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MME Catherine Chevalley

Albert Lautman et le souci logique


In: Revue d'histoire des sciences. 1987, Tome 40 n1. pp. 49-77.
Abstract
Abstract. Albert LautmarCs philosophy of science is rooted in his experience of German mathematics and physics at the
beginnings of the 1930's. His view, which is strictly opposed to the one of the Vienna Circle, is to take into consideration scientific
theories as totalities and to provide an exegesis of the links which exist between the technical procedures and the structural
meaning of the abstract ideas expressed by them. Lautman finds the unity of science and especially the unity of modern
algebra and quantum physics in the logical worries from which science emerges. By doing so, however, he creates for
himself the constraint of explaining in metaphysical terms why the ideal reality is revealed in a plurality of historical theories, and
this leads him to difficulties which are not solved inside his work.
Rsum
Rsum. La philosophie des sciences d'Albert Lautman prend source dans son exprience des mathmatiques et de la
physique allemandes du dbut des annes 1930. Le projet de Lautman, oppos par lui-mme point par point celui du Cercle de
Vienne, est de prendre en considration les thories scientifiques constitues, et de les soumettre un commentaire de
l'intrieur qui puisse rvler les liaisons entre les techniques mises en uvre et la signification structurale des ides abstraites
qui s'y expriment. En choisissant de trouver l'unit de la science et notamment celle de l'algbre moderne et de la physique
quantique dans l'unit des soucis logiques qui la dterminent. Lautman se contraint cependant penser le problme
mtaphysique de la pluralit et de l'historicit des thories dans lesquelles se rvle la ralit idale, ce qui le conduit des
difficults que son uvre, inacheve, ne rsout pas.
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Chevalley Catherine. Albert Lautman et le souci logique. In: Revue d'histoire des sciences. 1987, Tome 40 n1. pp. 49-77.
doi : 10.3406/rhs.1987.4487
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/rhs_0151-4105_1987_num_40_1_4487
Albert Lautman
et le souci logique
RSUM. La philosophie des sciences d'Albert Lautman prend source dans son exprience des mathmatiques et de la physique allemandes du dbut des annes 1930. Le projet de Lautman, oppos par lui-mme point par point celui du Cercle de Vienne, est de prendre en considration les thories scienti
fiques constitues, et de les soumettre un commentaire de l'intrieur qui puisse
rvler les liaisons entre les techniques mises en uvre et la signification structu
rale des ides abstraites qui s'y expriment. En choisissant de trouver l'unit de la
science et notamment celle de l'algbre moderne et de la physique quantique
dans l'unit des soucis logiques qui la dterminent. Lautman se contraint
cependant penser le problme mtaphysique de la pluralit et de l'historicit
des thories dans lesquelles se rvle la ralit idale, ce qui le conduit des diff
icults que son uvre, inacheve, ne rsout pas.
ABSTRACT. Albert LautmarCs philosophy of science is rooted in his expe
rience of German mathematics and physics at the beginnings of the 1930's. His
view, which is strictly opposed to the one of the Vienna Circle, is to take into consi
deration scientific theories as totalities and to provide an exegesis of the links which
exist between the technical procedures and the structural meaning of the abstract ideas
expressed by them. Lautman finds the unity of science and especially the unity
of modern algebra and quantum physics in the logical worries from which
science emerges. By doing so, however, he creates for himself the constraint of explai
ning in metaphysical terms why the ideal reality is revealed in a plurality of histo
rical theories, and this leads him to difficulties which are not solved inside his work.
Albert Lautman crit son uvre philosophique entre 1935 et
1939 (1), pendant une priode marque par la double rvolution
allemande de l'algbre abstraite et de la physique quantique.
Les sources de sa pense sont dans les dveloppements tout rcents
des sciences, que la sret et la modernit de son information lui
permettent de comprendre. Mais son uvre est une uvre mta-
(1) On trouvera une courte biographie et une bibliographie d'Albert Lautman
dans l'Annexe I.
Reo. Hist. ScL, 1987, XL/1
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Catherine Chevalley
physique, et ce caractre lui donne dans l'histoire de l'pistmo-
logie moderne une situation la fois originale et solitaire (2).
Pour Lautman, l'impulsion philosophique doit surgir non pas
des philosophies elles-mmes, mais des problmes. Qu'est-ce qu'un
problme, dans cet ailleurs de la philosophie qu'est tradition
nellement le domaine des mathmatiques et de la physique ?
C'est davantage qu'une difficult technique, bien que la puissance
de questionnement d'un problme lui vienne de la prcision de sa
formulation dans son lieu d'origine. Un problme n'existe en tant
que tel que dans une pense oriente par le souci philosophique.
Cela installe l'interprtation dans la ncessit de passer sans cesse
d'un langage dans un autre, et dans la position difficile d'tre tou
jours la fois dedans et dehors. S'exercer cet quilibre fragile
est l'objet de la philosophie des sciences.
Lautman partage avec ses contemporains l'ide que la science
allemande, jouant le rle d'un fadum rationis, dfinit clairement
une orientation et des priorits : apprhender le contenu des
thories nouvelles, montrer l'unit de la connaissance. La conviction
que la philosophie ne saurait se tenir l'cart du renouvellement
blouissant des problmatiques en mathmatiques et en physique
est la source d'uvres aussi diffrentes que celles de Carnap, de
Cassirer, de Bohr et de Heisenberg, de Meyerson et de Reichenbach.
L'Allemagne des annes 1930 donne d'ailleurs l'exemple de l'au
dace philosophique. Dans le pays de ces gens qui, crit Lautman,
ont eu Kant et Goethe, comme ils ont maintenant Hilbert ou
Husserl (3), Cassirer, au sommet de sa carrire, n'hsite pas
publier un livre sur la nouvelle thorie quantique (4), tandis que
Heisenberg, au dbut de la sienne, donne dans la revue Die
Antike un article sur la philosophie grecque (5) et que Her
mann Weyl crit pour le Handbuch der Philosophie la premire
(2) II n'existe pratiquement aucune tude critique de l'uvre de Lautman en
philosophie des sciences.
(3) Correspondance prive.
(4) Ernst Cassirer, Determinismus und Indeterminismus in der modernen Physik,
Gteborgs Hgskolas Arsskrift, 42 : III (1936). Traduction et dition anglaise avec une
prface de H. Margenau, sous le titre de Determinism and Indeterminism in modem
physics (Yale University Press, 1956). Pour une analyse rcente de ce texte, cf. l'article
de Jean Seidengart, Une interprtation no-kantienne de la thorie des quanta, Revue
de Synthse, CVI : 120 (1985), 395-418.
(5) Werner Heisenberg, Gedanken der antiken Naturphilosophie in der modernen
Physik, Die Antike, XIII (1937), 118-124.
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version de sa Philosophy of Mathematics and Natural Science (6).
Issue de ce sol commun de proccupations, l'uvre de Lautman
se dveloppe de manire indpendante, parcourue par une oppos
ition constante aux stratgies de Carnap et de ses amis. Comme
Jean Cavaills, et dans une fidlit ambigu Lon Brunschvicg,
Lautman porte un intrt primordial la philosophie math
matique, dont il veut construire une version immanente qui
serait l'effet d'un commentaire de l'intrieur, d'une attention
exclusive porte aux drames logiques qui se jouent au sein des
thories (7). Une telle position permet de mettre en vidence des
problmes auxquels chappent les discours sur la science qui
adoptent le point de vue de l'extriorit. Si le rapprochement de
la mtaphysique et des mathmatiques n'est pas contingent,
mais ncessaire (8), de quelle nature est cette ncessit ? Et
pourquoi ne se rvle-t-elle que progressivement, comme le dmontre
l'apparition dans l'histoire de problmes nouveaux ? L'objet de
Lautman a t de donner un contenu prcis et technique ces
questions. Il a form le projet d'une philosophie des sciences
directement mtaphysique, vitant ainsi le dtour par le kantisme.
Ni anti-kantien comme les membres du Cercle de Vienne, ni no
kantien comme Brunschvicg ou Cassirer, Lautman ne tente pas
non plus d'amnager l'idalisme critique comme le fait Meyerson.
Il crit dans une rfrence immdiate au platonisme ou Heidegger,
cherchant produire une thorie de l'tre en tant qu'tre dont la
mthode serait l'expos des thories mathmatiques. En affirmant
la fois l'existence d'une ncessit interne dans le dveloppement
des ides et l'historicit de leur incarnation singulire dans les
thories, il est conduit des difficults considrables qui rendent
finalement sa philosophie aportique. Mais son uvre garde une
puissance hermneutique de mieux en mieux reconnue aujourd'hui,
qui est lie la volont de se sparer des problmatiques fonda-
tionnelles de l'empirisme et du criticisme pour rendre compte de
l'unit fondamentale des mathmatiques et de la physique.
(6) Hermann Weyl, Philosophie der Mathematik und Naturwissenschaft, in Hand-
buch der Philosophie, Ed. R. Oldenburg (1927). Edition anglaise revue et augmente
sous le titre de Philosophy of Mathematics and natural science (Princeton University
Press, 1949).
(7) A. Lautman, Essai sur les notions de structure et d'existence en mathmatiques
(Thse principale) (Paris : Hermann, 1937), cit dans la suite comme Essai..., 149.
(8) A. Lautman, Nouvelles Recherches sur la structure dialectique des mathmatiques
(Paris : Hermann, 1939), cit dans la suite comme Recherches..., introduction.
