distinguer. Lorsqu'il ne fut plus qu'� cinq ou
six pas, je reconnus que c'�tait un homme, et de suite je pensai que
ce pouvait �tre un bless� qui, attir� par le feu, venait en prendre sa
part. Crainte de surprise, je me mis sur mes gardes, et, prenant mon
sabre qui �tait pr�s de moi et hors du fourreau, j'avan�ai deux pas �
la rencontre et sur la droite de l'individu, en lui criant: �Qui
es-tu?�

En m�me temps, je lui mettais la pointe de mon sabre sur le dos, car
j'avais reconnu que c'�tait un Russe, un vrai Cosaque � longue barbe.

Aussit�t, il leva la t�te et se mit en position d'esclave, en voulant


me baiser les pieds et en me disant: �Dobray Frantsouz!�[33] et
d'autres mots que je comprenais un peu et que l'on dit lorsqu'on a
peur. S'il avait pu deviner, il aurait vu que j'avais, pour le moins,
aussi peur que lui. Il se mit sur les genoux pour me montrer qu'il
avait un coup de sabre sur la figure. Je remarquai que, dans cette
position, sa t�te allait jusqu'� mon �paule, de sorte qu'il devait
avoir plus de six pieds. Je lui fis signe de s'approcher du feu. Alors
il me fit comprendre qu'il avait une autre blessure. C'�tait une balle
qui lui �tait entr�e dans le bas-ventre; tant qu'� son coup de sabre,
il �tait effrayant. Il lui prenait sur le haut de la t�te, descendant
le long de la figure jusqu'au menton, et allait se perdre dans la
barbe, preuve certaine que celui qui le lui avait appliqu� n'allait
pas de main morte. Il se coucha sur le dos pour me montrer son coup de
feu; la balle avait travers�. Dans cette position, je m'assurai qu'il
n'avait pas d'armes. Ensuite il se mit sur le c�t� sans plus rien
dire. Je me mis en face pour l'observer. Je ne voulais plus
m'endormir, car je voulais, avant le jour, ex�cuter mon projet de
mettre le feu au caisson et de partir ensuite. Mais voil� que, tout �
coup, une autre terreur me prend en pensant qu'il pouvait bien
contenir de la poudre!

[Note 33: Bon Fran�ais! (_Note de l'auteur_.)]

� peine ai-je fait cette r�flexion, que, tout fatigu� que je suis, je
me l�ve et, ne faisant qu'un saut au-dessus du feu et du pauvre diable
qui �tait devant moi, je me mis � courir � plus de vingt pas sur la
gauche, mais, _chopant_ � une cuirasse qui se trouvait sur mon
passage, j'allai mesurer la terre de tout mon long. J'eus encore le
bonheur, dans cette chute, de ne pas me blesser, car j'aurais pu
rencontrer, en tombant, quelques d�bris d'armes, et il y en avait
beaucoup d'�parses dans cet endroit; j'ai pu m'en assurer lorsqu'il
commen�a � faire jour. M'�tant relev�, je me mis � marcher en
reculant, et toujours les yeux fix�s sur l'endroit que je venais
d'abandonner, comme si vraiment j'avais �t� certain qu'il exist�t de
la poudre dans le caisson et qu'il all�t faire explosion. Peu � peu
revenu de ma peur, je regagnai l'endroit que j'avais quitt� sottement,
car je n'�tais pas plus en s�ret� � vingt pas que contre le feu. Je
pris les morceaux de bois enflamm�s, je les portai avec pr�caution �
l'endroit o� j'�tais tomb�; ensuite je pris la cuirasse � laquelle
j'avais _chop�_, afin de m'en servir � ramasser de la neige et �
�teindre le feu. Mais � peine avais-je commenc� cette besogne, qu'un
bruit de fanfare se fit entendre, et, ayant attentivement �cout�, je
reconnus facilement les clairons de la cavalerie russe, qui
m'annon�aient que je n'�tais pas loin d'eux. � ce son national,
j'avais vu le Cosaque lever la t�te. Je cherchai, en l'examinant
attentivement, � lire sur sa physionomie quelle �tait sa pens�e, car
le feu �clairait encore assez pour distinguer ses traits. Il semblait
vouloir aussi lire sur ma figure l'impression que ce bruit inattendu
avait produit sur moi. C'est ainsi que j'ai pu voir comme cet homme
�tait hideux: une carrure d'Hercule, des yeux louches se renfon�aient
sous un front bas et saillant; sa chevelure et sa barbe, rousses et
drues comme un crin, donnaient � ses traits un caract�re sauvage. Dans
ce moment, je crus voir qu'il souffrait horriblement de sa blessure,
car il faisait des mouvements comme quelqu'un qui a une forte colique
et, par moments, il grin�ait des dents, qui ressemblaient � des crocs.

J'avais interrompu mon ouvrage, et, ne sachant plus que faire,


j'�coutais stupidement cette musique sauvage, quand, tout � coup, un
autre bruit se fait entendre derri�re moi. Je me retourne; jugez de ma
frayeur: c'est le caisson qui s'ouvre comme un tombeau, et je vois se
lever, du fond, un corps d'une grandeur extraordinaire, blanc comme
neige, depuis les pieds jusqu'� la t�te, ressemblant au fant�me du
Commandeur dans le _Festin de Pierre_, tenant le dessus du caisson
d'une main et un sabre nu de l'autre. � l'apparition d'un pareil
individu, je fais quelques pas en arri�re et je tire mon sabre. Je le
regarde sans rien dire, en attendant qu'il parle le premier; mais je
vois que mon fant�me est embarrass�, en cherchant � se d�faire d'un
grand collet rabattu par-dessus sa t�te. Ce collet tenait � un manteau
blanc qui l'emp�chait de distinguer ce qui l'environnait, et, comme il
faisait cette manoeuvre de la main dont il tenait son sabre, il ne
pouvait parvenir � se d�barrasser la t�te sans s'exposer � faire
retomber sur lui le dessus du caisson qu'il tenait de la main gauche.

Enfin, rompant le silence je lui demandai d'une voix mal assur�e:

��tes-vous Fran�ais?

--Eh, oui, certainement, je suis Fran�ais, la belle sacr�e demande!


Vous �tes l�, me dit-il, comme une chandelle b�nite! Vous me voyez
embarrass� et vous ne m'aidez pas � sortir de mon cercueil! Je vois,
mon camarade, que vous avez eu peur!

--Oui, c'est vrai, mais parce que vous auriez pu �tre un vivant
semblable � celui qui se trouve dans ce moment couch� pr�s du feu!�

Pendant ce colloque, je l'avais aid� � sortir. � peine fut-il � terre,


qu'il se d�barrassa de son grand manteau. Jugez de ma surprise et de
ma joie en reconnaissant, dans ce fant�me, un des plus vieux grognards
des grenadiers de la Vieille Garde, un de mes anciens camarades qui se
nommait Picart, Picart de nom et Picard de nation, que je n'avais pas
vu depuis notre derni�re revue de l'Empereur au Kremlin, mon vieux
camarade avec qui j'avais fait mes premi�res armes, car, en entrant
aux V�lites, j'�tais de la compagnie dont il faisait partie et de la
m�me escouade. J'avais �t�, avec lui, aux batailles d'I�na, de
Pultusk, d'Eylau, d'Eilsberg et Friedland. Je le quittai ensuite apr�s
la paix de Tilsitt, pour le retrouver plus tard, en 1808, sur les
fronti�res d'Espagne, au camp de Mora, o� il fut, pendant cinq mois,
sous mes ordres, car j'�tais caporal, et le hasard l'avait fait tomber
dans mon escouade[34], et, depuis, nous avions fait les autres
campagnes ensemble, quoique n'�tant plus du m�me r�giment.

[Note 34: Au camp de Mora, o� nous �tions avec l'Empereur, et une


fraction de chaque corps de la Garde, l'on mit des vieux grenadiers en
subsistance dans nos escouades; ce fut de la sorte que je fus le
caporal de Picart. (_Note de fauteur._)]

Picart eut de la peine � me reconna�tre, tant j'�tais chang� et


mis�rable, et � cause de ma peau d'ours, du reste de mon accoutrement
et de la nuit. Nous nous regardions avec �tonnement, moi de le voir
assez propre et bien portant, et lui de me trouver si maigre, et,
comme il me le disait, ressemblant � Robinson Cruso�. Enfin, rompant
le silence: �Dites-moi donc, me dit-il, mon pays, mon sergent, comme
vous voudrez, par quel hasard ou par quel malheur j'ai le bonheur de
vous trouver ici pendant la nuit et seul en compagnie de ce vilain
Kalmouck, car c'en est un; regardez-le bien: voyez ses yeux! Il est
ici depuis hier cinq heures, mais quelque temps apr�s, il a disparu.
C'est pourquoi je suis surpris de le revoir.�

Je contai � Picart comment je l'avais vu et la peur qu'il m'avait


faite: �Et vous, me dit-il, mon pays, comment diable �tes-vous tomb�
ici pendant la nuit?--Avant de vous conter cela, je vous demanderai
d'abord si vous n'avez pas un petit morceau de quelque chose � me
donner � manger.--Si, mon sergent, un petit morceau de biscuit!�
Aussit�t il ouvrit son sac et en tira un morceau de biscuit grand
comme la main, qu'il me donna et que je d�vorai de suite, car, depuis
le 27 octobre, je n'avais pas mang� de pain[35]. En d�vorant le
biscuit, je lui dis: �Picart, vous avez de l'eau-de-vie?--Non, mon
pays.--Cependant il me semble que j'en sens l'odeur.--Vous avez
raison, me r�pondit-il, car hier, lorsque l'on a pill� le caisson que
vous voyez, il s'en trouvait une bouteille. Ils n'ont pu s'entendre
pour la boire. Elle a �t� cass�e et perdue.� Je lui t�moignai le d�sir
de savoir la place. Il me la montra; alors je ramassai de la neige �
l'eau-de-vie, comme j'avais fait du sang de cheval � la glace: �Pas si
b�te! dit Picart. Je n'y pensais pas. Dans ce cas, nous en trouverons
de quoi nous mettre en ribote, car il para�t qu'il y en avait
plusieurs bouteilles dans le caisson!�

[Note 35: Seulement un petit morceau que Grangier me donna �


Smolensk le 10 novembre. (_Note de l'auteur._)]

Le morceau de biscuit que j'avais mang�, ainsi que quelques pinc�es de


neige � l'eau-de-vie, me firent beaucoup de bien. Alors je lui contai
tout ce qui m'�tait arriv�, depuis la veille au soir. Picart
m'�coutait et avait de la peine � me croire; mais ce fut bien pire
lorsque je lui fis un d�tail de la mis�re et de la situation de
l'arm�e, de son r�giment et de toute la Garde imp�riale en g�n�ral.
Ceux qui liront ce journal seront surpris de ce que Picart ne savait
rien de tout cela: en voici la raison.

VIII

Je fais route avec Picart.--Les Cosaques.--Picart est bless�.--Un


convoi de prisonniers fran�ais.--Halte dans une for�t.--Hospitalit�
polonaise.--Acc�s de folie.--Nous rejoignons l'arm�e.--L'Empereur et
le bataillon sacr�.--Passage de la B�r�zina.

Apr�s la bataille de Malo-Jaroslawetz, Picart n'avait plus vu le


r�giment dont il faisait partie, ayant �t� command� de service pour
escorter un convoi compos� d'une portion des �quipages du quartier
imp�rial. Depuis ce jour, le d�tachement qu'il escortait avait
toujours march� en avant de l'arm�e de deux ou trois journ�es, de
sorte qu'il n'avait pas eu, � beaucoup pr�s, autant de mis�re que
l'arm�e. N'�tant que 400 hommes, ils trouvaient quelquefois des
vivres. Ils avaient aussi les moyens de transport. � Smolensk, ils
avaient pu se procurer du biscuit et de la farine pour plusieurs
jours. � Krasno�, ils avaient eu le hasard d'arriver et de repartir
vingt-quatre heures avant que les Russes, qui nous coup�rent la
retraite, fussent arriv�s, et � Orcha, ils purent encore se procurer
de la farine. Dans un village, il se trouvait toujours assez
d'habitations pour se mettre � l'abri, ne f�t-ce que les maisons de
poste �tablies de trois lieues en trois lieues, tandis que nous qui
avions commenc� par marcher plus de 150 000 hommes ensemble, dont il
ne nous restait plus la moiti�, nous n'avions, pour toute habitation,
que les for�ts et les marais, pour nourriture qu'un morceau de cheval,
encore pas autant que l'on aurait voulu, et, pour boisson, de l'eau,
et pas toujours. Enfin, la mis�re de mon vieux camarade ne commen�ait
� compter que du moment o� j'�tais avec lui.

Picart me dit que l'individu qui se trouvait couch� � notre feu, avait
�t� bless�, hier, par des lanciers polonais, dans une attaque qui eut
lieu � trois heures apr�s midi. Voici ce qu'il me conta:

�Plus de 600 Cosaques, et d'autre cavalerie, sont venus pour attaquer


notre convoi, mais ils furent mal re�us, car nous �tant abrit�s avec
nos voitures formant un carr� autour de nous, sur la route qui est
tr�s large en cet endroit, nous les laiss�mes avancer assez pr�s, de
sorte qu'� la premi�re d�charge, onze rest�rent morts sur la neige. Un
plus grand nombre fut bless� et emport� par leurs chevaux. Ils se
sauv�rent, mais furent rencontr�s par des lanciers polonais faisant
partie du corps que commandait le g�n�ral Dombrowski[36], qui
achev�rent de les mettre en d�route; celui qui est l�, couch�, et qui
a un coup de sabre sur l� frimousse, a �t� ramen� prisonnier par eux,
ainsi que plusieurs autres, mais je ne sais pas pourquoi ils l'ont
abandonn�.� Je lui dis que c'�tait probablement parce qu'il avait une
balle qui lui traversait le corps, et puis, que faire des prisonniers,
puisque l'on n'avait rien pour les nourrir?

[Note 36: Le corps que commandait le g�n�ral Dombrowski, qui �tait


un Polonais n'�tait pas venu jusqu'� Moscou, il �tait rest� en
Lithuanie; il marchait, dans ce moment, sur Borisow, pour emp�cher les
Russes de s'emparer du pont de la B�r�zina. (_Note de l'auteur_.)]

�Apr�s le _hourra_ dont je viens de vous parler, continua Picart, il y


a eu un peu de confusion. Tous ceux qui conduisaient les voitures pour
traverser le d�fil� qui se trouve un peu avant d'arriver � la for�t,
voulaient passer les premiers pour arriver le plus vite possible dans
le bois, afin d'�tre � l'abri d'un coup de main. Une partie des
�quipages que j'accompagnais, pensant bien faire, esp�rant trouver
plus haut un passage qui, probablement, n'existe pas, prit sur la
gauche en marchant sur le bord du fond o� nous sommes, mais la neige
cachait une crevasse qui se trouvait sur notre passage, de mani�re que
le premier caisson fit la culbute, et roula en faisant un demi-tour,
avec les deux _cognias_[37], dans l'endroit o� nous sommes. Le reste
des �quipages a �vit� le m�me sort en faisant un demi-tour � gauche,
mais je ne sais s'il est arriv� � bon port. Tant qu'� moi, l'on m'a
laiss� ici avec deux chasseurs pour garder le diable de caisson, en
nous disant que, dans un moment, l'on enverrait des hommes et des
chevaux pour le retirer, ou enlever ce qu'il contenait. Mais une heure
apr�s, comme il allait faire nuit, neuf hommes, des tra�neurs de
diff�rents corps, passant justement de ce c�t�, ayant vu le caisson
renvers� et ne nous voyant que trois pour le garder, l'enfonc�rent
sous pr�texte qu'il contenait des vivres, malgr� tout ce que nous
p�mes faire et dire pour les en emp�cher.

[Note 37: _Cognia_, en polonais comme en russe, veut dire cheval.


(_Note de l'auteur_.)]

�Lorsque nous v�mes que le mal �tait sans rem�de, nous f�mes comme
eux, en prenant et mettant de c�t� tout ce qui pouvait nous tomber
sous la main, pour le remettre ensuite � qui �a appartenait. Mais il
�tait d�j� trop tard, car tout ce qu'il y avait de convenable �tait
pris, et les chevaux coup�s en vingt morceaux. J'ai pourtant ce
manteau blanc, qui me servira. Ce que je n'ai pu comprendre, c'est que
les deux chasseurs qui �taient avec moi soient partis sans que je m'en
aper�usse.�

Je dis � Picart que les hommes qui avaient pill� le caisson �taient de
la Grande Arm�e, et que, s'il leur avait demand� des nouvelles, ils
auraient pu lui en dire autant et m�me plus que moi: �Apr�s tout, mon
pauvre Picart, ils ont bien fait d'emporter et de profiter de tout ce
qui leur tombait sous la main, car dans un instant les Russes seront
ici.--�Vous avez raison, me dit Picart, aussi je pense qu'il faut
mettre nos armes en �tat.--Il faut d'abord que je retrouve mon fusil,
dis-je � Picart, car c'est la premi�re fois que nous nous quittons. Il
y a six ans que je le porte, et je le connais si bien, qu'� toute
heure de la nuit, au milieu des faisceaux d'armes, en le touchant, ou
au bruit qu'il fait en tombant, je le reconnais.� Comme il n'�tait pas
tomb� de neige pendant la nuit, j'eus le bonheur de le retrouver. Il
est vrai que Picart me suivait en m'�clairant avec un morceau de bois
r�sineux.

Apr�s avoir arrang� notre chaussure, chose qu'il fallait soigner, afin
de mieux marcher et de ne pas avoir les pieds gel�s, nous f�mes r�tir
un morceau de viande de cheval, dont Picart avait eu soin de faire une
ample provision, et, apr�s avoir mang� et pris pour boisson un peu de
neige � l'eau-de-vie, nous pr�mes encore chacun un morceau de viande
que Picart mit sur son sac, et moi dans ma carnassi�re, et, debout
devant notre feu, nous nous chauff�mes les mains sans rien nous dire,
mais pensant, chacun de notre c�t�, � ce que nous devions faire.

�Ah! ��, dit le vieux brave, voyons, de quel c�t� allons-nous _tirer
nos gu�tres_?--Mais, lui dis-je, j'ai toujours cette infernale musique
dans les oreilles!--Nous nous sommes peut-�tre tromp�s. Cela pourrait
bien �tre la diane, ou le r�veil des grenadiers � cheval de chez nous!
Vous connaissez bien l'air:

Fillettes, aupr�s des amoureux,


Tenez bien votre s�rieux, etc.�

J'interrompis Picart en lui disant que, depuis plus de quinze jours,


la diane, ainsi que le r�veil du matin, �tait morte, que nous n'avions
plus de cavalerie, et qu'avec ce qui restait, l'on avait form� un
escadron, que l'on appelait l'_escadron sacr�_, qu'il �tait command�
par le plus ancien mar�chal de France, que les g�n�raux y �taient
comme capitaines et que les colonels, ainsi que les autres officiers,
servaient comme soldats; qu'il en �tait de m�me d'un bataillon que
l'on appelait le _bataillon sacr�_, enfin que, de 40 000 hommes de
cavalerie, il n'en restait plus 1000.

Et, sans lui donner le temps de me r�pondre, je lui dis que ce qu'il
avait entendu �tait bien le signal de d�part de la cavalerie russe, et
que c'�tait cela qui l'avait fait sortir du caisson: �Oh! c'est pas
tout � fait �a, mon pays, qui m'a fait d�camper, mais bien que, depuis
quelque temps, je voyais vos dispositions � y mettre le feu!�

� peine Picart avait-il prononc� le dernier mot, qu'il me saisit par


le bras en me disant: �Silence! Couchez-vous!� Aussit�t, je me jette a
terre. Il en fait autant, et, prenant la cuirasse que j'avais
apport�e, il en couvre le feu; je regarde et j'aper�ois la cavalerie
russe d�filer au-dessus de nous, dans le plus grand silence. Cela dura
un bon quart d'heure. Aussit�t qu'ils furent partis: �Suivez-moi!� me
dit-il, et, nous tenant par le bras, nous nous m�mes � marcher dans la
direction d'o� venait la cavalerie.

Apr�s quelque temps, Picart s'arr�ta en me disant tout bas:


�Respirons, nous sommes sauv�s, au moins pour le moment. Nous avons eu
du bonheur, car si l'ours, en parlant du Cosaque bless�, s'�tait
aper�u que les siens passaient si pr�s de lui, il n'y a pas � douter
qu'il n'e�t beugl� comme un taureau, pour se faire entendre, et Dieu
sait se qui serait arriv�! � propos, j'ai oubli� quelque chose, et
c'est le principal; il faut retourner d'o� nous venons. Il se trouve,
sur le derri�re du caisson, une marmite que j'ai oubli� de prendre, et
qui vaut mieux, pour nous, que tout ce qu'il y avait dedans!� Comme il
voyait que je n'�tais pas trop de son avis: �Allons! marchons! me
dit-il, ou nous sommes expos�s � mourir de faim!�

Nous arriv�mes � notre bivac; nous trouv�mes notre feu presque �teint,
et le pauvre diable de Cosaque, que nous y avions laiss� dans des
souffrances terribles, se roulant dans la neige, ayant la t�te presque
dans le feu. Nous ne pouvions rien faire pour le soulager, cependant
nous le m�mes sur des schabraques de peaux de moutons, afin qu'il p�t
mourir plus commod�ment: �Il n'est pas encore pr�s de mourir, me dit
Picart! car voyez comme il nous regarde! Ses yeux brillent comme deux
chandelles!� Nous l'avions presque assis, et nous le tenions chacun
par un bras, mais, au moment o� nous le quitt�mes, il retomba la face
dans le feu. Nous n'e�mes que le temps de le retirer, afin qu'il ne
f�t pas br�l�. Ne pouvant mieux faire, nous le laiss�mes pour nous
d�p�cher de chercher la marmite, que nous retrouv�mes �cras�e � ne
pouvoir s'en servir; cela n'emp�cha pas Picart de me l'attacher sur le
dos.

Ensuite, nous essay�mes de monter la c�te, afin de gagner, avant qu'il


fit jour, le bois, o� nous pourrions �tre � l'abri du froid et de
l'ennemi. Apr�s avoir roul� deux fois du haut en bas, nous p�mes
parvenir � nous frayer un chemin dans la neige. Nous arriv�mes en haut
pr�cis�ment en face de l'endroit o� j'avais �t� pr�cipit� la veille,
et o� nous avions vu la cavalerie russe filer un instant avant. Nous
nous arr�t�mes pour respirer et voir la direction que nous devions
prendre: �Tout droit! me dit Picart. Suivez-moi!� En disant la parole,
il allonge le pas, je le suis, mais � peine a-t-il fait trente pas,
que je le vois dispara�tre dans un trou qui avait plus de six pieds
de profondeur. Il se releva sans rien dire, et, m'avan�ant son fusil,
je l'aidai � sortir. Mais lorsqu'il fut retir�, il se mit � jurer
contre le bon Dieu de la Russie et contre l'Empereur Napol�on qu'il
traita de _conscrit_, car il faut, disait-il, qu'il soit tout � fait
conscrit pour �tre rest� si longtemps � Moscou: �Quinze jours, c'�tait
assez pour boire et manger tout ce qu'il y avait, mais y rester
trente-quatre jours pour y attendre l'hiver, je ne le reconnais plus
l�! Oui, r�p�ta-il, c'est un conscrit, et s'il �tait l�, je lui dirais
que ce n'est pas comme cela que l'on conduit des hommes! Coquin de
Dieu! m'en a-t-il d�j� fait voir des grises, depuis seize ans que je
suis avec lui! En �gypte, dans les sables de la Syrie, nous avons
souffert, mais ce n'est rien, mon pays, en comparaison des d�serts de
neige que nous parcourons, et ce n'est pas tout encore! Il faut
vraiment avoir l'�me chevill�e dans le ventre pour r�sister!� Alors il
se mit � souffler dans ses mains et � me regarder: �Allons, lui
dis-je, mon pauvre Picart, ce n'est pas le moment de discuter! Il faut
prendre un parti. Voyons plus � gauche, si nous ne trouverons pas un
meilleur passage!� Picart avait tir� la baguette de son fusil. Il
allait toujours en sondant, mais partout, � droite et � gauche,
c'�tait la m�me chose. Nous fin�mes, cependant, par op�rer notre
passage � l'endroit m�me o� il �tait tomb�. Lorsque nous f�mes sur
l'autre bord, nous march�mes toujours en sondant devant nous. Lorsque
nous e�mes fait la moiti� du chemin pour arriver au bois, nous f�mes
arr�t�s par un fond assez semblable � celui o� nous avions pass� la
nuit. Sans trop calculer le danger, nous le travers�mes, et ce fut
avec beaucoup de peine que nous arriv�mes de l'autre c�t�. L�, il
fallut, tant nous �tions fatigu�s, s'arr�ter encore pour respirer.

Un peu sur notre droite, l'on voyait arriver, d'une vitesse � nous
�pouvanter, des nuages noirs. Ces nuages, arrivant avec le vent du
nord, nous annon�aient un ouragan terrible qui nous faisait pr�sager
que nous allions passer une cruelle journ�e! Le vent d�j� se faisait
entendre dans la for�t, � travers les sapins et les bouleaux, avec un
bruit effrayant, et nous poussait du c�t� oppos� � celui o� nous
voulions aller. Quelquefois, nous tombions dans des trous cach�s par
la neige. Enfin, apr�s une petite heure, nous arriv�mes au point tant
d�sir�, et au moment o� la neige commen�ait � tomber par gros flocons.

L'ouragan �tait tellement violent, qu'� chaque instant des arbres


tombaient, cass�s o� d�racin�s, mena�ant de nous �craser, de sorte que
nous f�mes forc�s de sortir de la for�t et de suivre la lisi�re du
bois, ayant le vent � notre gauche. Nous f�mes arr�t�s dans notre
marche par un grand lac que nous aurions pu facilement traverser,
puisqu'il �tait gel�. Mais ce n'�tait pas notre direction. Enfin, ne
pouvant plus marcher � cause de la quantit� de neige qui nous
emp�chait d'y voir, nous pr�mes le parti de nous abriter contre deux
bouleaux assez gros pour nous garantir, et attendre mieux.

Il y avait d�j� longtemps que nous battions la semelle pour ne pas


avoir les pieds gel�s, quand je m'aper�us que le vent �tait tomb� un
peu. J'en fis l'observation � Picart afin de nous disposer � changer
de place: �� la bonne heure! mon bon ami, me dit-il, car il faudrait
avoir le corps plus dur que du fer pour ne pas passer l'arme � gauche,
au bout d'une heure que l'on resterait ici!�

Nous avions d�j� c�toy� une grande partie du lac, lorsque je vis
Picart s'arr�ter tout � coup et regarder fixement. Je l'interroge des
yeux. Il me r�pond en me saisissant le bras et en me disant bas �
l'oreille: �Bouche cousue!� Alors, me tra�nant sur la droite, derri�re
un buisson de petits sapins, et me regardant, il me dit encore � voix
basse: �Vous ne voyez donc pas?--Je ne vois rien; et vous, que
voyez-vous?--De la fum�e, un bivac!� Effectivement, je vis ce qu'il me
disait.

Une id�e me vint. Je dis � Picart: �Si, par hasard, le feu que nous
voyons �tait l'emplacement du bivac de la cavalerie russe que nous
avons vue ce matin?--Je pense comme vous, me dit-il, il nous faut agir
comme s'ils �taient l�. Ce matin, avant notre d�part, nous avons
commis une grande faute en ne chargeant pas nos armes, lorsque nous
�tions pr�s du feu. � pr�sent que nous avons les mains engourdies et
que les canons de nos fusils s'ont remplis de neige, nous ne saurions
le faire, mais avan�ons toujours avec prudence!�

La neige ne tombait plus que faiblement, et le ciel �tait devenu plus


clair. Tout � coup, j'aper�us, sur le bord du lac et derri�re un
buisson, un cheval qui rongeait l'�corce d'un bouleau. L'ayant fait
remarquer � Picart, il pensa encore que ce pouvait �tre l� que la
cavalerie russe avait pass� la nuit, et, comme le cheval n'avait pas
de harnachement, c'�tait, disait-il, probablement, un cheval bless�
que l'on avait abandonn�.

� peine avions-nous fait cette r�flexion, que nous v�mes le cheval


lever la t�te, se mettre � hennir, ensuite venir tranquillement droit
sur nous, s'arr�ter contre Picart et le sentir comme s'il le
reconnaissait. Nous n'osions, dans cette situation, ni bouger, ni
parler. Le diable de cheval restait toujours contre nous, la t�te
haute contre le bonnet � poil de Picart qui n'osait respirer, dans la
crainte que ceux � qui il appartenait ne viennent le chercher. Mais,
ayant remarqu� qu'il avait un coup de fusil dans le poitrail, nous
n'e�mes plus de doute que le cheval �tait abandonn�, ainsi que le
bivac. En un instant, nous arrivons dans un espace assez grand formant
un demi-cercle, couvert d'abris et de plusieurs feux, de sept chevaux
tu�s et en partie mang�s. Cela nous fit supposer que plus de deux
cents hommes y avaient pass� la nuit: �Ce sont eux! dit Picart, en
mettant les mains dans les cendres pour les r�chauffer. Il n'y a plus
de doute, car voil� un cheval jaune que je reconnais. Il �tait de la
f�te, et m'a servi de point de mire. Je crois ne pas me tromper en
vous disant que j'ai envoy� � son ma�tre une commission pour l'autre
monde.� Apr�s avoir regard� si rien ne pouvait nous inqui�ter, nous
nous occup�mes de ravitailler un bon feu plac� devant un abri fort
�pais, qui paraissait avoir �t� celui du chef de la troupe, car il
avait �t� soign�, en comparaison des autres.

La neige avait tout � fait cess� de tomber, et, au grand vent, avait
succ�d� un grand calme. Nous nous pr�par�mes � faire la soupe. Nous
avions notre provision de viande de cheval, que nous avions emport�e
le matin, mais nous juge�mes convenable de la garder, puisque nous en
avions autour de nous. Picart se mit de suite en besogne, et, avec ma
petite hache, il en coupa de la fra�che pour faire la soupe, et une
autre provision pour emporter. Nous essay�mes d'enfoncer la glace
pour avoir de l'eau, mais nous n'en e�mes ni la force, ni la patience.

Nous �tions bien r�chauff�s, et l'espoir de manger une bonne soupe me


donnait de la joie, tant il est vrai que, lorsque l'on est dans la
peine, il faut peu de chose pour nous rendre heureux!

Cependant notre marmite, dans l'�tat o� elle �tait, ne pouvait nous


servir, mais Picart, qui �tait tr�s adroit et que rien n'embarrassait,
se disposa � la mettre en �tat de nous �tre utile. Ayant coup� un
sapin gros comme le bras, � un pied et demi de terre, pour lui servir
d'enclume, et un autre morceau de la m�me longueur, pour servir de
marteau, qu'il enveloppa d'un chiffon afin de ne pas faire de bruit en
frappant, il se mit bravement � faire le chaudronnier et � chanter, en
frappant en mesure sur la marmite, ces paroles qu'il chantait toujours
� la t�te de la compagnie, dans les marches de nuit:

C'est ma mie l'aveugle,


C'est ma mie l'aveugle,
C'est ma fantaisie,
J'en suis amoureux!

En entendant cette grosse voix qui semblait sortir d'un tonneau, je ne


pus m'emp�cher de lui dire: �Mon vieux camarade, vous n'y pensez pas;
ce n'est pas le moment de chanter!� Picart, levant la t�te, me regarda
en souriant et, sans me r�pondre, il continua:

Elle a le nez morveux


Et les yeux chassieux;
C'est ma mie l'aveugle,
C'est ma fantaisie,
J'en suis amoureux!

Picart, voyant que son chant ne m'amusait pas, cessa. Il me montra la


marmite qui avait d�j� pris une autre forme; elle �tait en �tat de
service:

�Vous vous rappelez, me dit-il, le jour de la bataille d'Eylau,


lorsque nous �tions en colonne serr�e par division, sur la droite de
l'�glise?--Certainement, lui dis-je, il faisait un temps comme
aujourd'hui. Je dois d'autant plus m'en souvenir qu'un brutal de
boulet russe m'enleva, de dessus mon sac, la marmite que je portais
ce jour-l�, pour mon tour. Mon pauvre Picart, vous devez vous en
souvenir aussi?--Par la sacrebleu, si je m'en souviens! r�pond Picart.
C'est pour cela que je vous en parle, et pour vous demander si
l'industrie et le besoin auraient pu raccommoder votre marmite!--Non
certainement, pas plus que les deux t�tes qu'il emporta de Gr�goire et
de Lemoine!--Diable! me dit Picart, comme vous vous rappelez leurs
noms!--Je ne les oublierai jamais, car Gr�goire �tait V�lite comme
moi, et, de plus, un ami intime. J'avais, ce jour-l�, dans la marmite,
du biscuit et des haricots.--Oui, r�pond Picart, qui firent mitraille
sur nos frimousses! Coquin de Dieu! quelle journ�e encore que
celle-l�!�

En causant de la sorte, la neige fondait dans la marmite. Nous y m�mes


de la viande tant que nous p�mes, afin qu'apr�s en avoir mang�, il p�t
nous en rester assez de cuite pour la route que nous avions � faire.

Ma curiosit� me porta � voir ce que contenait la carnassi�re en toile


que j'avais ramass�e, la veille, aupr�s des deux malheureux que
j'avais trouv�s mourants sur le bord de la route. Je n'y trouvai que
trois mouchoirs des Indes, deux rasoirs et plusieurs lettres �crites
en fran�ais et dat�es de Stuttgard, � l'adresse de Sir Jacques,
officier badois au r�giment de dragons. Ces lettres �taient d'une
soeur et pleines d'expressions d'amiti�. Je les avais conserv�es,
mais, lorsque je fus fait prisonnier, elles furent perdues.

Assis devant le feu, � l'entr�e de l'abri que nous avions choisi, le


dos tourn� au nord, Picart ouvrit son sac. Il en tira un mouchoir o�,
dans l'un des coins, il y avait du sel, et, dans l'autre, du gruau. Il
y avait longtemps que je n'en avais vu autant; aussi je faisais des
grands yeux, en pensant que j'allais manger une soupe sal�e au sel,
moi qui, depuis un mois, en mangeais, ayant pour tout assaisonnement
de la poudre. Il pr�sida avec ordre � la cuisine, en mettant � part
une partie du gruau pour la soupe, lorsque la viande serait cuite.

Comme je me trouvais extraordinairement fatigu�, et l'envie de dormir


�tant cette fois provoqu�e par la chaleur d'un bon feu, je t�moignai
le d�sir de me reposer: �Eh bien, me dit Picart, reposez-vous,
enfoncez-vous sous l'abri, et moi, pendant ce temps, je soignerai la
soupe. Cela ne m'emp�chera pas de veiller au grain pour notre s�ret�,
en commen�ant par nettoyer nos armes, et ensuite les charger. Combien
avez-vous de cartouches?--Trois paquets de quinze.--C'est bien, et moi
quatre, cela fait cent cinq. En voil� plus qu'il n'en faut pour
descendre vingt-cinq Cosaques, si toutefois il s'en pr�sente. Allons!
dormez!� Je ne me le fis plus dire une seconde fois. Je m'enveloppai
dans ma peau d'ours et, les pieds au feu, je m'endormis.

Je dormais d'un profond sommeil, lorsque Picart me r�veilla en me


disant: �Mon pays, voil�, je pense, pr�s de deux heures que vous
reposez comme un bienheureux. J'ai mang�. � pr�sent, c'est � votre
tour, et � moi de me reposer, car je sens que j'en ai aussi bon
besoin. Voil� nos fusils en bon �tat et charg�s. Veillez bien, � votre
tour, et lorsque je me serai un peu repos�, nous partirons.� Alors il
s'enveloppa dans son manteau blanc et se coucha; � mon tour, je pris
la marmite entre les jambes; je me mis � manger la soupe avec un
app�tit d�vorant. Je crois que, de ma vie, je n'avais mang� et ne
mangerai avec autant de plaisir.
Mon vieux grognard m'avait donn� un morceau de biscuit gros comme mon
pouce, pour, disait-il, me d�graisser les dents apr�s avoir mang� ma
viande.

Apr�s mon repas, je me levai pour veiller � mon tour. Il n'y avait pas
cinq minutes que j'�tais en observation, lorsque j'entendis le cheval
bless�, que nous avions trouv� en arrivant, se mettre � hennir
plusieurs fois, prendre le galop jusqu'au milieu du lac. L�,
s'arr�tant, il en fit encore autant. Aussit�t, j'entendis d'autres
chevaux lui r�pondre. Alors il prit sa course du c�t� o� on lui avait
r�pondu. � peine est-il parti, que je me place derri�re un massif de
petits sapins, et, de l�, suivant sa course de l'oeil, je le vois qui
joint un d�tachement de cavalerie qui traversait le lac. Ils �taient
au nombre de vingt-trois. J'appelle Picart qui, d�j�, dormait
tellement fort qu'il ne m'entendit pas, de mani�re que je fus oblig�
de le tirer par les jambes. Enfin il ouvrit les yeux: �Eh bien, quoi?
Qu'y a-t-il?--Aux armes! Picart. Vite! Debout! La cavalerie russe sur
le lac! En retraite dans le bois!--Il fallait me laisser dormir, car,
nom d'un chien, je faisais d�j� bonne ch�re!--J'en suis f�ch�, mon
vieux, mais vous m'avez dit de vous pr�venir, et il pourrait se faire
que d'autres viennent de ce c�t�!--C'est vrai, dit-il. Oh! sc�l�rat de
m�tier! O� sont-ils?--Un peu sur la droite et hors de port�e!� Un
instant apr�s, cinq autres parurent qui pass�rent devant nous, �
demi-port�e de fusil. En m�me temps, nous v�mes les premiers qui
s'arr�t�rent et qui, mettant pied � terre en tenant leurs chevaux par
la bride, firent un cercle autour d'un endroit o�, probablement, ils
avaient, la veille ou pendant la nuit, cass� la glace, afin de faire
abreuver leurs chevaux, car on les voyait frapper avec le bois de
leurs lances pour casser la glace nouvellement form�e.

Nous d�cid�mes de lever le camp et de plier bagage le plus promptement


possible et t�cher ensuite, par des manoeuvres pour ne pas �tre vus,
de rejoindre la route et l'arm�e, si nous pouvions.

Il pouvait �tre onze heures; ainsi, jusqu'� quatre, o� la nuit


commen�ait � venir, s'il ne nous arrivait pas d'accident, nous
pouvions faire encore du chemin. Je ne pensais pas que l'arm�e f�t
bien loin, puisque les Russes nous attendaient au passage de la
B�r�zina, o� tous ses d�bris �taient forc�s de se r�unir.

Nous nous d�p�ch�mes. Picart mit dans son sac force provisions de
viande. De mon c�t�, je fis comme je pus, en remplissant ma
carnassi�re de toile. Picart voulut rejoindre la route par le chemin
o� nous �tions venus, en suivant toutefois la lisi�re de la for�t,
car, disait-il, si nous sommes surpris par les Russes, nous avons
toujours, pour nous garantir, les deux c�t�s de la for�t, et, dans le
cas o� nous ne rencontrerions rien, nous avons un chemin qui nous
emp�chera de nous perdre.

Nous voil� en route, lui, le sac sur le dos, avec plus de quinze
livres de viande fra�che dans l'�tui de son bonnet � poil; moi portant
la marmite renfermant la viande cuite. Il me dit, en marchant, qu'il
avait toujours eu pour habitude, lorsqu'il y avait plusieurs choses �
porter dans l'escouade, de se charger de pr�f�rence des vivres, quelle
que f�t la quantit�, parce que, en se chargeant des vivres, au bout de
quelques jours, on finit par �tre le moins charg�; et, � l'appui de ce
qu'il me disait, il allait me citer Esope, lorsque plusieurs coups de
fusil se firent entendre, paraissant venir de l'autre c�t� du lac: �En
arri�re! Dans le bois!� me dit Picart. Le bruit ayant cess�, voyant
que personne ne nous observait, nous nous rem�mes � marcher.

L'ouragan, qui avait cess� le matin, pendant que nous �tions � nous
reposer, mena�ait de recommencer avec plus de force. Des nuages comme
ceux que nous avions vus le matin couvraient cette immense for�t et la
rendaient encore plus sombre, de mani�re que nous n'osions risquer de
nous y engager pour nous mettre � l'abri.

Comme nous �tions � d�lib�rer sur le parti qu'il convenait de prendre,


nous entend�mes de nouveaux coups de fusil, mais beaucoup plus
rapproch�s que la premi�re fois. Nous v�mes deux pelotons de Cosaques
cherchant � envelopper sept fantassins de notre arm�e, qui
descendaient la c�te et paraissaient venir d'un petit hameau que nous
aper��mes de l'autre c�t� du lac, adoss� � un petit bois qui dominait
l'endroit o� nous �tions et o�, probablement, ils avaient pass� une
nuit meilleure que la n�tre. Nous pouvions les voir facilement se
porter en avant et faire le coup de feu avec l'ennemi, se r�unir
ensuite, puis battre en retraite du c�t� du lac, afin de gagner la
for�t o� nous �tions et o� ils auraient pu tenir t�te � tous les
Cosaques qui les poursuivaient.

Ils avaient affaire � plus de trente cavaliers qui, tout � coup, se


partag�rent en deux pelotons, dont un fit demi-tour et vint descendre
sur le lac en face de nous, afin de leur couper la retraite.

Nos armes �taient charg�es, et trente cartouches pr�par�es dans ma


carnassi�re, afin de les bien recevoir, s'ils venaient de notre c�t�,
et, par l�, de d�livrer ces pauvres diables qui commen�aient � se
trouver dans une position difficile. Picart, qui ne perdait pas de vue
les combattants, me dit: �Mon pays, vous chargerez les armes, et moi
je me charge de les descendre, comme des canards. Cependant,
continua-t-il, pour faire diversion, nous allons faire ensemble la
premi�re d�charge!�

Cependant nos soldats battaient toujours en retraite. Picart les


reconnut pour ceux qui, la veille, avaient pill� le caisson qu'il
gardait, mais, au lieu d'�tre neuf, ils n'�taient plus que sept. Dans
ce moment, le peloton de cavaliers qui avait fait demi-tour ne se
trouvait pas �loign� de nous de plus de quarante pas. Nous en
profit�mes; Picart, me frappant sur l'�paule, me dit: �Attention � mon
commandement: feu!� Ils s'arr�t�rent, �tonn�s, et un tomba de cheval.

Les Cosaques car c'en �tait, en voyant tomber un des leurs, s'�taient
�parpill�s. Deux seulement �taient rest�s pour secourir celui qui
�tait tomb� assis sur la glace, appuy� sur la main gauche. Picart, ne
voulant pas perdre de temps, leur envoya une seconde balle, qui blessa
un cheval. Aussit�t ils se mirent � fuir en abandonnant leur bless� et
en se faisant un bouclier de leurs chevaux qu'ils tenaient par la
bride. Au m�me moment, nous entendons, sur notre gauche, des cris
sauvages, et nous voyons nos malheureux soldats entour�s par tout ce
qu'il y avait de Cosaques. � notre droite, d'autres cris attir�rent
notre attention: nous voyons que les deux hommes qui avaient abandonn�
leur bless� �taient revenus pour le prendre et, n'ayant pu le faire
marcher, l'entra�naient par les jambes, sur la glace.

Nous observions un Cosaque qui avait �t� plac� en observation,


probablement pour nous, mais il regardait continuellement du c�t� o�
nous n'�tions plus, par suite d'un mouvement que nous avions fait
apr�s notre premi�re d�charge. Nous pouvions facilement le voir sans
�tre vus. Aussi Picart ne pouvait plus se contenir; son coup de fusil
part, et l'observateur est atteint � la t�te, car, au m�me instant,
nous voyons qu'il chancelle, penche la t�te en avant, ouvre les bras
comme pour se retenir, et tombe de son cheval. Il �tait mort[38].

[Note 38: Picart �tait un des meilleurs tireurs de la Garde; au


camp, lorsque l'on tirait � la cible, il avait toujours les prix.
(_Note de l'auteur_.)]

Au coup de fusil, ceux qui entouraient nos malheureux soldats se


retournent, �tonn�s. Ils font un mouvement en arri�re et s'arr�tent:
nos fantassins font une d�charge sur eux, pour ainsi dire � bout
portant, et quatre Cosaques tombent du m�me coup. Alors des cris de
rage s'�l�vent de part et d'autre. La m�l�e devient g�n�rale, et un
combat opini�tre s'engage entre les deux partis. Au m�me moment, nous
nous portons � dix ou douze pas en avant, sur la place; l�, nous
apercevons quatre des fantassins entour�s par quinze Cosaques. Nous
les entendons crier et se d�battre sous les pieds des chevaux; les
trois autres �taient poursuivis dans la direction du bois qu'ils
voulaient atteindre.

Nous nous disposions � les soutenir d'une mani�re vigoureuse, quand,


tout � coup, la tourmente qui nous mena�ait depuis longtemps,
s'annon�a avec un bruit �pouvantable. La neige qui, depuis le
commencement du combat, n'avait cess� de tomber, nous enveloppe et
nous aveugle. Nous nous trouvons, pendant plus de six minutes, dans un
nuage �pais, et oblig�s de nous tenir fortement l'un � l'autre, afin
de ne pas �tre enlev�s par le vent. Tout � coup et comme par
enchantement, tout dispara�t, et, � quatre pas, nous voyons l'ennemi
qui, en nous apercevant, pousse des hurlements. Nos mains, engourdies
par le froid, nous emp�chent de faire usage de nos armes. N�anmoins,
ils n'osent venir sur nous, et, tout en leur faisant face, la
ba�onnette au bout du canon et crois�e contre eux, nous regagnons le
bois et eux s'�loignent au galop.

� peine � l'entr�e du bois, nous apercevons les trois autres


fantassins que cinq Cosaques poursuivaient du c�t� oppos�. Nous
tir�mes deux coups de fusil sur les poursuivants, sans r�sultat, et
nous allions recommencer, quand, tout � coup, vers le milieu du lac,
nous les voyons s'enfoncer et dispara�tre, ainsi que deux Cosaques.
Les malheureux avaient pass� � la place o�, le matin, les Russes
avaient cass� la glace pour faire abreuver leurs chevaux et qui,
recouverte d'une autre glace non encore assez forte pour supporter le
poids de plusieurs hommes, avait �t� recouverte, � son tour, par la
neige.

Un troisi�me Cosaque, voyant dispara�tre les premiers, voulut retenir


son cheval et le fit cabrer de mani�re qu'il �tait presque droit. Il
glissa des pieds de derri�re et se renversa de c�t� avec son cavalier;
il voulut se relever, glissa encore, mais, cette fois, pour
dispara�tre avec celui qu'il avait renvers�.

Nous f�mes saisis d'horreur, et ceux qui nous poursuivaient,


�pouvant�s, et sans chercher � secourir leurs camarades, restaient
immobiles sur le lac. Les deux autres qui suivaient de pr�s s'�taient
arr�t�s sur le bord du gouffre et ensuite sauv�s sur diff�rents
points. De l'endroit o� nous �tions, nous entend�mes quelques cris
d�chirants sortir du gouffre. Nous aper��mes plusieurs fois la t�te
des chevaux, ensuite l'eau qui bouillonnait et jaillissait sur la
glace.

Un instant apr�s, nous v�mes para�tre dix autres cavaliers, ayant �


leur t�te un chef. Plusieurs s'approchent de l'endroit sinistre, y
enfoncent le bois de leurs lances et semblent ne pas y trouver le
fond. Tout � coup, nous les voyons se retirer pr�cipitamment,
s'arr�ter en regardant de notre c�t�, ensuite partir au galop. Nous
les perdons de vue, et tout rentre dans le calme.

Nous nous retrouvions au milieu de ce d�sert, appuy�s sur nos armes et


regardant sur le lac les corps de nos malheureux soldats. � vingt pas
� gauche, se trouvaient trois Cosaques qui paraissaient aussi ne plus
donner aucun signe de vie, et celui que Picart avait atteint � la
t�te.

Nous �tions pr�s du feu de notre bivac o� nous venions de nous


retirer. Il se fit entre nous un silence de quelques minutes, que
Picart finit par rompre en me disant: �J'ai une envie du diable de
fumer. Une id�e m'est venue de passer une revue sur ceux qui sont
morts; j'aurai bien du malheur si je ne trouve pas de tabac!� Je lui
observai que sa d�marche �tait imprudente, que nous ne savions pas o�
�taient pass�s ceux qui se battaient contre les quatre premiers
fantassins. Au m�me instant, nous aper��mes une masse de cavaliers et
de paysans portant de longues perches, venant dans la direction o� ces
malheureux s'�taient enfonc�s sous la glace. Une voiture attel�e de
deux chevaux les suivait.

�Adieu le tabac!� me dit Picart. Nous juge�mes convenable de nous


porter tout � fait � l'extr�mit� du bois, pour gagner la route, dans
la crainte qu'ils ne vinssent visiter le bivac o� ils auraient pu
penser que nous �tions encore. Nous f�mes halte � l'extr�mit� de la
for�t qui longeait le lac. L� aussi se trouvait un abri, probablement
le bivac d'un poste de la veille: il servit � nous cacher et �
observer les Cosaques qui venaient de s'arr�ter � la place o� �taient
les corps de nos soldats, qui furent d�pouill�s en partie par les
premiers et ensuite mis absolument nus par les paysans. Pendant cette
op�ration, j'eus toutes les peines du monde � emp�cher Picart d'en
descendre quelques-uns.

Ils avanc�rent ensuite o� �taient leurs Cosaques tu�s. Deux �taient


ensemble; un troisi�me un peu plus loin, sans compter celui que Picart
avait tu�, un peu plus en avant, sur notre droite. Nous p�mes
remarquer que les deux premiers qu'ils lev�rent pour mettre sur la
voiture, n'�taient pas morts: les gestes que nous leur v�mes faire et
les pr�cautions qu'ils prirent nous le firent assez conna�tre. Ils
s'arr�t�rent au troisi�me qui �tait bien mort et, lorsqu'ils furent au
quatri�me, celui que Picart avait tu�: ��Ah! pour celui-l�, dit-il, je
r�ponds de son affaire!� Effectivement, on le releva sans c�r�monie,
et on le mit sur la voiture qui, de suite, reprit la route par o� elle
�tait venue, accompagn�e de deux Cosaques et de trois paysans. La plus
forte partie de la troupe continua son chemin vers le gouffre, avec
les paysans portant des perches et des cordes, et, lorsqu'ils furent
arriv�s, nous leur v�mes faire des dispositions pour en retirer ceux
qui y �taient tomb�s.

Lorsque nous les v�mes � l'ouvrage, nous n'e�mes rien de mieux � faire
que de nous mettre en marche. Il faisait moins froid; il pouvait �tre
midi.
Nous aper��mes deux Cosaques faire patrouille en c�toyant le bois, et
suivant les pas que nous tracions sur la neige, comme on suit un loup
� la trace. En les voyant, Picart se mit en col�re en disant: �S'ils
nous ont vus, nous avons beau faire, ils nous suivront toujours par
les traces que nous laissons apr�s nous. Doublons le pas et, tout �
l'heure, lorsque nous verrons le bois plus �clairci, nous y entrerons
et s'ils ne sont que deux, nous en aurons bon march�!� Un instant
apr�s, il s'arr�ta encore, et, comme il ne les voyait plus, il se mit
� jurer: �Mille tonnerres! je comptais sur eux pour avoir du tabac.
Les poltrons! Ils n'osent plus nous suivre! Ils ont peur!�

Nous continuions � marcher le plus pr�s qu'il nous �tait possible de


la for�t, afin de nous cacher derri�re les buissons, mais nous f�mes
forc�s d'en sortir par la chute de plusieurs arbres que la temp�te du
matin avait fait tomber, et qui barraient notre chemin. Nous f�mes
oblig�s d'appuyer � droite, pour tourner. En faisant cette
contremarche, nous regard�mes encore en arri�re: nous aper��mes nos
deux individus en arri�re l'un de l'autre de plus de trente pas. Il
est probable que le premier nous avait aper�us, car il doubla le pas
de son cheval, comme pour s'assurer de quelque chose. Ensuite il
s'arr�ta de mani�re � attendre celui qui le suivait. Nous pouvions les
voir sans �tre vus, car nous �tions rentr�s pr�cipitamment dans le
bois. Notre but �tait de les attirer le plus loin possible, afin que
ceux qui �taient � la p�che de leurs camarades ne pussent venir � leur
secours, si un combat s'engageait. Pour cela, nous marchions le plus
vite possible, mais difficilement, quelquefois dans le bois, ensuite
dehors, suivant le terrain.

Il y avait d�j� une demi-heure que nous �tions � faire cette


manoeuvre, lorsque nous f�mes arr�t�s par un banc de neige qui allait
se perdre dans un ravin sur notre droite. Nous f�mes forc�s de faire
quelques pas en arri�re, afin de chercher une issue pour entrer dans
la for�t et nous y cacher. Un instant apr�s, les Cosaques �taient pr�s
de nous, et nous aurions pu les descendre facilement, mais Picart, qui
savait faire la guerre, me dit: �C'est de l'autre c�t� du banc de
neige que je veux les avoir; il ne sera pas facile aux autres de leur
porter secours!�

Lorsqu'ils virent qu'il n'y avait pas possibilit� de franchir cet


obstacle, ils prirent le galop et nous les v�mes descendre dans le
ravin et chercher � tourner le banc de neige. De notre c�t�, nous
avions trouv� un passage qui nous fit arriver, presque en m�me temps,
de l'autre c�t�. De l'endroit o� nous �tions, nous pouvions les
apercevoir sans �tre vus. Nous profit�mes du moment qu'ils �taient
dans le fond pour sortir de la for�t et marcher plus � notre aise,
mais, au moment o� nous pensions en �tre d�barrass�s pour un temps et
o� je m'arr�tais pour respirer, car les jambes commen�aient � me
manquer, Picart, se retournant pour voir si je le suivais, aper�oit �
une petite distance derri�re moi, nos deux dr�les qui cherchaient �
nous surprendre, pendant que nous les pensions en avant. Aussit�t nous
rentrons dans la for�t. Nous faisons plusieurs d�tours, nous revenons
� l'entr�e, et nous les voyons qui marchent encore � distance l'un de
l'autre, mais doucement. Nous rentrons encore, nous nous mettons �
courir en faisant toujours des d�tours, afin de leur faire croire que
nous fuyons, ensuite nous revenons nous cacher derri�re un massif de
petits sapins dont les branches, couvertes de neige et de petits
gla�ons, nous emp�chent d'�tre aper�us.
Celui qui marchait le premier pouvait �tre �loign� de quarante pas.
Picart me dit tout bas: ��� vous, mon sergent, l'honneur du premier
coup, mais il faut attendre qu'il avance!� Pendant qu'il me parlait,
le Cosaque faisait signe avec sa lance, � son camarade d'avancer. Il
avance encore, et s'arr�te pour la seconde fois, en regardant les
traces de nos pas. Il pousse son cheval un peu sur la droite et en
face du buisson derri�re lequel nous �tions cach�s. L�, il regarde
encore, mais d'un air inquiet. Il semble avoir un pressentiment de ce
qui doit lui arriver, car il n'est pas � plus de quatre pas du bout de
mon fusil, lorsque mon coup part et mon Cosaque est atteint � la
poitrine. Il jette un cri et veut fuir, mais Picart s'�tait �lanc� sur
lui avec rapidit�, avait saisi le cheval par la bride, d'une main, et,
de l'autre, lui faisait sentir la pointe de sa ba�onnette, en criant:
�� moi, mon pays! Voil� l'autre! Garde � vous!� Effectivement il
n'avait pas l�ch� la parole, que l'autre arrive, le pistolet � la
main, et le d�charge � un pied de distance sur la t�te de Picart, qui
tombe du m�me coup sous les pieds du cheval dont il tenait toujours la
bride. � mon tour, je cours sur celui qui venait de faire feu, mais,
me voyant, il jette l'arme qu'il vient de d�charger, fait demi-tour,
part au grand galop et va se placer � plus de cent pas de nous, dans
la plaine. Je n'avais pu tirer une seconde fois sur lui, parce que mon
arme n'�tait pas recharg�e; avec les mains engourdies comme nous les
avions, ce n'�tait pas chose facile. Picart, que je croyais mort ou
dangereusement bless�, s'�tait relev�. Le Cosaque que j'avais atteint
et qui s'�tait toujours tenu � cheval, venait de tomber et faisait le
mort.

Picart ne perd pas de temps: il me donne la bride du cheval � tenir,


et, sortant de la for�t, se porte de suite � vingt pas en avant,
ajuste celui qui avait fui et lui envoie aux oreilles une balle que
l'autre �vite en se couchant sur son cheval. Ensuite il part au galop;
Picart le voit qui descend le ravin. Il recharge son arme; ensuite il
revient pr�s de moi en me disant: �La victoire est � nous, mais
d�p�chons-nous; commen�ons par user du droit du vainqueur! Voyons si
notre homme n'a rien qui nous va, et partons avec le cheval!�

Je m'empressai de demander � Picart s'il n'�tait pas bless�. Il me


r�pondit que ce n'�tait rien, que nous parlerions de cela plus tard.
Il commen�a la visite par la ceinture, en enlevant deux pistolets,
dont un �tait charg�. Alors il me dit: �Ce dr�le a l'air de faire le
mort; je vous assure qu'il n'en est rien, car, par moments, il ouvre
les yeux�. Pendant que Picart parlait, j'avais attach� le cheval � un
arbre. J'�tai � son cavalier son sabre et une jolie petite giberne
garnie en argent, que je reconnus pour �tre celle d'un chirurgien de
notre arm�e. Je la passai � mon cou. Le sabre, nous le jet�mes dans le
buisson. Sous sa capote, il avait deux uniformes fran�ais, un de
cuirassier et l'autre de lancier rouge de la Garde, avec une
d�coration d'officier de la L�gion d'honneur, que Picart s'empressa de
lui arracher. Ensuite, il avait, sur sa poitrine, plusieurs beaux
gilets ploy�s en quatre qui lui servaient de plastron, de mani�re que,
s'il e�t �t� atteint � cette place, je ne pense pas que la balle e�t
travers�; il avait �t� pris un peu sur le c�t�. Nous trouv�mes, dans
ses poches, pour plus de trois cents francs en pi�ces de cinq francs,
deux montres en argent, cinq croix d'honneur, tout cela ramass� sur
les morts ou mourants, ou pris dans les fourgons d'�quipages que l'on
�tait oblig� d'abandonner. Je suis persuad� que, si nous eussions eu
le temps, nous aurions trouv� bien autre chose, mais nous ne rest�mes
pas cinq minutes pour le d�trousser.
Picart ramassa la lance du vaincu, ainsi qu'un pistolet qui n'�tait
pas charg�. Il les cacha dans un buisson, et nous nous dispos�mes �
partir.

Comme Picart marchait devant, en conduisant le cheval par la bride,


sans savoir o� nous allions, il me prit envie de t�ter les flancs du
portemanteau qui �tait sur le derri�re du cheval, et dont nous avions
remis la visite. Je remarquai que ce portemanteau �tait celui d'un
officier de cuirassiers de notre arm�e.

Je passai la main � l'entr�e: il me sembla que je palpais quelque


chose qui ressemblait beaucoup � une bouteille. J'en fis de suite
l'observation � Picart qui, aussit�t, cria: �Halte!�

En moins de deux minutes, le portemanteau fut ouvert et, sous la


premi�re enveloppe, je tirai une bouteille qui contenait quelque chose
qui ressemblait � du geni�vre, tant qu'� la couleur. Nous ne nous
�tions pas tromp�s, car Picart, sans se donner la peine d'y mettre le
nez, en avala de suite une gorg�e, en me disant: �� vous, mon
sergent!� Lorsque j'en eus go�t�, je sentis, � mon estomac, un bien
qu'il est plus facile de sentir que d'exprimer; nous f�mes d'accord
que cette trouvaille valait mieux que le reste et, comme il fallait la
m�nager, et que j'avais, dans ma carnassi�re, un petit vase en
porcelaine de Chine que j'avais apport� de Moscou, nous d�cid�mes que
ce serait la ration, toutes les fois que l'on voudrait boire.[39]

[Note 39: Ce petit vase, je le conserve toujours. Il est chez moi,


sous le globe d'une pendule, avec une petite croix en argent qui a �t�
trouv�e dans les caveaux de l'�glise Saint-Michel, ou sous les
tombeaux des Empereurs (_Note de l'auteur_.)]

