Vous êtes sur la page 1sur 142

Fondation Pour la science

Centre international de synthse



Premire semaine international de synthse
Deuxime fascicule
(du 20 au 25 mai 1929)




CIVILISATION
- LE MOT ET LIDE -
Exposs par
Lucien Febvre, mile Tonnelat, Marcel Mauss,
Adfredo Niceforo et Louis Weber

DISCUSSIONS


Un document produit en version numrique par Jean-Marie Tremblay, bnvole,
professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi
Courriel: jean-marie_tremblay@uqac.ca
Site web pdagogique : http://www.uqac.ca/jmt-sociologue/

Dans le cadre de la collection: "Les classiques des sciences sociales"
Site web: http://www.uqac.ca/Classiques_des_sciences_sociales/

Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque
Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi
Site web: http://bibliotheque.uqac.ca/




Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 2

Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marie Tremblay, bnvole,
professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi partir de larticle de :


Fondation Pour la science, Centre international de synthse
Premire semaine international de synthse, Deuxime fascicule
(du 20 au 25 mai 1929)

CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -. Exposs par Lucien
Febvre, mile Tonnelat, Marcel Mauss, Adfredo Niceforo et Louis
Weber. Paris: la Renaissance du livre, 1930, 145 pp. Premire se-
maine.

Exposs par :

Lucien Febvre, Professeur l'Universit de Strasbourg
mile Tonnelat, professeur la Sorbonne
Marcel Mauss, directeur l'ole des hautes tudes
Alfredo Niceforo, professeur l'Universit de Naple.
Louis weber, Directeur-adjoint au ministre du Travail

Polices de caractres utilise :

Pour le texte: Times New Roman, 14 points.
Pour les citations : Times New Roman 12 points.
Pour les notes de bas de page : Times New Roman, 12 points.

dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft Word
2004 pour Macintosh.

Mise en page sur papier format : LETTRE (US letter), 8.5 x 11)

dition numrique ralise le 5 fvrier 2006 Chicoutimi,
Ville de Saguenay, province de Qubec, Canada.


Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 3



Table des matires



Avant-propos, par Henri BERR

Civilisation. volution d'un mot et d'un groupe d'ides, par Lucien Febvre

Discussion

Kultur. Histoire du mot, volution du sens, par mile Tonnelat

Discussion

Les Civilisations. lments et formes, par Marcel Mauss

Introduction
I. Faits de civilisation
II. Civilisations, formes de civilisation
III. Sens ordinaires du mot civilisation

Discussion

Note sur la Civilisation indienne, par P. Masson-Oursel
propos des formes et aires de civilisation, par Raymond LENOIR

La Civilisation. Le problme des valeurs. Une chelle objective des valeurs est-
elle concevable, par Alfredo Niceforo

Discussion

La Civilisation. Civilisation et technique, par Louis Weber

Discussion
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 4



Fondation Pour la science,
Centre international de synthse
Premire semaine international de synthse,
Deuxime fascicule (Premire semaine du 20 au 25 mai 1929)

CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -.




Exposs par Lucien Febvre, mile Tonnelat, Marcel Mauss, Ad-
fredo Niceforo et Louis Weber. Paris: la Renaissance du livre, 1930,
145 pp.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 5






CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -

Avant-propos

Par Henri Berr







Retour la table des matires

Dans l'Avant-Propos d'un premier fascicule j'ai prcis le caractre
que nous dsirons donner nos semaines : je n'y reviendrai pas.
Ici, je voudrais insister sur le rapport qui existe entre les communica-
tions et les discussions que recueille ce fascicule Civilisation et le Vo-
cabulaire qu'labore la Section de Synthse historique du Centre.

Notre Vocabulaire, tel que nous l'avons conu, doit prsenter une
double utilit. Il apportera une contribution importante l'histoire des
ides. La vie des mots, quand il s'agit des termes scientifiques, ou dont
il est fait un emploi scientifique, reflte l'volution de la science :
l'histoire de l'histoire et de la thorie de l'histoire se trouvera donc sin-
gulirement claire parce Vocabulaire historique.

la science mme, d'autre part, il fournira des thmes de r-
flexion. Mieux encore, il mnagera l'accord des travailleurs et facilite-
ra, par suite, la solution des problmes dans le domaine de l'histoire -
aussi largement compris qu'il est possible et lgitime.

Le vocable civilisation est un des mots, de large porte, qui sont le
plus souvent employs la fois dans la langue des historiens, dans
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 6

celle des philosophes, et dans le langage courant. Les hommes politi-
ques, les journalistes s'en servent constamment. Ils s'en servent en des
sens divers - et volontiers vagues. D'une faon gnrale, ce mot est
affect d'une roccupation de valeur, qui a ou qui peut tre soupon-
ne d'avoir toujours quelque chose de subjectif.

notre point de dpart, dans celle tude en commun, nous avons
rejet absolument, comme il convenait, toute proccupation de celle
nature. Objectivement, nous avons cherch savoir quand tait n le
moi, sous la pression de quelles circonstances et de quels besoins ;
quel sort il avait eu depuis son apparition. Et, paralllement celle de
civilisation, nous avons fait, ou bauch, l'histoire de Kultur.

Lucien Febvre et mile Tonnelat se sont chargs respectivement
de cette enqute
1
. Leurs exposs, en partie neufs, riches de substance,
ont provoqu des remarques complmentaires : on trouvera ici ces
communications, revues et encore enrichies
2
.

L'histoire de civilisation, comme celle de Kultur, manifeste, parmi
les apports des penseurs et des circonstances, deux tendances diverses
et qui s'opposent, au moins en apparence. L'une consiste considrer
la civilisation comme un idal humain ; l'autre attribuer une certaine
civilisation des groupements humains dtermins. Les deux tendan-
ces sont-elles inconciliables ? Du fait qu'il y aurait des civilisations, la
civilisation serait-elle un concept prim ? - L'histoire du moi posait
un problme dont la solution a t amorce, dans les sances suivan-
tes, par les communications de Marcel Mauss, Alfredo Niceforo,
Louis Weber, et les dbats qu'elles ont provoqus.

Qu'il y ait des civilisations diffrentes, dont les traits caractristi-
ques (et peut-tre les types divers) doivent tre tudis mthodique-
ment, Marcel Mauss l'a montr avec une abondance de documentation

1
E. Tonnelat nous a rendu le grand service de remplacer, aux approches de la
Semaine, Charles Andler, qui s'tait charg, en principe, du mot Kultur, mais a
d, vers ce moment, s'absenter de Paris.
2
En appendice l'tude, si fouille, de Lucien Febvre, nous avons tenu pu-
blier ses notes - qui constituent, pour l'histoire des ides, une mine de rensei-
gnements et de suggestions.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 7

et une ingniosit frappantes. Il a dfini, il a voulu dfinir de faon
tout extrieure et objective, ce qu'il appelle le phnomne de civilisa-
tion - dont le propre est de pouvoir s'emprunter, d'tre commun, dans
son expansion, un nombre plus ou moins grand de socits, un
pass plus ou moins long de ces socits (p. 82).

Qu'on puisse dterminer des formes et des aires de civilisations,
cela ressort galement de son lumineux expos. Il y a des civilisations
nationales et des civilisations supra-nationales. Les civilisations supra-
nationales - civilisation ancienne et civilisation moderne ; civilisation
europenne et civilisations asiatiques ; civilisation chrtienne et civili-
sation islamique... - ont pour fondement des donnes trs diverses.

Si divers que soient les phnomnes de civilisation, ils peuvent tre
ramens, comme l'a montr A. Niceforo, un nombre limit d'l-
ments : vie matrielle, organisation sociale, vie intellectuelle, dirons-
nous - en modifiant quelque peu ses intressantes indications. Et, sou-
vent, c'est ce dernier lment, l'intellectuel, ce sont les donnes reli-
gieuses et morales qui fondent une civilisation supra-nationale
3
.

A-t-on les moyens de classer, hirarchiquement, les civilisations ?
Par de fortes objections Niceforo a montr la difficult de les compa-
rer entre elles pour tablir, de faon prcise, numrique, des degrs de
supriorit. Pourtant, il va trop loin, semble-t-il, - et la discussion l'a
fait ressortir, - quand il limine le concept optimiste de civilisation.

La difficult de comparer et de classer les groupes humains, les re-
culs sur tel point de telle socit, le regrs gnral de telle priode ne
prouvent pas qu'il n'y ait point une civilisation humaine, qui progresse
dans l'ensemble.

l'origine, remarquons-le, civis, le mot qui opposait au barbare
l'homme de la civitas, - hritire de la [mot grec], -exprimait une sup-

3
Dans quelle mesure les phnomnes de civilisation - par exemple, les repr-
sentations et les pratiques collectives que relve l'ethnologie - sont-ils sociaux,
au sens troit et rigoureux du moi, cette question, qu'aurait pu soulever la
communication de Mauss, n'a pas t traite et n'avait pas l'tre en la cir-
constance.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 8

riorit, qui, au point de vue de l'organisation sociale et du dveloppe-
ment de la personnalit humaine, ne saurait tre mise en doute. On
verra que la seconde partie de nos dbats a men cette constatation
objective qu'il y a, de l'animalit l'humanit primitive, de l'humanit
primitive l'humanit actuelle, un acquis progressif. Cet acquis, ce
fond commun, n'est-il qu'un rsultat de fusion ? Mauss l'affirme. Mais,
dans celle sorte de contamination rciproque des socits el des civili-
sations, figure, selon lui, un capital raison , raison pure, raison pra-
tique. La notion d'un acquis croissant, d'un bien intellectuel et mat-
riel, partag par une humanit de plus en plus raisonnable, est, nous le
croyons sincrement, dit-il, fonde en fait (p. 104). Pour l'agence-
ment des socits ; pour la technique, dont M. Louis Weber a si bien
montr le rle et la porte, et dont on a pu dire qu'elle constitue
l'homme des organes artificiels ; pour la science, qui assure l'esprit
un empire croissant sur les forces naturelles ; pour la spculation
mme et pour la morale, cela ne saurait gure tre contest. Dans
l'volution de l'humanit se dveloppe la civilisation.

Mais - prcaution importante - nous avons laiss de ct la ques-
tion bonheur, distincte de la question progrs. Parmi les lments de
la civilisation, quels sont ceux qui doivent primer dans une civilisation
idale : ce problme-l est d'ordre normatif. Nous n'avons voulu que
constater.

Toutefois, nous avons constat prcisment, dans le langage
mme, par l'emploi de mots divers, une sorte de ttonnement pour
tablir des diffrences, non seulement de nature, mais, dans quelque
mesure, de valeur. Les Franais ont civilisation et culture ; les
Allemands ont Kultur, Zivilisation et Bildung : n'apparat-il pas que,
chez tous les peuples, tous les hommes qui sont pris de clart et d'ac-
cord intellectuel devraient s'entendre, en premier lieu, pour faire cette
distinction : la civilisation, c'est l'ensemble des lments d'activit et
de progrs - matriels, intellectuels, sociaux - de l'humanit ; la
culture, c'est son dveloppement mental et moral ; tandis que la Bil-
dung, ou l'ducation, c'est la formation de l'individu ? S'il y a bien une
indication intressante dans l'opposition qu'tablissent les Allemands
entre la Zivilisation, qui serait quelque chose de mcanique , et la
Kultur, qui serait transbiologisch, comme je l'entendais rcemment
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 9

dfinir, rien, dans l'tymologie ni l'usage courant, ne justifie cette li-
mitation du sens de civilisation .

En dfinitive, n'est-ce pas l'histoire mme - cette histoire des mots
et des ides, o se refltent l'exprience et la rflexion des hommes,
o affleure une psychologie profonde - qui doit, lentement et objecti-
vement, procurer la solution au problme de la civilisation idale ?

Quoi qu'il en soit, il semble qu'au cours de celle tude mthodique,
grce d'instructives communications et des interventions, diverse-
ment comptentes, beaucoup de lumire ait t projete sur une notion
complexe et d'importance capitale
4
.

Henri Berr

4
Les notes de sances ont t prises par deux collaborateurs du Centre, Robert
Bouvier et Jean de Salis.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 10




CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -

CIVILISATION

VOLUTION D'UN MOT
ET D'UN GROUPE D'IDES

Par Lucien Febvre
Professeur l'universit de Strasbourg






Retour la table des matires

Faire l'histoire d'un mot, ce n'est jamais perdre sa peine. Bref ou
long, monotone ou vari, le voyage est toujours instructif. Mais on
compte, dans toute grande langue de culture, une dizaine de termes -
jamais plus, souvent moins - dont le pass n'est pas du gibier d'rudit.
Du gibier d'historien, oui, dans toute la force du mot historien.

Ces termes, dont le sens, plus ou moins grossirement dfini par
les dictionnaires, ne cesse d'voluer sous la pousse des expriences
humaines, nous arrivent grossis, pour ainsi dire, de toute l'histoire
qu'ils ont traverse. Seuls, il permettent de suivre et de mesurer avec
une exactitude un peu lente (le langage n'est pas un appareil enregis-
treur trs rapide) les transformations d'un groupe de ces ides matres-
ses que l'homme se complat croire immobiles, parce que leur im-
mobilit semble garantir sa scurit
5
. Faire l'histoire du mot franais

5
Entre parenthses, qu'aucun matre historien n'ait jamais suggr, qu'aucun
jeune historien n'ait jamais de lui-mme conu l'ide de consacrer l'histoire
d'un de ces mots une tude approfondie, disons, si l'on veut, une thse de doc-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 11

civilisation, ce serait reconstituer, en ralit, les phases de la plus pro-
fonde des rvolutions qu'ait accomplies, et subies, l'esprit franais de-
puis la seconde moiti du XVIIIe sicle jusqu' nos jours. Et par
consquent, d'un point de vue particulier, embrasser dans sa totalit
une histoire dont l'attraction, pas plus que le rayonnement, ne s'est
borne aux frontires d'un tat. De cette rvolution, la simple bauche
qui suit permettra peut-tre de dater les poques avec plus de rigueur.
Elle montrera ceci du moins, une fois encore : le rythme des vagues
qui battent nos socits, ce qui le rgle finalement et le dtermine,
c'est le progrs non d'une science particulire et de rflexions tournant
dans un mme cercle, mais de toutes les disciplines solidaires, de tous
les savoirs s'entr'aidant.


I


Retour la table des matires

Dlimitons nettement le problme. Il y a quelques mois, une thse
tait soutenue en Sorbonne ; elle traitait de la civilisation des Tupi-
Guarani. Or ces Tupi-Guarani, peuplades de l'Amrique du Sud, r-
pondent en tout au signalement que nos pres donnaient du sau-
vage . Mais depuis longtemps la notion d'une civilisation des non-
civiliss est courante. Si l'archologie lui en donnait les moyens, nous
verrions sans moi un archologue traiter de la civilisation des Huns -
de ces Huns dont nous apprmes nagure qu'ils furent les flaux de
la civilisation .

Cependant nos journaux, nos revues - et nous-mmes ne cessons
de parler des progrs, des conqutes, des bienfaits de la civilisation.
Tantt avec conviction, tantt avec ironie, parfois avec amertume.

torat : voil qui peint bien l'tat d'inorganisation, non pas matrielle mais spiri-
tuelle, dans lequel demeurent toujours les tudes d'histoire moderne. Des mo-
nographies de cette sorte existent dans le domaine de l'histoire ancienne, com-
bien utiles et instructives, on le sait. Il est bien entendu qu'elles seraient diffi-
ciles crire. Il y faudrait des historiens forte culture philosophique : aves
rarae. Il s'en trouve cependant ; et s'il n'y en a point, qu'on se soucie d'en for-
mer.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 12

Mais enfin nous en parlons. Qu'est-ce dire, sinon que le mme mot
sert dsigner deux notions diffrentes ?

Dans le premier cas, civilisation signifie simplement pour nous
l'ensemble des caractres que prsente aux regards d'un observateur la
vie collective d'un groupement humain : vie matrielle ; vie intellec-
tuelle, vie morale, vie politique et - par quoi remplacer cette expres-
sion vicieuse ? - vie sociale. C'est l ce qu'on a propos d'appeler la
conception ethnographique de la civilisation
6
. Elle n'implique au-
cun jugement de valeur ni sur le dtail, ni sur l'ensemble mme des
faits examins. D'autre part, elle n'a point de rapport aux individus
pris isolment, leurs ractions personnelles, leur comportement.
Elle est avant tout d'ordre collectif.

Dans le second cas, et quand nous parlons des progrs, des dfail-
lances, des grandeurs ou des faiblesses de la civilisation, nous avons
bien dans l'esprit un jugement de valeur. Nous concevons que la civi-
lisation dont il s'agit - la ntre - est en soi quelque chose de grand et
de beau ; quelque chose, galement, de plus noble, de plus conforta-
ble, de meilleur moralement et matriellement parlant que ce qui n'est
pas elle : la sauvagerie, la barbarie ou la demi-civilisation. Nous
sommes assurs, enfin, que cette civilisation, dont nous sommes les
participants et les propagateurs, les bnficiaires et les vulgarisateurs,
nous communique tous une valeur, un prestige, une dignit mi-
nente. Carelle est un bien collectif dont jouissent les socits civili-
ses. Mais aussi, un privilge individuel, dont chacun de nous reven-
dique firement la possession.

Ainsi, dans une langue rpute claire et logique, un mme mot d-
signe aujourd'hui deux notions trs diffrentes, et presque contradic-
toires. Comment en est-on arriv l ? Comment, et dans quelle me-
sure, l'histoire mme du mot claire-t-elle ces obscurits ?

*
* *


6
A. Niceforo, Les indices numriques de la civilisation et du progrs, Paris,
1921, in-12.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 13

Civilisation est rcent dans la langue. Andr-Louis Mazzini, la
premire page de son livre de 1847 : De l'Italie dans ses rapports avec
la libert et la civilisation moderne, crit : Ce mot a t cr par la
France, par J'esprit franais du dernier sicle. Ce qui fait penser par
avance la lettre de Nietzsche Strindberg regrettant, en 1888, de
n'tre point Allemand : Il n'y a pas d'autre civilisation que celle de la
France. Cela ne souffre pas d'objection ; c'est la raison mme ; elle est
ncessairement la vraie
7
. Ces affirmations, nous le verrons, posent
mais ne rsolvent pas une assez grosse question. Du moins un fait est-
il incontestable : civilisation est, dans la langue franaise, un mot de
cration et d'usage rcents.

Qui le premier l'employa, ou du moins le fit imprimer ? Nous
l'ignorons. Personne ne s'tonnera de l'aveu. Nous sommes extrme-
ment mal outills - parlons net, nous ne sommes pas outills du tout,
pour faire l'histoire des mots rcents de notre langue. En dehors de la
srie des Dictionnaires de lAcadmie franaise (1694 ; 1718, 1740,
1762, 1798, 1835, 1878), en dehors des rpertoires classiques qui, du
Furetire au Littr en passant par l'Encyclopdie, compltent ces re-
cueils fondamentaux ; en dehors enfin, pour le XVIIIe sicle, de quel-
ques travaux utiles mais sommaires : l'tude de Gohin. (1903), sur Les
transformations de la langue franaise de 1710 1789, ou celle de
Max Frey (1925) sur Les transformations du vocabulaire franais
t'poque de la Rvolution, 1789-1800, nous sommes dmunis de tout ;
et si je qualifie ces travaux de sommaires, j'y suis bien oblig par les
faits : nous n'avons pas la vingtaine de lexiques particuliers : lexique
de la langue de Montesquieu, de la langue de Voltaire, de Turgot, de
Rousseau, de Condorcet, etc., qui seuls permettraient d'crire l'un des
plus beaux et des plus neufs chapitres de cette histoire gnrale de la
pense franaise parle langage dont la monumentale Histoire de la
langue franaise de M. Ferdinand Brunot rvle si puissamment l'in-
trt et la fcondit.


7
Textes cits par Albert Counson, Qu'est-ce que la civilisation ? (Public. de
l'Acadmie de langue et littrature franaise, Bruxelles, 1923, in-4). - De
mme, La civilisation, action de la science sur la loi, Paris, Alcan, 1929, in-
12, pp. 187 et 188, n.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 14

Qui veut faire l'histoire d'un mot n au XVIIIe sicle en est rduit
aujourd'hui pratiquer des sondages hasardeux, sans nul secours d'in-
dex ou de rpertoires, travers une littrature infinie. Ci, pour un r-
sultat alatoire, des heures et des heures de travail gaspiller. En ce
qui me concerne, au cours de longues sances de lecture autant que
possible mthodiquement conduites, je n'ai pas trouv d'emploi du
mot civilisation, dans un texte franais imprim, antrieur l'anne
1766.

Je sais qu'habituellement on fait remonter plus haut, jusqu' Turgot
jeune et ses discours de Sorbonne, l'usage de ce nologisme. L'ou-
vrage de Gohin mentionne, au mot Civilisation, une date de nais-
sance : vers 1752 - et une rfrence : Turgot, II, 674
8
. Il s'agit
videmment, non de l'dition Schelle, qui seule doit faire autorit,
mais de l'dition Daire et Dussard, dont les deux volumes (tablis
d'aprs l'dition Dupont de Nemours) ont paru, dans la Collection des
principaux conomistes, en 1844. On y trouve publies, ou plus exac-
tement reproduites au tome II (p. 671) des Penses et fragments qui
avaient t jets sur le papier pour tre employs dans un des trois
ouvrages sur l'histoire universelle ou sur les progrs et la dcadence
des Sciences et des Arts. Et la page 674 on lit : Au commencement
de la civilisation les progrs peuvent tre, et surtout paratre rapides.
Malheureusement, le mot n'est pas de Turgot, fort probablement, mais
de Dupont de Nemours qui l'aura employ tout naturellement en pu-
bliant, beaucoup plus tard, les oeuvres de son matre
9
. On ne le re-
trouve pas dans le texte qu'a reproduit M. Schelle, d'aprs les manus-
crits directement
10
. Il ne figure ni dans les harangues de 1750, ni dans
la lettre de 1751 Mine de Graffigny sur les Lettres d'une Pru-
vienne ; ni dans l'article tymologie de l'Encyclopdie (1756). Le
sens, dans tous ces ouvrages
11
, appelle souvent pour nous le mot que
le prieur de Sorbonne aurait risqu ds 1750 : jamais il ne l'emploie ;
il ne se sert mme pas du verbe civiliser, du participe civilis alors

8
Counson, Discours cit, p. 11.
9
Dupont de Nemours, M. Schelle l'a bien tabli, tait coutumier du fait ; il a
pris de grandes liberts avec les textes de Turgot.
10
Le mot figure cependant au tome I, p. 214, des Oeuvres de Turgot (Paris, Al-
can, 1913), mais dans un sommaire, en tte du Tableau philosophique des
progrs successifs de l'esprit humain ; ce sommaire est de M. Schelle.
11
On les verra groups au tome I des Oeuvres de Turgot, d. Schelle.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 15

d'usage courant ; il s'en tient toujours police et polic, bref, il au-
rait une fois dans sa vie inscrit. sur le papier un mot qu'il n'aurait plus
jamais connu et, j'ajoute, que, pendant plus de dix ans, aucun de ses
contemporains n'aurait risqu : ni Rousseau dans son Discours cou-
ronn Dijon en 1750, ni Duclos dans ses Considrations sur les
murs de ce sicle (1751), ni Helvtius dans l'Esprit (1758) ; ne
continuons pas l'numration.

*
* *

Donc, c'est seulement en 1766 que nous avons trouv, imprim, le
mot qui nous intresse. cette date, chez Rey Amsterdam, parat
sous deux formes - un in-quarto ou trois in-douze - l'Antiquit dvoi-
le par ses usages, de feu M. Boulanger. Au tome III de l'dition in-
douze, on lit : Lorsqu'un peuple sauvage vient tre civilis, il ne
faut jamais mettre fin l'acte de la civilisation en lui donnant des lois
fixes et irrvocables ; il faut lui faire regarder la lgislation qu'on lui
donne comme une civilisation continue
12
. Cette expression origi-
nale et intelligente est imprime en italique. L'Antiquit dvoile est
un ouvrage posthume ; l'auteur tait, mort en 1759. Le mot remonte-
rait donc cette date, au moins, si nous ne savions que quelqu'un a
complt, sinon refait le manuscrit de feu l'ingnieur des Ponts et
Chausses Boulanger, pour la publication. Et ce quelqu'un est un
grand nologiste devant l'ternel, le baron d'Holbach qui par exemple,
ds 1773, dans son Systme social, crivait : L'homme en socit
s'lectrise - deux ans aprs l'apparition en librairie de lHistoire de
l'lectricit de Priestley
13
... Or, fait assez frappant, dHolbach em-
ploie civilisation dans le Systme social
14
. Mais Boulanger jamais,
exception faite de la phrase cite plus haut. J'ai lu attentivement les
Recherches sur l'origine du despotisme oriental, ouvrage posthume de
Mr B.I.D.P.E.C., qui est de 1761 : civilis s'y trouve, assez rarement ;

12
Livre VI, chap. II, pp. 404-405 du tome III de l'd. in-12.
13
Cf. Systme social, Londres, 1773, 3 in-8, t. I, chap. XVI, p. 204. L'Histoire
de l'lectricit est de Paris, 1771.
14
Cf. p. ex. t. I, p. 210, chap. xvi : La civilisation complte des peuples et des
chefs qui leur commandent ne peut tre que l'ouvrage des sicles. Dans le
mme ouvrage, civiliser, civilis sont d'usage courant ; de mme dans le Sys-
tme de la nature de 1770, o je n'ai pas trouv civilisation.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 16

civilisation, jamais ; police et polics, normalement. L'exemple serait
unique dans son uvre - non dans celle de d'Holbach. En tout cas, le
fait est l. Nous avons un exemple, dat de 1766, de l'emploi du mot.
Je ne dis pas : le premier exemple, et je souhaite, naturellement, que
d'autres chercheurs, plus heureux, dpossdent Boulanger - ou d'Hol-
bach - d'une gloire dailleurs modeste.