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Catherine Chevalley
L EXPERIENCE DE LA SCIENCE ALLEMANDE
ET LA TCHE DE LA PHILOSOPHIE
C'est avec les mathmaticiens que Lautman dcouvre l'exi
stence d'ides entirement nouvelles en Allemagne. Il passe plusieurs
mois Berlin en 1929, entre son diplme d'tudes suprieures et
l'agrgation de philosophie, la suite d'Andr Weil et de Jean
Cavaills, et juste avant le dpart de Jacques Herbrand pour
Hamburg, Berlin et Gttingen (9). En Allemagne ont lieu de
faon concomitante deux bouleversements scientifiques majeurs,
l'un dans le domaine de l'algbre, l'autre dans celui de la physique
quantique. D'une part, le dveloppement de l'cole d'algbre
autour d'Emil Artin, de Hasse et d'Emmy Noether (10) donne aux
jeunes scientifiques franais nourris du Cours d'Analyse de Goursat
la conviction qu'une rinterprtation de l'ensemble des disciplines
mathmatiques est possible. D'autre part, la mise en place des
fondements de la mcanique quantique et l'accent mis sur sa
prsentation comme thorie physique axiomatise dans le groupe
de Gttingen (11) rendent caduque l'ontologie qui servait trad
itionnellement de base la physique classique. Dans les deux cas,
l'abondance et la richesse des rsultats s'accompagnent d'un effort
considrable de clarification au sujet de ce qu'est une thorie.
Le renouveau des proccupations de Hilbert en logique mathmat
ique et l'laboration de la Beweistheorie dans l'espoir d'en
faire une mthode permettant d'tablir la consistance de tout
systme formel ont une incidence presque immdiate sur les
physiciens :
Nous tions conduits penser crit Heisenberg dans son entretien
avec Th. Kuhn (12) que nous serions peut-tre obligs de dcrire la
nature au moyen d'un systme axiomatique entirement diffrent de
l'ancienne physique classique.
(9) Sur Jacques Herbrand, cf. Annexe II.
(10) Cf. l'article de Hourya Benis-Sinaceur dans ce numro, infra, p. 5-30.
(11) Sur cette question, cf. C. Chevalley, Physical reality and closed theories in
Heisenberg's early papers, in Actes du VIe Congrs international de Philosophie des
Sciences (Gent, 1986), paratre.
(12) Werner Heisenberg, interview du 25 fvrier 1963, in Archives for the History
of Quantum Physics (dposes l'American Institute for Physics).
Albert Lauiman et le souci logique 53
En mathmatiques comme en physique, l'exprience de la
science allemande est en premier lieu celle de la fcondit de
l'abstraction corollaire du refus de toute lgitimation par une
ontologie de choses et en second lieu celle du privilge des
relations structurales l'intrieur des thories. Cette convergence
apparente de caractres entre les nouvelles mathmatiques et
la nouvelle physique laisse entrevoir le problme de l'unit de
leur interprtation un niveau plus fondamental :
II rgne crit H. Weyl , entre le dveloppement des mathmat
iques et celui de la physique l'poque actuelle, un paralllisme aussi
mystrieux qu'indiscutable (13).
En regard de cette situation, l'intrt pour les problmes
internes des thories classiques de la connaissance faiblit. Rei-
chenbach crit par exemple en 1932 (14) : II faut,
nous adresser au mouvement scientifique contemporain, qui bouil
lonne d'activit , car ce n'est pas la pense en tant que facult qui est
l'objet de nos investigations, ce sont ses produits, ses cristallisations, tels
que nous les voyons aujourd'hui ordonns en des thories cohrentes (15).
Meyerson affirmera de manire analogue que la pense ne peut
tre saisie qu'indirectement dans l'tude de ses produits consti
tus que sont les thories scientifiques. La ncessit d'apprhender
correctement la signification des progrs rcents des mathmat
iques et de la physique projette ainsi la philosophie provisoir
ement hors d'elle-mme, dans une tche d'explication, de clarif
ication et de commentaire. Mais ceci n'est qu'un pralable une
rflexion issue de la conviction spculative de l'unit de la science,
sol commun de l'abondance et de la richesse des nouvelles thories.
Est-ce parce que la philosophie a vocation de penser l'un dans le
multiple, ou plus prosaquement, parce qu'il lui faut trouver une
certaine efectivit ? En tout cas, la science unitaire est un
(13) Hermann Weyl, Gruppentheorie und Quantenmechanik (Leipzig : S. Hirzel
Verlag, 1928), prface, p. vi. La seconde dition voit disparatre le terme de myst
rieux .
(14) Hans Reichenbach, Ziele und Wege der heutigen Natur philosophie (Leipzig :
F. Meiner, 1931), trad, franc, sous le titre de La Philosophie scientifique, vues nouvelles
sur ses buts et ses mthodes (Paris : Hermann, 1932), 12.
(15) Ibid., 10.
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Catherine Chevalley
thme adopt par tous ceux que proccupent les bouleversements
des mathmatiques et de la physique.
Mais o situer l'unit ? Dans le besoin d'identification, comme
le propose Meyerson, dans la structure de la connaissance, comme
le suggrent de diffrentes manires les no-kantiens (16), dans la
possibilit d'une rduction de tous les noncs par l'analyse logique,
comme le veut le Manifeste du Cercle de Vienne ? Ou dans la rela
tion dialectique entre structures et soucis logiques ? Lautman
n'est gure attentif qu' ces deux dernires possibilits : l'unit de
la science est soit danst sa rductibilit une base empirique, soit
dans la prennit mtaphysique de la signification de ses structures.
Voulant nier la premire hypothse et soutenir la seconde, il se
trouve en opposition immdiate avec le Cercle de Vienne sur la
question de l'objet de la philosophie des sciences.
Les logiciens de l'Ecole de Vienne crit-il en 1935 (17) prtendent
que l'tude formelle du langage scientifique doit tre le seul objet de la
philosophie des sciences.
Comment faut-il entendre tude formelle ? Si l'on se reporte
au texte de lancement du Cercle de Vienne, cela signifie la
recherche d'un systme formulaire neutre, d'un symbolisme purifi
des scories des langues historiques (18) et la mthode en est
l'analyse logique (19). Pour Moritz Schlick, la philosophie est
cette activit particulire qui vise dcouvrir et tablir le sens
des propositions. Il appartient ensuite aux sciences de contrler
(16) Cf. par exemple les textes consacrs par Lon Brunschvicg l'indterminisme
de la nouvelle physique quantique, notamment son expos la Socit franaise de
Philosophie du 1er mars 1930, in Ecrits philosophiques, III, 139, et sa monographie
intitule La Physique du XXe sicle et la Philosophie (Paris : Hermann, 1936). La
comparaison de ces textes avec ceux de Lautman montre quel point ce dernier s'tait
libr du kantisme brunschvicgien.
(17) A. Lautman, Mathmatiques et ralit, in Actes du Congrs international de
Philosophie scientifique, Paris Sorbonne, 1935 (Paris : Hermann, 1936). Reproduit in
A. Lautman, Essai sur Vunit des mathmatiques et divers crits (Paris : uge, 1977), 281,
cit dans la suite comme Essai... et divers crits.
(18) La Conception scientifique du monde : le Cercle de Vienne, 2e partie, in
Manifeste du Cercle de Vienne et autres crits, Ed. Antonia Solez (Paris : puf, 1985),
115, cit dans la suite comme Manifeste...
(19) Manifeste..., 115 : Clarifier des problmes et des noncs, et non poser des
noncs proprement "philosophiques", constitue la tche du travail philosophique. La
mthode de cette clarification est celle de l'analyse logique.
Albert Lautman et le souci logique 55
si elles sont vraies (20). La recherche du sens se fera par la rduc
tion des noncs qu'il est possible de mettre en correspondance
univoque avec les expriences, au sens de l'immdiatement
donn (21). Sera par consquent rel ce qui peut tre intgr
tout l'difice de l'exprience (22). Ces affirmations d'un posi
tivisme pistmologique radical dfinissent pour Lautman, comme
pour Cavaills et Meyerson (23), les orientations essentielles du
nouveau groupe. Avec force, Lautman expose au Congrs de 1935
les raisons de son dsaccord :
C'est l crit-il une thse difficile admettre pour ceux des
philosophes qui considrent comme leur tche essentielle d'tablir une
thorie cohrente des rapports de la logique et du rel.
Une telle thorie ne peut pas tre rductionniste ; elle se
doit d'analyser les mthodes et le contenu du rel physique et
du rel mathmatique en tudiant la solidarit entre domaines
de ralit et mthodes d'investigation (24). Or le rel en ce sens
se prsente tantt comme faits scientifiques , tantt comme enti
ts, tantt comme thories, et tantt comme les ides qui dominent
ces thories . On ne peut concevoir de contradiction plus nette
avec l'affirmation du Manifeste selon laquelle il n'y a pas de
royaume des Ides au-dessus ou au-del de l'exprience (25).
Pour Lautman, exposer le sens philosophique des mathmatiques
consistera montrer non seulement leurs liaisons internes, mais
galement leur rattachement une mtaphysique (ou Dialec
tique) dont elles sont le prolongement ncessaire (26).
(20) Moritz Schlick, Les Enoncs scientifiques et la ralit du monde extrieur (Paris :
Hermann, 1934), 11. Il s'agit d'extraits de deux articles parus dans Erkenntnis, traduits
par le gnral Vouillemin et revus par Schlick.