Nous nous enfon��mes dans le bois avec beaucoup de peine, et, au bout
d'un quart d'heure de marche p�nible, par suite de la quantit�
d'arbres tomb�s sur notre passage, nous arriv�mes sur un chemin large
de cinq � six pieds, qui venait de gauche et qui, � notre grande
satisfaction, se continuait sur notre droite, pr�cis�ment dans la
direction que nous devions prendre pour rejoindre la grand'route o�
l'arm�e devait avoir pass� et qui, suivant nous, ne devait pas �tre
�loign�e de plus de deux � trois lieues.

Me trouvant plus � l'aise, je levai la t�te, et, regardant Picart, je


vis qu'il avait la figure ensanglant�e. Le sang s'�tait form� en
gla�ons sur ses moustaches et sur sa barbe. Je lui dis qu'il �tait
bless� � la t�te. Il me r�pondit qu'il venait de s'en apercevoir au
moment o� son bonnet � poil s'�tait accroch� � une branche, et qu'en
le remettant, le sang avait coul� sur sa figure; que, du reste, il
n'avait rien de grave. Il me dit que ce n'�tait pas le coup de
pistolet qui l'avait fait tomber, mais que, tenant la bride du cheval,
au moment o� il voyait venir l'autre Cosaque, il avait voulu se saisir
de son arme pour en faire usage, mais qu'il avait gliss� sur les
talons et que, sans l�cher ni son fusil ni la bride du cheval, il
s'�tait trouv� sur le dos et sous le ventre. �Et puis, continua-t-il,
ce n'est pas le moment de s'en occuper. Nous verrons cela ce soir!� Il
para�t que la balle avait travers� la plaque de son bonnet � poil et
avait cass� une aile de l'aigle imp�riale, gliss� sur le c�t� de la
t�te et s'�tait ensuite nich�e dans des chiffons, dont le fond de son
bonnet �tait plein; nous nous en assur�mes le soir, lorsque je lui
pansai sa blessure, car nous la retrouv�mes.
Pour gagner du temps, je proposai � Picart de monter � deux sur le
cheval: �Essayons!� dit-il. Aussit�t, nous lui �t�mes la selle de bois
qu'il avait sur le dos et, ne lui ayant laiss� qu'une couverte qu'il
avait dessous, nous enfourch�mes le cheval, Picart sur le devant et
moi sur le derri�re. Nous b�mes un coup et nous part�mes en tenant nos
fusils en travers, comme un balancier.

Nous voil� en route, toujours au trot, quelquefois au galop. Souvent


notre marche �tait intercept�e par des arbres tomb�s. Cela fit na�tre
� Picart l'id�e de faire tomber ceux qui ne l'�taient pas tout � fait,
afin de former une barricade contre la cavalerie, si elle venait �
nous poursuivre. Il descendit donc de cheval, et, prenant ma petite
hache, au bout de quelques minutes, il acheva de faire tomber en
travers du chemin plusieurs sapins sur ceux qui l'�taient d�j�, de
mani�re � donner de l'ouvrage, pendant plus d'une heure, � vingt-cinq
hommes. Ensuite il remonta gaiement � cheval, et nous continu�mes �
trotter pendant un bon quart d'heure, sans nous arr�ter. Tout � coup,
Picart s'arr�ta en disant: �Coquin de Dieu! sentez-vous comme moi, mon
pays, comme ce tartare a le trot dur?� Je lui r�pondis qu'il nous
faisait souffrir par vengeance de ce que nous avions tu� son ma�tre:
�Diable! me dit-il, para�t, mon sergent, que la petite goutte a fait
son effet et que vous avez le petit mot pour rire! Allons, tant mieux,
j'aime � vous voir comme cela!�

Pour ne plus souffrir autant de son derri�re, Picart arrangea les pans
de son manteau blanc sur le dos du cheval, et nous p�mes, non plus en
trottant, mais en marchant le pas ordinaire, aller encore pendant un
quart d'heure. Il y avait des moments o� le cheval avait de la neige
jusqu'au ventre. Enfin, nous aper��mes un chemin qui traversait celui
sur lequel nous marchions et que nous pr�mes pour la grand'route.
Mais, avant d'y entrer, il fallait agir avec prudence.

Nous m�mes pied � terre, et, prenant le cheval par la bride, nous nous
retir�mes dans la for�t, � gauche du chemin que nous venions de
parcourir, afin de pouvoir, sans �tre vus, regarder sur la nouvelle
route que nous reconn�mes, au bout d'un instant, pour �tre celle que
l'arm�e avait parcourue et qui conduisait � la B�r�zina, car la
quantit� de cadavres dont elle �tait jonch�e et que la neige
recouvrait � demi, nous fit voir que nous ne nous �tions pas tromp�s.
Des traces nouvelles nous firent aussi penser qu'il n'y avait pas
longtemps que de la cavalerie et de l'infanterie y avaient pass�: la
trace des pas venant du c�t� o� nous devions aller, ainsi que le sang
que l'on voyait sur la neige, nous firent croire qu'un convoi de
prisonniers fran�ais, que des Russes escortaient, avait pass� il n'y
avait pas longtemps.

Il n'y avait pas de doute que nous �tions derri�re l'avant-garde


russe, et que bient�t nous en verrions d'autres nous suivre. Comment
faire? Il fallait suivre la route. C'�tait le seul parti � prendre.
C'�tait aussi l'opinion de Picart: �Il me vient, dit-il, une
excellente id�e. Vous allez faire l'arri�re-garde et moi
l'avant-garde: moi devant, conduisant le cheval en avant si je ne vois
rien venir, et vous, mon pays, derri�re, ayant la t�te tourn�e du c�t�
de la queue, pour faire de m�me.�

Nous e�mes un peu de peine, moi surtout, � mettre � ex�cution l'id�e


de Picart, en nous mettant dos � dos et faisant, comme il le disait,
le double aigle, ayant deux yeux derri�re et deux devant. Nous pr�mes
encore chacun un petit verre de geni�vre, en nous promettant encore de
garder le reste pour des moments plus urgents, et nous m�mes notre
cheval au pas, au milieu de cette triste et silencieuse for�t.

Le vent du nord commen�ait � devenir piquant, et l'arri�re-garde en


souffrait � ne pouvoir tenir longtemps la position; mais, fort
heureusement, le temps �tait assez clair pour distinguer les objets
d'assez loin, et le chemin qui traverse cette immense for�t �tait
presque droit, de mani�re que nous n'avions pas � craindre d'�tre
surpris dans les sinuosit�s.

Nous marchions environ depuis une demi-heure, quand nous rencontr�mes,


sur la lisi�re du bois, sept paysans qui semblaient nous attendre.

Ils �taient sur deux rangs. Le septi�me, qui nous parut d�j� �g�,
semblait les commander. Ils �taient v�tus chacun d'une capote de peau
de mouton, leurs chaussures �taient faites d'�corces d'arbres avec des
ligatures de m�me; ils s'approch�rent de nous, nous souhait�rent le
bonjour en polonais, et, ayant reconnu que nous �tions Fran�ais, cela
parut leur faire plaisir. Ensuite, ils nous firent comprendre qu'il
fallait qu'ils se rendent � Minsk, o� �tait l'arm�e russe, car ils
faisaient partie de la milice; on les faisait marcher en masse contre
nous, � coups de knout, et partout, dans les villages, il y avait des
Cosaques pour les faire partir. Nous poursuiv�mes notre route; lorsque
nous les e�mes perdus de vue, je demandai � Picart s'il avait bien
compris ce que les paysans avaient dit, � propos de Minsk qui �tait un
de nos grands entrep�ts de la Lithuanie, o� nous avions des magasins
de vivres et o�, disait-on, une grande partie de l'arm�e devait se
retirer. Il me r�pondit qu'il avait tr�s bien compris, et que, si cela
�tait vrai, c'est que _papa beau-p�re_ nous avait jou� un mauvais
tour. Comme je ne le comprenais pas bien, il me r�p�ta que, si c'�tait
comme cela, c'est que les Autrichiens nous avaient trahis. Je ne
pouvais comprendre ce qu'il pouvait y avoir de commun entre les
Autrichiens et Minsk[40]. Il allait, disait-il, m'expliquer la guerre,
lorsque, tout � coup, il ralentit, le pas du cheval en me disant:
�Voyez, si l'on ne dirait pas l�, devant nous, une colonne de
troupes?� J'aper�us quelque chose de noir, mais qui disparut tout �
coup. Un instant apr�s, la t�te de cette colonne reparut comme sortant
d'un fond.

[Note 40: Picart savait bien ce qu'il disait en parlant de la


trahison des Autrichiens, car j'ai pu savoir, depuis, qu'un trait�
d'alliance avait �t� fait contre nous. (_Note de l'auteur._).]

Nous p�mes bien voir que c'�taient des Russes. Plusieurs cavaliers se
d�tach�rent et se port�rent en avant; nous n'e�mes que le temps de
tourner � droite, et nous entr�mes dans la for�t, mais nous n'avions
pas fait quatre pas, que notre cheval s'enfon�a dans la neige jusqu'au
poitrail et me renversa. J'entra�nai Picart dans ma chute et � plus de
six pieds de profondeur, d'o� nous e�mes beaucoup de peine � nous
retirer. Pendant ce temps, le coquin de cheval s'�tait sauv�, mais il
nous avait fray� un passage dont nous profit�mes pour nous enfoncer
dans la for�t. Lorsque nous e�mes fait vingt pas, les arbres �tant
trop serr�s, nous ne p�mes aller plus en avant. Il nous fallut, malgr�
nous, retourner en arri�re. Il n'y avait pas � choisir; le cheval
aussi avait �t� de ce c�t�, car nous le retrouv�mes rongeant un arbre
auquel nous l'attach�mes. Dans la crainte qu'il nous trah�t, nous nous
en �loign�mes le plus possible, et trouvant un buisson assez �pais
pour nous cacher de mani�re � tout voir sans �tre vus, nous nous m�mes
en position de nous d�fendre, si les circonstances nous y obligeaient.
En attendant, Picart me demanda si notre bouteille n'�tait pas perdue
ou cass�e. Fort heureusement, il n'en �tait rien: �Alors, dit-il,
chacun un petit verre!� Pendant que je d�bouchais la bouteille, il
s'occupait � v�rifier les amorces de nos fusils, � faire tomber la
neige autour des batteries. Nous b�mes chacun un petit verre; nous en
avions besoin.

Apr�s une attente de cinq � six minutes, nous voyons para�tre la t�te
de la troupe, pr�c�d�e de dix � douze Tartares et Kalmoucks arm�s, les
uns de lances, les autres d'arcs et de fl�ches, et, � droite et �
gauche de la route, des paysans arm�s de toute esp�ce d'armes: au
milieu, plus de deux cents prisonniers de notre arm�e, malheureux et
se tra�nant avec peine. Beaucoup �taient bless�s: nous en v�mes avec
un bras en �charpe, d'autres avec les pieds gel�s, appuy�s sur des
gros b�tons. Plusieurs venaient de tomber et, malgr� les coups que les
paysans �taient oblig�s de leur donner et les coups de lances qu'ils
recevaient des Tartares, ils ne bougeaient pas. Je laisse � penser
dans quelle douleur nous devions nous trouver, en voyant nos fr�res
d'armes aussi malheureux! Picart ne disait rien, mais � ses
mouvements, on aurait pens� qu'il allait sortir du bois pour renverser
ceux qui les escortaient. Dans ce moment, arriva au galop un officier
qui fit faire halte; ensuite, s'adressant aux prisonniers, il leur dit
en bon fran�ais: �Pourquoi ne marchez-vous pas plus vite?--Nous ne
pouvons pas, dit un soldat �tendu sur la neige, et tant qu'� moi,
j'aime autant mourir ici que plus loin!�

L'officier r�pondit qu'il fallait prendre patience, que les voitures


allaient arriver et que, s'il y avait place pour y mettre les plus
malades, on les placerait dessus: �Ce soir, dit-il, vous serez mieux
que si vous �tiez avec Napol�on, car � pr�sent, il est prisonnier avec
toute sa Garde et le reste de son arm�e, les ponts de la B�r�zina
�tant coup�s.--Napol�on prisonnier avec toute sa Garde! r�pond un
vieux soldat. Que Dieu vous le pardonne! L'on voit bien, monsieur que
vous ne connaissez ni l'un ni l'autre. Ils ne se rendront que morts;
ils en ont fait le serment, ainsi ils ne sont pas prisonniers!--Allons,
dit l'officier, voil� les voitures!� Aussit�t nous aper��mes
deux fourgons de chez nous et une forge charg�e de bless�s
et de malades. On jeta � terre cinq hommes que les paysans
s'empress�rent de d�pouiller et mettre nus; on les rempla�a par cinq
autres, dont trois ne pouvaient plus bouger. Nous entend�mes
l'officier ordonner aux paysans qui avaient d�pouill� les morts, de
remettre les habillements aux prisonniers qui en avaient le plus
besoin, et, comme ils n'ex�cutaient pas assez rapidement ce qu'il
venait de leur dire, il leur appliqua � chacun plusieurs coups de
fouet, et il fut ob�i. Ensuite nous entend�mes qu'il disait � quelques
soldats qui le remerciaient: �Moi aussi, je suis Fran�ais; il y a
vingt ans que je suis en Russie; mon p�re y est mort, mais j'ai encore
ma m�re. Aussi j'esp�re que ces circonstances nous feront bient�t
revoir la France et rentrer dans nos biens. Je sais que ce n'est pas
la force des armes qui vous a vaincus, mais la temp�rature
insupportable de la Russie.--Et le manque de vivres, r�pond un bless�;
sans cela, nous serions � Saint-P�tersbourg!--C'est peut-�tre vrai�,
dit l'officier. Le convoi se remit � marcher lentement.

Lorsque nous les e�mes perdus de vue, nous all�mes � notre cheval, que
nous trouv�mes la t�te dans la neige, cherchant des herbes pour se
nourrir. Le hasard nous fit rencontrer l'emplacement d'un feu que nous
p�mes rallumer, et o� nous p�mes r�chauffer nos membres engourdis. �
chaque instant nous allions, chacun � notre tour, voir si l'on ne
voyait rien venir soit � droite, soit � gauche, lorsque tout � coup
nous entend�mes quelqu'un se plaindre et v�mes venir � nous un
malheureux presque nu. Il n'avait, sur son corps, qu'une capote dont
la moiti� �tait br�l�e; sur sa t�te, un mauvais bonnet de police; ses
pieds �taient envelopp�s de morceaux de chiffons et attach�s avec des
cordons au-dessus d'un mauvais pantalon de gros drap trou�. Il avait
le nez gel� et presque tomb�; ses oreilles �taient tout en plaies. �
la main droite, il ne lui restait que le pouce, tous les autres doigts
�taient tomb�s jusqu'� la derni�re phalange. C'�tait un des malheureux
que les Russes avaient abandonn�s; il nous fut impossible de
comprendre un mot de ce qu'il disait. En voyant notre feu, il se
pr�cipita dessus avec avidit�; on e�t dit qu'il allait le d�vorer; il
s'agenouilla devant la flamme sans dire un mot; nous lui f�mes avec
peine avaler un peu de geni�vre: plus de moiti� fut perdue, car il ne
pouvait ouvrir les dents qui claquaient horriblement.

Les cris qu'il laissait �chapper s'�taient apais�s, ses dents ne


claquaient presque plus, lorsque nous le v�mes de nouveau trembler,
p�lir et s'affaisser sur lui-m�me, sans qu'un mot, sans qu'une plainte
se fussent �chapp�s de ses l�vres. Picart voulut le relever; ce
n'�tait plus qu'un cadavre. Cette sc�ne s'�tait pass�e en moins de dix
minutes.

Tout ce que venait de voir et d'entendre mon vieux camarade avait un


peu d'influence sur son moral. Il prit son fusil et, sans me dire de
le suivre, se dirigea sur la route, comme si rien ne devait plus
l'inqui�ter. Je m'empressai de le suivre avec le cheval que je
conduisais par la bride, et, l'ayant rejoint, je lui dis de monter
dessus. C'est ce qu'il fit sans me parler, j'en fis autant, et nous
nous rem�mes en marche, esp�rant sortir de la for�t avant la nuit.

Apr�s avoir trott� pr�s d'une heure, sans rencontrer autre chose que
quelques cadavres, comme sur toute la route, nous arriv�mes dans un
endroit que nous pr�mes pour la fin de la for�t; mais ce n'�tait qu'un
grand vide d'un quart de lieue, qui s'�tendait en demi-cercle. Au
milieu se trouvait une habitation assez grande et, autour, quelques
petites masures; c'�tait une station ou lieu de poste. Mais, par
malheur, nous apercevons des chevaux attach�s aux arbres. Des
cavaliers sortent de l'habitation et se forment en ordre sur le
chemin; ensuite ils se mettent en marche. Ils �taient huit, couverts
de manteaux blancs, la t�te coiff�e d'un casque tr�s haut et garni
d'une crini�re; ils ressemblaient aux cuirassiers contre lesquels nous
nous �tions battus � Krasno�, dans la nuit du 15 au 16 novembre. Ils
se dirig�rent, heureusement pour nous, du c�t� oppos� � celui que nous
voulions prendre. Nous supposions, avec raison, que c'�tait un poste
qui venait d'�tre relev� par un autre.

Lorsque nous entr�mes dans la for�t, il nous fut impossible d'y faire
vingt pas. Il semblait qu'aucune cr�ature humaine n'y avait jamais mis
les pieds, tant les arbres �taient serr�s les uns contre les autres,
et tant il y avait de broussailles et d'arbres tomb�s de vieillesse et
cach�s sous la neige; nous f�mes forc�s d'en sortir et de la suivre en
dehors, au risque d'�tre vus. Notre pauvre cheval s'enfon�ait, �
chaque instant, dans la neige jusqu'au ventre. Mais comme il n'en
�tait pas � son coup d'essai, quoique ayant deux cavaliers sur le dos,
il s'en tirait assez bien.

Il �tait presque nuit et nous n'avions pas encore fait la moiti� de la


route. Nous pr�mes, sur notre droite, un chemin qui entrait dans la
for�t, afin de nous y reposer un instant. �tant descendus de cheval,
la premi�re chose que nous f�mes fut de boire la goutte. C'�tait pour
la cinqui�me fois que nous caressions notre bouteille, et l'on
commen�ait � y voir la place. Ensuite nous nous concert�mes.

Comme, dans l'endroit o� nous �tions, se trouvait beaucoup de bois


coup�, nous d�cid�mes de nous �tablir un peu plus avant, pour nous
tenir � une certaine distance des maisons qui �taient sur la route.
Nous nous arr�t�mes contre un tas de bois qui pouvait, en m�me temps,
nous abriter � demi. Apr�s que Picart se fut d�barrass� de son sac, et
moi de la marmite, il me dit: �Allons, pensons au principal! Du feu,
vite un vieux morceau de linge!� Il n'y en avait pas qui prenait mieux
le feu que les d�bris de ma chemise. J'en d�chirai un morceau que je
remis � Picart; il en fit une m�che qu'il me dit de tenir, ouvrit le
bassinet de la batterie de son fusil, y mit un peu de poudre et, y
ayant mis le morceau de linge, l�cha la d�tente: l'amorce br�la et le
linge s'enflamma, mais une d�tonation terrible se fit entendre et,
r�p�t�e, par les �chos, nous fit craindre d'�tre d�couverts.

Le pauvre Picart, depuis la sc�ne des prisonniers, et ce qu'il avait


entendu dire par l'officier touchant la position de l'Empereur et de
l'arm�e, n'�tait plus le m�me. Cela avait influenc� sur son caract�re
et m�me, par moments, il me disait qu'il avait fort mal � la t�te; que
ce n'�tait pas la suite du coup de pistolet re�u du Cosaque, mais une
chose qu'il ne pouvait pas m'expliquer. Tout cela lui avait fait
oublier que son arme �tait charg�e. Apr�s le coup, il resta quelque
temps sans rien dire et n'ouvrit la bouche que pour se traiter de
conscrit et de vieille ganache. Nous entend�mes plusieurs chiens
r�pondre au bruit de l'arme. Alors il me dit qu'il ne serait pas
surpris que l'on vienne, dans un instant, nous traquer comme des
loups; quoique, de mon c�t�, j'�tais encore moins tranquille que lui,
je lui dis, pour le rassurer, que je ne craignais rien � l'heure qu'il
�tait et par le temps qu'il faisait.

Au bout d'un instant, nous e�mes un bon feu, car le bois qui �tait
pr�s de nous et en grande quantit�, �tait tr�s sec. Une d�couverte qui
nous fit plaisir, c'est de la paille que nous trouv�mes derri�re un
tas de bois o�, probablement, des paysans l'avaient cach�e. Il
semblait, par cette trouvaille, que la Providence pensait encore �
nous, car Picart, qui l'avait d�couverte, vint me dire: �Courage! mon
pays, voil� ce qui nous sauve, du moins pour cette nuit. Demain Dieu
fera le reste, et si, comme je n'en doute pas, nous avons le bonheur
de rejoindre l'Empereur, tout sera fini!� Picart pensait, comme tous
les vieux soldats idol�tres de l'Empereur, qu'une fois qu'ils �taient
avec lui, rien ne devait plus manquer, que tout devait r�ussir, enfin,
qu'avec lui il n'y avait rien d'impossible.

Nous approch�mes notre cheval; nous lui f�mes une bonne liti�re avec
quelques bottes de paille. Nous lui en m�mes aussi pour manger, en le
tenant toujours brid� et le portemanteau, que nous n'avions pas encore
visit�, sur le dos afin d'�tre pr�ts � partir � la premi�re alerte. Le
reste de la paille, nous le m�mes autour de nous, en attendant de
faire notre abri.

Picart, en prenant un morceau de viande cuite qui �tait dans la


marmite, pour le faire d�geler, me dit: �Savez-vous que je pense
souvent � ce que disait cet officier russe?--Quoi? lui dis-je.--Eh! me
r�pondit-il, que l'Empereur �tait prisonnier avec la Garde! Je sais
bien, nom d'une pipe, que cela n'est pas, que cela ne se peut pas.
Mais �a ne peut pas me sortir de ma diable de caboche! C'est plus fort
que moi, et je ne serai content que lorsque je serai au r�giment! En
attendant, pensons � manger un morceau et � nous reposer un peu. Et
puis, dit-il, en patois picard, nous boirons une _tiote_ goutte!�

Je pris la bouteille et la regardant � la lueur des flammes, je


remarquai qu'elle tirait � sa fin. Picart n'aurait jamais dit: �Halte!
conservons une poire pour la soif!� Il me dit seulement qu'il serait �
d�sirer que quelque Tartare ou autre pass�t de notre c�t� afin de leur
exp�dier une commission pour l'autre monde, comme � celui du matin,
afin de renouveler notre bouteille, car �il para�t, dit-il, que tous
ces sauvages-l� en ont!� Effectivement nous s�mes, par la suite, qu'on
leur faisait des fortes distributions d'eau-de-vie, qu'on leur
amenait, sur des tra�neaux, des bords de la mer Baltique.

Le temps �tait assez doux pour le moment. Nous mangions, sans beaucoup
d'app�tit, le morceau de cheval cuit du matin, que nous �tions oblig�s
de pr�senter au feu, tant il �tait dur. Picart, en mangeant, parlait
seul et jurait de m�me: �J'ai quarante napol�ons en or dans ma
ceinture, me dit-il, et sept pi�ces russes aussi en or, sans les
pi�ces de cinq francs. Je les donnerais toutes de bon coeur pour �tre
au r�giment. � propos, continua-t-il en me frappant sur les genoux,
ils ne sont pas dans ma ceinture, car je n'en ai pas, mais ils sont
cousus dans mon gilet blanc d'ordonnance que j'ai sur moi, et, comme
l'on ne sait pas ce qui peut arriver, ils sont � vous!--Allons,
dis-je, encore un testament de fait! Par la m�me raison, mon vieux, je
fais le mien. J'ai huit cents francs, tant en pi�ces d'or, qu'en
billets de banque et en pi�ces de cent francs. Vous pouvez en
disposer, s'il pla�t � Dieu que je meure avant de rejoindre le
r�giment!� En me chauffant, j'avais mis machinalement la main dans le
petit sac de toile que j'avais ramass�, la veille, aupr�s des deux
officiers badois rencontr�s mourants sur le bord du chemin. J'en
retirai quelque chose de dur comme un morceau de corde et long comme
deux doigts. L'ayant examin�, je reconnus que c'�tait du tabac �
fumer. Quelle d�couverte pour mon pauvre Picart! Lorsque je le lui
donnai, il laissa tomber dans la neige une c�te de cheval qu'il �tait
en train de ronger, et qu'il rempla�a de suite par une chique de
tabac, en attendant, dit-il, de fumer, car il ne savait pas si sa pipe
�tait dans son sac, dans son bonnet � poil ou dans une de ses poches.
Et, comme ce n'�tait pas le moment de chercher, il se contenta de sa
chique, et moi d'un petit cigare que je fis � l'espagnole, avec un
morceau de papier d'une des lettres dont plusieurs se trouvaient dans
le petit sac.

Il y avait environ deux heures que nous �tions � notre bivac, et il


n'en �tait pas encore sept. Ainsi, c'�tait onze � douze heures que
nous avions encore � rester dans cette situation, avant de nous
remettre en marche. Depuis un moment, Picart s'�tait absent� pour
satisfaire � un pressant besoin, et son absence commen�ait d�j� �
m'inqui�ter, lorsque, au moment o� je m'y attendais le moins,
j'entends du bruit dans les broussailles, du c�t� oppos� o� il �tait
parti. Persuad� que c'�tait tout autre que lui, je prends mon fusil,
et je me mets en d�fense. Au m�me instant, je vois para�tre Picart
qui, en me voyant dans cette position, me dit: �C'est bien, mon pays,
c'est fort bien!� � demi-voix et d'un air myst�rieux, en me faisant
signe de ne pas parler. Alors, il me dit tout bas que deux femmes
venaient de passer sur le chemin, � deux pas d'o� il �tait, portant,
l'une un paquet, et l'autre une esp�ce de seau, o�, probablement, il y
avait quelque chose, car elles s'�taient arr�t�es quelque temps pour
se reposer, � cinq ou six pas de lui: �Elles ont �t� cause, me dit-il,
que, quoique �tant dans une position � avoir le derri�re gel�, je n'ai
os� bouger tant qu'elles ont �t� pr�s de moi, � bavarder comme des
pies. Nous allons suivre leurs traces, et nous arriverons peut-�tre
dans un village ou dans une baraque o� nous serons � l'abri des
mauvais temps et plus en s�ret�, car vous entendez toujours ces
diables de chiens qui aboient!� Effectivement, depuis le coup de
fusil, ils n'avaient cess� de faire un train d'enfer. �Mais, lui
dis-je, si, dans ce village ou dans cette baraque, nous allions
trouver les Russes!� Il me r�pondit de le laisser faire.

Nous voil� encore marchant � l'aventure pendant la nuit, au milieu


d'une for�t, sans savoir o� nous allions, sur la seule indication de
quatre pieds imprim�s sur la neige que Picart me disait �tre ceux des
femmes.

Tout � coup, les traces cess�rent de se faire voir. Apr�s un moment de


recherche, nous les retrouv�mes et nous v�mes qu'elles tournaient �
droite. Cela nous contraria beaucoup, vu que nous allions nous
�loigner de la direction qui pouvait nous conduire sur la grand'route.
Souvent les pas se trouvaient tellement resserr�s par les arbres, que
nous ne pouvions plus y voir. Il fallait que Picart se couch�t sur la
neige et cherch�t avec ses mains les traces que nous ne pouvions plus
voir avec nos yeux.

Picart conduisait le cheval par la bride, moi je marchais en le tenant


par la queue, mais je fus arr�t� court; il ne marchait plus. Le pauvre
diable avait beau faire des efforts, il ne pouvait avancer, car il
�tait pris entre deux arbres, et les deux bottes de paille qu'il avait
de chaque c�t�, l'emp�chaient de passer. Lorsqu'elles furent tomb�es,
il put se d�gager et avancer. Je ramassai la paille, trop pr�cieuse
pour nous, je la tra�nai jusqu'au moment o� nous trouv�mes le chemin
plus large. Alors nous la rem�mes sur le cheval et nous p�mes avancer
plus � notre aise. Un peu plus loin, nous trouv�mes deux chemins, o�
l'on avait �galement march�. L�, nous f�mes encore oblig�s de nous
arr�ter, ne sachant lequel prendre. � la fin, nous pr�mes le parti de
faire marcher le cheval devant nous, esp�rant qu'il pourrait nous
guider; pour ne pas qu'il nous �chappe, nous le tenions de chaque c�t�
de la croupi�re. � la fin, Dieu eut piti� de nos mis�res; un chien se
fit entendre et, un peu plus avant, nous aper��mes une masure assez
grande.

Imaginez-vous le toit d'une de nos granges pos� � terre, et vous aurez


une id�e de l'habitation que nous avions devant nous. Nous en f�mes
trois fois le tour avant de pouvoir en trouver l'entr�e, cach�e par
un avant-toit en chaume qui descendait jusqu'� terre. Sur le c�t�, une
premi�re porte aussi en chaume, mais tellement couverte de neige qu'il
n'est pas �tonnant que nous ne l'ayons pas vue de suite. Picart �tant
entr� sous le toit, arriva � une seconde porte en bois et frappa
d'abord doucement; personne ne r�pondit. Une seconde fois, m�me
silence. Alors, s'imaginant qu'il n'y avait pas d'habitants, il se
disposa � enfoncer la porte avec la crosse de son fusil, mais une voix
faible se fit entendre, la porte s'ouvrit et une vieille femme se
pr�senta, tenant � la main, pour s'�clairer, un morceau de bois
r�sineux tout en flammes, qu'elle laissa tomber de frayeur en voyant
Picart, et se sauva tout �pouvant�e!

Mon camarade ramassa le morceau de bois encore allum� et avan�a encore


quelques pas. Comme j'avais fini d'attacher le cheval sous
l'avant-toit qui masquait la porte, j'entrai et je l'aper�us avec sa
lumi�re � la main, au milieu d'un nuage de fum�e. Avec son manteau
blanc, il ressemblait � un p�nitent de la m�me couleur. Il jetait des
regards � droite et � gauche, ne voyant personne, parce qu'il ne
pouvait pas voir dans le fond de l'habitation. Lorsqu'il se fut assur�
que j'�tais entr�, rompant le silence et s'effor�ant de faire une voix
douce, il souhaita le mieux qu'il put le bonjour en langue polonaise.
Je le r�p�tai, mais d'une voix faible. Notre bonjour, quoique mal
exprim�, fut entendu, car nous v�mes venir � nous un vieillard qui,
aussit�t qu'il aper�ut Picart, se mit � crier: �Ah! ce sont des
Fran�ais; c'est bon!� Il le dit en polonais et le r�p�ta en allemand.
Nous lui r�pond�mes de m�me que nous �tions Fran�ais et de la Garde de
Napol�on. Au nom de Napol�on et de sa Garde, le brave Polonais (car
c'en �tait un) s'inclina et voulait nous baiser les pieds. Au mot de
_Fran�ais_, r�p�t� par la vieille femme, nous v�mes deux autres femmes
plus jeunes sortir d'une esp�ce de cachette, qui s'approch�rent de
nous en manifestant de la joie. Picart les reconnut pour celles qu'il
avait vues dans la for�t et dont nous avions suivi les traces.

Il n'y avait pas cinq minutes que nous �tions chez ces braves gens,
que je faillis �tre suffoqu� par la chaleur � laquelle je n'�tais plus
habitu�, ce qui me for�a � me retirer pr�s de la porte, o� je tombai
sans connaissance.

Picart se retourna et courut pour me secourir, mais la vieille femme


et une de ses filles m'avaient d�j� relev� et m'avaient fait asseoir
sur une esp�ce d'escabelle en bois. Lorsque je fus d�barrass� de la
marmite, ainsi que de ma peau d'ours et de mon fourniment, je fus
conduit dans le fond de l'habitation o� l'on me coucha sur un lit de
camp garni de peaux de mouton. Les femmes avaient l'air de nous
plaindre, en voyant comme nous �tions malheureux, particuli�rement
moi, qui �tais si jeune et avais bien plus souffert que mon camarade:
la grande mis�re m'avait rendu si triste, que je faisais peine � voir.

Le vieillard s'�tait occup� de faire entrer notre cheval et tout fut


en mouvement pour nous �tre utile. Picart pensa � la bouteille au
geni�vre qui �tait dans ma carnassi�re. Il m'en fit avaler quelques
gouttes, il en mit ensuite dans l'eau, et, un instant apr�s, je me
trouvais beaucoup mieux.

La vieille femme me tira mes bottes que je n'avais pas �t�es depuis
Smolensk, c'est-�-dire depuis le 10 de novembre, et nous �tions le 23.
Une des jeunes filles se pr�senta avec un grand vase en bois rempli
d'eau chaude, le posa devant moi et, se mettant � genoux, me prit les
pieds l'un apr�s l'autre, tout doucement, me les posa dans l'eau et
les lava avec une attention particuli�re et en me faisant remarquer
que j'avais une plaie au pied droit: c'�tait une engelure de 1807 � la
bataille d'Eylau, et qui, depuis ce temps, ne s'�tait jamais fait
sentir, mais qui venait de se rouvrir et me faisait, dans ce moment,
cruellement souffrir[41].

[Note 41: La bataille d'Eylau commen�a le 7 f�vrier 1807, � la


pointe du jour. La veille, nous avions couch� sur un plateau, � un
quart de lieue de la ville, et en arri�re. Ce plateau �tait couvert de
neige et de morts, par suite d'un combat que l'avant-garde avait eu,
un moment avant notre arriv�e. � peine faisait-il jour, que l'Empereur
nous fit marcher en avant, mais nous e�mes beaucoup de peine, � cause
que nous marchions dans le milieu des terres et dans la neige
jusqu'aux genoux. �tant pr�s de la ville, il fit placer toute la Garde
en colonne serr�e par division, une partie sur le cimeti�re � droite
de l'�glise, et l'autre sur un lac � cinquante pas du cimeti�re. Les
boulets et les obus, tombant sur le lac, faisaient craquer la glace et
mena�aient d'engloutir ceux qui �taient dessus. Nous f�mes toute la
journ�e dans cette position, les pieds dans la neige et �cras�s par
les boulets et la mitraille. Les Russes, quatre fois plus nombreux que
nous, avaient aussi l'avantage du vent qui nous envoyait dans la
figure la neige qui tombait � gros flocons, ainsi que la fum�e de leur
poudre et de la n�tre, de mani�re qu'ils pouvaient nous voir presque
sans �tre vus. Nous f�mes dans cette position jusqu'� sept heures du
soir. Notre r�giment, qui �tait le deuxi�me grenadiers, fut envoy�, �
trois heures de l'apr�s-midi, reprendre la position du matin dont les
Russes voulaient s'emparer. Toute la nuit, comme pendant la bataille,
il ne cessa de tomber de la neige. C'est ce jour-l� que j'eus le pied
droit gel�, qui ne fut gu�ri qu'au camp de Finkelstein, avant la
bataille d'Essling et de Friedland. (_Note de l'auteur_.)]

L'autre jeune fille, qui paraissait l'a�n�e, en faisait autant � mon


camarade qui, d'un air confus, se laissait faire tranquillement. Je
lui dis qu'il �tait bien vrai qu'une inspiration du bon Dieu l'avait
port� � suivre les traces de ces jeunes filles: �Oui, dit-il; mais en
les voyant passer dans la for�t, je ne pensais pas qu'elles nous
auraient aussi bien accueillis. Je ne vous ai pas encore dit,
continua-t-il, que ma t�te me faisait un mal de diable, et que, depuis
que je suis un peu repos�, cela se fait sentir. Vous allez voir, tout
� l'heure, que la balle de ce chien de Cosaque m'aura touch� plus pr�s
que je ne pensais. Nous allons voir!� Il d�noua un cordon qu'il avait
sous le menton et qui servait � tenir deux morceaux de peau de mouton,
attach�s de chaque c�t� de son bonnet � poil, afin de pr�server ses
oreilles de la gel�e. Mais � peine �tait-il d�coiff�, que le sang
commen�a � ruisseler: �Voyez-vous! me dit-il. Mais cela n'est rien. Ce
n'est qu'une �gratignure. La balle aura gliss� sur le c�t� de la
t�te.� Le vieux Polonais s'empressa de lui �ter son fourniment qu'il
avait perdu l'habitude de quitter, de m�me que son bonnet � poil, avec
lequel il couchait toujours. La fille qui lui lavait les pieds lui
lava aussi la t�te. Tout le monde se mit autour de lui pour le servir.
Le pauvre Picart �tait tellement sensible aux soins qu'on lui donnait,
que de grosses larmes coulaient le long de sa figure. Il fallait des
ciseaux pour lui couper les cheveux. Je pensai de suite � la giberne
du chirurgien, que j'avais prise sur le Cosaque, et, me l'ayant fait
apporter, nous y trouv�mes tout ce qu'il nous fallait pour le
pansement: deux paires de ciseaux et plusieurs autres instruments de
chirurgie, de la charpie et des bandes de linge. Apr�s lui avoir coup�
les cheveux, la vieille femme lui su�a la plaie, qui �tait plus forte
qu'il ne pensait. Ensuite, on lui mit un peu de charpie, une bande et
un mouchoir. Nous trouv�mes la balle log�e dans des chiffons dont le
fond de son bonnet �tait rempli. L'aile gauche de l'aigle imp�riale,
plac�e sur le devant du bonnet, �tait travers�e. Tout en faisant
l'inspection de ce qu'il contenait, il jeta un cri de joie: c'�tait sa
pipe qu'il venait de retrouver, un vrai br�le-gueule qui n'avait pas
trois pouces de long. Aussi alluma-t-il de suite le tabac: il n'avait
pas fum� depuis Smolensk.

Lorsque nos pieds furent lav�s, on nous les essuya avec des peaux
d'agneaux, que l'on mit ensuite dessous pour nous servir de tapis.
L'on mit sur la plaie de mon pied une graisse qui, m'assurait-on,
devait me gu�rir en peu de temps. L'on me montra la mani�re dont je
devais m'en servir, et l'on m'en mit dans un morceau de linge que je
renfermai dans la giberne du docteur, avec tous les instruments qui
avaient servi � panser la t�te de Picart.

Nous �tions d�j� beaucoup mieux. Nous les remerci�mes des soins qu'ils
nous donnaient. Le Polonais nous fit comprendre qu'il �tait au
d�sespoir, vu les circonstances, de ne pouvoir mieux faire; qu'il
faut, en voyage, loger ses ennemis et leur laver les pieds, � plus
forte raison � ses amis. Dans ce moment, nous entend�mes la vieille
femme jeter un cri et courir: c'�tait un grand chien que nous n'avions
pas encore vu, qui emportait le bonnet � poil de Picart. On voulait le
battre, mais nous demand�mes sa gr�ce.

Je proposai � Picart de faire la visite du portemanteau qui �tait


encore sur le cheval. Il se fit conduire pr�s de l'animal: rien ne lui
manquait. Il prit le portemanteau, qu'il apporta pr�s du po�le. Nous y
trouv�mes premi�rement neuf mouchoirs des Indes tiss�s en soie: �Vite,
dit Picart, chacun deux � nos princesses, et un � la vieille, et
gardons les autres!� Cette premi�re distribution fut vite faite, au
grand contentement des personnes qui les recevaient. Nous trouv�mes,
ensuite, trois paires d'�paulettes d'officier sup�rieur, dont une de
mar�chal de camp; trois montres en argent, sept croix d'honneur, deux
cuillers en argent, plus de douze douzaines de boutons de hussard
dor�s, deux bo�tes de rasoirs, six billets de banque de cent roubles,
plus un pantalon en toile tach� de sang. J'esp�rais trouver une
chemise, malheureusement il ne s'en trouva pas; c'�tait la chose dont
j'avais le plus besoin, car la chaleur avait ravigot� la vermine qui
me d�vorait.

Les jeunes filles faisaient de grands yeux et tenaient dans les mains
ce que nous leur avions donn�, ne pouvant croire que c'�tait pour
elles. Mais la chose qui leur fit le plus de plaisir fut les boutons
dor�s que nous leur donn�mes, ainsi qu'une bague en or que je pris
plaisir � leur mettre aux doigts. Celle qui m'avait lav� les pieds ne
fut pas sans remarquer que je lui donnais la plus belle. Il est
probable que les Cosaques coupaient les doigts aux hommes morts, pour
les prendre.

Nous f�mes pr�sent au vieillard d'une grosse montre anglaise et de


deux rasoirs, ainsi que de toute la monnaie russe, d'une valeur de
plus de trente francs, dont une partie se trouvait aussi dans le
portemanteau. Nous remarqu�mes qu'il avait toujours les yeux fix�s sur
une grand'croix de commandeur, � cause du portrait de l'Empereur. Nous
la lui donn�mes. Sa satisfaction serait difficile � d�peindre. Il la
porta plusieurs fois � sa bouche et sur son coeur. Il finit par se
l'attacher au cou avec un cordon en cuir, en nous faisant comprendre
qu'il ne la quitterait qu'� la mort.

Nous demand�mes du pain. L'on nous en apporta un qu'ils n'avaient pas,


disaient-ils, os� nous pr�senter, tant il �tait mauvais.
Effectivement, nous ne p�mes en manger. Ce pain �tait fait d'une p�te
noire, rempli de grains d'orge, de seigle et de morceaux de paille
hach�e � vous arracher le gosier. Il nous fit comprendre que ce pain
provenait des Russes; qu'� trois lieues de l� les Fran�ais les avaient
battus, le matin, et leur avaient pris un grand convoi[42]; que les
juifs qui leur avaient annonc� cette nouvelle et qui se sauvaient des
villages situ�s sur la route de Minsk, leur avaient vendu ce pain, qui
n'�tait pas mangeable. Enfin, quoique, depuis plus d'un mois, je n'en
avais pas mang�, il me fut impossible de mordre dedans, tant il �tait
dur. D'ailleurs j'avais, depuis longtemps, les l�vres crevass�es et
qui saignaient � chaque instant.
[Note 42: Le combat qui avait eu lieu avec les Russes et dont le
Polonais voulait nous parler �tait une rencontre que le corps d'arm�e
du mar�chal Oudinot, qui n'�tait pas venu jusqu'� Moscou, car il avait
toujours rest� en Lithuanie, venait d'avoir avec les Russes qui
venaient � notre rencontre, pour nous couper la retraite. Le mar�chal
les avait battus, mais, en se retirant, ils coup�rent le pont de la
B�r�zina. (_Note de l'auteur._)]

Lorsqu'ils virent que nous ne pouvions pas en manger, ils nous


apport�rent un morceau de mouton, quelques pommes de terre, des
oignons et des concombres marin�s. Enfin, ils nous donn�rent tout ce
qu'ils avaient, en nous disant qu'ils feraient leur possible pour nous
procurer quelque chose de mieux. En attendant, nous m�mes le mouton
dans la marmite, pour nous faire une soupe. Le vieillard nous dit
qu'il y avait, � une forte demi-lieue, un village o� tous les juifs
qui �taient sur la route s'�taient r�fugi�s, dans la crainte d'�tre
pill�s, et, comme ils avaient emport� leurs vivres avec eux, il
esp�rait trouver quelque chose de mieux que ce qu'il nous avait donn�
jusqu'� pr�sent. Nous voul�mes lui donner de l'argent. Il le refusa en
disant que celui que nous lui avions donn�, ainsi qu'� ses filles,
servirait � cela, et qu'une d'elles �tait d�j� partie avec sa m�re et
le grand chien.

On nous avait arrang� un lit � terre, compos� de paille et de peaux de


moutons. Depuis un moment, Picart s'�tait endormi; je finis par en
faire autant. Nous f�mes r�veill�s par le bruit que faisait le chien
de la cabane en aboyant: �Bon! dit le vieux Polonais, c'est ma femme
et ma fille qui sont de retour�. Effectivement, elles entr�rent. Elles
nous apportaient du lait, un peu de pommes de terre et une petite
galette de farine de seigle qu'elles avaient pu avoir � force
d'argent, mais pour de l'eau-de-vie, _nima!_[43] Le peu qu'il y avait
venait d'�tre enlev� par les Russes. Nous remerci�mes ces bonnes gens
qui avaient fait pr�s de deux lieues dans la neige jusqu'aux genoux,
pendant la nuit, par un froid rigoureux, en s'exposant � �tre d�vor�s
par les loups ou les ours, en grand nombre dans les for�ts de la
Lithuanie, et surtout dans ce moment, car ils abandonnaient les autres
for�ts que nous br�lions dans notre marche, pour se retirer dans
d'autres qui leur offraient plus de s�ret� et de quoi manger, par la
quantit� de chevaux et d'hommes qui mouraient chaque jour.

[Note 43: _Nima_, en polonais et en lithuanien, signifie _non_, ou


_il n'y en a pas_. (_Note de l'auteur_.)]

Nous f�mes une soupe que nous d�vor�mes de suite. Apr�s avoir mang�,
je me trouvai beaucoup mieux. Cette soupe au lait m'avait restaur�
l'estomac. Ensuite je me mis � r�fl�chir, la t�te appuy�e dans les
deux mains. Picart me demanda ce que je pensais: �Je pense, lui
dis-je, que, si je n'�tais pas avec vous, mon vieux brave, et retenu
par l'honneur et mon serment, je resterais ici, dans cette cabane, au
milieu de cette for�t et avec ces bonnes, gens.--Soyez tranquille, me
dit-il, j'ai fait un r�ve qui m'est de bon augure. J'ai r�v� que
j'�tais � la caserne de Courbevoie, que je mangeais un morceau de
boudin de la _M�re aux bouts_ et que je buvais une bouteille de vin de
Suresnes.[44]�

[Note 44: La _M�re aux bouts_ �tait une vieille femme qui venait
tous les jours � six heures du matin � la caserne de Courbevoie, o�
nous �tions, et qui, pour dix centimes, nous vendait un morceau de
boudin long de six pouces et dont on se r�galait tous les jours avant
l'exercice, en buvant pour dix centimes de vin de Suresnes, en
attendant la soupe de dix heures: quel est le v�lite ou le vieux
grenadier de la Garde qui n'ait connu la _M�re aux bouts? (Note de
l'auteur_.)]

Pendant que Picart me parlait, je remarquai qu'il �tait fort rouge et


qu'il portait souvent la main droite sur son front, et quelquefois �
la place o� il avait re�u son coup de balle. Je lui demandai s'il
avait mal � la t�te. Il me r�pondit que oui, mais que c'�tait
probablement occasionn� par la chaleur, ou pour avoir trop dormi. Mais
il me sembla qu'il avait de la fi�vre. Son voyage � la caserne de
Courbevoie me faisait croire que je ne m'�tais pas tromp�: �Je vais
continuer mon r�ve, dit-il, et t�cher de rejoindre la _M�re aux
bouts_. Bonne nuit!� Deux minutes apr�s, il �tait endormi.

Je voulus me reposer, mais mon sommeil fut souvent interrompu par des
douleurs que j'avais dans les cuisses, suite des efforts que j'avais
faits en marchant. Il n'y avait pas longtemps que Picart dormait,
lorsque le chien se mit � aboyer. Les personnes de la maison en furent
surprises. Le vieillard, qui �tait assis sur un banc pr�s du po�le, se
leva et saisit une lance attach�e contre un gros sapin qui servait de
soutien � l'habitation. Il alla du c�t� de la porte; sa femme le
suivit, et moi, sans �veiller Picart, j'en fis autant, ayant toutefois
la pr�caution de prendre mon fusil qui �tait charg�, et la ba�onnette
au bout du canon. Nous entend�mes que l'on d�rangeait la premi�re
porte. Le vieillard ayant demand� qui �tait l�, une voix nasillarde
se fit entendre et l'on r�pondit: �Samuel!� Alors la femme dit � son
mari que c'�tait un juif du village o� elle avait �t�, le soir.
Lorsque je vis que c'�tait un enfant d'Isra�l, je repris ma place,
ayant soin toutefois de rassembler autour de moi tout ce que nous
avions, car je n'avais pas de confiance dans le nouveau venu.

Je dormis assez bien deux heures, jusqu'au moment o� Picart m'�veilla


pour manger la soupe au mouton. Il se plaignait toujours d'un grand
mal de t�te, par suite, probablement, de ses r�ves, car il me dit
qu'il n'avait fait que r�ver Paris et Courbevoie, et, sans se rappeler
qu'il m'en avait d�j� cont� une partie, il me dit que, dans son r�ve,
il avait danser � la barri�re du Roule[45] o�, me dit-il, il avait bu
avec des grenadiers qui avaient �t� tu�s � la bataille d'Eylau.

[Note 45: Rendez-vous des ma�tresses des vieux grenadiers de la


Garde. On y dansait. (_Note de l'auteur_.)]

Comme nous allions manger, le juif nous pr�senta une bouteille de


geni�vre que Picart s'empressa de prendre. Alors il lui demanda qui il
�tait et d'o� il venait; il lui parlait en allemand. Ensuite il go�ta
ce que contenait la bouteille, et, pour remercier, finit par lui dire
que cela ne valait pas le diable. Effectivement c'�tait du mauvais
geni�vre de pommes de terre.

L'id�e me vint que le juif pourrait nous �tre tr�s utile en le prenant
pour guide; nous avions de quoi tenter sa cupidit�. De suite, je fis
part � Picart de mon id�e, qu'il approuva, et, comme il se disposait �
en faire la proposition, notre cheval, qui �tait couch�, se releva
tout effray�, en cherchant � rompre le lien auquel il �tait attach�;
le chien se mit � beugler (_sic_). Au m�me instant, nous entend�mes
plusieurs loups qui vinrent hurler autour de la baraque et m�me contre
la porte. C'�tait � notre cheval qu'ils en voulaient. Picart prit son
fusil pour leur faire la chasse, mais notre h�te lui fit comprendre
qu'il ne serait pas prudent, � cause des Russes. Alors il se contenta
de prendre son sabre d'une main et un morceau de bois de sapin tout en
feu de l'autre, se fit ouvrir la porte et se mit � courir sur les
loups qu'il mit en fuite. Un instant apr�s, il rentra en me disant
que cette sortie lui avait fait du bien; que son mal de t�te �tait
presque pass�. Ils revinrent encore � la charge, mais nous ne
bouge�mes plus.

Le juif, comme je m'y attendais, nous demanda si nous n'avions rien �


vendre ou � changer. Je dis � Picart qu'il �tait temps de lui faire
des propositions pour qu'il puisse nous conduire jusqu'� Borisow ou
jusqu'au premier poste fran�ais. Je lui demandai combien il y avait de
l'endroit o� nous �tions � la B�r�zina. Il nous r�pondit que, par la
grand'route, il y avait bien neuf lieues; nous lui f�mes comprendre
que nous voulions, si cela �tait possible, y arriver par d'autres
chemins. Je lui proposai de nous y conduire, moyennant un arrangement:
d'abord les trois paires d'�paulettes que nous lui donnions de suite,
et un billet de banque de cent roubles, le tout d'une valeur de cinq
cents francs. Mais je mettais pour condition que les �paulettes
resteraient entre les mains de notre h�te, qui les lui remettrait �
son retour; que, pour le billet de banque, je le lui donnerais � notre
destination, c'est-�-dire au premier poste de l'arm�e fran�aise; que,
sur la pr�sentation d'un foulard que je montrai aux personnes
pr�sentes, on lui remettrait les �paulettes, mais que lui, Samuel,
remettrait aux personnes de la maison vingt-cinq roubles; que le
foulard serait pour la plus jeune fille, celle qui m'avait lav� les
pieds. L'enfant d'Isra�l accepta, non sans faire quelques observations
sur les dangers qu'il y avait � courir, en ne passant pas par la
grand'route. Notre h�te nous t�moigna combien il regrettait de ne pas
avoir dix ans de moins, afin de nous conduire, et pour rien, en nous
d�fendant contre les Russes, s'il s'en pr�sentait. En nous disant
cela, il nous montrait sa vieille hallebarde attach�e le long d'une
pi�ce de bois. Mais il donna tant d'instructions au juif sur la route,
qu'il consentit � nous conduire, apr�s avoir toutefois bien regard� et
v�rifi� si tout ce que nous lui donnions �tait de bon aloi.

Il �tait neuf heures du matin lorsque nous nous m�mes en route.


C'�tait le 24 novembre. Toute la famille polonaise resta longtemps sur
le point le plus �lev�, nous suivant des yeux et nous faisant des
signes d'adieu avec leurs mains.

Notre guide marchait devant, tenant notre cheval par la bride. Picart
parlait seul, s'arr�tant quelquefois, faisant le maniement d'armes.
Tout � coup, je ne l'entends plus marcher. Je me retourne, je le vois
immobile et au port d'armes, marchant au pas ordinaire, comme � la
parade. Ensuite il se met � crier d'une voix de tonnerre: �Vive
l'Empereur!� Aussit�t je m'approche de lui, je le prends vivement par
le bras, en lui disant: �Eh bien, Picart, qu'avez-vous donc?� Je
craignais qu'il ne f�t devenu fou: �Quoi? me r�pondit-il comme un
homme qui se r�veille, ne passons-nous pas la revue de l'Empereur?� Je
fus saisi en l'entendant parler de la sorte. Je lui r�pondis que ce
n'�tait pas aujourd'hui, mais demain, et, le prenant par le bras, je
lui fis allonger le pas, afin de rattraper le juif. Je vis de grosses
larmes couler le long de ses joues: �Eh quoi! lui dis-je, un vieux
soldat qui pleure!--Laissez-moi pleurer, me dit-il, cela me fait du
bien! Je suis triste, et si, demain, je ne suis pas au r�giment, c'est
fini!--Soyez tranquille, nous y serons aujourd'hui, j'esp�re, ou
demain matin au plus tard. Comment, mon vieux, voil� que vous vous
affectez comme une femme!--C'est vrai, me r�pondit-il, je ne sais pas
comment cela est venu. Je dormais ou je r�vais, mais cela va mieux.--�
la bonne heure, mon vieux! Ce n'est rien. La m�me chose m'est arriv�e
plusieurs fois, et le soir m�me que je vous ai rencontr�. Mais j'ai le
coeur plein d'esp�rance depuis que je suis avec vous!�

Tout en causant, je voyais mon guide qui s'arr�tait souvent comme pour
�couter.

Tout � coup, je vois Picart se jeter de tout son long dans la neige,
et nous commander d'une voix brusque: �Silence!� �Pour le coup, dis-je
en moi-m�me, c'est fini! Mon vieux camarade est fou! Que vais-je
devenir?� Je le regardais, saisi d'�tonnement; il se l�ve et se met �
crier, mais d'une voix moins forte que la premi�re fois: �Vive
l'Empereur! Le canon! �coutez! Nous sommes sauv�s!--Comment? lui
dis-je.--Oui, continua-t-il, �coutez!� Effectivement, le bruit du
canon se faisait entendre: �Ah! je respire, dit-il, l'Empereur n'est
pas prisonnier, comme le coquin d'�migr� le disait hier. N'est-il pas
vrai, mon pays? Cela m'avait tellement brouill� la cervelle, que j'en
serais mort de rage et de chagrin. Mais, � pr�sent, marchons dans
cette direction: c'est un guide certain.� L'enfant d'Isra�l nous
assurait que c'�tait dans la direction de la B�r�zina que l'on
entendait le canon. Enfin mon vieux compagnon �tait tellement content
qu'il se mit � chanter:

Air du _Cur� de Pomponne_.

Les Autrichiens disaient tout bas:


Les Fran�ais vont vite en besogne,
Prenons, tandis qu'ils n'y sont pas,
L'Alsace et la Bourgogne.
Ah! tu t'en souviendras, la-ri-ra,
Du d�part de Boulogne (_bis_).[46]

[Note 46: Cette chanson avait �t� faite en partant du camp de


Boulogne en 1805, pour aller en Autriche, pour la bataille
d'Austerlitz. (_Note de l'auteur_.)]

Une demi-heure apr�s, notre marche devint tellement embarrassante,


qu'il �tait impossible de voyager plus longtemps. Notre guide croyait
s'�tre tromp�. C'est pourquoi, rencontrant un espace assez �lev� pour
y marcher plus � l'aise, nous n'h�sit�mes pas un instant � nous y
jeter, esp�rant y rencontrer un chemin o� nous puissions marcher avec
plus de facilit�. Nous entendions toujours le bruit du canon, mais
plus distinctement, depuis que nous avions pris cette nouvelle
direction; il pouvait �tre alors midi. Tout � coup, le canon cessa de
se faire entendre, le vent recommen�a et la neige le suivit de pr�s,
mais en si grande quantit� que nous ne pouvions plus nous voir, de
sorte que le pauvre enfant d'Isra�l finit par renoncer � conduire le
cheval. Nous lui conseill�mes de monter dessus. C'est ce qu'il fit. Je
commen�ais � �tre extr�mement fatigu� et inquiet. Je ne disais rien,
mais Picart jurait comme un enrag� apr�s le canon qu'il n'entendait
plus, et apr�s le vent, disait-il, qui en �tait la cause. Nous
arriv�mes de la sorte dans un endroit o� nous ne pouvions plus
avancer, tant les arbres �taient serr�s les uns contre les autres. �
chaque instant, nous �tions arr�t�s par d'autres obstacles, nous
allions mesurer la terre de tout notre long et nous enterrer dans la
neige. Enfin, apr�s une marche p�nible, nous e�mes le chagrin de nous
retrouver au point o� nous �tions partis, une heure avant.
Voyant cela, nous arr�t�mes un instant; nous b�mes un coup de mauvais
geni�vre que le juif nous avait donn�, ensuite nous d�lib�r�mes. Il
fut d�cid� que nous irions joindre la grand'route. Je demandai � notre
guide si, dans le cas o� nous ne pourrions pas gagner la route, il
pourrait nous reconduire o� nous avions couch�. Il m'assura que oui,
mais qu'il faudrait faire des remarques o� nous passions. Picart se
chargea de cela en coupant, de distance en distance, des jeunes
arbres, bouleaux ou sapins, que nous laissions derri�re nous.

Nous pouvions avoir fait une demi-lieue, dans ce nouveau chemin,


lorsque nous rencontr�mes une cabane. Il �tait presque temps, car les
forces commen�aient � me manquer. Il fut d�cid� que nous y ferions une
halte d'une demi-heure pour y faire manger le cheval, ainsi que nous.
Le bonheur voulut qu'en y entrant, nous trouv�mes beaucoup de bois sec
� br�ler, deux bancs form�s de deux grosses pi�ces de bois brut et
trois peaux de mouton, qu'il fut d�cid� que l'on emporterait pour nous
en servir si nous �tions oblig�s de passer la nuit dans la for�t.

Nous nous chauff�mes en mangeant un morceau de viande de cheval. Notre


guide n'en voulut pas toucher, mais il tira de dessous sa capote de
peau de mouton une mauvaise galette de farine d'orge, avec autant de
paille, que nous nous empress�mes de partager avec lui. Il nous jura
par Abraham qu'il n'avait que cela et quelques noix. Nous en f�mes
quatre parts. Il en eut deux, et nous chacun une. Nous b�mes chacun un
petit verre de mauvais geni�vre. Je lui en pr�sentai un qu'il refusa,
et cela pour ne pas boire dans le m�me vase que nous. Mais il nous
avan�a le creux de sa main, et nous lui en vers�mes, qu'il avala.

Il nous dit alors que, pour arriver � une autre cabane, il fallait
encore une bonne heure de marche. Aussi, dans la crainte que la nuit
ne vienne nous surprendre, nous r�sol�mes de nous remettre en route.
C'est ce que nous f�mes avec une peine incroyable, tant le chemin
�tait devenu �troit, ou plut�t l'on aurait dit qu'il n'y en avait
plus. Cependant Samuel, notre guide, qui avait vraiment du courage,
nous rassura en nous disant que, bient�t, nous le retrouverions plus
large.

Pour comble de malheur, la neige recommen�a � tomber avec tant de


force, que nous ne s�mes plus o� nous diriger. Cet �tat de choses dura
jusqu'au moment o� notre guide se mit � pleurer, en nous disant qu'il
ne savait plus o� nous �tions.

Nous voul�mes retourner sur nos pas, mais ce fut bien pis, � cause de
la neige qui nous tombait en pleine figure; nous n'e�mes rien de mieux
� faire que de nous mettre contre un massif de gros sapins, en
attendant qu'il pl�t � Dieu de faire cesser le mauvais temps. Cela
dura encore plus d'une demi-heure. Nous commencions � �tre transis de
froid. Picart jurait par moments; quelquefois il fredonnait:

Ah! tu t'en souviendras, la-ri-ra,


Du d�part de Boulogne!

Le juif ne faisait que r�p�ter: �Mon Dieu! mon Dieu!� Tant qu'� moi,
je ne disais rien, mais je faisais des r�flexions bien sinistres. Sans
ma peau d'ours et le bonnet du rabbin que je portais sous mon schako,
je pense que j'aurais succomb� de froid.