Le mot ne demeure par, inconnu. De 1765 1775, il conquiert ses
lettres de naturalit. En 1767, voici l'abb Baudeau qui l'imprime son
tour dans ses phmrides du citoyen
15
, et constate que la proprit
foncire est un pas trs important vers la civilisation la plus par-
faite ; peu aprs, en 1771, il reprend le mot dans sa Premire Intro-
duction la philosophie conomique, ou Analyse des tats polics
16
.
Raynal, dans l'Histoire philosophique et politique des tablissements
et du commerce des Europens dans les deux Indes (1770), suit
l'exemple ; il emploie plusieurs fois, dans son XIXe livre, le mot nou-
veau
17
. - Diderot son tour le risque, en 1773-74, dans sa Rfutation
suivie de l'ouvrage dHelvtius intitul lHomme
18
. Il ne se ren-
contre cependant point partout. Traitant De la flicit publique et pu-
bliant des Considrations sur le sort des hommes dans les diffrentes
poques de l'Histoire dont le tome I parat Amsterdam en 1772, Fr.
Jean de Chastellux parle beaucoup de police, jamais, ce qu'il semble,
de civilisation
19
. Buffon, auteur puriste, s'il emploie le verbe et le par-

15
Fvrier 1767, p. 82. Cit par Weulersse, Les Physiocrates, II, 139.
16
Chap. VI, art. 6 (Coll. des conomistes, p. 817) : dans l'tat actuel o se
trouve la civilisation de l'Europe .
17
Cf. dition de Genve, 1781, t. X, livre XIX, p. 27 : L'affranchissement ou,
ce qui est le mme sous un autre nom, la civilisation d'un empire est un ou-
vrage long et difficile... La civilisation des tats a plus t l'ouvrage des cir-
constances que de la sagesse des souverains. - Ibid., p. 28, sur la Russie :
Le climat de cette rgion est-il bien favorable la civilisation ? p. 29 :
Nous demanderons s'il peut y avoir de civilisation sans justice ? - Cf. ga-
lement t. I, p. 60 Un secret mystrieux qui retardait... les progrs de la civilisa-
tion.
18
Oeuvres, d. Tourneux, t. II, p. 431 : Je crois qu'il y a pareillement un terme
dans la civilisation, un terme plus conforme la flicit de l'homme en gn-
ral.
19
Il emploie, naturellement, civilis et civiliser trs frquemment (Introd., p. x :
Que sont en effet les hommes civiliss ? - t. II, chap. x, p. 127 : Applau-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 17

ticipe, semble bien ignorer le substantif dans ses poques de la Nature
(1774-79). Antoine-Yves Goguet pareillement, dans son livre De
l'origine des loix, des arts et des sciences et de leurs progrs chez les
anciens peuples (1778), o l'on croirait devoir le rencontrer. Dmeu-
nier par contre, dans ['Esprit des usages et des coutumes des diffrents
peuples (1776), parle des progrs de la civilisation
20
et, petit
petit, le mot se fait moins rare. Lorsque approche la Rvolution il
triomphe
21
. Et en 1798, pour la premire fois, il force les portes du
Dictionnaire de l'Acadmie qui jusqu'alors l'ignorait, comme l'ignorait
aussi l'Encyclopdie et mme l'Encyclopdie mthodique
22
; le Dic-
tionnaire de Trvoux seul lui faisait place, mais pour lui attribuer sim-

dissez-vous qu'un czar Pierre ait commenc civiliser ces contres hyperbo-
rennes , etc.).
20
Dans l'Avertissement. Cf Van GENNEP, Religions, murs et lgendes, 3e
srie, Paris, 1911, p. 21 sqq.
21
Textes innombrables. Quelques exemples : 1787, CONDORCET, Vie de Vol-
taire : Plus la civilisation s'tendra sur la terre, plus on verra disparatre la
guerre et les conqutes. - 1791, BOISSEL, Le Catchisme du genre humain,
2e dit., d'aprs JAURS, Histoire socialiste, la Convention, t. II, p. 1551 sqq.
- 1793, BILLAUD-VARENNES, lments de rpublicanisme, d'aprs JAU-
RS, Ibid., t. II, p. 1503 et p. 1506. - 1795, CONDORCET, Esquisse d'un ta-
bleau historique des progrs de l'esprit humain, p. 5 : Le premier tat de ci-
vilisation o l'on ait observ l'espce humaine. p. 11 : C'est entre ce degr
de civilisation et celui o nous voyons encore les peuplades sauvages. p. 28 :
Toutes les poques -de la civilisation. p. 38 : Les peuples parvenus un
trs haut degr de civilisation , etc. - 1796, Voyages de C. P. Thunberg au
Japon, traduits par L. Laigles et revus par J.-B. Lamarck, 4 vol. In-8, t. I, Pa-
ris, an IV [1796], Prface du rdacteur : Elle [la nation japonaise] a conserv
une portion de la libert admissible dans l'tat de civilisation. - Enfin, le mot
tait devenu d'usage si courant que le 12 Messidor an VI (30 juin 1798),
bord de l'Orient, la veille de dbarquer en gypte, Bonaparte, dans sa pro-
clamation, crivait : Soldats, vous allez entreprendre une conqute dont les
effets sur la civilisation et le commerce du monde sont incalculables. Nous
avons cherch prendre nos exemples un peu dans toutes les catgories
d'crits du temps.
22
Littr commet donc une grosse erreur lorsque, dans son Dictionnaire, l'arti-
cle Civilisation (fort mdiocre du reste) il assure que le mot n'est dans le
Dictionnaire de l'Acadmie qu' partir de l'dition de 1835 et n'a t beaucoup
employ que par les crivains modernes, quand la pense publique s'est fixe
sur le dveloppement de l'histoire .
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 18

plement son vieux sens de basoche : Civilisation, terme de jurispru-
dence. C'est un jugement qui rend civil un procs criminel
23
.

*
* *

Ainsi, de 1765 1798, un terme dont nous ne savons plus gure
nous passer est n, a grandi, et s'est impos en France. Mais ici se
pose un problme qui ne sera rsolu, lui aussi, qu'avec la collaboration
d'heureux hasards.

Si on ouvre le second volume du Dictionnaire anglais de Murray,
si on y cherche l'histoire du mot anglais qui, une lettre prs, donne
un calque fidle de Civilisation, on y trouve cit un texte expressif de
Boswell
24
. Il raconte que, le 23 mars 1772, il est all voir le vieux
Johnson qui travaillait prparer la quatrime dition de son Diction-
naire. Et il note ceci, que je traduis : Johson ne veut pas y admettre
civilisation, mais seulement civilit. Quelle que ft ma dfrence pour
ses opinions, je pensais cependant que civilisation, drivant de civili-
ser, aurait mieux valu que civilit pour exprimer le contraire de bar-

23
Dictionnaire universel franais et latin, nouvelle dition, corrige, avec les
additions, Nancy, 1740, in-folio. - L'dition de 1762 du Dictionnaire de l'Aca-
dmie s'tait dj accrue d'un grand nombre de mots qui ne figuraient pas dans
celle de 1740 (5 217, dit Gohin) et marquait un largissement de la conception
du dictionnaire. Il est d'autant plus notable que Civilisation n'y ait pas figur.
L'dition de 1798 enregistre 1887 mots nouveaux et surtout tmoigne d'une
orientation nouvelle : elle fait honneur l'esprit philosophique de tous les pro-
grs de la langue ; elle ne se borne plus enregistrer l'usage ; elle le juge. - La
dfinition de 1798 est du reste simple, mais mdiocre : Civilisation, action
de civiliser ou tat de ce qui est civilis. Tous les dictionnaires se la repas-
sent, jusqu' ce qu'on lise, dans le Dictionnaire gnral de la langue franaise
du commencement du XVIIe sicle nos jours, d'Hatzfeld, Darmesteter et
Thomas, Paris, s. d. [1890] : Par extension, nol. : avancement de l'humanit
dans l'ordre moral, intellectuel, social, etc.
24
J.-A.-H. Murray, A New English Dictionary, vol, II, Oxford, Clarendon Press,
1893, vo Civilization : 1772. -Boswell. Johnson XXV. On monday, March
23, I found him [Johnson] busy, preparing a fourth edition of his folio Dictio-
nary. He would not admit civilization, but only civility. With great deference
to him, I throught civilization, from to civilize, better in the sense opposed to
bar, barity, than civility.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 19

barie. Voil un texte bien curieux. 1772 : quand on sait les relations
intellectuelles qui liaient alors tant de Franais d'lite tant d'Anglais,
il est impossible de ne pas se poser une question : celle de l'emprunt.
Mais de qui qui ?

Murray ne cite pas de textes anglais antrieurs celui de Boswell
et comportant civilisation avec le sens de culture. Ce texte est de
1772 ; celui de Boulanger de 1766 au Moins : cinq ans d'cart. C'est
peu. Mais un texte semblerait confirmer l'antriorit du mot franais
sur l'anglais. En 1771, Amsterdam, paraissait la traduction franaise
de l'Histoire du rgne de l'empereur Charles-Quint, de Robertson
25
.
Je me suis naturellement inquit de cet ouvrage, susceptible de four-
nir la solution du problme d'origine quelques lments. Or, j'ai lu
dans l'Introduction (p. 23) cette phrase : Il est ncessaire de suivre
les pas rapides qu'ils [les peuples du Nord] firent de la barbarie la
civilisation , et un peu plus loin, j'ai rencontr cette autre phrase :
L'tat le plus corrompu de la socit humaine est celui o les hom-
mes ont perdu... leur simplicit de moeurs primitives sans tre arrivs
ce degr de civilisation o un sentiment de justice et d'honntet sert
de frein aux passions froces et cruelles. Je me suis aussitt report
au texte anglais, cette View of the Progress of Society in Europe qui
ouvre ce livre bien connu. Dans les deux cas, le mot que le traducteur
franais a rendu par civilisation est, non pas civilization, mais refine-
ment.

Le fait n'est pas sans importance. Il diminue certainement le rle
qu'on pourrait tre tent d'attribuer aux cossais dans la pntration,
dans l'introduction du mot nouveau. En France, certes, on le trouve
dans des traductions comme celle, en 1773, des Observations sur les
commencements de la Socit de J. Millar, professeur Glasgow
26
. Et
Grimm, rendant compte du livre dans sa Correspondance littraire, en

25
La premire dition anglaise de The history of the reign of the Emperor Char-
les V date de 1769.
26
Prface, p. xiv : L'influence des progrs de la civilisation et du gouverne-
ment . - La section Il du chapitre iv (p. 304) s'intitule : Des changements
produits dans le gouvernement d'un peuple par ses progrs dans la civilisa-
tion . (Le texte anglais donne : La section II du chapitre v (p. 347) s'intitule
pareillement : Des effets ordinaires de lia richesse et de la civilisation relati-
vement au traitement des serviteurs. )
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 20

profite de son ct pour imprimer civilisation
27
. Mais, cette date, il
n'a plus rien d'imprvu. Certes on le rencontre dans la traduction de
l'Histoire de lAmrique de Robertson
28
, mais elle date de 1780. Cer-
tes, on le trouve enfin dans la traduction donne par Roucher, annote
par Condorcet en 1790, des Recherches sur la richesse des Nations
d'Adam Smith
29
. chantillons choisis entre beaucoup d'autres. Ils ne
permettent pas de conclure un transfert du mot de l'cosse, ou de
l'Angleterre, en France. Jusqu' nouvel ordre, le texte de Robertson
exclut l'hypothse.


II


Retour la table des matires

Quoi qu'il en soit d'ailleurs, l'usage anglais comme l'usage franais
introduit un nouveau problme. Des deux cts de la Manche, le verbe
civiliser (to civilize) et le participe civilis (civilized) apparaissent en
effet dans la langue bien avant le substantif correspondant
30
. Les
exemples qu'allgue Murray permettent de remonter jusqu'au second
tiers du XVIIe sicle (1631-41). En France, ds la fin du XVIe sicle,
Montaigne dans ses Essais connat le mot. Il avait, crit-il en parlant
de Turnbe, quelque faon externe qui pouvait n'estre pas civilize
la courtisane
31
. Un demi-sicle plus tard, Descartes, dans le Dis-
cours de la Mthode, oppose nettement le civilis au, sauvage
32
. Dans

27
dition Tourneux, t. X, Paris, 1879, ln-8, p. 317, novembre 1773 : Les pro-
grs successifs de la civilisation... les premiers progrs de la civilisation.
28
Tome II, p. 164.
29
La traduction est faite sur la quatrime dition. Cf. par ex., t. I, chap. 114 p.
40 : Les nations qui... semblent tre arrives les premires la civilisation
furent celles qui la nature avait donn pour patrie les ctes de la Mditerra-
ne.
30
Du moins dans le sens de culture ; car, en anglais comme en franais, civilisa-
tion dans le sens procdurier (celui que donne le Dictionnaire de Trvoux) est
ancien. Murray en fournit des exemples pour le dbut mme du XVIIIe sicle
(Harris ; la Cyclopaedia de Chambers, etc.).
31
Essais, I. I, chap. xxv, Du Pdantisme.
32
Oeuvres de Descartes, d. Adam, t. VI, Discours de la mthode, 2e partie, p.
12 : Ainsi je m'imaginay que les peuples qui, ayant est autrefois demi-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 21

la premire moiti du XVIIIe sicle, civiliser et civilis continuent se
rencontrer de temps autre. Or, tirer d'un verbe en -iser un substantif
en isation, l'opration n'a rien d'imprvu
33
. Comment se fait-il
qu'alors personne ne s'en avise ? Voltaire, en 1740, dans l'Avant-
Propos de l'Essai sur les murs, approuve la mthode de Mme du
Chatelet, qui veut passer tout d'un coup aux nations qui ont t civi-
lises les premires ; il lui propose de parcourir le globe en l'tu-
diant de la mme manire qu'il parat avoir t civilis
34
; mais, sauf
erreur, il n'emploie jamais civilisation ? - Jean-Jacques, en 1762, dans
le Contrai social, reproche Pierre le Grand d'avoir voulu civiliser
son peuple quand il ne fallait que l'aguerrir
35
; mais il n'emploie pas
non plus civilisation
36
. Voil qui a de quoi surprendre, et donner
l'ide que les temps n'taient pas venus - que l'opration consistant
tirer du verbe le substantif n'tait pas simplement d'ordre mcanique...

Peut-on dire que les mots, que les substantifs en service avant l'ap-
parition de civilisation rendaient cette apparition superflue et sans ob-

sauvages et ne s'estant civilisez que peu peu, n'ont fait leurs loix qu' mesure
que l'incommodit des crimes et querelles les y a contrains, ne sauroient estre
si bien policez que ceux qui, ds le commencement qu'ilz se sont assemblez,
ont observ les constitutions de quelque prudent lgislateur. - Un peu plus
loin, cet autre texte qui dpeint le barbare et le sauvage par l'absence de rai-
son : Ayant reconnu que tous ceux qui ont des sentiments fort contraires aux
nostres ne sont pas pour cela barbares ny sauvages, mais que plusieurs usent,
autant ou plus que nous, de raison... Ces textes m'ont t signals par M.
Henri Berr.
33
D'autant qu'au XVIIIe sicle prcisment, les verbes en iser se multiplient. M.
Frey en dresse une liste imposante pour l'poque rvolutionnaire dans son li-
vre dj cit sur les Transformations du vocabulaire franais l'poque de la
Rvolution, p. 21 (centraliser, fanatiser, fdraliser, municipaliser, naturaliser,
utiliser, etc.). Mais dj M. Gabin avait donn, pour la priode antrieure, une
autre liste de verbes analogues, dus aux Encyclopdistes : on y relve entre
autres barbariser.
34
Oeuvres de Voltaire, d. Beuchot, t. XV, p. 253 et 256.
35
Contrat social, chap. viii du livre II.
36
Le mot ne figure pas non plus, je m'en suis assur, dans le Discours de Dijon
de 1750 (Si le rtablissement des sciences et des arts a contribu purer les
murs). Rousseau n'y emploie que police et polic, comme Turgot la mme
poque dans le Tableau philosophique des progrs successifs de l'esprit hu-
main (1750), ou Duclos dans les Considrations sur les murs de ce sicle
(1751), ou tant d'autres de leurs contemporains.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 22

jet ? Pendant tout le XVIIe sicle, les auteurs franais classent les
peuples selon une hirarchie la fois assez vague et fort dtermine.
Au plus bas degr, les sauvages. Un peu plus haut, mais sans qu'il y
ait de distinction bien prcise entre les deux espces, les barbares.
Aprs quoi, un tage tant franchi, on rencontrait les peuples dten-
teurs de la civilit, de la politesse et enfin d'une sage police.

Sur les nuances de ces mots passablement nombreux, on devine
que les synonymistes ne tarissaient gure. Toute une littrature, d'ail-
leurs pleine de plagiats inavous, s'appliquait dfinir le sens correct
de termes chargs d'une ingnieuse psychologie.

Civilit tait un trs vieux mot. Il figure dans Godefroy, avec civil
et civilien, sous la caution d'un texte de Nicolas Oresme qui runit,
la fois, policie, civilit et communit
37
. Robert Estienne, dans son
prcieux Dictionnaire franois-latin de 1549, n'a garde de l'oublier. Il
l'inscrit la suite de civil, dfini assez joliment : qui sait bien son
entregent et traduit par urbanus, civilis. Furetire, en 1690, dans son
Dictionnaire universel divis en trois tomes (o apparaissent, ct
de civil, civiliser et civilis) dfinit civilit : Manire honnte, douce
et polie d'agir, de converser ensemble
38
. C'est--dire que, tandis que
civil garde un sens politique et juridique ct de son sens humain, -
civilit n'voque que des ides de courtoisie ; en croire Callires
(1693), il remplacerait du reste ce mot, alors vieilli
39
. Pour les subtils

37
Dictionnaire de l'ancienne langue franaise, Paris, 1881. Les thiques de
Nicolas Oresme sont aussi allgues, l'article Civilit, par Hatzfeld, Darmes-
teter et Thomas dans Jour Dictionnaire gnral.
38
Civiliser est dfini par le mme Furetire : rendre civil et poli, traitable et
courtois. (Ex. : La prdication de l'vangile a civilis les peuples barbares
les plus sauvages. Ou : Les paysans ne sont pas civiliss comme les bour-
geois, et les bourgeois comme les courtisans. )
39
Courtois et affable, dit F. de Callires [Du bon et du mauvais usage dans les
manires de s'exprimer, Paris, 1693], ne sont plus gure dans le commerce des
gens du monde, et les mots de civil et d'honnte ont pris leur place. - Bos-
suet signale l'abandon qu'a fait civilit de tout sens politique, dans un passage
du Discours sur l'Histoire universelle, partie III, chap. V, o il oppose l'usage
des anciens et celui dos modernes : Le mot de civilit ne signifiait pas seu-
lement parmi les Grecs la douceur et la dfrence mutuelle qui rend les hom-
mes sociables ; l'homme civil n'tait autre chose qu'un bon citoyen, qui se re-
garde toujours comme membre de l'tat, qui se laisse conduire par les lois et
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 23

grammairiens du XVIIIe sicle, la civilit n'est, en fait, qu'un vernis.
Dans l'dition de 1780 des amusants Synonymes franois de l'abb
Girard
40
, si riches d'exprience mondaine et de finesse emprunte, on
apprend que la civilit est, par rapport aux hommes, ce qu'est le
culte publie par rapport Dieu : un tmoignage extrieur et sensible
des sentiments intrieurs . La politesse iu contraire ajoute la civi-
lit ce que la dvotion ajoute l'exercice du culte publie : les moyens
d'une humanit plus affectueuse, plus occupe des autres, plus recher-
che . Cette politesse suppose une culture plus suivie que la civi-
lit, et des qualits naturelles, ou l'art difficile de les feindre
41
. On
concluait donc, assez gnralement, la supriorit de la politesse sur
la civilit. C'est un paradoxe que dveloppe Montesquieu, lorsqu'il
soutient dans un passage de l'Esprit des Lois que la civilit vaut
mieux, de certains gards, que la politesse : cette dernire flatte les
vices des autres tandis que la premire nous empche de mettre les
ntres au jour . Mais Voltaire, par avance, lui a rpondu, dans la se-
conde ptre ddicatoire de Zare (1736) ; il pense avec tout son sicle
que, si les Franais depuis le rgne d'Anne d'Autriche ont t le
peuple le plus sociable et le plus poli de la terre , cette politesse
n'tait point une chose arbitraire comme ce qu'on appelle civilit.
C'est une loi de la nature qu'ils ont heureusement plus cultive que les
autres peuples
42
.

*
* *


conspire avec elles au bien publie, sans rien entreprendre sur personne, -
L'usage toscan maintenait civilia un peu du sens juridique, que retenait seul
chez nous civil, s'il faut en croire le Vocabolario degli Accademici della Crus-
ca ; au sens de costume e maniera di viver civile (lat. civilitas) , il ajoutait
celui de droit de cit .
40
C'est celle qu'a revue Beauze. La premire dition du travail de Girard est de
1718 (La justesse de la langue franaise, ou les sinonimes) ; la seconde, de
1736 (Les Synonymes franais) ; la troisime, revue par Beauze, de 1769 ;
rdition en 1780.
41
Op. cit., t. II, 112, p. 159.
42
Op. cit., livre XIX, chap. xvi. Il s'agit des Chinois qui, dsireux de faire vi-
vre leur peuple tranquille , donnaient aux rgles de la civilit la plus
grande tendue .
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 24

Toutefois, quelque chose tait au-dessus de cette politesse : ce que
les vieux textes nommaient policie, d'un mot cher Rousseau
43
- et
les textes modernes police. Au-dessus des peuples civils, au-dessus
des peuples polis prenaient place sans conteste les peuples polics.

Police : le mot introduisait dans la sphre du droit, de l'administra-
tion, du gouvernement. Tous les auteurs s'accordent sur ce point, de
Robert Estienne traduisant en 1549, dans son Dictionnaire, citez
bien polices par bene moratae, bene constitutae civitates - jus-
qu' Furetire crivant en 1690 : Police, loix, ordre de conduite
observer pour la subsistance et l'entretien des tats et des socits en
gnral, oppos barbarie . Et il cite cet exemple d'emploi du mot :
Les sauvages de l'Amrique n'avaient ni loix ni police quand on en
fit la dcouverte. De mme Fnelon crivait des Cyclopes (Odysse,
IX) : Ils ne connaissent pas de loi, ils n'observent aucune rgle de
police. Trente ans aprs Furetire, Delamare composant son gros et
prcieux Trait de la Police (1713) et consacrant le titre 1 du livre 1
dfinir l'ide gnrale de la police , rappelait encore le sens trs
gnral que le mot avait eu Pendant longtemps. On le prend quel-
quefois, expliquait-il, pour le gouvernement gnral de tous les Estats
et dans ce sens il se divise en Monarchie, Aristocratie, Dmocratie...
D'autres fois, il signifie le gouvernement de chaque Estat en particu-
lier, et alors il se divise en police ecclsiastique, police civile et police
militaire
44
. Ces sens dj taient anciens et dsuets. Delamare - qui
tait ici orfvre - insistait avec force sur le sens restreint. Aprs avoir
cit Le Bret et son Trait de la Souverainet du Roy : Ordinai-
rement, crivait-il, et dans un sens plus limit, police se prend pour

43
Contrat social, III, chap. viii ; Les lieux o le travail des hommes ne rend
exactement que le ncessaire doivent tre habits par des peuples barbares :
toute politie y serait impossible. - Cf. Ibid., IV, viii : Il a rsult de cette
double puissance un perptuel conflit de juridiction qui a rendu toute bonne
politie impossible dans les tats chrtiens. - Godefroy donne comme formes
mdivales du mot, policie, pollicie, politie et enregistre l'phmre, substantif
policien, citoyen, Amyot a employ.
44
Op. cit., t. I, p. 2. Soixante ans plus tard, Fr.-Jean de Chastellux, dans son livre
De la flicit publique ou Considrations sur le sort des hommes dans les dif-
frentes poques de l'histoire, t, I, Amsterdam, 1772, note que de nos jours
encore, Police peut s'entendre du gouvernement des hommes (chap, V, p.
59).
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 25

l'ordre public de chaque ville, et l'usage l'a tellement attach cette
signification que, toutes les fois qu'il est prononc absolument et sans
suite, il n'est entendu que dans ce dernier sens
45
.

Delamare avait raison. Et cependant un courant se dessine quel-
ques annes plus tard chez les crivains plus soucieux d'ides gnra-
les que de prcision technique, pour donner polic un sens moins
troit, moins uniquement juridique et constitutionnel. Le fait est pour
nous des plus importants.