(21) L'expression de t mise en correspondance univoque , destine remplacer
le concept flou de * vrit , est reprise de la Allgemeine Erkenntnislehre de M. Schlick.
Elle sert souligner que la relation d'un jugement la ralit est une relation de con
cidence, puisqu'il y a htrognit entre la pense et l'objet. L' immdiatement
donn est une expression du Manifeste, par exemple : seule existe la connaissance
venue de l'exprience, qui repose sur ce qui est immdiatement donn , op. cit., 118.
(22) Manifeste..., 118.
(23) Cf. Jean Cavaills, L'Ecole de Vienne au Congrs de Prague, Revue de Mta
physique et de Morale, XLII : 1 (1935), 137-149, et Emile Meyerson, Du Cheminement
de la Pense (Paris : Alcan, 1931), 787-790.
(24) A. Lautman, Essai... et divers crits, 281.
(25) Manifeste..., 127.
(26) Lettre d'Albert Lautman Frchet du 1er fvrier 1939, cite par Maurice Loi
in Lautman, Essai... et divers crits, prface, 10.
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Catherine Chevalley
L ACTION ORGANISATRICE DES STRUCTURES
L'exprience de la science allemande est ainsi la source dans
l'uvre de Lautman d'un projet philosophique tout fait oppos
celui des empiristes logiques. Lautman reproche au rduction-
nisme analytique son impuissance rendre compte de l'autonomie
des thories scientifiques. La conception structurale consiste au
contraire considrer une thorie mathmatique comme un tout
achev, indpendant du temps et voir dans les thories des
tres qualitativement distincts les uns des autres (27). La ralit
mathmatique n'est pas faite d' tres statiques , mais de la
possibilit de dterminer certains tres partir d'autres, c'est--
dire d'un ensemble de liaisons : les distinctions qualitatives carac
trisent les thories et non les tres (28). Ce sont les thories, et
non des concepts isols, qui doivent tre les objets de la philoso-
sophie scientifique. Un problme n'a de sens que dans une
thorie ; pour Lautman, Boutroux a tort de dire qu'il y a une
indpendance des tres mathmatiques par rapport aux thories
o ils sont dfinis (29). En parlant du vtement logique ou
algbrique sous lequel nous cherchons reprsenter un tel tre ,
Boutroux prsuppose une sorte de neutralit du formalisme par
rapport au sens. Or, poursuit Lautman, il a surtout en vue l'ana
lyse et la gomtrie du xixe sicle , alors que l'algbre moderne
montre comment les proprits des tres mathmatiques peuvent
varier avec le domaine dans lequel on les considre. L'introduction
de la mthode axiomatique dans les mathmatiques rend donc au
contraire tout fait impossible d'isoler des faits mathmatiques
lmentaires, qui seraient comme des briques de construction.
Il y a une dpendance essentielle entre les proprits d'un tre
mathmatique et l'axiomatique du domaine auquel il appart
ient (30). Par suite, le problme de la ralit mathmatique
ne se pose ni au niveau des faits, ni celui des tres, mais celui
des thories (31). La fin de la thse de 1937 dveloppe l'ide que
(27) A. Lautman, Essai..., 12.
(28) Essai..., 145.
(29) Essai..., 145. Lautman discute les ides de Boutroux dans toute la conclusion
de sa thse, 140-145.
(30) Essai..., 146.
(31) Essai..., 146-147.
Albert Lautman et le souci logique 57
la physique elle-mme prsente un caractre analogue de totalit :
non seulement parce qu'il n'y a pas d' expriences isoles ,
mais des expriences dans des systmes physiques, mais aussi
parce que chaque reprsentation symbolique des phnomnes
engendre une signification propre. La ralit physique n'est donc
pas indiffrente cette mathmatique qui la dcrit , la structure
de l'exprience n'est pas dtachable de l'exprience elle-mme (32).
A l'oppos de ce point de vue, l'empirisme logique s'efforce en
vain, pour Lautman, de construire les notions mathmatiques
partir d'un petit nombre de notions et de propositions logiques
primitives , et par suite il perd de vue le caractre qualitatif et
intgral des thories constitues (33). Cet appauvrissement est
la consquence de sa conception de la proposition mathmatique :
Pour Wittgenstein et Garnap, les mathmatiques ne sont plus qu'une
langue indiffrente au contenu qu'elle exprime (...) elles ne seraient qu'un
systme de transformations formelles permettant de relier les unes aux
autres les donnes de la physique (34).
En d'autres termes, elles sont une syntaxe dpourvue de sens,
un simple squelette, une forme (35). Les symboles sont de pures
abrviations, et en dernire instance le sens est indpendant du
formalisme choisi. A cette conception, Lautman oppose 1' harmon
ie ,
1' autonomie et la vie des thories mathmatiques et
physiques, conues comme des structures organisatrices. La rigueur
des relations logiques est solidaire, dans les thories constitues,
d'une architecture que l'on ne peut comprendre que comme
totalit :
II est impossible de considrer un tout mathmatique comme rsultat
de la juxtaposition d'lments dfinis indpendamment de toute consi
dration d'ensemble relative la structure du tout dans lequel ces lments
s'intgrent (36).
(32) Essai..., 155-156.
(33) Essai..., 8.
(34) Essai..., 8.
(35) En consquence, le spectacle de la plupart des thories modernes de philo
sophie mathmatique est (...) extrmement dcevant. Le plus souvent l'analyse des
mathmatiques ne rvle que trs peu de chose et des choses trs pauvres, comme la
recherche de l'identit ou le caractre tautologique des propositions , in Essai..., 7.
(36) Essai..., 38.
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Catherine Chevalley
Corrlativement le formalisme n'est pas indpendant de la
signification relle des noncs : cela est vrai en mathmatiques,
o l'introduction de la notion de groupe, par exemple, modifie
l'apprhension globale des problmes, cela est vrai aussi en phys
ique, o la description de l'tat d'un systme un moment donn
ou de l'volution de ce systme avec le temps revient constater
que les grandeurs du systme sont ordonnables selon une loi de
structure mathmatique (37). Carnap, pour sa part, ne voit dans
les noncs mathmatiques qu'un ensemble de propositions tauto-
logiques et il rduit la physique une langue dans laquelle on
exprime des noncs vrifables exprimentalement (38). Pour
Lautman, cela conduit l'empirisme logique une apprhension
triviale des problmes : les exemples pris ne peuvent tre que
d'une grande simplicit, afin d'autoriser le libre jeu de la rduction,
et la pauvret de l'interprtation est le corrlat de la sparation
la hache qu'opre le Cercle de Vienne entre les mathmatiques
et la ralit . Cette objection rejoint, cette poque, une critique
analogue faite par Bohr, Pauli et Heisenberg : les positivistes
logiques ne font pas porter la subtilit de l'analyse logique sur les
problmes vritablement importants pour la thorie (39), comme
en tmoigne en effet, par exemple, l'tude que fait Ph. Frank
du cas de la constante de Planck (40). Lautman proteste surtout
contre l'usage fait de Hilbert : Les logisticiens de l'Ecole de Vienne
affirment toujours leur plein accord avec l'cole de Hilbert. Rien
(37) Essai..., 155.
(38) Mathmatiques et ralit, in Essai... et divers crits, 283.
(39) Cf. Werner Heisenberg, Der Teil und das Ganze (Mnchen : R. Piper, 1969),
trad, franc, sous le titre de La partie et le tout (Paris : Albin Michel, 1972), 280 sq.
L. Rosenfeld raconte galement comment Bohr exera son humour contre Philipp
Franck Copenhague en 1936 ; puisque Franck parlait de mtamathma tique et de
mtalogique , pourquoi interdire la mtaphysique , qui, aprs tout, signifie seul
ement l'ensemble des questions portant sur les fondements ou la cohrence du domaine
considr ?
(40) Philipp Franck, Was bedeuten die gegenwrtigen physikalischen Theorien
fur die allgemeine Erkenntnislehre ?, Erkenntnis, I (1930-1931), 126-157, trad, franc,
sous le titre de Thorie de la connaissance et physique moderne (Paris : Hermann, 1934).
L'analyse de la constante de Planck se trouve aux p. 33-37. La vrit d'un systme ' symbolique est assure par la possibilit de contrler la permanence de l'univocit
de sa correspondance avec l'exprience (c'est la procdure de t vrification d'une
thorie physique). La grandeur h, dit Franck, peut se construire de diverses manires
avec des expriences vcues, telles que le rayonnement du corps noir ou la srie de
Balmer (...). Si la mme valeur de h rsulte des deux calculs, je tiens l'univocit et j'ai
vrifi la vrit de ma thorie .
Albert
Lautman et le souci logique 59
n'est pourtant plus discutable (41). Pour deux raisons : la premire
est qu'il s'agit d'un usage caractre publicitaire, et que, pour
Lautman, s'adresser au mouvement scientifique contemporain ,
selon l'expression de Reichenbach, ce n'est pas citer des noms et
revendiquer des filiations, mais bien plutt examiner et comprendre
le contenu des thories. La seconde est que Lautman s'oppose
l'interprtation logiciste du terme de formalisme , impropre
exprimer la nature relle de la pense de Hilbert, une interprtation
dans laquelle Jean Largeault trouve juste titre l'image grossir
ement simplifie propose par Brouwer en 1913 (42). Lautman est
amen ainsi suggrer que l'on ne peut donner au programme
hilbertien toute son ampleur philosophique si l'on demeure enferm
dans des expressions figes comme platonisme , intuitionnisme
et formalisme , ainsi que le font les membres du Cercle de Vienne (43).