Lorsque le temps fut devenu meilleur, nous cherch�mes � nous orienter


de nouveau, mais � la temp�te avait succ�d� un grand calme, de mani�re
� ne plus savoir distinguer le nord avec le midi. Nous �tions tout �
fait d�sorient�s. Nous marchions toujours au hasard, et je
m'apercevais que nous tournions toujours sur nous-m�mes, revenant
continuellement � la m�me place.

Picart continuait � jurer, mais c'�tait contre le juif.

Cependant, apr�s avoir march� encore quelque temps, nous nous


trouv�mes dans un espace d'environ quatre cents m�tres de
circonf�rence, qui nous donna l'espoir de trouver un chemin. Mais,
apr�s en avoir fait plusieurs fois le tour, nous ne d�couvr�mes rien.
Nous nous regardions, car chacun de nous attendait un avis de son
camarade. Tout � coup, je vis mon vieux grognard poser son fusil
contre un arbre, et, regardant de tous c�t�s comme s'il cherchait
quelque chose, tirer son sabre du fourreau. � peine avait-il fait ce
mouvement, que le pauvre juif, croyant que c'�tait pour le tuer, se
mit � jeter des cris �pouvantables et � abandonner le cheval pour
fuir. Mais, les forces lui manquant, il tomba a genoux d'un air
suppliant, pour implorer la mis�ricorde de Dieu et de celui qui ne lui
voulait pas de mal, car Picart n'avait tir� son sabre que pour couper
un bouleau gros comme mon bras et le consulter sur la direction que
nous avions � prendre. Il coupa l'arbre par le milieu et, ayant
examin� la partie qui restait attach�e au sol, me dit d'un grand
sang-froid: �Voil� la direction que nous devons prendre! L'�corce de
l'arbre, de ce c�t�, qui est celui du nord, est un peu rousse et
g�t�e, tandis que, de l'autre c�t�, qui est celui du midi, elle est
blanche et bien conserv�e. Marchons au midi!�

Nous n'avions plus de temps � perdre, car notre plus grande crainte
�tait que la nuit nous surpr�t. Nous cherch�mes � nous frayer un
chemin, ayant toujours soin de ne pas perdre de vue la direction de
notre point de d�part.

Dans ce moment, le juif, qui marchait derri�re nous, jeta un cri. Nous
le v�mes �tendu de son long. Il �tait tomb� en tirant le cheval qu'il
voulait faire passer entre deux arbres trop serr�s l'un contre
l'autre, de mani�re que le pauvre _cognia_ ne savait plus ni avancer,
ni reculer. Nous f�mes oblig�s de d�barrasser et l'homme et le cheval,
dont la charge ainsi que le harnachement �taient tomb�s sur les jambes
de derri�re.

J'enrageais aussi de voir que nous perdions un temps aussi pr�cieux;


j'aurais volontiers abandonn� le cheval, et il aurait fallu en venir
l� si, au bout d'une demi-heure d'efforts, nous ne fussions tomb�s
dans un chemin assez large, que le juif reconnut pour �tre la
continuation de celui dont nous avions perdu la direction; pour
preuve, il nous montra plusieurs gros arbres qu'il reconnaissait,
parce qu'ils contenaient des ruches qu'il nous fit voir et qui,
malheureusement, �taient perch�es trop haut pour notre bec.[47]

[Note 47: En Pologne, en Lithuanie, et dans une partie de la


Russie, on choisit, dans les for�ts, les arbres les plus gros et � une
hauteur de dix � douze pieds, l'on creuse dans le corps de l'arbre un
trou de la profondeur d'un pied, sur autant de largeur et trois de
hauteur, et c'est l� que les mouches d�posent leur miel, que souvent
les ours, qui sont tr�s friands et en grande quantit� dans ces for�ts,
vont souvent d�nicher. Aussi c'est souvent un pi�ge pour les prendre.
(_Note de l'auteur._)]
Picart, ayant regard� � sa montre, vit qu'il �tait pr�s de quatre
heures. Nous n'avions pas de temps � perdre. Nous nous trouv�mes en
face d'un lac gel� que notre guide reconnut. Nous le travers�mes sans
difficult�, et, tournant un peu � gauche, nous repr�mes notre chemin.

� peine y �tions-nous entr�s, que nous v�mes venir � nous quatre


individus qui s'arr�t�rent en nous voyant. De notre c�t�, nous nous
m�mes en mesure de nous d�fendre. Mais nous v�mes qu'ils avaient plus
peur que nous, car ils se consultaient afin de voir s'ils devaient
avancer ou reculer en se jetant dans le bois. Ils vinrent � nous en
nous souhaitant le bonjour. C'�taient quatre juifs que notre guide
connaissait. Ils venaient d'un village situ� sur la grand'route. Ce
village �tant occup� par l'arm�e fran�aise, il leur �tait impossible
d'y rester sans mourir de faim et de froid, car, pour des vivres, il
n'y en avait plus, et il ne restait pas une maison pour se mettre �
l'abri, pas m�me pour l'Empereur. Nous appr�mes avec plaisir que nous
n'�tions plus qu'� deux lieues de l'arm�e fran�aise, mais que nous
ferions bien de ne pas aller plus loin aujourd'hui, parce que nous
pourrions nous tromper de chemin. Ils nous conseillaient de passer la
nuit dans la premi�re baraque, qui n'�tait plus bien loin. Ils nous
quitt�rent en nous souhaitant le bonsoir. Nous continu�mes � marcher,
et l'on n'y voyait d�j� plus, lorsque, heureusement, nous arriv�mes �
l'endroit o� nous devions passer la nuit.

Nous y trouv�mes de la paille et du bois en quantit�. Nous allum�mes


de suite un bon feu au po�le en terre qui s'y trouvait, et, comme il
aurait fallu trop de temps pour faire la soupe, nous nous content�mes
d'un morceau de viande r�tie, et, pour notre s�ret�, nous r�sol�mes de
veiller chacun notre tour, toutes les deux heures, avec nos armes
charg�es � c�t� de nous.

Je ne saurais dire combien il y avait de temps que je dormais, lorsque


je fus r�veill� par le bruit que faisait le cheval, caus� par les
hurlements des loups qui entouraient la baraque. Picart prit une
perche, et, ayant attach�, au bout, un gros bouchon de paille et
plusieurs morceaux de bois r�sineux qu'il alluma, il courut sur ces
animaux, tenant la perche enflamm�e d'une main et son sabre de
l'autre, de sorte qu'il s'en d�barrassa pour le moment. Il rentra un
instant apr�s, tout fier de sa victoire. Mais � peine �tait-il �tendu
sur sa paille, qu'ils revinrent avec plus de furie. Alors, prenant un
gros morceau de bois allum�, il le jeta � une douzaine de pas et
commanda au juif de porter beaucoup de bois sec pour entretenir le
feu. Apr�s cet exploit, nous n'entend�mes presque plus les hurlements.

Il n'�tait pas plus de quatre heures, lorsque Picart me r�veilla en me


surprenant agr�ablement. Il avait, sans m'en rien dire, fait de la
soupe avec du gruau et de la farine qui lui restaient. Il avait fait
r�tir ce qu'il appelait du _soign�_, un bon morceau de cheval. Nous
mange�mes l'un et l'autre d'assez bon app�tit. Picart avait fait la
part du juif. Nous e�mes, aussi, soin de notre cheval: comme il se
trouvait plusieurs grands bacs en bois, nous les avions remplis de
neige que la chaleur fit fondre. Pour la purifier, nous y avions mis
beaucoup de charbon allum�. Elle nous servit de boisson et pour faire
la soupe, et aussi pour donner � boire � notre cheval qui n'avait pas
bu depuis la veille. Apr�s avoir bien arrang� notre chaussure, je pris
un charbon, et, me faisant �clairer par le juif, j'�crivis sur une
planche, en grands caract�res, l'inscription suivante:
DEUX GRENADIERS DE LA GARDE DE L'EMPEREUR NAPOL�ON, �GAR�S DANS CETTE
FOR�T, ONT PASS� LA NUIT DU 24 AU 25 NOVEMBRE 1812, DANS CETTE CABANE.
LA VEILLE, ILS ONT DU L'HOSPITALIT� � UNE BRAVE FAMILLE POLONAISE.

Et je signai.

� peine avions-nous fait cinquante pas, que notre cheval ne voulut


plus marcher. Notre guide nous dit qu'il voyait quelque chose sur le
chemin. Il reconnut que c'�taient deux loups assis sur le derri�re.
Aussit�t Picart l�che son coup de fusil. Les individus disparaissent,
et nous continuons. Au bout d'une demi-heure, nous �tions sauv�s.

La premi�re rencontre que nous f�mes fut le bivac de douze hommes que
nous reconn�mes pour des soldats allemands faisant partie de notre
arm�e. Nous nous arr�t�mes pr�s de leur feu, pour leur demander des
nouvelles. Ils nous regard�rent sans nous r�pondre, mais parl�rent
ensemble pour se consulter. Ils �taient dans la plus grande des
mis�res. Nous remarqu�mes qu'il y en avait trois de morts. Comme notre
guide avait rempli ses conditions, nous lui donn�mes ce que nous lui
avions promis, et, apr�s lui avoir recommand� de remercier encore de
notre part la brave famille polonaise, nous lui d�mes adieu en lui
souhaitant un bon voyage. Il disparut � grands pas.

Nous nous disposions � gagner la grand'route, qui n'�tait �loign�e que


de dix minutes de marche, lorsque nous f�mes entour�s par cinq de ces
Allemands qui nous somm�rent de leur laisser notre cheval pour le tuer
et dirent que nous en aurions notre part. Deux le prirent par la
bride, mais Picart, qui n'entendait pas de cette oreille, leur dit en
mauvais allemand que, s'ils ne l�chaient la bride, il leur coupait la
figure d'un coup de sabre. Il le tira du fourreau. Les Allemands n'en
firent rien. Il le leur dit encore une fois. Pas plus de r�ponse.
Alors il appliqua, aux deux qui tenaient la bride, un vigoureux coup
de poing qui leur fit l�cher prise et les �tendit sur la neige. Il me
donna le cheval � tenir et dit aux deux autres: �Avancez, si vous avez
de l'�me!� Mais voyant que plus un ne bougeait, il tira de la marmite,
qui �tait sur le cheval, trois morceaux de viande qu'il leur donna.
Aussit�t, ceux qui �taient � terre se relev�rent pour avoir leur part.
Comme je voyais qu'ils mouraient de faim, pour les d�dommager d'avoir
�t� maltrait�s, je leur donnai un morceau de plus de trois livres, qui
avait �t� cuit au bivac, devant le lac. Ils se jet�rent dessus comme
des affam�s. Nous continu�mes � marcher.

Un peu plus loin, nous rencontr�mes encore deux feux presque �teints,
autour desquels �taient plusieurs hommes sans vigueur. Deux seulement
nous parl�rent; un nous demanda s'il �tait vrai que l'on allait
prendre des cantonnements, et un autre nous cria: �Camarades,
allez-vous tuer le cheval? Je ne demande qu'un peu de sang!� � tout
cela, nous ne r�pond�mes pas. Nous �tions encore � une port�e de fusil
de la grand'route, et nous n'apercevions encore aucun mouvement de
d�part. Lorsque nous f�mes sur le chemin, je dis assez haut � Picart:
�Nous sommes sauv�s!� Un individu qui se trouvait pr�s de nous,
envelopp� dans un manteau � moiti� br�l�, r�p�ta, en �levant la voix:
�Pas encore!� Il se retira en me regardant et en levant les �paules.
Il en savait plus que moi sur ce qui se passait.

Un instant apr�s, nous v�mes un d�tachement d'environ trente hommes,


compos� de sapeurs du g�nie et pontonniers. Je les reconnus pour ceux
que nous avions pris � Orcha, o� ils �taient en garnison[48]. Ce
d�tachement, command� par trois officiers, et qui n'�tait avec nous
que depuis quatre jours, n'avait pas souffert. Aussi paraissaient-ils
vigoureux. Ils marchaient dans la direction de la B�r�zina. Je
m'adressai � un officier pour savoir o� �tait le quartier imp�rial. Il
me r�pondit qu'il �tait encore en arri�re, mais que le mouvement
allait commencer et que nous allions, dans un instant, voir la t�te de
la colonne. Il nous dit aussi de prendre garde � notre cheval; que
l'ordre de l'Empereur �tait de s'emparer de tous ceux que l'on
trouverait, pour servir � l'artillerie et � la conduite des bless�s.
En attendant la colonne, nous le cach�mes � l'entr�e du bois.

[Note 48: Ce sont les pontonniers et les sapeurs du g�nie qui nous
sauv�rent, car c'est � eux � qui nous devons la construction des ponts
sur lesquels nous pass�mes la B�r�zina. (_Note de l'auteur_.)]

Je ne saurais d�peindre toutes les peines, les mis�res et les sc�nes


de d�solation que j'ai vues et auxquelles j'ai pris part, ainsi que
celles que j'�tais condamn� � voir et � endurer encore, et qui m'ont
laiss� d'ineffa�ables et terribles souvenirs.

C'�tait le 25 novembre: il pouvait �tre sept heures du matin; il ne


faisait pas encore grand jour. J'�tais dans mes r�flexions, lorsque
j'aper�us la t�te de la colonne. Je la fis remarquer � Picart. Les
premiers que nous v�mes para�tre �taient des g�n�raux, dont
quelques-uns �taient encore � cheval, mais la plus grande partie �
pied, ainsi que beaucoup d'autres officiers sup�rieurs, d�bris de
l'Escadron et du Bataillon sacr�s, que l'on avait form�s le 22, et
qui, au bout de trois jours, n'existaient pour ainsi dire plus. Ceux
qui �taient � pied se tra�naient p�niblement, ayant, presque tous, les
pieds gel�s et envelopp�s de chiffons ou de morceaux de peaux de
mouton, et mourant de faim. L'on voyait, apr�s, quelques d�bris de la
cavalerie de la Garde. L'Empereur venait ensuite, � pied et un b�ton �
la main. Il �tait envelopp� d'une grande capote doubl�e de fourrure,
ayant sur la t�te un bonnet de velours couleur amarante, avec un tour
de peau de renard noir. � sa droite, marchait �galement � pied le roi
Murat; � sa gauche, le prince Eug�ne, vice-roi d'Italie; ensuite les
mar�chaux Berthier, prince de Neufch�tel; Ney, Mortier, Lefebvre,
ainsi que d'autres mar�chaux et g�n�raux dont les corps �taient en
partie an�antis.

� peine l'Empereur nous avait-il d�pass�s, qu'il monta � cheval, ainsi


qu'une partie de ceux qui l'accompagnaient; les trois quarts des
g�n�raux n'avaient plus de chevaux. Tout cela �tait suivi de sept �
huit cents officiers, sous-officiers, marchant en ordre et portant,
dans le plus grand silence, les aigles des r�giments auxquels ils
avaient appartenu et qui les avaient tant de fois conduits � la
victoire. C'�taient les d�bris de plus de soixante mille hommes.
Venait ensuite la Garde imp�riale � pied, marchant toujours en ordre.
Les premiers �taient les chasseurs � pied. Mon pauvre Picart, qui
n'avait pas vu l'arm�e depuis un mois, regardait tout cela sans rien
dire, mais ses mouvements convulsifs ne faisaient que trop voir ce
qu'il �prouvait. Plusieurs fois, il frappa la crosse de son fusil
contre la terre, et de son poing sa poitrine et son front. Je voyais
de grosses larmes couler sur ses joues et retomber sur ses moustaches
o� pendaient des gla�ons. Alors, se retournant de mon c�t�: �En
v�rit�, mon pays, je ne sais pas si je dors ou si je veille. Je pleure
d'avoir vu notre Empereur marcher � pied, un b�ton � la main, lui si
grand, lui qui nous fait si fiers!� En disant ces paroles, Picart
releva la t�te et frappa sur son fusil. Il semblait vouloir, par ce
mouvement, donner plus d'expression � ses paroles.
Il continua: �Avez-vous remarqu� comme il nous a regard�s?�
Effectivement, en passant, l'Empereur avait tourn� la t�te de notre
c�t�. Il nous avait regard�s comme il regardait toujours les soldats
de sa Garde, lorsqu'il les rencontrait marchant isol�ment, et surtout
dans ce moment de malheur, o� il semblait, par son regard, vous
inspirer de la confiance et du courage. Picart pr�tendait que
l'Empereur l'avait reconnu, chose bien possible.

Mon vieux camarade, dans la crainte de para�tre ridicule, avait �t�


son manteau blanc qu'il tenait sous son bras gauche. Il avait aussi,
quoique souffrant de la t�te, remis son bonnet � poil, ne voulant pas
para�tre avec celui en peau de mouton que le Polonais lui avait
donn�. Le pauvre Picart oubliait sa triste position pour ne plus
penser qu'� celle de l'Empereur et de ses camarades qu'il lui tardait
de voir.

Enfin parurent les vieux grenadiers. C'�tait le premier r�giment.


Picart �tait du second. Nous ne tard�mes pas � le voir, car la colonne
du premier n'�tait pas longue. Suivant moi, il en manquait au moins la
moiti�. Lorsqu'il fut devant le bataillon dont il faisait partie, il
avan�a pour joindre sa compagnie.

Aussit�t l'on entendit: �Tiens, l'on dirait Picart!--Oui, r�pond


Picart, c'est moi, mes amis, me voil� et je ne vous quitte plus qu'�
la mort!� Aussit�t la compagnie s'empara de lui (pour le cheval, bien
entendu). Je l'accompagnai encore quelque temps pour avoir un morceau
de l'animal, si on le tuait, mais un cri, partant de la droite de la
compagnie, se fit entendre: �Le cheval appartient � la compagnie,
puisque l'homme en fait partie!--C'est vrai, dit Picart, que
j'appartiens � la compagnie, mais le sergent qui en demande sa part a
descendu le cavalier qui le montait.--Alors, dit un sergent qui me
connaissait, il en aura!� Ce sergent faisait les fonctions du
sergent-major, mort la veille.

La colonne �tant arr�t�e, un officier demanda � Picart d'o� il venait


et comment il se trouvait en avant, vu que ceux qui, comme lui,
escortaient le convoi, �taient rentr�s depuis trois jours. La halte
dura assez longtemps. Il conta son affaire, s'interrompant � chaque
instant pour demander apr�s plusieurs de ses camarades qu'il ne voyait
plus dans les rangs: ils avaient succomb�. Il n'osait demander apr�s
son camarade de lit, qui �tait en m�me temps son pays. � la fin, il le
demanda: �Et Rougeau, o� est-il?--� Krasno�, r�pondit un tambour.--Ah!
je comprends!--Oui, continua le tambour; mort d'un coup de boulet qui
lui coupa les deux jambes. Avant de nous quitter, il t'a fait son
ex�cuteur testamentaire; il m'a charg� de te remettre sa croix, sa
montre et un petit sac de cuir renfermant de l'argent et diff�rents
objets. En me les remettant, il m'a charg� de te dire que tu les
remettes � sa m�re, et si, comme lui, tu avais le malheur de ne pas
revoir la France, de vouloir bien en charger un autre.�

Aussit�t, devant la compagnie, le tambour, qui se nommait Patrice,


tira de son sac tous les objets, en disant � Picart: �Je le les
remets, mon vieux, tels que je les ai re�us de sa main; c'est lui qui
les tira de son sac, que nous rem�mes ensuite sous sa t�te; il est
mort un instant apr�s.--C'est bien, dit Picart, si j'ai le bonheur de
retourner en Picardie, je m'acquitterai des derni�res volont�s de mon
camarade.� On recommen�a � marcher. Je dis adieu � mon vieux camarade,
en lui promettant de le revoir, le soir au bivac.
J'attendis, sur le c�t� du chemin, que notre r�giment pass�t, car l'on
m'avait dit qu'il faisait l'arri�re-garde.

Apr�s les grenadiers, suivaient plus de trente mille hommes, ayant


presque tous les pieds et les mains gel�s, en partie sans armes, car
ils n'auraient pu en faire usage. Beaucoup marchaient appuy�s sur des
b�tons. G�n�raux, colonels, officiers, soldats, cavaliers, fantassins
de toutes les nations qui formaient notre arm�e, marchaient confondus,
couverts de manteaux et de pelisses br�l�es et trou�es, envelopp�s
dans des morceaux de drap, des peaux de mouton, enfin tout ce que l'on
pouvait se procurer pour se pr�server du froid. Ils marchaient sans se
plaindre, s'appr�tant encore, comme ils le pouvaient, pour la lutte,
si l'ennemi s'opposait � notre passage. L'Empereur, au milieu de nous,
nous inspirait de la confiance et trouva encore des ressources pour
nous tirer de ce mauvais pas. C'�tait toujours le grand g�nie et, tout
malheureux que l'on �tait, partout, avec lui, on �tait s�r de vaincre.

Cette masse d'hommes laissait, en marchant, toujours apr�s elle, des


morts et des mourants. Il me fallut attendre plus d'une heure, avant
que cette colonne f�t pass�e. Apr�s, il y eut encore une longue
tra�n�e des plus mis�rables qui suivaient machinalement � de grands
intervalles. Ceux l� �taient arriv�s au dernier degr� de la mis�re et
ne devaient pas m�me passer la B�r�zina dont nous �tions si pr�s.
J'aper�us, un instant apr�s, le reste de la Jeune Garde, tirailleurs,
flanqueurs et quelques voltigeurs qui avaient �chapp� � Krasno�,
lorsque le r�giment, command� par le colonel Luron, fut, devant nous,
�cras� par la mitraille et sabr� par les cuirassiers russes. Ces
r�giments, confondus, marchaient toujours en ordre. Derri�re eux
suivaient l'artillerie et quelques fourgons. Le reste du grand parc,
command� par le g�n�ral N�gre, �tait d�j� en avant. Un instant apr�s
parut la droite des fusiliers-chasseurs, avec lesquels notre r�giment
formait une brigade. Le nombre en �tait encore beaucoup diminu�. Notre
r�giment �tait encore s�par� par de l'artillerie que les chevaux ne
savaient plus tra�ner. Un instant apr�s, j'aper�us la droite marchant
sur deux rangs, � droite et � gauche de la route, afin de rejoindre la
gauche des fusiliers-chasseurs. L'adjudant-major Roustan, le premier
qui m'aper�ut, me dit: �Eh bien! pauvre Bourgogne, c'est donc vous!
L'on vous croit mort en arri�re, et vous voil� vivant en avant!
Allons, tant mieux! N'avez-vous pas rencontr�, en arri�re, des hommes
du r�giment?� Je lui r�pondis que, depuis trois jours, je voyageais
dans les bois avec un second, pour �viter d'�tre pris par les Russes.
M. Serraris dit au colonel qu'il savait que, depuis le 22, j'�tais
rest� en arri�re, �tant malade, et que s'il �tait surpris d'une chose,
c'�tait de me revoir. Enfin arriva la compagnie, et j'avais repris mon
rang � la droite, que mes amis ne m'avaient pas encore aper�u[49].
Aussit�t qu'ils surent que j'�tais l�, ils vinrent aupr�s de moi me
faire des questions auxquelles je n'avais pas la force de r�pondre,
tant j'�tais �mu en me retrouvant au milieu d'eux, comme si j'eusse
�t� dans ma famille. Ils me disaient qu'ils ne concevaient pas comment
j'avais �t� s�par� d'eux, et que cela ne serait pas arriv�, s'ils se
fussent aper�us que j'�tais malade � ne pouvoir suivre. En jetant un
coup d'oeil sur la compagnie, je vis qu'elle �tait encore beaucoup
diminu�e. Le capitaine manquait; tous les doigts de pieds lui �taient
tomb�s. Pour le moment, l'on ne savait pas o� il �tait, quoique
marchant avec un mauvais cheval qu'on lui avait procur�.

[Note 49: Ils marchaient tous la t�te baiss�e, les yeux fix�s vers
la terre, n'y voyaient presque plus, tant la gel�e et la fum�e du
bivac leur avaient ab�m� la vue. (_Note de l'auteur_.)]

Deux de mes amis[50], voyant que je marchais avec peine, me prirent


sous les bras.

[Note 50: C'�tait avec Grangier et Leboude que nous marchions de


la sorte. (_Note de l'auteur_.)]

Nous rejoign�mes les fusiliers-chasseurs. Je ne me rappelle pas, �


aucune �poque de ma vie, avoir jamais eu autant envie de dormir, et
cependant il fallait suivre. Mes amis me prirent encore sous les bras
en me recommandant de dormir, chose que nous f�mes oblig�s de faire
chacun notre tour, car le sommeil s'empara aussi d'eux. Il nous est
arriv� plusieurs fois de nous trouver arr�t�s et endormis tous les
trois. Heureusement que le froid, ce jour-l�, avait beaucoup diminu�,
car le sommeil nous aurait infailliblement conduits � la mort.

Nous arriv�mes, au milieu de la nuit, dans les environs de Borisow.


L'Empereur se logea dans un ch�teau situ� � droite de la route, et
toute la Garde bivaqua autour. Le g�n�ral Roguet, qui nous commandait,
s'empara de la serre du ch�teau pour y passer la nuit. Mes amis et moi
nous nous �tabl�mes derri�re. Pendant la nuit, le froid augmenta
consid�rablement. Le lendemain 26, dans la journ�e, nous all�mes
prendre position sur les bords de la B�r�zina. L'Empereur �tait,
depuis le matin, � Studianka, petit village situ� sur une hauteur et
en face.

En arrivant, nous v�mes les braves pontonniers travaillant � la


construction des ponts, pour notre passage. Ils avaient pass� toute la
nuit, travaillant dans l'eau jusqu'aux �paules, au milieu des gla�ons,
et encourag�s par leur g�n�ral[51]. Ils sacrifiaient leur vie pour
sauver l'arm�e. Un de mes amis m'a assur� avoir vu l'Empereur leur
pr�sentant du vin.

[Note 51: Le g�n�ral �bl�.]

� deux heures de l'apr�s-midi, le premier pont fut fait. La


construction fut p�nible et difficile, car les chevalets s'enfon�aient
toujours dans la vase. Aussit�t, le corps du mar�chal Oudinot le
traversa pour attaquer les Russes qui auraient voulu s'opposer � notre
passage. D�j�, avant que le pont f�t fini, de la cavalerie du deuxi�me
corps avait pass� le fleuve � la nage; chaque cavalier portait en
croupe un fantassin. Le second pont, pour l'artillerie et la
cavalerie, fut termin� � quatre heures[52].

[Note 52: Ce second pont croula quelque temps apr�s qu'il fut
termin�, et au moment o� l'artillerie commen�ait � passer. Il y p�rit
du monde. (_Note de l'auteur_.)].

Un instant apr�s notre arriv�e sur le bord de la B�r�zina, je m'�tais


couch�, envelopp� dans ma peau d'ours et, aussit�t, je tremblai de la
fi�vre. Je fus longtemps dans le d�lire; je croyais �tre chez mon
p�re, mangeant des pommes de terre et une tartine � la flamande, et
buvant de la bi�re. Je ne sais combien de temps je fus dans cette
situation, mais je me rappelle que mes amis m'apport�rent, dans une
gamelle, du bouillon de cheval tr�s chaud que je pris avec plaisir et
qui, malgr� le froid, me fit transpirer, car, ind�pendamment de la
peau d'ours qui m'enveloppait, mes amis, pendant que je tremblais,
m'avaient couvert avec une grande toile cir�e qu'ils avaient arrach�e
d'un dessus de caisson de l'�tat-major, sans chevaux. Je passai le
reste de la journ�e et de la nuit sans bouger.

Le lendemain 27, j'�tais un peu mieux, mais extraordinairement faible.


Ce jour-l�, l'Empereur passa la B�r�zina avec une partie de la Garde
et environ mille hommes appartenant au corps du mar�chal Ney. C'�tait
une partie du reste de son corps d'arm�e. Notre r�giment resta sur le
bord. Je m'entendis appeler par mon nom: je levai la t�te et je
reconnus M. P�niaux, directeur des postes et des relais de l'Empereur,
qui, en voyant le r�giment o� il savait que j'�tais, s'�tait inform�
de moi. On lui avait dit que j'�tais malade. Il venait, non pour me
donner des secours, puisqu'il n'avait rien pour lui-m�me, mais pour
m'encourager. Je le remerciai de l'int�r�t qu'il me t�moignait, en
ajoutant que je pensais que je ne passerais pas la B�r�zina, que je ne
reverrais plus la France, mais que lui, si, plus heureux que moi, il
avait le bonheur de retourner au pays, je le priais de dire � mes
parents dans quelle triste situation il m'avait vu. Il m'offrit de
l'argent, je le remerciai, car j'avais la valeur de huit cents francs
que j'aurais volontiers donn�s pour la tartine, les pommes de terre
que j'avais cru manger chez moi.

Avant de me quitter, il me montra de la main la maison o� l'Empereur


avait log�, en me disant qu'il avait jou� de malheur, car cette maison
�tait un magasin de farine, mais que les Russes avaient tout emport�,
de sorte qu'il n'avait rien � m'offrir. Il me donna une poign�e de
main, et me quitta pour passer le pont.

Lorsqu'il fut parti, je me rappelai qu'il m'avait parl� d'un magasin


de farine dans la maison o� avait log� l'Empereur. Aussit�t je me
l�ve, et, quoique bien faible, je me tra�ne de ce c�t�. Il n'y avait
pas longtemps que l'Empereur en �tait sorti, et d�j� l'on y avait
enlev� toutes les portes. En y entrant, j'aper�us plusieurs chambres
que je parcourus: dans toutes il �tait facile de voir qu'il y avait eu
de la farine. J'entrai dans une o� je remarquai que les planches
�taient mal jointes; il y avait plus d'un pouce d'intervalle. Je
m'assis et, avec la lame de mon sabre, je fis sortir autant de terre
que de farine, que je mettais pr�cieusement dans un mouchoir. Apr�s un
travail de plus d'une heure, j'en ramassai peut-�tre la valeur de deux
livres, o� se trouvait un huiti�me de terre, de paille et de petits
morceaux de bois. N'importe! Dans ce moment je n'y fis pas attention.
Je sortis heureux et content. Comme je prenais la direction de notre
bivac, j'aper�us un feu o� plusieurs soldats de la Garde se
chauffaient. Parmi eux �tait un musicien de notre r�giment qui avait
sur son sac une gamelle de fer-blanc. Je lui fis signe de venir me
parler, mais, comme il ne se souciait pas beaucoup de quitter sa
place, ne sachant pas pourquoi je l'appelais, je lui montrai mon
paquet en lui faisant comprendre qu'il y avait quelque chose dedans.
Il se leva, quoique avec peine, et, lorsqu'il fut pr�s de moi, je lui
dis, de mani�re que les autres ne puissent l'entendre, que, s'il
voulait me pr�ter sa gamelle, nous ferions des galettes que nous
partagerions. Il consentit de suite � ma proposition. Comme il y avait
beaucoup de feux abandonn�s, nous en cherch�mes un � l'�cart. Je fis
ma p�te et quatre galettes; j'en donnai la moiti� � mon musicien que
je ramenai avec moi au r�giment, toujours sur le bord de la B�r�zina.
En arrivant, je partageai avec ceux qui m'avaient conduit sous les
bras et, comme elles �taient encore chaudes, ils les trouv�rent
bonnes. Apr�s avoir bu un peu d'eau bourbeuse de la B�r�zina, nous
nous chauff�mes en attendant l'ordre de passer les ponts.
Aupr�s de notre feu �tait un soldat de la compagnie qui se mettait en
grande tenue: je lui en demandai la raison. Sans me r�pondre, il se
mit � rire en me regardant. Cet homme �tait malade; son rire �tait le
rire de la mort, car il succomba pendant la nuit.

Un peu plus loin, c'�tait un vieux soldat ayant deux chevrons ou, si
l'on veut, quinze ans de service. Sa femme �tait cantini�re; ils
avaient tout perdu: voitures, chevaux, bagages, ainsi que deux enfants
morts dans la neige. Il ne restait plus, � cette pauvre femme, que le
d�sespoir et son mari mourant. Cette malheureuse, jeune encore, �tait
assise sur la neige, tenant sur ses genoux la t�te de son mari mourant
et sans connaissance. Elle ne pleurait pas, car, chez elle, la douleur
�tait trop grande. Derri�re elle et appuy�e sur son �paule, �tait une
jeune fille de treize � quatorze ans, belle comme un ange, seule
enfant qui leur restait. Cette pauvre enfant pleurait en sanglotant.
Ses larmes tombaient et allaient se geler sur la figure froide de son
p�re. Elle avait, pour tout v�tement, une capote de soldat sur une
mauvaise robe, et une peau de mouton sur les �paules, pour la
pr�server du froid[53]. Plus personne du r�giment auquel ils
appartenaient n'�tait l� pour les consoler. Le r�giment n'existait
plus. Nous f�mes tout ce qui �tait possible en pareille circonstance;
je n'ai pu savoir si cette malheureuse famille avait �t� secourue. De
quelque c�t� que l'on se tourn�t, c'�tait tableaux semblables.

[Note 53: Cette jeune personne �tait coiff�e, ainsi que sa m�re,
d'un bonnet de peau de mouton d'Astrakan. (_Note d� l'auteur._)]

Les voitures et les caissons abandonn�s nous fournissaient du bon bois


sec pour nous chauffer; aussi, nous en profit�mes.

Mes amis me demand�rent comment j'avais pass� mes trois jours


d'absence. Ils me cont�rent � leur tour que, le 23, lorsqu'ils �taient
en marche sur la route qui traverse la for�t, ils aper�urent le 9e
corps rang� en bataille sur la route et qui criait: �Vive l'Empereur!�
qu'ils n'avaient pas vu depuis cinq mois. Ce corps d'arm�e, qui
n'avait presque pas souffert et qui n'avait jamais manqu� de vivres,
fut saisi en nous voyant si malheureux, de m�me que nous, nous le
f�mes en les voyant si bien. Ils ne pouvaient pas croire que c'�tait
l� l'arm�e de Moscou, cette arm�e qu'ils avaient vue si belle, si
nombreuse, aujourd'hui mis�rable et r�duite � si peu de monde.

Le 2e corps d'arm�e, command� par le mar�chal Oudinot, ainsi que le


9e, command� par le mar�chal Victor, duc de Bellune, et les Polonais
par le g�n�ral Dombrowski, n'avaient pas �t� � Moscou; ils �taient
rest�s en Lithuanie, dans des cantonnements, mais, depuis quelques
jours, ils se battaient contre les Russes, les avaient repouss�s et
leur avaient pris une quantit� consid�rable de bagages qui nous
embarrassaient; mais, en se retirant, les Russes avaient br�l� le
pont, le seul qui existait sur la B�r�zina, ce qui arr�tait notre
marche et nous tenait bloqu�s au milieu d'un marais, entre deux
for�ts, tous r�unis en masse, Fran�ais, Italiens, Espagnols,
Portugais, Croates, Allemands, Polonais, Romains, Napolitains, et m�me
des Prussiens.

Les cantiniers, avec leurs femmes et leurs enfants au d�sespoir,


pleuraient. On a remarqu� que les hommes avaient plus souffert que les
femmes, moralement et physiquement. J'ai vu les femmes supporter avec
un courage admirable toutes les peines et les privations auxquelles
elles �taient assujetties. Il y en a m�me qui faisaient honte �
certains hommes, qui ne savaient pas supporter l'adversit� avec
courage et r�signation. Bien peu de ces femmes succomb�rent, moins
celles qui tomb�rent dans la B�r�zina en passant le pont, ou qui
furent �touff�es.

� l'entr�e de la nuit, nous f�mes assez tranquilles. Chacun s'�tait


retir� dans ses bivacs et, chose �tonnante, plus personne ne se
pr�sentait pour passer le pont; pendant toute la nuit du 27 au 28, il
fut libre. Comme nous avions du bon feu, je m'endormis, mais, au
milieu de la nuit, la fi�vre me reprit, et j'�tais encore dans le
d�lire, lorsqu'un coup de canon me r�veilla. Il faisait jour. Il
pouvait �tre 7 heures. Je me levai, je pris mes armes, et, sans rien
dire ni pr�venir personne, je me pr�sentai � la t�te du pont et je
traversai absolument seul. Je n'y rencontrai personne que des
pontonniers qui bivaquaient sur les deux rives pour y rem�dier
lorsqu'il y arrivait quelque accident.

Lorsque je fus de l'autre c�t�, j'aper�us, sur ma droite, une grande


baraque en planches. C'�tait l� o� l'Empereur avait couch� et o� il
�tait encore. Comme j'avais froid � cause de ma fi�vre, je me
pr�sentai � un feu o� �taient plusieurs officiers occup�s � regarder
sur une carte, mais je fus si mal re�u, que je dus me retirer. Pendant
ce temps; un soldat du r�giment, qui m'avait aper�u, vint me dire que
le r�giment venait de traverser le pont et qu'il �tait all� se mettre
en bataille en seconde ligne, derri�re le corps du mar�chal Oudinot,
qui se battait sur notre gauche. Comme le canon grondait et que les
boulets arrivaient jusqu'� l'endroit o� j'�tais, je me disposai �
rejoindre le r�giment, me disant qu'il valait mieux mourir d'un coup
de boulet que de froid ou de faim: j'avan�ai dans le bois. Chemin
faisant, je rencontrai un caporal de la compagnie qui se tra�nait avec
peine. Nous arriv�mes au r�giment en nous tenant par le bras, pour
nous soutenir mutuellement. � quelques pas de la compagnie, il y avait
un feu: comme il tremblait beaucoup de la fi�vre, je le conduisis
aupr�s. � peine y �tions-nous qu'un boulet de quatre atteint mon
pauvre camarade � la poitrine et l'�tend raide mort au milieu de nous.
Le boulet n'avait pas travers�, il �tait rest� dans son corps. Lorsque
je le vis mort, je ne pus m'emp�cher de dire assez haut: �Pauvre
Marcelin! Tu es bien heureux!� Au m�me instant, le bruit courut que le
mar�chal Oudinot venait d'�tre bless�.

En voyant tomber cet homme du r�giment, le colonel �tait accouru pr�s


du feu et, voyant que j'�tais fort malade, il m'ordonna de retourner
pr�s de la t�te du pont, d'y attendre tous les hommes qui se
trouvaient en arri�re et de les r�unir pour rejoindre le r�giment.
Lorsque j'y arrivai, le plus grand d�sordre y r�gnait d�j�. Les hommes
qui n'avaient pas voulu profiter de la nuit ou d'une partie de la
matin�e venaient, depuis qu'ils entendaient le canon, se jeter en
foule sur les bords de la B�r�zina, afin de traverser les ponts.

J'y �tais arriv�, lorsqu'un caporal de la compagnie, nomm� Gros-Jean,


qui �tait de Paris et dont je connaissais la famille, vint � moi, tout
en pleurant, me demander si je n'avais pas vu son fr�re. Je lui
r�pondis que non. Alors il me conta que, depuis la bataille de
Krasno�, il ne l'avait pas quitt�, � cause qu'il �tait malade de la
fi�vre, mais que, ce matin, au moment de passer le pont, par une
fatalit� dont il ne pouvait se rendre compte, il en avait �t� s�par�;
que, le croyant en avant, il avait �t� de tous c�t�s pour le
retrouver, le demandant � ses camarades; que, ne le trouvant pas � la
position o� �tait le r�giment, il allait repasser le pont, et qu'il
fallait qu'il le retrouve ou qu'il p�risse.

Voulant le d�tourner d'une r�solution aussi funeste, je l'engage �


rester pr�s de moi � la t�te du pont o�, probablement, nous verrions
son fr�re lorsqu'il se pr�senterait. Mais ce brave gar�on se
d�barrasse de ses armes et de son sac en me disant que, puisque
j'avais perdu le mien, il me faisait cadeau du sien, s'il ne revenait
pas; que, pour des armes, il n'en manquait pas de l'autre c�t�. Alors
il va pour s'�lancer � la t�te du pont: je l'arr�te; je lui montre les
morts et les mourants dont le pont est d�j� encombr� et qui emp�chent
les autres de traverser en les attrapant par les jambes, roulant
ensemble dans la B�r�zina, pour repara�tre ensuite au milieu des
gla�ons, et dispara�tre aussit�t pour faire place � d'autres.
Gros-Jean ne m'entendait pas. Les yeux fix�s sur cette sc�ne
d'horreur, il croit apercevoir son fr�re sur le pont, qui se d�bat au
milieu de la foule pour se frayer un chemin. Alors, n'�coutant que son
d�sespoir, il monte sur les cadavres d'hommes et de chevaux qui
obstruaient la sortie du pont[54], et s'�lance. Les premiers le
repoussent, en trouvant un nouvel obstacle � leur passage. Il ne se
rebute pas; Gros-Jean �tait fort et robuste; il est repouss� jusqu'�
trois fois. � la fin, il atteint le malheureux qu'il croyait son
fr�re, mais ce n'est pas lui; je voyais tous ses mouvements, je le
suivais des yeux. Alors, voyant sa m�prise, il n'en est que plus
ardent � vouloir atteindre l'autre bord, mais il est renvers� sur le
dos, sur le bord du pont, et pr�t � �tre pr�cipit� en bas. On lui
marche sur le ventre, sur la t�te; rien ne peut l'abattre. Il retrouve
de nouvelles forces et se rel�ve en saisissant par une jambe un
cuirassier qui, � son tour, pour se retenir, saisit un autre soldat
par un bras; mais le cuirassier, qui avait un manteau sur les �paules,
s'embarrasse dedans, chancelle, tombe et roule dans la B�r�zina,
entra�nant avec lui Gros-Jean et celui qui le tenait par le bras. Ils
vont grossir le nombre des cadavres qu'il y avait au-dessous, et des
deux c�t�s du pont.

[Note 54: � la sortie du pont �tait un marais, endroit fangeux o�


beaucoup de chevaux s'enfon�aient, s'abattaient et ne pouvaient plus
se relever. Beaucoup d'hommes aussi arrivaient, tra�n�s par la masse
jusqu'� la sortie du pont, mais, �touff�s au moment o� ils n'�taient
plus soutenus, ils tombaient, et ceux qui les suivaient marchaient
dessus. (_Note de l'auteur._)]

Le cuirassier et l'autre avaient disparu sous les gla�ons, mais


Gros-Jean, plus heureux, avait saisi un chevalet o� il se tenait
cramponn� et contre lequel se trouvait, en travers, un cheval sur
lequel il se mit � genoux. Il implorait le secours de ceux qui ne
l'�coutaient pas. Mais des sapeurs du g�nie et des pontonniers qui
avaient fait les ponts, lui jet�rent une corde qu'il eut assez
d'adresse pour saisir et de force pour tenir, et se l'attacha autour
du corps. Ensuite, de chevalet en chevalet, sur les cadavres qui
�taient dans l'eau et sur les gla�ons, les pontonniers le retir�rent �
l'autre bord. Mais je ne le revis plus; j'ai su, le lendemain, qu'il
avait retrouv� son fr�re � une demi-lieue de l�, mais expirant, et que
lui-m�me �tait dans un �tat d�sesp�r�. Ainsi p�rirent ces deux bons
fr�res et un troisi�me qui �tait dans le 2e lanciers. � mon retour �
Paris, j'ai revu leur famille qui est venue me demander des nouvelles
de ses enfants. Je n'ai pu que lui laisser une lueur d'esp�rance, en
lui disant qu'ils �taient prisonniers, mais j'�tais certain qu'ils
n'existaient plus.
Pendant ce d�sastre, des grenadiers de la Garde parcouraient les
bivacs. Ils �taient accompagn�s d'un officier; ils demandaient du bois
sec pour chauffer l'Empereur. Chacun s'empressait de donner ce qu'il
avait de meilleur; m�me des hommes mourants levaient encore la t�te
pour dire: �Prenez pour l'Empereur!�

Il pouvait �tre dix heures; le second pont, d�sign� pour la cavalerie


et l'artillerie, venait de s'ab�mer sous le poids de l'artillerie, au
moment o� il y avait beaucoup d'hommes dessus, dont une grande partie
p�rit. Alors le d�sordre redoubla car, tous se jetant sur le premier
pont, il n'y avait plus possibilit� de se frayer un passage. Hommes,
chevaux, voitures, cantiniers avec leurs femmes et leurs enfants, tout
�tait confondu et �cras�, et, malgr� les cris du mar�chal Lefebvre
plac� � l'entr�e du pont pour maintenir l'ordre autant que possible,
il lui fut impossible de rester. Il fut emport� par le torrent et
oblig�, avec tous ceux qui l'accompagnaient, pour �viter d'�tre �cras�
ou �touff�, de traverser le pont.

J'avais d�j� r�uni cinq hommes du r�giment, dont trois avaient perdu
leurs armes dans la bagarre. Je leur avais fait faire du feu. J'avais
toujours les yeux fix�s sur le pont; j'en vis sortir un homme
envelopp� d'un manteau blanc: pouss� par ceux qui le suivaient, il
alla tomber sur un cheval abattu, sur la gauche du pont. Il se releva
avec beaucoup de peine, fit encore quelques pas, tomba de nouveau, se
releva de m�me, pour venir ensuite retomber pr�s de notre feu. Il
resta un instant dans cette position; pensant qu'il �tait mort, nous
allions le mettre � l'�cart et prendre son manteau, mais il leva la
t�te en me regardant. Alors il se mit sur les genoux, il me reconnut.
C'�tait l'armurier du r�giment; il se mit � se lamenter en me disant:
�Ah! mon sergent! quel malheur! J'ai tout perdu, chevaux, voitures,
lingots, fourrures! Il me restait encore un mulet que j'avais amen�
d'Espagne. Je viens d'�tre oblig� de l'abandonner. Il �tait encore
charg� de mes lingots et de mes fourrures! J'ai pass� le pont sans
toucher les planches, car j'ai �t� port�, mais j'ai manqu� de mourir!�
Je lui dis qu'il �tait encore tr�s heureux et qu'il devait remercier
la Providence s'il arrivait en France, pauvre, mais avec la vie.

Le nombre d'hommes qui arrivaient autour de notre feu nous for�a de


l'abandonner et d'en recommencer un autre, quelques pas en arri�re. Le
d�sordre allait toujours croissant, mais ce fut bien pis, un instant
apr�s, lorsque le mar�chal Victor fut attaqu� par les Russes et que
les boulets et les obus commen�aient � tomber dans la foule. Pour
comble de malheur, la neige recommen�a avec force, accompagn�e d'un
vent froid. Le d�sordre continua toute la journ�e et toute la nuit et,
pendant ce temps, la B�r�zina charriait, avec les gla�ons, les
cadavres d'hommes et de chevaux, et des voitures charg�es de bless�s
qui obstruaient le pont et roulaient en bas. Le d�sordre devint plus
grand encore lorsque, entre huit et neuf heures du soir, le mar�chal
Victor commen�a sa retraite. Ce fut sur un mont de cadavres qu'il put,
avec sa troupe, traverser le pont. Une arri�re-garde faisant partie du
9e corps �tait encore rest�e de l'autre c�t� et ne devait quitter
qu'au dernier moment. La nuit du 28 au 29 offrait encore � tous ces
malheureux, sur la rive oppos�e, la possibilit� de gagner l'autre
bord; mais, engourdis par le froid, ils rest�rent � se chauffer avec
les voitures que l'on avait abandonn�es et br�l�es expr�s pour les en
faire partir.

Je m'�tais retir� en arri�re avec dix-sept hommes du r�giment et un


sergent nomm� Rossi�re. Un soldat du r�giment le conduisait. Il �tait
devenu, pour ainsi dire, aveugle, et il avait la fi�vre[55]. Par
piti�, je lui pr�tai ma peau d'ours pour se couvrir, mais il tomba
beaucoup de neige pendant la nuit, elle se fondait sur la peau d'ours
par suite de la chaleur du grand feu et, par la m�me raison, se
s�chait. Le matin, lorsque je fus pour la reprendre, elle �tait
devenue tellement dure, qu'il me fut impossible de m'en servir: je dus
l'abandonner. Mais, voulant qu'elle f�t encore utile, j'en couvris un
homme mourant.

[Note 55: J'ai su, depuis, que le sergent avait eu le bonheur de


revenir en France. Comme il avait beaucoup d'argent, il trouva un juif
qui le conduisit � Koenigsberg; mais en France, �tant devenu fou, il
se br�la la cervelle. (_Note de l'auteur_.)]

Nous avions pass� une mauvaise nuit. Beaucoup d'hommes de la Garde


imp�riale avaient succomb�: il pouvait �tre sept heures du matin.
C'�tait le 29 novembre. J'allai encore aupr�s du pont, afin de voir si
je rencontrerais des hommes du r�giment. Ces malheureux, qui n'avaient
pas voulu profiter de la nuit pour se sauver, venaient, depuis qu'il
faisait jour, mais trop tard, se jeter en masse sur le pont. D�j� l'on
pr�parait tout ce qu'il fallait pour le br�ler. J'en vis plusieurs qui
se jet�rent dans la B�r�zina, esp�rant la passer � la nage sur les
gla�ons, mais aucun ne put aborder. On les voyait dans l'eau jusqu'aux
�paules, et l�, saisis par le froid, la figure rouge, ils p�rissaient
mis�rablement. J'aper�us, sur le pont, un cantinier portant un enfant
sur sa t�te. Sa femme �tait devant lui, jetant des cris de d�sespoir.
Je ne pus en voir davantage; c'�tait au-dessus de mes forces. Au
moment o� je me retirais, une voiture dans laquelle �tait un officier
bless�, tomba en bas du pont avec le cheval qui la conduisait, ainsi
que plusieurs hommes qui accompagnaient[56]. Enfin, je me retirai. On
mit le feu au pont; c'est alors, dit-on, que des sc�nes impossibles �
peindre se sont pass�es. Les d�tails que je viens de raconter ne sont
que l'esquisse de l'horrible tableau.

[Note 56: C'est ainsi que p�rit M. Legrand, fr�re du docteur


Legrand, de Valenciennes. Il avait �t� bless� � Krasno�. Il �tait
arriv� jusqu'� la B�r�zina. Un instant apr�s la sc�ne que je viens de
tracer, et au moment o� les Russes tiraient sur le pont, l'on m'a
assur� qu'il avait encore re�u une blessure avant d'�tre pr�cipit�,
lui et sa voiture. (_Note de l'auteur_.)]

Je venais d'�tre pr�venu que le r�giment allait passer; il venait de


quitter la position de la veille. Je fis prendre les armes aux hommes,
r�unis au nombre de 23, sans compter notre armurier. Lorsque le
r�giment passa, chacun rentra dans sa compagnie.

Nous �tions en marche: il pouvait �tre neuf heures. Nous travers�mes


un terrain bois� et coup� par des marais que nous pass�mes sur des
ponts construits en bois de sapin r�sineux de deux mille pieds de
longueur, que les Russes n'avaient pas eu, heureusement pour nous, le
bonheur de br�ler. L'on s'arr�ta pour attendre ceux qui �taient encore
derri�re. Il faisait un peu de soleil. Je m'assis sur le sac de
Gros-Jean et je m'endormis, mais un officier, M. Favin, s'en �tant
aper�u, vint me tirer par les oreilles, par les cheveux; d'autres me
donnaient des coups de pied dans le derri�re, sans pouvoir m'�veiller.
Enfin il fallut que plusieurs prennent le parti de me lever, car c'en
�tait fait: mon sommeil �tait celui de la mort et, cependant, j'�tais
f�ch� que l'on m'e�t r�veill�.
Beaucoup d'hommes, que l'on croyait perdus, arrivaient encore des
bords de la B�r�zina. Il y en avait qui s'embrassaient, se
f�licitaient, comme si l'on venait de passer le Rhin, dont nous �tions
encore �loign�s de quatre cents lieues! On se croyait tellement sauv�s
que, revenus � des sentiments moins indiff�rents, on plaignait, on
regrettait ceux qui avaient eu le malheur de rester en arri�re. Pour
ne plus m'endormir, on me conseilla de marcher un peu en avant. C'est
ce que je fis.

IX

De la B�r�zina � Wilna.--Les juifs.

Il n'y avait pas une demi-heure que je marchais en avant du r�giment,


lorsque je rencontrai un sergent des fusiliers-chasseurs que je
connaissais. Comme je lui voyais l'air assez content (chose
excessivement rare), je lui demandai s'il avait quelque chose �
manger: �J'ai, me dit-il, trouv� quelques pommes de terre dans le
village o� nous sommes�. Alors je levai la t�te et m'aper�us que nous
�tions, effectivement, dans un village. Je ne l'avais pas encore
remarqu�, marchant toujours absorb�, et la t�te baiss�e.

Au nom de _pommes de terre_, je l'arr�tai pour lui demander dans


quelle maison du village il les avait trouv�es. Je m'empressai d'y
courir, autant que mes jambes me le permettaient, et j'eus le bonheur,
apr�s bien des recherches et du mal, de trouver, sous un four, trois
petites pommes de terre, un peu plus grosses que des noix, que je fis
cuire � moiti� dans un feu abandonn� et un peu �cart� de la route,
dans la crainte d'�tre vu. Lorsqu'elles furent cuites assez, je les
mangeai avec un morceau de cheval, mais sans go�t, car la fi�vre que
j'avais depuis plusieurs jours m'avait cass� l'app�tit; aussi je
jugeais que, si cela devait durer encore quelques jours, j'�tais
perdu.

Le r�giment venant � passer, je repris mon rang, et nous march�mes


jusqu'� Ziembin, o� l'Empereur �tait d�j� arriv� avec une partie de la
Garde. Nous le v�mes qui regardait du c�t� de la route de Borisow, sur
notre gauche, o� l'on disait que les Russes venaient. Quelques
cavaliers de la Garde s'�taient port�s en avant, mais les Russes ne se
montr�rent pas, ce jour-l�. L'Empereur alla coucher � Kamen, avec la
moiti� de la Garde, et nous, les fusiliers-grenadiers et chasseurs,
nous couch�mes en arri�re de cet endroit.

Le 30, le quartier imp�rial coucha � Plechnitzi�, et nous, nous


bivouaqu�mes en arri�re. Le lendemain, lorsque nous y arriv�mes, nous
appr�mes que, le 29, le mar�chal Oudinot, qui s'�tait retir� dans cet
endroit apr�s avoir �t� bless�, le 28, � la B�r�zina, avait failli
�tre pris; que les Russes, au nombre de deux mille, avec deux pi�ces
de canon, y �taient entr�s, mais que le mar�chal, quoique bless�,
s'�tait d�fendu avec vingt-cinq hommes, tant officiers que soldats,
malheureux et bless�s, dans une maison o� ils s'�taient retranch�s;
que les Russes, �tonn�s des dispositions de d�fense que faisait le
mar�chal, avec le peu d'hommes qui l'accompagnaient, s'�taient retir�s
sur une hauteur qui domine l'endroit, et que, de l�, ils firent le
si�ge de la maison, jusqu'au moment o� de la troupe de la
Conf�d�ration du Rhin, et une partie de la Garde, arriva avec
l'Empereur. Nous remarqu�mes la baraque, en passant: elle �tait perc�e
de plusieurs coups de boulets; mais nous ne p�mes comprendre comment
deux mille Cosaques n'avaient pas eu assez de courage pour prendre
d'assaut une baraque en bois, o� vingt-cinq hommes s'�taient retir�s
pour se d�fendre, il est vrai, jusqu'� la mort.

Le lendemain 1er d�cembre, nous part�mes de grand matin. Apr�s


une heure de marche, nous arriv�mes dans un village o� les
fusiliers-chasseurs avaient couch�; ils nous attendaient, afin de
partir avec nous. En y arrivant, je m'informai si l'on n'y trouvait
rien � acheter: un sergent-major des chasseurs me dit que, chez le
juif o� il avait log�, se trouvait du geni�vre. Je le priai de m'y
conduire. �tant dans la maison, j'aper�us le juif avec une longue,
barbe, et, m'adressant � lui fort poliment en allemand, je lui
demandai s'il avait du geni�vre � me vendre. Il me r�pondit d'un ton
brusque: �Je n'en ai plus, les Fran�ais me l'ont pris!� � cela je
n'avais rien � r�pondre, mais, comme je connaissais cette race
d'hommes, je n'ajoutai pas foi aux paroles qu'il me disait, car ce
n'�tait que la crainte de ne pas �tre pay� qui lui faisait dire qu'il
n'en avait plus. Tout � coup, une jeune fille de quatorze � quinze ans
descendit d'un grand po�le en terre, sur lequel elle �tait assise, et
s'approchant de moi, me dit: �Si tu veux me donner le galon que tu as
l�, je te donnerai un verre d'eau-de-vie!� Je consentis � ce qu'elle
voulait; aussit�t, elle d�tacha le large galon en argent qui soutenait
la carnassi�re que je portais au c�t�, d'une valeur de plus de trente
francs, et que j'apportais de Moscou. Lorsqu'il fut en sa possession,
elle le cacha dans son sein; ensuite elle le rempla�a par une mauvaise
corde. Si je l'avais laiss�e faire, elle m'aurait pris la giberne du
docteur que j'avais enlev�e au Cosaque; elle s'�tait aper�ue qu'elle
�tait garnie en argent. Un instant apr�s, elle m'apporta un mauvais
verre de geni�vre que j'avalai avec peine, tant j'avais l'estomac
resserr�.

La jeune juive me donna encore un petit fromage d'une forme ovale,


gros comme un oeuf de poule, et qui avait l'odeur de l'anis. Je le mis
pr�cieusement dans ma carnassi�re, et je sortis.

� peine avais-je pris l'air, que le malheureux verre de geni�vre, au


lieu de descendre dans l'estomac, me monta � la t�te. Il fallait
passer sur un corps d'arbre qui servait de pont, sur un large et
profond foss� rempli de neige. Je le passai en dansant, sans tomber,
et je courus jusqu'au milieu du r�giment, en faisant la m�me chose. Je
fis mieux, j'allai prendre de mes camarades par les bras, en chantant
et en voulant les faire danser. Plusieurs de mes amis, et m�me des
officiers, se r�unirent autour de moi, en me demandant ce que j'avais:
pour toute r�ponse je dansais, et je chantais. D'autres me regardaient
avec indiff�rence. Le sergent-major de la compagnie, me conduisant �
quelques pas du r�giment, me demanda d'o� je venais. Je lui dis que
j'avais bu la goutte: �Et o�?--Viens avec moi�, lui dis-je. Il me
suivit, nous pass�mes sur l'arbre, en nous tenant par la main. � peine
�tions-nous de l'autre c�t�, que je me sentis saisir par un bras:
c'�tait un de mes amis un Li�geois[57], sergent-major, qui venait
savoir ce que j'avais.

[Note 57: Leboude. (_Note de l'auteur._)]

Lorsque nous f�mes chez le juif, je leur dis que, s'ils avaient des
galons d'or ou d'argent, ils auraient du geni�vre: �Si ce n'est que
cela, dit le Li�geois, en voil�!� Il avait un joli bonnet en peau
d'Astrakan, dont le tour �tait garni d'un large galon en or; il le
donna. Ce fut encore la jeune juive qui fit l'affaire, qui le
d�cousit. On nous donna du geni�vre; ensuite nous sort�mes, mais �
peine �tions-nous hors de la maison, que la folie me reprit encore
plus fort, ainsi qu'au Li�geois, de sorte que je recommence � danser,
et le Li�geois aussi. Le sergent-major regardait en nous engageant de
marcher pour rejoindre le r�giment. Pour toute r�ponse, nous le
prenons chacun par un bras et nous nous dirigeons du c�t� du foss�,
sur l'arbre qui sert de pont, toujours en dansant. Arriv� l�, le
Li�geois glisse, tombe, et entra�ne le sergent-major ainsi que moi
dans le foss� et dans la neige qui recouvrait plus de deux cents
cadavres, que l'on y avait jet�s depuis deux jours[58]. � cette chute
inattendue, le sergent-major jette un cri de terreur et de col�re,
sans cependant s'�tre fait mal, ni nous non plus. Ensuite il se met �
jurer apr�s nous et le Li�geois � chanter; me prenant par les mains,
il voulait me faire danser.