Parlant en 1731, dans ses Considrations sur les murs de ce
temps, des peuples polics, Duclos note qu'ils valent mieux que les
peuples polis , car les peuples les. plus polis ne sont pas toujours
les plus vertueux
46
. Il ajoute que si, chez les sauvages, la force
fait la noblesse et la distinction parmi les hommes, il n'en va pas de
mme chez les polics. L, la force est soumise des loix qui en pr-
viennent et en rpriment la violence , et la distinction relle et per-
sonnelle la plus reconnue vient de l'esprit
47
. Notation intressante
cette date : ainsi, l'heure mme o les administrateurs, les puristes et
les techniciens s'efforaient de bannir l'quivoque qui rendait g-
nant l'emploi du mot police - Duclos, tout au contraire, au sens tradi-
tionnel de ce vocable essentiellement politique et constitutionnel ajou-
tait un sens moral et intellectuel nouveau. Il n'tait pas le seul. Qu'on
ouvre cette Philosophie de lHistoire (1736) qui devint par la suite le
Discours prliminaire de l'Essai des murs. Lorsque Voltaire crit
Les Pruviens tant polics adoraient le Soleil , ou bien Les peu-
ples les plus polics de l'Asie en de de l'Euphrate adoraient les as-
tres ; ou encore : Une question plus philosophique, dans laquelle
toutes les grandes nations polices, depuis l'Inde jusqu' la Grce, se

45
La dfinition de Le Bret, dfinition de professionnel elle aussi, ne se restrei-
gnait pas encore au cadre de la ville. J'appelle police, crivait-il (IV, chap.
xv), les loix et ordonnances qu'on a de tout temps publies dans les tats bien
ordonnez pour rgler l'oeconomie dos vivres, retrancher les abus et les mono-
poles du commerce et des arts, empcher la corruption des murs, retrancher
le luxe et bannir des villes les jeux illicites,
46
Oeuvres compltes, d. de 1806, t. I, p. 70, Duclos prcise encore : Chez les
barbares, les lois doivent former les murs ; chez les peuples polics, les
moeurs perfectionnent les lois et quelquefois y supplent.
47
Considrations, chap. XII (Oeuvres, 1806, I, 216).
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 26

sont accordes, c'est l'origine du bien et du mal
48
- lorsque, quatorze
ans plus tard, Rousseau dans son Discours de Dijon crit : Les
sciences, les lettres et les arts... leur font aimer leur esclavage et en
font ce qu'on appelle des peuples polics ; - lorsqu'en 1756 Turgot,
dans son article tymologie rdig pour l'Encyclopdie, signale que
la langue du peuple polic, plus riche... peut seule donner les noms
de toutes les ides qui manquaient au peuple sauvage ou vante
l'avantage que les lumires de l'esprit donnent au peuple polic
49
,
il est vident que tous ces hommes, mls activement la vie, l'acti-
vit philosophique de leur temps, sont en qute d'un mot qui dsigne -
disons, en termes qu'ils n'auraient pas rpudis, le triomphe et l'pa-
nouissement de la raison, non seulement dans le domaine constitu-
tionnel, politique et administratif, mais dans le domaine moral, reli-
gieux et intellectuel.

*
* *

Ce mot, leur langue ne le leur fournissait pas tout fait. Civilit,
nous l'avons vu, n'tait plus possible. Politesse, cette politesse que
Voltaire, en 1736, dclarait n'tre pas une chose arbitraire, comme
ce qu'on appelle civilit , Turgot, en 1750 encore, lui demeurait fi-
dle. Comme Mme de Svign nagure se plaignait : Je suis une bi-
che au bois, loigne de toute politesse ; je ne sais plus s'il y a une
musique en ce monde
50
, il apostrophait le roi en termes pompeux,
dans son Tableau philosophique de 1750 : O Louis ! quelle majest
t'environne ! Ton peuple heureux est devenu le centre de la poli-
tesse ! Phrase d'apparat, qui seyait un lger archasme
51
. En fait,
pour dsigner ce que prcisment signifie pour nous, aujourd'hui,
l'pithte de civilis, un mot bien adapt faisait dfaut. Et alors que
tout le travail des ides aboutissait attribuer la supriorit, non pas
aux peuples simplement munis d'une police , mais aux peuples ri-

48
VOLTAIRE, Oeuvres, d. Beuchot, t. XV, pp. 16, 21, 26.
49
Oeuvres de Turgot, d. Schelle, t. I, p. 241 sqq.
50
Lettre du 15 juin 1680. Il est curieux de noter qu'on disait tre loin de la
politesse, rentrer dans la politesse comme nous disons rentrer dans la civi-
lisation .
51
Oeuvres de Turgot, d. Schelle, t. I, p. 222.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 27

ches d'une culture philosophique, scientifique, artistique, littraire, -
prendre, pour dsigner cette notion neuve ; le mot qui avait servi, si
longtemps, dsigner l'ancienne, ce ne pouvait tre qu'un expdient
temporaire et mdiocre. D'autant que, nous l'avons vu, police, qui
malgr tout commandait polic, se voyait attribuer un sens de plus en
plus restreint et terre terre. Un sens que dtermine ce personnage au
pouvoir redout et grandissant : le lieutenant de police.

Alors, on songea au mot que dj Descartes, en 1637, avait em-
ploy en lui donnant un sens tout moderne - et que Furetire traduisait
par : Rendre civil et poli, traitable et courtois , mais en donnant des
exemples comme ceux-ci : La prdication de l'vangile a civilis les
peuples barbares les plus sauvages , ou encore : Les paysans ne
sont pas civiliss comme les bourgeois, et les bourgeois comme les
courtisans -susceptibles, on le voit, d'interprtations assez larges.

On, qui ? Pas tout le monde assurment. Turgot par exemple, dans
son Tableau, dans le texte franais de ses Discours de Sorbonne, dans
son article tymologie, n'emploie ni 'civiliser ni civilis. Helvtius
non plus, dans l'Esprit de 1758 : tous deux sont fidles polic. Il en
va de mme de beaucoup, cette poque. Mais Voltaire par exemple,
de bonne heure, joint civilis polic. Nous en avons donn plus haut
des exemples de 1740. Dans la Philosophie de l'Histoire, polic tient
une grande plac. Mais, au chapitre ix (De la Thocratie) voici que
civilis se glisse sous sa plume. Avec, du reste, une remarque qui tra-
hit le scrupule : Parmi les peuples, crit-il, qu'on appelle si impro-
prement civiliss
52
... Ce mot impropre, Voltaire l'emploie cepen-
dant une fois ou deux encore dans la Philosophie de l'Histoire. On
voit, note-t-il par exemple, que la morale est la mme chez toutes les
nations civilises. Et au chapitre xix on lit : Les gyptiens ne pu-
rent tre rassembls en corps, civiliss, polics, industrieux, puissants,
que trs longtemps aprs tous les peuples que je viens de passer en
revue
53
. Gradation fort intressante : formation de la socit (sy-
noecisme) ; politesse des murs ; tablissement de lois naturelles ;
dveloppement conomique ; et finalement matrise : Voltaire a pes
ses mots et ne les a pas imprims au hasard. Mais il en emploie encore

52
Ed. Beuchot, t. XV, p. 41.
53
Pour ces deux dernires citations, cf. d. Beuchot, t. XV, pp. 83 et 91.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 28

deux l o, vingt-cinq ans plus tard, Volney
54
, reprenant dans un pas-
sage curieux de ses claircissements sur les tats-Unis le dveloppe-
ment de la Philosophie de l'Histoire n'en emploiera plus qu'un, un
moment o civilis aura enrichi sa substance propre de toute celle de
polic. Et ce dualisme nous permet de bien voir les possibilits qu'of-
frait alors la langue aux hommes de ce temps. Ils taient tents de
grossir polic de toutes les ides qu'impliquait civilit et politesse ;
mais, malgr tout, polic rsistait - et police, par derrire, gnait fort
les novateurs. Civilis ? ils taient tents, inversement, d'tendre son
sens ; mais polic luttait, se montrait robuste encore. Il faudra, pour -
vaincre sa rsistance, pour exprimer la notion nouvelle qui ds lors se
forme dans les esprits ; il faudra pour donner civilis une force et
une extension nouvelle, pour en faire autre chose qu'un succdan de
civil, de poli et mme, en partie, de polic, un moi nouveau. Il faudra,
derrire ce participe et derrire soja verbe, civilisation : vocable un
peu pdant, mais qui ne surprenait point ; on entendait depuis long-
temps sous les votes du Palais rsonner ses syllabes sonores ; et sur-
tout, il n'avait pas de pass compromettant. Il tait assez loin de civil
et civilit pour n'avoir pas s'inquiter de ces ans vieillis. Il pouvait,
mot nouveau, dsigner une notion neuve.

III


Retour la table des matires

Civilisation nat son heure. Je veux dire, l'heure o s'achve le
grand effort de I'Encyclopdie commenc en 1751, deux fois inter-
rompu, en 1752 et 1757, par les rigueurs du pouvoir, mais repris en
1765 par l'audacieuse tnacit de Diderot et termin enfin, en 1772,

54
VOLNEY, claircissements sur les tats-Unis (Oeuvres compltes, Paris, F.
Didot, 1868, in-4, p. 718) : Par civilisation, l'on doit entendre la runion de
ces mmes hommes en cit, c'est--dire en un enclos d'habitations munies
d'une dfense commune pour se garantir du pillage tranger et du dsordre in-
trieur ; ... cette runion emporte avec elle les ides de consentement volon-
taire des membres, de conservation de leurs droits naturels de sret, de per-
sonne et de proprit ;_ ainsi la civilisation n'est autre chose qu'un tat social
conservateur et protecteur des personnes et des proprits, etc. Tout le pas-
sage, important, est une critique de Rousseau.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 29

par le triomphe. Il nat aprs que l'Essai sur les murs, ds 1757
inondant l'Europe savante de ses 7 000 exemplaires de premier tirage,
a mis en rapport et intgr dans l'histoire, par un premier effort de syn-
thse, quelques-uns des modes principaux de l'activit humaine, poli-
tique, religieuse, sociale, littraire et artistique. Il nat lorsque com-
mence porter ses fruits cette philosophie fonde sur la quadruple
base de Bacon, de Descartes, de Newton et de Locke que D'Alembert
salue, dans le Discours prliminaire, comme la dernire conqute et le
couronnement vritable des temps modernes
55
. Il nat surtout lorsque,
de l'Encyclopdie tout entire, commence se dgager la grande ide
de la science rationnelle et exprimentale, une dans ses mthodes et
dans ses dmarches, qu'il s'agisse pour elle, l'exemple d'un Buffon
ignorant la Bible, de conqurir la nature ou, la suite d'un Montes-
quieu, de rduire en catgories les socits humaines et leur infinie
varit. On l'a crit : La civilisation s'inspire d'une nouvelle philoso-
phie de la nature et de l'homme
56
. On a eu raison de l'crire, mme
si c'est anticiper un peu sur les temps que d'ajouter : Sa philosophie
de la nature, c'est l'volution. Sa philosophie de l'homme, c'est la per-
fectibilit. En fait, les beaux travaux d'Henri Daudin, sur Lamarck et
Cuvier l'ont montr : l'volution a mis plus de temps qu'on ne croit
tre conue dans son vritable sens et dans son esprit moderne
57
. Il
n'en est pas moins vrai que l'attitude rcente de l'homme clair de-
vant la nature explore a puissamment agi pour modifier les concep-
tions des penseurs de la fin du XVIIIe sicle
58
. Prter l'oreille, comme
ils l'ont fait, aux suggestions et aux conseils de la science, c'tait en-
core s'orienter vers l'avenir et, la nostalgie des passs rvolus, substi-
tuer le fanatisme de l'esprance. On ne comprendrait pas la naissance,
la diffusion rapide dans notre langue du mot qui traduit la notion de
civilisation, si l'on oubliait l'immense rvolution qui s'accomplit dans

55
Voir la seconde partie du Discours, sur l'Encyclopdie comme dictionnaire
raisonn des sciences et des arts. Tels sont les principaux gnies que l'esprit
humain doit regarder comme ses matres , conclut d'Alembert.
56
Counson, Discours cit.
57
Cuvier et Lamarck, Les classes zoologiques et l'ide de srie animale (1790-
1830), Paris, Alcan, 1926, passim, et notamment t. II, chap. X, V et Conclu-
sions, pp. 254 sqq. -Cf. galement Lucien FEBVRE, Un chapitre d'histoire de
l'esprit humain : les sciences naturelles de Linn Lamarck et Georges
Cuvier (Revue de Synthse historique, t. XLIII, 1927).
58
Counson, Discours cit.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 30

les esprits par le labeur et les dcouvertes d'un Lavoisier publiant
partir de 1775 les clbres mmoires que rsume le Trait lmentaire
de chimie de 1789 - ou, plus tard, par tout le travail de recherche et
d'organisation qui s'accomplit, partir de 1793, au Musum, ce
point central et ncessaire des sciences ) comme l'crivait, l'heure
de sa naissance, la Dcade philosophique
59
se flicitant de lui voir
fournir, en lui prsentant des faits, une contribution importante la
saine ducation d'un peuple libre . Des faits. La Dcade a raison, et
traduit la grande aspiration des hommes de son temps. Elle fait songer
Fourcroy donnant en 1793, lui aussi, la cinquime dition de ses
lments d'histoire naturelle et de chimie (la premire datant de 1780)
et oblig d'expliquer ses lecteurs qu'il s'essoufflait vraiment suivre,
d'ditions en ditions, la marche trop rapide de la rvolution chimi-
que : Nous ne faisons rellement, expliquait-il, que tirer de simples
rsultats d'un grand nombre de faits. Nous n'admettons strictement
que ce que nous donne l'exprience
60
. Dfinition de la science ex-
primentale, en rvolte contre les chimres - qu'il s'agisse du phlogis-
tique vaincu par Lavoisier ou de ces romans cosmogoniques d'un
Buffon dnoncs avec pret, aux environs de 1792, par les jeunes
naturalistes du Musum
61
. Elle valait pour les sciences de la nature
sans doute. Elle ne valait pas que pour elles.

*
* *

Car, le souci des faits, il est commun de trs bonne heure, il de-
vient de plus en plus commun, mesure que le XVIIIe sicle s'appro-
che de son terme, aux annalistes de l'Humanit et ceux de la Nature.
Les Premiers n'en sont pas moins avides que les seconds, et leur effort
pour se documenter a quelque chose d'hroque et de touchant la
fois. S'agit-il du prsent ? Le XVIIIe sicle, c'est, sur les problmes
d'ordre politique et constitutionnel, le sicle des mmoires ; en science

59
T. I, an II-1794, pp. 519-521 ; cf. H. DAUDIN, Op. cit., t. I, p. 25, n. 4, et
d'une faon gnrale tout le II du chap. 1er de la premire partie : le Mu-
sum,
60
Op. cit., Paris, Cuchet, 1793, 5 vol. ln-8, t. I, Avertissement, p. ix.
61
Millin notamment. Cf. H. DAUDIN, Op. cit., t. I, p. 9 et n. 1. Le revirement
fut d'ailleurs assez rapide en ce qui concerne Buffon. Cf. Ibid., p. 38, n. 3.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 31

conomique et sociale, le sicle de la statistique naissante et du chif-
fre ; en technologie, le sicle des enqutes. Point de questions, d'ordre
la fois thorique et pratique : questions de population, de salaires, de
subsistances, de prix, et toutes celles que pose l'effort novateur des
premiers agriculteurs savants et des promoteurs de manufactures
modernes - qui ne suscitent par dizaines des livres, des opuscules, des
enqutes minutieuses, uvre de particuliers indpendants ou de corps
savants ou d'officiers royaux : qu'on songe aux Acadmies de pro-
vince, aux socits d'agriculture ou ces inspecteurs des Manufactu-
res dont l'effort de documentation nous parat si remarquable aujour-
d'hui. Mais s'agit-il du pass, ou de cette vaste partie du monde
contemporain qui semble dater d'un ge recul lorsque les Europens
de la fin du XVIIIe sicle comparent celle de leur continent sa situa-
tion propre : l encore, les faits abondent et qu'on ne laisse pas
l'abandon ; faut-il rappeler, d'un seul mot, que si l'Encyclopdie ne fut
point cela seulement, elle fut du moins avant tout, elle voulut tre le
bilan des faits connus aux environs de 1750
62
: une immense compi-
lation de documents recueillis mme les travaux des grands rudits
des cent dernires annes - ou puiss dans ces rcits de voyages in-
nombrables qui largissent jusqu'aux rivages de l'Extrme-Orient, de
l'Amrique et bientt de l'Ocanie l'horizon intellectuel des blancs ci-
viliss ? Et que fait d'autre, ou de mieux, un Voltaire, avec son aver-
sion pour les systmatisations aventureuses et son got si vif, si ancr
du particulier et de l'individuel, sinon d'laborer lui aussi, et de grou-
per des faits solidement contrls ?

Seulement, de telles rcoltes ne se font point en un jour. Vers le
milieu du XVIIIe sicle, et quand nat civilisation, le monde n'est pas
encore connu dans son entier, loin de l. Le monde prsent : le pass,
encore moins. L'rudition des hommes les plus attentifs recueillir et
critiquer les faits historiques ou ethnologiques propres fournir sur
l'humanit et sur son dveloppement des vues d'ensemble, demeure
pleine de trous, de lacunes et d'obscurits. De ces faits d'ailleurs rp-
tons, nous aussi et pour nos disciplines, ce qu'en disait nagure Henri
Daudin, se demandant propos de Lamarck et de Cuvier, comment

62
Sur tout ceci, cf. le rcent travail de Ren HUBERT, Les sciences sociales
dans l'Encyclopdie, Lille, 1923, in-8, et notamment premire partie, p. 23
sqq., et Conclusion, p. 361 sqq.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 32

une science d'observation qui a pour objet une ralit concrte, la
fois trs complexe et trs diverse, qui doit d'abord en inventorier, en
ordonner la varit et qui n'en est encore, au demeurant, qu' une
phase trs primitive de son laboration, parvient orienter sa marche
et obtenir des rsultats
63
. Or, pour nous comme pour lui, je veux
dire pour les historiens et les sociologues ttonnants de la seconde
moiti du XVIIIe sicle comme pour les naturalistes dont il tudie et
pour ainsi dire dissque les mthodes, il est bien certain que le fait
ne pouvait tre reu dans l'esprit l'tat pur ou indpendamment de
toutes conditions psychologiques . Il tait par contre tout naturel
que la vrification de l'ide prconue ft elle-mme, dans une large
mesure, sous la dpendance de l'ide prconue
64
. Et ds lors, faut-
il s'tonner s'il se constitue, non pas une notion relative de civilisa-
tions ethniques ou historiques trs particularises et nettement indivi-
dualises, mais une notion absolue de civilisation humaine, cohrente
et unitaire ?

Ici encore, songeons aux conceptions que les naturalistes du temps
portaient en eux, la vitalit et aux incarnations de cette ide de srie
qu'ils mettaient en rapport avec la notion d'un ordre naturel trou-
vant en lui-mme ses raisons d'tre
65
. Lorsqu'un Lamarck, aux envi-
rons de 1778, cherche se faire une ide de cet ordre naturel , il le
conoit comme une progression graduelle et sensiblement continue. Et
lorsqu'au dbut du XIXe sicle, aprs un long circuit sur les domaines
de la physique et de la chimie, il en revient faire connatre ses vues
de naturaliste, sa thse centrale, la doctrine matresse qu'il expose
avant toutes les autres dans ses cours et dans ses livres, c'est encore
celle de la srie unique et gradue des animaux
66
. Il ne faut pas trop
presser sans doute - mais il serait contraire au vritable esprit histori-
que de ngliger des rapprochements de cette nature. Et n'aident-ils pas
comprendre comment, au sommet de la grande chelle dont la sau-
vagerie occupait les premiers rayons et la barbarie les barreaux inter-

63
Op. cit., Conclusions : L'ide scientifique et le fait, p. 265.
64
Ibid., pp. 269-270.
65
Sur ses origines et ses dveloppements au cours du XVIIIe sicle, cf. le pre-
mier des trois volumes d'H. Daudin : De Linn Lamarck ; mthodes de la
classification et ide de srie en botanique et en zoologie (1740-1790), Paris,
Alcan, 1926, in-8.
66
Cf. Daudin, Cuvier et Lamarck, II, 110-111.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 33

mdiaires, la civilisation s'est installe, tout naturellement, la place
o trnait avant elle la police ?

*
* *

Ainsi, un mot nat. Un mot se rpand. Un mot qui vivra, fera for-
tune, connatra des destins prestigieux. Volontiers, nous le revtons
ds son apparition du riche manteau d'ides que les ans lui tisseront.
Prcipitation un peu risible. Qu'on cherche et lise les textes d'un il
non prvenu. Longtemps, bien longtemps on ne trouve rien : je veux
dire, rien qui justifie vraiment la formation d'un mot nouveau. Entre la
politesse, la police et la civilit d'autrefois, ce mot va et vient, assez
dsempar. Quelques efforts pour le mieux dfinir, pour rgler no-
tamment ses rapports avec police n'aboutissent pas gran-
d'chose
67
; et souvent, on a l'impression nette que le nologisme, pour
ceux mme qui l'emploient, ne rpond pas encore un besoin dfini.

Sur certains points, sans doute, on discute. Ou plus exactement, on
exprime des ides parfois divergentes. Comment s'opre la civili-
sation ? D'Holbach rpond, en 1773 : Une nation se civilise force
d'expriences. L'ide n'est pas mprisable. Il la dveloppe un plus
loin : La civilisation complte des peuples, et des chefs qui leur
commandent, la rforme dsirable des gouvernements, des murs, des
abus ne peuvent tre que l'ouvrage des sicles, des efforts continuels
de l'esprit humain, des expriences ritres de la socit
68
. cette
doctrine large, mais un peu confuse, s'opposent les thories conomi-

67
Cf. par ex. dans le livre de Fr.-J. de Chastellux, De la flicit publique ou
Considrations sur le sort des hommes dans les diffrentes poques de l'his-
toire, Amsterdam, 1772, son effort pour opposer ce qu'il y a de particulier
dans les constitutions politiques, dans les polices , ce qu'il y a d'universel
dans le plus grand bonheur possible - notion qui se confond videmment,
dans son esprit sinon dans son vocabulaire (l'auteur ignore le nologisme),
avec celle mme de civilisation. (Cf. notamment, op. cit., t. I, p. xiii : Toutes
les nations ne peuvent avoir le mme gouvernement. Dans une mme nation
toutes les villes, toutes les classes de citoyens ne peuvent avoir les mmes
loix, la mme police et les mmes usages. Mais tous gnralement peuvent
prtendre au plus grand bonheur possible. )
68
Systme social, Londres, 1773, 3 in-8, t. I, chap. xiv, p. 171.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 34

ques. Les physiocrates ont eu la leur : on se rappelle le texte prcoce
de Baudeau (1767) : La proprit foncire, qui attache l'homme la
terre, est un pas trs important vers la civilisation la plus parfaite.
Pour Raynal, c'est le commerce qui compte. Il crit, en 1770 : Les
peuples qui ont poli tous les autres ont t commerants
69
- et l'on
peut ici saisir sur le vif cette indtermination des sens que nous no-
tions l'instant ; car poli, sous la plume de Raynal, veut dire exacte-
ment civilis, puisqu'il crit, un peu plus loin et prenant cette fois le
second mot, le nouveau, pour le premier, l'ancien : Qu'est-ce qui a
rassembl, vtu, civilis ces peuples ? C'est le commerce
70
. Thorie
utilitaire ; elle sera celle des cossais, d'un Millar par exemple, pour
qui, dans ses Observations sur les commencements de la Socit tra-
duits en 1773
71
, la civilisation est cette politesse des murs qui
devient une suite naturelle de l'abondance et de la scurit : ainsi
Adam Smith nouera-t-il, lui aussi, du mme lien serr la richesse et la
civilisation
72
. Par contre, Antoine-Yves Goguet, qui, semble-t-il, ne
connat pas le mot civilisation, parat rpondre directement Raynal
lorsqu'il proclame, en 1778, dans son livre De l'origine des lois, des
arts et des sciences et de leurs progrs chez les anciens peuples : La
politesse ne s'est jamais introduite dans une contre que par le moyen
des lettres
73
. C'est la doctrine de tous ceux, alors si nombreux, qui
pensent avec Buffon que sur le tronc de l'arbre de la Science s'est
lev le tronc de la puissance humaine , ou bien, avec Diderot, cher-
chent dans le progrs des lumires la source d'une civilisation consid-
re comme une ascension vers la raison : Instruire une nation, c'est
la civiliser ; y teindre les connaissances, c'est la ramener l'tat pri-
mitif de barbarie... L'ignorance est le partage de l'esclave et du sau-

69
Histoire philosophique et politique des tablissements et du commerce des
Europens dans les deux Indes, 1770 ; d. de Genve, 1781, t. I, p. 4.
70
Ibid., p. 4.
71
D'aprs la seconde dition, Amsterdam, 1773, in-12 ; Prface, p. xviii. La sec-
tion II du chapitre v du livre s'intitule : Des effets ordinaires de la richesse et
de la civilisation relativement au traitement des serviteurs (p. 347).
72
Recherches sur... la richesse des nations, trad. sur la 4e d. par Roucher, ann.
par Condorcet, t. I, Paris, 1790, in-8, p. 3 (Introduction) Chez les nations ri-
ches et civilises au contraire, etc.
73
T. IV, I. VI, p. 393.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 35

vage
74
. Condorcet plus tard, dans un passage clbre de la Vie de
Voltaire, fera cho l'auteur du Plan d'une Universit pour le gouver-
nement de Russie : Ce n'est point la politique des princes, ce sont les
lumires des peuples civiliss qui garantiront jamais l'Europe des
invasions ; et plus la civilisation s'tendra sur la terre, plus on verra
disparatre la guerre et les conqutes., comme l'esclavage et la mi-
sre
75
. Au fond, ces divergences ne vont pas trs loin. Elles ne tou-
chent pas. du moins, l'essentiel. Pour tous ces hommes, quelles que
soient leurs tendances particulires, la civilisation demeure, avant
tout, un idal. Dans une trs large mesure, un idal moral. Nous de-
manderons, interroge Raynal, s'il peut y avoir de civilisation sans jus-
tice ?