Quelle doit tre la nature du travail d'interprtation ? Il doit,
l'inverse de la rduction, montrer la croissance (,de l'harmonie
interne (qui n'est pas seulement la consistance logique) des thories.
Il faut essayer, crit Lautman, de caractriser la ralit mathmat
ique de faon intrinsque, du point de vue de sa structure
propre (44), en exposant comment des lments partiels et
inachevs s'organisent peu peu sous l'unit d'un mme thme
et laissent apercevoir dans leur mouvement une liaison qui se
dessine entre certaines ides abstraites, que nous proposons
d'appeler dialectiques (45). Cette phrase fait deviner l'omni
prsence, dans l'uvre de Lautman, d'une mtaphore biologique
pour la caractrisation des thories. Ces dernires sont comme des
tres vivants il est vident que l'tre mathmatique tel que nous
le concevons n'est pas sans analogie avec un tre vivant (46) ,
(41) Mathmatiques et ralit, in Essai... et divers crits, 282.
(42) Cf. Jean Largeault, Logique mathmatique. Textes (Paris : Armand Colin,
1972), 215, introduction la traduction du texte de Hilbert Sur l'infini .
(43) Par exemple in Manifeste..., 121. Lautman partage avec Jacques Herbrand le
souci de librer les dbats sur les mathmatiques des simplifications accumules au
cours des polmiques. Cf. par exemple Essai..., 83-84 : On peut dire qu'en 1926 les
problmes de la logique mathmatique se posaient encore dans les mmes termes que les
discussions du dbut du sicle, relatives l'existence du transfini. Fidle en cela ses
origines leibniziennes, le formalisme considrait toujours que le passage de l'essence
l'existence devait consister uniquement dans la dmonstration de la "compossibilit
des essences", de la non-contradiction des axiomes qui la dfinissent.
(44) Essai..., 9.
(45) Essai..., 13.
(46) Essai..., 29.
60
Catherine Chevalley
qui cependant ne mourraient pas mais se dferaient pour se ror
ganiser autrement. Leur dveloppement obit une gense qui
reprsente, sous l'organisation externe, une autre histoire plus
cache et faite pour le philosophe (47). L'unit d'organisation
d'une thorie est dcrite par Lautman comme entrant dans une
solidarit presque organique avec la diversit des parties (48),
et cette unit organique (49) s'oppose l'image d'une dtermi
nation mcanique partir d' priori logiques que, selon Lautman,
tout le courant de pense logistique a adopte l'encontre des
mathmaticiens (50). Au lieu d'une construction par empilage et
embotement, que Lautman reproche galement aux intuition-
nistes, il y a prformation (51). Les thories ne sont pas des
montres kantiennes et l'objet d'une interprtation structurale sera
de montrer leur gense, leur vie, leur mouvement.
SCHMAS DE STRUCTURE
ET IDES PLATONICIENNES
Comment donner aux thories leur complte valeur philoso
phique sans les connatre dans leur plus abstraite technicit ? Ne
serait-ce que parce que la diffrence entre les thories, source de
l'existence de chacune comme unit organique, nat de la diffrence
entre les techniques d'investigation des domaines de ralit .
Lautman en donne de nombreux exemples : introduction de l'ana
lyse dans l'arithmtique, de la topologie dans la thorie des fonc
tions, effet de la pntration des mthodes structurales et fnitistes
de l'algbre dans le domaine de l'analyse et du continu. Par cons
quent le premier travail du philosophe des sciences est de com
prendre les techniques de raisonnement et l'histoire de leurs inter
actions, dplacements et substitutions :
Une philosophie des sciences qui ne porterait pas tout entire sur
l'tude de cette solidarit entre domaines de ralit et mthodes d'inves
tigation serait singulirement dpourvue d'intrt (52).
(47) Essai...
(48) Essai...
(49) Essai...
(50) Essai...
(51) Essai...
13
14.
147.
39.
14 : La structure d'un tre imparfait peut parfois prformer
tence d'un tre parfait en lequel toute imperfection a disparu.
(52) Mathmatiques et ralit, in Essai... et divers crits, 281.
Albert
Lautman et le souci logique 61
Mais cette tche est immdiatement prolonge par une autre,
qui consiste dans le rapprochement des mathmatiques et de la
mtaphysique dj cit. Les techniques ne sont pas des moyens
neutres d'appropriation d'un rel empirique, et la considration
de leur efficacit sur ce plan ne peut pas faire progresser la com
prhension de l'histoire des thories. Elles doivent plutt tre
mises en rapport avec l'action de certaines ides abstraites domin
atrices par rapport aux mathmatiques (53). Dans sa commun
ication au Congrs Descartes de 1937, Lautman affirme ainsi
que le mouvement propre d'une thorie mathmatique dessine,
le schma des liaisons entre de telles ides abstraites , qui en
constituent la ralit idale : la ralit inhrente aux thories
mathmatiques leur vient de ce qu'elles participent une ralit
idale qui est dominatrice par rapport la mathmatique (54).
Il qualifie, comme l'on pouvait s'y attendre, cette apprciation de
conclusion platonicienne . De mme en 1939, dans les Nouvelles
Recherches sur la structure dialectique des mathmatiques, il prcise que :
Nous n'entendons pas par Ides des modles dont les tres math
matiques ne seraient que des copies, mais au vritable sens platonicien
du terme, des schmas de structure selon lesquels s'organisent les thories
effectives (55).
Comment entendre cet appel au vritable sens platonicien
du terme d'ides ? Lautman veut combattre ici une conception
commune qui interprte la science comme une copie, une repro
duction, une traduction, en bref une simple transposition d'l
ments idaux inchangs par cette assimilation de leur substance
par l'intelligence humaine. Le vritable sens platonicien en
ralit tir par Lautman vers une perspective plotinienne
supprime l'ide d'une distance irrductible entre l' eidos et sa
reprsentation pour affirmer le pouvoir producteur des ides qui
s' incarnent dans les thories :
La nature du rel, sa structure et les conditions de sa gense ne sont
connaissables qu'en remontant aux Ides, dont la science incarne les
liaisons (56).
(53) De la ralit inhrente aux thories mathmatiques, in Actes du IXe Congrs
international de Philosophie (Congrs Descartes) (Paris : Hermann, 1937). Repris in
Essai... et divers crits, 287.
(54) Ibid., 290.
(55) Recherches...
(56) Essai..., 156.
62
Catherine Chevalley
La domination des Ides sur la matire mathmatique a le
sens d'une animation, presque d'une information gntique (57)-
II s'agit donc ici d'un platonisme distinct de ce que l'on appelait
ordinairement platonisme dans les dbats entre formalistes et
intuitionnistes, dsignant par-l la position qui consiste tenir
l'existence d'un tre mathmatique pour assure par sa dfinition
alors mme que cet tre ne pourrait tre construit en un nombre
fini d'tapes (58). Le platonisme revendiqu par Lautman est
celui, plus pur, des historiens de la philosophie ; la fin de la thse
de 1937 cite Stenzel, Becker, Robin, pour avoir montr l'engendre-
ment des Ides-nombres partir de l'Un et de la Dyade, et l'exi
stence d'une mtamathmatique suprieure la fois aux Ides
et aux nombres et consistant dans des schmas de division. Par
courant le chemin inverse de cette gnration des thories par une
ralit idale qui prend chair en elles, la connaissance des math
matiques est une ascension vers l'apprhension des schmas de
structure.
Restituer aux Ides ce vritable sens platonicien a pour
consquence de dterminer la philosophie comme prioritairement
philosophie mathmatique. Il n'y a pas en effet d'autre accs la
connaissance des Ides : c'est dans les mathmatiques que l'action
organisatrice d'une structure sur les lments d'un ensemble est
pleinement intelligible transporte dans d'autres domaines, elle
perd de sa limpidit rationnelle (59). Ce sont les mathmatiques
qui peuvent rendre la philosophie le service eminent de lui
offrir l'exemple d'harmonies intrieures dont le mcanisme satisfait
aux exigences logiques les plus rigoureuses (60). Si la ralit
des Ides est dominatrice par rapport l'organisation des thories,
seule cependant la matire mathmatique peut rvler la
richesse de ce pouvoir formateur (61).
La mthode de cette philosophie mathmatique, dont l'objet
est de rapporter les thories aux Ides abstraites qui s'incarnent
(57) Essai..., 150.
(58) Ibid. Lautman poursuit ainsi : II va sans dire que c'est l une connaissance
superficielle du platonisme, et que nous ne saurions nous rfrer elle. Signalons
l'intrt de Reichenbach pour Oskar Becker, dont tmoigne son article Zum Anschau-
lichkeitsproblem der Gomtrie. Erwiderung auf Oskar Becker, Erkenntnis, II (1931),
61-72.
(59) Essai..., 29.
(60) Essai..., 30.
(61) Essai..., 150.
Albert
Lautman et le souci logique 63
et dont le contenu exige une connaissance intrinsque de ces
thories, sera celle d'une analyse descriptive . Les thories math
matiques sont un donn au sein duquel nous nous efforcerons
de dgager la ralit idale laquelle cette matire participe (62).