[Note 58: Ces cadavres provenaient des malheureux qui, les


premiers, avaient pass� la B�r�zina et qui, ayant continuellement
chemin�, s'�taient arr�t�s dans le village, o� les juifs leur avaient
vendu des mauvaises liqueurs, qu'ils n'�taient plus habitu�s de
prendre et qui les avaient fait mourir. (_Note de l'auteur._)]

Il fallait sortir, mais nous n'en avions ni la force, ni la


possibilit�. Partout il se trouvait des gla�ons sous la neige, de
sorte que, lorsque nous avions d�pass� l'endroit o� il n'y avait plus
de cadavres, il nous �tait impossible de marcher. En d�finitive, si
une compagnie de Westphaliens n'e�t pass� dans le moment, nous y
serions rest�s. L'on avan�a une corde, mais, avec nos mains gel�es,
nous ne p�mes la tenir. On finit par nous descendre le c�t� d'une
voiture qui nous servit d'�chelle; des Westphaliens nous aid�rent �
remonter. Cette descente avait rendu le Li�geois et moi un peu plus
calmes. Nous rejoign�mes le r�giment qui s'�tait arr�t� pr�s d'un
bois; on se remit en marche; une lieue plus loin, nous rencontr�mes le
prince Eug�ne, vice-roi d'Italie, marchant � la t�te d'un petit nombre
d'officiers et de quelques grenadiers de la Garde royale, group�s
autour de leurs drapeaux. Ils �taient ext�nu�s de fatigue. Ce
jour-l�, nous f�mes une forte journ�e; aussi nous laiss�mes encore
beaucoup d'hommes en arri�re, et nous all�mes coucher dans un village
abandonn� o� nous trouv�mes de la paille pour nous coucher. La viande
de cheval ne nous manquait pas, mais nous n'avions plus de marmite
pour la faire cuire et faire du bouillon qui nous aurait soutenus un
peu. Nous f�mes encore r�duits, comme les jours pr�c�dents, � manger
un morceau de viande r�tie, mais nous couch�mes dans des maisons o�
nous p�mes faire du feu. Pendant la nuit, je fus oblig� de sortir
plusieurs fois de la maison o� j'�tais couch�, car la chaleur, �
laquelle je n'�tais plus habitu�, m'incommodait.

Le lendemain, nous part�mes de grand matin. C'�tait le 2 d�cembre; la


fi�vre me reprit, j'�prouvais de grandes lassitudes dans les cuisses,
de sorte qu'au bout d'une heure de marche, je me trouvais encore en
arri�re du r�giment. Quelque temps apr�s, je traversai un petit
village o� se trouvaient beaucoup de tra�neurs, mais je le passai sans
m'arr�ter. Un peu plus loin, j'en rencontrai plusieurs milliers,
arr�t�s autour de quelques maisons, occup�s � r�tir du cheval. Le
g�n�ral Maison passa, s'arr�ta un instant pour engager tout le monde �
suivre, si l'on ne voulait pas �tre pris par la cavalerie russe, qui
n'�tait pas loin; mais la grande partie de ces hommes d�moralis�s et
affam�s n'�coutait plus rien. Ils ne voulaient quitter leurs feux
qu'apr�s avoir mang�, et beaucoup se pr�paraient � d�fendre, contre
l'ennemi, le morceau de cheval qu'ils faisaient cuire. Je continuai �
marcher. Plus avant, je rencontrai plusieurs soldats de la compagnie,
que je priai de ne pas me quitter. Ils me le promirent, en disant
qu'ils me suivraient partout, que tout leur �tait indiff�rent; ils ne
tinrent que trop leur parole.

Le soir, nous arr�t�mes pr�s d'un bois pour y passer la nuit. D�j�
beaucoup d'hommes de diff�rents corps y �taient arr�t�s, surtout de
l'arm�e d'Italie, et quelques grenadiers du 1er r�giment de la Garde,
� qui je demandai des nouvelles de Picart. On me r�pondit qu'on
l'avait vu la veille, mais que l'on pensait qu'il avait le cerveau
attaqu�, qu'il avait l'air d'un fou.

Depuis le moment o�, pr�s du pont de la B�r�zina, le pauvre Gros-Jean


m'avait laiss� son sac, je n'avais pas encore pens� de l'ouvrir, afin
de voir ce qu'il pouvait contenir. Comme j'�tais certain qu'il ne
reviendrait plus, au moins de si t�t, j'en fis la visite en pr�sence
des deux hommes de la compagnie qui �taient avec moi et qui,
pr�cis�ment, �taient de son escouade. Je ne trouvai rien
d'extraordinaire: seulement un mouchoir renfermant un peu de gruau
m�lang� avec du seigle. Un des hommes avait le couvercle d'une
marmite; nous le f�mes cuire. Je trouvai encore une mauvaise paire de
souliers, mais pas de chemise, chose dont j'avais tant besoin; le
reste m'�tait tout � fait inutile.

Heureusement, dans l'endroit o� nous �tions arr�t�s, se trouvait


beaucoup de bois coup�; nous f�mes grand feu. La nuit, le froid fut
supportable, mais, le matin au point du jour (journ�e du 3), un vent
du nord s'�leva, qui nous amena un froid de vingt degr�s. Il fallut se
mettre en marche, car la position n'�tait pas tenable. Apr�s avoir
mang� un morceau de cheval, nous part�mes, suivant machinalement ceux
qui marchaient devant nous, et qui, pas plus que nous, ne savaient o�
ils �taient, ni o� ils allaient. Le froid cessa un peu dans la
journ�e, le soleil fut brillant, aussi nous f�mes beaucoup de chemin,
nous arr�tant dans des maisons isol�es ou � des feux de bivac
abandonn�s. Autant que je puis me le rappeler, nous couch�mes dans une
maison de poste.

Le soleil, qui s'�tait montr� la veille, n'�tait que l'avant-coureur


d'une gel�e extraordinaire. Je ne dirai rien de cette journ�e, car, en
v�rit�, je n'ai jamais su comment je la passai. Je fus absorb�
tellement que, lorsque mes deux soldats m'adressaient la parole, je
leur r�pondais d'une mani�re � leur faire penser que j'�tais fou. Le
froid fut intol�rable. Beaucoup prirent les premiers chemins qu'ils
rencontr�rent, dans l'espoir de trouver des habitations; enfin nous
fin�mes, comme beaucoup, par nous perdre, en suivant des Polonais qui
prenaient un chemin pour aller sur Varsovie, par Olita. Un Polonais
qui parlait fran�ais m'assura que nous �tions � plus d'une lieue de la
route de Wilna. Nous voul�mes revenir sur nos pas; nous nous perd�mes
de nouveau, nous rencontr�mes trois officiers suivis par plus de cent
malheureux de diff�rents corps et de diff�rentes nations, mourant de
froid et de mis�re. Lorsqu'ils surent par nous qu'ils �taient �gar�s,
plusieurs pleur�rent comme des enfants.

Comme nous nous trouvions pr�s d'un bois de sapins, nous nous
d�cid�mes � y �tablir notre bivac, avec ceux que nous venions de
rencontrer. Ils avaient, avec eux, un cheval. On le tua, et une
distribution en fut faite; deux feux furent allum�s, et chacun fit sa
cuisine au bout de son sabre ou d'un b�ton. Le repas achev�, nous nous
form�mes en cercle autour de plusieurs feux, et il fut convenu qu'un
quart veillerait, car l'on craignait � chaque instant d'�tre pris par
les Russes qui suivaient l'arm�e, presque toujours sur les c�t�s de la
route. Une heure apr�s, la neige nous arriva, avec un grand vent qui
nous for�a de nous mettre sous les abris que nous avions eu la
pr�caution de faire. Un peu plus tard, le vent devint tellement
furieux, que la neige y entrait et nous emp�chait de prendre un peu de
repos, malgr� que le sommeil nous accablait. Cependant je m'endormis
sur mon sac, sur lequel j'�tais assis; pour me pr�server de la neige,
j'avais mis sur ma t�te mon collet doubl� en peau d'hermine. Combien
de fois, dans cette triste nuit, je regrettai ma peau d'ours!

Mon sommeil ne fut pas de longue dur�e, car un coup de vent emporta
l'abri sous lequel j'�tais avec mes deux soldats. Nous f�mes alors
oblig�s de nous tenir toujours en mouvement, pour ne pas geler. Enfin
le jour parut, nous nous m�mes en marche, en laissant dans le bivac
sept hommes, dont trois �taient d�j� morts, et quatre sans
connaissance, qu'il fallut abandonner.

Il pouvait �tre huit heures, lorsque nous e�mes rejoint la


grand'route, et, apr�s bien des peines, nous arriv�mes, sur les trois
heures apr�s midi, � Molodetschno, au milieu d'une cohue d'hommes de
tous les corps, surtout de l'arm�e d'Italie. En arrivant dans le
village, o� l'Empereur avait couch� la veille, nous cherch�mes � nous
introduire pour passer la nuit dans une grange ou dans une �curie,
mais nous �tions arriv�s trop tard. Nous f�mes oblig�s de nous �tablir
au milieu d'une maison br�l�e, sans toit, et o� les trois quarts des
places �taient d�j� prises, mais nous nous regard�mes encore comme
tr�s heureux de pouvoir nous mettre un peu � l'abri d'un froid
excessif qui alla toujours en augmentant, jusqu'� notre arriv�e �
Wilna.

J'appris plus tard, � mon arriv�e en Pologne, que ce fut de ce


village, Molodetschno, que l'Empereur tra�a son vingt-neuvi�me
bulletin, qui annon�ait la destruction de notre arm�e, et qui fit tant
de sensation en France.

Le 5, il faisait grand jour lorsque nous part�mes. Nous suiv�mes


machinalement plus de dix mille hommes qui marchaient confus�ment et
sans savoir o� ils allaient. Nous travers�mes beaucoup d'endroits
mar�cageux, o� nous eussions probablement tous p�ri, sans les fortes
gel�es qui consolidaient le mauvais terrain sur lequel nous marchions.
Celui qui �tait oblig� de s'arr�ter n'�tait pas en peine de retrouver
son chemin, car la quantit� d'hommes qui tombaient pour ne plus se
relever pouvait servir de guide. Nous arriv�mes, lorsqu'il faisait
encore jour, � Br�nitza, o� l'Empereur avait couch�; il en �tait parti
dans la matin�e. Nous f�mes plus heureux que le jour pr�c�dent: je
trouvai un peu de farine � acheter; nous f�mes de la bouillie, mais
nous n'e�mes pas le bonheur de trouver une maison sans toit; nous
f�mes forc�s de coucher dans la rue. Apr�s avoir encore pass� cette
mauvaise nuit sans dormir, tant il faisait froid, nous part�mes pour
nous rendre � Smorgony. En suivant la route, nous la v�mes couverte
d'officiers sup�rieurs des diff�rents corps, ainsi que des nobles
d�bris de l'Escadron et du Bataillon sacr�s, couverts de mauvaises
fourrures, de manteaux br�l�s, m�me d'autres qui n'en avaient pas la
moiti�, l'ayant partag� avec un ami, peut-�tre avec un fr�re. Une
grande partie marchait appuy�e sur un b�ton de sapin; ils avaient la
barbe et les cheveux couverts de gla�ons; on en voyait qui, ne pouvant
plus marcher, regardaient, parmi les malheureux qui couvraient la
route, s'il ne s'en trouvait pas des r�giments qu'ils commandaient
quinze jours avant, afin d'en obtenir un secours, en leur donnant le
bras ou autrement: celui qui n'avait pas la force de marcher �tait un
homme perdu.

Il en �tait des routes comme des bivacs, ressemblant � un champ de


bataille, tant il y avait de cadavres; mais comme, presque toujours,
il tombait beaucoup de neige, le tableau �tait moins sinistre � voir;
d'ailleurs on �tait devenu sans piti�; on �tait devenu insensible pour
soi-m�me, � plus forte raison pour les autres; l'homme qui tombait et
implorait une main secourable n'�tait pas �cout�. C'est de cette
mani�re que nous arriv�mes � Smorgony; c'�tait le 6.

En entrant dans cette ville, nous appr�mes que l'Empereur en �tait


parti la veille, � dix heures du soir, pour la France, laissant le
commandement de l'arm�e au roi Murat. Beaucoup d'�trangers profit�rent
de cette occasion pour jeter de la d�faveur sur l'Empereur � propos
d'une d�marche qui n'�tait que naturelle, car, apr�s la conspiration
de Malet, sa pr�sence devenait n�cessaire en France, non seulement
pour la partie administrative, mais pour y organiser une nouvelle
arm�e. On voyait, au milieu des groupes d'hommes � demi morts qui
arrivaient, d'autres individus qui paraissaient tout � fait �trangers
et � part des malheureux, car ils �taient bien v�tus et vigoureux; ils
criaient contre la d�marche de l'Empereur. Depuis, j'ai toujours pens�
que ces hommes �taient des agents de l'Angleterre qui arrivaient
au-devant de l'arm�e pour y pr�cher la d�fection.

Au milieu de cette multitude, je perdis un des hommes qui


m'accompagnaient, mais, press� de trouver un g�te pour passer la nuit,
je ne pouvais pas le chercher. Voyant passer un officier badois
faisant partie de la garnison de la ville, je le suivis avec l'autre
homme qui me restait, pensant bien qu'il avait un logement o� nous
pourrions peut-�tre nous introduire. Effectivement, il entra chez un
juif o� il �tait log�, et, s'apercevant que nous le suivions, nous en
facilita l'entr�e. Lorsque nous y f�mes, nous nous install�mes pr�s
d'un po�le bien chaud. Il faut avoir �t� souffrant et malheureux comme
nous l'�tions, pour appr�cier le bonheur d'avoir une habitation
chaude, o� l'on puisse passer une bonne nuit.

Dans la m�me chambre �tait un jeune officier d'�tat-major, malade de


la fi�vre et couch� sur un mauvais canap�. Il me conta qu'il �tait
malade depuis Orcha, mais que, ne pouvant aller plus loin, il allait
probablement finir sa carri�re, car il serait pris par les Russes: �Et
Dieu sait, continua-t-il, ce qu'il en adviendra! Pauvre m�re, que
dira-t-elle lorsqu'elle le saura?�

L'officier badois, qui �tait pr�sent et qui parlait le fran�ais,


chercha � le consoler en lui disant qu'il lui procurerait un cheval
pour son tra�neau, puisque celui qui l'avait conduit �tait mort. �
nous, il nous promit de la soupe et de la viande, mais, pendant la
nuit, il partit avec tous ceux des siens qui �taient l� en garnison.
Quant au pauvre officier, la fi�vre augmenta pendant la nuit, il fut
continuellement dans le d�lire, et nous, nous n'e�mes pas la soupe ni
la viande sur lesquels nous avions tant compt�. Nous n'e�mes que
quelques oignons et quelques noisettes que le juif nous vendit bien
cher, mais ce n'�tait pas trop payer la nuit que nous avions pass�e �
couvert.
Le 7 au matin, comme nous �tions assez bien repos�s, nous part�mes de
bonne heure et en faisant le moins de bruit possible, afin que le
jeune officier ne p�t nous entendre, vu l'impossibilit� o� nous �tions
de lui rendre aucun service. Peu d'hommes �taient sur le chemin.
Lorsque nous e�mes fait une lieue, nous nous repos�mes pr�s d'une
grange incendi�e; au bout d'une demi-heure, nous v�mes arriver la
colonne de la Garde imp�riale; les d�bris de notre r�giment �taient
l�, marchant toujours en ordre autant que possible; je rentrai dans
les rangs. Lorsqu'on fit halte, on me demanda sans int�r�t si, depuis
quatre jours que l'on ne m'avait vu, j'avais trouv� des vivres. Sur ma
r�ponse que je n'avais rien, on me tourna le dos en jurant et en
frappant la terre avec la crosse du fusil.

On se remit en route, et nous arriv�mes tr�s tard � Joupranou�:


presque toutes les maisons �taient br�l�es, les autres abandonn�es,
sans toits et sans portes. Nous nous m�mes comme nous p�mes, les uns
sur les autres. Le cheval ne manquant pas, j'en fis cuire pour le
lendemain.

Le lendemain 8, il faisait grand jour lorsque nous part�mes, mais le


froid �tait tellement rigoureux, que les soldats mettaient le feu aux
maisons pour se chauffer. Dans toutes maisons, il y avait des
malheureux soldats: beaucoup p�rirent dans les flammes, n'ayant pas la
force de se sauver.

Dans le milieu de la journ�e, nous arriv�mes dans une petite ville


dont je ne me rappelle plus le nom. On disait que l'on devait y faire
des distributions, mais nous appr�mes que les partisans avaient pill�
les magasins avant notre arriv�e, et que ceux qui �taient charg�s des
distributions, ainsi que les commissaires des guerres, s'�taient
sauv�s.

Nous continu�mes notre route, enjambant sur les morts et les mourants.
Lorsque nous f�mes halte pr�s d'un bois o� un soldat de la compagnie
aper�ut un cheval abandonn�, nous nous r�un�mes � plusieurs pour le
tuer et en prendre chacun un morceau, mais comme personne n'avait plus
de hache ni de forces pour en couper, nous le tu�mes pour en avoir le
sang, que nous recueill�mes dans une marmite enlev�e � une cantini�re
allemande et, comme nous trouvions toujours des feux abandonn�s, nous
le f�mes cuire en mettant dedans de la poudre pour assaisonnement:
mais, � peine �tait-il � moiti� cuit, nous aper��mes une l�gion de
Cosaques. Nous e�mes, cependant, le temps de le manger tel qu'il �tait
et � pleines mains, de mani�re que nos figures et nos v�tements
�taient barbouill�s de sang. Nous �tions �pouvantables � voir, et nous
faisions piti�.

Cette halte, caus�e par un embarras occasionn� par l'artillerie, que


des chevaux � demi morts tra�naient encore, avait r�uni plus de trente
mille hommes de toutes armes et de toutes les nations, qui offraient
un tableau impossible � d�crire. Enfin, nous continu�mes � marcher, et
nous arriv�mes dans un grand village � trois ou quatre-lieues de
Wilna.

Comme j'allais me disposer � passer la nuit dans une �curie o� toute


la compagnie �tait log�e, l'on me commanda de garde de police. Je
partis avec les hommes que l'on put ramasser et qui vinrent de bon
coeur, esp�rant �tre mieux, mais l'on me d�signa, pour corps de garde,
une esp�ce de baraque qui se trouvait au milieu de la place, sur une
�l�vation, et o� le vent vient de tous c�t�s; malgr� le grand feu que
nous avions fait, il nous fut impossible de reposer un seul instant.

Je reconnus ce village pour celui o� nous avions log�, cinq mois


avant, en partant de Wilna pour aller � Moscou, et o� j'avais perdu un
troph�e, c'est-�-dire une petite bo�te dans laquelle il y avait des
bagues, des colliers en cheveux et des portraits provenant des
ma�tresses que j'avais eues dans tous les pays o� j'avais �t�. J'ai
beaucoup regrett� ma petite collection.

Le matin 9, nous part�mes pour Wilna, par un froid de vingt-huit


degr�s[59]. De deux divisions, fortes encore de plus de dix mille
hommes, Fran�ais et Napolitains, qui, depuis deux jours, s'�taient
joints � nous, ainsi que d'autres qui nous attendaient, �chelonn�s sur
la route, � peine, deux mille arriv�rent � Wilna. Le reste fut d�cim�
dans cette terrible journ�e. Et cependant ces hommes �taient bien
v�tus, et rien ne leur avait manqu� en fait que de nourriture, car ils
n'avaient quitt� les bons cantonnements o� ils �taient, en Pom�ranie
et en Lithuanie, que depuis quelques jours. Lorsque nous les
rencontr�mes, nous leur f�mes piti�, mais, deux jours apr�s, ils
�taient plus malheureux que nous.

[Note 59: Beaucoup ont affirm� 30 ou 32 degr�s. _(Note de


l'auteur)_]

Moins d�moralis�s que nous, on les voyait se secourir les uns les
autres; mais lorsqu'ils virent qu'ils �taient aussi les victimes de
leur d�vouement, ils devinrent aussi �go�stes que les autres, les
officiers sup�rieurs comme les simples soldats.

L'espoir d'arriver, dans quelques heures, � Wilna, o� nous devions


avoir des vivres en abondance, m'avait rendu des forces, ou plut�t,
comme beaucoup de mes camarades, je faisais, pour arriver, des efforts
surnaturels. Le froid de vingt-huit degr�s �tait au-dessus de tout ce
que l'on pouvait faire. Je me sentais d�faillir, il semblait que nous
marchions au milieu d'une atmosph�re de glace. Combien de fois, dans
cette triste journ�e, je regrettai ma peau d'ours qui d�j�, dans des
froids semblables, m'avait sauv� la vie! Je n'avais plus de
respiration, des glaces s'�taient form�es dans mon nez; mes l�vres se
collaient; mes yeux, �blouis par la neige et par la faiblesse,
pleuraient, les larmes se gelaient et je n'y voyais plus. Alors
j'�tais forc� de m'arr�ter et de me couvrir la figure avec la peau
d'hermine de mon collet, pour en faire fondre la glace. C'est de cette
mani�re que j'arrivai pr�s d'une grange � laquelle on avait mis le feu
pour se chauffer. Alors je pus respirer un peu: il en �tait de m�me de
presque toutes les habitations que l'on rencontrait. Dans presque
toutes, il y avait des malheureux soldats qui, ne pouvant aller plus
loin, s'y �taient retir�s pour mourir.

Nous aper��mes les clochers de Wilna: je voulus presser le pas afin


d'arriver des premiers, mais les vieux chasseurs de la Garde que je
rencontrai m'en emp�ch�rent. Ils marchaient en colonne et sur deux
rangs, de mani�re � barrer la route, afin que personne ne pass�t sans
marcher en ordre. On voyait des vieux guerriers ayant des gla�ons qui
leur pendaient � la barbe et aux moustaches, comprimant leurs
souffrances pour marcher en ordre, mais cet ordre que l'on voulait
maintenir fut impossible. On se jeta en confusion dans le faubourg: en
y entrant, j'aper�us � la porte d'une maison un de mes amis, v�lite et
officier aux grenadiers, �tendu mort; les grenadiers �taient arriv�s
une heure avant nous. Beaucoup d'autres tomb�rent, en arrivant,
d'�puisement et de froid; le faubourg �tait d�j� parsem� de cadavres.
On d�signa une maison pour notre bataillon et, quoique d�j� il s'y
trouvait des Badois qui faisaient partie de la garnison, le logement
ne fut pas trop petit. Il est vrai qu'un instant apr�s, ils �vacu�rent
la maison, tant ils avaient peur d'�tre d�vor�s par nous.

On nous fit une distribution de viande de boeuf: nous ne f�mes pas


assez raisonnables de la r�unir pour en faire une soupe. On tombait
dessus comme des affam�s que nous �tions, chacun la fit cuire ou
chauffer comme il put, quelques-uns la mang�rent crue. Un de mes amis
nomm� Poton, gentilhomme breton, v�lite et sergent de la m�me
compagnie que moi, attendait avec une impatience marqu�e qu'on lui
donn�t son morceau, qui pouvait �tre d'une demi-livre. Comme il �tait
s�par� d'environ deux pas de celui qui coupait, on le lui jeta. Il
l'attrapa au vol de ses deux mains, comme un chat aurait fait de ses
pattes, le porta � sa bouche et le d�vora avec des mouvements
convulsifs, malgr� tout ce que nous p�mes faire pour l'en emp�cher: il
ne voyait plus rien que le morceau qu'il d�vorait.

Il pouvait �tre midi lorsque nous arriv�mes. Une heure apr�s,


j'entrais en ville afin de voir si je ne trouverais pas de pain et
d'eau-de-vie � acheter. Mais, presque partout, les portes �taient
ferm�es; les habitants, quoique nos amis, avaient �t� �pouvant�s en
voyant cinquante � soixante mille d�vorants, comme nous �tions, dont
une partie avait l'air fou et imb�cile; et d'autres, comme des
enrag�s, couraient en frappant � toutes les portes et aux magasins, o�
l'on ne voulait rien leur donner ni distribuer, parce que les
fournisseurs voulaient que tout se f�t en ordre, chose impossible,
puisque l'ordre n'existait plus.

Comme je voyais qu'il n'�tait pas possible de se procurer ce dont


j'avais besoin, je me d�cidais � revenir au faubourg, lorsque je
m'entendis appeler par mon nom; je me retourne et, � ma grande
surprise, j'aper�ois Picart qui me saute au cou et m'embrasse en
pleurant de plaisir. Depuis le passage de la B�r�zina, deux fois il
avait rencontr� le r�giment, mais on lui avait assur� que j'�tais mort
ou prisonnier. Il me dit qu'il avait de la farine et qu'il allait la
partager avec moi; que, pour de l'eau-de-vie, il me conduirait chez
son juif, o� il se faisait fort de m'en avoir, et probablement du
pain. Je le priai de m'y conduire en attendant que l'on distribu�t des
vivres dont j'avais la certitude que l'on aurait, puisque les magasins
�taient remplis.

Je n'oublierai jamais le singulier effet que produisit sur moi la vue


d'une maison habit�e; il me semblait qu'il y avait des ann�es que je
n'en avais vu. Picart me fit prendre un peu d'eau-de-vie, que j'eus
bien de la peine � avaler: ensuite, j'en achetai une bouteille pour
vingt francs, que je mis pr�cieusement dans ma carnassi�re. Mais, pour
du pain, il fallait attendre jusqu'au soir; il y avait cinquante jours
que je n'en avais mang�, il me semblait que j'aurais oubli� toutes mes
mis�res, si j'en avais eu.

Le juif me conta que les premiers qui �taient arriv�s le matin avaient
tout d�vor�; il nous conseilla de ne pas sortir de chez lui,
d'attendre et d'y coucher, qu'il se chargeait de nous procurer tout ce
dont nous aurions besoin, et d'emp�cher que d'autres n'entrent chez
lui. D'apr�s son avis, je me d�cidai � me reposer sur un banc contre
le po�le.
Je demandai � Picart comment il se faisait qu'il �tait si bien avec
cette famille juive, car je voyais qu'on le traitait comme un enfant
de la maison. Il me r�pondit qu'il s'�tait fait passer pour le fils
d'une juive; qu'il avait, pendant les quinze jours que nous avions
rest� dans cette ville, au mois de juillet, toujours �t� avec eux � la
synagogue, parce qu'� la suite de cela, il y avait toujours quelques
coups de schnapps [60] � boire, et des noisettes � croquer.

[Note 60: _Schnapps_, eau-de-vie.]

Il y avait longtemps que je n'avais ri, mais je ne pus m'emp�cher


d'�clater, au point que le sang ruissela de mes l�vres.

Picart allait continuer � me conter ces fariboles, quand, tout � coup,


nous entendons le bruit du canon et nous voyons arriver notre h�te: il
avait l'air tout effar�, ne sachant plus parler. Il finit par nous
dire qu'il venait de voir arriver des soldats bavarois suivis par des
Cosaques, justement par la porte o� nous �tions arriv�s.

Effectivement, la garnison de la ville battait la g�n�rale. � ce


bruit, Picart saisit ses armes et, s'avan�ant pr�s de moi qui n'�tais
pas tr�s dispos� � bouger: �Allons, mon pays! me dit-il en me frappant
sur l'�paule, nous sommes de la Garde imp�riale, il faut �tre les
premiers � courir aux armes! Ensuite, il ne faut pas souffrir que ces
sauvages viennent manger le pain qu'on nous a promis pour ce soir! Si
vous avez la force, suivez-moi, et allons nous r�unir � ceux qui vont
charger cette canaille, chose qui ne sera pas difficile!�

Je suivis Picart. Quelques hommes couraient pour se r�unir sans savoir


o�, mais un plus grand nombre se retirait du c�t� oppos� o� l'on
devait se battre, et un plus grand nombre encore, insouciants de tout,
ne faisaient pas attention � ce qui se passait.

Lorsque nous f�mes pr�s de la porte qui conduisait au faubourg, nous


rencontr�mes un d�tachement de grenadiers et chasseurs de la Garde.
Picart me quitta pour prendre son rang parmi les siens, et comme, � la
gauche, il s'en trouvait quelques-uns de chez nous et une vingtaine
d'officiers qui avaient des fusils, je les suivis en marchant comme
eux, sans savoir qui nous commandait et o� nous allions. L'on gravit
la montagne sans ordre, chacun comme il put; plusieurs tomb�rent et
rest�rent en arri�re. Nous �tions arriv�s aux deux tiers de la
montagne, que je m'�tonnais d'avoir pu aller jusque-l�, lorsque je
tombai � mon tour et, quoique aid� par un paysan lithuanien, j'eus
bien de la peine � me relever. Je priai ce brave homme de ne pas
m'abandonner, et, pour l'engager � rester avec moi, je lui donnai
environ la valeur de quatre francs en monnaie russe, et un verre
d'eau-de-vie, dans le petit vase que je poss�dais encore. Mon paysan
fut tellement content qu'il m'aurait, si j'avais voulu, port� sur son
dos. Nous continu�mes � marcher dans un endroit parsem� d'hommes et de
chevaux morts qui, le matin, avaient, comme l'on dit, p�ri au port.
Beaucoup d'armes se trouvaient � terre; mon paysan ramassa une
carabine et des cartouches en me disant qu'il voulait se battre contre
les Russes.

Apr�s bien du mal, nous arriv�mes sur le haut de la montagne o� les


Prussiens �taient d�j� en bataille. Deux cents hommes, dont les trois
quarts �taient de la Garde, se trouvaient en face d'ennemis qui
consistaient en cavalerie dont une partie �tait en �claireurs, et,
comme les Bavarois avaient, en battant en retraite, laiss� quelques
hommes sur le haut de la montagne, avec deux pi�ces de canon, deux
coups charg�s � mitraille suffirent pour les faire dispara�tre. Comme
la position n'�tait pas tenable, � cause du froid, nous f�mes
demi-tour pour revenir en ville, o� le d�sordre �tait � son comble. La
terreur s'�tait empar�e de la garnison, compos�e presque enti�rement
d'�trangers; les uns se mettaient en disposition de quitter la ville,
en chargeant des voitures, des tra�neaux, des chevaux. En m�me temps,
l'on entendait crier: �Qui a vu mon cheval? O� est ma voiture? Arr�tez
donc celui qui se sauve avec mon tra�neau!� Ce d�sordre �tait
particuli�rement caus� par les bandes de voleurs qui s'�taient
organis�es au commencement de la retraite, dont j'ai signal� plus haut
l'existence, et qui, voyant une bonne occasion, en profitaient pour
enlever voitures, chevaux et tra�neaux charg�s de vivres, d'or et
d'argent, car, en grande partie, toutes ces dispositions de d�part
�taient faites par des commissaires des guerres, des fournisseurs et
d'autres employ�s de l'arm�e, qui durent, d�s ce moment, faire cause
commune avec nous, tandis que les voleurs filaient sur la route de
Kowno, certains de ne pas �tre suivis.

En passant dans le faubourg, je ne voulus pas entrer dans la maison o�


s'�taient log�s les d�bris de notre bataillon; je voulais entrer en
ville pour deux choses, d'abord pour du pain dont j'�tais certain
d'avoir avec Picart, et aussi pour que l'on puisse dire que je venais
de faire partie de la petite exp�dition qui venait de chasser les
Russes. Mais nous, n'�tions pas encore sur la place que l'on rompit
les rangs, et chacun s'en alla, persuad� que nous ne serions pas
longtemps tranquilles. Je courus � la droite pour retrouver Picart,
mais, � ma grande surprise, l'on me dit qu'il avait pris la premi�re �
gauche avec dix autres grenadiers et chasseurs command�s par un
officier, pour �tre de garde chez le roi Murat, qui venait de quitter
la ville pour aller se loger dans le faubourg, sur la route de Kowno.

Je pris le parti de le chercher au logement du roi Murat. Chemin


faisant, je passai devant la maison o� �tait log� le mar�chal Ney:
devant la porte, plusieurs grenadiers de la ligne, de garde, se
chauffaient � un bon feu qui me donna une envie de m'approcher pour y
prendre part. Voyant comme j'�tais malheureux, ils s'empress�rent de
me faire place. Plusieurs �taient vigoureux et bien habill�s.

Comme je leur en t�moignais ma surprise, ils me dirent qu'ils


n'avaient pas �t� jusqu'� Moscou; qu'ayant �t� bless�s au si�ge de
Smolensk, on les avait �vacu�s sur Wilna, o� ils avaient rest� jusqu'�
pr�sent; qu'ils �taient gu�ris et pr�ts � se battre. Je leur demandai
s'ils ne pouvaient me procurer du pain. Ils me dirent, comme le juif,
que, si je voulais revenir le soir, ou rester avec eux, ils �taient
certains que j'en aurais, mais, comme il fallait que je retourne au
faubourg o� �tait le bataillon, je promis � ces grenadiers que je
reviendrais le soir, et que chaque pain de munition leur serait pay�
cinq francs. Avant de les quitter, ils me cont�rent qu'un instant
avant que je n'arrive pr�s d'eux, un peu apr�s que les Russes
s'�taient montr�s pr�s de la ville, un g�n�ral allemand �tait venu
chez le Mar�chal, en lui conseillant de partir, s'il ne voulait pas
�tre surpris par les Russes; mais le Mar�chal lui avait r�pondu, en
lui montrant une centaine de grenadiers qui se chauffaient dans la
cour, qu'avec cela il se moquait de tous les Cosaques de la Russie, et
qu'il coucherait dans la ville.

Je leur demandai combien ils �taient pour la garde du Mar�chal:


�Environ soixante, me r�pondit un tambour assis sur sa caisse, et
autant que nous avons trouv�s ici bien portants. Depuis le passage du
Dni�per, je suis avec le Mar�chal et, avec lui, nous savons comment
l'on arrange ces chiens de Cosaques. Coquin de Dieu! continua-t-il,
s'il ne faisait pas si froid et si je n'avais pas une patte gel�e, je
voudrais battre la charge demain, toute la journ�e!�

Je retournai au faubourg; en entrant dans la maison o� nous �tions


log�s, je trouvai tous mes camarades couch�s sur le plancher; l'on
avait fait du bon feu, il faisait chaud; j'�tais plus que fatigu�, je
fis comme eux: je me couchai.

Il pouvait �tre deux heures du matin lorsque je m'�veillai et, comme


j'avais manqu� le rendez-vous donn� aux grenadiers de la garde du
Mar�chal, j'annon�ai � mes camarades que j'allais entrer en ville pour
y chercher du pain, que c'�tait le bon moment, parce que toute la
troupe �tait couch�e et que, d'ailleurs, j'avais des billets de banque
russes. On m'avait assur� que, plus loin, l'on n'en voudrait plus, et
qu'� l'heure qu'il �tait, je trouverais facilement des juifs ne
demandant pas mieux que de faire des �changes. Plusieurs t�ch�rent de
se lever pour venir avec moi, mais ne le purent. Un seulement, Bailly,
sergent v�lite, se leva, et les autres nous charg�rent de leurs
billets, comptant d'en avoir cinquante francs. Nous les avions re�us,
� Moscou, pour cent, qui �tait leur valeur: cent roubles.

Il faisait un beau clair de lune, mais, lorsque nous f�mes sur la rue,
il ne s'en fallut pas de beaucoup que nous ne rentr�mes dans la
maison, tant le froid �tait excessif.

Jusqu'� la porte de la ville, nous ne rencontr�mes personne. Arriv�s �


la porte, nous ne v�mes personne pour la garder, pas une sentinelle:
les Russes pouvaient y entrer aussi facilement que nous. Lorsque nous
f�mes en face de la premi�re maison sur notre gauche, j'aper�us de la
lumi�re par le soupirail de la cave et, me baissant, je vis que
c'�tait une boulangerie, et que l'on venait d'y cuire du pain. Depuis
que nous nous �tions approch�s de la maison, l'odeur nous en montait
fortement au nez. Mon camarade frappa; aussit�t l'on vint demander ce
que nous voulions. Nous r�pond�mes: �Ouvrez, nous sommes des
g�n�raux!� De suite l'on ouvrit, et nous entr�mes. On nous fit passer
dans une grande chambre o� nous v�mes beaucoup d'officiers sup�rieurs
�tendus � terre. On ne s'inqui�ta pas de savoir si nous �tions ce que
nous nous �tions annonc�s, car depuis longtemps, l'on avait peine �
reconna�tre un officier sup�rieur d'avec un soldat.

Une grosse femme se tenait debout contre la porte de la cave; nous lui
demand�mes si elle avait du pain � nous vendre. Elle nous r�pondit que
non, qu'il n'y en avait pas de cuit, et, en m�me temps, elle nous
offrit de descendre dans la cave, qui �tait la boulangerie, afin de
nous en assurer. Un officier, qui �tait couch� sur une botte de paille
et envelopp� dans une grande pelisse, se leva et descendit avec nous.
Nous v�mes deux gar�ons boulangers qui dormaient. Nous regard�mes de
tous c�t�s, nous ne v�mes rien, et nous commencions � croire que cette
femme ne nous avait pas tromp�s, quand, tout � coup, en me baissant,
j'aper�us, sous le p�trin, un grand panier que je tirai � moi. � notre
grande surprise, nous v�mes qu'il contenait sept grands pains blancs,
de trois � quatre livres, aussi beaux que ceux qu'on fait � Paris.
Quel bonheur! Quelle trouvaille pour des hommes qui n'en avaient pas
mang� depuis cinquante jours! Je commen�ai par m'emparer de deux, que
je mis sous mes bras et sous mon collet, mon camarade en fit autant,
et l'officier prit les trois autres: cet officier �tait Fouch�,
grenadier v�lite, alors adjudant-major dans un r�giment de la Jeune
Garde, actuellement mar�chal de camp. Nous sort�mes de la cave: la
femme �tait encore debout � la porte; nous lui d�mes que nous
reviendrions le matin, lorsqu'il y aurait du pain de cuit. Pour �tre
d�barrass�e de nous, ne s'apercevant pas de ce que nous emportions,
elle nous ouvrit la porte, et nous f�mes dans la rue[61].

[Note 61: Depuis ce temps, j'ai revu M. le g�n�ral Fouch�, et lui


rappelant cet �pisode de Wilna, il me dit qu'apr�s notre sortie de la
maison, il manqua d'�tre assassin� par ceux qui �taient dans la m�me
maison et par les personnes de la maison qui voulaient lui faire payer
celui que nous avions emport�. (_Note de l'auteur_.)]

Une fois libres, laissant tomber nos fusils dans la neige, nous nous
m�mes � mordre dans nos pains comme des voraces, mais, comme j'avais
les l�vres toutes fendues, je ne pouvais ouvrir la bouche pour mordre
comme je l'aurais voulu.

Dans ce moment, nous aper��mes deux individus qui nous demand�rent si


nous n'avions rien � vendre ou � changer: nous reconn�mes des juifs.
Je commen�ai par leur dire que nous avions des billets de banque
russes, qu'ils �taient de cent roubles, et combien ils voulaient
en donner: �Cinquante!� nous dit le premier en allemand.
�Cinquante-cinq!� dit l'autre. �Soixante!� reprend le premier. Enfin
il finit par nous en offrir soixante-dix-sept, et je mis encore pour
condition qu'il nous payerait du caf� au lait. Il y consentit. Le
second vint derri�re moi, en me disant: �Quatre-vingts!� Mais le
march� �tait arr�t� et, comme on nous avait promis du caf� au lait,
nous n'aurions pas voulu, pour vingt francs de plus au billet, faire
march� avec d'autres.

Le juif avec qui nous venions de faire affaire nous conduisit chez un
banquier, car lui n'�tait qu'un agent d'affaires. Le banquier �tait
aussi juif. Lorsque nous y f�mes, on nous demanda nos billets; nous en
avions neuf. Pour mon compte, j'en avais trois. Apr�s les avoir
donn�s, on les regarda minutieusement comme les juifs regardent.
Ensuite, ils pass�rent dans une autre chambre, et nous, en attendant
nous nous ass�mes sur un banc o� nous p�mes, provisoirement, caresser
notre pain. Le juif qui nous avait conduits �tait rest� avec nous,
mais, un instant apr�s, on le fit passer dans une chambre o� �tait le
banquier. Alors nous pens�mes que c'�tait pour nous remettre notre
argent, et nous attend�mes tranquillement.

L'envie que nous avions de boire du caf� nous fit perdre patience;
nous appel�mes le patron, mais personne ne parut. L'id�e que l'on
voulait nous voler me vint de suite; j'en fis part � mon camarade, qui
pensa comme moi. Alors, pour mieux se faire entendre, il donna un
grand coup de crosse de fusil contre une esp�ce de comptoir. Comme
personne ne paraissait encore, il redoubla contre une cloison en
planches de sapin qui faisait s�paration avec la chambre o� �taient
nos fripons. Nous les v�mes qui avaient l'air de se concerter. Ayant
demand� notre argent, on nous dit d'attendre; mais mon camarade
chargea son arme en pr�sence de toute la bande, et moi je sautai au
cou de celui qui nous avait conduits, en lui demandant nos billets.
Lorsqu'ils virent que nous �tions d�termin�s � faire quelque sc�ne qui
n'aurait pas tourn� � leur avantage, ils s'empress�rent de nous
compter notre argent dont les deux tiers en or. Prenant celui qui nous
avait conduits, nous le f�mes sortir avec nous; lorsque nous f�mes
dans la rue, il protesta que tout ce qui venait de se passer n'�tait
pas de sa faute. Nous voul�mes bien le croire, en consid�ration du
caf� qu'il nous avait promis. Il nous conduisit chez lui, o� il tint
parole.

Lorsque nous e�mes mang�, mon camarade voulut retourner au faubourg,


mais, tant qu'� moi, me trouvant trop fatigu� et m�me malade, je me
d�cidai d'attendre le jour o� j'�tais, et, comme il s'y trouvait deux
cavaliers bavarois, je me crus en s�ret�; j'avais mis mon argent dans
ma ceinture et mon pain dans mon sac. Je me couchai sur un canap�: il
pouvait �tre quatre heures du matin.

Il n'y avait pas une demi-heure que je reposais, lorsque des coliques
insupportables me prirent, je fus forc� de me lever; apr�s, suivirent
des maux de coeur, et je rendis tout ce que j'avais dans le corps;
ensuite j'eus un d�rangement qui ne me donna pas un moment de repos,
de sorte que je pensais que le juif m'avait empoisonn�. Je me crus
perdu, car j'�tais tellement faible, que je ne pus prendre la
bouteille � l'eau-de-vie que j'avais dans mon sac. Je priai un des
cavaliers bavarois de m'en donner � boire. Apr�s en avoir pris un peu,
je me trouvai mieux; alors je me remis sur le canap�, o� je
m'assoupis. Je ne sais combien de temps je restai dans cette position,
mais, lorsque je m'�veillai, je trouvai que l'on m'avait enlev� mon
pain dans mon sac. Il ne m'en restait plus qu'un morceau, que j'avais
mis dans ma carnassi�re, avec ma bouteille d'eau-de-vie qui, fort
heureusement, �tait pendue � mon c�t�. Mon bonnet de rabbin, que je
mettais sous mon schako, avait aussi disparu, ainsi que les cavaliers
bavarois. Ce n'�tait pas cela qui m'inqui�tait le plus, mais bien ma
position, qui �tait v�ritablement critique: ind�pendamment de mon
d�rangement de corps, mon pied droit �tait gel� et ma plaie s'�tait
ouverte. La premi�re phalange du doigt du milieu de la main droite
�tait pr�te � tomber; la journ�e de la veille, avec le froid de
vingt-huit degr�s, avait tellement envenim� mon pied, qu'il me fut
impossible de remettre ma botte. Je me vis forc� de l'envelopper de
chiffons, apr�s l'avoir graiss� avec la pommade que l'on m'avait
donn�e chez le Polonais, et par-dessus tout, une peau de mouton que
j'attachai avec des cordes. J'en fis autant � la main droite.

Je me disposais � sortir, lorsque le juif m'engagea � rester. Il me


dit qu'il y avait du riz � me vendre: je lui en achetai une portion,
pensant que cela me serait bon pour arr�ter le mal. Je le priai de me
procurer un vase pour le faire cuire; il alla me chercher une petite
bouilloire en cuivre rouge que j'attachai sur mon sac avec ma botte,
ensuite je sortis de la maison apr�s lui avoir donn� dix francs.

Lorsque je fus dans la rue, j'entendis des cris de d�sespoir:


j'aper�us une femme pleurant sur un cadavre � la porte d'une maison.
Cette femme m'arr�ta pour me dire de la secourir, de lui faire rendre
tout ce qu'on lui avait pris: �Depuis hier, me dit-elle, je suis log�e
dans la maison que vous voyez, chez des sc�l�rats de juifs. Mon mari
�tait fort malade: pendant la nuit, ils nous ont pris tout ce que nous
avions, et ce matin, je suis sortie pour aller me plaindre. Voyant que
je ne pouvais avoir de secours de personne, je suis revenue pour
soigner mon pauvre mari; mais lorsque je suis arriv�e ici, jugez de
mon effroi en voyant, � la porte de la maison, un cadavre! Ces
sc�l�rats avaient profit� de ce que j'�tais sortie pour l'assassiner!
Monsieur, continua-t-elle, ne m'abandonnez pas! Venez avec moi!� Je
lui r�pondis qu'il m'�tait impossible, mais que ce qu'elle pouvait
faire de mieux �tait de se r�unir � ceux qui partaient. Elle me fit
signe de la main que c'�tait impossible, et comme, depuis un moment,
j'entendais des coups de fusil, je laissai cette malheureuse et me
dirigeai du c�t� de Kowno, o� j'arrivai au milieu de dix mille hommes
de toutes armes, femmes, enfants se pressant, se poussant afin de
passer les premiers.

Le hasard me fit rencontrer un capitaine de la Jeune Garde qui �tait


mon pays[62]. Il �tait avec son lieutenant, son domestique et un
mauvais cheval. Le capitaine n'avait plus de compagnie, le r�giment
n'existait plus. Je lui contai mes peines, il me donna un peu de th�
et un morceau de sucre, mais, un instant apr�s, une autre masse de
monde arriva derri�re nous, qui nous s�para. � la t�te de la premi�re
cohue, un tambour battait la marche de retraite, probablement � la
t�te d'un d�tachement de la garnison que je n'ai pu voir. Nous
march�mes pendant plus d'une demi-heure; nous arriv�mes � l'extr�mit�
du faubourg. Alors on commen�a � respirer, et chacun marcha comme il
put. Lorsque je fus hors de la ville, je ne pus m'emp�cher de faire
des r�flexions en pensant � notre arm�e qui, cinq mois avant, �tait
entr�e, dans cette capitale de la Lithuanie, nombreuse et fi�re, et
qui en sortait mis�rable et fugitive.

[Note 62: M. D�bonnez, de Cond�, tu� � Waterloo, chef de


bataillon. (_Note de l'auteur_).]

De Wilna � Kowno.--Le chien du r�giment.--Le mar�chal Ney.--Le tr�sor


de l'arm�e.--Je suis empoisonn�.--La �graisse de voleur�.--Le vieux
grenadier.--Faloppa.--Le g�n�ral Roguet.--De Kowno � Elbing.--Deux
cantini�res.--Aventures d'un sergent.--Je retrouve Picart.--Le
tra�neau et les juifs.--Une m�g�re.--Eylau.--Arriv�e � Elbing.

Nous n'�tions encore qu'� un quart de lieue de la ville quand nous


aper��mes les Cosaques � notre gauche, sur les hauteurs et dans la
plaine, � notre droite. Cependant ils n'osaient se hasarder de venir �
notre port�e. Apr�s avoir march� quelque temps, je rencontrai le
cheval d'un officier du train d'artillerie, tomb� et abandonn�. Il
avait, sur le dos, une schabraque en peau de mouton: c'�tait
pr�cis�ment ce qu'il fallait pour couvrir mes pauvres oreilles, car il
m'e�t �t� impossible d'aller bien loin sans m'exposer � les perdre.
J'avais, dans ma carnassi�re, des ciseaux provenant de la trousse du
docteur, trouv�e sur le Cosaque que j'avais tu� le 23 novembre. Je
voulus me mettre � l'ouvrage pour en couper et faire ce que nous
appelions des _oreill�res_, afin de remplacer le bonnet de rabbin,
mais ayant la main droite gel�e et l'autre fortement engourdie, je ne
pus parvenir � mon but. D�j� je me d�sesp�rais, lorsqu'un second
arriva, plus fort et plus vigoureux que moi; il �tait de la garnison
de Wilna. Il coupa avec un couteau la sangle qui retenait la
schabraque, ensuite il m'en donna la moiti�. En attendant que je pusse
l'arranger convenablement, je la mis sur la t�te et continuai �
marcher.

Deux coups de canon se firent entendre, ensuite la fusillade: c'�tait


le mar�chal Ney qui sortait de la ville en faisant l'arri�re-garde, et
qui �tait aux prises avec les Russes. Ceux qui ne pouvaient plus
combattre doubl�rent le pas autant qu'il leur �tait possible; je
voulus faire comme eux, mais mon pied gel� et ma mauvaise chaussure
m'en emp�chaient, puis les coliques qui me prenaient � chaque instant
et qui me for�aient de m'arr�ter, faisaient que je me trouvais
toujours des derniers. J'entendis derri�re moi un bruit confus: je fus
heurt� par plusieurs soldats de la Conf�d�ration du Rhin qui fuyaient.
Je tombai de tout mon long dans la neige et, aussit�t, d'autres me
pass�rent sur le corps. Ce fut avec beaucoup de peine que je me
relevai, car j'�tais ab�m� de douleurs, mais comme j'�tais habitu� aux
souffrances, je ne dis rien. J'aper�us, pas loin de moi,
l'arri�re-garde; je me crus perdu si, malheureusement, elle venait �
me d�passer, mais le contraire arriva, car le mar�chal la fit arr�ter
sur une petite �minence, afin de donner le temps � d'autres hommes que
l'on apercevait de sortir encore de la ville pour nous rejoindre. Le
mar�chal avait avec lui, pour contenir l'ennemi, environ trois cents
hommes.

J'aper�us devant moi un individu que je reconnus, � sa capote, pour


�tre un homme du r�giment. Il marchait fortement courb�, en paraissant
accabl� sous le poids d'un fardeau qu'il portait sur son sac et sur
ses �paules. Faisant un effort pour me rapprocher de lui, je fus �
m�me de voir que le fardeau �tait un chien et que l'homme �tait un
vieux sergent du r�giment nomm� Daubenton[63]; le chien qu'il portait
�tait le chien du r�giment, que je ne reconnaissais pas.

[Note 63: Le sergent Daubenton �tait un vieux brave qui avait fait
les campagnes d'Italie. (_Note de l'auteur_).]

Je lui t�moignai ma surprise de le voir charg� d'un chien, puisque


lui-m�me avait de la peine � se tra�ner, et, sans lui donner le temps
de me r�pondre, je lui demandai si c'�tait pour le manger; que, dans
ce cas, le cheval �tait pr�f�rable: �H�las! non, me r�pondit-il,
j'aimerais mieux manger du Cosaque; tu ne reconnais donc pas Mouton,
qui a les pattes gel�es et qui ne peut plus marcher?--C'est vrai, lui
dis-je, mais qu'en veux-tu faire?� Tout en marchant, Mouton, � qui
j'avais pass� la main droite emmaillot�e sur le dos, leva la t�te pour
me regarder et sembla me reconna�tre. Daubenton m'assura que, depuis
sept heures du matin, et m�me avant, les Russes �taient dans les
premi�res maisons du faubourg o� nous avions log�: que tout ce qui
restait de la Garde en �tait parti � six, et qu'il �tait certain que
plus de douze mille hommes de l'arm�e, officiers et soldats, qui ne
pouvaient plus marcher, �taient rest�s au pouvoir de l'ennemi. Pour
lui, il avait failli subir le m�me sort par d�vouement pour son chien;
il voyait bien qu'il serait oblig� de l'abandonner sur la route, dans
la neige: la veille du jour o� nous �tions arriv�s � Wilna, par
vingt-huit degr�s, il avait eu les pattes gel�es et, ce matin, voyant
qu'il ne pouvait plus marcher, il avait r�solu de l'abandonner sans
qu'il s'en aper�oive; mais ce pauvre Mouton se doutait qu'il voulait
partir sans lui, car il se mit tellement � hurler qu'� la fin il se
d�cida � le laisser suivre. Mais � peine avait-il fait dix pas dans la
rue, il s'aper�ut que son malheureux chien tombait � chaque instant
sur le nez: alors il se l'�tait fait attacher sur les �paules et sur
son sac, et c'�tait de cette mani�re qu'il avait rejoint le mar�chal
Ney, qui faisait l'arri�re-garde avec une poign�e d'hommes.

Tout en marchant, nous nous trouv�mes arr�t�s par un caisson renvers�


qui barrait une partie du chemin: il �tait ouvert, il contenait des
sacs de toile, mais vides. Ce caisson �tait probablement parti de
Wilna la veille, ou le matin, et avait �t� pill� en route, car il
avait �t� charg� de biscuits et de farine. Je proposai � Daubenton de
nous arr�ter un instant, car une forte colique venait de me prendre;
il y consentit volontiers, d'autant plus qu'il voulait d�cid�ment se
d�barrasser de Mouton d'une mani�re ou d'une autre.

� peine nous disposions-nous � nous mettre � notre aise, que nous


aper��mes, derri�re un ravin, un peloton d'une trentaine de jeunes
Hessois qui avaient fait partie de la garnison de Wilna et en �taient
partis depuis le point du jour. Ils attendaient le mar�chal Ney. Ils
�taient � trente pas de nous et en avant sur la droite de la route. Au
m�me instant, nous v�mes, sur notre gauche, un autre peloton de
cavaliers, au nombre de vingt, environ; un officier les commandait.
De suite nous les reconn�mes pour des Russes; c'�taient des
cuirassiers � cuirasses noires sur habits blancs; ils �taient
accompagn�s de plusieurs Cosaques �pars �� et l�; ils marchaient de
mani�re � couper la retraite aux Hessois, ainsi qu'� nous et � une
infinit� d'autres malheureux qui venaient de les apercevoir et qui
r�trogradaient pour rejoindre l'arri�re-garde en criant: �Gare aux
Cosaques!�

Les Hessois, command�s par deux officiers, et qui, probablement,


avaient aper�u les Russes avant nous, s'�taient mis en mesure de se
d�fendre. Pour leur faire face, ils firent une demi-conversion �
gauche, en conservant pour point d'appui la petite butte qui les
couvrait derri�re.

Dans ce moment, nous v�mes un grenadier de la ligne, bien portant et


bien d�cid�, passer pr�s de nous et aller en courant prendre rang
parmi les Hessois. Nous nous disposions � faire de m�me, mais, pour le
moment, ma position ne me le permettait pas. D'un autre c�t�,
Daubenton, que Mouton embarrassait, voulait, avant tout, le mettre
dans le caisson, mais nous n'en e�mes pas le temps, car les cavaliers
vinrent au galop du c�t� des Hessois: l�, ils s'arr�t�rent en leur
signifiant de mettre bas les armes. Un coup de fusil fut la r�ponse;
c'�tait celui du grenadier fran�ais, qui fut, en m�me temps, suivi
d'une d�charge g�n�rale des Hessois.

� cette d�tonation, nous pensions voir tomber la moiti� des cavaliers,


mais, chose �tonnante, pas un ne tomba, et l'officier, qui �tait en
avant et qui aurait d� �tre pulv�ris�, ne parut rien avoir. Son cheval
fit seulement un saut de c�t�. Se remettant aussit�t et se tournant
vers les siens, ils fondirent sur les Hessois et, en moins de deux
minutes, ils furent culbut�s et sabr�s. Plusieurs se sauv�rent; alors
les cavaliers se mirent � les poursuivre.

Au m�me instant, Daubenton, voulant se d�barrasser de Mouton, me cria


de l'aider, mais trois cavaliers pass�rent aupr�s de lui, � la
poursuite des Hessois. Aussit�t, pour �tre plus � m�me de se d�fendre,
il voulut se retirer sous le caisson o� j'�tais dans une triste
position, souffrant de coliques et de froid, mais il n'en eut pas le
temps, car un des trois cavaliers venait de faire un demi-tour et de
le charger. Il fut assez heureux pour le voir � temps et se mettre en
d�fense, mais non aussi avantageusement qu'il l'aurait voulu, car
Mouton, qui aboyait comme un bon chien apr�s le cavalier, le g�nait
dans ses mouvements. S'il n'avait pas �t� attach� aux courroies de son
sac, il aurait pu s'en d�charger par ce que nous appelions _un coup
sac_, mais, pour le faire, il aurait fallu qu'il se d�barrass�t de son
sac auquel il �tait attach�, et le cavalier, qui tournait autour de
lui, ne lui en laissait pas la facilit�. Pendant ce temps, quoique
mourant de froid, je m'�tais rajust� un peu et j'avais arrang� ma main
droite de mani�re � pouvoir m'en servir pour faire usage de mon arme
le mieux possible, n'ayant pour ainsi dire plus la force de me
soutenir.

Le cavalier tournait toujours autour de Daubenton, mais � une certaine


distance, craignant le coup de fusil. Voyant que pas un de nous n'en
faisait usage, il pensa peut-�tre que nous �tions sans poudre, car il
avan�a sur Daubenton et lui allongea un coup de sabre que celui-ci
para avec le canon de son fusil. Aussit�t, il passa sur la droite et
lui en porta un second coup sur l'�paule gauche, qui atteignit Mouton
� la t�te. Le pauvre chien changea de ton; il n'aboyait plus, il
hurlait d'une mani�re � fendre le coeur. Quoique bless� et ayant les
pattes gel�es, il sauta en bas du dos de son ma�tre pour courir apr�s
le cavalier, mais comme il �tait attach� � la courroie du sac, il fit
tomber son porteur sur le c�t�. Je crus Daubenton perdu.

Je me tra�nai sur mes genoux, environ deux pas en avant, et j'ajustai


mon cavalier; mais l'amorce de mon fusil ne br�la pas; alors le
cavalier, jetant un cri sauvage, s'�lance sur moi,... mais j'avais eu
le temps de rentrer sous le caisson, qui �tait renvers� sur le c�t�
gauche, en lui pr�sentant la ba�onnette.

Voyant qu'il ne pouvait rien contre moi, il retourna sur Daubenton qui
n'avait pu encore se relever � cause de Mouton qui le tirait de c�t�
en hurlant et aboyant apr�s le cavalier. Daubenton s'�tait tra�n�
contre les brancards du caisson, de sorte que son adversaire ne
pouvait plus, avec son cheval, l'approcher autant. Il s'�tait plac� en
face, le sabre lev�, comme pour le fendre en deux, et ayant l'air de
se moquer de lui.

Daubenton, quoiqu'� demi mort de froid et de mis�re, et malgr� sa


figure maigre, p�le et noircie par le feu des bivouacs, paraissait
encore plein d'�nergie, mais d'un aspect �trange et en m�me temps
comique, � cause du diable de chien qui le tirait toujours de c�t� en
aboyant. Ses yeux �taient brillants, sa bouche �cumait de rage en se
voyant � la merci d'un adversaire qui, dans toute autre circonstance,
n'aurait pas os� tenir une minute devant lui. Pour apaiser la soif qui
le d�vore, je le vois prendre plein la main de neige, la porter � sa
bouche et, aussit�t, ressaisir son arme en la faisant r�sonner comme �
l'exercice: c'est lui qui, � son tour, menace son ennemi.

Aux cris et aux gestes du cavalier, il �tait facile de voir qu'il


n'�tait pas en sang-froid et, comme l'eau-de-vie ne leur manquait pas,
ils paraissaient en avoir bu beaucoup; on les voyait passer et
repasser, en jetant des cris, aupr�s de quelques hommes qui n'avaient
pu se replier du c�t� o� devait venir l'arri�re-garde, les jeter dans
la neige et les fouler aux pieds de leurs chevaux, car presque tous
�taient sans arme, bless�s ou ayant les pieds et les mains gel�s.
D'autres, plus valides, ainsi que quelques Hessois �chapp�s � la
premi�re charge, s'�taient mis dans des positions � pouvoir un instant
leur r�sister, mais cela ne pouvait se prolonger, il fallait du
secours ou succomber.

Le cavalier auquel mon vieux camarade avait affaire venait de passer �


gauche, toujours le sabre lev�, lorsque Daubenton me cria d'une voix
forte: �N'aie pas peur, ne bouge pas, je vais en finir!� � peine
avait-il dit ces paroles que son coup de fusil partit; il fut plus
heureux que moi. Le cuirassier est atteint d'une balle qui lui entre
sous l'aisselle droite et va ressortir du c�t� gauche. Il jette un cri
sauvage, fait un mouvement convulsif et, au m�me instant, son sabre
retombe en m�me temps que le bras qui le tenait. Ensuite, jetant des
flots de sang par la bouche, il pencha le corps en avant sur la t�te
de son cheval qui n'avait pas boug�, et resta dans cette position,
comme mort.

� peine Daubenton s'�tait-il d�livr� de son adversaire et d�barrass�


de Mouton pour s'emparer du cheval, que nous entend�mes, derri�re
nous, un grand bruit, ensuite des cris: �En avant! � la ba�onnette!�
Aussit�t, je sors de mon caisson, je regarde du c�t� d'o� viennent les
cris, et j'aper�ois le mar�chal Ney, un fusil � la main, qui
accourait � la t�te d'une partie de l'arri�re-garde.