Cela est vrai, mme des philosophes qui, suivant Rousseau sur son
terrain, s'appliquent avec plus ou moins de conviction rsoudre le
problme de valeur qu'a pos, ds 1750, le Discours de Dijon. Le mot
nouveau vient point, semble-t-il, pour aider discuter les paradoxes
du Genevois. Il permet de baptiser commodment l'ennemi contre qui,
au nom des vertus primitives et de la saintet candide des forts, il
s'tait dress avec tant de fougue, mais sans jamais l'appeler, lui, d'un
nom qu'il parat avoir toujours ignor. Discussions fort animes et qui
se poursuivront longtemps, par del la mort mme de Jean-Jacques,
jusqu'en plein XIXe sicle. A la fin du XVIIIe, jamais elles n'aboutis-
sent pratiquement une tude critique de la notion mme de civilisa-
tion. Simplement, on approuve ou on improuve la chose : cette civili-
sation-idal, cette civilisation-perfection que tous les hommes du
temps portent, plus ou moins, dans leur cerveau et dans leur cur,
comme une ide-force, non comme une ide claire. Et dont nul, en
tout cas, ne s'avise encore de vouloir restreindre, ou particulariser, la
porte universelle. En eux vit, sans soulever d'inquitude, la notion
absolue et unitaire d'une civilisation humaine apte conqurir peu
peu l'universalit des groupes ethniques, et qui dj a conquis sur la

74
Oeuvres, d. Assezat, t. III, p. 429 (Plan d'une Universit pour le gouverne-
ment de Russie, vers 1776 ?, publi pour la premire fois en 1875).
75
L'ide que la paix et d'une faon gnrale la civilisation dont elle semble la
condition premire ne dpend pas des souverains ni de leur puissance est sou-
vent dveloppe au cours de ces annes. Cf. par ex. RAYNAL, Histoire philo-
sophique, d. de Genve, 1781, t. X, p. 31 : Les gens de guerre, s'ils dfen-
dent les provinces, ne les civilisent pas.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 36

sauvagerie lei peuples polics -tous les peuples polics, y compris les
plus prestigieux jusqu' ces Grecs que Goguet nous dpeint, aux
temps hroques , sans morale ni principes et ne possdant pas plus
de noms pour dsigner la justice, la probit, la plupart des vertus
morales que les sauvages de l'Amrique
76
. Srie unique, chane
continue des peuples : d'Holbach proclamant dans l'Essai sur les
Prjugs, qu'une chane d'expriences successives conduit l'homme
sauvage jusqu' l'tat o nous le voyons dans une socit civilise o
il s'occupe des sciences les plus sublimes et des connaissances les plus
compliques
77
, rpond non seulement Raynal notant que tous les
peuples polics ont t sauvages et tous les peuples sauvages, aban-
donns leur impulsion naturelle, taient destins devenir poli-
cs
78
, mais aussi Moheau crivant en toute srnit : On ne doit
point tre surpris que l'homme brute et sauvage ait t tent d'adorer
l'homme civilis et perfectionn
79
.

Pour universel et touchant qu'il ft, un tel consensus ne menait pas
trs loin. Si l'on voulait sortir de ce vague optimisme, il fallait sans
doute, par un effort soutenu, constituer dans tous ses lments une
notion cohrente et valable de civilisation. Mais pour cela, il fallait
non moins briser le vieux monde unitaire et parvenir, enfin, la notion
relative d'tat de civilisation , puis, bientt, au pluriel, de civilisa-
tions plus ou moins htrognes et autonomes, et conues comme
l'apanage d'autant de groupes historiques ou ethniques distincts. On y
parvint, entre 1780 et 1830, dates larges, par une srie d'tapes pro-
gressives et, comme aurait dit dHolbach, force d'expriences. Cette
histoire n'est pas simple. Comment le serait-elle, si la notion mme de
civilisation est, finalement, une notion de synthse ?

76
De l'origine des loix, Paris, 1778, t. IV, livre VI, p. 392.
77
Essai sur les prjugs (1770), chap. XI, p. 273.
78
Histoire philosophique (1770), d. de Genve, 1781, t. X, livre XIX, p. 15.
79
Recherches et considrations sur la population de la France, Paris, 1778, in-
8, p. 5.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 37


IV



Retour la table des matires

Sautons d'un bond par-dessus la Rvolution et lEmpire. Nous voi-
ci Lyon, en 1819. Un livre parat, sous un titre qui porte bien sa
date : Le Vieillard et le Jeune Homme - un livre de Ballanche, plein de
choses et d'ides dans son dsordre et qu'on vient prcisment de r-
diter avec un commentaire
80
. Or, si on se met lire le cinquime des
Sept Entretiens qui. composent l'ouvrage, on rencontre par deux fois
une nouveaut notable - bien qu,elle risque, aux yeux des lecteurs
contemporains, de demeurer parfaitement inaperue. L'esclavage,
crit Ballanche la page 102 de l'dition Mauduit, n'existe plus que
dans les dbris des civilisations anciennes. Et un peu plus loin, la
page 111, il montre les religions, au moyen ge, recueillant l'hri-
tage de toutes les civilisations prcdentes . Est-ce la premire fois
qu' la civilisation dans un texte imprim, un auteur franais, rom-
pant avec un usage cinquantenaire, substituait les civilisations ? Je
me garderais bien de l'affirmer, n'ayant pas la prtention d'avoir lu
tout ce qui s'est crit en France, de 1800 1820, avec le souci d'y
pourchasser l'apparition d'un s au bout d'un substantif. Je serais toute-
fois bien tonn si on trouvait des emplois de civilisations nota-
blement antrieurs celui qu'un hasard provoqu a plac sous mes
yeux. Quant l'importance du fait, elle n'a pas besoin d'tre souligne.
Les pluriels de Ballanche marquent l'aboutissement d'un long, d'un
patient effort de documentation et d'investigation raisonne.

Nous avons dit plus haut quel got les hommes du XVIIIe sicle,
les historiens et, d'une faon gnrale, les promoteurs des futures
sciences sociales, manifestaient en toute occasion pour les faits. Un
got aussi marqu que celui des naturalistes, des physiciens, des chi-
mistes leurs contemporains. L'Encyclopdie est l pour l'attester. Or,

80
BALLANCHE, Le vieillard et le jeune homme. Nouvelle dition, avec intro-
ductions et notes, par Roger Mauduit, Paris, ALcan, 1928, in-8. - Cf. notre
compte rendu dans la Revue critique, 1929.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 38

la fin du sicle, on sait comment les grands navigateurs, les voyageurs
la dcouverte dans le Pacifique notamment, les nombreux rcits
qu'ils publient de toutes parts, en franais, en anglais aussi, et qui trs
rapidement passent d'une langue dans l'autre, viennent fournir tant
de curiosits veilles une provision nouvelle de documents sur
l'homme, sur les hommes plutt, leurs murs, leurs coutumes, leurs
ides, leurs institutions. Tout cela de bonne heure recueilli, compil,
class par des travailleurs qui reprennent la tche des Dmeunier et
des Goguet
81
, et s'efforcent de constituer pour les peuples sauva-
ges qui reparaissent au jour des dossiers aussi riches, aussi prcis
que possible. Je suis voyageur et marin, c'est--dire un menteur et un
imbcile aux yeux de cette classe d'crivains parresseux et superbes
qui, dans les ombres de leur cabinet, philosophent perte de vue sur le
monde et ses habitants et soumettent imprieusement la nature leur
imagination. Ainsi s'exprimait avec verdeur, dans le rcit de son
Voyage autour du monde en 1766, 67, 68 et 69, ce Bougainville qui fit
tant crire et tant parler
82
. Mais ces savants en chambre, qu'il raille,
ces sombres spculateurs de cabinet , comme dit ailleurs un autre
dcouvreur, qui passent leur vie forger de vains systmes - petit
petit, eux aussi, les diffrences trs sensibles qu' la suite des
navigateurs ils pouvaient remarquer dans les diverses contres o
ceux-ci les conduisaient
83
, devaient branler leur foi dans la solidit
des grandes btisses unitaires. Le rdacteur du Voyage de La Prouse,
Milet-Mureau, se plaignait encore, vingt ans plus tard, de ce que les
rcits des explorateurs permissent toujours certains d'tablir, par
une comparaison orgueilleuse entre nos usages, nos murs et ceux

81
Le livre de Dmeunier, L'esprit des usages et des coutumes des diffrents
peuples, ou Observations tires des voyages et des histoires, a t publi en
1776. Il a t traduit en allemand en 1783 (Ueber Sitten und Gebrache der
Vlker), par M. Hismann, Nuremberg. - Cf. Vau GENNEP, Religions,
murs et lgendes, Paris, Mercure de France, 3e srie, 1911, p. 21 sqq. -
L'Avertissement est trs net : Aprs tant de livres sur l'homme, on n'a point
rapproch les moeurs, les usages, les coutumes et les lois des diffrents peu-
ples. On veut rparer cette omission. Mais il ajoutait : On s'est appliqu
suivre les progrs de la civilisation.
82
Nouvelle dition, augmente, 1re partie, Neuchtel, 1772 ; Discours prlimi-
naire, p. 26.
83
Lettre de M. Commerson M. de la Lande, de l'Isle de Bourbon, le 18 avril
1771, la suite du Voyage de Bougainville, p. 162.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 39

des sauvages, la supriorit de l'homme civilis sur les autres hom-
mes
84
. Le fait de reprendre ainsi ces tenants attards de vieux pr-
jugs (qu'un Dmeunier, bien avant lui, incriminait dj) tmoignait
tout le moins qu'il s'en croyait libr, et que tout le matriel de faits et
de documents recueillis par La Prouse et ses mules commenait
inspirer des rflexions nouvelles. Pour ne citer qu'elle, une oeuvre
comme celle de Volney attestait maintes reprises qu'un travail se
faisait dans les esprits. Nous aurons revenir sur sa conception d'en-
semble de la civilisation. Mais lorsque, dans les Ruines, il parle de la
civilisation avorte des Chinois ; lorsque surtout, dans les clair-
cissements sur les tats-Unis, il parle de la civilisation des sauva-
ges , j'entends bien qu'il continue donner au mot civilisation son
sens d'opration morale - les formules tout de mme semblent com-
porter un accent nouveau
85
. Quelques annes plus tard, ceci est en-
core plus vrai d'Alexandre de Humboldt. Les Chaymas, crit-il par
exemple dans son Voyage aux rgions quinoxiales du Nouveau
Continent (dont l'dition princeps, in-folio, est de 1814),ont une ex-
trme difficult saisir tout ce qui tient des rapports numriques...
M. Marsden a observ la mme chose chez les Malais de Sumatra,
quoiqu'ils aient plus de cinq sicles de civilisation
86
. Plus loin, il
parle de Mungo Park, cet homme entreprenant qui pntre seul dans
le centre de l'Afrique pour y dcouvrir, au milieu de la barbarie des
Peuples, les traces d'une ancienne civilisation . Ou encore, propos
de ses Vues des Cordillres et Monuments des peuples indignes du
Nouveau Continent : Cet ouvrage, observe-t-il, est destin jeter du
jour sur l'ancienne civilisation des Amricains par l'tude de leurs
monuments d'architecture, de leurs hiroglyphes, de leur culte reli-
gieux et de leurs rveries astrologiques
87
.

84
Voyage de La Prouse autour du monde, Paris, Plassan, 1798, t. I, p. XXIX.
85
Cf. pour les citations, Oeuvres compltes, F. Didot, 1868, in-4, p. 31 (Ruines,
chap. XIV) ; p. 717 (claircissements). rapprocher de ces textes un pas-
sage comme celui-ci, extrait du Discours sur l'tude de la statistique de Peu-
chet (en tte de : Statistique lmentaire de la France, Paris, Gilbert, 1805) : il
s'agit des peuplades de l'Afrique, toujours en guerre avec les peuplades voi-
sines, leur civilisation n'avance que lentement .
86
Je cite le Voyage d'aprs l'dition in-8 de Paris, 3 vol., 1816-1817 cf. sur les
Malais, t. III (1817), p. 301 ; sur Mungo Park, p. 50.
87
Voyage, t. I, 1816, p. 38. Plus haut, p. 35, Humboldt analyse son Essai politi-
que sur le royaume de la Nouvelle Espagne qui, dit-il, offre des considrations
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 40


En vrit, on n'est plus trs loin, ici, de la notion de civilisa-
tions au pluriel, ethniques ou historiques, divisant en provinces au-
tonomes l'immense empire de la Civilisation . Notons qu' la suite
des gographes et des prcurseurs de la sociologie, les linguistes leur
tour l'acceptent avec ardeur. On sait ce que doit son frre Guillaume-
Alexandre de Humboldt, qui le cite souvent et volontiers se rfre
ses ides (sur lesquelles nous reviendrons) sur la civilisation, la
culture et la Bildung. C'est d'aprs lui sans doute qu'il parle, dans le
Cosmos, de la civilisation sanscrite vhicule par la langue
88
. Chez
nous, c'est dans l'Essai sur le Pali de Burnouf et Lassen que j'ai relev
(en 1826) un nouvel exemple du mot civilisation employ au pluriel.
Cette langue, crivaient les auteurs, resserre le lien puissant qui, aux
yeux du philosophe, ramne sous une sorte d'unit des peuples de civi-
lisations aussi diverses que le montagnard lourd et grossier de l'Ara-
kan, et l'habitant plus polic de Siam. Ce lien, c'est la religion de
Bouddha . Qu'on prenne, pour s'en tenir lui, les ouvrages ultrieurs
de Burnouf : on y relvera partout un emploi tout moderne du mot
civilisation - qu'il s'agisse de l'origine de la civilisation indienne
ou de l'originalit du Vda, o rien n'est emprunt une civilisation
antrieure ou des peuples trangers
89
.

*
* *

Si clairsems soient-ils, ces textes suffisent montrer quel rle ont
jou, dans l'laboration de ce que Niceforo nomme la conception
ethnographique de la civilisation , les voyages, leurs exgtes et les

sur la population, les murs des habitants, leur ancienne civilisation et la
division politique du pays , et o Il examine la quantit de denres colonia-
les dont l'Europe a besoin dans l'tat actuel de sa civilisation.
88
Cosmos, essai d'une description physique du monde, trad. Faye, Paris, Gide,
1847, in-8, t. I, Considrations, p. 15.
89
l'Essai sur le Pali a paru Paris, en 1826, in-8 (cf. p. 2). Cf. galement le dis-
cours d'ouverture prononc au Collge de France par Eug. Burnouf : De la
langue et de la littrature sanscrite ; il parut dans la Revue des Deux Mondes
du 1er fvrier 1833 (cf. notamment p. 12 du tirage part). Cf. galement, du
mme, l'Essai sur la Vda, Paris 1863, in-8, p. 20, p. 32, etc. Ce ne sont que
des chantillons.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 41

linguistes de la fin du XVIIIe et du dbut du XIXe sicle. Faut-il ajou-
ter que l'volution de leurs ides put tre, dut tre facilite par une
volution non moins rapide et dcisive, qui s'accomplit alors, parall-
lement, dans le domaine des sciences naturelles ?

Nous possdons par fortune deux textes d'un mme auteur, exac-
tement dats (l'un de 1794 et l'autre de 1804) qui permettent de mesu-
rer, avec une rigoureuse exactitude, la transformation qui s'est pro-
duite, entre ces limites de temps strictement dfinies, dans les ides
les plus fondamentales des savants. Et bien que je les aie dj cits
ailleurs
90
, je demande la permission d'en rappeler, tout au moins, les
passages essentiels. Dans le premier qui figure en tte du tome V des
lments d'histoire naturelle et de chimie (5e dition, Paris, Cuchet,
an II, 5 in-8) Fourcroy, parlant assez ddaigneusement des classifica-
tions fondes, pour la commodit, sur les diffrences de forme que
prsentent entre eux les animaux , observe aussitt que ces sortes
de classifications n'existent pas dans la nature, et que tous les indivi-
dus qu'elle cre forment une chane non interrompue et sans partage .
Thme connu : celui que dveloppent l'envi tous les savants du
temps - cependant que les historiens et les philosophes chantent, de
leur ct, l'pope monotone de la civilisation progressant rgulire-
ment des peuples sauvages aux peuples polics, et des premiers hom-
mes aux contemporains de Diderot et de Jean-Jacques. - An XII,
1804 : Fourcroy rdige l'introduction au Dictionnaire des Sciences
naturelles de Levrault. Et il crit, cette fois - dix ans plus tard, trs
exactement : Des naturalistes clbres [Cuvier et ses disciples) nient
la possibilit de former cette chane [la chane ininterrompue et sans
partage des tres] et soutiennent qu'il n'existe point une pareille srie
dans la nature ; qu'elle n'a fait que des groupes spars les uns des au-
tres ; ou plutt, qu'il y a des milliers de chanes indpendantes et
continues dans chacune de leurs suites, mais discordantes ou inter-
rompues entre elles, ou dont l'association ne peut avoir lieu. Un
abme, on le voit. Une rvolution partie du Musum, conduite par
Cuvier et qui, en quelques annes, dicte aux hommes les plus pond-
rs des conclusions radicalement opposes aux anciennes. Le com-
mencement, dans les sciences naturelles, de ce long procs de spcia-

90
Lucien Febvre, Un chapitre d'histoire de l'esprit humain (Revue de Synthse
historique, LXLIII, 1927, pp. 42-43).
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 42

lisation, de cette grande mise au point relativiste des ides universel-
les du XVIIIe sicle qui va s'oprer, paralllement, dans le domaine
de l'histoire, de l'ethnographie et de la linguistique.

*
* *

cette volution, un historien ne saurait ngliger de dire combien
les vnements politiques et, pour tout dire d'un mot, la Rvolution a
fourni d'appui. Nous notons plus haut que le mot civilisation a triom-
ph et conquis sa place dans les annes de tourmente et d'esprance
que vcut la France et, en mme temps que la France, l'Europe, par-
tir de 1789. Ce ne fut point par hasard. Le mouvement rvolutionnaire
tait, ncessairement, un mouvement optimiste, tourn tout entier vers
l'avenir. Derrire cet optimisme, pour le soutenir et le justifier, une
philosophie : celle du progrs, de la perfectibilit indfinie des tres
humains et de leurs cratures - chaque tape dans cette voie marquant,
son terme, un progrs nouveau. Ce n'est pas un mot insignifiant ou
vide de sens, celui de Barre crivant
91
: Pour le philosophe et le
moraliste, le principe de la Rvolution est dans les progrs des lumi-
res, dans le besoin d'une civilisation meilleure. Ainsi se trouvent
justifies tant de discussions serres, cette poque, tant de rfuta-
tions violentes de la thse de Rousseau, de sa ngation du progrs, de
l'anathme par lui lanc la civilisation
92
.

91
Rponse d'un rpublicain franais au libelle de sir Francis d'Yvernois, Paris,
Frimaire an IX (texte cit par Counson, Discours cit, p. 8, n. 1).
92
On ne les rencontre pas seulement dans des livres destins un public clair
(cf. par ex. dans les claircissements sur les Etats-Unis de Volney, Oeuvres,
p. 718 sqq., sa longue dissertation, intressante du reste, destine prouver
que s'il y a des peuples vicieux et dpravs, ce n'est point parce que la r-
union en socit y a fait natre des penchants vicieux, mais parce qu'ils y ont
t transmis de l'tat sauvage, source originelle de tout corps de nation, de
toute formation de gouvernement - et qu'au reste, on pourrait nier la thse que
beaux-arts et belles-lettres soient parties Intgrantes de la civilisation et
indices certains du bonheur et de la prosprit des peuples ). Les petits li-
vres de propagande en sont galement remplis (cf. par ex., le Catchisme du
genre humain de Boissel, 2e dit., 1791 ; l'argumentation de Boissel est d'ail-
leurs curieuse en ce qu'il oppose Rousseau raisonnant d'aprs le fait de la
fondation originelle de la socit civile dont les inconvnients dsastreux lui
ont Ut prfrer la vie sauvage ( !), le droit et les principes qui devraient au-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 43


Seulement, petit petit, la Rvolution volue et droule ses cons-
quences. Elle fonde un ordre nouveau - mais sur les ruines d'un ordre
ancien et une telle entreprise ne va pas sans engendrer, pour bien des
hommes, un tat de trouble et d'instabilit remarquable. Quelles en
furent, en ce qui concerne d'une part les lettres, et d'autre part ces
voyageurs malgr eux que furent les migrs, - quelles en furent les
premires consquences : on peut le demander au livre rcent de F.
Baldensperger
93
. Et en ce qui nous concerne, nous ne saurions ngli-
ger l'effet de ces voyages, forcs ou non, sur les rflexions des hom-
mes de ce temps. Ils les prparaient, tout le moins, mieux com-
prendre, mieux s'assimiler les expriences de ces navigateurs, de ces
dcouvreurs de socits inconnues, de ces naturalistes aussi, fidles
compagnons des ethnographes, qui attiraient l'attention de leurs
contemporains sur la riche varit des murs et des institutions hu-
maines
94
. Serait-il ngligeable, ce beau texte de Talleyrand crivant,

jourd'hui [1791] servir de base et de fondement la civilisation , mais que
Rousseau, naturellement, n'a pas connus.
93
Le mouvement des ides dans l'migration franaise, t. I et II, Paris, 1924, in-
12.
94
Il y aurait un beau livre crire sur l'Amrique et la pense franaise, ou plus
gnralement, la pense europenne, de 1780 environ 1850. Un livre d'his-
toire, j'entends, et de philosophie. Une sociologie soucieuse de ses origines y
trouverait largement son compte. On s'hypnotise un peu trop sur le cas litt-
raire de Chateaubriand ; il y a bien plus, et bien mieux examiner et analy-
ser que les Natchez ; on serait tonn, je crois, de la masse d'ides, de r-
flexions, d'anticipations que la vue attentive de la civilisation des tats-Unis a
fait natre chez de bons esprits, depuis Volney (pont lit citer que lui) jusqu'
Alexandre de Humboldt et au Michel Chevalier des Lettres sur l'Amrique
du Nord (1834-35) ou au Tocqueville de la Dmocratie en Amrique (1835),
On enregistrerait du reste des rsistances. Ne parlons pas de Ballanche, dont la
Palingnsie ne tenait pas plus compte de l'Amrique que l'Histoire univer-
selle de Bossuet : on sait qu'Auguste Comte, justifiant Bossuet d'avoir cir-
conscrit son apprciation historique l'unique examen d'une srie homogne
et continue, et nanmoins justement qualifie d'universelle , cartait du
champ de sa vision ce qu'il appelle les divers autres centres de civilisation
indpendante dont l'volution a t, par des causes quelconques, arrte jus-
qu'ici un tat plus imparfait ; et il entendait par l non seulement l'Amri-
que, mais l'Inde, la Chine, etc. Il est vrai qu'il ajoutait (un peu platonique-
ment) : moins que l'examen comparatif de ces sries accessoires ne puisse
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 44

dans son mmoire lu l'Institut, le 15 germinal an V, et propos de
son voyage en Amrique (5) : Le voyageur y traverse successive-
ment tous les degrs de civilisation et d'industrie, jusqu' la cabane de
troncs d'arbres nouvellement abattus. Un tel voyage est une sorte
d'analyse pratique et vivante de l'origine des peuples et des tats... Il
semble que l'on voyage en arrire, dans l'histoire des progrs de l'es-
prit humain ? Mais il y a plus.

Si l'on ouvre ces entretiens du Vieillard et du Jeune Homme de
Ballanche, qui nous ont fourni dj un texte prcieux, on y lit, ds le
dbut, des pages bien utiles notre dessein
95
. En jetant les yeux
autour de vous, dit le sage Nestor son catchumne, vous avez vu la
socit ancienne se dbattre dans l'agonie de la mort... Vous dites sans
cesse : Que va devenir le genre humain ? Je vois la civilisation
s'enfonant, chaque jour de plus en plus, dans un gouffre o je ne puis
apercevoir que de vastes dbris... Vous dites encore : L'histoire
m'apprend que des socits polices ont pri, que des empires ont ces-
s d'exister, que des clipses funestes se sont tendues durant plu-
sieurs sicles sur l'humanit tout entire. Et je remarque prsent des
analogies qui me font trembler... Arrtons-nous et ne citons pas da-
vantage la prose, mi-ampoule mi-larmoyante, du bon Ballanche. Les
hommes qui ont vcu la Rvolution et l'Empire ont appris une chose,
que leurs prdcesseurs ignoraient lorsqu'ils lanaient dans la circula-
tion, aux environs de 1770, le mot civilisation. Ils ont appris qu'une
civilisation pouvait mourir. Et ils ne l'ont point appris dans des li-
vres
96
.