Ainsi l'volution des mathmatiques depuis le milieu du xixe sicle
montre-t-elle en premier lieu l'opposition entre une recherche
locale de l'lment et la caractrisation globale d'une totalit
indpendamment de ses parties. A la conception globale de la
fonction analytique que l'on trouve chez Cauchy et Riemann (63)
s'oppose par exemple la mthode locale de Weierstrass dtermi
nant une fonction analytique au voisinage d'un point complexe
par une srie de puissances convergeant dans un cercle de conver
gence autour de ce point. En gomtrie, une mme dualit des
orientations de la recherche est illustre par la diffrence entre une
gomtrie au sens de Klein et une gomtrie au sens de Riemann,
diffrence que Lautman voit se reproduire ensuite dans les deux
thories de la Relativit. Enfin, propos des conditions d'existence
des solutions des quations diffrentielles et des quations aux
drives partielles, Lautman insiste sur le fait que nous retrou
vons le mme conflit dans (ces) problmes d'une importance philo
sophique considrable, puisque de leur solution dpend l'interpr
tation du dterminisme de la physique (64). Ces trois exemples
dterminent le donn sur lequel doit travailler le philosophe qui
s'intresse la dualit du local et du global. Que faire de ce donn ?
Une classification des mathmaticiens, une typologie des math
matiques la Poincar ? L'originalit de Lautman est d'viter
cet aplatissement du problme. L o les philosophes des math
matiques se contentaient gnralement, cette poque, d'une
psychologie assez courte, Lautman voit dans l'opposition du local
et du global la source d'un mouvement interne aux mathmatiques
et producteur de thories nouvelles. Ainsi c'est le dsir de dpasser
synthtiquement cette opposition qui fait merger la possibilit
de trouver une liaison d'implication entre la structure et les pro
prits des parties : II faudrait (...) que la structure topologique
de l'ensemble se rflchisse dans les proprits de ses parties (65).
Lautman dveloppe alors de nouveau trois exemples : les rapports
(62) Essai..., 15.
(63) Essai..., 20.
(64) Essai..., 25.
(65) Essai..., 29.
64
Catherine Chevalley
de la gomtrie diffrentielle et de la topologie dans les travaux de
Hopf (66), la thorie des groupes clos de Weyl et Cartan (67) et
la thorie de la reprsentation approche des fonctions (68). II
existe ainsi une sorte de descente du tout vers la partie, comme une
monte de la partie vers le tout , et ceci constitue le premier aspect
de l'organisation interne des tres mathmatiques (69). De cette
manire, l'analyse des techniques d'investigation des domaines de
ralit mathmatique, et l'tude des diffrences d'approche et de
solution des problmes conduisent par un mouvement ncessaire
la reconnaissance de thmes structuraux comme les rapports
du tout et des parties qui ont depuis longtemps une valeur phil
osophique dans l'histoire de la mtaphysique, mais qui se trouvent
reformuls par leur insertion dans des thories nouvelles. Que ce soit
propos des liaisons entre le mme et l'autre, le tout et la partie
ou propos du continu et du discontinu, de l'essence et de l'exi
stence (70), l'objet de Lautman est de montrer comment les thories
mathmatiques font natre l'ide de problmes nouveaux qui
n'auraient pas t formuls abstraitement auparavant (71). En
d'autres termes, au lieu d'appliquer la mtaphysique sur les math
matiques, c'est bien plutt de la constitution mathmatique des
problmes qu'il faut remonter au sens mtaphysique des Ides
ainsi rendues intelligibles :
La philosophie mathmatique telle que nous la concevons ne consiste
pas tant retrouver un problme logique de la mtaphysique classique
au sein d'une thorie mathmatique qu' apprhender globalement la
structure de cette thorie pour dgager le problme logique qui se trouve
la fois dfini et rsolu par l'existence mme de cette thorie (72).
l'antriorit des soucis logiques
et l'historicit des thories
Mais pourquoi la ralit idale ainsi dgage par l'analyse
descriptive des thories n'est-elle pas immdiatement et entire-
(66) Essai..., 30-33.
(67) Essai..., 34-35.
(68) Essai..., 36-38.
(69) Essai..., 38-39.
(70) Essai..., 149-150. Cf. aussi, 14. Ces thmes dterminent le plan de VEssai sur
les notions de structure et d'existence en mathmatiques.
(71) Essai..., 150.
(72) Essai..., 150.
Albert Lautman et le souci logique 65
ment visible, dans une science ? Pourquoi y a-t-il des tapes dans
le dveloppement de la connaissance mathmatique et physique ?
Des progrs, ventuellement des rtrogradations ? Une pluralit
de thories ? Lautman tente de rsoudre cette difficult invitable
pour tout essentialisme en parcourant un spectre inattendu de
rfrences : Lon Brunschvicg, Hilbert, Heidegger.
Dans toute son uvre, Lautman est proccup avant tout
par l'apparition de problmes logiques nouveaux. Bien qu'il montre
une connaissance approfondie des mathmatiques du xixe sicle,
ce sont surtout les progrs les plus rcents qui attirent son atten
tion : en thorie des nombres les dbuts de la thorie du corps de
classes (73) ; les travaux sur les algbres non commutatives ; la
thorie des espaces de Hilbert et son application en mcanique
quantique. De mme qu'il sait reconnatre l'importance des travaux
d'Elie Cartan, de mme les recherches de Herbrand et de Gdel
lui semblent inaugurer ce qu'il appelle la priode critique de
l'histoire de la logique, en opposition la priode nave allant
des premiers travaux de Russel jusqu'en 1929. L'apparition de
la nouveaut, non pas seulement au niveau des rsultats mais
celui des problmatiques par exemple, dans la priode critique
de la logique on voit s'affirmer une thorie des rapports de l'essence
et de l'existence aussi diffrente du logicisme des formalistes que du
constructivisme intuitionniste (74) , lui fait concevoir nette
ment l'impossibilit d'une dduction systmatique selon les
exigences d'un rationalisme idaliste (75).
Comment comprendre l'incarnation singulire et historique des
Ides dans les thories successives, tout en refusant la fois l'image
d'une approximation croissante des modles par les copies, et
celle d'une dduction intgrale immdiate ? A ces difficults
extrmes il y a souvent des solutions insatisfaisantes. Lautman
fait appel une activit cratrice de l'esprit humain qui, dans
une exprience spirituelle , produit des schmas de structure
nouveaux partir de soucis logiques prennes. Ainsi les math
matiques seraient-elles par excellence l'activit libre conform-
(73) Essai..., 67 sq. C'est le second exemple, aprs la thorie de Galois, par lequel
Lautman expose le thme de la monte vers l'absolu . Sur les algbres non commutat
ives, cf. notamment le chapitre III de l'Essai sur Vunit des sciences mathmatiques
dans leur dveloppement actuel.
(74) Essai..., 86.
(75) Essai..., 150.
66
Catherine Chevalley
ment la conviction de Dedekind, celle de Herbrand , tout
en tant cependant l'expression (au sens leibnizien) (76) des liaisons
entre les Ides. Il y aurait un sol commun immuable de proccupat
ions, une permanente
possibilit d'prouver le souci d'un mode de liaison entre deux ides et de
dcrire phnomnologiquement ce souci, indpendamment du fait que la
liaison cherche peut tre ou ne pas tre oprable (77).
De tels soucis sont prsents dans toutes les activits d'organi
sation symbolique, et notamment dans l'histoire de la philosophie.
Sans doute Lautman se souvient-il de la position qu'exprimait
Hilbert la Confrence de Paris en 1900, en disant que
partout o se prsentent des ides mathmatiques, soit en philosophie,
soit en gomtrie, soit en physique, le problme se pose de la discussion
des principes fondamentaux bases de ces ides .
Mais nulle part mieux que dans les sciences ces soucis ne
deviennent intelligibles, parce qu'ils se trouvent projets, comme
sur un cran, en organisations rgles par la rigueur logique des
thories.
L'unit de la science lui vient essentiellement de l'unit
des soucis logiques. L'exprience de la science allemande avait
pouss Lautman dans un projet philosophique anti-positiviste ;
la notion de souci logique lui fournit un accs spculatif vers la
comprhension du mystrieux paralllisme entre les math
matiques et la physique contemporaines. L'indpendance l'gard
d'une ontologie de choses, la primaut de l'abstraction, le privi
lge des structures sur les individus dans les thories s'inte
rprtent de manire analogue , crit Lautman (78), dans le
dveloppement des algbres abstraites et dans celui de la physique
quantique. Retour une inspiration grecque, renversement complet
(76) Essai sur l'unit des sciences mathmatiques dans leur dveloppement actuel, 57 :
c Nous entendons (...) par rapports d'expression les cas o la structure d'un domaine
fini et discontinu enveloppe l'existence d'un autre domaine continu ou infini...
(77) Essai..., 149.
(78) Essai sur Vunit des sciences mathmatiques dans leur dveloppement actuel, 55.
Il y a seulement c analogie , parce que, pour Lautman, la coexistence de calculs du
continu et de calculs du discontinu produit dans les mathmatiques une < unit pro
fonde , alors qu'elle a pour effet en physique la complmentarit des points de vue,
c'est--dire leur mutuelle exclusion. Il y a l une diffrence importante, sur laquelle
Lautman ne donne pas d'autres indications.