Les Russes, en le voyant, se mettent � fuir dans toutes les


directions; ceux qui se jettent � droite, du c�t� de la plaine,
trouvent un large foss� rempli de glace et de neige qui les emp�che de
traverser; plusieurs s'y enfoncent avec leurs chevaux, d'autres
restent au milieu de la route, ne sachant plus o� aller.
L'arri�re-garde s'empara de plusieurs chevaux et fit marcher les
cavaliers � pied au milieu d'eux pour, ensuite, les abandonner, car
que pouvait-on en faire? On ne pouvait d�j� pas se conduire soi-m�me.

Je n'oublierai jamais l'air imposant qu'avait le Mar�chal dans cette


circonstance, son attitude mena�ante en regardant l'ennemi, et la
confiance qu'il inspirait aux malheureux malades et bless�s qui
l'entouraient. Il �tait, dans ce moment, tel que l'on d�peint les
h�ros de l'antiquit�. L'on peut dire qu'il fut, dans les derniers
jours de cette d�sastreuse retraite, le sauveur des d�bris de l'arm�e.

Tout ce que je viens de dire se passa en moins de dix minutes.


Daubenton se d�barrassait de Mouton, pour s'emparer du cheval de celui
qu'il venait de mettre hors de combat, lorsqu'un individu, sortant de
derri�re un massif de petits sapins, s'avance, fait tomber le
cuirassier, saisit la monture par la bride, et s'�loigne. Daubenton
lui crie: �Arr�tez, coquin! C'est mon cheval! C'est moi qui ai
descendu le cavalier!� Mais l'autre, que je venais de reconna�tre pour
le grenadier qui, le premier, avait tir� sur les Russes, se sauve avec
le cheval, au milieu de la cohue d'hommes qui se pressent d'avancer.
Alors Daubenton me crie: �Garde Mouton! Je cours apr�s le cheval; il
faut qu'il me le rende ou il aura affaire � moi!� Il n'avait pas
achev� le dernier mot, que plus de 4000 tra�neurs de toutes les
nations arrivent comme un torrent, me s�parant de lui et de Mouton,
que je n'ai plus jamais revu. Ces hommes, que le Mar�chal faisait
marcher devant lui, �taient apr�s moi sortis de Wilna.

Puisque l'occasion s'est pr�sent�e de parler du chien du r�giment, il


faut que je fasse sa biographie:

Mouton �tait avec nous depuis 1808; nous l'avions trouv� en Espagne,
pr�s de Benavente, sur le bord d'une rivi�re dont les Anglais avaient
coup� le pont. Il �tait venu avec nous en Allemagne; en 1809, il avait
assist� aux batailles d'Essling et de Wagram, ensuite il �tait encore
retourn� en Espagne en 1810 et 1811. C'est de l� qu'il partit avec le
r�giment, pour faire la campagne de Russie, mais, en Saxe, il fut
perdu ou vol�, car Mouton �tait un beau caniche: dix jours apr�s notre
arriv�e � Moscou, nous f�mes on ne peut plus surpris de le revoir; un
d�tachement compos� de quinze hommes, parti de Paris quelques jours
apr�s notre d�part, pour rejoindre le r�giment, �tant pass� dans
l'endroit o� il �tait disparu, le chien avait reconnu l'uniforme du
r�giment et suivi le d�tachement.

En marchant au milieu d'hommes, de femmes et m�me de quelques enfants,


je regardais toujours si je ne voyais pas Daubenton, dont je
regrettais d'�tre s�par�; mais en arri�re, je n'aper�us que le
mar�chal Ney avec son arri�re-garde, qui prenait position sur la
petite butte o� les Hessois avaient �t� attaqu�s.

Apr�s cette �chauffour�e, je fus encore forc� de m'arr�ter, tant je


souffrais de mes coliques. Devant moi, je voyais la montagne de
Ponari, depuis le pied jusqu'au sommet. La route, situ�e aux trois
quarts du versant gauche, se dessinait par la quantit� de caissons
portant plus de sept millions d'or et d'argent, ainsi que d'autres
bagages, dans des voitures conduites par des chevaux dont les forces
�taient �puis�es, de sorte que l'on se voyait forc� de les abandonner.

Un quart d'heure apr�s, j'arrivai au pied de la montagne o� on avait


bivouaqu� pendant la nuit; l'on y voyait encore l'emplacement de feux,
dont une partie encore allum�e; et autour desquels plusieurs hommes se
chauffaient pour se reposer avant de la monter. C'est l� que j'appris
que les voitures, parties la veille, � minuit, du faubourg de Wilna,
et arriv�es � un d�fil�, n'avaient pu aller plus avant. Un des
premiers caissons s'�tant ouvert en se renversant, l'argent en avait
�t� pris par ceux qui �taient pr�s de l�. Les autres voitures furent
oblig�es d'arr�ter depuis le haut jusqu'au bas. Beaucoup de chevaux
s'�taient abattus pour ne plus se relever.

Pendant que l'on me contait cela, on entendait la fusillade de


l'arri�re-garde du mar�chal Ney et, sur notre gauche, on apercevait
les Cosaques que la vue du butin attirait, mais qui n'avan�aient
qu'avec circonspection, attendant que l'arri�re-garde f�t pass�e afin
de moissonner sans danger.

Je me remis � marcher, mais, au lieu de prendre la route o� �taient


les caissons, je tournai la montagne par la droite, o� plusieurs
voitures avaient essay� de passer, mais presque toutes avaient �t�
renvers�es dans le foss�, au bord du chemin que l'on voulait se
frayer. Il y avait un caisson dans lequel il restait encore beaucoup
de portemanteaux. J'aurais bien voulu en attraper un, mais, dans
l'�tat de faiblesse o� j'�tais, je n'osais pas risquer cette
entreprise, dans la crainte de ne pouvoir plus remonter le foss�, si
je descendais dedans. Heureusement, un infirmier de la garnison de
Wilna, voyant mon embarras, fut assez complaisant pour y descendre, et
m'en jeta un dans lequel je trouvai quatre belles chemises de toile
fine dont j'avais le plus besoin, et une culotte courte de drap de
coton: c'�tait le portemanteau d'un commissaire des guerres, l'adresse
me l'indiquait.

Content d'avoir trouv� du linge, moi qui n'avais pas, depuis le 5


novembre, chang� de chemise, dont les pauvres lambeaux �taient remplis
de vermine, je mis le tout dans mon sac.

Un peu plus loin, je ramassai un carton dans lequel il y avait deux


superbes chapeaux � claque. Comme c'�tait fort l�ger, je le mis sous
mon bras, je ne sais en v�rit� pourquoi, probablement pour changer
contre autre chose, si l'occasion s'en pr�sentait.

Le chemin que je suivais tournait � gauche, � travers les


broussailles, pour, de l�, rejoindre la grand'route. Ce chemin avait
�t� trac� par les premiers hommes qui, � la pointe du jour, avaient
franchi la montagne. Apr�s une demi-heure de marche p�nible,
j'entendis une forte fusillade accompagn�e de grands cris qui
partaient du c�t� de la route o� �taient les caissons; c'�tait le
mar�chal Ney qui, voyant que l'on ne pouvait sauver le tr�sor, le
faisait distribuer aux soldats, et, en m�me temps, faisait faire,
contre les Cosaques, une distribution de coups de fusil pour les
emp�cher d'avancer.

De mon c�t�, sur la droite, je les voyais qui avan�aient


insensiblement, car il n'y avait, pour les arr�ter, que quelques
hommes comme moi, dispers�s �a et l� sur la montagne, et qui
cherchaient � gagner la route. Tout � coup, je fus forc� de m'arr�ter,
je n'avais plus de jambes; je bus un bon coup de mon eau-de-vie et
j'avan�ai; j'arrivai sur un point de la montagne qui n'�tait pas
�loign� de la route, et, comme je regardais la direction que je devais
prendre, la neige croula sous moi et je m'enfon�ai � plus de cinq
pieds de profondeur. J'en avais jusqu'aux yeux; je faillis �touffer,
et c'est avec bien de la peine que je m'en tirai, tout transi de
froid.

Un peu plus loin, j'aper�us une baraque et, comme je voyais qu'il y
avait du monde, je m'y arr�tai; c'�tait une vingtaine de militaires,
presque tous de la Garde, ayant tous des sacs de pi�ces de cinq
francs.

Plusieurs, en me voyant, se mirent � crier: �Qui veut cent francs pour


une pi�ce de vingt francs en or?� Mais, comme il ne se trouvait pas de
changeurs, ils �taient tr�s embarrass�s, et finissaient par en offrir
� ceux qui n'en avaient pas. Dans le moment, je tenais plus � mon
existence qu'� l'argent: je refusai, car j'avais environ huit cents
francs en or, et plus de cent francs en pi�ces de cinq francs.

Je restai dans cette baraque le temps d'arranger la peau de mouton sur


ma t�te, afin de pr�server mes oreilles du froid, mais je ne pus
changer de chemise, le temps pressant. Je sortis en suivant des
musiciens charg�s d'argent, mais qui, dans cette position, ne
pouvaient aller bien loin.

Les coups de fusil, qui n'avaient pas cess� de se faire entendre,


s'approchaient, de sorte que nous f�mes oblig�s de doubler le pas.
Ceux qui �taient charg�s d'argent ne pouvant le faire facilement,
diminuaient leur charge en secouant leurs sacs pour en faire tomber
les pi�ces de cinq francs, en disant qu'il aurait mieux valu les
laisser dans les caissons, d'autant plus qu'il y avait de l'or �
prendre, mais qu'ils n'avaient pas eu le temps d'enfoncer les caisses;
que, cependant, il y en avait beaucoup qui avaient des sacs de doubles
napol�ons.

Un peu plus avant, j'en vis encore plusieurs venant de la direction o�


�taient les caissons, portant dans leurs mains des sacs d'argent:
�tant sans force et ayant les doigts gel�s ou engourdis, ils
appelaient ceux qui n'en avaient pas pour leur en donner une partie,
mais il est arriv� que celui qui en avait port� une partie du chemin
et qui voulait en donner � d'autres, n'en avait plus; il est m�me
certain que, plus avant, des hommes qui n'en avaient pas ont forc�
ceux qui en portaient � partager avec eux, et que le pauvre diable qui
le portait depuis longtemps se voyait arracher son sac et �tait tr�s
heureux si, en voulant d�fendre ce qu'il avait, il se relevait, car il
�tait toujours le moins fort.

J'avais gagn� la route, et, comme je n'avais pas tr�s froid, je


m'arr�tai pour me reposer. Je voyais arriver d'autres hommes encore
charg�s d'argent et qui, par moments, s'arr�taient pour tirer des
coups de fusil aux Cosaques. Plus haut, l'arri�re-garde �tait arr�t�e
pour laisser encore passer quelques hommes, ainsi que plusieurs
tra�neaux portant des bless�s, et sur lesquels on avait mis, autant
que l'on avait pu, des barils d'argent. Cela n'emp�chait pas que des
hommes, attir�s par l'app�t du butin, �taient encore rest�s en
arri�re, et, le soir, �tant au bivouac, l'on m'assura que beaucoup
avaient puis� dans les caissons avec les Cosaques.

Je continuai � marcher p�niblement. Je vis venir � moi un officier de


la Jeune Garde tr�s bien habill�, bien portant, que je reconnus de
suite. Il se nommait Prinier; c'�tait un de mes amis, pass� officier
depuis huit mois. Surpris de le voir aller du c�t� d'o� nous venions,
je lui demandai, en l'appelant par son nom, o� il allait: il me
demanda � son tour qui j'�tais. � cette sortie inattendue faite par un
camarade avec lequel j'avais �t� dans le m�me r�giment pendant cinq
ans, et sous-officier comme lui, je ne pus m'emp�cher de pleurer, en
voyant que c'�tait parce que j'�tais chang� et mis�rable qu'il ne me
reconnaissait pas. Mais, un instant apr�s: �Comment, mon cher ami,
c'est toi! Comme te voil� malheureux!� En disant cela, il me pr�senta
une gourde pendue � son c�t�, dans laquelle il y avait du vin, en me
disant: �Bois un coup!� et, comme je n'avais qu'une main de libre, le
brave Prinier me soutenait de la main gauche et, de l'autre, me
versait le vin dans la bouche.

Je lui demandai s'il n'avait pas rencontr� les d�bris de l'arm�e; il


me dit que non, qu'ayant �t� log�, la nuit derni�re, dans un moulin
�loign� de la route d'un quart de lieue, il �tait tr�s probable que la
colonne �tait pass�e pendant ce temps, mais qu'il en avait vu de
tristes traces par quelques cadavres aper�us sur son chemin; que ce
n'�tait que depuis hier qu'il savait, mais d'une mani�re encore bien
vague, les d�sastres que nous avions �prouv�s; qu'il allait rejoindre
l'arm�e, comme il en avait l'ordre: �Mais il n'y en a plus
d'arm�e!--Et les coups de feu que j'entends?--Ce sont ceux de
l'arri�re-garde, command�e par le mar�chal Ney.--Dans ce cas, me
r�pondit-il, je vais rejoindre l'arri�re-garde.�

En disant cela, il m'embrasse pour me quitter, mais, en faisant ce


mouvement, il s'aper�oit que j'avais un carton sous le bras; il me
demande ce qu'il contenait. Lui ayant dit que c'�taient des chapeaux,
et me les demandant, je les lui donnai avec bien du plaisir. C'�tait
pr�cis�ment ce qui lui manquait, car il avait encore, sur la t�te, son
schako de sous-officier.

Le vin qu'il m'avait fait boire m'avait r�chauff� l'estomac: je me


proposai de marcher jusqu'au premier bivouac; une heure apr�s avoir
quitt� Prinier, j'aper�us des feux.

C'�taient des chasseurs � pied. Je m'approchai comme un suppliant. On


me dit, sans me regarder: �Faites comme nous, allez chercher du bois
et faites du feu!� Je m'attendais � cette r�ponse; c'�tait toujours ce
que l'on r�pondait � ceux qui se trouvaient isol�s. Ils �taient six,
leur feu n'�tait pas brillant; ils n'avaient pas non plus d'abri pour
se garantir du vent et de la neige, s'il venait � en tomber.
Je restai longtemps debout derri�re, portant quelquefois le corps en
avant, ainsi que les mains, pour sentir un peu de chaleur. � la fin,
accabl� de sommeil, je pensai � ma bouteille d'eau-de-vie. Je
l'offris, on l'accepta, et j'eus une place. Nous vid�mes la bouteille
� la ronde, et, lorsque nous e�mes fini, je m'endormis assis sur mon
sac, la t�te dans mes deux mains. Je dormis peut-�tre deux heures,
souvent interrompu par le froid et par les douleurs. Lorsque je
m'�veillai, je profitai du peu de feu qu'il y avait encore, pour faire
cuire un peu de riz dans la bouilloire que le juif m'avait vendue. Je
commen�ai par prendre de la neige autour de moi, je la fis fondre et
j'y mis du riz qui finit par cuire � demi. Comme je ne pouvais pas
bien le prendre avec la cuiller, et qu'un chasseur, � ma droite,
mangeait avec moi, je le renversai sur le cul de mon schako qui �tait
creux: c'est de cette mani�re que nous le mange�mes. Ensuite,
reprenant ma position premi�re, et comme le froid, cette nuit-l�,
n'�tait pas tr�s rigoureux, je me rendormis.

_11 d�cembre_.--Lorsque je me r�veillai, il n'�tait pas pr�s encore


d'�tre jour. Apr�s avoir arrang� mon pied, je me levai pour me
remettre en marche, car il fallait bien, si je ne voulais pas
m'exposer � mourir de mis�re comme tant d'autres, rejoindre mes
camarades. Je marchai seul jusqu'au jour, m'arr�tant quelquefois � un
feu abandonn�, o� je trouvais des hommes morts ou mourants. Lorsqu'il
fit jour, je rencontrai quelques soldats du r�giment, qui me dirent
qu'ils avaient couch� avec l'�tat-major.

Un peu plus avant, j'aper�us un individu ayant sur les �paules une
peau de mouton et marchant p�niblement, appuy� sur son fusil. Lorsque
je fus pr�s de lui, je le reconnus pour le fourrier de notre
compagnie. En me voyant, il jeta un cri de surprise et de joie, car on
lui avait assur� que j'�tais rest� prisonnier � Wilna. Le pauvre
Rossi, c'�tait son nom, avait les deux pieds gel�s et envelopp�s dans
des morceaux de peau de mouton. Il me conta qu'il s'�tait s�par� des
d�bris du r�giment, ne pouvant marcher aussi vite que les autres, et
que nos amis �taient fort inquiets sur mon compte. Deux grosses larmes
coulaient le long de ses joues, et comme je lui en demandais la cause,
il se mit � pleurer en s'�criant: �Pauvre m�re, si tu pouvais
savoir comme je suis! C'est fini, je ne reverrai plus jamais
Montauban!�--c'�tait le nom de son endroit. Je cherchai � le consoler
en lui faisant voir que ma position �tait encore plus triste que la
sienne. Nous march�mes ensemble une partie de la journ�e; souvent
j'�tais oblig� de m'arr�ter pour mon d�rangement de corps et, quoique
je n'eusse pas besoin de d�faire mes pantalons pour satisfaire � mes
besoins, je n'en perdais pas moins du temps, car, depuis Wilna, ne
pouvant, � cause de mes doigts gel�s ou engourdis, remettre mes
bretelles, j'avais d�cousu mon pantalon depuis le devant jusqu'au
derri�re; je le faisais tenir par le moyen d'un vieux cachemire qui me
serrait le ventre; de cette mani�re, lorsque j'avais besoin, je
m'arr�tais, et, debout, je satisfaisais � tout � la fois. Lorsque je
prenais quelque chose, j'�tais certain qu'un instant apr�s, je le
laissais aller.

Il pouvait �tre midi lorsque je proposai de nous arr�ter dans un


village que nous apercevions devant nous. Nous entr�mes dans une
maison veuve de ses habitants; nous y trouv�mes trois malheureux
soldats qui nous dirent que, ne pouvant aller plus loin, ils avaient
r�solu d'y mourir. Nous leur f�mes des observations sur le sort qui
les attendait, lorsqu'ils seraient au pouvoir des Russes. Pour toute
r�ponse, ils nous montr�rent leurs pieds; rien de plus effrayant �
voir: plus de la moiti� des doigts leur manquaient, et le reste �tait
pr�s de tomber. La couleur de leurs pieds �tait bleue et, pour ainsi
dire, en putr�faction. Ils appartenaient au corps du mar�chal Ney.
Peut-�tre, lorsqu'il aura pass�, quelque temps apr�s, les aura-t-il
sauv�s.

Nous nous arr�t�mes assez de temps pour faire cuire un peu de riz, que
nous mange�mes. Nous f�mes aussi r�tir un peu de cheval, pour manger
au besoin; ensuite nous part�mes en nous promettant de ne point nous
s�parer, mais la grande cohue de tra�nards arriva, nous entra�na, et,
malgr� tous nos efforts, nous f�mes s�par�s, sans pouvoir nous
rejoindre.

J'arrivai sur un moulin � eau: l�, je vis un soldat qui, ayant voulu
passer sur la glace de la petite rivi�re du moulin, s'�tait enfonc�.
Quoique n'ayant de l'eau que jusqu'� la ceinture, au milieu des
gla�ons, on ne put le retirer. Des officiers d'artillerie qui avaient
trouv�, dans le moulin, des cordes, les lui jet�rent, mais il n'eut
pas la force d'en saisir un bout; quoique vivant encore, il �tait gel�
et sans mouvement.

Un peu plus loin, j'appris que le r�giment, si toutefois l'on pouvait


encore l'appeler de ce nom, devait aller coucher � Zismorg; pour y
arriver, il me restait encore cinq lieues � faire. Je r�solus, quand
je devrais me tra�ner sur les genoux, de les faire; mais que de peine
il m'en co�ta! Je tombais d'�puisement sur la neige, croyant ne plus
me relever; heureusement, depuis que je m'�tais s�par� de Rossi, le
froid avait beaucoup diminu�. Apr�s des efforts surnaturels, j'entrai
dans le village; il �tait temps, car j'avais fait tout ce qu'un homme
peut faire pour �chapper aux griffes de la mort.

La premi�re chose que j'aper�us, en entrant, fut un grand feu �


droite, contre le pignon d'une maison br�l�e. Ne pouvant aller plus
loin, je m'y tra�nai, mais quelle ne fut pas ma surprise en
reconnaissant mes camarades! Lorsque je fus pr�s d'eux, je tombai
presque sans connaissance.

Grangier me reconnut, s'empressa, avec d'autres de mes amis, de me


secourir; l'on me coucha sur de la paille: c'�tait la quatri�me fois
que nous en trouvions depuis que nous �tions partis de Moscou. M.
Serraris, lieutenant de la compagnie, qui avait de l'eau-de-vie, m'en
fit prendre un peu; ensuite l'on me donna du bouillon de cheval que je
trouvai bon, car, cette fois, il �tait sal� avec du sel, tandis que,
jusqu'alors, nous mangions tout sal� avec la poudre.

Mes coliques me reprirent plus fort que jamais; j'appelai Grangier, je


lui dis que je pensais que j'�tais empoisonn�. Aussit�t il fit fondre
de la neige dans la petite bouilloire, pour me faire du th� qu'il
apportait de Moscou; j'en bus beaucoup; �a me fit du bien.

Le pauvre Rossi arriva, aussi malheureux que moi; il �tait accompagn�


du sergent Bailly, qu'il avait rencontr� un instant apr�s avoir �t�
s�par� de moi. Ce sergent �tait celui avec lequel j'avais �t� changer
les billets de banque � Wilna, et avec lequel j'avais pris du caf�
chez le juif. Il �tait aussi fortement indispos� que moi; en me
voyant, il me, demanda comment je me portais et, lorsque je lui eus
dit comme j'avais �t� malade apr�s avoir pris le caf�, il ne douta
plus qu'on ait voulu nous empoisonner, ou, au moins, nous mettre dans
un �tat � pouvoir nous d�valiser.

Couch� sur de la paille et pr�s d'un grand feu, je m'arrangeais de mon


mieux, quand, tout � coup, je ressentis dans les jambes et dans les
cuisses, des douleurs tellement violentes que, pendant une partie de
la nuit, je ne fis qu'un cri. Aussi j'entendais dire: �Demain, il ne
pourra pas partir!� Je le pensais aussi; je me disposai � faire, comme
beaucoup avaient d�j� fait, mon testament. J'appelai mon intime ami
Grangier; je lui dis que je voyais bien que tout �tait fini. Je le
priai de se charger de quelques petits objets pour remettre � ma
famille, si, plus heureux que moi, il avait le bonheur de revoir la
France. Ces objets �taient: une montre, une croix en or et en argent,
un petit vase en porcelaine de Chine: ces deux derniers objets, je les
poss�de encore. Je voulais aussi me d�faire de tout l'argent que
j'avais, � la r�serve de quelques pi�ces d'or que je voulais cacher
dans la peau de mouton qui m'enveloppait le pied, esp�rant que les
Russes, en me prenant, n'iraient pas chercher dans les chiffons.

Grangier, qui m'avait �cout� sans m'interrompre, me demanda si j'avais


la fi�vre ou si je r�vais: je lui r�pondis que tant qu'� la fi�vre,
effectivement je l'avais, mais que je n'�tais pas dans le d�lire. Il
se mit � me faire de la morale, en me rappelant mon courage dans des
situations plus terribles que celles o� nous nous trouvions: �Oui, lui
dis-je, mais alors j'avais plus de force qu'� pr�sent!� Il m'assura
que j'en avais dit autant au passage de la B�r�zina, o� j'�tais pour
le moins aussi malade et que, cependant, depuis, j'avais fait
quatre-vingts lieues; que, pour quinze qu'il restait pour arriver �
Kowno, et que l'on ferait en deux jours, il n'y avait pas de doute
qu'avec le secours de mes amis, je pourrais fort bien les faire; que
demain l'on ne faisait que quatre lieues: �Ainsi, me dit-il, t�che de
te reposer, mais, avant tout, renferme les objets, je prendrai
seulement ta bouilloire, que je porterai.--Et moi, dit un autre, cette
seconde giberne (la giberne du docteur) qui doit te g�ner!�

Pendant ce temps, Rossi, qui �tait couch� pr�s de moi, me dit: �Mon
cher ami, vous ne resterez pas seul, demain matin; je partagerai votre
sort, car je suis, pour le moins, aussi malade que vous; la journ�e
d'aujourd'hui m'a tellement �puis�, que je ne saurais aller plus loin.
Cependant, me dit-il, si, lorsque l'arri�re-garde passera, nous
pouvons marcher avec elle, nous le ferons, car nous aurons quelques
heures de repos de plus. Si nous ne nous sentons pas assez de force
pour la suivre, nous nous �loignerons sur la droite. Le premier
village, le premier ch�teau que nous trouverons, nous irons nous
mettre � la disposition du baron ou seigneur: peut-�tre aura-t-on
piti� de nous--je sais peindre un peu--jusqu'au moment o�, bien
portants, nous pourrons gagner la Prusse ou la Pologne, car il est
probable que les Russes n'iront pas plus loin que Kowno.� Je lui dis
que je ferais comme il voudrait.

M. Serraris, � qui Grangier venait de faire part de mon dessein,


s'approcha de moi pour me consoler; il me dit que, tant qu'� mes
douleurs, ce n'�tait rien, qu'elles ne provenaient que de la fatigue
d'hier; il me fit coucher devant le feu et comme, fort heureusement,
le bois ne manquait pas, l'on en fit un bon, � me r�tir. Ce feu me fit
tant de bien, que je sentais mes douleurs diminuer et un bien-�tre qui
me fit dormir quelques heures. Il en fut de m�me pour le pauvre Rossi.

* * * * *
En 1830, je fus nomm� officier d'�tat-major � Brest; le jour de mon
arriv�e, �tant � table avec ma femme et mes enfants, � l'h�tel de
Provence o� j'�tais log�, il y avait, en face de moi, un individu
ayant une fort belle tenue et qui me regardait souvent. � chaque
instant, il cessait de manger et, le bras droit appuy� sur la table
pour reposer sa t�te, semblait r�fl�chir, ou plut�t se rappeler
quelques souvenirs. Ensuite il causait avec le ma�tre de la maison. Ma
femme, qui �tait aupr�s de moi, me le fit remarquer: �Effectivement,
lui dis-je, cet homme commence � m'intriguer, et, si cela continue, je
lui demanderai ce qu'il me veut!� Au m�me moment, il se l�ve, jette sa
serviette � terre, et passe dans un bureau o� �tait le registre des
voyageurs. Il rentre dans la salle en s'�criant � haute voix: �C'est
lui! Je ne me trompais pas! (en m'appelant par mon nom). C'est bien
mon ami!�

Je le reconnais � sa voix, et nous sommes dans les bras l'un de


l'autre. C'�tait Rossi, que je n'avais pas revu depuis 1813, depuis
dix-sept ans! Il me croyait mort, et moi je pensais de m�me de lui,
car j'avais appris, � ma rentr�e des prisons, qu'il avait �t� bless�
sous les murs de Paris. Cette reconnaissance int�ressa toutes les
personnes qui se trouvaient pr�sentes, au nombre de plus de vingt; il
fallut conter nos aventures de la campagne de Russie. Nous le f�mes de
bon coeur; aussi, � minuit, nous �tions encore � table, � boire le
champagne, � la m�moire de Napol�on.

Il n'est pas �tonnant que, d'abord, je n'aie pas reconnu mon camarade,
car, de d�licat qu'il �tait, je le retrouvais fort et puissant, les
cheveux presque gris: il �tait de Montauban, et riche n�gociant.

* * * * *

Quand le moment du d�part arriva, je ne pensais plus � rester, mais il


me fut impossible de marcher seul; Grangier et Leboude me soutinrent
sous les bras; l'on en fit autant � Rossi. Au bout d'une demi-heure de
marche, j'�tais beaucoup mieux, mais il fallut, pendant toute la
route, le secours d'un bras, et souvent de deux. De cette mani�re,
nous arriv�mes de bonne heure au petit village o� nous devions
coucher; il s'y trouvait fort peu d'habitations, et, quoique nous
fussions arriv�s des premiers, nous f�mes oblig�s de coucher dans une
cour. Le hasard nous procura beaucoup de paille; nous nous en servions
pour nous couvrir, mais comme le malheur nous poursuivait toujours, le
feu prit � la paille. Chacun se sauva comme il put; plusieurs eurent
leur capote br�l�e. Un fourrier de V�lites nomm� de Couch�re fut plus
malheureux que les autres; le feu prit � sa giberne, dans laquelle il
y avait des cartouches; il eut toute la figure br�l�e, et, tant qu'�
moi, sans le secours des camarades, j'aurais peut-�tre r�ti, vu
l'impossibilit� de me mouvoir, si l'on ne m'avait pris par les �paules
et par les jambes, et tra�n� contre la baraque o� �tait log� le
g�n�ral Roguet avec d'autres officiers sup�rieurs qui se sauv�rent en
voyant les flammes, pensant que c'�tait l'habitation qui br�lait.

Apr�s cette m�saventure, un vent du nord arriva qui souffla avec force
et, comme nous �tions sans abri, nous entr�mes dans la maison du
g�n�ral, compos�e de deux chambres. Nous en pr�mes une malgr� lui;
nous nous entass�mes les uns � c�t� des autres; plus de la moiti� fut
oblig�e de rester debout toute la nuit, mais c'�tait toujours mieux
que de rester expos�s � un mauvais temps qui e�t infailliblement fait
p�rir les trois quarts de nous (13 d�cembre). La journ�e de marche que
nous devions faire pour arriver � Kowno �tait au moins de dix lieues;
aussi le g�n�ral Roguet nous fit partir avant le jour.

Il �tait tomb� des grains de pluie gr�l�e qui formaient, sur la


route, une glace � nous emp�cher de marcher. Si je n'avais pas eu,
comme la veille, le secours de mes amis, j'aurais probablement, comme
beaucoup d'autres, termin� mon grand voyage le dernier jour o� nous
sortions de la Russie.

� peine le jour commen�ait-il � para�tre, que nous arriv�mes au pied


d'une montagne qui n'�tait qu'une glace: que de peine nous e�mes pour
la franchir! Il fallut se mettre par groupes serr�s fortement les uns
contre les autres, afin de se soutenir mutuellement. J'ai pu remarquer
que, dans cette marche, l'on �tait plus dispos� � se secourir les uns
les autres. C'est probablement parce que l'on pensait pouvoir arriver
au terme de son voyage. Je me souviens que, lorsqu'un homme tombait,
l'on entendait les cris: �Arr�tez! Il y a un homme de tomb�!� J'ai vu
un sergent-major de notre bataillon s'�crier: �Arr�tez donc! Je jure
que l'on n'ira pas plus avant, tant que l'on n'aura pas relev� et
ramen� les deux hommes que l'on a laiss�s derri�re!� C'est par sa
fermet� qu'ils furent sauv�s.

Arriv�s au haut de la montagne, il faisait assez jour pour y voir,


mais la pente �tait tellement rapide et la glace si luisante, que l'on
n'osait se hasarder. Le g�n�ral Roguet, quelques officiers et
plusieurs sapeurs qui marchaient les premiers, �taient tomb�s.
Quelques-uns se relev�rent, et ceux qui �taient assez forts pour se
conduire se laiss�rent aller sur le derri�re, se gouvernant avec les
mains; d'autres, moins forts, se laiss�rent aller � la gr�ce de Dieu.
C'est dire qu'ils roul�rent comme des tonneaux. Je fus du nombre de
ces derniers, et je serais probablement all� me jeter dans un ravin et
me perdre dans la neige, sans Grangier qui, plein de courage et encore
fort, se portait toujours devant moi en reculant et s'arr�tant dans la
direction o� je devais m'arr�ter en roulant. Alors il enfon�ait la
ba�onnette de son fusil dans la glace pour se tenir, et lorsque
j'�tais arriv�, il s'�loignait encore en glissant et faisait de m�me.
J'arrivai en bas meurtri, ab�m�, et la main gauche ensanglant�e.

Le g�n�ral avait fait faire halte pour s'assurer si tout le monde


�tait arriv� et comme la veille on s'�tait assur� du nombre d'hommes
pr�sents, on vit avec plaisir qu'il ne manquait personne. Le grand
jour �tait venu: alors on s'aper�ut avec surprise que l'on aurait pu
�viter cette montagne en la tournant par la droite, o� il n'y avait
que de la neige. Ceux des autres corps qui marchaient apr�s nous
arrivaient de ce c�t� sans accident. Cette travers�e m'avait fatigu�,
� ne pouvoir marcher que fort lentement et, comme je ne voulais pas
abuser de la complaisance de mes amis, je les priai de suivre la
colonne. Cependant un soldat de la compagnie resta avec moi: c'�tait
un Pi�montais, il se nommait Faloppa; il y avait plusieurs jours que
je ne l'avais vu.

Ceux qui ont toujours �t� assez heureux pour conserver leur sant�,
n'avoir pas les pieds gel�s et marcher toujours � la t�te de la
colonne, n'ont pas vu les d�sastres comme ceux qui, comme moi, �taient
malades ou estropi�s, car les premiers ne voyaient que ceux qui
tombaient autour d'eux, tandis que les derniers passaient sur la
longue tra�n�e des morts et des mourants que tous les corps laissaient
apr�s eux. Ils avaient encore le d�savantage d'�tre talonn�s par
l'ennemi.
Faloppa, ce soldat de la compagnie que l'on avait laiss� avec moi, ne
paraissait pas �tre dans une position meilleure que la mienne; nous
marchions ensemble depuis un quart d'heure, lorsqu'il se tourna de mon
c�t� en me disant: �Eh bien, mon sergent! si nous avions ici les
petits pots de graisse que vous m'avez fait jeter lorsque nous �tions
en Espagne, vous seriez bien content et nous pourrions faire une bonne
soupe!� Ce n'�tait pas la premi�re fois qu'il disait �a, et en voici
la raison; c'est un �pisode assez dr�le:

Un jour que nous venions de faire une longue course dans les montagnes
des Asturies, nous v�nmes loger � Saint-Hiliaume, petite ville dans la
Castille, sur le bord de la mer. Je fus log�, avec ma subdivision,
dans une grande maison qui formait l'aile droite de la Maison de
Ville[64]. Cette partie, tr�s vaste, �tait habit�e par un vieux gar�on
absolument seul. En arrivant chez lui, nous lui demand�mes si, avec de
l'argent, nous ne pourrions pas nous procurer du beurre ou de la
graisse, afin de pouvoir faire la soupe et accommoder des haricots.
L'individu nous r�pondit que, pour de l'or, on n'en trouverait pas
dans toute la ville. Un instant apr�s, nous f�mes � l'appel. Je
laissai Faloppa faire la cuisine et je chargeai un autre homme de
chercher, dans la ville, du beurre ou de la graisse, mais on n'en
trouva pas. Lorsque nous rentr�mes, la premi�re chose que Faloppa nous
dit, en rentrant, fut que le bourgeois �tait un coquin: �Comment cela?
lui dis-je.--Comment cela? nous r�pondit-il, voyez!...�

[Note 64: Cette habitation �tait un ch�teau gothique comme il s'en


trouve beaucoup en Espagne. (_Note de l'auteur._)]

Il me montra trois petits pots en gr�s contenant de la belle graisse


que nous reconn�mes pour de la graisse d'oie. Alors chacun se r�cria:
�Voyez-vous le gueux d'Espagnol! Voyez-vous le coquin!� Notre
cuisinier avait fait une bonne soupe et, dans le dessus de la marmite,
il avait accommod� des haricots. Nous nous m�mes � manger sous une
grande chemin�e qui ressemblait � une porte coch�re, lorsque
l'Espagnol rentra, envelopp� dans son manteau brun et, nous voyant
manger, nous souhaita bon app�tit. Je lui demandai pourquoi il n'avait
pas voulu nous donner de la graisse en payant, puisqu'il en avait. Il
me r�pondit: �Non, Se�or, je n'en avais pas; si j'en avais eu, je vous
en aurais donn� avec plaisir, et pour rien!� Alors Faloppa, prenant un
des petits pots, le lui montra: �Et cela, ce n'est pas de la graisse,
dis, coquin d'Espagnol?� En regardant le petit pot, il change de
couleur et reste interdit. Press� de r�pondre, il nous dit que c'�tait
vrai, que c'�tait de la graisse, mais de la _manteca de ladron_ (de la
graisse de voleur); que lui �tait le bourreau de la ville, et que ce
que nous avions trouv� et avec quoi nous avions fait de la soupe,
�tait de la graisse de pendus, qu'il vendait � ceux qui avaient des
douleurs, pour se frictionner.

� peine avait-il achev�, que toutes les cuillers lui vol�rent par la
t�te; il n'eut que le temps de se sauver, et aucun de nous,
quoiqu'ayant tr�s faim, ne voulut plus manger des haricots, car la
soupe �tait presque toute mang�e. Il n'y avait que Faloppa qui
continuait toujours, en disant que l'Espagnol avait menti: �Et quand
cela serait? dit-il, la soupe �tait bonne et les haricots encore
meilleurs!� En disant cela, il m'en offrait pour en go�ter, mais un
mal de coeur m'avait pris, et je rendis tout ce que j'avais dans
l'estomac. J'allai chez un marchand d'eau-de-vie, vis-�-vis de notre
logement; je lui demandai quel �tait l'individu chez qui nous �tions
log�s; il fit le signe de la croix en r�p�tant � plusieurs reprises:
_Ave, Maria purissima, sin peccado concebida!_ Il me dit que c'�tait
la maison du bourreau. Je fus, pendant quelque temps, malade de
d�go�t, mais Faloppa, en partant, avait emport� le restant de la
graisse, avec laquelle il pr�tendait nous faire encore de la soupe. Je
fus oblig� de le lui faire jeter, et c'est pour cela qu'en Russie,
lorsque nous n'avions rien � manger, il me disait toujours ce que j'ai
rapport�.

Depuis une demi-heure nous n'avions pas perdu la colonne de vue,


preuve que nous avions assez bien march�. Il est vrai de dire que le
chemin se trouvait meilleur, mais, un instant apr�s, il devint
raboteux et aussi glissant que le matin. Le froid �tait tr�s vif, et
d�j� nous avions rencontr� quelques individus qui se mouraient sur la
route, quoique v�tus d'�paisses fourrures. Il faut dire aussi que
l'�puisement y �tait pour quelque chose. Faloppa tomba plusieurs fois,
et je pense que, si je n'avais pas �t� avec lui pour l'aider � se
relever, il serait rest� sur la route.

Le chemin devint meilleur: nous pouvions apercevoir la longue tra�n�e


de la colonne qui marchait devant nous. Nous redoubl�mes d'efforts
pour la rejoindre, mais ne p�mes y parvenir. Nous trouv�mes, sur notre
passage, un hameau de cinq � six maisons dont la moiti� �taient en
feu; nous nous y arr�t�mes. Autour �taient plusieurs hommes dont une
partie semblait ne pouvoir aller plus avant, et plusieurs chevaux
tomb�s mourants, qui se d�battaient sur la neige. Faloppa se d�p�cha
de couper un morceau � la cuisse de l'un d'eux, que nous f�mes cuire
au bout de nos sabres, au feu de l'incendie des maisons.

Pendant que nous �tions occup�s � cette besogne, plusieurs coups de


canon se firent entendre dans la direction d'o� nous venions.
Regardant aussit�t de ce c�t�, j'aper�us une masse de plus de dix
mille tra�neurs de toutes armes, en d�sordre sur toute la largeur de
la route. Derri�re eux marchait l'arri�re-garde. Depuis, j'ai pens�
que le mar�chal Ney faisait quelquefois tirer le canon afin de faire
croire � tous ces malheureux que les Russes �taient pr�s de nous et,
par ce moyen, leur faire acc�l�rer le pas, pour, le m�me jour, gagner
Kowno. C'�tait une partie des d�bris de la Grande Arm�e.

Notre viande n'�tait pas encore � moiti� cuite, que nous juge�mes
prudent de d�camper au plus vite pour ne pas �tre entra�n�s par ce
nouveau torrent.

Nous avions encore six lieues � faire pour arriver � Kowno; et d�j�
nous �tions ext�nu�s de fatigue; il pouvait �tre onze heures; Faloppa
me disait: �Mon sergent, nous n'arriverons jamais aujourd'hui; le
_ruban de queue_ est trop long[65]. Nous ne pourrons jamais sortir de
ce pays du diable, c'est fini; je ne verrai plus ma belle Italie!�
Pauvre gar�on, il disait vrai!

[Note 65: _Ruban de queue_, expression du troupier pour d�signer


une longue route. (_Note de l'auteur._)]

Il y avait bien une heure que nous marchions, depuis la derni�re fois
que nous nous �tions repos�s, lorsque nous rencontr�mes plusieurs
groupes d'hommes de quarante, de cinquante, plus ou moins, compos�s
d'officiers, de sous-officiers et de quelques soldats, portant au
milieu d'eux l'aigle de leur r�giment. Ces hommes, tout malheureux
qu'ils �taient, paraissaient fiers d'avoir pu, jusqu'alors, conserver
et garder ce d�p�t sacr�. L'on voyait qu'ils �vitaient de se m�ler, en
marchant, aux grandes masses qui couvraient la route, car ils
n'auraient pu aller ensemble et en ordre.

Nous march�mes tant que nous p�mes, avec ces petits d�tachements; nous
faisions tout ce que nous pouvions pour les suivre, mais le canon et
la fusillade venant de nouveau � se faire entendre, ils s'arr�t�rent
au commandement d'un personnage dont on n'aurait jamais pu dire, aux
guenilles qui le couvraient, ce qu'il pouvait �tre; je n'oublierai
jamais le ton de son commandement: �Allons, enfants de la France,
encore une fois halte! Il ne faut pas qu'il soit dit que nous ayons
doubl� le pas au bruit du canon! Face en arri�re!� Et, aussit�t, ils
se mirent en ordre sans parler et se tourn�rent du c�t� d'o� venait le
bruit. Tant qu'� nous, qui n'avions pas de drapeau � d�fendre,
puisqu'il �tait � plus d'une lieue devant, nous continu�mes � nous
tra�ner. Nous f�mes bien heureux, ce jour-l�, que le froid n'�tait pas
rigoureux, car plus de dix fois nous tomb�mes sur la neige, de
lassitude, et certainement, s'il avait gel� comme le jour pr�c�dent,
nous y serions rest�s.

Apr�s avoir march�, pendant un certain temps, au milieu d'hommes


isol�s comme nous, nous aper��mes, devant nous, une ligne mouvante;
nous reconn�mes que c'�tait une colonne paraissant fort serr�e, qui,
par moments, marchait, ensuite s'arr�tait pour se mouvoir encore. Nous
p�mes reconna�tre qu'en cet endroit se trouvait un d�fil�. La route se
trouve resserr�e, � droite, sur une longueur de 5 � 600 m�tres, par un
monticule dans lequel elle a �t� coup�e, et, � gauche, par un fleuve
tr�s large que je pense �tre le Ni�men. L�, les hommes, forc�s de se
r�unir en attendant que quelques caissons qui venaient de Wilna aient
pu passer, se pressaient, se poussaient en d�sordre: c'�tait � qui
passerait le premier. Beaucoup descendaient sur le fleuve couvert de
glace pour gagner la droite de la colonne ou la fin du d�fil�.
Plusieurs, qui se trouvaient tout � fait sur le bord, furent jet�s en
bas de la digue qui �tait perpendiculaire et qui, en cet endroit,
avait au moins cinq pieds de haut; quelques-uns furent tu�s.

Lorsque nous f�mes arriv�s � la gauche de cette colonne, il fallut


faire comme ceux qui nous pr�c�daient, il fallut attendre. Je
rencontrai un sergent des V�lites de notre r�giment, nomm� Poumo, qui
me proposa de traverser le fleuve avec lui, en me disant que, de
l'autre c�t�, nous trouverions des habitations o� nous pourrions
passer la nuit, et qu'ensuite, le lendemain au matin, �tant bien
repos�s, nous pourrions facilement gagner Kowno, car il n'y avait
plus, disait-il, que deux lieues au plus. Je consentis d'autant plus �
sa proposition, que je ne me sentais plus la force d'aller loin, et
puis l'espoir de passer la nuit dans une maison, avec du feu! Je dis �
Faloppa de nous suivre. Poumo descendit le premier; je le suivis en me
laissant glisser sur le derri�re, mais, lorsque j'eus fait quelques
pas sur la neige qui recouvrait le fleuve par gros tas, je vis
l'impossibilit� d'aller plus loin. Alors je fis signe � Faloppa, qui
n'�tait pas encore descendu, de rester, car je venais de reconna�tre
que, sous la neige, ce n'�tait que des amas de glace en pointe,
plac�s les uns sur les autres, formant, par intervalles, des tas
raboteux et d'autres sous lesquels il y avait des excavations. Ce
bouleversement du fleuve �tait probablement survenu � la suite d'un
d�gel, ensuite d'une d�b�cle suivie d'une forte gel�e qui les surprit
et les arr�ta dans leur course.

Cependant, Poumo, qui marchait devant moi de quelques pas, s'�tait


arr�t� et voyant que je ne le suivais pas, n'en effectua pas moins son
passage, avec trois vieux grenadiers de la Garde, mais c'est avec
beaucoup de peine qu'ils arriv�rent � l'autre bord.

Je me rapprochai de Faloppa dont j'�tais s�par� seulement par la


hauteur de la digue, pour lui dire de suivre la gauche de la colonne;
que, tant qu'� moi, puisque j'�tais descendu sur la glace, j'allais
suivre de cette mani�re jusqu'� la fin du d�fil� et que, l�,
j'attendrais. Aussit�t, je me mis � marcher au-dessous de cette masse
d'hommes qui avan�aient lentement et qui, ensuite, s'arr�taient en
criant et en jurant, car ceux qui �taient sur le bord craignaient de
tomber au bas de la digue et sur la glace, comme c'�tait d�j� arriv� �
plusieurs que l'on voyait bless�s, que l'on ne pensait pas � relever
et qui, peut-�tre, ne le furent jamais.

J'avais d�j� parcouru les trois quarts de la longueur du d�fil�,


lorsque je m'aper�us que le fleuve tournait brusquement � gauche,
tandis que la route, tout en s'�largissant, allait tout droit. Il me
fallut revenir presque au milieu du d�fil�, � l'endroit o� la digue me
parut moins haute, et l�, faisant de vains efforts, faible comme
j'�tais et n'ayant qu'une main dont je pusse me servir, je ne pus
jamais y parvenir.

Je montai sur un tas de glace afin que l'on p�t, sans se baisser
beaucoup, me donner une main secourable: je m'appuyais, de la main
gauche, sur mon fusil, et je tendais l'autre � ceux qui, � port�e de
moi, pouvaient, par un petit effort, me tirer de l�. Mais j'avais beau
prier, personne ne me r�pondait; l'on n'avait seulement pas l'air de
faire attention � ce que je disais.

Enfin Dieu eut encore piti� de moi. Dans un moment o� cette masse
d'hommes �tait arr�t�e, je levai la t�te et, voyant un vieux
grenadier � cheval de la Garde imp�riale, � pied, dans ce moment, les
moustaches et la barbe couvertes de gla�ons et envelopp� dans son
grand manteau blanc, je lui dis, toujours sur le m�me ton: �Camarade,
je vous en prie, puisque vous �tes, comme moi, de la Garde imp�riale,
secourez-moi; en me donnant une main, vous me sauvez la vie!--Comment
voulez-vous, me dit-il, que je vous donne une main? Je n'en ai plus!�
� cette r�ponse, je faillis tomber en bas du tas de glace. �Mais,
reprit-il, si vous pouvez vous saisir du pan de mon manteau, je
t�cherais de vous tirer de l�!� Alors il se baissa, j'empoignai le pan
du manteau. Je le saisis de m�me avec les dents et j'arrivai sur le
chemin. Heureusement que, dans ce moment, l'on ne marchait pas, car
j'aurais pu �tre foul� aux pieds, sans, peut-�tre, pouvoir jamais me
relever. Lorsque je fus bien assur�, le vieux grenadier me dit de me
tenir fortement � lui, afin de ne pas en �tre s�par�, ce que je fis,
mais avec bien de la peine, car l'effort que je venais de faire
m'avait beaucoup affaibli.

Un instant apr�s, l'on commen�a � marcher. Nous pass�mes pr�s de trois


chevaux abattus, dont le caisson �tait renvers� dans le fleuve. C'est
ce qui occasionnait le retard dans la marche; enfin, nous arriv�mes au
point o� le d�fil� s'�largissait et o� chacun pouvait marcher plus �
l'aise.

� peine avions-nous fait cinquante pas au del�, que le vieux brigadier


me dit: �Arr�tons-nous un peu pour respirer!� Je ne demandais pas
mieux. Alors il me dit: �Je viens de vous rendre un service.--Oui, un
bien grand, vous m'avez sauv� la vie.--Ne parlons plus de cela,
continua-t-il; je vous ai dit que je n'avais plus de mains, c'est de
doigts que j'ai voulu dire; ils sont tous tomb�s, ainsi c'est tout
comme. Il faut qu'� votre tour vous me rendiez un autre service. J'ai,
depuis quelque temps, envie de satisfaire un besoin naturel que je
n'ai pu faire, faute d'un second.--Je vous comprends, mon vieux,
heureux de pouvoir m'acquitter envers vous!� Aussit�t, nous nous m�mes
� quelques pas, sur le c�t� de la route, et de la main que j'avais
encore bonne, je parvins, non sans peine, � d�faire ses pantalons. Une
fois la besogne finie, je voulus lui refaire, mais la chose me fut
impossible et, sans un second qui se trouvait pr�s de nous et qui eut
piti� de notre embarras en achevant ce que j'avais commenc�, je
n'aurais jamais pu en sortir.

Dans ce moment, Faloppa, que j'avais laiss� � l'entr�e du d�fil�,


arriva en pleurant et jurant en italien, disant qu'il ne pourrait
jamais aller plus loin. Le vieux grenadier me demanda quel �tait cet
animal qui pleurait comme une femme. Je lui dis que c'�tait un
_barbet_, un Pi�montais: �Ce n'est pas lui, r�pondit-il, qui ira
revoir les marmottes et les ours de ses montagnes!� J'encourageai le
pauvre Faloppa � marcher, je lui donnai le bras, et nous continu�mes �
suivre la colonne.

Il pouvait �tre cinq heures; nous avions encore plus de deux lieues �
faire pour arriver � Kowno. Le vieux grenadier me conta qu'il avait eu
les doigts gel�s avant d'arriver � Smolensk, et qu'apr�s avoir
souffert des douleurs atroces jusqu'apr�s le passage de la B�r�zina,
en arrivant � Ziembin, il avait trouv� une maison o� il avait pass� la
nuit; que, pendant cette nuit, tous les doigts lui �taient tomb�s les
uns apr�s les autres; mais que, depuis, il ne souffrait plus autant �
beaucoup pr�s; que son camarade, qui ne l'avait jamais quitt�, avait
voulu tirer � la montagne, pr�s de Wilna, monter � la roue[66] pour
avoir de l'argent, et que, depuis ce jour, il ne l'avait plus revu.

[Note 66: _Monter � la roue_, expression des vieux grognards pour


d�signer ceux qui avaient pris de l'argent dans les caissons
abandonn�s sur la montagne de Ponari. (_Note de fauteur_.)]

Apr�s avoir march� encore une demi-heure, nous arriv�mes dans un petit
village, o� nous nous arr�t�mes dans une des derni�res maisons pour
nous y reposer et nous y chauffer un peu, mais nous ne p�mes y trouver
place, car depuis l'entr�e de la maison jusqu'au fond, ce n'�tait que
des hommes �tendus sur de la mauvaise paille qui ressemblait � du
fumier, et qui poussaient des cris d�chirants accompagn�s de
jurements, lorsqu'on avait le malheur de les toucher: presque tous
avaient les pieds et les mains gel�s. Nous f�mes oblig�s de nous
retirer dans une �curie, o� nous rencontr�mes un grenadier � cheval de
la Garde, du m�me r�giment et du m�me escadron que notre vieux. Il
avait encore son cheval et, dans l'esp�rance de trouver un h�pital �
Kowno, se chargea de son camarade.

Nous avions encore une lieue et demie � faire et, depuis un moment, le
froid �tait consid�rablement augment�. Dans la crainte qu'il ne dev�nt
plus violent, je dis � Faloppa qu'il nous fallait partir, mais le
pauvre diable, qui s'�tait couch� sur le fumier, ne pouvait plus se
relever. Ce n'est qu'en priant et en jurant que je parvins, avec le
secours du grenadier � cheval, � le remettre sur ses jambes et � le
pousser hors de l'�curie; lorsqu'il fut sur la route, je lui donnai le
bras. Quand il fut un peu r�chauff�, il marcha encore assez bien, mais
sans parler, pendant l'espace d'une petite lieue.
Pendant le temps que nous �tions arr�t�s au village, la grande partie
des tra�neurs de l'arm�e--ceux qui marchaient en masse--nous avait
d�pass�s; l'on ne voyait plus en avant, comme en arri�re, que des
malheureux comme nous, enfin ceux dont les forces �taient an�anties.
Plusieurs �tendus sur la neige, signe de leur fin prochaine.

Faloppa, que j'avais toujours amus�, jusque-l�, en lui disant: �Nous y


voil�! Encore un peu de courage!� s'affaissa sur les genoux, ensuite
sur les mains; je le crus mort et je tombai � ses c�t�s, accabl� de
fatigue. Le froid qui commen�ait � me saisir me fit faire un effort
pour me relever, ou, pour dire la v�rit�, ce fut plut�t un acc�s de
rage, car c'est en jurant que je me mis sur les genoux. Ensuite,
saisissant Faloppa par les cheveux, je le fis asseoir. Alors il sembla
me regarder comme un h�b�t�. Voyant qu'il n'�tait pas mort, je lui
dis: �Du courage, mon ami! Nous ne sommes plus loin de Kowno, car
j'aper�ois le couvent qui est sur notre gauche; ne le vois-tu pas
comme moi[67]?--Non, mon sergent, me r�pondit-il; je ne vois que de la
neige qui tourne autour de moi; o� sommes-nous?� Je lui dis que nous
�tions pr�s de l'endroit o� nous devions coucher et trouver du pain et
de l'eau-de-vie.

[Note 67: C'�tait le couvent que j'avais visit� le 20 juin, lors


de notre passage du Ni�men. (_Note de l'auteur_.)]

Dans ce moment, le hasard amena pr�s de nous cinq paysans qui


traversaient la route sur laquelle nous �tions. Je proposai � deux de
ces hommes, moyennant chacun une pi�ce de cinq francs, de conduire
Faloppa jusqu'� Kowno; mais, sous pr�texte qu'il �tait tard et qu'ils
avaient froid, ils firent quelques difficult�s. Comprenant aussit�t
que c'�tait plut�t la crainte de ne pas �tre pay�s, car ils parlaient
la langue allemande et je devinais, par quelques mots, de quoi il
�tait question, je pris deux pi�ces de cinq francs dans ma
carnassi�re, et j'en donnai une, en promettant l'autre en arrivant.
Ils furent contents; ensuite, je dis aux trois autres de se diriger en
arri�re, o� �tait le chasseur pr�s duquel nous �tions pass�s, et
qu'ils auraient de l'argent pour le conduire � la ville; ils y furent
de suite.

Deux paysans avaient relev� Faloppa; mais le pauvre diable n'avait


plus de jambes; ils parurent embarrass�s. Alors je leur indiquai un
moyen, c'�tait de l'asseoir sur un fusil, en le maintenant derri�re,
chacun avec un bras. Mais, de cette mani�re, nous n'all�mes pas loin.
Ils se d�cid�rent � le porter sur leur dos, chacun � son tour, tandis
que l'autre portait son sac et son fusil et me prenait sous le bras,
car je ne pouvais plus lever les jambes. Pendant le trajet pour
arriver � la ville, qui n'�tait que d'une demi-lieue, nous f�mes
oblig�s de nous arr�ter cinq ou six fois pour nous reposer et changer
Faloppa de dos: s'il nous e�t fallu marcher un quart d'heure de plus,
nous ne fussions jamais arriv�s.

Pendant ce temps, des masses de tra�neurs nous avaient d�pass�s, mais


beaucoup d'autres, ainsi que l'arri�re-garde, �taient encore derri�re
nous. On entendait encore, par intervalles, quelques coups de canon
qui semblaient nous annoncer le dernier soupir de notre arm�e. Enfin
nous arriv�mes � Kowno par un petit chemin que nos paysans
connaissaient et que la colonne ne suivait pas: le premier endroit qui
s'offrit � notre vue fut une �curie. Nous y entr�mes; les paysans nous
y d�pos�rent; mais avant de leur donner la derni�re pi�ce de cinq
francs, je les suppliai de nous chercher un peu de paille et de bois.
Ils nous apport�rent un peu de l'un et de l'autre, et nous firent m�me
du feu, car, quant � moi, il m'e�t �t� impossible de me bouger, et
pour Faloppa, je le regardais comme mort: il �tait assis dans
l'encoignure de la muraille, ne disant rien, mais faisant, par
moments, des grimaces, ensuite portant les mains � sa bouche, comme
pour les manger. Le feu, allum� devant lui, parut lui rendre quelque
vigueur. Enfin, je payai mes paysans; avant de nous quitter, ils nous
apport�rent encore du bois, ensuite ils partirent en me faisant
comprendre qu'ils reviendraient. Confiant dans leurs promesses, je
leur donnai cinq francs, en les priant de me rapporter n'importe quoi,
du pain, de l'eau-de-vie ou autre chose; ils me le promirent, mais ne
revinrent plus.

Pendant que nous �tions dans l'�curie, il se passait, dans la ville,


des choses bien tristes: les d�bris de corps arriv�s avant nous, et
m�me la veille, n'ayant pu se loger, bivouaquaient dans les rues; ils
avaient pill� les magasins de farine et d'eau-de-vie; beaucoup
s'enivr�rent et s'endormirent sur la neige pour ne plus se r�veiller.
Le lendemain, on m'assura que plus de quinze cents �taient morts de
cette mani�re.

Apr�s le d�part des paysans, cinq hommes, dont deux de notre r�giment,
vinrent prendre place dans l'�curie, mais comme, en arrivant, ils
avaient rencontr� des soldats qui revenaient de l'int�rieur de la
ville et qui leur avaient dit qu'il y avait de la farine et de
l'eau-de-vie, deux se d�tach�rent pour t�cher d'en avoir. Ils nous
laiss�rent leurs sacs et leurs armes, mais ne revinrent plus. Pour
comble de malheur, je n'avais rien pour faire cuire du riz, car
Grangier avait ma bouilloire, et personne des trois hommes rest�s avec
nous n'avait rien dont nous puissions nous servir, et pas un ne voulut
se bouger pour aller chercher un pot. Pendant ce temps, le canon
grondait toujours, mais probablement � plus d'une lieue de distance.
On entendait aussi le g�missement du vent, et, au milieu de ce bruit
terrible, il me semblait entendre les cris des hommes mourants sur la
neige, qui n'avaient pu gagner la ville.

Quoique, dans cette journ�e, le froid ne f�t pas excessif, il n'en


p�rit pas moins une grande quantit� d'hommes. Car, pour ceux qui
venaient de Moscou, c'�tait le dernier effort que l'homme p�t faire.
Sur peut-�tre quarante ou cinquante mille hommes qui couvraient le
parcours de dix lieues, il n'y en avait pas la moiti� qui avaient vu
Moscou: c'�tait la garnison de Smolensk, d'Orcha, de Wilna, ainsi que
les d�bris des corps d'arm�e des g�n�raux Victor et Oudinot et de la
division du g�n�ral Loison, que nous avions rencontr�s mourant de
froid, avant d'arriver � Wilna.

Les hommes qui �taient avec moi dans l'�curie se couch�rent autour du
feu. Tant qu'� moi, comme il me restait encore un morceau de cheval �
moiti� cuit, je le mangeai pour ne pas me laisser mourir: ce fut le
dernier avant de quitter ce pays de malheur.

Apr�s, je voulus m'endormir, mais les douleurs, qui commenc�rent � se


faire sentir, l'emport�rent sur le sommeil. Cependant, � son tour, le
sommeil l'emporta, et je reposai tant bien que mal, je ne sais combien
de temps. Lorsque je me r�veillai, j'aper�us les trois soldats arriv�s
apr�s nous qui se disposaient � partir, et cependant il �tait loin de
faire jour. Je leur demandai pourquoi. Ils me r�pondirent qu'ils
allaient s'installer dans une maison qu'ils avaient d�couverte, pas
bien loin de notre �curie, et o� il y avait de la paille et un po�le
bien chaud; que la maison �tait occup�e par un homme, deux femmes et
quatre soldats de la garnison de Kowno, dont deux soldats du train et
deux autres de la Conf�d�ration du Rhin.