Est-ce tout ? tat de trouble et d'instabilit, disions-nous plus haut ;
et nous citions l'appui tant d'migrs, de dracins, de voyageurs de

utilement clairer le sujet principal (Cours de philosophie positive, t. V,
contenant la partie historique de la philosophie sociale, 1841, in-8, p. 3 sqq.).
95
P. 48 sqq. (Premier entretien). Ce texte est de 1819. Deux ans plus tard parais-
sait le Systme industriel de Saint-Simon, avec son apostrophe au roi : Sire,
la marche des vnements aggrave de plus en plus la crise dans laquelle se
trouve la socit, non seulement en France niais dans toute la grande nation
forme par les diffrents peuples occidentaux de l'Europe.
96
Bien longtemps plus tard, 0. de Gobineau crira, au livre I, chap. I de l'Inga-
lit des races humaines (1853) : La chute des civilisations est le plus frap-
pant et en mme temps le plus obscur de tous les phnomnes de l'histoire.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 45

toute nature et de toute condition. Mais ceux-l, c'taient des aristocra-
tes et des isols. En fait, et beaucoup plus profondment, c'est la na-
tion , comme on disait alors, la nation tout entire qui a subi les ef-
fets d'une crise gnratrice d'inquitudes vagues sans doute et de
penses incertaines , mais aussi de perturbations conomiques trs
prcises et de bouleversements sociaux. Par l, chose curieuse : cette
thorie pessimiste de Rousseau, que la Rvolution, s'enivrant d'elle-
mme, semblait avoir anantie par son succs mme, voil que cette
mme Rvolution la ressuscite brusquement par les troubles qu'elle
engendre, les rflexions qu'elle fait natre, les situations qu'elle cre ou
contribue crer : voil que d'autres hommes, la grande crise termi-
ne, la reprennent leur compte : avec, il est vrai, un tout autre accent.
Grands hommes de tous les sicles, Newton et Leibnitz, Voltaire et
Rousseau, savez-vous en quoi vous tes grands ? C'est en aveugle-
ment... pour avoir pens que la civilisation tait la destine sociale du
genre humain... Quel est ce dclamateur attard qui vient porter au
citoyen de Genve un renfort inutile ? L'article est intitul Harmonie
universelle ; il a paru dans le Bulletin de Lyon, le 11 frimaire an XII -
et son auteur, un commis de boutique bisontin, s'appelle Charles Fou-
rier
97
. Aveugles savants, continue-t-il, voyez les villes peuples de
mendiants, vos citoyens luttant contre la faim, vos champs de bataille
et toutes vos infamies sociales. Croyez-vous, aprs cela, que la civili-
sation soit la destine du genre humain, ou bien que J.-J. Rousseau ait
eu raison en disant des civiliss : Ce ne sont pas l des hommes ; il y

97
Cf. Hubert Bourgin, Charles Fourier, p. 70. Il semble qu'il y ait eu, prcdant
les protestations de Fourier et sa thorie de la civilisation, rgime de la libre
concurrence et de l'anarchie mensongre, une sorte de condamnation spartiate
formule, de divers cts, par des esprits trs dissemblables : cf. des textes
comme celui-ci, qui est de Billaud-Varennes (lments de rpublicanisme,
1793, cit par Jaurs, Histoire socialiste : La Convention, II, p. 1503 de l'd.
originale) : Qui ne sait pas que l'tat de civilisation, nous plongeant tous
comme Tantale dans un fleuve de sensations, il en rsulte que ces jouissances
de l'imagination et du coeur rendent absolument secondaires, celles qui sont
purement animales . - Cf. galement ce texte de Chamfort, Maximes et Pen-
ses (avant 1794) : Il en est de la civilisation comme de la cuisine. Quand on
voit sur une table des mets lgers, sains et bien prpars, on est fort aise que la
cuisine soit devenue une science ; mais quand on y voit des jus, des coulis, des
pts de truffes, on maudit les cuisiniers et leur art, funeste l'application.
D'o rsulte, subsidiairement, que Chambort n'avait pas l'estomac de Brillat-
Savarin.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 46

a l quelque bouleversement dont vous ne savez pas pntrer la
cause ? Ainsi prludait le pre du Socialisme socitaire, cependant
que Mme de Stal sentait le besoin de dfendre le systme de la per-
fectibilit humaine qui avait t, disait-elle, celui de tous les philo-
sophes clairs depuis cinquante ans
98
. Il y avait en vrit quelque
chose de chang dans les esprits. Et sous les efforts combins des sa-
vants, des voyageurs, des linguistes et de ceux qu'il faut bien nommer,
faute d'un nom plus prcis, les philosophes - la notion de civilisation,
si simple aux jours de sa naissance, s'enrichissait d'lments nouveaux
et prsentait des aspects imprvus.

V



Retour la table des matires

Une mise au point ds lors devenait ncessaire. On ne s'en avisa
point que d'un seul ct. Et de toutes parts, en ce temps de reconstruc-
tion, de reconstitution que fut, essentiellement, la Restauration, on vit
clore, plus ou moins prcises, plus ou moins dveloppes, des tho-
ries de la civilisation. Ne citons que quelques noms, et quelques oeu-
vres : En 1827 paraissent en librairie, traduites et prcdes d'une in-
troduction par Edgar Quinet, les dj vieilles Ides sur la philosophie
de l'histoire de l'Humanit
99
. La mme anne, Paris, s'ditent les
Principes de la philosophie de l'histoire, traduits de la Scienza nuava
de J.-B. Vico et prcds d'un discours sur le systme et la vie de l'au-
teur par Jules Michelet
100
. En 1833, Jouffroy runit dans ses Mlan-

98
De la littrature considre dans ses rapports avec les institutions sociales
(Oeuvres compltes, t. IV, p. 12). noter, un peu plus loin (p. 16), cette re-
marque, rvlatrice d'une attitude bien diffrente de celle d'Auguste Comte
dont nous parlons plus haut : Chaque fois qu'une nation nouvelle, telle que
l'Amrique, la Russie, etc., a fait des progrs vers la civilisation, l'espce hu-
maine s'est perfectionne.
99
Strasbourg, Levrault, 3 in-8. Rimp. en 1834. Sur l fortune du livr, cf. la
thse de doctorat (Sorbonne) de TRONCHON, La fortune intellectuelle de
Herder en France, Paris, 1920, in-8.
100
Paris, Renouard, 1827, in-8. Les autres sciences, disait Michelet dans son
Discours (p. xiv), s'occupent de diriger l'homme et de le perfectionner. Mais
aucune n'a encore pour objet la connaissance des principes de la civilisation
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 47

ges philosophiques de nombreux articles de 1826, 1827 (notamment
deux leons d'un cours sur la Philosophie de l'histoire, profess en
1826)
101
qui traitent partiellement ou directement de la
civilisation
102
. Mais surtout quelqu'un met la main, pour ainsi dire,
sur la notion mme de civilisation et sur son interprtation historique :
ce Franois Guizot qui, dans un Tableau philosophique et littraire de
l'an 1807, que les Archives littraires de lEurope insrrent en 1808
(t. XVII), crivait dj
103
: L'histoire des hommes ne doit tre
considre que comme une collection de matriaux amasss pour la
grande histoire de la civilisation du genre humain. Lorsqu'en 1828 il
remonte dans sa chaire de Sorbonne, on sait quel fut le sujet, de ses
cours : il traita successivement, en 1828, De la Civilisation en Europe,
et en 1829, De la Civilisation en France
104
; analysant de faon m-
thodique et, pour ainsi dire, systmatique la notion mme de civilisa-
tion, il fournit ses contemporains en mme temps qu'un remarquable
bilan d'ides, un exemple parfait de ces grandes constructions la
franaise, o se trouvent concilis, avec une matrise suprieure ( la
faveur de quelques coups de pouce adroits), les points de vue les plus
opposs, et dbrouilles, clarifies, rendues aimables et sduisantes
(au prix, naturellement, de quelques simplifications un peu fortes) les
obscurits les plus noires et les complications les plus inextricables...

d'o elles sont sorties. La science qui nous rvlerait ces principes nous met-
trait mme de mesurer la carrire que parcourent les peuples dans leurs pro-
grs et leur dcadence, de calculer les ges de la vie des nations. Alors on
connatrait les moyens par lesquels une socit peut s'lever ou se ramener au
plus haut degr de civilisation dont elle soit susceptible ; alors serait accorde
la thorie et la pratique...
101
Publies sous le titre : De l'tat actuel de l'Humanit (Mlanges, p. 101) ; dans
ce mme recueil paru Paris, chez Paulin, in-8, signaler notamment, p. 83,
un article extrait du Globe (11 mai 1827) et intitul Bossuet, Vico, Herder.
102
On vit mme paratre, de 1832 1834. une Revue sociale. Journal de la Civi-
lisation et de ses progrs. Organe de la Socit de civilisation (6 livraisons,
1832-1834, in-8 ; signale par TRONCHON, La fortune intellectuelle d'Her-
der en France, Bibliographie critique (thse complmentaire), Paris, Rieder,
1920, p. 28, no 265).
103
TRONCTION, Op. cit., p. 431.
104
Les deux cours devinrent deux livres : Cours d'histoire moderne, Histoire g-
nrale de la Civilisation en Europe, Paris, Pichon et Didier, 1828, in-8 ; His-
toire de la Civilisation en France, ibid., 1829, in-8. On sait que ces ouvrages
ont t souvent rimprims.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 48


La civilisation, posait d'abord Guizot, est un fait, un fait comme
un autre et susceptible, comme tout autre, d'tre tudi, dcrit, ra-
cont
105
. Formule, et dclaration un peu nigmatique, mais
qu'claire aussitt une rflexion de l'historien : Depuis quelque
temps, on parle beaucoup, et avec raison, de la ncessit de renfermer
l'histoire dans les faits. On pense aussitt cette remarque de Jouf-
froy, dans son article du Globe de 1827, Bossuet, Vico, Herder : Ce
qui clate dans Bossuet, dans Vico, dans Herder, notait Jouffroy, c'est
le mpris de l'histoire : les faits plient comme l'herbe sous leurs
pieds
106
. Le souci, un peu surprenant, de Guizot (et que Gobineau,
plus tard, lui reprochera avec vivacit, mais de faon bien artificielle)
s'explique ds lors. Historien il veut tre, et qu'on ne le traite point
d'idologue parce qu'il entend traiter de faits gnraux et non de faits
particuliers. Mais ce fait , ce fait comme un autre , ce fait gn-
ral, cach, complexe, trs difficile dcrire, raconter, mais qui
n'en existe pas moins , qui appartient la catgorie des faits histo-
riques qu'on ne peut exclure de l'histoire sans la mutiler , Guizot sait,
et dit un peu plus loin qu'il est une espce d'ocan qui fait la richesse
d'un peuple et au sein duquel tous les lments de la vie du peuple,
toutes les forces de son existence viennent se runir
107
. Il est
curieux de noter qu'il ajoute aussitt : des faits mme qu' propre-
ment parler, on ne peut pas dire sociaux, des faits individuels qui
semblent intresser l'me humaine plutt que la vie publique : telles
sont les croyances religieuses et les ides philosophiques, les sciences,
les lettres et les arts - peuvent et doivent tre considrs sous le
point de vue de la civilisation . Beau texte pour qui veut mesurer,
avec quelque exactitude, les conqutes de la sociologie et valuer la
diffrence du son qu' cent ans de distance peuvent rendre certains
mots considrs comme clairs et explicites.

*
* *


105
Civilisation en Europe, p. 6.
106
Mlanges philosophiques, Paris, 1833, in-8, p. 88.
107
Civilisation en Europe, p. 9.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 49

De ces prolgomnes du moins, deux conclusions rsultent. L'une,
que Guizot, pour cadre de ses tudes, choisit la nation, ou plutt,
comme il dit, le peuple. Sans doute il parle de civilisation europenne.
Mais qu'est-ce que l'Europe, sinon un peuple la seconde puissance ?
Et cette civilisation europenne, Guizot ne l'tudiera-t-il pas travers
la France
108
, cette cratrice et cette propagandiste par excellence ?
Ainsi adopte-t-il le point de vue de Jouffroy : chaque peuple, chaque
civilisation, - tant sous-entendu qu'il existe des familles de peu-
ples
109
; mais le tout, l'ombre de cet arbre de la civilisation qui
doit, la longue, couvrir la terre de son feuillage
110
. C'est la solu-
tion mme qu'apporte Guizot au problme de savoir s'il y a une civi-
lisation universelle du genre humain, une destine de l'humanit, -si
les peuples se sont transmis de sicle en sicle quelque chose qui ne
soit pas perdu - ajoutons : un progrs . Guizot rpond : Pour
mon compte, je suis convaincu qu'il y a en effet une destine gnrale
de l'humanit, une transmission du dpt de l'humanit et, par cons-
quent, une histoire universelle de la civilisation crire
111
. Et plus
loin : L'ide du progrs, du dveloppement me parat tre l'ide fon-
damentale contenue sous le mot de civilisation
112
. Voil donc rso-
lue, par une adroite synthse, une question dlicate. Il y a des civilisa-
tions. Et il les faut tudier, analyser, dissquer en elles-mmes et par
elles-mmes. Mais, au-dessus d'elles, il y a bien la civilisation et sa
marche continue, sinon rectiligne. La civilisation - et son progrs.
Seulement, progrs de quoi ?

La civilisation, professait ici Guizot, rsulte essentiellement de
deux lments : d'un certain dveloppement de l'tat social, et d'un

108
Ibid., p. 5 : Il n'est presque aucune grande ide, aucun grand principe de
civilisation qui, pour se rpandre partout, n'ait pass d'abord par la France.
109
Par exemple, quoiqu'il y ait loin de la civilisation de la Russie celle de la
France ou de l'Angleterre, il est facile de voir que les Russes sont engags
dans le mme systme de civilisation que les Franais et les Anglais... Ce sont
des enfants plus jeunes d'une mme famille, des lves moins forts d'une
mme cole de civilisation (De l'tat actuel de l'humanit, 1826 ; Mlanges,
p. 101).
110
Du rle de la Grce dans le dveloppement de l'Humanit, 1827 ; Mlanges,
p. 93.
111
Civilisation en Europe, p. 7.
112
Ibid., p. 15.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 50

certain dveloppement de l'tat intellectuel. Formules un peu vagues :
il s'efforait de les prciser. Il y a, d'une part, le dveloppement de la
condition extrieure et gnrale ; de l'autre, le dveloppement de la
nature intrieure et personnelle de l'homme ; il y a, d'un mot, le per-
fectionnement de la socit et celui de l'humanit. Guizot insiste d'ail-
leurs sur ce fait qu'il ne s'agit pas l seulement d'une addition, d'une
juxtaposition - que la simultanit, l'intime et rapide union, la rcipro-
que action de ces deux ordres de faits, les sociaux et les intellectuels,
sont indispensables la perfection mme de la civilisation. L'un mar-
que-t-il sur l'autre une avance trop sensible ? Il y a trouble et malaise.
Une grande amlioration sociale, un grand progrs du bien-tre ma-
triel se manifestent-ils chez un peuple sans tre accompagns d'un
beau dveloppement intellectuel, d'un progrs analogue dans les es-
prits ? l'amlioration sociale semble prcaire, inexplicable, presque
illgitime. Vivra-t-elle ? rayonnera-t-elle ? les ides seules se
jouent des distances, passent les mers, se font partout comprendre et
accueillir ; et d'ailleurs, quelque chose de subalterne demeure em-
preint dans le bien-tre social, tant qu'il n'a pas port d'autres fruits
que le bien-tre mme ; phrase curieuse relever sous la plume de
l'homme en qui, quelques annes plus tard, ses adversaires dnonce-
ront le grand prtre cynique de l'enrichissement
113
. - Inversement, s'il
clate quelque part un grand dveloppement d'intelligence et qu'aucun
progrs social n'y paraisse attach, on s'tonne, on s'inquite. Il
semble qu'on voie un bel arbre qui ne porte pas de fruit... On prend
une sorte de ddain pour des ides... qui ne s'emparent pas du monde
extrieur.

On sait comment s'orientait ensuite la dmonstration de Guizot.
Les deux grands lments de la civilisation, intimement lis l'un
l'autre, tant le dveloppement intellectuel et le dveloppement social
- la perfection d'une civilisation rsultant non seulement de leur union,
mais de leur simultanit, - une revue rapide des diverses civilisations
europennes suffisait lui montrer dans la civilisation anglaise une
civilisation presque exclusivement oriente vers le perfectionnement
social, mais dont les reprsentants s'avraient dpourvus du talent
d'allumer ces grands flambeaux intellectuels qui clairent toute une
poque . Inversement, la civilisation allemande : puissante par l'es-

113
Tous ces textes proviennent de la Civilisation en France.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 51

prit celle-l, mais faible par l'organisation, par le perfectionnement
social. Dans cette Allemagne o l'esprit humain, depuis longtemps,
prosprait beaucoup plus que la condition humaine, les ides et les
faits, l'ordre intellectuel et l'ordre rel n'taient-ils pas presque enti-
rement spars ? - Il tait un pays par contre, il n'tait qu'un pays qui
et su mener de front le dveloppement harmonique des ides et des
faits, de l'ordre intellectuel et de l'ordre rel : ce pays, c'tait la France,
on l'entend assez, la France o jamais l'homme n'avait manqu de
grandeur individuelle, ni sa grandeur individuelle de consquences et
d'utilit publiques
114
...

Ici encore, la synthse s'oprait adroitement. Les difficults s'va-
nouissaient sans laisser de traces. La notion du bien-tre matriel, de
la bonne organisation des relations sociales, d'une distribution plus
quitable entre les individus de la force et du bien-tre produits par
les collectivits - tout ce qu'un Fourier, ds 1807, reprochait la civi-
lisation d'ignorer, Guizot l'inscrivait au nombre des lments qu'une
civilisation, pour tre digne de ce, nom, devait prsenter l'observa-
teur. Et de mme, tranchant un vieux dbat, il montrait la police et
la civilit s'unissant pour faire natre cette civilisation. Plus prci-
sment, la largeur de vues avec laquelle il offrait place, dans sa btisse
hospitalire et admirablement distribue, en mme temps qu'aux
moyens de puissance et de bien-tre des socits, en mme temps
qu'aux facteurs de dveloppement et d'enrichissement personnel et
moral de l'homme, de ses facults, de ses sentiments, de ses ides, aux
lettres, aux sciences et aux arts, ces images glorifies de la nature
humaine
115
- cette sorte d'ampleur tolrante dans les conceptions
venait point pour empcher, en France, la consommation d'un di-
vorce grave : celui qui s'oprait en Allemagne cette poque et dont
quelques-uns, peut-tre, rvaient chez nous : le divorce de la
culture et de la civilisation .

*
* *

114
Guyot reprend ainsi, en le particularisant, en citant les peuples qu'il vise, le
dveloppement gnral et impersonnel de la Civilisation en Europe (pp. 12-
13).
115
Civilisation en Europe, p. 18.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 52


Sur l'ide de culture en France, rien n'est fait. Je dirais : naturelle-
ment, si une sorte d'ironie dsinvolte tait de mise lorsqu'on constate
tant de lacunes dans nos connaissances. Si peu que je sache de son
histoire, je puis dire du moins qu'elle existe, qu'elle vaudrait la peine
d'tre retrace, et qu'elle n'est pas dpourvue d'intrt.

Bornons-nous l'essentiel. Ce n'est pas moi qu'il appartient de
rechercher dans l'histoire des ides en Allemagne, la date et les cir-
constances d'apparition du mot Kultur
116
. Ni mme de poser le pro-
blme d'emprunt. Je vois simplement que notre Dictionnaire de l'Aca-
dmie, dans son dition de 1762, note qu'en franais culture se dit, au
figur, du soin qu'on prend des arts et de l'esprit , et cite ces deux
exemples : la culture des arts est fort importante ; travailler la
culture de l'esprit . C'est assez maigre. La dfinition sans doute se
dveloppera. Dans l'dition de 1835 du mme Dictionnaire, on lit :
se 'dit figurment de l'application qu'on met perfectionner les
sciences, les arts, dvelopper les facults de l'esprit . Paraphrase,
vrai dire, plutt qu'enrichissement ; mme explicite de cette faon, la
notion est loin d'galer en richesse celle que, de l'autre ct du Rhin,
le dictionnaire d'Adelung, dans son dition de 1793, inscrit au compte
du mot Kultur : ennoblissement, affinement de toutes les forces spiri-
tuelles et morales d'un homme, ou d'un peuple. Je rappelle aussi que
Herder, le Herder de Quinet, donnait au mme mot toute une srie de
sens trs riches, parmi lesquels : aptitude domestiquer les animaux ;
occupation du sol par dfrichement ; dveloppement des sciences, des
arts et du commerce ; police enfin. On retrouve souvent, expri-
mes dans notre langue, des ides de ce genre. Mais il ne faut pas
trop, je le note en passant, se hter de croire l'emprunt ; et il est no-
table que chez nous, on les classe toujours sous la rubrique civilisa-
tion
117
. C'est ainsi que pour Mme de Stal, la multitude et l'tendue
des forts indiquent une civilisation encore nouvelle ; il est vrai que
culture, dans sa phrase, aurait cr une quivoque bizarre
118
. D'un

116
Cf. les indications fournies de son ct par M. Tonnelat.
117
Cf. BUFFON, poques de la Nature, p. 101 : Le premier trait de l'homme
qui commence se civiliser est l'empire qu'il sait prendre sur les animaux.
118
quivoque contre laquelle il fait bon se tenir en garde. Quand on lit par exem-
ple, dans la Vie de Voltaire de Condorcet, qu'on ne peut tendre sur le sol
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 53

mot encore, je note que les ides de Herder sont, peu de chose prs,
celles de Kant, qui associait les progrs de la culture ceux de la rai-
son, et leur donnait comme terme la ralisation de la paix univer-
selle
119
...

Or, que ces ides aient t connues, tout au moins fragmentaire-
ment et par bribes, chez nous - voil qui n'est pas douteux. Sans plus
longues recherches, songeons seulement ce Franais germanis,
Charles de Villers, qui s'prit d'une si belle passion pour la pense al-
lemande de son temps. Les ides de Kant n'ont point pass inaperues.
Je n'en veux pour preuve que la petite plaquette de quarante pages pe-
tit in-octavo qui mettait la porte des lecteurs franais l'Ide de ce
que pourrait dire une histoire universelle dans les vues d'un citoyen
du monde ; l'opuscule de Kant avait paru pour la premire fois, sauf
erreur, en 1784, dans la Berlinische Monatschrift ; la traduction por-
tait la date de 1796. Il y tait beaucoup question de l'tat de
culture , lequel n'est autre chose que le dveloppement de la valeur
sociale de l'homme
120
; et le traducteur, prenant la parole en son
nom, exposait (p. 39) ses lecteurs qu'ils taient dj sortis par degrs
de l'tat sauvage, de celui d'ignorance absolue et de barbarie et entrs
dans la priode de culture ; restait pntrer dans l'poque de morali-
t. Par ailleurs, dans son essai sur l'esprit el l'influence de la Rforme
de Luther (1804), dans son Coup d'il sur l'tat actuel de la littra-
ture ancienne et de l'histoire en Allemagne (1809), Charles de Villers
attirait l'attention des Franais sur la naissance d'une Histoire de la
culture, Kulturgeschichte, que les Allemands formaient en prsentant
les rsultats de l'histoire politique, de l'histoire littraire et de l'his-
toire des religions dans leurs rapports avec la civilisation, l'industrie,
le bonheur, la moralit, le caractre, la manire d'exister des hom-
mes et qui, disait-il, faisait natre parmi eux des crits profonds et

l'espace o fleurit la culture, o le commerce est sr, o l'industrie est active
sans augmenter pour tous les hommes la masse des jouissances et des ressour-
ces , on peut d'abord croire un emploi de culture au sens de l'allemand Kul-
tur et hsiter y reconnatre, simplement, l'agriculture.
119
C'est l'ide de Condorcet, dans sa Vie de Voltaire (1787) : Plus la civilisation
s'tendra sur la terre, plus on verra disparatre la guerre et les conqutes,
comme l'esclavage et la misre.
120
op. cit., pp. 13, 23, 25, etc.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 54

remarquables
121
. Tout cela encore assez vague, semble-t-il, et assez
confus. En tout cas, il n'en ressortait pas nettement d'opposition entre
la culture et la civilisation. Cette opposition, on ne la trouve pas non
plus formule d'une faon systmatique par Alexandre de Humboldt.
Il emploie souvent culture dans ses crits, concurremment avec civili-
sation et sans se proccuper, semble-t-il, de dfinir ces termes l'un par
rapport l'autre
122
. Mais il se rfre volontiers par contre son frre
Guillaume, le linguiste
123
, - et celui-l avait, sur la question, des ides
nettes qu'il savait mettre en forme. Dans sa clbre tude sur la langue
kawi
124
, il s'en expliquait tout au long. Il montrait comment, par une
gradation savante mais un peu artificielle, la courbe du progrs mon-
tait successivement de l'homme adouci, humanis dans ses murs (ci-
vilis), l'homme savant, artiste, lettr (cultiv) pour aboutir enfin la
srnit olympienne, -je dirais volontiers goethenne, - de l'homme
form. Ainsi s'tageaient Civilization, Kultur et Bildung. La civilisa-
tion, somme toute, pour un Guillaume de Humboldt, s'annexait le do-
maine de l'ancienne police : la scurit, le bon ordre, la paix tablie et
la douceur institue dans le domaine des relations sociales. Mais des
peuples doux, des peuples bien polics ne sont pas ncessairement des
peuples cultivs, intellectuellement parlant ; tels sauvages ont les
murs prives les plus recommandables, qui n'en sont pas moins tota-
lement trangers tout ce qui est culture de l'esprit. Et inversement.
D'o l'indpendance des deux sphres, la distinction des deux notions.