Albert
Lautman et le souci logique 67
de points de vue, remplacement de la perspective classique
attentive construire l'analyse sur la notion de nombre entier
et la physique sur celle d'objet lmentaire, par une perspective
moderne qui affirme le primat de la notion de domaine
et la possibilit d'une physique d'objets mathmatiques. A plusieurs
reprises, soit pour affirmer sa dette, soit pour appuyer sa thse,
Lautman cite la prface du livre de Hermann Weyl sur la thorie
des groupes et la mcanique quantique (79) :
Toute cette nouvelle mathmatique, crit notamment Weyl, celle de
la thorie des groupes et des algbres abstraites, est anime d'un esprit
nettement diffrent de celui de la mathmatique classique qui a trouv
dans la thorie des fonctions de variable complexe son plus haut pa
nouissement. En ce qui concerne la physique, le continu des nombres
rels y conserve bien son privilge inbranlable pour les mesures physiques ;
mais le sens profond de la nouvelle mcanique quantique de Heisenberg
et de Schrdinger rside n'en pas douter dans le fait d'attacher chaque
difice physique un systme propre de grandeurs, une algbre non commut
ative au sens mathmatique du terme et dont les lments sont forms
par les grandeurs physiques elles-mmes (80).
Entre les soucis logiques et les schmas de structure s'tablit
ainsi une relation de ratio cognoscendi, ratio essendi : les ^premiers
se manifestent dans l'Histoire grce aux seconds, mais les seconds
demeureraient inintelligibles dans leur essence sans les premiers.
Entre la gense des thories effectives et la dialectique qui domine
les mathmatiques, il existe, dit Lautman, un accord ncessaire .
Ayant pos ceci en principe, Lautman se contraint penser la
forme de cette ncessit.
La thse de 1937 fait une tentative pour clairer la causalit
propre l'incarnation historique des Ides. Lautman s'efforce en
effet d'associer la conception dynamique brunschvicgienne et la
conception structurale hilbertienne et d'en proposer une synthse.
Le problme de la nature de la ralit mathmatique, pour Lautman,
ne se pose ni au niveau des faits, ni celui des tres, mais celui
des thories (81). Si l'on considre les thories, cependant, Ton
(79) Hermann Weyl, Gruppentheorie und Quantenmechanik (Leipzig : S. Hirzel
Verlag, 1928).
(80) Je reprends ici la traduction de Lautman qui figure la premire page de
L'Essai sur l'unit des sciences mathmatiques dans leur dveloppement actuel.
(81) Essai..., 141.
68
Catherine Chevalley
s'aperoit que la nature du rel se ddouble et qu'elle consiste d'une
part dans le mouvement propre des ides, d'autre part dans les liaisons
qui font d'une thorie un systme. Comment unir ces deux aspects ?
Revenons l'activit cratrice ; la production de thories s'opre
sous la contrainte de ncessits de fait , par un constant renou
vellement du sens des notions essentielles (82), et ce progrs de la
rflexion rend les paradoxes des mathmatiques et de la physique
peu peu intelligibles. Des exemples de telles ncessits de fait
sont l'apparition dans l'histoire des mathmatiques des nombres
irrationnels, de l'infiniment petit, des fonctions continues sans
drives, du transfmi, etc. : admis, tous, par une incomprhens
ible ncessit de fait, avant qu'on en et une thorie deductive (83).
De mme, en physique, pour les constantes h et c (84). L'action de
l'intelligence consiste former des schmas structuraux permettant
de relier ces lments au savoir antrieur. La dynamique des
genses mathmatiques amne par l mme considrer le point
de vue structural, celui de la mtamathmatique de Hilbert (85).
Si la conception brunschvicgienne interdit, juste titre, toute
dduction a priori du contenu ou de la nature des thories, les
ides de Hilbert, bien comprises, permettent de voir les mathmat
iques la fois dans leur laboration temporelle et dans leur consis
tance interne, en examinant les thories au moyen des notions
logiques de non-contradiction et d'achvement (Le. de compl-
tude) (86). En commentant le programme mtamathmatique de
Hilbert, Lautman prend soin de montrer qu'il procde d'une inspi
ration prcisment inverse de celle des logisticiens. Substituant
la mthode des dfinitions gntiques celle des dfinitions axio-
(82) Essai..., 9.
(83) Ibid.
(84) Ibid. En effet les constantes c et ft s'imposaient de faon incomprhens
ible dans les domaines les plus diffrents, jusqu' ce que le gnie de Maxwell, de Planck
ou d'Einstein ait su voir dans la constance de leur valeur la liaison de l'lectricit et
de la lumire, de la lumire et de l'nergie .
(85) Le terme est introduit par Hilbert dans Das Unendliche, Mathematische
Annalen, 95 (1926), 161-190, et Hilbert, Bernays, Ackermann et von Neumann tra
vaillent jusqu'en 1930 l'laboration de la Beweistheorie . Lautman connaissait
directement ce texte, qu'Andr Weil avait d'ailleurs traduit immdiatement in Ada
Mathematica, 48 (fvrier 1926). En outre, il reconnat plusieurs reprises sa dette
l'gard de Bernays en ce qui concerne sa connaissance des ides de Hilbert cette
poque.
(86) Essai..., 8, 12. Cf. aussi le chapitre IV : Essence et existence. Les problmes
de la logique mathmatique.
Albert
Lautman et le souci logique 69
matiques, Hilbert, loin de vouloir reconstruire l'ensemble des
mathmatiques partir de la logique, introduit au contraire, en
passant de la logique l'arithmtique et de l'arithmtique
l'analyse, de nouvelles variables et de nouveaux axiomes qui
largissent chaque fois le domaine des consquences (87). En
d'autres termes, il laisse la place la nouveaut pour s'exprimer
dans des thories qui se grefferaient sur des thories antrieures
ou de moindre degr ; il rend compte de la croissance des math
matiques en mme temps que de leur harmonie interne. C'est donc
en elles-mmes que les thories auraient le principe de leur succes
sion, et l'activit cratrice serait alors, au sens strict, une mise
en uvre , sous la contrainte de ce principe.
Tout devient immanent : de mme que la science est un pro
cessus d'incarnation du devenir des Ides et non la copie d'un
modle , de mme elle vit d'une vie propre, et non comme la
traduction du rel empirique. La dualit de plans (88) entre la
mathmatique formalise et l'tude mtamathmatique de ce
formalisme libre la comprhension du contenu mathmatique de
toute liaison gntique avec les objets rels . Etant en quelque
sorte une mathmatique du langage , selon l'expression de Her-
brand (89), la mtamathmatique permet de construire un concept
logique de thorie. Ou encore : les raisons pour lesquelles une thor
ie est une thorie sont maintenant indpendantes de la consid
ration du degr d'adquation des propositions de la thorie
l'gard du monde . Les lments dterminants sont le choix
d'une certaine catgorie d'objets et de relations entre ces objets.
Par exemple, crit Herbrand,
l'arithmtique tudie les nombres entiers positifs, et la relation fonda
mentale qu'elle considre est celle qui relie deux nombres tels qu'on
obtient le deuxime en ajoutant un au premier : de mme la gomtrie
tudie les points ; la relation fondamentale qu'elle considre est celle
qui existe entre trois points quand ils sont sur une mme droite ; et toutes
(87) Essai..., 8, 11.
(88) Ibid.
(89) Jacques Herbrand, Les bases de la logique hilbertienne, Revue de Mtaphys
ique et de Morale, 37 (1930), 243-255. Dans une note pour Hadamard, publie in
J. Herbrand, Ecrits logiques (Paris : puf, 1968), 215, Herbrand crit que la mta
mathmatique apparat comme la thorie mathmatique ayant pour objet l'tude du
langage mathmatique .
70
Catherine Chevalley
les propositions qu'elle peut noncer peuvent s'noncer, on peut le montrer, avec ces seuls objets et cette seule relation (90).
Une thorie mathmatique pourra tre dcrite entirement
comme un langage : ses lments seront en effet constitus par un
ensemble de signes conventionnels, un systme d'axiomes et un
certain nombre de rgles de raisonnement. Les signes sont des
signes purs sans signification,- dsignant soit des individus ,
soit des relations ; les axiomes ou les hypothses de la thorie,
ou encore ses propositions primitives , sont des phrases que l'on
considre comme vraies et dont on se propose de trouver les cons
quences ; les rgles de raisonnement sont celles formalises par
Russel et Whitehead. La thorie sera dite non contradictoire s'il
n'y a pas de proposition P telle que P et HP soient vraies simultan
ment, donc s'il y a compatibilit de l'ensemble des consquences
des axiomes. Elle sera complte, ou complte dtermination
si, pour toute proposition P, on peut dmontrer soit P soit IP (91).
Pour Herbrand qui Lautman doit la conviction qu'il est
possible de librer les mathmatiques de toute dtermination
extrieure, un monde comprendre ou des intelligibles dvoiler
la force de la mtamathmatique hilbertienne est, au-del des
difficults de sa ralisation, de concevoir les mathmatiques comme
un jeu rgl produisant lui-mme son sens.
On considre souvent, crit-il, que, pour qu'une thorie mathmat
ique ne soit pas un vain jeu de symboles, (...) elle doit tre la traduction
de quelque chose de rel (...). Il ne faut pas se cacher que le rle des
mathmatiques est peut-tre uniquement de nous fournir des raisonne
ments et des formes, et non pas de chercher quels sont ceux qui s'appl
iquent tel objet (92).
Mais, philosophe, Lautman reste hant par des problmatiques
de lgitimation. D'une part, il reprend entirement les ides de
Herbrand et son interprtation de Hilbert ; il cherche mme
utiliser la thorie des champs d'individus dveloppe par Herbrand
dans sa thse (93) pour introduire un point de vue extensif
(90) J. Herbrand, Les bases de la logique hilbertienne, op. cit. Repris in Ecrits
logiques, op. cit., 156.