Aussit�t, je me disposai � les suivre, mais je ne pouvais pas


abandonner Faloppa. En regardant � la place o� je l'avais laiss�, ma
surprise fut grande de ne plus le voir, mais les soldats me dirent
que, depuis plus d'une heure, il ne faisait que r�der dans l'�curie,
en marchant � quatre pattes et faisant des hurlements comme un ours.
Comme notre feu ne donnait plus assez de clart�, j'eus de la peine �
le d�couvrir: � la fin, je le trouvai et, pour le voir de plus pr�s,
j'allumai un morceau de bois r�sineux. Lorsque je l'approchai, il se
mit � rire, jeta des cris absolument comme un ours, en nous
poursuivant les uns apr�s les autres, et toujours en marchant sur les
mains et les pieds. Quelquefois il parlait, mais en italien; je
compris qu'il pensait �tre dans son pays, au milieu des montagnes,
jouant avec ses amis d'enfance; par moments, aussi, il appelait son
p�re et sa m�re; enfin le pauvre Faloppa �tait devenu fou.

Comme il fallait provisoirement l'abandonner pour aller voir le


nouveau logement, je pris mes pr�cautions pour que, pendant mon
absence, il ne lui arriv�t rien de f�cheux: nous �teign�mes le feu et
ferm�mes la porte. Arriv�s au nouveau logement, nous trouv�mes les
soldats du train occup�s � manger la soupe. Ils n'avaient pas l'air
d'avoir eu de la mis�re; cela se con�oit, car, depuis le mois de
septembre, ils �taient � Kowno.

Avant de me jeter sur la paille, je demandai au paysan s'il voulait


venir avec moi prendre un soldat malade pour le conduire o� nous
�tions; que je lui donnerais cinq francs, et, en m�me temps, je lui
fis voir la pi�ce. Le paysan n'avait pas encore r�pondu, que les
soldats allemands nous propos�rent de leur donner la pr�f�rence: �Et
nous, dit un soldat du train, nous irons pour rien.--Et nous lui
donnerons encore la soupe!� dit le second. Je leur t�moignai ma
reconnaissance en leur disant que l'on voyait bien qu'ils �taient
Fran�ais. Ils prirent une chaise de bois pour transporter le malade,
et nous part�mes, mais, comme je marchais avec peine, ils me donn�rent
le bras. Je leur contai la triste position de Faloppa, qu'il faudrait
abandonner � la merci des Russes: �Comment, des Russes? dit un soldat
du train.--Certainement, lui dis-je, les Russes, les Cosaques seront
ici peut-�tre dans quelques heures!� Ces pauvres soldats pensaient
qu'il n'y avait que le froid et la mis�re qui nous accompagnaient.

Entr�s dans l'�curie, nous trouv�mes le pauvre diable de Pi�montais


couch� de tout son long derri�re la porte. On le mit sur la chaise et,
de cette mani�re, il fut transport� au nouveau logement. Lorsqu'il fut
couch� pr�s du po�le, sur de la bonne paille, il se mit � prononcer
quelques mots sans suite. Alors je m'approchai pour �couter; il
n'�tait plus reconnaissable, car il avait toute la figure
ensanglant�e, mais c'�tait le sang de ses mains, qu'il avait mordues
ou voulu manger; sa bouche �tait aussi remplie de paille et de terre.
Les deux femmes en eurent piti�, lui lav�rent la figure avec de l'eau
et du vinaigre, et les soldats allemands, honteux de n'avoir rien fait
comme les autres, le d�shabill�rent. L'on trouva dans son sac une
chemise qu'on lui mit en �change de celle qu'il avait sur lui, et qui
tombait en lambeaux; ensuite on lui pr�senta � boire: il ne pouvait
plus avaler et, par moments, serrait tellement les dents, qu'on ne
pouvait lui ouvrir la bouche. Ensuite, avec ses mains, il ramassait la
paille, qu'il semblait vouloir mettre sur lui. Une des femmes me dit
que c'�tait signe de mort. Cela me fit de la peine, parce que nous
touchions au terme de nos souffrances. J'avais fait tout ce qu'il
avait �t� possible de faire pour le sauver, comme il aurait fait pour
moi, car il y avait cinq ans qu'il �tait dans la compagnie, et se
serait fait tuer pour moi: dans plus d'une occasion il me le prouva,
surtout en Espagne.

La douce chaleur qu'il faisait dans cette chambre me fit �prouver un


bien-�tre auquel j'�tais bien loin de m'attendre; je ne me sentais
plus de douleurs, de sorte que je dormis pendant deux ou trois heures,
comme il ne m'�tait pas arriv� depuis mon d�part de Moscou.

Je fus �veill� par un des soldats du train qui me dit: �Mon sergent,
je pense que tout le monde part, car l'on entend beaucoup de bruit:
tant qu'� nous, nous allons nous r�unir sur la place, d'apr�s l'ordre
que nous en avons re�u hier. Pour votre soldat, ajouta-t-il, il ne
faut plus y penser, c'est un homme perdu!�

Je me levai pour le voir: en approchant, je trouvai, � ses c�t�s, les


deux femmes. La plus jeune me remit une bourse en cuir qui contenait
de l'argent, en me disant qu'elle �tait tomb�e d'une des poches de sa
capote. Il pouvait y avoir environ vingt-cinq � trente francs en
pi�ces de Prusse, et autres monnaies. Je donnai le tout aux deux
femmes, en leur disant d'avoir soin du malade jusqu'� son dernier
moment, qui ne devait pas tarder, car � peine respirait-il encore.
Elles me promirent de ne pas l'abandonner.

Le bruit qui se faisait entendre dans la rue allait toujours


croissant. Il faisait d�j� jour et, malgr� cela, nous ne pouvions voir
beaucoup, car les petits carreaux des vitres �taient ternis par la
gel�e et le ciel, couvert d'�pais nuages, nous pr�sageait encore
beaucoup de neige.

Nous nous disposions � sortir, quand, tout � coup, le bruit du canon


se fait entendre du c�t� de la route de Wilna, et tr�s rapproch� de
l'endroit o� nous �tions. � cela se m�lait la fusillade et les cris et
jurements des hommes. Nous entendons que l'on frappe sur des
individus: aussit�t, nous pensons que les Russes sont dans la ville et
que l'on se bat; nous saisissons nos armes; les deux soldats
allemands, qui ne sont pas, comme nous, habitu�s � cette musique, ne
savent ce qu'ils font; cependant ils viennent se ranger � nos c�t�s.
Nous avions encore les fusils de deux hommes qui nous avaient quitt�s
le soir, et qui n'�taient pas revenus; ensuite celui de Faloppa.
Toutes ces armes �taient charg�es. La poudre ne nous manquait pas. Un
des soldats allemands avait une bouteille d'eau-de-vie dont il ne nous
avait pas encore parl�, mais, comptant qu'il aurait peut-�tre besoin
de nous, il nous la pr�senta. Cela nous fit du bien. L'autre me donna
un morceau de pain.

Un soldat du train me dit: �Mon sergent, si nous mettions un de ces


fusils entre les mains du paysan qui est l� qui tremble pr�s du po�le?
Pensez-vous qu'il ne pourrait pas faire son homme?--C'est vrai, lui
dis-je.--En avant, le paysan!� r�pond le soldat. Le pauvre diable, ne
sachant ce qu'on lui veut, se laisse conduire. On lui pr�sente un
fusil: il le regarde comme un imb�cile, sans le prendre; on le lui
pose sur l'�paule: il demande pourquoi faire. Je lui dis que c'est
pour tuer les Cosaques. � ce mot, il laisse tomber son arme. Un soldat
la ramasse et, cette fois, la lui fait tenir de force en le mena�ant,
s'il ne tire pas sur les Cosaques, de lui passer sa ba�onnette au
travers du corps. Le paysan nous fait comprendre qu'il serait reconnu
par les Russes pour �tre un paysan, et qu'ils le tueraient. Pendant ce
colloque, d'autres cris se font entendre � l'autre extr�mit� de la
chambre: ce sont les deux femmes qui pleurent; Faloppa venait de
rendre le dernier soupir!

Le soldat du train va prendre la capote de celui qui vient de mourir


et force le paysan de s'en v�tir. En moins de deux minutes, il est
arm� au complet, car on lui a aussi pass� un sabre et la giberne,
ainsi qu'un bonnet de police sur la t�te, de sorte qu'il ne se
reconnaissait pas lui-m�me.

Cette sc�ne s'�tait pass�e sans que les deux femmes, qui �taient
aupr�s du mort � se d�soler (probablement pour l'argent que je leur
avais donn�), se fussent aper�ues de la transformation de leur homme.

Le bruit que nous entendions depuis un moment se fait entendre avec


plus de force: je crois distinguer la voix du g�n�ral Roguet;
effectivement c'�tait lui qui jurait, qui frappait sur tout le monde
indistinctement, sur les officiers, les sous-officiers comme sur les
soldats--il est vrai que l'on ne pouvait pas beaucoup en faire la
diff�rence--pour les faire partir. Il entrait dans les maisons et y
faisait entrer les officiers, afin de s'assurer qu'il n'y avait plus
de soldats. En cela, il faisait bien, et c'est peut-�tre le premier
bon service que je lui ai vu rendre au soldat. Il est vrai que cette
distribution de coups de b�ton �tait, pour lui, plus facile � faire
que celle de vin ou de pain, qu'il faisait faire en Espagne.

J'aper�ois un chasseur de la Garde arr�t� contre une fen�tre, et qui


mettait la ba�onnette au bout de son fusil; je lui demande si c'�tait
les Russes qui �taient dans la ville: �Mais non, non!... Vous ne voyez
donc pas que c'est ce butor de g�n�ral Roguet qui, avec son b�ton,
frappe sur tout le monde? Mais, qu'il vienne � moi, je l'attends!...�

Nous n'�tions pas encore sortis de la maison que je vois


l'adjudant-major Roustan arr�t� devant la porte; il me reconna�t et me
dit: �Eh bien, que faites-vous l�? Sortez! Que pas un ne reste dans la
maison, n'importe de quel r�giment, car j'ai l'ordre de frapper sur
tout le monde!�

Nous sortons, mais le paysan, auquel nous ne pensions plus, reste


naturellement chez lui et ferme sa porte. L'adjudant-major, qui a vu
ce mouvement et qui pense que c'est un soldat qui veut se cacher,
l'ouvre � son tour, rentre dans la maison et ordonne au nouveau soldat
de sortir, ou il va l'assommer. Le paysan le regarde sans lui
r�pondre; l'adjudant-major saisit mon individu par les buffleteries,
et le pousse au milieu de nous; alors le pauvre diable veut se
d�battre et s'expliquer dans sa langue: il n'est pas �cout�, seulement
l'adjudant-major pense que c'est parce qu'il ne lui a pas donn� le
temps de prendre son sac et son fusil; il rentre dans la maison, prend
l'un et l'autre et les lui apporte. Il a vu un homme mort et deux
femmes qui pleurent. C'est pourquoi, en sortant, il dit bien haut: �Ce
bougre-l� n'est pas si b�te qu'il en a l'air! Il voulait rester dans
la maison pour consoler la veuve! Il para�t que celui-ci est un
Allemand aussi; de quelle compagnie est-il? Je ne me rappelle pas
l'avoir jamais vu!� Dans ce moment, on ne faisait pas beaucoup
attention � ce que disait l'adjudant-major, car on avait assez � faire
� s'occuper de soi-m�me.
La femme qui avait entendu la voix de son mari, �tait accourue sur la
porte au moment o� nous �tions encore arr�t�s. L'homme, en la voyant,
se mit � crier apr�s, mais sans pouvoir se faire reconna�tre au milieu
de nous, o� il ne pouvait bouger: elle �tait bien loin de penser que
le Lithuanien, sujet de l'Empereur de Russie, avait l'honneur d'�tre
soldat fran�ais de la Garde imp�riale, marchant, en ce moment, non pas
� la gloire, mais � la mis�re, en attendant mieux, tout cela en moins
de dix minutes. J'ai pens�, depuis, que ce pauvre diable devait faire
de tristes r�flexions en marchant au milieu de nous!

L'on s'�tait remis en marche, mais lentement. Nous �tions dans un


endroit de la ruelle o� se trouvaient plusieurs hommes morts pendant
la nuit, pour avoir bu de l'eau-de-vie et avoir �t� saisis par le
froid; mais le plus grand nombre se trouvait dans la ville, o� je ne
suis pas entr�.

Cependant, nous arrivons � l'endroit o� se trouvent les deux issues


qui conduisent au pont du Ni�men; nous marchons avec plus de facilit�;
au bout de quelques minutes, nous �tions sur le bord du fleuve. L�,
nous v�mes que, d�j�, plusieurs milliers d'hommes nous avaient
devanc�s, qui se pressaient et se poussaient pour le traverser. Comme
le pont �tait �troit, une grande partie descendaient sur le fleuve
couvert de glace, et cependant dans un �tat � ne pouvoir y marcher que
tr�s difficilement, vu que ce n'�tait que des gla�ons qui, apr�s un
d�gel, avaient �t� de nouveau surpris par une gel�e. Au risque de se
tuer o� de se blesser, c'�tait � qui serait arriv� le plus vite sur
l'autre rive, quoique d'un abord difficile; tant il vrai que l'on se
croyait sauv� en arrivant! On verra, par la suite, combien nous nous
trompions encore.

En attendant que nous puissions passer, le colonel Bodelin, qui


commandait notre r�giment, donna l'ordre aux officiers de faire leur
possible afin que personne ne travers�t le pont individuellement;
d'arr�ter et de r�unir ceux qui se pr�senteraient. Nous nous
trouvions, en ce moment, environ soixante et quelques hommes, reste de
deux mille! Nous �tions presque tous group�s autour de lui. L'on
voyait qu'il regardait avec peine les restes de son beau r�giment;
probablement que, dans ce moment, il faisait la diff�rence, car, cinq
mois avant cette �preuve, nous avions pass� ce m�me pont avec toute
l'arm�e si belle, si brillante, tandis qu'� cette heure, elle �tait
triste et presque an�antie. Pour nous encourager, il nous tint � peu
pr�s ce discours, que bien peu �cout�rent:

�Allons, mes enfants! je ne vous dirai pas d'avoir du courage, je sais


que vous en avez beaucoup, car depuis trois ans que je suis avec vous,
vous en avez, dans toutes les circonstances, donn� des preuves, et
surtout dans cette terrible campagne, dans les combats que vous avez
eu � soutenir, et par toutes les privations que vous avez eu �
supporter. Mais souvenez-vous bien que, plus il y a de peines et de
dangers, plus aussi il y a de gloire et d'honneur, et plus il y aura
de r�compenses pour ceux qui auront la constance de la terminer
honorablement!�

Ensuite il demanda si nous �tions beaucoup de monde pr�sent. Je saisis


ce moment pour dire � M. Serraris que Faloppa �tait mort le matin. Il
me demanda si j'en �tais certain; je lui r�pondis que je l'avais vu
mourir, et que m�me l'adjudant-major Roustan l'avait vu mort: �Qui,
moi? r�pondit l'adjudant-major. O�?--Dans la maison d'o� vous m'avez
dit de sortir, et o� vous �tes entr� pour en faire sortir un autre
individu.--C'est vrai, dit-il, j'ai vu un homme mort sur la paille,
mais c'�tait l'homme de la maison, puisque la femme le pleurait!�--Je
lui dis que c'�tait celui qu'il venait de mettre dans la rue qui �tait
le v�ritable mari et que celui qu'il avait vu sur la paille �tait
Faloppa. Je lui rapportai en peu de mots la sc�ne du paysan, que nous
cherch�mes dans nos rangs, mais il avait disparu.

Pendant que nous �tions rest�s sur le bord du Ni�men, ceux qui �taient
devant nous avaient travers�, sur le pont ou sur la glace. Alors nous
avan��mes, mais lorsque nous e�mes travers�, nous ne p�mes monter la
c�te par le chemin, parce qu'il se trouvait plusieurs caissons
abandonn�s qui tenaient la largeur de la route, �troite et encaiss�e.
Alors, plus d'ordre! Chacun se dirigea suivant son impulsion.
Plusieurs de mes amis m'engag�rent � les suivre, et nous pr�mes sur la
gauche. Lorsque nous f�mes environ � trente pas du pont, l'on
commen�a � monter pour gagner la route. Je marchais derri�re Grangier
que j'avais eu le bonheur de retrouver et qui s'occupait plus de moi
que de lui-m�me. Il me frayait un passage dans la neige, en marchant
devant moi, et me criant, dans son patois auvergnat: �Allons, petiot,
suis-moi!� Mais le petiot n'avait d�j� plus de jambes.

Grangier �tait d�j� aux trois quarts de la c�te, que je n'�tais encore
qu'au tiers. L�, s'arr�tant et s'appuyant sur son fusil, il me fit
signe qu'il m'attendait. Mais j'�tais si faible, que je ne pouvais
plus tirer ma jambe enfonc�e dans la neige. Enfin, n'en pouvant plus,
je tombai de c�t�, et j'allai rouler jusque sur le Ni�men o� j'arrivai
sur la glace.

Comme il y avait beaucoup de neige, je ne me fis pas grand mal;


cependant, je ressentais une douleur dans les �paules et j'avais la
figure ensanglant�e par les branches d'un buisson que j'avais travers�
en roulant. Je me relevai sans rien dire, comme si la chose e�t �t�
toute naturelle, car j'�tais tellement habitu� � souffrir, que rien ne
me surprenait.

Apr�s avoir ramass� mon fusil dont le canon �tait rempli de neige, je
voulus recommencer � monter par le m�me endroit, mais la chose me fut
impossible. L'id�e me vint de voir si je ne pourrais pas parvenir �
passer sous les caissons, � la sortie du pont; je me tra�nai avec
peine jusque-l�. Lorsque je fus pr�s du premier, j'aper�us plusieurs
grenadiers et chasseurs de la Garde mont�s sur les roues, et qui
puisaient � pleines mains l'argent qui s'y trouvait; je ne fus pas
tent� d'en faire autant. Je ne cherchais que le moyen de passer. Mais,
en ce moment, j'entends crier: �Aux armes! Aux armes! Les Cosaques!�
Ce cri fut suivi de plusieurs coups de fusil, ensuite d'un grand
mouvement qui se propageait depuis le bas de la c�te jusqu'en haut.

Pas un des grenadiers et chasseurs qui avaient la t�te dans le caisson


ne descendit. J'en tirai un par la jambe; il se retourna en me
demandant si j'avais de l'argent. Je lui r�pondis que non: �Mais les
Cosaques sont l�-haut!--Si ce n'est que cela! me r�pondit-il, ce n'est
pas pour des canailles qu'il faut se g�ner, et leur laisser notre
argent! Qui en veut? J'en donne!� Et, en m�me temps, il jeta � terre
deux gros sacs de pi�ces de cinq francs. Tout cela n'�tait que pour
amuser ceux qui arrivaient, car je compris qu'ils venaient de trouver
de l'or. Les mots de �jaunets� et de �pi�ces de quarante francs�
avaient �t� prononc�s.

Je pris le fusil d'un des grenadiers occup�s � prendre de l'or, je


laissai le mien qui �tait rempli de neige, et je m'en retournai � la
sortie du pont afin de reprendre ma direction premi�re, car, pour moi,
il n'y en avait pas d'autre.

� peine arriv� pr�s du pont, je rencontrai M. le capitaine D�bonnez,


des tirailleurs de la Garde, dont j'ai d�j� eu l'occasion de parler
plusieurs fois. Il �tait avec son lieutenant et un soldat; c'�tait l�
toute sa compagnie; le reste �tait, comme il me le dit, _fondu_. Il
avait un cheval cosaque avec lequel il ne savait o� passer. Je lui
contai en peu de mots l'�tat malheureux o� je me trouvais. Pour toute
r�ponse, il me donna un gros morceau de sucre blanc o� il avait vers�
de l'eau-de-vie; ensuite, nous nous s�par�mes, lui pour descendre avec
son cheval sur le Ni�men, et moi pour, en mordant dans mon sucre,
recommencer pour la troisi�me fois mon ascension. � peine arriv� o� je
devais monter, j'entendis que l'on m'appelait; c'�tait le brave
Grangier, qui �tait descendu de la c�te et qui me cherchait. Il me
demanda pourquoi je ne l'avais pas suivi. Je lui en dis la cause.
Voyant cela, il marcha devant moi en me tirant par son fusil dont je
tenais le bout du canon. Enfin, ce fut avec bien de la peine, avec le
secours de ce bon Grangier et en mordant dans mon morceau de sucre �
l'eau-de-vie, que j'arrivai en haut de la c�te, ab�m� d'�puisement.

Plusieurs de nos amis nous attendaient: Leboude, sergent-major;


Oudict, sergent-major; Pierson, _idem_; Poton, sergent. Les autres
s'�taient dispers�s, marchant, comme nous, par fractions. La certitude
que l'on avait d'un mieux, en entrant en Prusse, influait sur notre
caract�re et commen�ait � nous rendre indiff�rents l'un pour l'autre.

De l'endroit o� nous �tions, nous pouvions d�couvrir la route de


Wilna, les Russes qui marchaient sur Kowno, et d'autres plus
rapproch�s, mais la pr�sence du mar�chal Ney, avec une poign�e
d'hommes, les emp�chait de venir plus avant. Nous v�mes venir sur nous
un individu qui marchait avec peine, appuy� sur un b�ton de sapin.
Lorsqu'il fut pr�s de nous, il s'�cria: �Eh! _per Dio santo!_ je ne
me trompe pas, ce sont nos amis!� � notre tour, nous le regard�mes. �
sa voix et � son accent, nous le reconn�mes: c'�tait Pellicetti, un
Milanais, ancien grenadier v�lite; il y avait trois ans qu'il avait
quitt� la Garde imp�riale, pour entrer comme officier dans celle du
roi d'Italie. Pauvre Pellicetti! Ce ne fut qu'au reste de son chapeau
que nous p�mes deviner � quel corps il appartenait. Il nous conta que
trois � quatre maisons avaient suffi pour loger le reste du corps
d'arm�e du prince Eug�ne. Il attendait, nous dit-il, un de ses amis
qui avait un cheval cosaque et qui portait le peu de bagages qui leur
restait. Il en avait �t� s�par� en sortant de Kowno.

C'�tait le 14 d�cembre; il pouvait �tre neuf heures du matin. Le ciel


�tait sombre, le froid supportable; il ne tombait pas de neige; nous
nous m�mes en marche sans savoir o� nous allions, mais, arriv�s sur le
grand chemin, nous aper��mes un grand poteau avec une inscription qui
indiquait aux soldats des diff�rents corps la route qu'ils devaient
suivre.

Nous pr�mes celle indiqu�e pour la Garde imp�riale, mais beaucoup,


sans s'inqui�ter, march�rent droit devant eux. � quelques pas de l�,
nous v�mes cinq � six malheureux soldats qui ressemblaient � des
spectres, la figure h�ve, barbouill�e de sang provenant de leurs mains
qui avaient gratt� dans la neige pour y chercher quelques miettes de
biscuit tomb�es d'un caisson pill� un instant avant. Nous march�mes
jusqu'� trois heures de l'apr�s-midi; nous n'avions fait que trois
petites lieues, � cause du sergent Poton qui paraissait souffrir
beaucoup.

Nous avions aper�u un village sur notre droite, � un quart de lieue de


la route: nous pr�mes la r�solution d'y passer la nuit. En y arrivant,
nous trouv�mes deux soldats de la ligne qui venaient de tuer une vache
� l'entr�e d'une �curie; en voyant une aussi bonne enseigne, nous y
entr�mes.

Le paysan auquel appartenait la vache, afin de sauver le plus de


viande possible, vint lui-m�me nous en couper, nous faire du feu et,
ensuite, nous apporta deux pots avec de l'eau pour faire de la soupe;
nous avions de la bonne paille, du bon feu; enfin il y avait bien
longtemps que nous n'avions �t� si heureux. Quelques minutes apr�s,
nous mange�mes notre soupe, ensuite nous nous repos�mes.

J'�tais couch� pr�s de Poton qui ne faisait que se plaindre; je lui


demandai ce qu'il avait; il me dit: �Mon cher ami, je suis certain que
je ne pourrai aller plus loin!�

Sans me douter des raisons qui le faisaient parler ainsi, accident


grave que personne de nous ne connaissait, je le consolai, en lui
disant que lorsqu'il aurait repos�, il serait beaucoup mieux, mais, un
instant apr�s, il eut la fi�vre et, pendant toute la nuit, il ne fit
que pleurer et divaguer. Plusieurs fois m�me, la nuit, je le surpris
�crivant sur un calepin et en d�chirant les feuillets.

Dans un moment o� je dormais paisiblement, je me sentis tirer par le


bras; c'�tait le pauvre Poton qui me dit: �Mon cher ami, il m'est
impossible de sortir d'ici, m�me de faire un pas; ainsi il faut que tu
me rendes un grand service; je compte sur toi si, plus heureux que
moi, tu as le bonheur de revoir la France; dans le cas contraire, tu
chargeras Grangier, sur qui je compte comme sur toi, de remplir la
mission dont je te charge. Voici, continua-t-il, un petit paquet de
papiers que tu enverras � l'adresse indiqu�e, � ma m�re, accompagn�
d'une lettre dans laquelle tu lui peindras la situation o� tu m'as
laiss�, sans cependant lui faire perdre l'espoir de me revoir un jour.
Voil� une cuiller en argent que je te prie d'accepter; il vaut mieux
que tu l'aies que les Cosaques.� Alors, il me remit son petit paquet
de papiers, en me disant encore qu'il comptait sur moi. Je lui promis
de faire ce qu'il venait de me dire, mais j'�tais bien loin de croire
que nous serions forc�s de l'abandonner.

Le 15 d�cembre, lorsqu'il fut question de partir, je r�p�tai � nos


amis la confidence que Poton venait de me faire. Ils pens�rent que
c'�tait manque de courage, ou qu'il devenait fou, de sorte que chacun
se mit � lui faire des observations � sa mani�re.

Mais le malheureux Poton, pour toute r�ponse, nous montra deux hernies
qu'il avait depuis longtemps et qui �taient sorties par suite
d'efforts r�it�r�s qu'il avait faits en montant la c�te de Kowno. Nous
v�mes effectivement qu'il lui �tait impossible de bouger; le
sergent-major Leboude pensa que l'on ferait bien de le recommander au
paysan chez lequel nous �tions, mais, avant de le faire venir, comme
Poton avait beaucoup d'argent et surtout de l'or, nous nous d�p�ch�mes
� coudre son or dans la ceinture de son pantalon; ensuite, nous f�mes
venir le paysan, et, comme il parlait allemand, il nous fut facile de
nous faire comprendre. Nous lui propos�mes cinq pi�ces de cinq francs,
en lui disant qu'il en aurait quatre fois autant et peut-�tre
davantage, s'il avait soin du malade. Il nous le promit en jurant par
Dieu, et que m�me il irait chercher un m�decin. Ensuite, comme le
temps pressait, nous f�mes nos adieux � notre camarade.

Avant de le quitter, il me fit promettre de ne pas l'oublier; nous


l'embrass�mes et nous part�mes. Je ne sais si le paysan a tenu sa
parole, mais toujours est-il que plus jamais je n'ai entendu parler de
Poton qui �tait, sous tous les rapports, un excellent gar�on, bon
camarade, ayant re�u une excellente �ducation, chose tr�s rare � cette
�poque. Il �tait gentilhomme breton, d'une des meilleures familles de
ce pays.

Tant qu'� moi, j'ai rempli religieusement ma mission, car, � mon


arriv�e � Paris, au mois de mai, j'envoyai a l'adresse indiqu�e les
papiers qu'il m'avait confi�s et qui contenaient son testament et les
adieux touchants qu'il �crivait pendant qu'il avait la fi�vre. J'en ai
tir� une copie que je reproduis:

Adieu, bonne m�re,


Mon amie;
Adieu, ma ch�re,
Ma bonne Sophie!
Adieu, Nantes o� j'ai re�u la vie
Adieu, belle France, ma patrie,
Adieu, m�re ch�rie,
Je vais quitter la vie,
Adieu!

Depuis plusieurs ann�es, j'avais cess� d'�crire mon journal de la


campagne de Russie, c'est-�-dire de mettre en ordre les _Souvenirs_
que j'avais �crits en 1813, �tant prisonnier. Il m'�tait venu une
singuli�re manie, c'�tait de douter si tout ce que j'avais vu, endur�
avec tant de patience et de courage, dans cette terrible campagne,
n'�tait pas l'effet de mon imagination frapp�e.

Cependant, lorsque la neige tombe et que je me trouve r�uni avec des


amis, anciens militaires de l'Empire, dont quelques-uns de la Garde
imp�riale, bien rares, � pr�sent (1829)! qui ont fait, comme moi,
cette m�morable campagne, c'est-�-dire qui ont �t� jusqu'� Moscou,
c'est toujours l� que nos souvenirs se portent, et j'ai aussi remarqu�
qu'il leur �tait rest�, comme � moi, d'ineffa�ables impressions. C'est
avec orgueil que nous parlons de nos glorieuses campagnes.

Aujourd'hui que ma m�re vient de me remettre quelques lettres que je


lui avais �crites pendant cette campagne, et que je regrettais de ne
pas avoir, afin de les joindre � la fin de mon journal, je reprends
courage. Ajoutez � cela les conseils de quelques amis qui m'engagent �
terminer. Pour moi, cela me fait revivre. Peut-�tre un jour, qui sait?
mes r�cits, quoique mal �crits, int�resseront-ils ceux qui les liront,
car, apr�s tant de grandes choses que nous avons vues, que nous
reste-t-il � voir? Le grand g�nie n'est plus, mais son nom existera
toujours! Aussi je prends mon courage � deux mains pour continuer, de
sorte qu'apr�s moi, mes petits-enfants diront, lisant les _M�moires_
de grand-papa: �Grand-papa �tait dans les grandes batailles, avec
l'Empereur Napol�on!� Ils verront comme nous avons frott� les
Prussiens, les Autrichiens, les Russes et les Anglais en Espagne, et
tant d'autres; ils verront aussi que grand-papa n'a pas toujours
couch� sur un lit de plume, et, quoiqu'il ne soit pas un des meilleurs
catholiques de France, ils verront qu'il a je�n� souvent et fait
maigre plus d'une fois, les jours gras!

C'�tait le 15 d�cembre, � sept heures du matin. Apr�s �tre sortis de


l'�curie o� nous avions pass� la nuit, nous march�mes dans la
direction de la route, jusqu'au moment o� nous arriv�mes � l'endroit
o� nous l'avions quitt�e la veille; l�, nous f�mes halte.

Grangier avait encore ma petite bouilloire en cuivre, qu'il portait


devant lui, attach�e � sa ceinture avec une courroie, dans la crainte
qu'on ne la lui enlev�t, car un vase dans lequel on pouvait faire
fondre la neige et cuire quelque chose, �tait un objet pr�cieux.
Grangier me la rendit, car il pr�voyait que je resterais encore en
arri�re et que je pourrais en avoir besoin. Il me l'attacha fortement
sur mon sac.

Le ciel �tait clair, mais le froid �tait supportable. Nous ne v�mes,


sur la route, que fort peu d'hommes; cela nous fit penser que, la
veille, la plus grande partie �tait all�e plus loin et dans diverses
directions.

Nous aper��mes, sur la route, du c�t� de Kowno, une colonne, mais ne


p�mes distinguer si c'�taient des Fran�ais ou des Russes: aussi, dans
l'incertitude, nous nous rem�mes en marche.

Je marchai assez bien pendant une heure, mais, au bout de ce temps, il


me prit une forte colique, et je fus forc� de m'arr�ter: c'�tait
toujours la suite de mon indisposition de Wilna; j'attribuai cette
rechute au bouillon de vache que j'avais mang� la veille et le matin,
avant de partir.

Je marchai de la sorte jusqu'� environ trois heures de l'apr�s-midi;


je n'�tais plus �loign� d'une for�t que j'apercevais depuis quelque
temps, et o� je voulais arriver pour y passer la nuit.

Je n'en �tais plus �loign� que d'une port�e de fusil, lorsque, sur la
droite de la route, j'aper�us une maison o�, autour d'un grand feu,
�taient r�unis plusieurs soldats de diff�rents corps et dont la
majeure partie �tait de la Garde imp�riale. Comme j'�tais fatigu�,
j'arr�tai pour me chauffer et me reposer un peu: quelques-uns me
propos�rent de rester avec eux; j'acceptai avec plaisir.

Pendant toute la journ�e, le froid avait �t� supportable, et il


l'�tait encore; tant qu'� l'ennemi, il paraissait que l'on pouvait
�tre tranquille, mais des hommes qui arrivaient par la droite de la
route nous dirent qu'ils venaient d'apercevoir de la cavalerie et
qu'ils �taient persuad�s que c'�taient des Russes: �Quand ce serait le
diable, r�pondit un vieux chasseur de la Garde, cela ne m'emp�chera
pas d'�tablir ici mon quartier g�n�ral. Mes amis, faites comme moi,
chargez vos armes et mettez la ba�onnette au bout du canon!� C'est ce
que tout le monde fit tranquillement: ��Et puis, ajouta-t-il, nous
avons le bois pour retraite; c'est, par ma foi, une belle et bonne
position!� Ensuite, il s'approcha d'un cheval que l'on venait
d'abattre � quelques pas du feu, en coupa un morceau, et revint
tranquillement s'asseoir pr�s du feu, sur son sac, et faire r�tir sa
viande au bout de son sabre.

Plus de vingt soldats, dont une partie assis sur leur sac et les
autres � genoux, faisaient aussi r�tir du cheval.
En face du chasseur dont je viens de parler, une femme �tait assise
sur un sac de soldat. Elle tenait la t�te pench�e sur ses mains, les
coudes appuy�s sur les genoux; une capote grise de soldat, par-dessus
une vieille robe de soie en lambeaux, servait � la pr�server du froid.
Un bonnet en peau de mouton, dont une partie �tait br�l�e, lui
couvrait la t�te; il �tait tenu par un mauvais foulard de soie nou�
sous le menton.

Le chasseur lui adressa la parole de la mani�re suivante: �Dites donc,


la m�re Madeleine!...� Elle ne r�pondit pas. Ce ne fut qu'� la seconde
fois qu'un soldat, qui �tait pr�s d'elle, la poussa, en lui disant:
�C'est � vous, la m�re, � qui l'on veut parler!--� moi? dit-elle. Mon
nom est Marie. Que me voulez-vous?--Un petit coup de _rogomme_, comme
� l'exercice!--Pour du _rogomme_, vous devez bien penser que je n'en
ai pas!� Et elle se remit dans sa position premi�re.

Une autre femme qui se trouvait aussi assise pr�s du feu, avait, sur
la t�te, une schabraque ou peau de mouton bord�e de drap rouge,
d�coup�e en festons et serr�e autour du cou avec le cordon d'un bonnet
� poil d'un grenadier de la Garde, dont les glands lui retombaient
sous le menton. Elle avait aussi, par-dessus ses habillements, une
capote bleue d'un soldat de la Garde. Cette femme, en entendant la
voix du chasseur, leva la t�te � son tour, en demandant celui qui
voulait du _rogomme_: ��Ah! c'est vous, la m�re G�teau! r�pondit le
chasseur; eh bien, c'est moi qui demande du _rogomme_! C'est moi,
Michaut, qui vous parle; vous �tes sans doute surprise de me voir? Eh
bien, si quelqu'un est plus �tonn� que moi de vous rencontrer, et
surtout schabraqu�e comme vous �tes, le diable m'emporte! M�me avant
le passage de la B�r�zina, en pensant quelquefois � vous, ch�re m�re
G�teau, je pensais qu'il y avait d�j� longtemps que les corbeaux
avaient fait une _fristouille_ � la neige, avec votre vieille
carcasse!--Insolent! r�pondit la m�re G�teau, ils te mangeront avant
moi, vieil ivrogne! Ah! il te faut du _rogomme!_ continua-t-elle d'un
ton goguenard. T'as diablement �t� priv� depuis trois mois, mais
possible qu'� Wilna et hier, � Kowno, tu en auras pris une bonne dose,
c'est �a que tu as tant de blague! Une chose qui m'�tonne, c'est que
tu ne sois pas mort d'avoir bu, comme tant d'autres que nous avons vus
dans les rues. Il y a tant de braves gens qui sont rest�s l�-bas,
tandis que ce mauvais sujet, un mauvais soldat, vit encore!--Halte-l�,
la m�re G�teau, reprit le vieux chasseur, l�chez-moi vos bord�es tant
que vous voudrez, mais au nom de _mauvais soldat_, m�re G�teau,
halte-l�!�

Ensuite il continua, tout en grognant, de manger le morceau de viande


de cheval qu'il tenait � la main et dans lequel il avait cess� de
mordre pour r�pondre � la vieille cantini�re.

Une minute apr�s, elle reprit: �Voil� deux ans qu'il m'en veut, depuis
qu'� l'�cole militaire je n'ai pas voulu lui donner � cr�dit. Ah! si
mon pauvre homme n'�tait pas mort, si un coquin de boulet ne l'avait
pas coup� en deux � Krasno�!...� Et puis elle s'arr�ta. �Ce n'�tait
pas votre homme! Vous n'�tiez pas mari�e!--Pas mari�e! Pas mari�e!
Voil� bient�t cinq ans que je suis avec lui, depuis la bataille
d'Eylau, et je ne suis pas mari�e! Que dis-tu de cela, Marie?� en
s'adressant � l'autre cantini�re. Mais Marie, qui se trouvait dans la
m�me position que la m�re G�teau, � l'�gard du mariage, ne r�pondit
rien.

Le chasseur demanda � la m�re G�teau si elle avait mont� � la roue, �


la montagne de Wilna: �Va, dit-elle, si j'en avais eu la force, je
n'aurais pas manqu� mon coup! J'en ai ramass� dans la neige, mais �a
m'a beaucoup avanc�e! Lorsqu'on se trouve avec des coquins qui ne
respectent rien, il n'y a pas de s�ret� pour le sexe. Le soir, apr�s
avoir pass� la montagne, lorsque j'arrivai au bivouac des chasseurs de
chez nous, et comme j'avais encore un peu d'eau-de-vie que j'apportais
de Wilna, je la donnai pour avoir une place au feu, et je me couchai
sur la neige entre deux chasseurs du r�giment, ou plut�t deux voleurs,
qui m'ont chip� la moiti� de mon argent. Par bonheur, j'�tais couch�e
sur une poche qu'ils n'ont pu vider. Apr�s cela, fiez-vous donc � des
camarades! Heureusement que j'en ai encore assez pour aller jusqu'�
Elbing, o� l'on dit que nous nous ressemblons. Une fois l�, nous nous
arrangerons de mani�re � pouvoir recommencer la campagne; je ne veux
plus de voitures, j'aurai deux _cognias_ avec des paniers sur le dos.
Nous serons peut-�tre plus heureux. Pas vrai, Marie?� Marie ne
r�pondit pas: �Marie, dit le vieux chasseur, c'est son deuxi�me depuis
un an, et, si elle veut, je l'�pouse en troisi�me....--Toi! vieux
chenapan, r�pond la m�re G�teau, elle n'aurait pas besoin d'autres
pratiques que la tienne!�

Le chasseur s'approcha de Marie et lui pr�senta un morceau de viande


de cheval; Marie l'accepta en lui disant: �Merci, mon vieux!--Ainsi
c'est dit, continua-t-il, en arrivant � Paris, je vous �pouse, je fais
votre bonheur!� Marie, pour toute r�ponse, fit un soupir en disant:
�Peut-on plaisanter une malheureuse femme comme moi!--Tout ce que je
viens de dire, reprit le vieux chasseur, n'est que pour plaisanter, et
la preuve, sans rancune, c'est que j'offre � la m�re G�teau ce que je
viens de vous offrir, Marie, un petit morceau de dada sur le pouce!�
En m�me temps, il s'avan�a pour le lui offrir, mais la m�re G�teau, en
le voyant venir, lui dit en le regardant avec col�re: �Va-t'en au
diable! Je ne veux rien de toi!�

� cette sortie de la m�re G�teau, Marie, qui �tait assise devant moi,
leva la t�te en disant que ce n'�tait pas le moment de se f�cher.
Ensuite elle me regarda des pieds � la t�te: �Je crois ne pas me
tromper, dit-elle en m'appelant par mon nom, c'est bien vous, mon
pays?--Oui, Marie, c'est bien moi!� Je venais, � mon tour, de la
reconna�tre, non pas � sa figure, mais � sa voix, car, la pauvre
Marie, sa fra�cheur avait disparu, le froid, la mis�re, le feu, la
fum�e du bivouac l'avaient rendue m�connaissable. C'�tait Marie, notre
ancienne cantini�re, dont j'avais rencontr� la voiture abandonn�e,
avec deux bless�s, dans la nuit du 22 novembre, et que je croyais
morte! Voici son histoire:

Marie �tait de Namur; c'est pour cela qu'elle m'appelait son _pays_.
Son mari �tait de Li�ge, un peu mauvais sujet et ma�tre d'armes. Marie
�tait la meilleure p�te de femme, n'ayant rien � elle, d�bitant sa
marchandise aux soldats et � ceux qui n'avaient pas d'argent, comme �
ceux qui en avaient.

Dans toutes les batailles que nous e�mes, elle fit preuve de d�vo�ment
en s'exposant pour secourir les bless�s. Un jour, elle fut bless�e;
cela ne l'emp�cha pas de continuer � donner ses soins, sans s'effrayer
sur le danger qu'elle courait, car les boulets et la mitraille
tombaient autour d'elle. Avec toutes ces belles qualit�s, Marie �tait
jolie: aussi avait-elle beaucoup d'amis; son mari n'en �tait pas
jaloux.

En 1811, �tant camp�s devant Almeida (Portugal), quelques mois avant


notre d�part pour la campagne de Russie, il prit envie au pauvre homme
d'aller marauder dans un village. Il entra dans un ch�teau, s'empara
d'une pendule qui ne valait pas vingt francs, eut le malheur de la
rapporter au camp et de se faire prendre, et, comme il y avait des
ordres s�v�res pour les maraudeurs, M. le g�n�ral Roguet, qui nous
commandait, le fit passer � un conseil de Guerre. Il fut condamn� �
�tre fusill� dans les vingt-quatre heures. Par suite de cette
catastrophe, Marie devint veuve: dans un r�giment, et surtout en
campagne, lorsqu'une femme est jolie, elle n'est pas longtemps sans
mari. Aussi, au bout de deux mois de veuvage, Marie �tait consol�e et
remari�e--comme on se marie � l'arm�e.

Quelques mois apr�s, son nouveau mari passa sous-officier dans un


r�giment de la Jeune Garde; alors elle nous quitta pour suivre son
nouvel �poux: elle �tait avec nous depuis quatre ans.

En Russie, elle eut le sort de toutes les cantini�res de l'arm�e: elle


perdit chevaux, voitures, lingots, fourrures et son protecteur. Tant
qu'� elle, elle eut le bonheur de revenir. Quatre mois et demi plus
tard, le 2 mai 1813, � la bataille de Lutzen, le hasard me la fit
rencontrer; elle venait d'�tre bless�e � la main droite, en donnant �
boire � un bless�.

J'ai appris, depuis, qu'elle �tait rentr�e en France et qu'elle avait


reparu aux Cent-Jours. � la bataille de Waterloo, elle fut faite
prisonni�re, mais, comme elle �tait sujette belge, elle rentra en
toute propri�t� au roi de Hollande[68].

[Note 68: J'ai appris que Marie existait encore et qu'elle �tait
membre de la L�gion d'honneur et d�cor�e de la m�daille de
Sainte-H�l�ne. Elle habite Namur. (_Note de l'auteur_.)]

Je demandai � Marie o� �tait son mari: �Vous savez bien, me


r�pondit-elle, qu'il a �t� tu� � Krasno� (chose que j'avais ignor�e
jusqu'� pr�sent); c'�tait un bon enfant, celui-l�, je le regrette
beaucoup!� Ensuite elle fron�a les sourcils, baissa la t�te. Un
instant apr�s, elle la releva et, comme j'avais toujours les yeux
fix�s sur elle, elle me regarda en riant, mais d'un sourire triste. Je
lui demandai � quoi elle pensait: �� manger, comme vous voyez! Avant,
j'avais un ami qui m'en donnait; � pr�sent, je mange lorsque l'on m'en
donne ou lorsque j'en trouve, chose bien rare; il n'y a qu'� boire!�
En m�me temps, elle prit une pinc�e de neige qu'elle porta � sa
bouche.

Je la vis se lever avec peine pour se mettre en marche; elle me donna


une poign�e de main et me dit adieu. Je remarquai qu'elle �tait
courb�e par la fatigue et la mis�re, qu'elle marchait p�niblement,
appuy�e sur un gros b�ton de sapin. La m�re G�teau la suivait,
toujours sa schabraque sur la t�te, jurant et marmottant entre les
dents. Je compris que c'�tait toujours apr�s le vieux chasseur.

Dans ce moment, nous pouvions �tre quarante, et, � chaque instant,


notre nombre augmentait. J'aper�us un sergent du r�giment: il se
nommait Humblot. En me voyant, il me demanda ce que je faisais l�. Je
lui r�pondis que je me reposais et que j'examinais si je ne ferais pas
bien de passer la nuit o� je me trouvais et de partir le lendemain de
grand matin.

Humblot, qui �tait un brave gar�on et qui m'aimait beaucoup, me fit


des observations tr�s justes, d'abord sur le temps qui �tait
supportable, sur l'avantage qu'il y aurait pour moi de traverser la
for�t o�, me disait-il, de l'autre c�t�, nous trouverions des maisons
o� nous pourrions passer la nuit; le lendemain, nous arriverions de
bonne heure � Wilbalen, petite ville � trois ou quatre lieues d'o�
nous �tions, o� nous trouverions nos camarades et pourrions nous
procurer des vivres. Enfin, il fit tant, que je pris mon sac et mon
fusil, et partis avec le sergent Humblot.

En marchant, Humblot me dit que, quoique nous fussions dans la


Pom�ranie prussienne, il n'�tait pas prudent de marcher isol� en
arri�re, car plusieurs milliers de Cosaques avaient pass� le Ni�men
sur la glace.

Ensuite il me conta qu'il avait quitt� Kowno, hier dans la journ�e,


avec beaucoup d'autres, et sans s'inqui�ter de rien, puisque le
mar�chal Ney y �tait encore � se battre, avec une arri�re-garde
compos�e d'Allemands et de quelques Fran�ais, afin d'emp�cher les
Russes d'entrer dans la ville, et de donner le temps aux d�bris de
l'arm�e de sortir. Ces Allemands, me disait-il, qui faisaient partie
de la garnison de Kowno, qui se portaient tr�s bien et � qui rien
n'avait jamais manqu�, �taient de pauvres soldats; sans la pr�sence
des Fran�ais en petit nombre parmi eux, ils auraient jet� leurs armes
et fui:

�Je vais, continua-t-il, te conter ce qui m'est arriv� hier, et tu


verras si je n'ai pas raison de t'engager � faire ton possible afin de
sortir de ce coquin de pays!

�Apr�s avoir pass� le Ni�men, arriv�s � un quart de lieue de la ville,


nous aper��mes de loin, � cheval sur la route, plus de 2 000 Cosaques
et autres cavaliers. Nous arr�t�mes pour d�lib�rer sur le parti �
prendre et aussi pour attendre ceux qui �taient en arri�re. Un instant
apr�s, nous nous trouv�mes r�unis environ 400 hommes de toutes armes.
Nous form�mes une colonne, afin de pouvoir, au besoin, former un
carr�. Des officiers qui se trouvaient parmi nous--il y en avait
beaucoup--en prirent le commandement. Ensuite, vingt-deux soldats
polonais se joignirent � nous. Environ cinquante hommes des plus
valides, et qui avaient de bonnes armes, se mirent en tirailleurs, en
t�te et sur les flancs.

�Nous march�mes r�solument sur cette cavalerie qui, � l'approche des


tirailleurs, se retira � droite et � gauche de la route. La colonne,
arriv�e � la hauteur des Russes, s'arr�ta pour attendre quelques
hommes encore en arri�re. Quelques-uns seulement purent la rejoindre,
car une partie des Cosaques se d�tacha pour arr�ter les plus �loign�s.
Un nomm� Boucsin[69], grosse caisse de notre musique, qui se trouvait
du nombre de ceux qui �taient en arri�re et qui faisait son possible
pour rejoindre la colonne, ayant encore (chose �tonnante!) la grosse
caisse sur son dos et portant dans les mains un sac rempli de pi�ces
de cinq francs, ce qui l'emp�chait de marcher aussi vite qu'il
l'aurait voulu, fut atteint par des Cosaques, � cinquante pas en
arri�re et sur la gauche de la colonne. Il re�ut, entre les deux
�paules, un coup de lance qui le fit tomber de tout son long dans la
neige et fit, en m�me temps, passer ta grosse caisse au-dessus de sa
t�te. Aussit�t, deux Cosaques descendirent de cheval pour le
d�pouiller, mais trois hommes et un officier polonais coururent sur
les Cosaques, en prirent un avec son cheval et d�barrass�rent le
porteur de la grosse caisse, qu'il abandonna au milieu des champs. Il
en fut quitte pour son coup de lance, et la moiti� de son argent qu'il
distribua � ceux qui lui avaient sauv� la vie.

[Note 69: _Bousin_, en argot, signifie _tapage_. Le surnom donn�


au porteur de la grosse caisse lui servait de nom propre.]

�Aussit�t, la colonne se remit en marche aux cris de: _Vive


l'Empereur!_ et en conduisant, au milieu d'elle, le Cosaque et son
cheval.�

Humblot avait fini sa narration, lorsque je fus forc� de m'arr�ter,


toujours pour mon indisposition; pendant ce temps, il marcha doucement
afin que je pusse le rejoindre. Ma besogne faite � la h�te, je me
remis � marcher; mais, � l'endroit o� je me trouvais, il y avait
beaucoup de monde qui m'emp�cha d'avancer. Je repris la route, mais, �
peine y �tais-je, que j'entendis des cris r�p�t�s: ��Gare les
Cosaques!� Je pense que c'est une fausse alerte, mais j'aper�ois
plusieurs officiers arm�s de fusils qui s'arr�tent et qui se posent
bravement sur le chemin faisant face du c�t� o� le bruit venait, et
criant: �N'ayez pas peur, laissez avancer cette canaille[70]!� Je
regarde derri�re moi, je les aper�ois tellement pr�s que je fus touch�
par un cheval: trois �taient en avant, d'autres suivaient.

[Note 70: M. le colonel Richard, ex-commandant de place � Cond�,


�tait un de ces officiers: nous en avons parl� plusieurs fois
ensemble. (_Note de l'auteur_).]

Je n'ai que le temps de me jeter dans le bois o� je pensais �tre en


s�ret�, mais les trois Cosaques y entrent presque aussit�t que moi et
malheureusement, dans cet endroit, le bois se trouvait fort clair. Je
cherche � gagner l'endroit le plus �pais, mais par une fatalit�
inou�e, mon indisposition me reprend et se fait sentir d'une mani�re
insupportable. Que l'on juge de ma position! Je veux m'arr�ter, mais
c'est impossible, car deux des trois Cosaques ne sont plus qu'�
quelques pas de moi, de sorte que, pour ne pas interrompre ma course
et me laisser prendre, je suis oblig� de faire dans mes pantalons.
Heureusement, quelques pas plus avant, les arbres se trouvent plus
rapproch�s, les Cosaques sont g�n�s dans leur course et forc�s de la
ralentir, tandis que je continue du m�me pas; mais arr�t� par des
branches d'arbres couch�s dans la neige, je tombe de tout mon long, et
ma t�te reste enfonc�e dans la neige. Je veux me relever; mais je me
sens tenu par une jambe. La crainte me fait penser que c'est un de mes
Cosaques qui me tient, mais il n'en �tait rien, c'�taient des ronces
et des �pines. Je fais un dernier effort, je me rel�ve, je regarde
derri�re moi: les Cosaques �taient arr�t�s; deux cherchaient un
endroit afin de passer avec leurs chevaux. Pendant ce temps, je me
tra�ne avec peine.

Un peu plus avant, je me trouve arr�t� par un arbre abattu, mais je


suis tellement faible qu'il m'est impossible de lever une jambe pour
aller au del�, et, pour ne pas tomber d'�puisement, je fus forc� de
m'asseoir dessus.

Il n'y avait pas cinq minutes que je m'y trouvais, quand je vois les
Cosaques mettre pied � terre et attacher leurs chevaux aux branches
d'un buisson. Je pense qu'ils vont venir me prendre, et d�j� je me
l�ve pour essayer de me sauver, lorsque j'en vois deux s'occuper du
troisi�me, qui avait un furieux coup de sabre � la figure, car il
releva d'une main le morceau de sa joue qui pendait jusque sur son
�paule, tandis que les deux autres pr�paraient un mouchoir qu'ils lui
pass�rent sous le menton et lui attach�rent sur la t�te. Tout cela se
passait � dix pas de moi; pendant ce temps, ils me regardaient en
causant.

Lorsqu'ils eurent fini de recoller la figure de leur camarade, ils


march�rent directement sur moi: alors, me voyant perdu, je fais un
dernier effort, je monte sur le corps de l'arbre, je prends mon fusil
qui �tait charg�, et je me d�cide � tirer sur le premier qui se
pr�sentera. Dans ce moment, je n'avais affaire qu'� deux hommes; le
troisi�me, depuis qu'on l'avait pans�, paraissait souffrir comme un
damn�, se promenait de droite � gauche, en levant les bras et donnant
des coups de poing sur le derri�re de son cheval.

Me voyant en position de riposter, les deux Cosaques qui marchaient


sur moi s'arr�tent et me font signe de venir � eux. Je comprends
qu'ils disent qu'ils ne me feront pas de mal, mais je reste toujours
dans la m�me position.

J'entendais sur ma droite, du c�t� de la route, des cris et des


jurements accompagn�s de coups de fusil qui n'�taient pas sans
inqui�ter mes adversaires, car, souvent, je les voyais regarder du
c�t� d'o� venait le bruit, de sortie que j'esp�rais qu'ils
m'abandonneraient pour penser � leur propre s�ret�; mais ne voil�-t-il
pas qu'un quatri�me sauvage arrive, paraissant aussi se sauver! Voyant
plusieurs de ses camarades, il s'approche, m'aper�oit, veut marcher
sur moi, mais, voyant qu'avec son cheval cela lui est impossible, �
cause des arbres et des buissons, met pied � terre, attache son cheval
pr�s des autres et, un pistolet � la main, en se couvrant des arbres,
avance contre moi; les deux autres le suivent de la m�me mani�re. Il
ne fallait certainement pas faire tant de c�r�monies pour s'emparer de
ma ch�tive personne, mais ... � bonheur! au m�me instant, les cris qui
venaient de la droite se font entendre avec plus de force, accompagn�s
de coups de fusil; les chevaux, qui n'�taient pas fortement attach�s,
sont effray�s, s'�chappent du c�t� de la route, et les Cosaques se
mettent � courir apr�s.

R�fl�chissant � l'�tat d�plorable dans lequel je me trouvais, je me


dis qu'il me serait impossible de continuer � marcher sans me nettoyer
et changer de linge. On se rappelle que j'avais des chemises et une
culotte de drap de coton blanc, dans un portemanteau de la montagne de
Ponari--ces effets appartenaient � un commissaire des guerres.

Ayant ouvert mon sac, j'en tire une chemise que je pose sur mon fusil;
ensuite la culotte, que je mets � c�t� de moi sur l'arbre; je me
d�barrasse de mon amazone et de ma capote militaire, de mon gilet �
manches en soie jaune piqu�e, que j'avais fait � Moscou avec les
jupons d'une dame russe; je d�noue le cachemire qui me serrait le
corps et qui tenait mon pantalon, et, comme je n'avais pas de
bretelles, il tomba sur mes talons. Pour ma chemise, je n'eus pas la
peine de l'�ter, je la tirai par lambeaux, car il n'y avait plus ni
devant, ni derri�re. Enfin, me voil� nu, n'ayant plus que mes
mauvaises bottes aux jambes, au milieu d'une for�t sauvage, le 15
d�cembre, � quatre heures de l'apr�s-midi, par un froid de dix-huit �
vingt degr�s, car le vent du nord avait recommenc� � souffler avec
force.

En regardant mon corps maigre, sale et mang� par la vermine, je ne


puis retenir mes larmes. Enfin, r�unissant le peu de forces qui me
restent, je me dispose � faire ma toilette: je ramasse les lambeaux de
ma vieille chemise et, avec de la neige, je me nettoie le mieux
possible. Ensuite, je passe ma nouvelle chemise en fine toile de
Hollande et brod�e sur le devant. Mon pantalon n'�tant plus mettable,
j'enfourche au plus vite la petite culotte, mais elle se trouvait
tellement courte que mes genoux n'�taient pas couverts, et, avec mes
bottes qui ne m'allaient que jusqu'� mi-jambe, j'avais toute cette
partie � nu. Enfin, je passe au plus vite mon gilet de soie jaune, ma
capote, mon amazone, mon fourniment et mon collet par-dessus, et me
voil� compl�tement habill�, sauf mes jambes.

Ensuite, je fis r�flexion qu'il fallait d�camper au plus vite, de


sorte que je descendis de mon arbre. Lorsque j'eus fait environ deux
cents pas, j'aper�us deux individus, un homme et une femme. Je
reconnus qu'ils �taient Allemands; ils me paraissaient �tre sous
l'impression de la peur. Je leur demandai s'ils voulaient venir avec
moi, mais l'homme r�pondit, d'une voix tremblante, que non, et, me
montrant le c�t� de la route, ne me dit qu'un seul mot: �Cosaques!�
C'�tait un cantinier et sa femme, d'un r�giment de la Conf�d�ration du
Rhin, probablement de la garnison de Kowno, qui suivaient le mouvement
de la retraite et qui ayant, comme moi, �t� surpris dans le bois par
le _hourra_, s'�taient mis � l'�cart. Sa femme lui conseillait de
venir avec moi, mais l'homme ne voulut pas y consentir, et malgr� tout
ce que je pus lui dire, je me vis forc�, quoiqu'� regret, de m'en
aller seul.

Apr�s avoir err� � l'aventure pendant une demi-heure, je m'arr�tai


pour m'orienter, car il commen�ait d�j� � faire nuit. Dans la partie
de la for�t o� je me trouvais, il y avait de la neige en quantit�.
Aucun chemin n'�tait battu ni fray�, pas m�me trac�. Je m'asseyais
quelquefois, pour me reposer, sur des arbres qui, par suite des
grands vents, �taient tomb�s d�racin�s. Je saisissais les branches des
buissons dans la crainte de tomber, tant j'�tais faible. Mes jambes
enfon�aient dans la neige au-dessus de mes bottes, de sorte qu'elle
entrait dedans. Cependant je n'avais pas froid, au contraire des
gouttes de sueur me tombaient du front, mais les jambes me manquaient.
Je sentais une lassitude extraordinaire dans les cuisses, par suite
des efforts que je faisais pour me tirer de la neige, o� parfois
j'enfon�ais jusqu'aux genoux. Je n'essaierai pas de d�peindre ce que
je souffrais. Il y avait plus d'une heure que je marchais dans les
t�n�bres, �clair� seulement par les �toiles: ne parvenant pas � sortir
de la for�t par la direction qui me semblait la meilleure pour
rejoindre la route et n'en pouvant plus, �puis�, essouffl�, je prends
le parti de me reposer. Je m'appuie contre un tronc d'arbre o� je
reste immobile. Un instant apr�s, j'entends les aboiements d'un chien,
je regarde de ce c�t�: je vois briller une lumi�re, je pousse un
soupir d'esp�rance, et, rassemblant tout ce que j'avais de forces, je
me dirige dans cette nouvelle direction. Mais, arriv� � trente pas,
j'aper�ois quatre chevaux et, autour du feu, quatre Cosaques assis, et
trois paysans, parmi lesquels je reconnais le cantinier et sa femme
que j'avais rencontr�s, pris probablement par les Cosaques qui avaient
voulu s'emparer de moi; je reconnus facilement celui qui avait un coup
de sabre � la figure, car je n'�tais pas � vingt pas d'eux.

Je les regardai pendant assez de temps, me demandant si je ne ferais


pas bien de m'approcher et de me rendre plut�t que de mourir comme un
mis�rable au milieu du bois, car la vue du feu me tentait, mais
quelque chose que je ne saurais dire me fit faire le contraire. Je me
retirai machinalement. Je les regardai encore: je remarquai qu'il ne
leur manquait rien, car plusieurs pots en terre �taient autour du feu.
Ils avaient de la paille, et les chevaux avaient du foin.