*

121
Coup d'il, p. 118, n. - Sur Ch. de Villers, cf. L. WITTMER, Charles de Vil-
lers, 1765-1815, Genve-Paris, 1908, in-8 (thse Genve) ; et Tronchon, For-
tune intellectuelle de Herder en France, passim.
122
Cf., p. ex., Voyage aux rgions quinoxiales, d. in-8, 1816-1817, t. III, p. 287
- C'est la culture Intellectuelle qui contribue le plus diversifier les traits. -
Ibid., p. 264 : J'emploie regret le mot sauvage parce qu'il indique entre
l'Indien rduit vivant dans les missions, et l'Indien libre ou indpendant, une
diffrence de culture qui est souvent dmentie par l'observation. - Ibid., p.
260 : a La barbarie qui rgne dans ces rgions est peut-tre moins due une
absence positive de toute civilisation qu'aux effets d'un long abrutissement...
La plupart des hordes que nous dsignons sous le nom de sauvages descendent
probablement de nations jadis plus avances dans la culture.
123
Cf. p. ex. dans le Cosmos, trad. Faye, t. I, Paris, 1847, p. 430 et la note.
124
Wilhelm V. Humboldt, Ueber die Kawi-Sprache auf der Insel Java. Cf. l'Ein-
leitung en tte du t. I, Berlin, in-4.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 55

* *

Ces ides eurent-elles en France une grande prise sur les esprits ?
Notons seulement qu'elles pouvaient renforcer, ou entretenir, une atti-
tude intellectuelle, dont Volney par exemple nous offre, de bonne
heure, un excellent exemple. Proccup, -comme tant de ses contem-
porains, nous l'avons dit, - de rfuter les ides de Rousseau sur la per-
versit engendre par le dveloppement des lettres, des sciences et des
arts, ne pro. posait-il pas
125
une opration radicale destine mettre
hors ,de jeu la civilisation, en faisant, s'il le fallait, la part du feu ?
Rousseau aurait pu, notait-il, aurait d s'apercevoir, et dire, que les
beaux-arts, posie, peinture et architecture, n'taient pas des parties
intgrantes de la civilisation, des indices certains du bonheur et de la
prosprit des peuples . Les exemples ne lui avaient pas manqu,
tirs de l'Italie et de la Grce , qui prouvent sans conteste qu'ils
purent fleurir dans des pays soumis un despotisme militaire ou une
dmocratie effrne, l'une et l'autre galement de nature sauvage . Ce
sont, au vrai., des plantes dcoratives ; pour les faire fleurir, il suffit
qu'un gouvernement momentanment fort, quel qu'il soit, les encou-
rage et les salarie ; mais trop les cultiver est prilleux : les beaux-
arts, foments aux dpens des tributs des peuples et au dtriment des
arts d'utilit grossire et premire, peuvent trs souvent devenir un
moyen subversif des finances publiques et, par suite, de l'tat social et
de la civilisation . Ce Rousseau revu, corrig et rectifi par Volney,
n'avait rien sans doute que d'assez puril. Guizot, dans sa large syn-
thse, n'en a pas moins eu un mrite certain maintenir, parmi les
lments essentiels de la notion de civilisation, le dveloppement de
l'tat intellectuel .

Mrite qu'on ne reconnut pas toujours. Lorsqu'en 1853, Gobineau,
dans son livre De l'Ingalit des races humaines, entreprenait son
tour de dfinir le mot civilisation
126
, il s'en prenait tout d'abord Gui-
zot, non sans vivacit. Guizot avait dfini la civilisation en fait. Non,
arguait Gobineau. C'est une srie, un enchanement de faits. Gui-
zot vrai dire s'en doutait un peu - puisqu'il le dit - et Gobineau l'avait

125
Oeuvres compltes, d. Didot, 1868, in-4, p. 718 sqq. (claircissements sur
les tats-Unis).
126
Livre I, chap. viii : Dfinition du mot civilisation.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 56

lu un peu vite. Mais surtout, ce qu'il reprochait l'auteur de l'Histoire
gnrale de la civilisation en Europe, c'tait de ne pas avoir exclu de
ses proccupations la notion des formes gouvernementales . Quand
on examinait de prs ses ides, on s'apercevait bien vite, assurait-il,
que pour possder le droit de prtendre la civilisation, un peuple,
selon Guizot, devait jouir d'institutions galement modratrices du
pouvoir et de la libert, et dans lesquelles le dveloppement matriel
et le progrs moral se coordonnent de telle faon et non de telle autre,
o le gouvernement comme la religion se confine dans des limites tra-
ces avec prcision... Bref, concluait-il avec quelque malice, il tait
ais de voir que, selon Guizot, il n'y a de vraiment civilise que la
nation anglaise . C'tait une gaminerie, et qui d'ailleurs aurait gagn
ne pas s'taler sur tant de pages ergoteuses. En fait, la position de Go-
bineau tait assez curieuse. Il reprochait, lui, Guizot d'avoir continu
faire de la -police un des lments fondamentaux de la notion de
civilisation. Pauvre notion, et pauvre Guizot. Les uns l'invitaient je-
ter par-dessus bord les lettres, les sciences et les arts, tout ce qui for-
mait la culture ; les autres, dbarquer les institutions politiques, reli-
gieuses et sociales. Il n'en fit rien, et, de son point de vue, n'eut pas
tort.


VI


Retour la table des matires

Pourtant, il n'tait pas sans prouver de certaines inquitudes. Il
s'en ouvre au lecteur de son Histoire gnrale de la civilisation en
France, dans un passage notable
127
. Jadis, remarque-t-il, dans les
sciences qui s'occupent du inonde matriel , les faits taient mal tu-
dis, peu respects ; on se livrait l'lan des hypothses, on se ha-
sardait sans autre guide que le fil des dductions . Cependant, dans
l'ordre politique, dans le monde rel, les faits taient tout-puissants
et passaient presque pour naturellement lgitimes ; l'esprit et t mal
venu rclamer pour une ide, au nom de la vrit seule, quelque part
aux affaires d'ici-bas . - Depuis un sicle (indication qui reportait le

127
Op. cit., d. originale, pp. 29-32.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 57

lecteur de Guizot au dbut du rgne de Louis XV), un renversement
s'est opr. D'une part, les faits n'ont jamais tenu tant de place dans
la science ; de l'autre, jamais les ides n'ont jou dans le monde un si
grand rle. C'est si vrai que les adversaires de la civilisation actuelle
ne cessent de se plaindre. Ils dnoncent ce qu'il entre de scheresse,
leur sens, de petitesse, de mesquinerie dans un esprit scientifique qui
abaisse les ides, glace l'imagination, te l'intelligence sa gran-
deur, sa libert, la rtrcit et la matrialise . Par contre, dans la poli-
tique, dans la direction des socits, ils ne voient que chimres et
thories ambitieuses : on tente l'entreprise d'Icare ; on subira le sort du
tmraire. Plaintes vaines, assure Guizot. Tout est bien ainsi.
L'homme, en face d'un monde qu'il n'a cr ni invent, est spectateur
d'abord, acteur ensuite. Le monde est un fait : il l'tudie en tant que
tel ; il exerce ainsi son esprit sur des faits ; et quand il dcouvre les
lois gnrales qui prsident au dveloppement et la vie du monde,
ces lois ne sont rien d'autre que des faits, qu'il constate. Aprs quoi, la
connaissance des faits extrieurs dveloppe en nous des ides qui do-
minent ces faits. Nous nous sentons appels rformer, perfec-
tionner, rgler ce qui est. Nous nous sentons capables d'agir sur le
monde, d'y tendre le glorieux empire de la raison. Telle est la mis-
sion de l'homme : spectateur, il est soumis aux faits ; acteur, il de-
meure matre de leur imprimer une forme plus rgulire, et plus pure.

Passage remarquable. Oui, il y a eu conflit. Entre deux esprits,
deux mthodes, deux ordres de proccupations aussi. Conflit entre
l'esprit de recherche et d'enqute, la mthode scientifique positive se
fondant sur l'tude et l'laboration des faits et ne poursuivant que des
fins dsintresses - et l'esprit, disons de rverie et d'esprance, d'ima-
gination prcdant et devanant les faits : l'esprit d'amlioration so-
ciale et de progrs pragmatique. Et il est trs bien, sur le papier, de
vouloir, comme Guizot, rgler le diffrend et faire vivre en bonne
harmonie le progrs intellectuel et le perfectionnement social. Dans la
pratique ? Ce sont deux puissants dieux, et comment subordonner l'un
l'autre ou - chimre un peu candide - les faire vivre cte cte ?

En fait, quand Guizot crivait ces lignes, quand il professait ses
cours de 1828 et de 1829, que s'tait-il pass ? Ceci d'abord, que les
mthodes des sciences exprimentales n'avaient pas pntr profon-
dment les sciences qu'on nommait, ds lors, les sciences morales.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 58

Pour quelles raisons ? ou plutt, par quel ensemble complexe de rai-
sons htrognes ? Ce serait un gros travail que de l'indiquer. Et il
faudrait, pour le faire, que nous nous penchions notre tour sur ce
problme des origines, des causes et de l'esprit du romantisme - qui
n'est pas prs encore d'tre rsolu dans un esprit d'unanimit.

Il y avait autre chose. La civilisation n'apparaissait pas seulement,
aux contemporains de Guizot, comme un objet d'tudes. C'tait, une
ralit, au sein de quoi ils vivaient. Bien, ou mal ? Beaucoup rpon-
daient : mal. Or, du point de vue qui, dans cette tude, est le ntre,
ceci est important. Car les griefs des adversaires de civilisation ,
comme dit Guizot, ces griefs que reprennent et formulent l'envi tou-
tes les coles de rforme sociale ; ces griefs qui vont inspirer autre
chose que des livres et des dissertations - ne prparaient-ils point, ne
rendaient-ils pas, par avance, facile et dsirable la critique, conduite
dun point de vue scientifique celle-l, de la notion de civilisation
comportant un jugement de valeur ? Ne travaillaient-ils pas, en d'au-
tres termes, rendre possible cette dissociation dont nous sommes
partis et qui achve de s'oprer dans les cinquante dernires annes du
XIXe sicle : la dissociation des deux notions, scientifique et pragma-
tique, de la civilisation ; l'une finissant par aboutir cette notion que
tout groupe d'tres humains, quels que soient ses moyens d'action ma-
triels et intellectuels sur l'univers, possde sa civilisation ; - l'autre,
maintenant quand mme la vieille conception d'une civilisation sup-
rieure, porte, vhicule par les peuples blancs de l'Europe occidentale
et de l'Amrique septentrionale et s'incorporant aux faits comme une
sorte d'idal.

Nous n'avons pas suivre, quant nous, travers le XIXe et le
XXe sicle, la marche divergente de ces deux conceptions. Nous es-
quissons l'histoire d'un mot. Nous avons conduit notre esquisse jus-
qu'au moment o paraissent dans l'usage courant, ct de la civilisa-
tion, les civilisations. Notre tche est accomplie. Elle tait, simple-
ment, celle d'un prfacier. Notons seulement que le parti pratique, ra-
dical, et en soi inattaquable, qui consiste affirmer : chaque peuple,
chaque civilisation, n'empche pas de demeurer vivante dans les es-
prits la vieille notion d'une civilisation humaine. Comment accorder
les deux conceptions ? Comment concevoir leurs relations ? Mon rle
n'est pas de le rechercher. Il tait, simplement, de bien montrer com-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 59

ment les termes du problme, au cours d'un sicle et demi de recher-
ches, de mditations et d'histoire, se sont peu peu dgags et prciss
pour nous dans le langage mme.

Lucien Febvre

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 60






CIVILISATION

VOLUTION D'UN MOT
ET D'UN GROUPE D'IDES

Par Lucien Febvre
Professeur l'universit de Strasbourg


Discussion.





Retour la table des matires

M. Berr. - Nous limiterons l discussion d'aujourd'hui l'histoire
du mot, rservant l'examen de l'ide pour les sances suivantes.

J'ai dcouvert, non pas le mot civilisation, mais le mot civilis ,
bien antrieurement au sicle des lumires, dans le Discours de la m-
thode de Descartes (seconde partie) : ... les peuples qui, ayant t
autrefois demi-sauvages, et ne s'tant civiliss que peu peu, n'ont fait
leurs lois qu' mesure que l'incommodit des crimes et des querelles
les y a contraints, ne sauraient tre si bien polics que ceux qui, ds le
commencement qu'ils se sont assembls, ont observ les constitutions
de quelque prudent lgislateur. Descartes imagine donc que certains
peuples se sont donn des lois et une organisation politique peu peu,
sous la pression des vnements. C'est ce qu'il appelle se civiliser .
D'autres auraient t civiliss en une fois par un lgislateur (tel
Lycurgue Sparte). Ailleurs, il dfinit les barbares ceux qui man-
que la raison . Et par raison, il entend videmment aussi bien le fac-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 61

teur du dveloppement intellectuel et du progrs des sciences que ce-
lui d l'organisation sociale.

M. Maunier. - Comme l'a dit M. Febvre, le mot civilisation
manque dans tous les grands dictionnaires du XVIIIe sicle, jusqu'en
1798. L'Encyclopdie ne l'a pas ; mais elle a les mots civil et civiliser.
Le verbe civiliser est dfini : 1 dans un sens trs spcial : civiliser un
procs criminel, le faire passer au tribunal civil ; 2 rendre poli, hon-
nte. L'adjectif civil, cette poque, a frquemment le sens que nous
donnons social ; ainsi : ordre civil, conomie civile, vie civile,
quivaut ce que nous appelons aujourd'hui : vie sociale, conomie
sociale, etc.

Homme civil ou civilis n'est pris alors en franais que dans le sens
que M. Febvre a appel :pragmatique ; on oppose toujours les peuples
civiliss aux sauvages ou aux barbares. quel moment apparat le
sens scientifique des sociologues, d'aprs lequel au contraire chaque
peuple a sa civilisation ? C'est un problme intressant. Les premiers
auteurs o l'on trouve cette conception scientifique de la civilisation,
paraissent tre les conomistes cossais, Robertson, Adam Smith,
Ferguson (L'Histoire de la socit civile de Ferguson parut en 1767, et
fut traduite en franais en 1783). Cette cole est plus avance que les
physiocrates et philosophes franais, car elle admet tous les
degrs possibles dans la civilisation et une succession d'tapes nces-
saires. C'est probablement dans Robertson, Histoire de l'Amrique,
parue en 1777 et traduite en franais en 1780, que le mot civilization
est pris pour la premire fois dans son sens scientifique. la mme
poque en France, l'abb Baudeau, Volney dans son Tableau des
tats-Unis (1795), Say dans son Trait d'conomie politique (1803),
plus tard mme Auguste Comte, ne connaissent que le sens pragmati-
que. Pour Say, par exemple, seuls les peuples qui ont le sens du
confort, qui ont un gouvernement organis, qui sont pacifiques, etc.,
ont une civilisation. Il y a l un problme des rapports entre la pense
cossaise et la pense franaise au XVIIIe sicle et au XIXe sicle.
L'influence des cossais est en tout cas relle sur le mouvement posi-
tiviste et sur la formation de nos sciences sociales et conomiques.

M. Smets. - Dans notre ide de la civilisation, la technique mca-
nique, les applications des sciences la vie matrielle reprsentent un
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 62

lment important. Au contraire, au XVIIe et au XVIIIe sicles, quand
on classait les peuples en sauvages, barbares et civiliss, on ne tenait
gure compte de cet lment. La civilisation consistait adoucir les
murs brutales des sauvages ou perfectionner la technique sociale,
la lgislation. L'importance plus grande donne la vie matrielle est
une nouveaut qui date de la rvolution industrielle.

M. Berr. - Il y a pourtant un rapport troit entre civitas, civilitas et
arbanitas, autrement dit entre la civilisation et la vie urbaine, qui
comporte toujours une certaine technique mcanique. Chez Descartes
se trouve dj, sous le nom de raison, l'ide que la science, par ses ap-
plications aux arts mcaniques et la mdecine, doit servir amlio-
rer la vie des hommes.

Le P. Gorsse. - Il est remarquable que le mot mme de civilisation
a surgi l'poque (vers 1770) o l'esprit critique et philosophique se
rpand, des petits cnacles dans le grand public, notamment par les
socits de pense . On prend conscience de l'existence de la civili-
sation au moment o, aprs tant de conversations de salon, on com-
mence passer aux ralisations.

M. Niceforo. - La conception objective des civilisations nous vient
des anthropologistes et prhistoriens, qui se sont aperus que les
hommes prhistoriques possdaient dj une grande civilisation. Par-
ler de civilisation barbare nous choque encore cependant, parce
que nous ne pouvons pas nous dbarrasser de notre optimisme moral
et de notre croyance au progrs. Dj civilis en latin a une significa-
tion morale : poli, raffin. G. Brands dclare que la civilisation
consiste plus en certaines qualits de l'esprit que dans la diffusion du
savoir ; ainsi les Italiens de la Renaissance, si ignorante que ft alors
la masse du peuple, taient plus civiliss que les Danois d'aujourd'hui,
qui possdent tous l'instruction primaire. En italien, on se sert beau-
coup du nologisme incivilimento, qui souligne l'action de se civiliser
plutt que l'tat de civilis, et qui implique plutt une motion objec-
tive, ethnographique de la civilisation.

M. Masson-Oursel. - La civilisation est un certain quilibre entre
le dveloppement intellectuel et l'organisation sociale. Primitivement
et au sens banal, civilisation implique douceur de murs, puis en-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 63

suite : existence de lois positives. Un ancien, Thodoret, thologien et
historien byzantin, semble dj souponner la notion objective des
civilisations quand il crit qu' il y a peut-tre une philosophie mme
chez les barbares . La grande crise de l'ide de civilisation s'est pro-
duite quand on a mieux connu les peuples d'Extrme-Orient qui ont
des lois, des murs et des arts raffins, c'est--dire une civilisation,
tout en diffrant profondment des Europens.

M. Eisler. - Notre ide de la civilisation a ses racines dans l'anti-
quit classique. Au [mots grecs] d'Aristote correspond en latin l'homo
civilis, le citadin poli et polic, qui a de l' urbanit , de la courtoi-
sie (ce dernier mot est apparu avec la multiplication des cours prin-
cires). Au contraire, sauvage vient de sylvaticus, homme des
bois, rustre inculte. Ainsi le mot civilitas et par suite le mot civilisa-
tion renferment dj l'opposition de la ville et de la campagne.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 64





CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -

KULTUR

HISTOIRE DU MOT, VOLUTION DU SENS

Par mile Tonnelat
Professeur la Sorbonne







Retour la table des matires

Le mot Kultur n'apparat qu'assez tardivement dans la langue alle-
mande ; c'est seulement dans la seconde moiti du XVIIIe sicle que
son emploi devient courant. Faute de dictionnaires vritablement his-
toriques de la langue allemande, il n'est pas actuellement possible de
dire quel crivain en a le premier fait usage, et quelle date. Le grand
dictionnaire des frres Grimm ne le mentionne mme pas.

C'est certainement un calque direct du franais culture. Mais quel
moment le mot franais a-t-il pris le sens de formation de l'esprit ?
C'est l une recherche qu'il conviendrait de faire tout d'abord. Si l'on
s'en rapportait aux exemples cits par Littr, il faudrait distinguer en-
tre l'emploi du XVIIe sicle et celui du XVIIIe : au XVIIe sicle, le
mot culture - pris dans son sens abstrait - aurait toujours t ac-
compagn d'un complment grammatical dsignant la matire culti-
ve ; de mme que l'on disait la culture du bl , on disait la
culture des lettres, la culture des sciences . Au contraire, des cri-
vains du XVIIIe sicle, comme Vauvenargues et Voltaire, auraient t
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 65

les premiers employer le mot d'une faon en quelque sorte absolue,
en lui donnant le sens de formation de l'esprit . Voltaire, par exem-
ple, crit dans la Henriade, en parlant de Charles IX :

Des premiers ans du roi la funeste culture
N'avait que trop en lui combattu la nature,

Mais on ne peut pas faire entirement confiance Littr, qui d'ail-
leurs n'avait ni les moyens ni l'ambition de faire, lui seul, l'histoire
de chaque mot.

L'un des premiers lexicographes qui aient not le mot, Campe, en
fait simplement un synonyme de Bildung. Dans le grand dictionnaire
qu'il publie de 1807 1813, avec l'intention dclare de proposer des
quivalents allemands pour tous les mots trangers introduits dans la
langue zur Erklaerung und Verdeutschung der unsrer Sprache auf-
gedrungenen fremden Ausdrcke , Campe explique le mot Kultur par
Bildung, Geistesbildung, geistige Entwicklung, et propose sa place le
terme de Anbau, Geistesanbau.

Toutefois le mot prsentait dj plus de nuances que ne le dit
Campe. C'est ce que prouve le dictionnaire d'Adelung, qui est un peu
antrieur (la deuxime dition a paru en 1793 ; il y avait eu une pre-
mire dition en 1774, mais je n'ai pu, faute de temps, m'y reporter).
Voici sa dfinition :

Cultur. - Veredlung oder Verfeinerung der gesamten Geistes-und
Leibeskraefte eines Menschen oder eines Volkes, so dass dieses Wort
so wohl die Aufklaerung, die Veredlung des Verstandes durch Be-
freyung von Vorurteilen, als auch die Politur, die Veredlung und Ver-
leinerung der Sitten unter sich begreift.

Donc, la fin du XVIIIe sicle, le mot, au jugement d'un bon
connaisseur, avait deux sens principaux : 1 il dsignait l'affranchis-
sement moderne de l'esprit (Aufklaerung) ; 2 il servait caractriser
la distinction et la finesse des manires.

On peut dire toutefois que, ds lors, la dfinition d'Adelung tait
insuffisante. Kultur signifiait galement - et c'est peut-tre par l qu'il
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 66

aurait fallu commencer - l'tat social oppos la barbarie des peuples
sauvages, et caractris par le dveloppement de l'outillage, le bien-
tre matriel et l'organisation politique, tat social que Klopstock, vers
ce mme temps, proposait de dsigner du terme de Entbarbarung.

Ces trois significations - tat contraire la barbarie, affranchisse-
ment des prjugs, affinement des manires - sont celles qu'on re-
trouve le plus souvent sous la plume des crivains de l'poque classi-
que, mais avec quelques nuances qu'il peut tre utile d'indiquer.

Il est naturel de s'enqurir d'abord de l'interprtation donne au mot
Kultur par Herder. Les Ideen zur Philosophie der Geschichte der
Menschheit (1784-1791) sont en effet une des premires Kulturges-
chichten parues en Allemagne. Dans cet ouvrage, Herder veut prou-
ver qu'il n'y a sur terre qu'une seule et mme race d'hommes, promise
par Dieu un perfectionnement constant et un bonheur toujours ac-
cru. Seul de tous les tres qui vivent sur la terre, l'homme est perfecti-
ble, et l'histoire de l'humanit est prcisment celle des efforts faits
par les habitants -des diverses contres pour s'lever, de gnration en
gnration, un tat moral suprieur et pour se rapprocher en dfini-
tive de la perfection divine.

C'est en Asie, selon Herder, que sont nes la fois la race humaine
et la culture. Nous pouvons passer sur les raisonnements un peu aven-
tureux par lesquels Herder entend dmontrer la supriorit ancienne
des peuples de l'Asie. Ce qui importe surtout, c'est de noter les tapes
qu'il distingue dans le dveloppement de la Kultur.

La premire de ces tapes (Cf. Ideen, 2e partie, livre X, chap. 3) est
caractrise par la domestication de certains animaux, autrefois sau-
vages, comme le chien ou la brebis. En tablissant sa domination sur
d'autres tres vivants, l'homme s'lve d'un degr au-dessus de l'tat
de sauvagerie. Il s'lve encore - et c'est une nouvelle tape - en for-
ant la terre lui fournir rgulirement les plantes dont il a besoin ; la
culture du sol (Kultur der Erde) est un des traits fondamentaux de la
Kultur. Ce n'est qu'aprs avoir solidement fond leur pouvoir sur les
animaux et sur les choses que les anciens peuples en sont venus d-
velopper le commerce, les sciences et les arts. L'usage habituel de la
langue rserve quelquefois pour cette troisime tape le terme de Kul-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 67

tur. Mais Herder juge les choses plus largement : les progrs matriels
sont ses yeux tout aussi essentiels que les progrs des sciences abs-
traites ; les uns et les autres tmoignent du dveloppement de la raison
humaine. Mais ce n'est pas tout que de former et d'lever les esprits
des hommes pris en particulier. Il faut encore grouper ces hommes en
communauts organises et rgies pour le plus grand bien de tous,
D'o il suit que la quatrime tape de la Kultur est marque par l'ta-
blissement de bonnes formes de gouvernement. C'est l, pour Herder,
l'art le plus difficile de la Kultur et en quelque sorte son aboutis-
sement terrestre. Que la Kultur puisse encore poursuivre ses progrs et
rapprocher de plus en plus les hommes de Dieu, c'est une hypothse
que Herder juge non seulement vraisemblable, mais assure. Il croit
seulement que ce perfectionnement indfini ne pourra plus gure avoir
cette terre pour thtre, et qu'il devra par consquent se drouler en
quelque autre plante.

Sur terre mme, les progrs de la culture ne s'accomplissent pas de
faon rgulire et uniforme. Les peuples ne vont pas tous du mme
pas ; il en est qui brlent les tapes, tandis que d'autres s'attardent en
chemin ; mais il n'en est aucun qui n'excelle par quelque ct. Aussi
ne faut-il jamais conclure la supriorit foncire d'une nation sur une
autre, Tout au plus peut-ou parler d'avantages temporaires. Partout la
raison humaine s'efforce vers le mieux et les progrs particuliers rali-
ss par les divers peuples contribuent eu fin de compte au progrs g-
nral de l'humanit.