(91) Tout ceci est expos galement par Lautman in Essai..., 86 sq.
(92) J. Herbrand, cf. n. 90, p. 162.
(93) J. Herbrand, Recherches sur la thorie de la dmonstration (1930). Repris in
Ecrits logiques, op. cit., 89, 35-153.
Albert
Lautman et le souci logique 71
l'intrieur du point de vue structural. La notion d'interprtation
d'un systme d'axiomes, rfre aux champs de ralisation, lui
parat ainsi fondamentale pour allier la fixit des notions logiques
et le mouvement dont vivent les thories (94). D'autre part,
on le voit dchir par des dsirs contradictoires de ranimation
et d'expulsion de la question transcendantale. Dans le texte de 1939,
il cherche ainsi dans un Heidegger imparfaitement identifi l'ide
d'une relation transcendantale de domination des Ides aux thor
ies mathmatiques, qui rendrait compte de 1' manation de
celles-ci par une sorte de procession .
Quelques lgitimes que soient les objections de Lautman aux
positions du nouvel empirisme en pistmologie, sa philosophie
ne parvient donc pas sortir d'un idalisme qui hsite devant la
thologie. L'uvre de Lautman est certes interrompue de manire
tragique et n'a pas pu tenir les promesses que Lon Brunschvicg
voyait en elle, crivant en 1943 : Vous m'avez procur quelque
chose de bien rare en ce moment, le dsir d'une seconde existence
pour essayer de vous suivre loisir jusqu'au bout des chemins que
vous frayez (95). Il reste que les choix philosophiques de Lautman
engendrent des difficults non rsolues par lui. En ralit, impuis
sant trouver une forme de fondation du savoir qui expliquerait
l'adquation dcale et toujours reconstruite entre les Ides et les
thories, il tend vers l'image d'une spontanit biologique de la
connaissance. L'aporie devient manifeste dans la description de la
place de l'homme : tantt acteur d'une exprience spirituelle
cratrice dans laquelle il retrouve le devenir des Ides, tantt
simple milieu qui permet de catalyser la gense des thories
successives.
CNRS, Lp. 21 Catherine Chevalley.
Boston University.
ANNEXE I
Albert Lautman nat en 1908 et meurt fusill par les Allemands
en 1944, l'ge de 36 ans. Il fait ses tudes secondaires Marseille, o il
passe le baccalaurat A' et remporte plusieurs prix au concours gnral.
(94) Essai..., 12. Pour l'introduction de la mthode t extensive dans la conception
structurale, cf. Essai..., 87 sq.
(95) Lettre du 26 fvrier 1943. Documents S. L.
72
Catherine Chevalley
Aprs son anne de lettres suprieures Paris, au lyce Condorcet o il rencontre Jacques Herbrand , il est reu l'Ecole normale
suprieure, en 1926. Prfrant l'tude de la philosophie la direction de
l'entreprise de son oncle, que sa famille souhaitait lui confier, il travaille
sur des problmes de logique mathmatique, auxquels il consacre son
diplme d'tudes suprieures. Il passe plusieurs mois Berlin et Vienne
avant l'agrgation. Entre 1933 et 1939, il suit Ulm le sminaire de
Gaston Julia. Il avait d'autre part pass un an au Japon sa sortie de
l'Ecole, et s'y tait initi aux progrs de la physique mathmatique.
Nomm dans l'enseignement secondaire, il soutient ses deux thses en 1937,
et les publie immdiatement grce Freymann, directeur cette poque
des ditions Hermann. Inquit comme Juif, sauv par l'intervention de
Cavaills, il entre cependant dans la Rsistance, est arrt et fusill.
1936 Mathmatiques et ralit , communication au Congrs interna
tional de Philosophie scientifique de Paris (1935) (Paris : Hermann).
1936 L'axiomatique et la mthode de division, in Recherches philoso
phiques, VI.
1937 De la ralit inhrente aux thories mathmatiques , communic
ation au Congrs Descartes de Paris (1937) (Paris : Hermann).
1937 Essai sur les notions de structure et d'existence en mathmatiques
(thse principale) (Paris : Hermann).
1937 Essai sur l'unit des sciences mathmatiques dans leur dveloppe
ment actuel (thse complmentaire) (Paris i Hermann).
1939 Nouvelles Recherches sur la structure dialectique des mathmatiques
(Paris : Hermann).
La pense mathmatique. Sance de la Socit franaise de Philo
sophie du 4 fvrier 1939 (J. Cavaills et A. Lautman) publie dans
le Bulletin de la Socit franaise de Philosophie, 1946.
1946 Symtrie et dissymtrie en mathmatiques et en physique (Paris :
Hermann) posthume.
1977 Essai sur l'unit des mathmatiques et divers crits (Paris : Union
gnrale d'Editions). Ecrits rassembls par M. Loi. Prfaces de
M. Loi, J. Dieudonn et O. Costa de Beauregard.
Etudes critiques
Mario Castellana, La philosophie des mathmatiques chez Albert Laut
man, // Protagora, 115 (1978).
Jean Petitot, Morphogense du sens, I (Paris : puf, 1985), 56-61.
ANNEXE II
Jacques Herbrand nat en 1908 et meurt en juillet 1931, 23 ans,
dans un accident de montagne. Reu premier l'Ecole normale sup
rieure en 1925, puis premier l'agrgation, il s'attire cependant les cri-
Albert Laulman el le souci logique 73
tiques de la Sorbonne au moment de sa soutenance de thse, juge trop
philosophique . Cette thse, intitule Recherches sur la thorie de la
dmonstration, et publie en Pologne en 1930, est l'aboutissement de
rflexions inspires Herbrand par sa lecture de Lwenheim, Skolem,
von Neumann et Hilbert. L'objet de Herbrand est d'introduire les
nouvelles logiques axiomatiques hilbertiennes en France, et de faire
une place , l'algbre dans un enseignement mathmatique entirement
domin par l'analyse. Soutenu par les encouragements de Jacques Hada-
mard, professeur au Collge de France, Herbrand proteste contre l'ostr
acisme dont est victime la logique mathmatique. Il crit ainsi Vessiot,
directeur de l'Ecole normale, qu'il ne voit pas pourquoi on refuse droit
de cit un travail s'occupant de rsoudre des questions arithmtiques
difficiles poses par une thorie que l'on peut certes considrer comme
philosophique, tandis que la plupart des chapitres des mathmatiques
ont pour origine une question pose par une autre science (lettre du
28 novembre 1930). Malgr ces difficults, la thse de Herbrand lui
assure trs vite une rputation internationale. Parti pour l'Allemagne
avec une bourse Rockefeller en octobre 1930, il travaille Berlin avec
von Neumann, puis Hambourg avec Artin, puis Gttingen avec Emmy
Noether. Les lettres qu'il crit pendant cette priode montrent une
volution de ses intrts essentiels de la logique vers les mathmatiques,
et en 1931 il fait une demande pour aller travailler Princeton auprs
du mathmaticien Wedderburn. Mais, revenu en France, il se tue au cours
d'une descente dans les Pyrnes.
Souvent compar Galois, Herbrand a jou en quelques annes un
rle essentiel dans l'histoire des mathmatiques et de la logique contemp
oraines. En logique, parti de considrations de |mtamathmatique
(donner une thorie concrte de la dmonstration formelle , selon
l'expression de Hilbert), il concentre ses recherches sur YEntscheidungs-
problem, qui tait l'une des proccupations principales des logiciens des
annes 1920 : comment trouver une mthode pour dmontrer qu'une
proposition donne est vraie ou non dans une certaine thorie ? Le
thorme de Herbrand , qui tablit une relation systmatique entre
logique propositionnelle et logique de la quantification et fait usage
de mthodes de dmonstration automatiques , forme la base de nom
breux travaux actuels concernant le problme de la dcision. Dans son
dernier mmoire de logique, sur la non-contradiction de l'arithmtique ,
publi aprs sa mort, il confronte ses rsultats avec ceux de Gdel relatifs
l'impossibilit d'une dmonstration gnrale intuitionniste de la non-
contradiction. En mathmatiques, Herbrand s'est, l encore, intress
des questions la fois trs abstraites et dveloppes hors de France :
la thorie des groupes, la thorie du corps de classes. Il prend galement
position dans le dbat entre formalistes et intuitionnistes , en s'oppo-
sant tout autant au courant axiomatique et logiciste reprsent par
Frege et Russell qu'au courant intuitionniste de Brouwer et Heyting.
Ses ides sur la nature des mathmatiques et de la logique, exposes par
lui-mme dans un article de la Revue de Mtaphysique et de Morale sur
les bases de la logique hilbertienne , ont influenc trs profondment
74
Catherine Chevalley
la philosophie mathmatique de Lautman, et, un moindre degr, celle
de Cavaills, qui regretta aprs la mort de Herbrand de ne pas avoir su
mieux reconnatre l'importance et la nouveaut de ses travaux. Mais
Lautman et Cavaills meurent leur tour et l'uvre de Herbrand n'a,
pour cette raison, pas encore t mise sa place relle.
Nous publions dans ce qui suit deux lettres de Jacques Herbrand
adresses Albert Lautman en 1930 et 1931. Nous devons ces lettres
la gnrosit de Mme Suzanne Lautman, que nous voudrions ici remercier
trs chaleureusement pour son aide et les informations qu'elle nous a
donnes.