Dans l'impossibilit� de suivre, � cause de la quantit� d'arbres, la


direction que j'aurais voulu, je fus oblig� d'appuyer � gauche:
heureusement pour moi, car, apr�s avoir fait quelques pas, je trouvai
la for�t plus claire, mais la neige y �tait en plus grande quantit�,
de sorte que, plusieurs fois, je tombai. Une derni�re fois je me
rel�ve, je regarde le Ciel, je m'en prends � Dieu, qui veillait sur
moi; au moment o� je me demandais si je ne ferais pas mieux de
retourner au bivac des Cosaques, je me trouvai � l'extr�mit� de la
for�t et sur la route. L�, je tombe � genoux, et je remercie Celui
contre lequel je venais de m'emporter.

Je marchai droit devant moi: le chemin �tait bon, c'�tait bien celui
que je devais suivre, mais le vent, que je ne sentais pas dans le
bois, soufflait avec assez de force pour se faire sentir � la partie
de mes jambes qui n'�tait pas couverte; mon amazone, qui �tait longue,
me garantissait un peu du froid.

Chose singuli�re, je n'avais pas faim; je ne sais si les �motions que


j'avais �prouv�es, depuis le _hourra_, en �taient la cause, ou si
c'�tait l'effet de mon indisposition, car, depuis mon d�part de
l'�curie o� j'avais mang� de la soupe et un morceau de viande, je
n'avais pas �prouv� le besoin de manger. Cependant, pensant que je
devais encore avoir un morceau de viande dans ma carnassi�re, je le
cherchai et fus assez heureux pour le retrouver, et, quoique durci par
la gel�e, je le mangeai sans discontinuer de marcher. Apr�s mon repas,
je levai la t�te; j'aper�us, sur ma gauche, deux cavaliers paraissant
marcher avec circonspection et, plus loin, sur la route, un individu
qui semblait marcher mieux que moi. Je doublai le pas pour le
rejoindre, mais tout � coup je ne le vis plus.

En regardant sur la droite, j'aper�us une petite cabane et, comme il


n'y avait pas de porte ferm�e, j'entrai. Mais � peine avais-je fait
deux pas dans l'int�rieur, que j'entendis r�sonner une arme, et une
grosse voix se fit entendre: �Qui va l�?� Je r�pondis: �Ami!� et
j'ajoutai: �Soldat de la Garde!--Ah! ah! r�pondit-on, d'o� diable
sortez-vous, mon camarade, que je ne vous ai pas rencontr� depuis que
je marche seul?� Je lui contai une partie de ce qui m'�tait arriv�
depuis le _hourra_ des Cosaques, dont il me dit n'avoir pas entendu
parler.

Nous sort�mes pour nous mettre en marche: je m'aper�us que mon nouveau
camarade �tait un vieux chasseur � pied de la Garde, et qu'il portait,
sur son sac et autour de son cou, un pantalon de drap qui, suivant
moi, ne lui servait de rien, mais qui pouvait m'�tre d'un grand
secours. Je le suppliai de me le c�der pour un prix, et lui montrai
l'�tat de nudit� de mes jambes: �Mon pauvre camarade, me dit-il, je ne
demande pas mieux que de vous obliger, si cela se peut, mais je vous
dirai que le bas du pantalon est br�l� � plusieurs places et qu'il y a
m�me de grands trous.--N'importe, c�dez-le-moi, cela me sauvera
peut-�tre la vie!� Il le tira de dessus son sac en me disant: �Tenez,
le, voil�!� Alors je pris deux pi�ces de cinq francs dans ma
carnassi�re, en lui demandant si c'�tait assez: �C'est bien, me
r�pondit-il, d�p�chez-vous et partons, car j'aper�ois deux cavaliers
qui semblent descendre du c�t� de la route, et qui pourraient bien
�tre les �claireurs d'un parti de Cosaques!�
Pendant qu'il me parlait, je m'�tais appuy� contre le montant de la
porte et j'avais pass� le pantalon dans mes jambes. Je le fis tenir,
comme le pr�c�dent, avec le cachemire qui me serrait le corps, et nous
part�mes.

Nous n'avions pas fait cent pas, que mon compagnon, qui marchait mieux
que moi, en avait d�j� plus de vingt d'avance. Je le vis se baisser et
ramasser quelque chose; je ne pus, pour le moment, distinguer ce que
c'�tait, mais, arriv� au m�me endroit, j'aper�us un homme mort. Je
reconnus que c'�tait un grenadier de la Garde royale hollandaise qui,
depuis le commencement de la campagne, faisait partie de la Garde
imp�riale. Il n'avait plus de sac, ni de bonnet � poil, mais il avait
encore son fusil, sa giberne, son sabre et de grandes gu�tres noires
aux jambes, qui lui allaient jusqu'au-dessus des genoux. L'id�e me
vint de les lui �ter pour les mettre au-dessus de mon pantalon et
couvrir ses trous. Je m'assieds sur ses cuisses, et je finis par les
lui tirer; ensuite je me remets � marcher plus vite que de coutume,
comme si celui � qui je venais de les prendre allait courir apr�s moi.

Pendant ce temps, le chasseur avait continu� sa route, de sorte que je


ne pouvais plus le voir. Un instant apr�s, j'aper�us devant moi un
grand b�timent. Je reconnus que c'�tait une station, maison de poste,
et me proposai d'y passer la nuit. Un fantassin en faction me cria:
�Qui vive?� Je r�pondis: ��Ami!� et j'entrai.

D'abord je vis des soldats, au nombre de plus de trente, dont


quelques-uns dormaient, et d'autres, autour de plusieurs feux,
faisaient cuire du cheval et du riz. � droite, j'aper�us trois hommes
autour d'une gamelle de riz. Je me laissai tomber � c�t� de ces
derniers. Un instant apr�s, j'essayai de parler � l'un d'eux. Pour
commencer, je le tirai par sa capote; il me regarda sans me rien dire.
Alors, d'un ton piteux, je lui dis assez bas, afin que d'autres ne
pussent l'entendre: �Camarade, je vous en prie, laissez-moi manger
quelques cuiller�es de riz, en vous payant. Vous me rendrez un grand
service, vous me sauverez la vie!� En m�me temps je lui pr�sentai deux
pi�ces de cinq francs, qu'il accepta, en me disant: �Mangez!� Il me
remit un plat en terre avec sa cuiller, et me c�da aussi sa place pr�s
du feu. Je mangeai environ quinze cuiller�es de riz qu'il restait
encore, pour mes dix francs.

Mon repas fini, je regardai autour de moi afin de voir si je ne


verrais pas le vieux chasseur. Je l'aper�us pr�s d'un r�telier; il
�tait occup� � d�couper un bonnet � poil pour en faire un
couvre-oreilles. Ce bonnet �tait celui du grenadier hollandais qu'il
avait ramass�, lorsque je l'avais vu se baisser. J'allai de son c�t�
pour me reposer; mais � peine �tais-je �tendu sur la paille, que la
sentinelle cria: �Alerte!� en disant qu'elle apercevait des Cosaques.
Aussit�t, tout le monde se l�ve et prend ses armes. On entendit crier:
�Ami, Fran�ais!� Deux cavaliers entr�rent dans la grange et,
descendant de cheval, se firent conna�tre; mais plusieurs les
interpell�rent, et surtout le vieux chasseur qui leur dit: �Comment se
fait-il que vous �tes � cheval et f... comme des Cosaques?
Probablement pour piller et d�trousser les pauvres Fran�ais bless�s ou
malades?--Ce n'est pas cela du tout, r�pond l'un des deux cavaliers,
mais � nous voir, on le croirait. Nous pouvons vous prouver le
contraire, et lorsque nous serons en place, nous vous conterons cela.�
Celui qui venait de r�pondre, apr�s avoir attach� les deux chevaux et
leur avoir donn� de la paille, qui se trouvait en grande quantit� dans
la grange, revint pr�s de son compagnon qui paraissait marcher avec
peine et, le prenant par le bras, vint le placer pr�s de moi.
Lorsqu'ils eurent mang� un morceau de pain et bu de l'eau-de-vie dont
ils paraissaient avoir leur provision, et en eurent fait boire un
coup au vieux chasseur et � moi, celui qui avait conduit son camarade
pr�s de moi, dit: �Hier au soir, j'ai sauv� mon fr�re des mains des
Cosaques o� il �tait prisonnier et bless�. Il faut que je vous conte
cela, cela tient du merveilleux.

�La veille d'arriver � Kowno, mourant de faim et de froid, �puis� de


fatigue, je m'�cartais de la route avec deux officiers du 71e de ligne
arm�s, comme moi, d'un fusil, afin de pouvoir passer la nuit dans un
village. Mais, apr�s avoir fait environ une demi-lieue, ne pouvant
aller plus loin sans nous exposer � p�rir de froid dans la neige, nous
nous d�cid�mes � passer la nuit dans une mauvaise maison abandonn�e
o�, fort heureusement, nous trouv�mes du bois et de la paille, et,
comme j'avais encore de la farine de Wilna, nous f�mes un bon feu et
de la bouillie.

�Le lendemain, de grand matin, nous nous dispos�mes � partir pour


rejoindre la route, mais au moment o� nous allions sortir de la
maison, nous la v�mes cern�e par les Cosaques, au nombre de 15; cela
ne nous emp�cha pas de sortir. Nous arr�t�mes devant la ports afin de
les observer; ils nous firent signe d'aller � eux; nous f�mes le
contraire, nous rentr�mes dans la maison, nous ferm�mes la porte, nous
ouvr�mes deux petites fen�tres et commen��mes un feu qui fit fuir les
Cosaques. � une bonne port�e de fusil, ils s'arr�tent, mais nos armes
�taient recharg�es: nous sort�mes de la maison, et, sans perdre de
temps, leur envoy�mes une seconde bord�e qui fit tomber un cheval avec
son cavalier. Ce dernier se d�barrassa et abandonna sa monture. Nous
nous m�mes � marcher au plus vite, mais nous n'avions pas fait
cinquante pas que nous les v�mes marcher de notre c�t�.

�Un instant apr�s, ils appuy�rent � droite, mais c'�tait pour enlever
le portemanteau rest� sur le cheval que nous avions descendu. Bient�t
nous les perd�mes de vue, et nous arriv�mes sur la route qui
conduisait � Kowno, o� nous devions arriver le m�me jour. Nous nous
trouv�mes au milieu de plus de six mille tra�neurs, et, dans cette
cohue, je fus, comme il arrivait toujours, s�par� de mes camarades. Je
marchai ainsi toute la journ�e, et il ne faisait pas encore nuit, que
je me trouvais � une lieue de Kowno, pr�s du Ni�men. Je me d�cidai �
traverser le fleuve sur la glace, afin de trouver un g�te comme la
veille, car l'on y voyait des habitations.

��tant sur la digue, j'aper�us, � une demi-lieue sur la droite, un


groupe de trois � quatre maisons, o� je fus assez bien re�u par les
paysans et o� je passai la nuit tranquillement. Le lendemain de grand
matin, je me mis en route, afin de rejoindre la colonne de l'autre
c�t� de Kowno; mais lorsque je fus � deux cents pas, je me trouvai,
sans y penser, au milieu d'une douzaine de Cosaques qui, sans me faire
du mal et sans m�me penser � me d�sarmer, me firent marcher devant
eux, et pr�cis�ment dans la direction o� je voulais aller. J'�tais
prisonnier, et ne pouvais le croire.

�Apr�s une heure de marche, nous arriv�mes dans un village. L�, l'on
me d�barrassa de mes armes et de mon argent, et je fus assez heureux
pour sauver quelques pi�ces d'or cach�es dans la doublure de mon
gilet. Je me d�barrassai de mon schako, pour me couvrir la t�te d'un
bonnet de peau de mouton noir que voil�. Je remarquai que les Cosaques
�taient charg�s d'or et d'argent et qu'ils ne faisaient pas beaucoup
attention � moi; aussi je me promis bien de profiter de la premi�re
occasion pour m'�chapper.

�Il pouvait �tre dix heures quand nous part�mes du village. Nous
rencontr�mes un autre d�tachement de Cosaques, escortant des
prisonniers, dont quelques-uns �taient de la Garde imp�riale, qui
avaient �t� pris en sortant de Kowno. Je fus joint � ces derniers.

�Nous march�mes en nous arr�tant souvent, jusqu'� environ trois


heures. Je remarquai que le conducteur �tait embarrass�, ne
connaissant pas le pays. Avant qu'il f�t nuit, nous arriv�mes dans un
petit village, o� l'on nous fit entrer dans une grange et o� nous
pass�mes tous � une visite tr�s minutieuse. Je tremblais pour mon or,
j'en fus quitte pour la peur.

�� peine avait-on fini de nous fouiller, que j'entendis crier mon nom
par un prisonnier que je ne connaissais pas; je r�pondis: �Pr�sent!�
Un autre prisonnier, � l'extr�mit�, r�pondit la m�me chose. Alors,
m'avan�ant dans la direction dont la voix �tait partie, je demandai
qui s'appelait Dassonville: �Moi!� me r�pondit mon fr�re que vous
voyez l�. Jugez de notre surprise en nous reconnaissant! Nous nous
embrass�mes en pleurant. Il me dit qu'il avait �t� bless� le 28
novembre, par ici du pont de la B�r�zina, d'un coup de balle dans le
mollet de la jambe gauche. Je lui dis que mon dessein �tait que nous
nous sauvions avant que l'on nous f�t repasser le Ni�men: puisque nous
�tions dans la Pom�ranie, pays appartenant � la Prusse, il fallait
profiter de l'occasion qui se pr�sentait.

�Les paysans nous apport�rent des pommes de terre et de l'eau, bonheur


auquel nous �tions loin de nous attendre. L'on nous en fit la
distribution; nous en e�mes chacun quatre; nous nous jet�mes dessus
comme des d�vorants, et presque tous avou�rent que, pour le moment, il
valait mieux �tre prisonnier, mangeant des pommes de terre, que de
mourir, libre, de faim et de froid sur le grand chemin. Mais moi je
leur observai qu'il serait plus heureux de sortir de leurs griffes:
�Qui sait, dis-je, si l'on ne nous conduira pas en Sib�rie?� Je leur
montrai la possibilit� de nous sauver, car j'avais trouv�, derri�re la
place o� j'�tais couch� avec mon fr�re, que l'on pouvait facilement en
d�tacher deux planches et passer ais�ment. On convint que j'avais
raison; mais je ne sais par quelle fatalit�, une heure apr�s, l'on
vint nous dire qu'il fallait partir. Il commen�ait � faire nuit;
beaucoup d'hommes, accabl�s de fatigue, �taient endormis et ne
voulaient pas se lever; mais les Cosaques, voyant que l'on ne
r�pondait pas assez vite � l'ordre donn�, frapp�rent � coups de knout
ceux qui �taient encore couch�s. Mon fr�re qui, � cause de sa
blessure, ne pouvait se lever assez lestement, allait �tre frapp�; je
me mis devant, je parai les coups, pendant que je l'aidais � se
relever, et au lieu de sortir de la grange comme les autres, nous nous
cach�mes derri�re la porte, avec le bonheur de ne pas �tre aper�us.

�Tous les prisonniers et les Cosaques �taient sortis; nous n'osions


respirer. Trois Cosaques � cheval travers�rent encore la grange en
galopant et en regardant � droite et � gauche, s'il n'y avait plus
personne. Lorsqu'ils furent sortis, je me tra�nai pour regarder en
dehors: je vis un paysan venir, je rentrai � ma place. Il entra dans
la grange du c�t� oppos� o� nous �tions; nous n'e�mes que le temps de
nous couvrir de paille. Fort heureusement il ne nous aper�ut pas et
ferma les deux portes. Nous nous trouv�mes seuls.
�Il pouvait �tre six heures; nous nous repos�mes encore une heure;
ensuite je me levai pour aller ouvrir la porte; mais je ne pus y
parvenir, de sorte qu'il fallut revenir � mon premier projet, celui de
sortir en enlevant les deux planches. C'est ce que je fis. Le passage
�tait libre; je dis � mon fr�re de m'attendre, et je sortis.

�J'avan�ai � l'entr�e du village: � la premi�re maison j'aper�us de la


lumi�re � travers une petite fen�tre et, lorsque je fus en face, je
vis trois grands coquins de Cosaques compter de l'argent sur une table
et un paysan les �clairer. Je me disposais � me retirer pour retourner
� la grange rejoindre mon fr�re, lorsque j'en vis un faire un
mouvement du c�t� de la porte, l'ouvrir et sortir; fort heureusement
qu'un tra�neau charg� de bois se trouvait pr�s de moi pour me cacher:
je me mis � plat ventre sur la neige.

�Le Cosaque, apr�s avoir satisfait un besoin, rentra dans la maison et


ferma la porte. Aussit�t je me levai pour me sauver, mais comme il
fallait passer vis-�-vis de la fen�tre, dans la crainte d'�tre vu, je
fis le tour � droite. Je n'avais pas encore fait dix pas, qu'une porte
s'ouvrit. Pour ne pas �tre vu, j'entrai dans une �curie et me couchai
sous une auge dans laquelle des chevaux mangeaient. � peine y
�tais-je, qu'un paysan portant une lanterne et suivi d'un Cosaque, y
entra. Je me crus perdu. Le Cosaque portait un portemanteau; il
l'attacha sur son cheval, l'examina, et sortit en fermant la porte.

�J'allais sortir moi-m�me, lorsqu'une id�e me vint d'enlever un


cheval: je m'empare au plus vite de celui au portemanteau, mais en le
faisant tourner pour sortir de l'�curie, quelque chose me tombe sur
l'�paule; c'est la lance du Cosaque qui �tait appuy�e sur son cheval.
Je m'en empare pour me d�fendre au besoin, et je sors. J'arrive pr�s
de la grange, j'aide mon fr�re � monter � cheval, et, moi prenant la
bride, nous marchons dans la direction de la route. Lorsque nous e�mes
fait environ deux cents pas, je regardai si je ne voyais rien venir.
Je lui remis la lance du Cosaque, et le couvris avec le grand collet �
poil de chameau qui se trouvait sur le cheval. Apr�s une demi-heure
de marche, nous arriv�mes sur la route; ensuite, tournant dans la
direction de Gumbinnen, nous aper��mes des paysans occup�s � enlever
les roues d'un caisson abandonn�. Pour ne point passer pr�s d'eux,
nous pr�mes un chemin sur notre gauche, qui nous conduisit � l'entr�e
d'un village que nous aurions bien voulu �viter, tant nous avions
crainte de retomber entre les griffes de nos ennemis. Dieu sait ce
qu'il nous en serait arriv�, car, nous voyant possesseurs d'un cheval
et d'une arme appartenant � l'un des leurs, ils pouvaient penser que
nous avions tu� l'individu � qui tout cela avait appartenu!

�Nous �tions arr�t�s pour d�lib�rer, lorsque nous entend�mes du bruit


derri�re nous; aussit�t nous voulons fuir, mais il n'y avait pas
possibilit�, car la grande quantit� de neige, des deux c�t�s du
chemin, nous emp�chait d'entrer dans les terres. Notre position
devenait critique et je n'osais communiquer � mon fr�re les sensations
que j'�prouvais, plus pour lui que pour moi, � cause de sa blessure.

�Nous allions continuer � marcher droit devant nous, lorsque nous


aper��mes ceux qui nous avaient caus� tant de frayeur; ils n'�taient
qu'� quelques pas de nous. Ils s'arr�t�rent en nous criant en
allemand: �Bonsoir, amis Cosaques!--Attention! dis-je � mon fr�re; tu
es Cosaque, et moi je suis ton prisonnier. Tu parles un peu allemand,
ainsi du sang-froid!� Comme il avait sur la t�te un mauvais bonnet de
police, je le changeai contre le mien qui ressemblait � celui d'un
Cosaque. Nous reconn�mes ces paysans pour ceux que nous avions vus, un
instant avant, sur la route, autour du caisson. Ils �taient quatre, et
tra�naient avec des cordes deux des roues qu'ils avaient enlev�es: mon
fr�re leur demanda s'il y avait des camarades Cosaques dans le
village; ils lui dirent que non: �Alors, dit-il, conduisez-moi chez le
bourgmestre, car j'ai froid et faim, puis, je suis bless� et oblig� de
conduire ce prisonnier fran�ais�. Alors il y en eut un qui nous dit
que, depuis le matin, ils attendaient les Cosaques, et qu'ils auraient
bien fait d'arriver, car plus de trente Fran�ais avaient log� la nuit
derni�re et on les avait presque tous d�sarm�s au moment de leur
d�part.

�En entendant cela, nous aurions voulu �tre au diable, mais, dans ce
moment, d'autres paysans arriv�rent qui, en me voyant conduit par un
Cosaque, me dirent des injures et me firent des menaces qui furent
r�prim�es par un homme �g� que j'ai su, apr�s, �tre un ministre
protestant, cur� de l'endroit.

�L'on nous conduisit chez le bourgmestre, qui fit beaucoup d'accueil �


mon fr�re en lui disant qu'il logerait chez lui et que l'on aurait
soin de son cheval, mais que, pour le Fran�ais, il allait le faire
conduire � la prison, � moins, dit-il, que vous ne vouliez le garder
pr�s de vous pour vous servir de domestique: �Je ne demande pas mieux,
r�pondit mon fr�re, d'autant mieux que je suis bless� et que ce
Fran�ais est chirurgien-major. Il me pansera ma jambe.--Chirurgien-major!
reprit le bourgmestre, cela tombe on ne peut mieux, car nous avons
ici un brave homme du village qui a eu, ce matin, le bras cass�
par un Fran�ais qui n'a pas voulu se laisser d�sarmer; il lui arrangera
son bras!�

�L'on nous fit entrer dans une chambre bien chaude o� il y avait un
lit que l'on d�signa pour le Cosaque, mais il n'en voulut pas et
demanda de la paille pour lui, et aussi pour moi, qu'il fit mettre �
part, afin de ne pas �veiller de soup�ons. L'on nous apporta � manger
du pain, du lard, de la choucroute, de la bi�re et du geni�vre pour le
fr�re Cosaque; des pommes de terre et de l'eau pour moi. Le
bourgmestre fit remarquer � mon fr�re une certaine quantit� d'armes
dans un coin de la chambre: c'�taient celles des Fran�ais que les
paysans avaient d�sarm�s le matin, consistant en quelques pistolets,
carabines, cinq � six fusils, autant de sabres de cavaliers, ainsi que
plusieurs paquets de cartouches.

�Pendant que nous �tions en train de manger, un paysan accompagn�


d'une femme entra dans la chambre; l'homme portait un bras en �charpe:
c'�tait l'homme au bras cass�. Il vint s'asseoir aupr�s de moi pour me
le faire voir. Je me d�cidai � payer d'audace. Je demandai du linge,
des bandes, des petites lattes que l'on fit avec du bois de sapin. Le
bras �tait cass� net entre le poignet et le coude. J'avais d�j� vu
tant d'op�rations, depuis cinq ans, que je ne balan�ai pas un instant
� me mettre � l'oeuvre. Il n'y avait pas de plaie, on voyait seulement
une forte rougeur. Je fis signe � un paysan de tenir le malade par les
deux �paules et � la femme de tenir la main. Alors j'ajustai, je
pense, assez bien l'os cass�, comme j'aurais fait d'un morceau de
bois. D'abord, je t�tonnai. Pendant ce temps, le diable criait et
faisait de vilaines grimaces. Enfin je lui appliquai des compresses
tremp�es dans le _schnapps_, ensuite quatre lattes que je lui serrai
avec des bandes de toile. Enfin, l'op�ration finie, il se trouva
mieux, et me dit que j'�tais un brave homme. La femme et le
bourgmestre me firent des compliments; alors je respirai. Pour me
r�compenser, on me donna un grand verre de geni�vre.

�Mais ce n'�tait pas tout: le bourgmestre me fit comprendre qu'il


fallait que j'aille voir une femme qui, depuis deux jours, souffrait
horriblement; c'�tait une jeune femme enceinte qui ne pouvait
accoucher. On avait �t� � Kowno pour un accoucheur, mais tout �tait en
d�route � cause des Russes et des Fran�ais, de sorte que l'on n'avait
pu en trouver: �Ordinairement, me dit-il, ce sont les vieilles femmes
qui font ce service, mais il para�t que l'enfant se pr�sente mal�. Je
voulus faire comprendre au bourgmestre qu'ayant perdu mes instruments
de chirurgien, je ne pouvais pas op�rer et que, d'ailleurs, je n'�tais
pas accoucheur, que je n'y connaissais rien. Mais je ne pus me faire
comprendre, ou l'on pensa qu'il y avait, de ma part, mauvaise volont�:
il fallut marcher. Je fus conduit par deux paysans et trois femmes �
l'extr�mit� du village. Je ne sais si c'est parce que je sortais d'une
chambre chaude, mais j'avais un froid de chien. Enfin, nous arrivons.

�On me fait entrer dans une chambre o� je trouve trois vieilles femmes
que l'on aurait pu comparer aux trois Parques: elles �taient aupr�s
d'une jeune femme �tendue sur un lit et qui, par moments, jetait des
cris bien plus forts que l'homme au bras cass�. Une des vieilles me
fit approcher de la malade, une autre leva la couverture et une
troisi�me la chemise. Jugez de mon embarras! Sans rien dire, je
regardais les trois vieilles, afin de lire dans leurs yeux ce qu'elles
voulaient que je fasse. Elles aussi attendaient, en me regardant, ce
que j'allais faire: la malade, de m�me, avait les yeux sur moi. � la
fin, je compris une des vieilles qui me disait de voir si l'enfant
vivait encore. Alors je me d�cide et je lui pose ma large patte,
froide comme la glace, sur son ventre br�lant. Le contact lui fit
faire un bond et jeter un cri � faire trembler la maison. Ce cri est
suivi d'un second: aussit�t les trois vieilles s'emparent d'elle, et,
en moins de cinq minutes, tout �tait fini: elle venait d'accoucher
d'un Prussien.

�Alors, tout fier de ma nouvelle cure, je me frotte les mains, et,


comme je savais ce que l'on faisait, dans mon village, en pareille
circonstance, o� on lave l'enfant dans de l'eau chaude et du vin, j'en
fis apporter dans une cuvette. Ensuite je demandai du _schnapps_. On
m'en donna une bouteille; je la go�te plusieurs fois, je prends un
morceau de linge que je trempe dans l'eau chaude, je verse du
_schnapps_ dessus, j'applique cette compresse sur le bas-ventre de la
jeune femme, qui s'en trouve tr�s bien, et qui me remercie en me
pressant la main.

�Je sortis escort� par les deux hommes qui m'avaient amen�, et par
deux des vieilles du�gnes. Je fus reconduit chez le bourgmestre o�
l'on fit mon �loge. Mon fr�re le Cosaque �tait dans des transes, mais,
en me voyant, il fut rassur�.

�J'avais encore un bless� � panser, c'�tait lui: je lui lavai la plaie


avec de l'eau chaude, et je l'arrangeai avec un peu plus de
connaissance. On nous laissa seuls. Lorsque nous f�mes certains que
tout le monde dormait, je m'avan�ai du c�t� o� �taient les armes, je
choisis deux paires de pistolets ainsi qu'un beau sabre de chasseur et
deux paquets de cartouches du calibre de nos pistolets, que nous
pr�mes la pr�caution de charger de suite. Les miens furent cach�s en
attendant le moment de notre d�part; ensuite, nous nous repos�mes.

�Le matin, � six heures, l'on nous apporta � manger. Cette fois, je
fus trait� comme le Cosaque. Pendant que nous mangions, le bourgmestre
me fit encore compliment sur mes talents; ensuite il me demanda si je
voulais rester; qu'il me donnerait une de ses filles en mariage. Je
lui dis que cela ne se pouvait pas, que j'�tais d�j� mari� et que
j'avais des enfants: �Alors, dit-il en s'adressant au Cosaque, de
quel c�t� allez-vous?--Je vais rejoindre mon fr�re et mes camarades
qui suivent la route qui va � la ville; je ne me rappelle pas son nom,
mais c'est la premi�re que je dois rencontrer sur la route.--Je sais,
dit le bourgmestre, c'est Wilbalen. Alors nous partirons ensemble, je
vous conduirai � une lieue d'ici, dans un endroit o� vous trouverez
plus de deux cents Cosaques, car je viens de recevoir l'ordre
d'envoyer tout ce que je pourrais avoir de foin et de farine dans le
village, et d'y aller de suite moi-m�me. Ainsi, dans une demi-heure,
nous partirons. Je vais faire pr�parer votre cheval et le mien.�

�� peine fut-il sorti, que je mis mes pistolets � ma ceinture et au


moins trente cartouches dans mes poches. Mon fr�re le Cosaque
s'attacha le sabre que je lui avais choisi et mit aussi les pistolets
� sa ceinture. Un instant apr�s, on vint nous avertir que tout �tait
dispos� pour le d�part. Je pris le portemanteau du Cosaque, et nous
sort�mes.

�� la poste, nous v�mes le bourgmestre en tenue de voyage: il avait


une capote brune, doubl�e en fine peau de mouton, bonnet fourr�,
bottes idem. Son domestique avait une capote en peau de mouton.
J'aidai mon fr�re le Cosaque � monter � cheval et, pendant que
j'attachais le portemanteau, je lui dis, de mani�re � ne pas �tre
entendu, que, si l'occasion se pr�sentait, il fallait s'emparer du
cheval et de la capote du bourgmestre et de celle de son domestique,
et nous en v�tir; que, par ce d�guisement, nous pourrions nous sauver;
que, dans la position o� nous nous trouvions, il fallait agir avec
vigueur et que c'�tait un coup de vie ou de mort.

�L'on se mit en marche, le domestique en avant comme guide, moi apr�s,


et au milieu des deux cavaliers, comme prisonnier. Un peu avant la
sortie du village, nous pr�mes un chemin � gauche, et, apr�s un quart
d'heure de marche, nous arriv�mes � l'entr�e d'un petit bois de
sapins. Pendant que nous le traversions, je pensais � mettre mon
projet � ex�cution. Lorsque nous l'e�mes travers�, je regardai devant,
� droite et � gauche, si je ne voyais rien qui p�t nous nuire.
N'apercevant rien, j'avan�ai du c�t� du bourgmestre et, saisissant
d'une main la bride de son cheval, et lui pr�sentant un pistolet de
l'autre, je l'invitai � descendre de cheval. Il fut, comme vous le
pensez, on ne peut plus surpris, et regarda le Cosaque comme pour lui
dire de me passer sa lance au travers du corps. Pendant ce temps, le
domestique, qui avait vu mon mouvement, voulut se jeter sur moi, et,
comme il avait un gros b�ton, il fit un mouvement pour m'assommer,
mais, sans l�cher la bride du cheval, je le frappai d'un si grand coup
de crosse de pistolet dans la poitrine, que je l'envoyai tomber �
quatre pas et le mena�ai de le tuer, s'il avait le malheur de faire un
mouvement pour se relever. Pendant ce temps, mon fr�re observait le
bourgmestre, auquel il dit qu'il fallait descendre de cheval, mais il
�tait tellement saisi, qu'il se le fit r�p�ter plusieurs fois. Enfin
il descendit, et je donnai sa monture � tenir � mon fr�re.

�Sans perdre de temps, j'�tai au domestique ses bottes, sa capote et


son bonnet. Alors, enlevant ma capote, mon habit et mon bonnet de
police, je le lui mis sur la t�te et le for�ai � mettre mon habit, de
sorte qu'� son tour il avait l'air d'un prisonnier.
�Imaginez-vous la figure du bourgmestre en voyant son domestique
habill� de la sorte! Mais ce n'�tait pas tout: je dis � mon fr�re, qui
�tait descendu de cheval, d'observer le domestique, pendant que je
ferais changer de costume � son ma�tre qui, sur mon invitation, et
sans se faire prier, me donna sa capote, ses bottes et son bonnet. Je
lui donnai, en �change, ma capote et le bonnet de son domestique.
Ensuite je fis mettre � mon fr�re la capote et les bottes de ce
dernier et, lorsqu'il fut compl�tement habill�, � cheval et en
position de garder les deux individus, � mon tour je m'habillai de la
d�pouille du bourgmestre. J'enfourchai la monture que mon fr�re tenait
par la bride; ensuite il me donna son sabre, et nous part�mes au
galop, laissant nos deux Prussiens saisis et ne sachant probablement
pas si mon fr�re �tait, ou non, un vrai Cosaque. Il faut dire aussi la
v�rit�: nous n'�tions pas � notre aise, car, quoique d�guis�s, nous
avions peur de tomber entre les griffes des Cosaques dont le
bourgmestre nous avait parl� avant notre d�part.

�Apr�s dix minutes de marche au galop, nous arriv�mes dans un petit


village o� les habitants, en nous voyant, se mirent � crier: �Hourra!
hourra! nos amis les Cosaques, hourra!� Ils nous dirent qu'au grand
village, � un quart de lieue, nos camarades avaient couch� et qu'ils
en �taient partis afin de couper la retraite aux Fran�ais, avant
qu'ils pussent atteindre le bois qui traversait la route. Ils
voulurent nous faire descendre de cheval pour nous faire rafra�chir,
mais, comme nous n'�tions pas tranquilles, nous nous content�mes de
boire quelques verres de _schnapps_ sans descendre. Ensuite mon fr�re
cria �hourra!� et nous part�mes, emportant la bouteille de _schnapps_
et accompagn�s des hourras de toute la population.

�Il pouvait �tre trois heures lorsque nous aper��mes le bois devant
nous, et nous n'en �tions plus loin lorsque nous entend�mes la
fusillade et v�mes, pr�s d'une maison situ�e sur le bord de la route,
un combat entre les Fran�ais et la cavalerie russe. Ainsi les paysans
ne nous avaient pas menti, c'�taient bien les Cosaques qui voulaient
couper la retraite � la colonne des tra�neurs, avant qu'elle p�t
atteindre le bois.

�Voyant cela, nous faisons prendre le galop � nos chevaux et, sans
penser que nous ressemblons � des Cosaques, nous nous postons sur la
route afin de t�cher de gagner l'entr�e du bois o� tous les tra�neurs
se pr�cipitent. Ils nous prennent pour des Cosaques et acc�l�rent leur
fuite. Les Cosaques, � leur tour, nous prenant pour des leurs, pensent
que nous poursuivons les Fran�ais, viennent � une douzaine pour nous
soutenir et entrent avec nous dans le bois. J'avais un Cosaque � ma
droite, et mon fr�re � ma gauche; tout le reste des Cosaques derri�re
moi, dont on aurait dit que j'�tais le chef.

�La route �tait � peine assez large pour que trois cavaliers pussent
marcher de front; apr�s avoir trott� une cinquantaine de pas, nous
apercevons plusieurs officiers de chez nous qui nous barrent le
passage en croisant la ba�onnette et en criant � ceux qui fuyaient:
�N'ayez pas peur de cette canaille, laissez-les avancer!� Je profite
de l'occasion et, ralentissant le pas de mon cheval, j'applique sur la
figure du Cosaque qui �tait � ma droite, le plus fameux coup de
sabre[71]. Il fait encore un pas et s'arr�te en tournant la t�te de
mon c�t�, mais, comme il voit que je me dispose � recommencer, il fait
demi-tour et se sauve en beuglant. Ceux qui nous suivent en font
autant, et nos chevaux font le m�me mouvement, de sorte que nous
voil�, � notre tour, � la suite des Cosaques qui se sauvent � tous les
diables en recevait quelques coups de fusil des hommes de chez nous,
dont nous faill�mes �tre attrap�s.

[Note 71: Le Cosaque � qui le sergent a coup� la figure d'un coup


de sabre est bien celui que j'ai vu dans le bois et dont les camarades
ont pans� la plaie. (_Note de l'auteur_.)]

�J'aper�ois un chemin � droite: nous y entrons, un Cosaque y �tait


d�j�. En nous voyant, il ralentit le pas, s'arr�te et nous parle un
langage que nous ne comprenons pas: je lui ass�ne un violent coup de
sabre sur la t�te, et je crois que je l'aurais partag� en deux, sans
un bonnet de peau d'ours qui le coiffait. �tonn� de cette mani�re de
r�pondre, il se sauve, mais, comme il est meilleur cavalier que nous,
nous le perdons de vue. Un quart d'heure apr�s, nous arrivons de
l'autre c�t� du bois: l�, nous apercevons encore notre Cosaque qui, en
nous voyant, part au galop, mais nous n'avions pas envie de le suivre.
Nous c�toyons le bois jusqu'� son extr�mit�, ensuite nous louvoyons
jusqu'au soir, pour retrouver la vraie route, et c'est avec bien de la
peine que nous arrivons ici.

�Maintenant, acheva le sergent, il faut nous reposer un peu, et


partir, car, au jour, on pourrait nous donner le r�veil.�

Alors chacun de nous s'arrangea pour prendre un peu de repos, pendant


que six hommes de la garnison de Kowno, six soldats du train bien
portants, s'offrirent volontairement pour veiller, chacun � leur tour,
� la porte de la grange.

Il n'y avait pas une heure que nous reposions, lorsque nous entend�mes
crier �Qui vive?� Un instant apr�s, un individu entre et tombe de tout
son long. Aussit�t, les hommes qui �taient le moins fatigu�s se
lev�rent pour le secourir. C'�tait un canonnier � pied de la Garde
imp�riale qui s'�tait trouv� au bivouac o� j'avais manqu� rester. Il
avait plus de vingt blessures sur le corps, des coups de lance et de
sabre. On demanda du linge pour le panser; je m'empressai de donner
une de mes meilleures chemises provenant du commissaire des guerres.
L'un des deux fr�res, le sergent, lui fit avaler une goutte de
geni�vre, le vieux chasseur donna de la charpie qu'il tira du fond de
son bonnet � poil. On finit par l'arranger tant bien que mal; enfin
il se trouva soulag�: heureusement ses blessures n'�taient que sur le
dos et sur la t�te, quelques-unes sur le bras droit, mais les jambes
�taient bonnes.

Je m'approchai pour lui demander comment il se trouvait; � peine


m'eut-il regard� qu'il me dit: �C'est vous, sergent! Vous avez �t�
prudent en ne restant pas � la maison, � l'entr�e du bois o�, comme
moi et tant d'autres, vous vous proposiez de passer la nuit, car
peut-�tre un quart d'heure apr�s votre d�part, plus de quatre cents
Cosaques[72] sont arriv�s. Nous pr�mes les armes pour nous d�fendre;
nous �tions, dans ce moment, environ cent. Voyant que nous �tions
dispos�s � les recevoir, ils s'arr�t�rent; quelques-uns se
d�tach�rent, ayant � leur t�te un officier qui vint nous dire, en bon
fran�ais, de nous rendre.

[Note 72: Le canonnier se trompait sur le nombre de Cosaques, car


j'ai su, par un de mes amis qui s'y trouvait, qu'ils n'�taient pas
plus de deux cent cinquante, probablement ceux que le bourgmestre
avait annonc�s aux deux fr�res. (_Note de l'auteur_.)]
�Mais un vieux chasseur � pied de la Garde nomm� Michaut--celui qui
s'�tait disput� avec la vieille cantini�re--sortit des rangs, et
s'avan�ant de mani�re � �tre entendu de l'officier russe: �Dites donc,
lapin, depuis quand les Fran�ais se sont-ils rendus ayant des armes �
la main? Avancez, nous vous attendons!� Aussit�t, l'officier se
retira; ils se dispos�rent � nous charger; nous les attend�mes et,
lorsqu'ils furent � vingt-cinq pas, la moiti� de notre monde fit feu:
quelques hommes tomb�rent. Alors, pensant que tous avaient tir� et que
nous ne pourrions recharger nos armes, ils s'avanc�rent de nouveau en
jetant des _hourras_. Mais ils furent re�us par une autre d�charge qui
leur mit un plus grand nombre d'hommes hors de combat. Alors ils se
sauv�rent, et nous pensions en �tre d�barrass�s, mais cinq minutes
apr�s, ils reviennent plus nombreux et, au moment o� plusieurs de chez
nous se retiraient pour gagner le bois, n'ayant pas encore eu le temps
de recharger nos armes, nous f�mes enfonc�s � coups de lances et de
sabres: presque tous furent tu�s ou bless�s.

�Je restai � terre, bless�, faisant le mort, et, comme je me trouvais


sur le bord du foss� qui tient � la route, je me roulai dedans. Les
paysans arriv�rent et se mirent � d�pouiller les morts et les bless�s,
accompagn�s par quelques Cosaques dont les chevaux avaient �t� tu�s.
J'eus le bonheur de ne pas �tre vu, et, lorsqu'ils se furent retir�s,
je me levai avec peine et gagnai le bois, que je traversai. Enfin, me
voil� heureux, mes amis, de vous avoir rencontr�s, mais que vais-je
devenir?--Nous vous conduirons, r�pondirent les soldats du train.--Et
moi, reprit le fr�re sergent, je vous pr�terai mon cheval.�

Malgr� le sommeil qui m'accablait, je me disposai � partir, car, comme


je n'�tais pas fort, il me fallait beaucoup de temps pour faire peu de
chemin. Un jeune soldat du train me proposa de m'accompagner, si je
voulais partir de suite: j'acceptai d'autant plus volontiers, que ce
jeune soldat, qui n'avait pas eu de mis�res, �tait fort et pourrait me
secourir au besoin. Enfin nous part�mes.

Nous entr�mes dans un bois que la route traversait. L�, le soldat, qui
n'�tait pas arm�, voulut porter mon fusil; je le lui c�dai d'autant
plus volontiers que, dans l'�tat de faiblesse o� je me trouvais, il
pouvait mieux s'en servir que moi. Apr�s avoir march� je ne sais
combien de temps, soutenu par le bras de mon jeune compagnon, car
souvent je dormais en marchant, nous arriv�mes � l'extr�mit� du bois:
il pouvait �tre quatre heures du matin, c'�tait le 16 d�cembre.

Nous march�mes encore au hasard pendant environ une demi-heure; fort


heureusement la lune se leva. Mais avec elle arriva un grand vent, et
une neige si fine qu'elle nous coupait la figure, et nous emp�chait
d'y voir.

Je souffrais beaucoup de l'envie de dormir et, sans le secours du


petit soldat du train, qui me tenait toujours sous le bras, je serais
infailliblement tomb� en dormant. Mon compagnon de voyage me fit
remarquer un grand corps de b�timent qu'il apercevait devant nous: je
reconnus que c'�tait une station de poste comme celle que nous avions
quitt�e, et je jugeai, d'apr�s cela, que nous avions fait trois
lieues. Au bout d'un quart d'heure, nous arriv�mes pr�s d'une des
portes. En entrant, je me jetai pr�s d'un feu, car il y en avait
plusieurs abandonn�s par des militaires, presque tous de la Garde
imp�riale, pour marcher sur Wilbalen. Quelques canonniers, aussi de
la Garde, y �taient encore, mais ils se disposaient � partir.
Il n'y avait pas dix minutes que je dormais comme un bienheureux, que
je me sentis fortement secou� par le bras. Je veux r�sister, mais l'on
me soul�ve par les �paules; enfin je m'�veille, et un cri se fait
entendre, prof�r� par un vieux canonnier: �Les Cosaques! Levez-vous,
mon gar�on! Encore un peu de courage!�

J'aper�us onze Cosaques arr�t�s et qui, probablement, n'attendaient


que notre d�part pour venir prendre nos places: �Allons, dit le
canonnier, il faut c�der la position et battre en retraite sur
Wilbalen! Nous n'avons plus qu'une lieue; ainsi, partons!�

Il fallut se remettre en route; nous �tions six, quatre canonniers, le


petit soldat du train et moi. Nous sort�mes de la grange. C'�tait le
16 d�cembre, cinquante-neuvi�me journ�e de marche, depuis notre d�part
de Moscou. Le vent �tait imp�tueux et le froid excessif. Tout � coup,
malgr� ce que mon camarade put faire pour me soutenir, je m'affaissai,
accabl� par le sommeil et par la fatigue. Il fallut les efforts de
deux canonniers et de mon compagnon pour me mettre debout; quoique sur
mes jambes, je dormais toujours, mais un canonnier m'ayant frott� la
figure avec de la neige, je m'�veillai. Ensuite il me fit avaler un
peu d'eau-de-vie; cela me remit un peu. Ils me prirent chacun par un
bras, et me firent marcher, de la sorte, beaucoup plus vite que je
n'aurais pu marcher seul. C'est de cette mani�re que j'arrivai �
Wilbalen. En entrant, nous appr�mes que le roi Murat y �tait avec tous
les d�bris de la Garde imp�riale.

Malgr� le grand froid, l'on voyait assez de mouvement dans la ville,


de la part des militaires, dans l'espoir d'acheter aux juifs, assez
nombreux dans cet endroit, du pain et de l'eau-de-vie. On voyait
aussi, � la porte de chaque maison, une sentinelle, et lorsqu'un
arrivant se pr�sentait pour entrer, on lui r�pondait qu'il y avait un
g�n�ral log�, ou un colonel, ou qu'il n'y avait plus de place.
D'autres nous disaient: �Cherchez votre r�giment!� Les canonniers
trouv�rent des camarades de leur r�giment et s'en furent avec eux. Je
commen�ais � me d�sesp�rer, lorsqu'un paysan me dit que, dans la
premi�re rue � gauche, il y avait peu de monde. Nous y f�mes, mais
toujours des sentinelles � toutes les portes et partout la m�me
r�ponse. Effectivement je voyais, dans les maisons, les hommes
entass�s les uns sur les autres. Cependant nous ne pouvions rester
plus longtemps dans la rue sans nous exposer � mourir de froid.

Il me serait difficile d'exprimer combien, ce jour-l�, j'ai souffert


du froid et davantage encore de chagrin, en me voyant repouss� partout
o� je me pr�sentais, et cela par des camarades.

Enfin, je m'adresse � un grenadier qui me dit que, partout il y a du


monde, mais aussi de la mauvaise volont�, de l'�go�sme, et qu'il ne
faut pas faire attention aux maisons o� il y a des sentinelles; qu'il
faut y entrer, �car je vois, continua-t-il, que vous �tes dans une
triste position!�

Faisant signe � mon camarade de me suivre, je me dirige vers la


premi�re maison qui se pr�sente pour y entrer: un vieux grognard barre
le passage avec son fusil en me disant que c'est le logement du
colonel, et qu'il n'y a plus de place. Je lui r�ponds que, quand bien
m�me ce serait le logement de l'Empereur, il m'en fallait deux, et que
j'entrerais. Dans ce moment, j'aper�us un autre grenadier occup� �
attacher sur sa capote une paire d'�paulettes d'officier sup�rieur. �
ma grande surprise, je reconnais Picart, mon vieux compagnon, que je
n'avais pas vu depuis Wilna, depuis le 9 d�cembre! Aussit�t, je dis au
grenadier: �Dites au colonel Picart que le sergent Bourgogne lui
demande une place.--Vous vous trompez�, me r�pond-il. Mais, sans
l'�couter, je force la consigne, le soldat du train me suit et nous
entrons.

� peine Picart m'a-t-il reconnu qu'il jette ses grosses �paulettes sur
la paille en s'�criant: �Jour de Dieu! C'est mon pays, c'est mon
sergent! Comment se fait-il, mon pays, que vous arrivez seulement?
Vous avez donc encore fait l'arri�re-garde?� Sans lui r�pondre, je
m'�tais laiss� tomber sur la paille, �puis� de fatigue, de sommeil et
d'inanition, et aussi suffoqu� par la chaleur d'un grand po�le. Picart
courut � son sac, en tira une bouteille o� il y avait de l'eau-de-vie,
et me for�a d'en prendre quelques gouttes qui me ranim�rent un peu.
Ensuite, je le priai de me laisser reposer.

Il pouvait �tre huit heures du matin; il en �tait deux de l'apr�s-midi


lorsque je m'�veillai.

Picart mit entre mes jambes un petit plat de terre contenant de la


soupe au riz que je mangeai avec plaisir, et en regardant � droite et
� gauche, car je cherchais � me reconna�tre. � la fin, tout se
d�brouilla dans mes id�es, de mani�re � me rappeler ce qui m'�tait
arriv� depuis vingt-quatre heures.

J'�tais dans mes r�flexions, lorsque Picart m'en tira pour me conter
ce qui lui �tait arriv� depuis que nous nous �tions s�par�s, � Wilna:
�Apr�s avoir chass� les Russes qui s'�taient pr�sent�s sur les
hauteurs de Wilna, on nous fit revenir sur la place; de l�, on nous
conduisit au faubourg situ� sur la route de Kowno, pour �tre de garde
chez le roi Murat qui venait de quitter la ville. L�, je vous
cherchai, pensant que vous aviez suivi, et je fus �tonn� de ne plus
vous voir. � minuit, on nous fit partir pour Kowno, accompagnant le
roi Murat et le prince Eug�ne qui, aussi, �tait log� au faubourg.
Mais, arriv�s au pied de la montagne, il ne nous a pas �t� possible de
la traverser, � cause de la quantit� de neige et du nombre de voitures
et de caissons sur la route qui la traversait.

�Lorsqu'il fit un peu jour, le roi et le prince parvinrent � continuer


leur chemin en tournant la montagne, mais tant qu'� moi et quelques
autres, comme nous n'avions pas de chevaux, nous nous engage�mes par
le chemin. Bien nous en prit, car nous e�mes l'occasion de monter les
premiers � la roue et de faire quelques pi�ces de cinq francs ... �
votre service, entendez-vous, mon pays?� Picart continua � me faire un
d�tail de sa marche jusqu'au moment o� le hasard me le fit rencontrer.

Alors je lui dis que c'�tait toujours un bonheur pour moi, chaque fois
que je le rencontrais, mais que, cette fois, j'�tais plus heureux
encore puisque je le retrouvais colonel. Il se mit � rire en me disant
que c'�tait une ruse de guerre dont, plus d'une fois, il s'�tait servi
pour conserver un beau logement; que, depuis hier, il s'�tait fait
colonel et �tait reconnu pour tel par ceux qui �taient avec lui,
puisqu'ils lui rendaient les honneurs.

Picart me dit qu'� 3 heures, il devait y avoir une revue du roi Murat
o� l'on devait donner des ordres pour indiquer les endroits o� les
d�bris des diff�rents corps devaient se r�unir. Je me disposai � y
aller, afin d'y rencontrer mes camarades. Picart me fit la barbe, qui
n'avait pas �t� faite depuis notre d�part de Moscou, avec un mauvais
rasoir que nous avions trouv� dans le portemanteau du Cosaque tu� le
23 novembre, et, quoiqu'il le repass�t sur le fourreau de son sabre et
ensuite sur sa main pour lui donner le fil, il ne m'en �corcha pas
moins la figure.

L'heure venue, nous sort�mes de notre logement pour aller au


rendez-vous. L'appel devait se faire dans une grande rue. Les
militaires de toute arme s'y rendaient. Plusieurs des vieux de la
Garde avaient pouss� l'ambition, et cela pour se faire remarquer,
jusqu'� s'arranger comme pour un jour de grande parade: en les voyant,
l'on aurait pens� qu'ils arrivaient plut�t de Paris que de Moscou. Au
lieu du rendez-vous, j'eus le bonheur de rencontrer tous ceux avec qui
j'�tais le jour d'avant, ainsi que bien d'autres que je n'avais pas
vus depuis Wilna, mais nous �tions peu nombreux. Grangier me dit:
�J'esp�re que tu ne nous quitteras plus; tu vas venir � notre logement
et, comme l'on est autoris� � prendre des tra�neaux ou des voitures
pour se faire conduire, nous t�cherons d'en trouver�. Nous rest�mes
assez longtemps dans la rue, en attendant le roi Murat. Pendant ce
temps, on �tait surpris de rencontrer des amis, de retrouver vivants
ceux que l'on pensait morts. J'eus le plaisir de rencontrer le sergent
Humblot, avec qui j'avais voyag� la veille et dont j'avais �t� s�par�
dans les bois, au moment du _hourra_. J'appris aussi que les
cantini�res Marie et la m�re G�teau �taient arriv�es � bon port.

Le roi Murat ne venant pas, l'on prit les noms des hommes incapables
de marcher, afin de les faire partir le lendemain, � six heures du
matin, avec des tra�neaux que les autorit�s fournissaient. Nos
camarades s'occup�rent d'en chercher, mais il leur fut impossible d'en
trouver. Il fallut s'en consoler en se disposant � passer une bonne
nuit, afin de pouvoir marcher le jour suivant.

Picart m'avait dit qu'il voulait me parler avant de nous s�parer. �


peine l'ordre du d�part fut-il donn�, que je sentis une grosse tape
sur l'�paule; c'�tait lui. Il me fit signe, ainsi qu'� Grangier, de
le suivre, et, lorsque nous f�mes �loign�s de mani�re � ce que
personne ne p�t nous entendre, il me dit: �Vous allez me faire
l'amiti� d'accepter un bon coup de vin blanc, vin du Rhin!--Pas
possible!� m'�criai-je. Pour toute r�ponse, il nous dit: �Suivez-moi!�
Chemin faisant, il nous conta que, la veille, il avait rencontr� un
juif avec qui il avait fait connaissance, et cela pour lui vendre des
objets dont il voulait se d�faire, ses �paulettes de colonel et autre
chose encore, mais qu'il n'avait pas manqu�, comme cela lui arrivait
souvent, de se faire passer pour juif en disant que sa m�re �tait
fille du rabbin de Strasbourg et que lui se nommait Salomon. Enchant�,
et aussi dans l'espoir de faire un bon march�, l'autre lui avait
indiqu� sa demeure, en l'assurant qu'il lui procurerait du bon vin du
Rhin.

Nous arriv�mes derri�re la synagogue: � c�t� �tait une petite maison


o� Picart s'arr�ta. Il regarda � droite et � gauche s'il ne voyait
rien; ensuite, se pin�ant le nez, il appela d'une voix nasillarde, et
� plusieurs reprises: �Jacob! Jacob!� Nous v�mes para�tre, par un
trou, une esp�ce de figure coiff�e d'un long bonnet fourr� et orn�e
d'une sale barbe: c'�tait Jacob le juif. En reconnaissant Picart, il
lui dit en allemand: �Ah! c'est vous, mon cher Salomon; je vais vous
ouvrir!� Le juif ouvrit la petite porte, et nous entr�mes dans une
chambre bien chaude, mais puante et d�go�tante. Lorsque nous f�mes
assis sur un banc autour du po�le, nous v�mes entrer trois autres
juifs, dont Jacob nous dit que c'�tait sa famille.

Picart, qui savait comment il fallait s'y prendre avec ses soi-disant
coreligionnaires, commen�a par ouvrir son sac et en tirer d'abord une
paire d'�paulettes, non pas de colonel, mais de mar�chal de camp, une
pacotille de galons, tout cela neuf et ramass� � la montagne de Wilna,
dans les caissons abandonn�s.

Il y avait aussi quelques couverts d'argent venant de Moscou. Les


juifs ouvrirent de grands yeux; alors Picart demanda du vin et du
pain; on apporta du vin du Rhin excellent; le pain n'�tait pas de
m�me; mais, pour le moment, c'�tait plus que l'on ne pouvait esp�rer.

Pendant que nous �tions � boire, les juifs regardaient les objets
�tal�s sur le banc; Jacob demanda � Picart combien il voulait de tout
cela: �Dites-vous m�me!� r�pondit Picart. Le juif dit un prix bien
�loign� de ce que Picart voulait. Il lui dit: Non! Jacob dit encore
quelque chose de plus; cette fois Picart, chez qui le vin commen�ait �
produire son effet, regarda le juif d'un air goguenard et lui r�pondit
en mettant un doigt sur le c�t� de son nez, et en fredonnant non pas
les paroles, mais le chant du rabbin � la synagogue, le jour du
Sabbat.

Les quatre juifs se mirent aussi � se balancer comme des Chinois et �


chanter les versets. Grangier regarda Picart, pensant qu'il �tait fou,
et moi, malgr� ma triste position, je me p�mais de rire. Enfin, Picart
cessa de chanter pour nous verser � boire. Pendant ce temps, les juifs
caus�rent ensemble du prix des objets; Jacob en offrit un prix plus
�lev�, mais ce n'�tait pas encore ce que Picart voulait, de sorte
qu'il se remit � recommencer son tintamarre, jusqu'au moment o� il
accorda le march�, � condition qu'on lui donn�t de l'or. Jacob paya
Picart en pi�ces d'or de Prusse; il est probable qu'il �tait content
de son march�, puisqu'il nous donna des noisettes et des oignons. Le
vin nous avait mont� � la t�te et nous avait rendus comme fous, car,
lorsque Picart eut re�u son argent, nous nous m�mes � faire, comme
lui, le sabbat.

Le charivari aurait continu� longtemps, si l'on n'e�t frapp� � la


porte � coups de crosses de fusils. Jacob regarda par le trou, et
aper�ut plusieurs soldats qui lui dirent, en allemand, qu'ils avaient
un billet de logement pour loger chez lui et que, s'il n'ouvrait pas
de suite, la porte allait �tre enfonc�e. Il ouvrit de suite. Nous
pr�mes le parti de nous retirer; je dis adieu � Picart, avec promesse
de nous revoir � Elbing, endroit sur lequel nous avions l'ordre de
nous diriger.

Arriv�s au logement, nous mange�mes une soupe de riz; ensuite je


m'occupai de mes pieds, de ma chaussure, et, comme nous �tions dans
une chambre chaude et sur de la paille fra�che, je m'endormis.

Le lendemain 17, � cinq heures, la ville �tait d�serte: les hommes


qui, depuis deux mois, n'avaient pas couch� sous un toit et qui, dans
ce moment, se trouvaient couch�s chaudement, ne se pressaient pas de
sortir de leur logement. Deux ou trois tambours, qui restaient encore
de ceux de la Garde, battirent la _grenadi�re_ pour nous, et la
_carabini�re_ pour les chasseurs. Lorsque nous f�mes dans la rue, nous
remarqu�mes qu'il faisait moins froid que la veille. Nous v�mes venir
un tra�neau attel� de deux chevaux, qui s'arr�ta. Il �tait conduit par
deux juifs et charg� d'�picerie. L'id�e nous vint de leur proposer de
nous conduire, en payant, bien entendu, jusqu'� Darkehmen, o� l'on
devait aller ce jour-l�, ou de nous emparer du tra�neau, s'ils
refusaient. D'abord ils firent quelques difficult�s, sous diff�rents
pr�textes. Nous leur propos�mes de payer la moiti� du prix, et le
reste en arrivant. Les juifs accept�rent. Le prix �tant convenu pour
quarante francs, nous leur en pay�mes de suite la moiti�, mais comme
ils ne prenaient les pi�ces de cinq francs que comme un thaler qui
n'en vaut que quatre, cela nous fit dix francs de plus. Nous n'y
regard�mes pas de si pr�s, et imprudemment, pour nous attirer leur
confiance, nous leur f�mes voir que nous avions beaucoup d'argent. Un
sergent-major nomm� Pierson, qui avait plusieurs pi�ces d'argenterie,
les montra. D�s ce moment, ils parl�rent h�breu, de sorte que nous ne
p�mes rien comprendre de ce qu'ils disaient.

Nous �tions cinq v�lites, Leboude, Grangier, Pierson, Oudict et moi.


Le tra�neau �tait d�charg�, les chevaux repos�s, nous nous dispos�mes
� partir. Nous m�mes nos fusils dans le fond du tra�neau et nos sacs
par-dessus, et nous voil� en route. Il �tait plus de six heures: tous
les d�bris de l'arm�e �taient d�j� en mouvement, comme les jours
pr�c�dents, sans organisation, sans ordre; la confusion �tait telle
qu'il n'y avait pas moyen de sortir de la ville. Ceux qui ne se
sentaient pas la force de marcher voulaient s'emparer des tra�neaux ou
y prendre place.