L'ouvrage de Herder trouva en Kant un critique assez svre. Tou-
tefois c'est surtout sur des questions de mthode que Kant fit porter
ses objections. Car sa pense, bien que moins aventureuse et moins
prompte aux hypothses indmontrables, s'accordait pourtant en quel-
ques points avec celle de Herder. Il estimait, lui aussi, que l'homme
obit un plan de la nature en appliquant sa raison toujours perfec-
tionner et ses aptitudes physiques et son esprit et les groupes sociaux
ou politiques dont il est membre. Ds 1785, il traait son tour un ta-
bleau des progrs que l'humanit avait dj raliss et de ceux vers
lesquels elle devait s'efforcer, dans deux petits crite : Mathmasslicher
Anfang der Menschengeschichte et Ide zu einer allgemeinen Ges-
chichte in weltbrgerlicher Absicht. Pour lui aussi, la Kultur tait en
premier lieu un tat oppos la barbarie : le jour o, cessant de s'en-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 68

tre-tuer, les hommes avaient commenc changer entre eux des den-
res ou des objets utiles, ils avaient jet les fondements de la Kultur.
Puis, peu peu, ils s'taient levs jusqu' l'art et la science, jusqu'
l'ide de lgalit, jusqu' celle de moralit. Pourtant ils sont encore
bien loigns d'tre vraiment soumis la morale. Il leur reste ac-
complir sur terre beaucoup plus d'efforts que Herder ne semblait le
croire. Les hommes ne pourront tre considrs comme vritablement
cultivs que le jour o ils auront enfin substitu dans leurs rapports
rciproques la loi la passion et fond une sorte de constitution uni-
verselle qui assure pour toujours la paix entre les tats.

Ides que Schiller, disciple de Kant, reprend et dveloppe en beaux
vers graves et ardents, en insistant un peu plus que ses prdcesseurs
sur ce qu'Adelung appelle l'affranchissement des prjugs . Les
hommes primitifs souffraient de la faim, du froid, du manque d'abris ;
un long labeur leur permit de vaincre ces maux, mais alors des flaux
nouveaux apparurent, haines nationales, haines religieuses, esprit de
conqute et de domination, fanatisme. Il a fallu, pendant des sicles,
combattre ces forces mauvaises, et les diffrentes tapes de la lutte
mene contre toutes les causes de dsunion sont aussi celles de la
culture ; heureusement, il semble que l'on soit proche des temps o
l'ignorance, la haine et la superstition seront dfinitivement vaincues
et o l'on pourra crier tous les habitante de la terre :

Seid umschlungen, Millionen !

Sous la plume de Schiller, le mot de Kultur se confond parfois avec
celui d'Aufklaerung. Dans l'un de ses petits crits historiques, His-
toire des troubles qui en France prcdrent le rgne d'Henri IV ,
Schiller commence par exposer qu' son sentiment la France du XVIe
sicle avait, sous l'influence de la Renaissance italienne, affin ses
murs et dvelopp ses arts. Et il continue en ces termes : L'aube de
la Kultur apparut ; dj la France se htait grands pas vers la civili-
sation (Civilisierung). Mais les opinions nouvelles se manifestent et
imposent ce beau dbut une trve dplorable. L'esprit d'intolrance
et de rvolte efface l'clat de raffinement qui avait commenc luire
faiblement et la torche effrayante du fanatisme s'embrase. Ce malheu-
reux tat retombe plus profondment que jamais dans sa sauvagerie
barbare, victime d'une longue et ruineuse guerre civile, que dchane
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 69

l'ambition et que dans sa fureur le zle religieux transforme en un in-
cendie gnral. Ainsi l'esprit de tolrance tait pour Schiller un des
signes les plus certains de la culture (ou de la civilisation ; car les
deux termes paraissent pour lui synonymes). Les hommes politiques
qui, vers la fin du XIXe sicle, parleront de Kulturkampf penseront
sur ce point comme Schiller.

Les trois crivains dont il vient d'tre question considrent la Kul-
tur comme un bien commun tous les peuples, - ou qui du moins peut
leur devenir commun. Il semble qu'avec Goethe le mot prenne, en cer-
tains cas, un sens un peu plus restreint et puisse servir dsigner les
traits distinctifs d'un peuple dtermin. C'est du moins ce qui rsulte
du chapitre que Gundolf, dans son tude bien connue sur Goethe, a
intitul : Kultur. Malgr des recherches personnelles, il ne m'a pas t
possible, faute de temps, de dcouvrir dans luvre trop ample de
Goethe de passage caractristique concernant la Kultur, et c'est pour-
quoi je me rfrerai ici l'tude de Gundolf.

C'est surtout le mot Bildung que l'on rencontre chez Goethe. Car
c'est surtout la formation intrieure de l'individu qui le proccupe.
Mais il semble que, vers le temps de son voyage en Italie, il discerne
plus nettement qu'auparavant qu'il y a entre l'individu et le milieu dans
lequel il vit une certaine communaut d'habitudes, de gots et de pen-
ses, qui constitue proprement parler une Kultur. C'est le spectacle
d'une vie trangre, celui de la vie italienne, qui lui rend vraiment clair
ce phnomne collectif. L'une des grandes questions sur lesquelles son
esprit s'exerce ce moment est celle des rapports ncessaires de la
nature et de l'art. La nature, il croit commencer la connatre : c'est un
grand organisme qui obit des lois inluctables. D'autre part, l'art,
qui est une reprsentation symbolique de la nature, est command, lui
aussi, par des lois, et ces lois peuvent tre, en un sens, considres
comme des lois naturelles, puisqu'elles s'imposent de faon ncessaire
quiconque veut bien penser, bien agir, bien crire, bien peindre, bien
sculpter. Il suit de l que la nature et l'art ne sont nullement des do-
maines trangers l'un l'autre. Tout au contraire, ils ont un mme
point central, constitu par l'unit des lois qui les rgissent. Ce sont,
en quelque manire, des cercles concentriques. Mais le domaine de la
nature est infiniment vaste, alors que celui de l'art est extrmement
restreint. Entre les deux s'tend une zone intermdiaire, qui est pro-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 70

prement celle de la Kultur. La Kultur, ce sont les faons de vivre et de
penser collectives qu'un peuple s'est formes durant un long contact
avec la nature, au cours des luttes qu'il a d mener contre elle. Ce sont
aussi les transformations qu'il a fait subir la nature qui l'entoure. Ces
faons collectives de penser et de sentir, voire d'agir, ou encore de
s'organiser dans un pays dtermin, sous un certain ciel, sont d'autre
part le fondement ncessaire de toute oeuvre d'art. Certaines de ces
faons collectives de penser et de sentir reoivent de l'artiste une
force, une ampleur, une beaut particulires. Mais elles ne seraient
point, s'il n'existait d'abord un vaste rservoir commun, o l'artiste
peut puiser.

C'est pourquoi Goethe, durant son voyage en Italie, s'attache ob-
server les murs et les formes de vie du peuple italien avec une atten-
tion toujours en veil. Ce qui aujourd'hui encore donne tant de prix
la relation de son voyage, c'est qu'elle ne contient pas seulement des
impressions personnelles ou des jugements subjectifs sur les oeuvres
d'art ; elle est en mme temps une sorte d'histoire naturelle du peuple
italien. D'une part, Gthe essaie de comprendre les raisons qui pous-
sent les Italiens de son temps cultiver le sol, btir leurs maisons,
se vtir, se divertir, pratiquer leur religion comme ils le font, - et ce
n'est pas un hasard si le petit peuple tient une si grande place dans son
livre ; d'autre part, il cherche se prouver lui-mme que l'architec-
ture, ou la sculpture, ou la peinture italiennes correspondent ncessai-
rement ces formes de vie collective et qu'elles sont par consquent
une sorte d'expression concentre de la Kultur italienne. Il ne suit pas
de l d'ailleurs que les oeuvres d'art ne puissent -porter, et mme de
faon trs accuse, l'empreinte personnelle d'un artiste. Mais il n'y a
pas d'artiste qui soit entirement indpendant de son peuple, et les lois
mmes qui rgissent obscurment les murs et les penses du peuple
apparaissent toujours, pour qui sait voir, dans l'uvre labore par
l'artiste. En dfinitive, la Kultur est une sorte de trait d'union entre la
nature et l'art.

Aux noms des grands classiques qui viennent d'tres cits, on peut
joindre ceux des frres Humboldt, bien qu'ils n'aient prcis que beau-
coup plus tard leurs ides sur la question qui nous occupe. Dans son
livre Ueber die Kawi-Sprache (1836), Wilhelm v. Humboldt dfinit
peu prs de la faon suivante les trois termes : Civilisation, Kultur,
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 71

Bildung : par Civilisation il faut entendre tout ce qui, dans l'ordre ma-
triel, dans le dveloppement des murs et dans l'organisation sociale,
tend adoucir le sort des hommes, l'humaniser et faire natre
par suite entre les individus ou les peuples des sentiments de bienveil-
lance rciproque, voire d'amiti ; - le mot Kultur ajoute cette pre-
mire ide une nuance de raffinement : il indique que les hommes ont
su s'lever au-dessus des simples considrations d'utilit sociale et
qu'ils ont entrepris l'tude dsintresse des sciences et des arts. Mais
plus haut encore que le concept de Kultur il faut placer celui de Bil-
dung, qui dsigne un tat d'accomplissement intellectuel et moral au-
quel parviennent seulement quelques individualits particulirement
doues. Il semble que cette gradation des trois termes soit propre
Wilhelm v. Humboldt.

Son frre, Alexander v. Humboldt, a souvent employ le mot Kul-
tur dans son grand ouvrage Cosmos (1845-58), mais sa conception
parat plus proche de celle de Gthe que de celle de Wilhelm. Il parle
tantt de Kultur, tantt de hoehere Kultur et il semble bien qu'en
beaucoup de cas au moins le mot Kultur dsigne pour lui, comme
pour Gthe, un ensemble de connaissances, de coutumes et de tradi-
tions particulires un peuple dtermin ; il dit, en propres termes,
qu'une Kultur peut disparatre et tre remplace par une autre Kultur,
ou encore qu'elle peut tre transplante d'un pays un autre ; il l'envi-
sage donc, en certains cas au moins, comme une sorte de bien natio-
nal. Quand il parle au contraire de hoehere Kultur, il songe un corps
de connaissances indpendantes de tout pays, de tout climat, de toute
poque, par exemple aux vrits mathmatiques. La hoehere Kultur
est caractrise par la dcouverte des mthodes propres dterminer
les lois qui rgissent aussi bien la nature que la pense.

Quelles que soient les nuances diverses que les crivains numrs
jusqu'ici, et qui tous appartiennent au classicisme , donnent Kul-
tur, ils s'accordent tous sur un point : ils n'associent jamais ce mot
l'ide de supriorit d'un peuple sur un autre. Mme lorsque, comme
Gthe, ils s'appliquent faire ressortir les traits caractristiques d'un
peuple, ils cherchent seulement en trouver l'explication naturelle ; ils
ne songent pas les proposer en exemple aux autres pays. Avec la
gnration romantique, les choses vont changer.

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 72

*
* *

Il y a un mot qu'on ne trouve gure associ celui de Kultur au
XVIIIe sicle : c'est ce lui de Staat. Il en va autrement avec les roman-
tiques. Ds avant l'branlement moral caus en Allemagne par la d-
faite de la Prusse Ina, le plus rveur des romantiques, Novalis, glo-
rifie l'tat armature de toute activit d'un peuple, et crit : Alle
Kultur entspringt aus den Verhltnissen mit dem Staat. Cette formule,
vrai dire, est peut-tre l'expression extrme d'une opinion qui ne
prendra vritablement force qu'au XIXe sicle. Mais elle reprsente
ds lors une des tendances latentes du romantisme allemand.

Cette tendance est plus ou moins sensible chez les principaux pen-
seurs du romantisme. Elle est particulirement forte chez Fichte, qui
lui a donn son expression la Plus claire et la plus vigoureuse.

Fichte, dans les dernires annes du XVIIIe sicle, tait encore trs
proche de Kant. Son Naturrecht, qui est de 1796, est un ouvrage
d'inspiration toute cosmopolite, weltblrgerlich, et qui ne tient aucun
compte des particularits nationales. La fonction de l'tat, estime-t-il
ce moment, et mme encore dans son Geschlossener Handelsstaat
(1800), est uniquement d'assurer l'ordre et de garantir chacun du tra-
vail. L'tat n'a pas intervenir dans le dveloppement de la pense.

Mais partir de lna (1806), les ides de Fichte se modifient : il en
vient se demander si, comme les individus, les diverses nationalits
n'ont pas une mission particulire. Ses Discours la nation allemande
ont pour objet d'tablir que cette nation (qui n'est pas encore un tat,
mais doit tendre le devenir) a une mission culturelle, qui la rend plus
propre que toute autre remplir l'idal caractris par le mot Humani-
tt. L'ide de culture nationale apparat donc associe une comparai-
son avec les cultures nationales autres que l'allemande. Cette compa-
raison aboutit chez Fichte la proclamation de l'minente supriorit
de la culture allemande. Et, fort de cette affirmation, Fichte finit par
revendiquer pour l'Allemagne non seulement la direction intellectuelle
de l'Europe, mais mme sa direction politique.

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 73

Il faut noter un second trait, qui apparat non seulement chez
Fichte, mais aussi chez plusieurs autres romantiques de la premire
heure, comme Fr. Schlegel et Novalis : cet tat allemand, reprsentant
d'une culture suprieure, doit tre tout pntr d'esprit religieux. La
religion garantira, au sein du Volksstaat, l'indispensable union des es-
prits. C'est une erreur funeste des temps modernes, aux yeux des rom-
antiques, que de considrer la religion comme une chose prive. La
religion est, au premier chef, une chose publique. L'tat doit s'appuyer
sur elle. Et comme la religion est une, elle contribuera donner
l'tat une plus forte unit.

Les romantiques en viennent ainsi se forger la conception d'une
culture-type, qui sera d'autant plus exemplaire, d'autant plus propre
servir de modle aux autres cultures nationales, qu'elle sera plus for-
tement taye par la puissance de l'tat et celle de la religion. C'est
peu prs la conception qu'aura Bismarck au moment o il entrera dans
la vie politique.

Ce serait d'ailleurs mconnatre la complexit de la pense roman-
tique, que de vouloir tout ramener chez les crivains de cette poque
aux considrations nationales et religieuses. Les ides de Fr. Schlegel
en particulier comportent d'autres nuances. Il est, parmi les romanti-
ques, l'un de ceux qui se sont le plus dlibrment appliqus cons-
truire une philosophie de l'histoire, et son attitude est, en un sens, as-
sez semblable celle de Herder ou de Kant : il veut considrer l'his-
toire de l'humanit, non pas comme un enchanement de faits dpen-
dant accidentellement les uns des autres, mais comme un ensemble
systmatique d'vnements, o l'on peut, o l'on doit dcouvrir une
unit organique. L'humanit est une vaste individualit, dont le dve-
loppement, pense-t-il, doit tre ncessairement soumis une loi, que
la raison doit tre en mesure de dceler, que par consquent l'historien
doit rechercher. Mais, en mme temps, il distingue dans ce dvelop-
pement gnral de l'humanit des priodes de culture, qui sont gale-
ment ses yeux des manires d'individualits, et qu'il importe de
comprendre et de dcrire en tant qu'units historiques. Il revient donc
par un dtour une ide de Fichte, 4 savoir qu'il existe des cultures
particulires, de caractre diffrent. Peut-tre pourtant sa pense dif-
fre-t-elle de celle de Fichte, en ce qu'il semble surtout vouloir consi-
drer la succession dans le temps des diverses cultures, tandis que
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 74

Fichte tient comparer des cultures contemporaines ; mais, dans les
deux cas, la comparaison des systmes de culture peut donner lieu
des jugements de valeur et l'tablissement d'une hirarchie,

L'histoire ne peut tre aborde utilement, au sentiment de Fr.
Schlegel, que par un homme qui a commenc par se faire une Kultur-
philosophie. Mais pour cela, il faut d'abord savoir ce qu'est une Kul-
tur. Il semble que Fr. Schlegel ait voulu en donner une dfinition, en
1813, dans la prface du troisime volume de la revue qu'il dirigeait
alors, le Deutsches Museum. Il numre dans cette prface quelques-
uns des objets sur lesquels doit porter l'attention d'un vritable philo-
sophe de l'histoire : il faut tudier les ressorts de la vie aussi bien
publique que prive , et, par exemple, les conditions et les modes de
l'agriculture, les mthodes et progrs des divers mtiers, les principes
d'ducation et leur application, l'art militaire, le droit, les faits dits his-
toriques, enfin les lettres et les arts. Voil l'essentiel des objets que,
dans une poque nettement dlimite et formant unit, doit envisager
un philosophe, s'il prtend tenter une vritable histoire de la culture
d'un pays. C'est un programme qui, si l'on fait abstraction de l'ide
toute romantique de priodes conues comme personnalits histori-
ques, parat dj assez moderne et qui conoit la Kultur peu prs
comme le fera plus tard un Burckhardt.


*
* *

Ce n'est l qu'une revue rapide et superficielle, et qu'il faudrait
complter par l'examen d'ides de philosophes tels que Hegel, d'histo-
riens tels que Ranke et Burckhardt, d'hommes politiques comme les
promoteurs ou les adversaires du Kulturkampf, d'crivains plus r-
cents, comme Nietzsche, et de bien d'autres encore. Je me contenterai
de cette confrontation sommaire de conceptions classiques et d'ides
romantiques, en notant un trait qui parat distinguer les unes des au-
tres : c'est que, plus on avance, et plus le sens du mot tend se res-
treindre. Pour les crivains de l'poque classique, le mot Kultur dsi-
gnait surtout la srie des progrs, tant matriels qu'intellectuels ou mo-
raux, raliss par l'humanit, considre dans sa totalit. Pour leurs
successeurs, au contraire, il dsigne un ensemble de conqutes intel-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 75

lectuelles regardes comme le bien propre, quelquefois mme comme
le bien exclusif, d'une communaut limite, qui tend se confondre
avec un tat ou une nationalit.


E. Tonnelat.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 76





KULTUR
Histoire du mot, volution du sens

Par mile Tonnelat
Professeur la Sorbonne


Discussion.





Retour la table des matires

M. Lucien Febvre. - L'expos de M. Tonnelat est en quelque sorte
la contre-partie de celui que j'ai fait, dans la dernire sance, sur le
mot civilisation. La notion allemande de Kultur enrichit et complte la
notion franaise de civilisation.

M. Marcel Mauss. - L'effort philologique de M. Tonnelat est sus-
ceptible d'tre complt par un effort scientifique. L'emploi du mot
Kultur, en Allemagne, n'est pas confin au domaine de la littrature, il
appartient galement celui de la science. Pour le dfinir, je n'ai qu'
vous rappeler l'opposition de Kulturvolk et de Naturvolk. Il faudrait
tudier sous ce rapport l'uvre des frres Alexandre et Guillaume de
Humboldt.

M. Lon Cahen. - Le mot culture, dans l'acception de Herder, a
pass en France par l'intermdiaire d'Edgar Quinet. Cependant
Condorcet a dj propag en France des ides analogues celles de
Herder. Ce qui est frappant, c'est que Bismarck entend par Kultur le
progrs social, le perfectionnement de l'organisation, qui favorise les
lettres et les arts.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 77


M. Niceforo. - Chez certains philosophes et historiens allemands,
on trouve une sorte de progression dans les expressions : Zivilisation,
Kultur, Bildung. Pour Spengler, au contraire, la civilisation est issue
de la Kultur et en marque mme la dcadence.

M. Jean de Salis. - Il n'est pas tout fait exact de dire que Burc-
khardt partage le point de vue de Schlegel, en ce qui concerne la Kul-
tur. Pour lui, la Kultur est en quelque sorte la fleur de l'histoire, qui
confre son clat aux murs et aux institutions d'une poque dfinie.
C'est ainsi qu' la Renaissance, l'tat et l'glise sont comme anoblis
par l'essor des lettres, des sciences et des arts ; mais Burckhardt ne
confond pas les diffrents domaines, il fait une distinction trs nette
entre tat, Religion et Kultur. - L'identification de Kultur et de Natio-
nalitt, que prconise Ranke, a fait cole en Allemagne. C'est ainsi
que l'historien Meinecke a cr le terme Kulturnation, qu'il oppose
Staatsnation.

M. Henri Berr. - Il n'a pas t question, au cours de cette sance,
de l'emploi qui a t fait du mot Kultur dans le dveloppement des
tudes historiques depuis 1850. La Kulturgeschichte est ne, aprs
1848 et le mouvement romantique, d'un besoin d'largir l'histoire, d'y
faire entrer d'autres lments que la politique et d'autres acteurs que
les personnages officiels, - c'est--dire les murs, les coutumes, la vie
spirituelle des classes mme qui ne participent pas la vie publique.
Je n'ai pas besoin de rappeler le conflit entre l'histoire politique et la
Kulturgeschichte soulev par les crits de Lamprecht, le Lamprech-
tsche Sturm und Drang. On peut dire que, si ses conceptions particu-
lires n'ont pas t, ne pouvaient pas tre admises compltement, la
Kulturgeschichte, cependant, s'est impose, en partie grce lui.
L'Institut qu'il a cr, fr Kultur-und Universalgeschichte, lui survit,
dirig aujourd'hui par W. Goetz. Il n'est gure de mot qui dans la litt-
rature historique, dans les programmes des Facults de philosophie, et,
par consquent, dans l'Universittskalender, revienne plus souvent
que celui de Kultur.

Cependant, - mme si on laisse de ct les littrateurs et les pen-
seurs, comme Thomas Mann, Spengler, Troeltsch, Litt, Rickert,
Spranger, Mehlis, dont la Kulturphilosophie est imprgne de leur
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 78

Weltanschauung personnelle, - le mot, dans son emploi scientifique,
apparat sens multiples (mehrdeutig, dit Bernheim), et, dans son
rapport avec Zivilisation et Bildung, comme beaucoup trop indtermi-
n. Pour Ernst Bernheim, dont le Lehrbuch fait autorit, Kultur a un
sens large et un sens troit : ou bien tout ce qui marque l'intervention
intentionnelle de l'homme, par opposition aux productions spontanes
de la nature (en ce sens Kulturgeschichte = Universalgeschichte, Ge-
samtgeschichte), ou bien les rsultats et les efforts qui tendent asser-
vir la nature aux fins de l'homme. Quant au mot Zivilisation, il a, pour
lui, un sens moral : il se rapporte la matrise que l'homme acquiert
sur lui-mme et l'organisation correspondante de ses rapports avec
ses semblables.

Selon d'autres, - Fr. Meinecke, par exemple, dont l'autorit est
grande galement, - Kultur dsigne les valeurs spirituelles qui lvent
l'homme au-dessus de la vie animale. Kultur ist Offenbarung und
Durchbruch eines geistigen Elementes innerhalb des allgemeinen
Kausalzusammenhangs, dit-il dans un article important de la Historis-
che Zeitschrift (t. 137, I ; 1927), Kausalilt und Werte in der Ges-
chichte. Entre la vie naturelle, animale, et la vie culturelle, il intercale
la civilisation, Zivilisation (jetzt mehr und mehr geltend werdender
Name) implique l'intelligence, mais tourne vers les besoins naturels :
la civilisation, par opposition la culture, est sans me . Meinecke
fait la remarque qu'un usage plus vague, mais trs frquent, mle ces
deux concepts, et il trouve qu'on devrait bien une fois rechercher l'ori-
gine et l'histoire de la distinction entre Kultur et Zivilisation.

Fueter, dans l'dition originale allemande de son Histoire de l'his-
toriographie moderne (p. 507), dclara que l'quivalent de culture,
c'est Bildung, que Kultur = civilisation et que Zivilisation fait double
emploi.

Il serait infiniment souhaitable que le sens de ces mois pt se fixer,
et non seulement en Allemagne, mais - de faon corrlative - dans les
nombreux pays o civilisation et culture ont cours, tout au plus avec
de lgres variantes orthographique.

M. R. Lenoir. - Devant les suggestions voques par cette remar-
quable communication, j'ai cd sans doute un travers de philoso-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 79

phe. Je me suis demand si un peuple n'avait pas forg un mot qui
comprenne en mme temps les aspects spirituels et moraux d'une for-
mation d'homme. Le [mots grecs] d'Isocrate les exprime, pour autant
que la [mot grec] rpond aux traits communs la Civilisation et la
Kultur. Vertu autant qu'institution, elle survit aux socits hellniques
pour animer en secret les recherches des savants, des mtaphysiciens,
et reparatre brusquement dans les temps modernes, tour tour en An-
gleterre avec Chambers, en France avec le mouvement des philoso-
phes collaborateurs d l'Encyclopdie, en Allemagne avec les Post-
Kantiens laborant une discipline distincte d'une thorie de la connais-
sance comme d'une philosophie de la vie et tenant sa cohrence du
terme [mots grecs].