Nous donnons galement ci-dessous une bibliographie critique concer
nant Herbrand. L'tablissement de la bibliographie de ses uvres fait
partie d'un travail de recherche actuellement en cours (1).
Nous voudrions, enfin, rendre hommage ici Jean Van Heijenoort,
qui avait accept, avant sa mort en 1986, de travailler avec nous la publi
cation d'uvres compltes de Jacques Herbrand.
BIBLIOGRAPHIE CRITIQUE
A. Lautman et Cl. Chevalley, Notice biographique sur Jacques Herbrand,
Annuaire des anciens lves de l'Ecole normale suprieure (1931),
66-68.
Cl. Chevalley, Sur la pense de Jacques Herbrand, L'enseignement math
matique, 34 (1935-1936), 97-102.
J. Dieudonn, Jacques Herbrand et la thorie des nombres, in Proceedings
of the Herbrand Symposium-Logic Colloquium 1981 (Amsterdam - New
York - Oxford : North-Holland Publ, 1982), 3-7.
B. Dreben, S. Aanderaa, Herbrand analysing functions, Bulletin of the
American Mathematical Society, 70 (1964), 697-698.
B. Dreben, P. Andrews et S. Aanderaa, False lemmas in Herbrand, ibid.,
69 (1963), 699-706.
B. Dreben, J. Denton, A supplement to Herbrand, The Journal of Symb
olic Logic, 31 (1966), 393-398.
W. D. Goldfarb, Introduction, in J. Herbrand, Logical Writings (Dor
drecht : Reidel, 1971), 1-20.
J. Van Heijenoort, Prface, in J. Herbrand, Ecrits logiques (Paris : puf,
1968), 1-12.
Id., L'uvre logique de Jacques Herbrand et son contexte historique,
in Proceedings..., op. cit., 57-87 (contient une bibliographie trs
complte).
(1) Sous la responsabilit de H. Sinaceur, P. Engel et C. Chevalley.
Albert Lauiman et le souci logique 75
ANNEXE III
DEUX LETTRES DE JACQUES HERBRAND ALBERT LAUTMAN (*)
Lettre en date de mercredi (Berlin, le 20-XI-30 d'aprs l'enveloppe)
Mon cher ami,
J'aurai attendu un long temps pour t'crire ; j'espre que tu n'en
auras conu aucun doute sur notre amiti, et que tu n'auras pas pris ce
ralentissement de nos relations que les circonstances extrieures
m'imposrent Paris, et ici mille choses pour un affaiblissement. Elle
ne doit pas dpendre de si peu de chose.
La vie que je mne ici est bizarre ; le manque absolu de contraintes
qu'entrane le fait de vivre seul et isol, le manque de curiosit me
donnent l'impression de n'exister (qu') peine ; les jours coulent avec
une galit et une fluidit jusqu'ici inconnues. J'ai beau faire, je ne me
retrouve pas. Ni les longues rflexions solitaires, ni le travail dsordonn,
ne sont revenus, une anne m'a comme chang. Je subis quoique seul le
drglement des horaires berlinois, qui me font prendre mes repas des
heures inattendues, et me font dcouper mes journes de manire bizarre.
Mais ce manque d'quilibre n'est pas que matriel ; je me demande encore
ce que je fais ici, comment je passe mes heures ; je crois que je travaille
beaucoup ; mais je ne puis arriver compter mes heures de travail. Je
me sens inquiet et instable. Je prfrerais un dsespoir cette inconsc
ience... J'ai parfois l'impression que je vis, trs lgrement, en marge
du monde extrieur, comme dcal d'un e dans une cinquime dimension.
Je sors peine ; je n'ai jusqu'ici t qu'une fois au Thtre, jamais au
concert. Je vais parfois au cinma, quand deux heures risquent d'tre
vides, et qu'il fait trop froid dehors. J'ai pris hier une dcision inattendue,
celle d'aller voir le Gottesdammerung Dimanche... Je ne peins que trop
mal cet tat nbuleux et incertain de semi-existence que je subis actuelle
ment. Mais je ne le pourrais qu'en en prenant pleinement conscience, et
j'en serais alors, sans doute, malheureux.
Je fais beaucoup de maths. Sans intrt sauf celui que donne l'lan.
La moindre question est si complique... Je finis par croire qu'il ne faut
rien faire qu' peu prs ; qu'on ne peut rien connatre fond. Tout est
trop long ; la vie est trop courte ; il faut inventer en dormant. La Recherche
est un jeu d'adresse ; il n'y a pas de vraie intuition : on ne voit jamais tout.
Je voudrais passionnment faire autre chose. N'importe quoi qui
dtende le corps. Je me sens si us, mon vieux, parfois ; si vieux dj ;
je ne me sens ni un corps alerte, ni un esprit vif ; tout rampe en moi.
(*) Je remercie Suzanne Lautman de m'avoir communiqu ces lettres.
76
Catherine Chevalleg
La vue d'une station de sports d'hiver me donne un frisson d'envie, et d'angoisse. C'est le symbole d'un corps qui bondit, d'un esprit qui joue, d'un cur qui ptille. J'ignore tout cela. Alors, trs prosaquement, je
suis rduit ces combinaisons rarement fertiles, et souvent maigres (?)
de signes sur du papier blanc. Il est vrai que c'est mon mtier dsormais...
Ecris-moi, parle-moi de toi ; j'attends de tes nouvelles. Affectueuse
ment.
J. H. bei Ehrsmann
Mommenstrasse 47
Berlin (Charlottenburg)
J'ai vu Hesnard, il y a quinze jours ; trs aimable mais totalement
inutile ; il ne m'a donn aucune adresse, et presque aucun renseignement ;
Gavaills, que j'ai vu, m'a dit qu'il en fut de mme pour lui. Il donne
l'impression d'en avoir assez d'avoir sur le dos tous les tudiants franais
de Berlin ; et qu'il lui semble qu'il aura assez fait pour leur corporation
d'avoir fond la Maison de France. En dfinitive, je ne connais personne
ici, sauf v. Neumann, qui est un type charmant ; mais je ne le vois videm
ment que de temps en temps, aprs ses cours. J'ai vu deux ou trois fois
Cavaills, qui est reparti ; il gagne tre connu...
J. H.
Lettre en date de Berlin le 10 mai (1931)
Quitte Berlin cette semaine. Mon adresse
dsormais Paris, o l'on fera suivre
(vais Hamburg et Gttingen)
Pourquoi ne t' ai-je pas crit pendant tout ce sjour Berlin ? Tout
autre eut cru un loignement, une amiti dfaillante. Tu n'as pas voulu
y croire ; je t'en remercie. Si je cherche les raisons qui m'ont empch
ou gn, peut-tre est-ce une analyse complte de ma vie actuelle que
j'entreprendrais. Mais je crois que j'ai perdu le got de l'introspection.
Et celui des mots. J'ai l'impression trs nette de dormir. De dormir
depuis bientt deux ans. Est-ce la solitude ? Est-ce l'ennui ? L'impossib
ilit de meubler ma vie ? Un peu de tout cela. Tu m'as toujours paru
plus exigeant et plus croyant que moi ; maintenant plus que jamais.
C'est avec foi qu'on parle. La rigueur ce que j'ai appel moi rigueur
entrane le silence. C'est un refus. J'aimerais causer avec toi. J'ai toujours
recul de t'crire : l'me est plus nue dans une lettre ; je me sens trop
creux actuellement. Peut-tre dois-je accuser aussi Berlin ; cette ville
o tout s'mousse, tout s'amortit. N'as-tu pas eu cette impression ? Je
n'ai mme pas la consolation d'avoir travaill utilement. Un dplorable
manque de gnie. Et bien trop de ce qu'on appelle facilit . Ici je manque
Albert
Lautman et le souci logique 77
d'opposition ; je manque d'amis et d'ennemis. Je n'ai pas de but en moi-
mme ; les seuls que je me sois jamais proposs sont ceux o l'on m'avait
sem des obstacles. Tu sais que je ne crois rien ne tends rien. Alors
j'ai attendu ces mois.
Tu vas partir, me dis- tu, au Japon. Tu crois en l'influence de nouveaux
cieux. Tant mieux. Je n'y crois pas. Toi, comme je te connais, peux sans
doute, malgr la douceur de cette vie de l-bas, faire quelque chose.
Je ne le pourrais pas. Je ne pars pas aux Indes ; j'essaie Princeton. Cela ne
me dit rien. S'ennuyer l, ou dans un trou de province. Paris, trop de
choses m'en empchent (quoi ? rien de fondamental : certaines questions
de fait, qui formrent depuis un an la trame matrielle de ma vie). J'atten
drai aussi bien en Amrique qu'en France. Je ne sais pas encore quoi.
Peut-tre me marierai-je. C'est mme un projet assez prcis. Cela me
fournirait une rgle de vie. J'en ai assez besoin. Ici je ne me sens forc
rien. Je suis libre. C'est tout (et encore, il ne faudrait pas que j'essaie de me
le prouver ; cela ne serait pas si facile...). Je ne manque que de buts.
Mais qui peut m'en proposer ! Excuse tout cela, mon vieux. Gure int
ressant ; sinon que je le sais. Je t'ai crit au hasard ; ce que tu eus devin
au travers de dix conversations. Ne crois surtout pas que j'ai voulu
faire un portrait . J'ai fait ici pour toi et que tu me pardonnes
quelques rflexions qu'il est en gnral inutile que je me fasse moi-
mme. J'aimerais te revoir.
J. H.