Sortis avec bien de la peine, nous trouv�mes le m�me encombrement. Nos


conducteurs nous firent comprendre qu'ils allaient nous conduire par
un chemin � gauche, o� l'on ne voyait personne, et qu'avant une heure
nous aurions rejoint la grande route et d�pass� la t�te de colonne.
Nous aurions d� demander, puisque le chemin �tait si bon, pourquoi
d'autres conducteurs de tra�neaux, qui devaient aussi bien le
conna�tre, ne le prenaient pas; mais nous n'y pens�mes pas. Lorsque
nous e�mes voyag�, au grand trot, un bon quart d'heure, je m'aper�us
que la route que nous suivions tournait insensiblement sur la gauche,
et nous �loignait de celle que suivait l'arm�e; que le terrain sur
lequel nous roulions, et que l'on nous faisait prendre pour un chemin,
n'�tait qu'un remblai formant la digue d'un canal � notre droite, et
d'un contre-foss� � gauche. Voulant communiquer mes observations � mes
camarades, je criai aussi fort que je le pouvais, et � plusieurs
reprises: �Halte! halte!� Grangier me demanda ce que je voulais. Je
redoublai mes cris: �On nous trompe, nous sommes avec des coquins!�
Alors Pierson, qui �tait sur le devant, tenant dans ses mains une
th�i�re en argent qu'il rapportait de Moscou, et dont il se servait �
chaque instant pour faire faire du th�, se mit � son tour � crier:
�Halte!�

Les fripons de juifs sautent en bas de la botte de paille sur laquelle


ils �taient assis, et, toujours en marchant, mais moins vite, prennent
les chevaux par la bride, font tourner le tra�neau et nous renversent
du haut en bas de la digue, du c�t� du contre-foss�. Heureusement pour
moi, qui �tais plac� derri�re, les jambes pendantes en dehors et sur
le c�t� du tra�neau, que j'avais pu voir leur mouvement, de sorte
qu'en me laissant glisser, j'�vitai de faire le grand saut, mais mes
camarades roul�rent jusqu'en bas, � plus de vingt-cinq pieds, et
arriv�rent tout meurtris sur glace. Comme ils avaient les pieds et les
mains gel�s, ils poussaient des cris effrayants, occasionn�s par les
douleurs. Ces cris se chang�rent en cris de rage contre les juifs qui,
d�j�, avaient retir� le tra�neau au bord de la digue, car, tenant les
chevaux par la bride, ils l'avaient emp�ch�, quoique renvers�, de
rouler jusqu'en bas. Ils se disposaient � se sauver avec nos bagages,
mais, comme mon fusil �tait avec les autres, dans le fond du tra�neau,
je tirai mon sabre et en portai un coup sur la t�te d'un juif qui,
gr�ce � son bonnet fourr�, ne l'eut point fendue en deux. Je lui en
portai un second qu'il para avec la main gauche couverte d'un gant en
peau de mouton. Ils allaient nous �chapper, quand Pierson arriva pour
me seconder, tandis que les autres, encore en bas du remblai, qu'ils
n'avaient pas la force de remonter, juraient et nous criaient de tuer
les juifs. Celui auquel j'avais donn� un coup de sabre se sauvait en
traversant le canal; l'autre, qui tenait les chevaux, demandait gr�ce
en disant que c'�tait la faute de son camarade. Cela n'emp�cha pas
Pierson d'appliquer quelques coups de plat de sabre � celui qui
restait et qui demandait pardon en nous appelant colonel et g�n�ral.

Pierson, prenant les chevaux par la bride, lui ordonna de descendre


afin d'aider nos camarades � remonter. C'est ce qu'il s'empressa de
faire; il en fut r�compens� par les coups de poings qu'on lui appliqua
avec force. Lorsqu'ils furent remont�s, Leboude nous annon�a que nous
avions acquis de droit le tra�neau et les chevaux, car ces deux
coquins avaient cherch� � nous d�truire, afin de s'emparer de ce que
nous avions.

Nous ordonn�mes au juif de nous conduire, au grand galop, par le


chemin le plus court, afin de rejoindre l'arm�e, mais il fallut
retourner par o� nous �tions venus.

Arrives pr�s de la ville, le juif voulait nous y faire entrer sous


pr�texte de prendre quelque chose chez lui: c'�tait pour nous livrer
aux Cosaques, qui y �taient d�j�. Nous lui f�mes sentir la pointe du
sabre dans le dos, le mena��mes de le tuer, s'il faisait encore un pas
du c�t� de la ville. Aussi s'empressa-t-il de tourner � gauche, sur la
route que suivait l'arm�e, dont nous apercevions les derniers
tra�neaux � une grande distance. Un quart d'heure apr�s, nous les
avions rejoints, ensuite nous les d�pass�mes en descendant une c�te
avec rapidit�.

Comme j'�tais plac� sur le derri�re du tra�neau, le bout du timon de


l'un de ceux qui descendaient m'atteignit dans le flanc droit et me
jeta sur la neige � plus de six pieds. Je restai sans connaissance. Un
fourrier des Mamelucks, qui me connaissait, s'empressa de me relever
et de m'asseoir sur la neige[73]. Mes camarades s'empress�rent aussi
de venir � mon secours: on pensait que le timon m'�tait rentr� dans
le corps, mais fort heureusement que mes habillements avaient amorti
le coup; et puis, par bonheur, le bord du timon �tait garni d'une peau
de mouton.

[Note 73: Le Mameluck qui me releva se nommait Angelis; il �tait


de la G�orgie; nous nous �tions connus en Espagne; il �tait un des
Mamelucks que l'Empereur avait ramen�s d'�gypte; quelques-uns
seulement de ce beau corps �chapp�rent aux d�sastres de cette
campagne. (_Note de l'auteur_.)]

Je fus relev�, et l'on me repla�a sur le tra�neau: chose �tonnante, il


n'en r�sulta pour moi rien de funeste; seulement, dans la journ�e,
j'eus des vomissements.

Il pouvait �tre neuf heures lorsque nous arriv�mes dans un grand


village; beaucoup d'hommes y �taient d�j�; nous entr�mes dans une
maison, afin de nous y chauffer; nous laiss�mes notre tra�neau � la
porte, ayant eu la pr�caution de le d�charger de nos bagages et de
faire entrer le juif avec nous, dans la crainte qu'il n'enlev�t notre
�quipage.

Les soldats qui �taient � se chauffer nous dirent que, dans le


village, on vendait des harengs et du geni�vre. Comme ils avaient eu
beaucoup de complaisance pour moi et qu'ils avaient tous les pieds
plus gel�s que les miens, je me d�cidai � y aller mais, en partant, je
leur recommandai d'avoir les yeux sur le tra�neau: �Sois tranquille,
me dit Pierson, j'en r�ponds!� Je partis avec notre juif pour me
servir de guide et d'interpr�te.

Il me conduisit chez un de ses comp�res, o� je trouvai des harengs, du


geni�vre et des mauvaises galettes de seigle. Pendant que je me
chauffais en buvant un verre de geni�vre, je m'aper�us que mon guide
avait disparu avec un autre juif, avec lequel il causait un instant
avant. Voyant qu'il ne rentrait pas, je retournai, avec mes
provisions, rejoindre mes amis: mais quel fut mon �tonnement, lorsque
je fus pr�s de la maison, de n'y plus voir le tra�neau � la porte! Mes
camarades, tranquillement � se chauffer, me demandent o� sont les
provisions; moi je leur demande o� est le tra�neau. Ils regardent dans
la rue, le tra�neau est parti! Sans dire un mot, je jette les
provisions � terre, et, le coeur triste, je vais me coucher sur de la
paille, � c�t� du po�le. Une demi-heure apr�s, on battit le rappel
pour le d�part, et l'on nous fit savoir qu'� deux petites lieues de
l�, il y aurait des tra�neaux pour tout le monde, afin que l'on p�t
arriver le m�me jour � Gumbinnen.

Arriv�s � cet endroit, nous y trouv�mes, en effet, une grande quantit�


de tra�neaux et, un instant apr�s, on nous fit partir. Pendant la
route, je fus indispos�: le mouvement du tra�neau fit, sur moi,
l'effet du mal de mer; j'eus des vomissements. Je voulus, avant
d'arriver, marcher un peu � pied, mais je faillis p�rir de froid, car
il �tait devenu insupportable. Heureusement, mes camarades
s'aper�urent de ma triste position, firent arr�ter le tra�neau et
vinrent me chercher: je ne pouvais plus avancer. Quand nous arriv�mes
� Gumbinnen, il �tait temps! On nous donna un billet de logement pour
nous cinq, et nous e�mes une chambre bien chaude et de la paille.

Lorsque nous f�mes install�s, la premi�re chose que nous f�mes, fut de
demander si, pour de l'argent, nous ne pourrions pas avoir � boire et
� manger. Le bourgeois, qui avait l'air d'un brave homme, nous
r�pondit qu'il ferait son possible pour nous donner ce que nous
demandions: une heure apr�s, il nous apporta de la soupe, une oie
r�tie et des pommes de terre, de la bi�re et du geni�vre. Nous
d�vorions le tout des yeux, mais, malheureusement, l'oie �tait
tellement coriace, que nous ne p�mes en manger que tr�s peu, et ce peu
faillit nous �touffer; nous en f�mes r�duits aux pommes de terr�.

Je fus, avec le sergent-major Oudict, voir, dans la ville, si nous ne


trouverions pas quelque chose � acheter: le hasard nous conduisit dans
une maison o� Oudict rencontra un chirurgien-major de son pays. Il
�tait log� avec deux officiers et trois soldats, reste du r�giment.
Ils �taient dans un �tat pitoyable; ils avaient presque tous perdu les
doigts des pieds et des mains; pendant que nous �tions dans cette
maison, un individu nous proposa de nous vendre un cheval et un
tra�neau, que nous nous empress�mes d'acheter pour la somme de 80
francs.

Le lendemain 18, apr�s avoir essay� de manger de notre oie, qui


n'�tait pas plus tendre que la veille, nous mont�mes sur notre
tra�neau et nous part�mes pour aller coucher � Wehlau; mais � peine
f�mes-nous hors de la ville, que Pierson, qui conduisait le tra�neau
et qui n'y entendait rien, nous fit faire une culbute, brisa le
brancard, et nous jeta sur la neige. Nous nous trouvions pr�s d'une
maison o� nous entr�mes pour le faire r�parer: pendant que le paysan
�tait occup� � cette besogne, nous l'�tions � nous chauffer, et,
lorsque nous f�mes pour nous mettre en route, nous f�mes on ne peut
plus �tonn�s de voir que nous n'avions plus d'armes: les Prussiens
nous avaient pris nos fusils d�pos�s contre la porte. Nous crions,
nous jurons: �Nous voulons nos armes, ou nous mettons le feu � la
maison!� Mais le paysan jure � son tour qu'il n'a rien vu; il fallut
se d�cider � partir sans armes. Heureusement qu'apr�s une heure de
marche, nous rencontr�mes un fourgon parti le matin de Gumbinnen avec
un chargement de fusils de la Garde imp�riale, de sorte que nous p�mes
en prendre d'autres. Enfin nous arriv�mes � Wehlau � trois heures.

Nous v�mes plus de deux mille soldats rassembl�s pr�s de l'H�tel de


Ville, attendant des billets de logement. Un grand coquin de Prussien
s'avance pr�s de nous, et nous dit que, si nous voulons, pour peu de
chose, il nous logera chez lui; qu'il a une chambre bien chaude, de la
paille pour nous coucher, et une �curie pour notre cheval. Nous
accept�mes avec empressement. Arriv�s chez lui, il met le cheval �
l'�curie, nous fait monter au second, et l�, nous entrons dans une
chambre passablement malpropre; il en �tait de m�me de la paille, mais
il faisait chaud, c'�tait l'essentiel.

Nous v�mes para�tre une femme qui avait pr�s de six pieds de haut, et
une vraie figure de Cosaque; elle nous dit qu'elle �tait la bourgeoise
de la maison, et que, si nous avions besoin de quelque chose, nous
n'avions qu'� lui donner de l'argent, qu'elle irait nous le chercher.
C'�tait ce que nous demandions, car pas un de nous n'�tait dispos� �
sortir. Je lui donne cinq francs pour aller nous chercher du pain, de
la viande et de la bi�re. Un instant apr�s, elle nous apporta de l'un
et de l'autre; on fit la soupe, et, apr�s avoir mang� et nous �tre
assur�s que notre cheval ne manquait de rien, nous nous repos�mes
jusqu'au lendemain matin.

Avant de partir, nous donn�mes a notre bourgeoise une pi�ce de cinq


francs pour la nuit, mais elle nous dit que cela ne suffisait pas;
alors nous lui en donn�mes une seconde. Mais ce n'�tait pas encore son
compte; elle exigea que nous lui donnions une pi�ce de cinq francs par
chaque homme, plus une pour le cheval.

Alors je me levai pour lui dire qu'elle n'�tait qu'une grande canaille
et qu'elle n'aurait pas davantage. � cela, elle me r�pondit en me
passant la main sur la figure et en me disant: �Pauvre petit
Fran�ais, il y a six mois, lorsque tu passas par ici, c'�tait fort
bien, tu �tais le plus fort; mais aujourd'hui, c'est diff�rent! Tu
donneras ce que je te demande, ou j'emp�che mon mari de mettre le
cheval au tra�neau et je vous fais prendre par les Cosaques!� Je lui
r�pondis que je me moquais des Cosaques comme des Prussiens: �Oui, me
r�pondit-elle, si tu savais qu'ils sont pr�s d'ici, tu ne dirais pas
cela!� Alors voyant toute la m�chancet� de cette femme, je l'attrapai
par le cou pour l'�trangler, mais elle fut plus forte que moi, elle me
renversa sur la paille et c'�tait elle, � son tour, qui voulait
m'�trangler. Fort heureusement qu'un grand coup de pied dans le
derri�re, donn� par un de mes camarades, la fit relever. Dans ce
moment, le mari entra, mais ce fut pour recevoir un grand coup de
poing de sa ch�re femme qui �tait comme une furie, qui lui dit qu'il
n'�tait qu'un grand l�che et que, s'il n'allait pas, de suite,
chercher les voisins et les Cosaques, elle lui arracherait les yeux.
Comme nous �tions cinq contre deux, nous l'emp�ch�mes de sortir de la
maison et nous le for��mes de mettre le cheval au tra�neau, mais il
fallut donner ce que cette coquine avait demand�; il n'y avait pas �
marchander, les Cosaques �taient proches. Avant de partir, je dis �
cette diablesse que, si je revenais, je lui ferais rendre avec usure
l'argent que nous lui donnions. � cela, elle me r�pondit en me
crachant � la figure; comme je voulais riposter � cette insulte par un
coup de crosse de fusil, mes camarades m'en emp�ch�rent.

Nous nous pla��mes sur le tra�neau pour partir au plus vite.

Ce jour-l�, 19 d�cembre, nous all�mes coucher � Insterbourg, o� nous


arriv�mes � la nuit; nous f�mes log�s chez de braves gens.

Le lendemain 20, c'�tait un dimanche; nous part�mes de grand matin


pour aller coucher � Eylau. L�, nous all�mes directement � la Maison
de Ville, o� l'on nous donna, sans difficult�, un billet de logement.
Nous f�mes encore chez de bonnes gens, chez qui nous trouv�mes un bon
feu; on nous offrit � chacun un verre de geni�vre. Ensuite, notre
bourgeoise alla chercher nos vivres avec notre billet de logement, car
les communes venaient de recevoir l'ordre de nous donner les vivres.

Lorsque nous f�mes r�chauff�s et un peu repos�s, nous nous dispos�mes,


en attendant la soupe, � faire une visite au champ de bataille, que
nous parcour�mes en partie. Nous v�mes plusieurs monuments fun�bres,
c'est-�-dire de simples croix en bois; nous en remarqu�mes
particuli�rement une avec cette inscription: �Ici reposent vingt-neuf
officiers du brave 14me de ligne, morts au champ d'honneur[74]�.

[Note 74: Plus cinq cent quatre-vingt-dix sous-officiers et


soldats. (_Note de l'auteur_).]

Apr�s quelques observations sur l'emplacement des troupes, le jour de


cette terrible bataille, nous entr�mes en ville, qui nous parut
d�serte. Il est vrai que c'�tait un dimanche; que les habitants
�taient, vu la saison, renferm�s chez eux, et que nous nous trouvions
les seuls Fran�ais, les autres ayant pris une autre direction.

Rentr�s � notre logement, en attendant que notre repas f�t fait, nous
nous �tend�mes sur la paille. � peine y �tions-nous, qu'un v�t�ran
prussien entra pour nous pr�venir qu'on apercevait les Cosaques sur
une hauteur, � un quart de lieue de la ville, et qu'il nous
conseillait de partir au plus t�t. Comme la chose n'�tait que trop
vraie, nous nous d�p�ch�mes de faire nos dispositions de d�part; nous
envelopp�mes dans de la paille notre viande, qui n'�tait pas � moiti�
cuite.

Nous part�mes avec notre paysan pour nous mettre dans le bon chemin.
Lorsque nous y f�mes, il nous fit remarquer les Cosaques sur une
hauteur: ils �taient plus de trente. Le temps �tait brumeux; la neige
ne manqua pas de tomber un instant apr�s notre d�part. Nous n'avions
pas encore fait une demi-lieue que la nuit nous surprit. Nous
rencontr�mes deux paysans. Nous leur demand�mes s'il y avait encore
loin pour trouver un village. Ils nous dirent qu'avant d'en trouver,
il fallait traverser un grand bois; que nous trouverions � notre
droite, � vingt-cinq pas de la route, une maison qui �tait celle d'un
garde forestier qui tenait auberge, et que nous pourrions y loger.
Apr�s une petite demi-heure de marche, nous arriv�mes � la maison
indiqu�e: il �tait neuf heures; nous avions fait quatre lieues.

Avant de nous ouvrir, on nous demanda qui nous �tions et ce que nous
voulions. Nous r�pond�mes que nous �tions Fran�ais et militaires de la
Garde imp�riale et que nous demandions si, en payant, nous pourrions
avoir � loger, � boire et � manger. Aussit�t, on nous ouvrit la porte
et on nous dit d'�tre les bienvenus. Nous commen��mes par faire mettre
notre cheval � l'�curie. Puis on nous fit entrer dans une grande
chambre o� nous aper��mes trois individus couch�s sur de la paille;
c'�taient trois chasseurs � cheval de la Garde, arriv�s dans la
journ�e, mais plus malheureux que nous, car ils n'avaient plus de
chevaux et, ayant les pieds gel�s, ils �taient oblig�s de faire la
route � pied. On nous servit � manger, ensuite nous nous couch�mes et
nous dorm�mes comme des bienheureux.

En nous �veillant, nous f�mes surpris de ne plus voir les chasseurs,


mais le ma�tre de la maison nous apprit qu'il y avait environ une
heure, un juif voyageant avec un tra�neau avait propos� aux chasseurs
de les conduire � trois lieues pour deux francs, et qu'ils avaient
accept� avec empressement. Nous appr�mes cette nouvelle avec plaisir.
Apr�s avoir pay� la valeur de cinq francs qu'on nous demanda pour
notre cheval et pour nous, nous part�mes; notre bourgeois nous
recommanda de toujours suivre les traces du tra�neau qui nous
pr�c�dait et qui conduisait les chasseurs.

Nous avions une longue marche � faire, ce jour-l�: neuf lieues.

Apr�s avoir march� toute la journ�e, nous arriv�mes, � la nuit, �


Heilsberg, o� nous devions loger. La premi�re chose que nous f�mes,
fut d'aller chez le bourgmestre chercher un billet de logement; nous
f�mes assez heureux pour nous voir d�signer la m�me maison o� nous
f�mes assez bien re�us; six chasseurs � cheval de la Garde s'y
trouvaient d�j�. On nous servit de la soupe, de la viande avec force
bonnes pommes de terre et de la bi�re; nous demand�mes du vin, en
payant, bien entendu. On nous en procura � un thaler la bouteille
(quatre francs) que nous trouv�mes bon et pas cher. Avant de nous
coucher sur de la bonne paille, nous recommand�mes � notre bourgeoise
de nous pr�parer � manger pour cinq heures du matin, car nous voulions
partir de bonne heure, ayant encore une grande �tape � faire.

Le lendemain 22 d�cembre, nous nous lev�mes de grand matin; un


domestique vint nous apporter de la chandelle; nous lui recommand�mes
notre cheval en lui promettant de lui donner un pourboire lorsqu'il
l'aurait mis au tra�neau. On nous apporta la soupe, enfin ce que nous
avions demand�. Alors chacun de nous flatta la bourgeoise en lui
disant: �Bonne femme! belle femme!� et en lui donnant des petites
claques sur le dos, sur les bras, et puis ailleurs; le repas fini,
nous nous disposions � partir; le tra�neau �tait pr�t et nous disions
adieu � la femme, lorsqu'elle nous dit: �C'est bien, messieurs, mais
avant de partir n'oubliez pas de payer!--Comment, payer? Ne
sommes-nous pas ici par billet de logement? Ne devez-vous pas nous
nourrir?--Oui, r�pondit-elle, pour ce que vous avez mang� hier, mais
pour la nourriture d'aujourd'hui il me faut deux thalers (10 francs).�
Je d�clarai que je ne payerais pas, et comme la femme voyait que nous
nous disposions � partir sans lui donner de l'argent, elle ordonna de
fermer la porte, et une douzaine de grands coquins de Prussiens
entr�rent dans la maison, arm�s de grands b�tons de la grosseur de mon
bras. Ce n'�tait pas le cas de discuter: nous pay�mes et nous
part�mes. Autre temps, autres moeurs. � pr�sent, nous �tions les moins
forts.

Les chasseurs �taient partis pendant que nous mangions. Nous avions
encore deux jours de marche jusqu'� Elbing, douze lieues, mais comme
nous ne voulions pas fatiguer notre cheval, nous d�cid�mes que nous
irions loger � trois lieues de cette ville.

Apr�s une lieue de marche, nous aper��mes plusieurs tra�neaux venant


sur notre gauche pour marcher aussi sur Elbing. Cela nous fit penser
que nous n'avions pas suivi la route que les d�bris de l'arm�e avaient
prise, car au lieu d'aller sur Eylau, nous devions nous diriger sur
Friedland.

Un tra�neau de grande dimension et tra�n� par deux chevaux vigoureux


passa pr�s de nous. Il allait tellement vite que nous ne p�mes
distinguer de quel r�giment �taient les militaires qu'il conduisait.
Au bout d'une demi-heure, nous aper��mes une maison d'assez belle
apparence, c'�tait la poste aux chevaux, et, en m�me temps, une bonne
auberge; nous v�mes, sur la porte, plusieurs soldats de la Garde et
d'autres qui partaient sur des tra�neaux que l'on venait de leur
procurer.

Nous descend�mes et nous entr�mes. Nous demand�mes du vin, car un


v�lite chasseur et un ancien venaient de nous dire qu'il y en avait,
et �du soign�. Ils paraissaient m�me en avoir bu copieusement.

Le vieux comme le jeune �taient d'une gaiet� folle, chose qui arrivait
presque � tous ceux qui, comme nous, avaient eu tant de mis�res et de
privations. La plus petite boisson vous portait � la t�te. Le vieux
nous demanda si nous avions rencontr� le r�giment de grenadiers
hollandais, faisant partie de la Garde imp�riale. Nous lui r�pond�mes
que non: �Il a pass� pr�s de vous, dit le v�lite, et vous ne l'avez
pas aper�u? Ce grand tra�neau qui vous a d�pass�, eh bien, c'�tait
tout le r�giment des grenadiers hollandais! Ils �taient sept!�

Le ma�tre de poste annon�a � nos deux chasseurs qu'il y avait un


tra�neau � leur disposition et que, pour trois thalers (quinze
francs), il les conduirait � trois lieues d'Elbing. Nous nous
dispos�mes � partir avec eux, puisqu'ils avaient un conducteur. Cinq
minutes apr�s, nous �tions en route.

Grangier et moi nous trouv�mes fortement indispos�s et rend�mes tout


ce que nous avions pris depuis la veille. Cette indisposition venait
de ce que notre estomac n'�tait plus habitu� a prendre de fortes
nourritures, il aurait fallu nous y habituer peu � peu; c'est ce que
nous nous prom�mes de faire. Arriv�s au village, nous pr�mes chacun un
verre de geni�vre de Dantzig. Nous continu�mes � marcher jusqu'au
moment o� nous arriv�mes dans le village o� nous devions loger. Il
faisait nuit; nous nous pr�sent�mes chez le bourgmestre afin d'avoir
un billet de logement, mais on nous le refusa brutalement en nous
disant que nous n'avions qu'� coucher dans la rue. Nous voul�mes faire
des observations; on nous ferma la porte au nez. Nous nous pr�sent�mes
dans plusieurs auberges o�, en payant, nous demand�mes � loger, mais
partout nous e�mes la m�me r�ception.

Nous d�cid�mes, les chasseurs et nous, que nous continuerions �


marcher ensemble, qu'ils profiteraient de notre tra�neau et, comme il
n'�tait pas assez grand pour nous contenir tous, que deux iraient �
pied, chacun son tour.

De cette mani�re, nous devions t�cher d'atteindre un village o� nous


trouverions peut-�tre des habitants plus hospitaliers. � une port�e de
fusil, nous aper��mes une maison un peu �cart�e de la route. Nous
pr�mes aussit�t le parti de nous y loger de force, si l'on ne voulait
pas nous y recevoir de bonne volont�. Le paysan nous dit qu'il nous
logerait avec plaisir, mais que s'il �tait connu, par ceux du village,
pour nous avoir donn� � coucher, il aurait la _schlague_; que si,
cependant, on ne nous avait pas vus entrer, il risquerait de nous
loger. Nous l'assur�mes que personne ne nous avait aper�us, qu'il
pouvait nous recevoir sans crainte et qu'avant de partir, nous lui
donnerions deux thalers. Il parut tr�s content et sa femme encore
davantage, et nous nous install�mes autour du po�le.

Pendant que l'homme �tait sorti pour mettre notre cheval � l'�curie,
la femme, s'approchant de nous, nous dit tout bas, et en regardant si
son mari ne venait pas, que les paysans �taient m�chants pour les
Fran�ais, parce que, lorsque l'arm�e avait pass�, au mois de mai, des
chasseurs � cheval de la Garde avaient log� quinze jours dans le
village, et qu'il y en avait un, chez le bourgmestre, si joli, si
jeune, que toutes les femmes et les filles venaient sur leur porte
pour le voir; c'�tait un fourrier. On jour, il arriva que le
bourgmestre le surprit qui embrassait madame, de sorte que le
bourgmestre battit madame. Le fourrier, � son tour, battit le
bourgmestre, de sorte que madame est grosse, et que l'on dit que c'est
du fourrier. Nous �tions � �couter et � sourire de la mani�re dont la
femme nous contait cela.

�Ce n'est pas tout, continua-t-elle; il y a encore trois autres


femmes, dans le village, qui sont comme la femme du bourgmestre, et
c'est pour cela qu'ils sont m�chants pour les Fran�ais, de si jolis
gar�ons!� � peine avait-elle dit le mot, que le v�lite chasseur se
l�ve, lui saute au cou et l'embrasse: �Prenez garde, voil� mon mari!�
Effectivement il entra en nous disant qu'il avait donn� � manger au
cheval et que, dans un moment, il lui donnerait � boire, mais que si
nous voulions lui faire plaisir, nous partirions avant le jour, afin
que l'on ne p�t voir qu'il nous avait log�s: �Pour peu de chose,
dit-il, je conduirai ceux de vous qui n'ont pas de tra�neau, car j'en
ai un�. Les deux chasseurs accept�rent.

On nous servit, pour notre repas, une soupe au lait et des pommes de
terre, ensuite nous nous couch�mes tout habill�s, et nos armes
charg�es.

Le lendemain 23, il n'�tait pas encore quatre heures du matin, que le


paysan vint nous �veiller en nous disant qu'il �tait temps de partir.
Nous pay�mes la femme, nous l'embrass�mes et nous part�mes.

Au second village, les habitants, en nous voyant, cri�rent _hourra_


sur nous, et nous jet�rent des pierres ou des boules de neige. Nous
arriv�mes dans un des faubourgs d'Elbing, o� nous nous arr�t�mes dans
une auberge pour nous y chauffer, car le froid avait augment�. Nous y
pr�mes du caf� et, � neuf heures, nous entr�mes en ville avec d'autres
militaires de l'arm�e qui arrivaient comme nous, mais par d'autres
chemins.
XI

S�jour � Elbing.--Madame Gentil.--Un oncle � h�ritage.--Le 1er janvier


1813.--Picart et les Prussiens.--Le p�re Elliot.--Mes t�moins.

Nous all�mes, sans perdre de temps, � l'H�tel de Ville, afin d'avoir


des billets de logement. Nous le trouv�mes encombr� de militaires.

Nous y remarqu�mes beaucoup d'officiers de cavalerie bien plus


mis�rables que nous, car presque tous avaient, par suite du froid,
perdu les doigts des mains et des pieds, et d'autres le nez; ils
faisaient peine � voir. Je dirai, en faveur des magistrats de la
ville, qu'ils faisaient tout ce qu'il �tait possible de faire pour les
soulager, en leur donnant de bons logements et en les recommandant,
afin que l'on e�t soin d'eux.

Au bout d'une demi-heure d'attente, on nous donna un billet de


logement pour nous cinq et pour notre cheval; nous nous empress�mes
d'y aller.

C'�tait un grand cabaret ou plut�t une tabagie; nous y f�mes fort mal
re�us. On nous d�signa, pour chambre, un grand corridor sans feu et de
la mauvaise paille. Nous f�mes des observations; on nous r�pondit que
c'�tait assez bon pour des Fran�ais, et que, si cela ne nous convenait
pas, nous pouvions aller dans la rue. Indign�s d'une pareille
r�ception, nous sort�mes de cette maison en t�moignant tout notre
m�pris au butor qui nous recevait de la sorte et en le mena�ant de
rendre compte de sa conduite aux magistrats de la ville.

Nous d�cid�mes qu'il fallait t�cher de changer notre billet, et c'est


moi qui fus charg� de cette mission, pendant que mes camarades
m'attendaient dans une auberge o� nous venions d'entrer.

Lorsque j'arrivai � l'H�tel de Ville, il n'y avait pas beaucoup de


monde. Je m'adressai au bourgmestre qui parlait fran�ais. Je lui
contai la mani�re brutale dont nous avions �t� re�us. Je lui montrai
mon pied droit envelopp� d'un morceau de peau de mouton, et la main
droite dont une phalange, la premi�re du doigt du milieu, �tait pr�s
de tomber. Il parla � celui qui �tait charg� des logements, qui me dit
que nous ne pourrions pas �tre log�s ensemble: �Voil�, me dit-il, un
billet pour quatre et le cheval; en voil� un autre que je vous
conseille de garder pour vous. C'est chez un Fran�ais qui a �pous� une
femme de la ville.� Apr�s l'avoir remerci�, je retournai trouver mes
camarades.

Arriv�s au faubourg, nous all�mes au logement du billet pour quatre et


le cheval. C'�tait la maison d'un p�cheur situ�e sur le bord d'un
canal dans la direction du port; nous y f�mes assez bien re�us.
Lorsque nous f�mes organis�s, j'offris le billet qui �tait pour un, �
celui qui le voudrait, mais personne n'en voulut. Alors je le gardai,
et je m'informai si c'�tait loin de l'endroit o� nous �tions: il n'y
avait qu'un pont � traverser.

La maison me parut tr�s apparente. En entrant, la premi�re personne


que je rencontrai, fut la domestique, grosse Allemande aux joues
fleuries. Je lui pr�sentai mon billet. Elle me dit que, d�j�, il y
avait quatre militaires log�s et, en m�me temps, elle alla chercher la
dame de la maison, qui me dit la m�me chose, en me montrant la chambre
o� ils �taient. C'�taient justement des hommes du r�giment qui, comme
nous, venaient d'arriver isol�ment. Je pris aussit�t la r�solution de
retourner au premier logement rejoindre mes camarades. Mais la dame,
qui venait de voir, sur son billet, que j'�tais sous-officier de la
Garde imp�riale, me dit: ��coutez, mon pauvre monsieur, vous me
paraissez si souffrant, que je ne veux pas vous laisser sortir d'ici.
Suivez-moi, je vais vous donner une chambre pour vous seul, et vous
aurez un bon lit, car je vois que vous avez besoin de repos.� Je lui
r�pondis que c'�tait tr�s bien � elle d'avoir piti� de moi, mais que
je ne lui demandais que de la paille et du feu: �Vous aurez tout
cela�, me r�pondit-elle. En m�me temps, elle me fit entrer dans une
petite chambre chaude et propre, o� se trouvait un lit couvert d'un
�dredon. Mais je lui demandai en gr�ce de me faire donner de la paille
avec des draps et de l'eau chaude pour me laver.

On m'apporta tout ce que j'avais demand�, plus un grand baquet en bois


pour me laver les pieds. J'en avais bien besoin, mais ce n'�tait pas
tout: la t�te, la figure, la barbe n'avaient pas �t� faites depuis le
16 d�cembre. Je priai le domestique, qui se nommait Christian, d'aller
me chercher un barbier. Il me rasa, ou plut�t m'�corcha la figure; il
pr�tendit que j'avais la peau durcie par suite du froid; tant qu'�
moi, je pensai que ses rasoirs �taient comme des scies.

L'op�ration finie, je me fis couper les cheveux et m�me la queue.


Apr�s l'avoir g�n�reusement pay�, je lui demandai s'il ne connaissait
pas un marchand de vieux habits, car j'avais besoin d'un pantalon.
Apr�s son d�part, un juif arriva avec des pantalons qu'il cachait dans
un sac. Il s'en trouvait de toutes les couleurs, des gris, des bleus,
mais tous trop petits ou trop grands, ou malpropres. L'enfant
d'Isra�l, voyant que rien ne me convenait, me dit qu'il allait revenir
avec quelque chose qui me plairait. En effet, il ne tarda pas �
repara�tre avec un pantalon � la Cosaque, de couleur amarante et en
drap fin. Il �tait fort large. C'�tait le pantalon d'un cavalier,
probablement d'un aide de camp du roi Murat. N'importe, je l'essayai
et, pr�voyant que j'aurais bien chaud avec, je le gardai. On y voyait
encore, de chaque c�t�, la marque d'un large galon que le juif avait
eu la pr�caution d'enlever. Je lui donnai en �change la petite giberne
du docteur, garnie en argent, que j'avais prise sur le Cosaque, le 23
novembre. En outre, il exigea cinq francs que je lui donnai.

Il me restait encore trois belles chemises du commissaire des guerres:


je me disposai � changer de linge, mais, lorsque je me regardai, je me
dis que, pour bien faire, il me faudrait un bain, car j'avais encore,
par tout le corps, des traces de vermine. Je m'informai � la
domestique s'il y avait des bains pr�s de l'endroit o� nous �tions;
mais ne pouvant me comprendre, elle alla chercher sa dame qui vint
aussit�t: c'est alors que je remarquai que mon h�tesse �tait une belle
et jolie femme, mais, pour le moment, mes observations n'all�rent pas
plus loin car, dans la position o� je me trouvais, j'avais trop �
m'occuper de ma personne. Elle me demanda ce que je voulais. Je lui
dis que, d�sirant prendre un bain, je voudrais qu'elle e�t la bont� de
m'indiquer o� je pourrais me le procurer. Elle me r�pondit qu'il y en
avait, mais que c'�tait trop loin; que, si je voulais, on pourrait
m'en pr�parer un chez elle: elle avait de l'eau chaude et une grande
cuve; que, si je voulais me contenter de cela, on allait me la
pr�parer. Comme on peut bien le penser, j'acceptai avec le plus grand
plaisir, et un instant apr�s, la domestique me fit signe de la suivre.
Alors, prenant mon sac et mon pantalon amarante, j'entrai dans une
esp�ce de buanderie o� je trouvai tout ce qui �tait n�cessaire, m�me
du savon, pour me nettoyer.

Je ne pourrais exprimer le bien que je ressentis pendant le temps que


je restai dans le bain; j'y restai m�me trop longtemps, car la
domestique vint voir s'il ne m'�tait rien arriv� de f�cheux. Elle
s'�tait aper�ue, en entrant, que j'�tais fort embarrass� pour me
nettoyer le dos. Aussit�t, sans me demander la permission, elle va
chercher un grand morceau de flanelle rouge et, s'approchant de la
cuve, elle me pose la main gauche sur le cou et, de l'autre, elle me
frotte le dos, les bras, la poitrine. Comme on peut bien le penser, je
me laissais faire. Elle me demandait si cela me faisait du bien; je
lai r�pondais que oui. Alors elle redoublait de z�le jusqu'� me
fatiguer. Enfin, apr�s m'avoir bien �trill�, nettoy�, essuy�, elle
sortit en riant comme une grosse b�te, sans me donner le temps de la
remercier.

Je passai une des belles chemises du commissaire des guerres; ensuite


j'enfourchai le large pantalon � la Cosaque et, pieds nus, je regagnai
la chambre o� �tait mon lit, sur lequel je me laissai tomber. Il �tait
temps, car il me prit une faiblesse et je perdis connaissance. Je ne
sais combien de temps je restai dans cette situation, mais, lorsque je
pus y voir, je remarquai, � mes c�t�s, la dame de la maison, la
domestique et deux soldats du r�giment qui �taient log�s dans la
maison et que l'on avait �t� chercher, pensant que j'avais quelque
chose de grave, mais il n'en �tait rien. Cette faiblesse �tait
occasionn�e par le bain et aussi par les mis�res et fatigues que
j'avais �prouv�es.

Mme Gentil--c'�tait le nom de la dame--voulut me faire prendre un


bouillon qu'elle m'apporta et qu'elle voulut me faire prendre
elle-m�me, en me soutenant la t�te de son bras gauche. Je me laissai
faire. Il y avait si longtemps que je n'avais �t� c�lin�!

Mme Gentil �tait d'une beaut� remarquable. Elle avait la taille mince
et flexible, des yeux noirs et, � son teint blanc et vermeil, on
reconnaissait une belle femme du Nord. Elle avait vingt-quatre ans. Il
me souvint que l'on m'avait dit qu'elle avait �pous� un Fran�ais; lui
ayant demand� si cela �tait vrai, elle me r�pondit que c'�tait la
v�rit�.

En 1807, un convoi de bless�s fran�ais venant des environs de Dantzig,


arriva � Elbing et, comme l'h�pital �tait rempli de malades, ces
bless�s furent log�s chez les habitants: �Pour notre compte, me
dit-elle, nous e�mes un hussard bless� d'un coup de balle dans la
poitrine et d'un coup de sabre au bras gauche. Ma m�re et moi, nous
lui donn�mes des soins qui h�t�rent sa gu�rison.--Alors, lui dis-je,
en reconnaissance de ce service, il vous �pousa?� Elle me r�pondit en
riant que c'�tait vrai. Je lui dis que j'en aurais bien fait autant,
parce qu'elle �tait la plus belle femme que j'aie jamais vue. Mme
Gentil se mit � rire, � rougir et � me parler, et elle parlait
probablement encore, quand je m'endormis pour ne me r�veiller que le
lendemain � neuf heures du matin.

Pendant quelques moments, je ne me souvins plus o� j'�tais; la


domestique entra accompagn�e de Mme Gentil qui m'apportait du caf�, du
th� et des petits pains. Il y avait longtemps que je m'�tais trouv� �
pareille f�te! J'oubliais le pass� pour ne plus penser qu'au pr�sent
et � Mme Gentil. J'oubliais m�me mes camarades.

Mme Gentil me regardait attentivement, ensuite, me passant la main sur


la figure, elle me demanda ce que j'avais; je lui r�pondis que je
n'avais rien: �Mais si, me dit-elle, vous �tes bouffi, vous avez la
figure enfl�e!� Ensuite, elle me conta qu'un sous-officier de la Garde
imp�riale �tait venu, la veille dans l'apr�s-midi, en lui demandant
s'il n'y avait pas un sous-officier log� chez elle; elle lui avait
r�pondu qu'il y en avait un et, lui ayant montr� la chambre o�
j'�tais, il en �tait sorti en disant que ce n'�tait pas celui qu'il
cherchait.

Au moment o� Mme Gentil me contait cela, mon ami Grangier entra, et il


allait se retirer en disant: �Je vous demande pardon; depuis hier, je
cherche un de mes camarades et ne puis le trouver. Cependant c'est
bien ici la rue et le num�ro de la maison, port� sur le billet!--Ah
�a! lui dis-je, ce n'est pas moi que tu cherches?� Grangier partit
d'un grand �clat de rire. Il ne m'avait pas reconnu; cela n'�tait pas
�tonnant, je n'avais plus de queue, j'avais la figure enfl�e, j'�tais
blanc comme un cygne par suite du bain que j'avais pris, ou plut�t par
la mani�re dont la domestique m'avait �trill� � tours de bras, avec
son morceau de flanelle! J'avais du linge blanc et fin, la t�te bien
peign�e, les cheveux fris�s. C'est alors qu'il me conta que, la
veille, il �tait venu pour me voir, mais qu'en voyant un pantalon
rouge sur une chaise, il s'�tait retir�, persuad� qu'il s'�tait
tromp�.

Il m'annon�a qu'il venait d'�tre pr�venu qu'� trois heures il y avait


r�union des d�bris de tous les corps de la Garde, et qu'il fallait que
tout le monde fit son possible pour y venir, et qu'il viendrait me
chercher. � deux heures, comme il me l'avait promis, il vint me
prendre accompagn� de mes autres camarades qui, en me voyant, se
mirent tellement � rire que leurs l�vres, crevass�es par suite de la
gel�e, en saign�rent.

Je les surpris agr�ablement eu leur pr�sentant du vieux vin du Rhin et


des petits g�teaux que Mme Gentil avait eu la bont� de me procurer,
car elle �tait pr�voyante et allait au-devant de tout ce qui pouvait
me faire plaisir. Ce fut dans ce moment que je demandai o� �tait son
mari, ajoutant que, puisqu'il �tait Fran�ais, j'aurais du plaisir � le
voir, afin de prendre un peu de vin avec lui. Elle me r�pondit que,
depuis quelques jours, il �tait absent; qu'il �tait parti avec son
p�re � elle, sur les bords de la mer Baltique, o� ils faisaient
ensemble le commerce de fruits qu'ils exp�diaient � Saint-P�tersbourg[75].

[Note 75: Ces fruits �taient exp�di�s de Tournai, en Belgique.


(_Note de l'auteur_.)]

C'�tait le 24 d�cembre: un peu avant trois heures, nous nous rend�mes


sur la grande place, en face du palais o� �tait log� le roi Murat. En
arrivant, j'aper�us l'adjudant-major Roustan qui, s'approchant de moi,
me demanda qui j'�tais. Je me mis � rire: �Tiens, dit-il, ce n'est pas
vous, Bourgogne? Le diable m'emporte! On ne dirait pas que vous
arrivez de Moscou, car vous paraissez gros, gras et frais. Et votre
queue, o� est-elle?� Je lui r�pondis qu'elle �tait tomb�e: �Eh bien,
reprit-il, si elle est tomb�e, en arrivant � Paris je vous mets aux
arr�ts jusqu'au temps qu'elle soit repouss�e!�

� cette premi�re r�union, il y avait peu de monde, mais on se revoyait


avec plaisir car, depuis Wilbalen, 17 d�cembre, on ne s'�tait pour
ainsi dire pas rencontr�s. Chacun avait march� pour son compte et par
des chemins diff�rents.

Les jours suivants se pass�rent de m�me: un appel par jour. Le


quatri�me de notre arriv�e, on nous annon�a la mort d'un officier
sup�rieur de la Jeune Garde, mort du chagrin que lui avait caus� la
fin tragique d'une famille russe, mais d'origine fran�aise, domicili�e
� Moscou, qu'il avait engag�e � le suivre pendant la retraite, et dont
j'ai racont� la triste fin, avant notre arriv�e � Smolensk. J'appris
qu'il �tait arriv� � Elbing trois jours avant nous, mais que, deux
jours apr�s, �tant de garde chez le roi Murat, au moment o� il
s'avan�ait, pour se chauffer, pr�s d'une grande chemin�e, sans penser
qu'il avait plac� sa giberne devant lui afin qu'elle ne le g�n�t pas
pour se reposer, une �tincelle mit le feu � la poudre, une explosion
eut lieu et, par suite de cet accident, il eut la figure, les
moustaches et les cheveux br�l�s. On m'assura qu'il n'avait rien de
bien grave, qu'il en serait quitte pour changer de peau.

Le 29 d�cembre, je commen�ais � bien me r�tablir. L'enflure de ma


figure avait disparu, le pied gel� allait bien, ainsi que la main, et
tout cela gr�ce aux soins de Mme Gentil qui me soignait comme un
enfant. Son mari, que je n'avais pas encore vu, revint de voyage. Il
ne resta que deux jours chez lui; il en repartit avec des marchandises
pour aller rejoindre son beau-p�re qui les exp�diait en Russie par des
tra�neaux, les communications �tant libres depuis que nous n'y �tions
plus. Il me conta qu'il avait servi dans le 3e hussards pendant trois
ans, et qu'apr�s avoir re�u deux graves blessures dans une affaire
aupr�s de Dantzig, reconnu incapable de continuer � servir, il avait
re�u son cong�; qu'apr�s cela il avait pr�f�r� rester dans ce pays et
se marier, puisqu'il avait une connaissance, � retourner dans son pays
qui �tait la Champagne Pouilleuse, o� il ne poss�dait absolument rien.

Le lendemain 30 d�cembre, je fus, avec Grangier, faire une visite �


mon brave Picart; un grenadier qui avait �t� log� avec lui m'avait
enseign� son logement.

Lorsque nous y f�mes arriv�s, une femme habill�e de noir, et qui avait
l'air triste, nous montra sa chambre situ�e � l'extr�mit� d'un long
corridor. Nous v�mes que la porte �tait � demi ouverte. Nous nous
arr�t�mes pour �couter la grosse voix de Picart, qui chantait son
morceau favori, sur l'air du _Cur� de Pomponne_:

Ah! tu t'en souviendras, larira,


Du d�part de Boulogne!

Notre surprise fut grande en lui voyant un visage blanc comme la


neige, car il avait un masque de peau qui lui couvrait toute la
figure. Il nous conta sa m�saventure; ensuite il se traita de
conscrit, de vieille b�te: �Tenez, mon pays, me dit-il, c'est comme le
coup de fusil dans la for�t, la nuit du 23 novembre. Je vois que je ne
vaux plus rien. Cette malheureuse campagne m'a us�. Vous verrez,
continua-t-il, qu'il m'arrivera malheur!� Et, en disant cela, il
s'empara d'une bouteille de geni�vre qui �tait sur la table, et,
prenant trois tasses sur la chemin�e, il les remplit, pour boire, nous
dit-il, � notre bonne arriv�e. Nous le remerci�mes: �Eh bien! nous
dit-il, nous allons passer la journ�e ensemble. Je vous invite �
d�ner!� Aussit�t il appela la femme, qui se pr�senta en pleurant. Je
demandai � Picart ce qu'elle avait. Il me conta que, le matin, l'on
avait enterr� son oncle, vieux c�libataire caboteur ou corsaire, tr�s
riche, � ce qu'il para�t, et que, par suite, il y avait grand gala �
la maison: qu'il y �tait invit�, et que c'�tait pour cela qu'il nous
invitait aussi, parce qu'il y aurait des noisettes � croquer. Mais, se
reprenant, il nous dit qu'il faudrait mieux faire apporter le d�ner
dans la chambre que de passer notre temps avec un tas de
pleurnicheuses qui allaient faire semblant de pleurer, comme il
arrive toujours, � la mort d'un vieil oncle qui vous laisse quelque
chose. Il dit � la femme qu'il ne pourrait aller d�ner avec elle �
cause de ses amis venus le voir; que, n� avec un coeur sensible, il ne
ferait que pleurer. En disant cela, il fit semblant d'essuyer une
larme. La femme recommen�a � pleurer de plus belle et nous, en voyant
jouer une com�die pareille, nous f�mes oblig�s, pour ne pas �clater de
rire, de nous couvrir la figure avec notre mouchoir, de sorte que la
brave femme pensa que nous pleurions, et nous dit que nous �tions des
bons hommes, mais qu'il ne fallait pas que cela nous emp�ch�t de
d�ner, et qu'elle allait nous faire servir. Ensuite elle se retira et
deux domestiques femelles vinrent nous apporter le d�ner. Il y avait
tant de choses, que nous n'aurions pu le manger en trois jours.

Notre repas fut, comme on doit bien le penser, on ne peut plus gai; et
cependant, lorsque nous revenions sur nos mis�res, sur le sort de nos
amis que nous avions vus p�rir et de ceux dont nous ne savions comment
ils avaient disparu, nous devenions tristes et pensifs.

Nous �tions encore � fumer et � boire, il commen�ait d�j� � faire


nuit, lorsque la dame de la maison entra pour nous dire que l'on nous
attendait pour prendre le caf�. Nous nous laissons conduire et nous
arrivons, apr�s quelques d�tours, dans une grande chambre, Grangier en
avant, et moi le second. Picart �tait rest� en arri�re. Nous
apercevons, en entrant, une longue table bien �clair�e par plusieurs
bougies. Autour, quatorze femmes plus ou moins vieilles, toutes
habill�es de noir; devant chacune d'elles �taient pos�s une tasse, un
verre et une longue pipe en terre, et du tabac, car presque toutes les
femmes fument, dans ce pays, et surtout les femmes des marins. Le
reste de la table �tait garni de bouteilles de vin du Rhin et de
geni�vre de Dantzig.

Picart n'�tait pas encore entr�. Nous pensions qu'il n'osait pas se
pr�senter, � cause de sa figure; mais � peine avions-nous fait cette
remarque, que nous voyons toutes les femmes faire un mouvement et
jeter des grands cris en regardant du c�t� de la porte d'entr�e:
c'�tait mon Picart qui faisait son entr�e dans la chambre, avec son
masque de peau blanche, affubl� de son manteau de la m�me couleur,
coiff� d'un bonnet de peau de renard noir de Russie, et fumant dans
une pipe d'�cume de mer, mont�e d'un long tuyau, qu'il tenait
gravement de la main droite: le bonnet et la pipe appartenaient au
d�funt. Il avait vu, en passant dans le corridor, ces objets accroch�s
dans la chambre du d�funt et, par farce, il s'en �tait empar�. De l�,
la frayeur des femmes, qui l'avaient pris pour le tr�pass� venant
prendre la part du caf� fun�bre. On pria Picart d'accepter le bonnet
et la pipe en consid�ration des larmes qu'il avait vers�es, le matin,
devant la dame de la maison.

La conversation devint de plus en plus anim�e, car toutes les femmes


fumaient comme des hussards, et buvaient de m�me. Bient�t, il n'y eut
plus moyen de s'entendre.

Avant de se s�parer elles chant�rent un cantique et dirent une pri�re


pour le repos de l'�me du d�funt; tout cela fut chant� et dit avec
beaucoup de recueillement, auquel nous pr�mes part par notre silence.

Ensuite elles sortirent, en nous souhaitant le bonsoir; il neigeait et


faisait un vent furieux. Nous pr�mes le parti de coucher chez notre
vieux camarade: la paille ne manquait pas, la chambre �tait chaude,
c'�tait tout ce qu'il nous fallait.

Le lendemain matin, une jeune domestique nous apporta du caf�. Elle


�tait accompagn�e de la dame de la maison, qui nous souhaita le
bonjour et nous demanda si nous voulions autre chose. Nous la
remerci�mes. Ensuite elle se mit � causer avec la domestique: cette
derni�re lui disait que l'on venait de lui assurer que l'arm�e russe
n'�tait plus qu'� quatre journ�es de marche de la ville et qu'un juif,
qui arrivait de Tilsitt, avait rencontr� des Cosaques aupr�s d'Eylau.
Comme je parlais assez l'allemand pour comprendre une partie de la
conversation, j'entendis que la dame disait: �Mon Dieu! que vont
devenir tous ces braves jeunes gens?� Je t�moignai � la bonne
Allemande toute ma reconnaissance pour l'int�r�t qu'elle prenait �
notre sort, en lui disant qu'� pr�sent que nous avions � manger et �
boire, nous nous moquions des Russes.

Si les hommes nous �taient hostiles, nous avions partout les femmes
pour nous.

Je fis souvenir � Picart que le lendemain, c'�tait le jour de l'an


1813, et que je l'attendais � passer la journ�e chez moi. Il regarda
dans une glace comment �tait sa figure, ensuite il d�cida qu'il
viendrait: effectivement il allait bien, il n'avait fait que changer
de peau. Comme il ne connaissait pas mon logement, il fut convenu que
je le prendrais � onze heures, en face du palais du roi Murat; ensuite
nous nous dispos�mes � retourner chez nous. Mais il �tait tomb� une si
grande quantit� de neige, que nous f�mes oblig�s de louer un tra�neau.
Nous arriv�mes � notre logement, moi avec un grand mal de t�te et un
peu de fi�vre, suite de la f�te de la veille.

Mme Gentil avait �t� inqui�te de mon absence; sa domestique avait


attendu jusqu'� minuit. Je lui t�moignai toute la peine que
j'�prouvais, mais le mauvais temps fut mon excuse. Je lui dis que, le
lendemain, j'aurais deux amis � d�ner; elle me r�pondit qu'elle ferait
ce qu'il conviendrait pour que je sois content: c'�tait dire qu'elle
voulait en faire les frais. Ensuite elle me donna de la graisse tr�s
bonne, disait-elle, pour les engelures; elle pr�tendit que j'en fisse
usage de suite. Je me laissai faire; elle �tait si bonne, Mme Gentil!
D'ailleurs les Allemandes �taient bonnes pour nous.

Je passai le reste de la journ�e sans sortir, presque toujours couch�,


recevant les soins et les consolations de mon aimable h�tesse.

Le soir �tant venu, je pensais � ce que je pourrais lui donner pour


cadeau du jour de l'an. Je me promis de me lever de grand matin et de
voir, chez quelques juifs, si je ne trouverais pas quelque chose.
Ensuite, je me couchai avec l'id�e de passer une bonne nuit, car la
soir�e de la veille m'avait fatigu�.

Le lendemain, 1er janvier 1813, neuvi�me jour de notre arriv�e �


Elbing, je me levai � sept heures du matin pour sortir, mais avant, je
voulus voir ce qui me restait de mon argent: je trouvai que j'avais
encore 485 francs, dont plus de 400 francs en or, et le reste en
pi�ces de cinq francs. Partant de Wilna, j'avais 800 francs; j'aurais
donc d�pens� 315 francs? La chose n'�tait pas possible! C'est qu'alors
j'en avais perdu; � cela rien d'�tonnant, mais je me trouvais encore
bien assez riche pour d�penser 20 � 30 francs, s'il le fallait, afin
de faire un cadeau � mon aimable h�tesse.

Au moment o� j'allais ouvrir la porte, je rencontrai la grosse


servante Christiane, celle qui m'avait si bien frott� dans le bain;
elle me souhaita une bonne ann�e, et, comme elle �tait la premi�re
personne que je rencontrais, je l'embrassai et lui donnai cinq francs:
aussi fut-elle contente; elle se retira en me disant �qu'elle ne
dirait pas � Madame que je l'avais embrass�e�.

Je me dirigeai du c�t� de la place du Palais. � peine y �tais-je


arriv�, que j'aper�us deux soldats du r�giment: ils marchaient avec
peine, courb�s sous le poids de leurs armes et de la mis�re qui les
accablait. En me voyant, ils vinrent de mon c�t�, et je reconnus, � ma
grande surprise, deux hommes de ma compagnie, que je n'avais pas vus
depuis le passage de la B�r�zina. Ils �taient si malheureux, que je
leur dis de me suivre jusqu'� une auberge o� je leur fis servir du
caf� pour les r�chauffer.

Ils me cont�rent que, le 29 novembre au matin, un peu avant le d�part


du r�giment des bords de la B�r�zina, on les avait command�s de corv�e
pour enterrer plusieurs hommes du r�giment, tu�s la veille ou morts de
mis�re; qu'apr�s avoir accompli cette triste mission, ils �taient
partis pensant suivre la route que le r�giment avait prise, mais que,
malheureusement, ils s'�taient tromp�s en suivant des Polonais qui se
dirigeaient sur leur pays. Ce n'est que le lendemain qu'ils s'en
aper�urent: �Enfin, me dirent-ils, il y avait un mois que nous
marchions dans un pays inconnu, d�sert, toujours dans la neige, sans
pouvoir nous faire comprendre, sans savoir o� nous �tions et o� nous
allions; l'argent que nous avions ne pouvait nous servir. Si,
quelquefois, nous nous sommes procur� quelques douceurs, comme du lait
ou de la graisse, c'est aux d�pens de nos habits, en donnant nos
boutons � l'aigle, ou les mouchoirs que nous avions conserv�s par
hasard. Nous n'�tions pas les seuls; beaucoup d'autres de diff�rents
r�giments marchaient aussi, comme nous, sans savoir o� ils allaient,
car les Polonais que nous avions suivis avaient disparu, et c'est par
hasard, mon sergent, que nous arrivons ici et que nous avons eu le
bonheur de vous rencontrer.� � mon tour je leur t�moignai tout le
plaisir que j'avais de les revoir; il y avait quatre ans qu'ils
�taient dans la compagnie.

Tout � coup, l'un d'eux me dit: �Mon sergent, j'ai quelque chose �
vous remettre! Vous devez vous souvenir qu'en partant de Moscou, vous
m'avez charg� d'un paquet, le voil� tel que vous me l'avez donn�; il
n'a jamais �t� tir� de mon sac!� Le paquet �tait une capote militaire
en drap fin, d'un gris fonc�, que j'avais fait faire, pendant notre
s�jour � Moscou, par les tailleurs russes � qui j'avais sauv� la vie,
l'autre objet �tait un encrier que j'avais pris sur une table, au
palais de Rostopchin, au moment de l'incendie, pensant que c'�tait de
l'argent, mais ce n'�tait pas tout � fait cela.

L'ann�e commen�ait bien pour moi; je voulus qu'elle f�t de m�me pour
celui qui me rendait un si grand service. Je lui donnai vingt francs.
Ensuite je n'eus rien de plus press� que d'endosser ma nouvelle
capote[76].
[Note 76: Cette capote a servi � un de mes fr�res. Je la laissai
chez mes parents, � mon retour de cette campagne, lorsque je venais
d'�tre nomm� lieutenant et que je repartais pour la campagne de 1813.
(_Note de l'auteur_.)]

Autre surprise non moins agr�able: en mettant les mains dans les
poches de ma nouvelle capote, j'en retirai un foulard des Indes o�,
dans un des coins bien nou�, je trouvai une petite bo�te en carton
renfermant cinq bagues mont�es en belles pierres: cette bo�te que je
pensais avoir mise dans mon sac, je la retrouvais pour faire un cadeau
� Mme Gentil! Aussi la plus belle lui fut-elle destin�e. Apr�s avoir
dit � mes deux soldats d'attendre jusqu'� l'heure de l'appel pour les
faire rentrer � la compagnie et leur faire d�livrer un billet de
logement, je les laissai pour retourner au mien.

Chemin faisant, j'achetai un gros pain de sucre que j'offris � mon


h�tesse, ainsi que la bague, en la priant de la garder comme un
souvenir, car elle venait de Moscou. Elle me demanda combien je
l'avais achet�e; je lui r�pondis que je l'avais pay�e bien cher, et
que, pour un million, je ne voudrais pas en aller chercher une
pareille.

� onze heures, je retournai sur la place du palais. Il y avait d�j�


beaucoup de monde, notre nombre �tait presque doubl� depuis trois
jours; on aurait dit que ceux que l'on croyait morts �taient
ressuscit�s pour venir se souhaiter une bonne ann�e, mais c'�tait
triste � voir, car un grand nombre �taient sans nez ou sans doigts aux
mains et aux pieds; quelques-uns r�unissaient tous les maux � la
fois. Le bruit se confirmait que les Russes avan�aient; aussi l'on
donna l'ordre de se tenir pr�ts, comme � la veille d'une bataille, et
de ne dormir que d'un oeil pour ne pas �tre surpris; de tenir les
armes en bon �tat et charg�es, de donner de nouvelles cartouches et de
venir � l'appel avec armes et bagages.

L'appel n'�tait pas encore fini, que je me sens frapper sur l'�paule
et un gros rire vient me percer les oreilles; c'�tait Picart, dans sa
belle tenue et sans masque, qui me saute au cou, m'embrasse et me
souhaite une bonne ann�e. D'un autre c�t�, c'�tait Grangier qui en
faisait autant, en me mettant trente francs dans la main: mes
compagnons de voyage avaient vendu notre tra�neau et le cheval cent
cinquante francs. C'�tait ma part qu'il me remettait. Apr�s plusieurs
questions sur ma nouvelle capote, nous part�mes pour aller d�ner chez
moi, comme cela avait �t� convenu. En arrivant, nous trouv�mes deux
autres dames: ainsi, nous avions chacun la n�tre. Un instant apr�s,
nous nous mettons � table sans c�r�monie.

Notre d�ner finit assez tard, et comme il avait commenc�, c'est-�-dire


joyeusement.

En sortant, j'entendis une des dames qui disait � Mme Gentil:


�_Tarteifle des Franzosen!_� ce qui veut dire: �Diables de Fran�ais!�
Elle ajouta: �Ils sont toujours gais et amusants!�

Le lendemain, �tant � la r�union, Picart vint me trouver pour me


raconter qu'en entrant dans son logement, il avait trouv� toute la
famille de son h�tesse r�unie, mais jurant contre l'oncle d�funt; que
sa bourgeoise lui avait cont� que, dans la journ�e, une femme �tait
arriv�e venant de Riga; elle �tait accompagn�e d'u