Les termes de civilisation et de culture peuvent tre employt par
les crivains franais au cours du XVIIe et du XVIIIe sicle, comme il
vient d'tre rappel, ils n'en constituent pas moins des nologismes
assez hardis pour que le premier d'entre eux ne soit reconnu par l'Aca-
dmie franaise qu'en 1798. C'est que l'un et l'autre expriment des as-
pects transitifs en quelque sorte, non des ralits fondamentales. Le
sjour dans la cit, civitas ou [mot grec], nantie d'une constitution et
d'une architecture, donne naissance un certain nombre d'usages et de
convenances o viennent composer les caractres. Leur action sur la
nature humaine ptrie d'instincts aveugles et de passions constitue, ds
le haut Moyen Age, la civilit au politie. La mtamorphose qu'ils op-
rent, ds la Renaissance, sur les ides et les murs est comprise dans
le terme italien pulitezza inflchie en politesse, ds que droit et u-
vres d'art deviennent ntres. Dans les histoires des peuples, un mo-
ment complmentaire et altern s'ensuit : la barbarie. Le cours des
vnements dans l'Europe occidentale moderne fait participer d'une
manire trop complte les esprits la thorie politique, sinon la
conduite des affaires, pour que la divulgation du systme du monde,
comme acquisition humaine libre de toute rvlation et de tout dogme
religieux, devienne la proccupation fondamentale des membres de la
Rpublique des Lettres. L'ensemble des uvres propres assurer l'ac-
cord et l'harmonie des tres vivant en socit, par un renversement
peut-tre, devient civilisation. L'ensemble des moyens propres pr-
parer l'homme recevoir les uvres devient culture. L'usage confirme
l'emploi de deux termes exprimant une nuance de sens tt altre.
C'est d'abord le passage d'un tat un tat qui est indiqu. Il ne tarde
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 80

pas se confondre tantt avec les crations et les techniques qui l'as-
surent, tantt avec l'tat de politesse auquel il permet d'atteindre. Cette
complexit d'orientations n'a rien que de normal qui sait la nature du
nom. Elle assure la souplesse des mots qui ne se fixent, comme il
vient d'tre dit avec justesse, chez Voltaire et chez Vauvenargues, plus
familiers avec les termes d'esprit ou de gnie, que pour acqurir droit
de cit chez les crateurs d'Allemagne.

Qu'une pareille naturalisation s'effectue, il n'y a l rien que d'atten-
du, puisque aussi bien les communications et les travaux de la savante
Acadmie de Berlin sont rdigs en langue franaise jusqu' l'avne-
ment de Frdric-Guillaume II. La rencontre de la pense germanique
et du gnie franais ne va pas toutefois sans mettre en lumire la d-
pendance o l'emploi de certains mots demeure des groupes savants.
Rappelons un moment les prcisions qui viennent d'tre demandes
Kant et Gthe. Elles rvlent, entre les concepts du philosophe et
les distinctions du pote, une correspondance terme terme. la hi-
rarchie d'action : Natur, Kultur, Kunst est parallle la hirarchie de
connaissance : Empfindung, Verstand et Vernunft. Cela signifie
d'abord que le travail entrepris pour dgrossir l'homme est du do-
maine de l'intelligence autant qu'elle s'applique au monde familier et
visible de tous les jours. La tripartition atteste a encore un sens que
nous rvlent les indiscrtions concernant les beaux esprits. Dans le
Moyen Age, comme dans les temps modernes, les groupes dtenteurs
du systme du monde tablissent entre les esprits une hirarchie sui-
vant leur degr de pntration. Leur idal, oppos aux institutions
d'tat comme aux institutions d'glise, leur fait un devoir de l'expri-
mer demi-mot. L'incertitude de leur politique jusqu'au moment de la
Guerre d'Indpendance amricaine les oblige compter tantt sur les
forces des villes, tantt sur les forces des campagnes. La Rvolution
franaise n'unit, dans la rdaction des Cahiers et la poursuite de re-
vendications sans commune mesure avec le rgime fodal en des pro-
vinces promises aux municipalits, bourgeois et paysans, que pour
donner libre cours deux ordres de forces et deux termes.

Au cours du XIXe sicle et ds l'Empire, civilisation est employ
au singulier de prfrence en France, o s'effectue la centralisation
totale du pouvoir. Kultur est employ au singulier dans les tats de
langue allemande. C'est que l la cration des Dpartements assure la
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 81

prpondrance des villes. C'est qu'ici le morcellement territorial d'une
Confdration maintient prdominante l'action des terres qui faillirent
triompher chez nous avec les Physiocrates. Que les historiens appli-
qus comprendre le pass et les hommes d'tat penchs sur les mys-
tres des socits pour en affranchir l'homme chargent de sens nou-
veaux et mobiles ces deux prises de conscience de groupes associs et
dissocis tour tour au rythme du monde, c'est ce qui vient d'tre ta-
bli avec rigueur. Il tait bon de le rappeler. Le sociologue sait l'homme
dpendant de la cit et de la terre, comme il est dpendant de la mer et
des bois. Le philosophe, plus soucieux d'unit mesure qu'il com-
prend mieux l'histoire, libre, au pays de Fontenelle, civilisation et
Kultur de toutes les inquitudes, auxquelles elles donnent une voix,
pour les faire concourir la transmission et au maintien de ce qui
constitue en nous l'humanit.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 82





CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -

LES CIVILISATIONS

LMENTS ET FORMES

Par Marcel Mauss
directeur l'ole des hautes tudes



Introduction






Retour la table des matires

Ceci est particulirement un extrait d'une longue Note de m-
thode sur la Notion de civilisation, qui paratra dans le tome III de
l'Anne sociologique, deuxime srie. - Elle a t prpare par diver-
ses notes sur le mme sujet : tomes X, XI et XII de l'Anne sociologi-
que, ancienne srie. Elle a t prpare galement par de nombreux et
longs comptes rendus des travaux d'ensemble des archologues, des
historiens de la civilisation, des ethnologues et tout particulirement
de ceux-ci dans les deux sries de l'Anne sociologique. Les partisans
actuels de la mthode de l' histoire culturelle , de l' ethnologie his-
torique , des principes de la diffusion opposent, notre avis sans
raison, leurs mthodes celles des sociologues. Nous ferons grce
d'une discussion critique de ces thories et de leurs rsultats. Elles
comptent toutes des savants honorables comme protagonistes. Nous
ne critiquerons pas davantage les tenants de MM. Foy et Graebner que
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 83

ceux du Pre Schmidt, ou ceux de l'cole amricaine de l' Anthro-
pologie culturelle . Ces derniers, M. Boas entre tous, M. Wissler,
d'autres, oprant sur des socits et des civilisations qui ont t vi-
demment en contact, plus fins que leurs collgues europens, se gar-
dent gnralement d'hypothses cheveles et ont vraiment su dceler
ici et l des couches de civilisations , des centres et des aires
de diffusion .

Ces thories s'opposent surtout - et trop facilement - aux ides
simplistes qui reprsentent l'volution humaine comme si elle avait t
unique. Sous ce rapport, comme ces comparants , mais surtout avec
les historiens et les gographes, les sociologues rattachent les phno-
mnes de civilisation non point une hypothtique volution gnrale
de l'humanit, mais l'enchanement chronologique et gographique
des socits. Jamais ni Durkheim ni nous n'avons spar l'volution
humaine de celle des groupes plus ou moins vastes qui la composent.
Voici longtemps que Durkheim expliquait la famille conjugale mo-
derne par le mlange des droits domestiques germanique et romain.
En somme, il appliquait ds lors ce qu'on appelle maintenant la thorie
des substrats . Et voici plus de dix ans que M. Meillet a pris parti
pour une mthode gnalogico-historique en linguistique, sans croire,
pour cela, tre infidle la sociologie, dont il est l'un des matres.

D'ailleurs toutes ces oppositions d'coles sont jeux futiles de l'es-
prit ou concurrence de chaires, de philosophies et de thologies. Les
vraiment grands ethnologues ont t aussi clectiques dans le choix
des problmes que dans celui des mthodes qui doivent varier par
problmes. E.-B. Tylor, dont on a l'habitude de faire une cible, a pu-
bli - et encore plus enseign - de dlicieuses histoires d'emprunts. Les
meilleures collections de rpartitions d'objets sont incontestablement
celles du Muse Pitt Rivers, qu'il a fond Oxford et que M. Balfour
administre.

Au fond, la masse des savants vritables reste fidle aux trois prin-
cipes, aux trois rubriques du vieux matre, Adolf Bastian : I. l'Elemen-
targedanke, l' ide lmentaire , originale et originelle, cration
autonome et caractristique d'un esprit collectif, le trait de culture
comme disent assez mal les anthropologues sociaux amricains ;
Il. la Geographische Provinz, le secteur gographique , quelquefois
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 84

assez mal limit, quelquefois trs videmment marqu par la commu-
naut des faits de civilisation, par les langues apparentes et assez
souvent par les races uniques : le nombre de ces provinces gogra-
phiques n'tant pas excessivement nombreux et les dcouvertes mo-
dernes en restreignant encore le nombre ; III. la Wanderung, la migra-
tion, le voyage et les vicissitudes de la civilisation et, avec elle,
comme dans le cas d'une volution autonome, la Wandlung de la civi-
lisation, la transformation de la civilisation par emprunts des l-
ments, par migrations, par mixtures des peuples porteurs de ces l-
ments, ou par activit autonome de ces peuples.

Supposons donc ou constatons cet accord des savants. Et voyons
comment on peut tudier les civilisations, analytiquement et synthti-
quement.

Nous ne rappelons pas l'histoire du mot et des divers sens qu'il
comporte. Nous ne faisons pas non plus la critique de toutes ses ac-
ceptions. La notion de civilisation est certainement moins claire que
celle de socit qu'elle suppose d'ailleurs. Voici simplement quelques
dfinitions qui, nous le croyons, permettent de savoir comment il faut
parler.

1. - Faits de civilisation.



Retour la table des matires

Dfinissons d'abord ce qui singularise les phnomnes de civilisa-
tion parmi les phnomnes sociaux. Nous pourrons ensuite compren-
dre ce que c'est qu'un systme de ces faits : une civilisation. Et on ver-
ra enfin comment, de ce point de vue, on peut revenir, sans trop d'in-
convnients, des emplois assez larges du mot.

Les phnomnes de civilisation (civis, citoyen) sont par dfinition
des phnomnes sociaux de socits donnes. Mais tous les phnom-
nes sociaux ne sont pas, au sens troit du terme, des phnomnes de
civilisation. Il en est qui sont parfaitement spciaux cette socit, qui
la singularisent, l'isolent. On les rencontre d'ordinaire dans le dialecte,
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 85

dans la constitution, dans la coutume religieuse ou, esthtique, dans la
mode. La Chine derrire son mur, le brahmane l'intrieur de sa caste,
les gens de Jrusalem par rapport ceux de Juda, ceux de Juda par
rapport au reste des Hbreux, les Hbreux et leurs descendants, les
Juifs, par rapport aux autres Smites, se distinguent pour se concen-
trer, pour se sparer des autres. Ces exemples prouvent qu'il vaut
mieux ne pas parler de civilisation quand on parle de phnomnes res-
treints une socit donne et qu'il vaut mieux dire socit tout
court.

Mais il est, mme dans les socits les plus isoles, toute une
masse de phnomnes sociaux qui doivent tre tudis part, comme
tels, sous peine d'erreur ou, si l'on veut, plus exactement, d'abstraction
illgitime. Ces phnomnes ont tous une caractristique importante :
celle d'tre communs un nombre plus ou moins grand de socits et
un pass plus ou moins long de ces socits. On peut leur rserver le
nom de phnomnes de civilisation .

On peut, en effet, assez bien diviser les phnomnes sociaux en
deux grands groupes, dont on ne doit pas fixer a priori les quantits, et
qui varient d'importance relative suivant les temps et suivant les lieux.
Les uns sont inaptes voyager, les autres y sont aptes par nature : ils
dpassent d'eux-mmes, pour ainsi dire, les limites d'une socit don-
ne, limites d'ailleurs elles-mmes souvent difficiles terminer.

Toutes les techniques pourraient s'emprunter, si on voulait, si on
avait le besoin, si on en avait le moyen. En fait, trs gnralement et
sauf exception, elles se sont toujours transmises de groupe groupe,
de gnration gnration. Une partie des beaux-arts, de mme, peu-
vent aisment se propager, mme les arts musicaux et mimiques, et ce,
mme dans des populations aussi primitives que les Australiens. Ain-
si, chez eux, Ce que l'on appelle en anglais local (le mot est d'origine
australienne) les corroboree - espce de chefs-d'uvre d'art dramati-
que, musical et plastique, sorte de grandes danses tribales, mettant
quelquefois en mouvement des centaines de danseurs-acteurs, ayant
pour churs des tribus entires, - se passent de tribu tribu, se livrent
sans retour, comme une chose, comme une proprit, une marchan-
dise, un service et... comme un culte, une recette magique. Les orches-
tres ngres voyagent constamment dans des cercles assez vastes ; les
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 86

griots et devins vont plus langues distances encore. Les contes se
rptent trs loin, trs longtemps, fidlement reproduits dans toutes
sortes de directions. - La monnaie de cauri en Afrique, celle de coquil-
lages en Mlansie (conus millepunctatus), celle de nacre d'haliotis au
nord-ouest de l'Amrique, celles des fils de laiton en Afrique quato-
riale et centrale, sont rellement internationales, - voire avec changes.
Ds le palolithique moyen en Europe, l'ambre, le quartz et l'obsi-
dienne ont t l'objet d'intenses et lointains transports.

Mme les phnomnes qui semblent les plus privs de la vie des
socits, par exemple les socits secrtes, les mystres, sont l'objet de
propagandes. Nous savons l'histoire de la Danse du serpent en
Amrique du Nord, celle de la Danse du soleil dans toute l'tendue
de la Prairie. Henri Hubert et moi, nous avons fait faire attention, dans
de nombreux comptes rendus, ces cultes spciaux, plus ou moins
dtachs des bases locales, par lesquels ont t vhicules dans bien
des socits dites sauvages, barbares, comme dans l'antiquit, bien des
ides, et religieuses, et morales, et scientifiques.

Mme les institutions s'empruntent, mme les principes d'organisa-
tion sociale s'imposent. Par exemple, la notion de constitution, de
[mot grec], ne dans le monde ionien, se propage dans toute lHellade,
s'labore dans la philosophie, puis arrive dans Rome, res publica, puis
dans nos civilisations o elle reparat dans les constitutions d'tat,
aprs avoir persist dans les constitutions et chartes urbaines, ainsi
que dans les petites Rpubliques rurales et montagnardes. On peut
tenter l'histoire curieuse du mot tribu en grec et en latin : mot qui
signifie trois et qui dsigne, ici et l, des organisations par deux, qua-
tre, etc. Les institutions militaires se sont ncessairement empruntes,
jusqu' nos jours, jusqu' nous-mmes, comme les techniques d'ar-
mement qui dpendent d'elles ou dont elles dpendent. Un fait dter-
min peut s'imposer au del de la socit et du temps o il fut cr.

Les phnomnes de civilisation sont ainsi essentiellement interna-
tionaux, extra-nationaux. On peut donc les dfinir en opposition aux
phnomnes sociaux. spcifiques de telle ou telle socit : ceux des
phnomnes sociaux qui sont communs plusieurs socits plus ou
moins rapproches : rapproches par contact prolong, par interm-
diaire permanent, par filiation partir d'une souche commune.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 87


Un phnomne de civilisation est donc, par dfinition comme par
nature, un phnomne rpandu sur une masse de populations plus
vaste que la tribu, que la peuplade, que le petit royaume, que la conf-
dration de tribus. Ainsi les traits de la civilisation iroquoise sont
communs toutes les nations iroquoises, bien au del de la ligue des
Cinq Nations.

Il suit de l que leur tude peut avoir la fois un intrt historique
et gographique et un intrt sociologique. En effet, ces faits ont tou-
jours une extension en surface, une gographie, plus vaste que la go-
graphie politique de chaque socit ; ils couvrent une aire plus large
que la nation. De plus, de mme que tous les autres phnomnes so-
ciaux, ils ont un fond dans le pass, dans l'histoire ; mais, comme ce
pass historique n'est pas celui d'une seule nation et comme il couvre
des intervalles de temps toujours assez larges, ces faits - on peut l'in-
duire - sont la preuve de connexions historiques en mme temps que
gographiques. On peut toujours en infrer un nombre assez grand de
contacts, directs, ou indirects, et mme, de temps, en temps, on peut
dcrire des filiations certaines.

Leur observation, lorsqu'elle est accompagne de celle d'autres
faits historiques et gographiques, permet alors d'tayer des hypoth-
ses gographiques ou historiques, concernant l'extension et le pass
des civilisations et des peuples. On peut tablir ainsi une gnalogie
de faits, des squences plus ou moins certaines, sans lesquelles il est
impossible de concevoir soit l'histoire, soit l'volution humaine.

Voil o se placent l'tude des emprunts, leur constatation, celle
des filiations historiques, des techniques, des arts et des institutions,
derrire lesquelles il est loisible d'imaginer ou de constater : soit des
volutions simultanes partir de principes communs, soit des trans-
missions plus ou moins contingentielles, mais toujours domines par
l'existence de rapports dtermins entre des socits dtermines. (
propos de cette question de l'emprunt, nous recommandons la bonne
et dj ancienne dissertation de M. Eisenstdter, Kriterium der Anei-
gnung. Coll. des Hefte de Buschan.) Des modles de ces tudes sont
celles de M. Nordenskild sur l'Amrique du Sud. Nous avons, nous-
mme, encourag, en mme temps que lui, les travaux de M. Mtraux
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 88

sur les lments de la civilisation des Tupis (celle-ci est d'ailleurs
pleine d'lments communs aux Tupis et aux Carabes).

L'tude de ces extensions d'lments de civilisations est souvent
extrmement curieuse. Il ne semble pas qu'on puisse dduire de la r-
partition des figures sculptes de l'homme accroupi (Hockerfigur) tout
ce qu'en a dduit M. Graebner. Mais les faits qu'il a dcouverts sont
incontestables. Je ne crois pas que M. Jackson ait eu raison d'interpr-
ter par l'origine gyptienne, la faon de M. Elliot Smith, l'usage trs
gnralis de la conque. Mais cet usage est un fait trs net et grand de
civilisation, et non d'volution simultane.

C'est en effet sur un fond de phnomnes internationaux que se d-
tachent les socits. C'est sur des fonds de civilisations que les soci-
ts se singularisent, se crent leurs idiosyncrasies, leurs caractres in-
dividuels. Il faut mme remarquer combien ces traits de civilisation
peuvent rester profonds et uniformes, mme aprs des sparations pro-
longes. Ainsi, par exemple, parmi les Pygmes ceux des Andamans
sont ceux qui se sont conservs les plus purs, dans leurs les, avec leur
langage, le seul connu des langages pygmes. Les civilisations du
Golfe du Bengale les ont peine touchs, malgr des relations plu-
sieurs fois millnaires. Et cependant, les Pygmes de Malacca, pour
ne pas parler des autres, qui semblent avoir perdu leur langue, qui vi-
vent dans un milieu malais et mon-khmer, ont, en grande partie, la
mme civilisation matrielle que leurs frres Andamnes.


Il. - Civilisation. Formes de civilisation.


Retour la table des matires

Mais ce ne sont pas seulement les lments des civilisations, ce
sont aussi les civilisations elles-mmes qui ont leurs individualits,
leurs formes arrtes, et s'opposent entre elles. C'est mme tout cela
qui caractrise les civilisations : ces emprunts, ces communauts, ces
concidences ; mais aussi la fin de ces contacts, la limitation de ces
concidences, le refus mme de ces contacts avec d'autres civilisa-
tions.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 89


On peut donc proposer la dfinition suivante d'une civilisation :
c'est un ensemble suffisamment grand de phnomnes de civilisation,
suffisamment nombreux, eux-mmes suffisamment importants tant par
leur masse que par leur qualit ; c'est aussi un ensemble, assez vaste
par le nombre, de socits qui les prsentent ; autrement dit : un en-
semble suffisamment grand et suffisamment caractristique pour qu'il
puisse signifier, voquer l'esprit une famille de socits. Famille que
l'on a, par ailleurs, des raisons de fait de constituer : faits actuels et
faits historiques, linguistiques, archologiques et anthropologiques ;
faits qui font croire qu'elles ont t en contact prolong ou qu'elles
sont apparentes les unes avec les autres. Un ensemble de faits, un
ensemble de caractres de ces faits correspondant un ensemble de
socits, en un mot une sorte de systme hypersocial de systmes so-
ciaux, voil ce qu'on peut appeler une civilisation.

Il est possible, par suite, de parler de civilisations plus ou moins
vastes ou de civilisations plus ou moins restreintes. On peut encore
distinguer des couches, des sphres concentriques, etc. Ainsi, quant
nous, nous enseignons depuis longtemps qu'il est possible de croire
l'existence fort ancienne d'une civilisation de toutes les rives et de tou-
tes les les du Pacifique ; l'intrieur de cette civilisation trs tendue,
assez efface, on peut, et sans doute on doit distinguer une civilisation
du Pacifique Sud et central ; et l'intrieur de celle-ci, on aperoit net-
tement une civilisation malayo-polynsienne, une polynsienne, une
mlansienne et une micronsienne. Il est mme loisible d'chafauder
toutes sortes de constructions sur la filiation de ces quatre civilisa-
tions, sur leurs rapports entre elles ; et mme sur leurs rapports avec
une civilisation austronsienne, austro-asiatique, pan-asiatique. En
effet, il y a, dans ce domaine immense, de nombreuses concidences et
de nombreuses variations entre les civilisations. Et celles-ci permet-
tent les unes de croire l'unit originelle des civilisations, mme lors-
qu'il y a diversit au moins partielle des races : par exemple mlan-
sienne, noire, et polynsienne, jaune clair ; ou inversement de croire
la diversit alors qu'il y a par exemple unit relative du langage : m-
lanso-polynsien (nous faisons abstraction de l'lment papou). Les
limites du btel et du kava, celles de l'arc et du sabre, celles de la cui-
rasse et de la palissade, celles de la maison sur pilotis, etc., permettent
de classer les civilisations et mme de faire des hypothses sur leur
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 90

gnalogie, tout aussi bien que les divergences et les ressemblances
dialectologiques sont un des meilleurs moyens pour tablir les famil-
les de peuples.

Il rsulte de tout ceci que toute civilisation a, la fois, une aire et
une forme.

En effet, elle a toujours ses points d'arrt, ses limites, son noyau et
sa priphrie. La description et la dfinition de ces aires sont un tra-
vail capital pour l'histoire et, partant, pour la science de l'homme.
Mais on ne s'aperoit de cette extension que parce qu'on a l'impression
que les lments, les phnomnes de civilisation qui forment telle ou
telle civilisation ont un type eux et elle, rien qu' eux et elle. La
dfinition de cette forme est donc essentielle. Et les deux termes sont
rciproquement lis. Toute civilisation a une aire parce qu'elle a une
forme, et Von ne peut s'apercevoir de cette forme que parce qu'elle est
rpandue sur cette aire et nulle part ailleurs. Quoique phnomne so-
cial du second degr, une civilisation, comme toute socit, a ses fron-
tires et son esprit. La dfinition de l'aire d'une civilisation se fait donc
par sa forme et inversement la dfinition d'une forme se fait par son
aire d'extension.

Dfinissons ces deux termes. La forme d'une civilisation est le to-
tal (le ) des aspects spciaux que rvlent les ides et les pratiques
et les produits communs ou plus ou moins communs un certain
nombre de socits donnes, inventrices et porteuses de cette civilisa-
tion. On peut aussi dire que la forme d'une civilisation, c'est tout ce
qui donne un aspect spcial, nul autre pareil, aux socits qui for-
ment cette civilisation.

Une aire de civilisation, c'est l'tendue gographique de rparti-
tion de ce total, - plus ou moins complet dans chaque socit de cette
aire, - des phnomnes communs considrs comme caractristiques,
comme typiques de cette civilisation : c'est aussi l'ensemble des surfa-
ces du sol o vivent des socits qui ont les reprsentations, les prati-
ques et les produits qui forment le patrimoine commun de cette civili-
sation.

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 91

Par abstraction, pour les ncessits d'un court expos didactique, -
pour suivre les modes de la science ethnologique et de la gographie
historique actuelle, - nous ne considrerons pas ici la notion de cou-
ches de civilisations. Elle est cependant bien importante. C'est celle
que les historiens nomment, avec assez peu de prcision : style, p-
riode, poque, etc. Voici cependant une dfinition provisoire : on ap-
pelle couche de civilisation la forme donne que prend une civilisa-
tion d'une tendue donne dans un temps donn.

Telles sont les divisions principales des faits et du problme.

*
* *

Ces notions de formes et d'aires ont servi avec quelque exagration
de principes deux coles d'ethnologues allemands, opposes l'une
l'autre. Les uns font de l'aire de civilisation un moyen de tracer des
gnalogies ; les autres, dans le mme but, se servent des formes de
civilisation. On va voir quelle est leur faute.

Les premiers, Foy, M. Graebner, le P. Schmidt et son cole, partent
de la notion d'aire de civilisation (Kulturkreise) et de couches de civi-
lisation (Kulturschichten).

Dfinissant chaque civilisation par un trait dominant, on en tudie
presque exclusivement l'extension gographique et, occasionnelle-
ment, la chronologie. On parle de Bogenkultur, de Zweiklassenkultur,
de Freivaterrechtliche Kultur, de culture de l'arc, de culture deux
classes (socits divises en deux moitis matrimoniales), de civilisa-
tions descendance masculine sans exogamie. Eton finit par des ab-
surdits, mme verbales, comme celles de la hache totmique . Ce
qui n'empche pas que sur nombre de points de dtail, ces auteurs ont
trouv des filiations vraisemblables, intressantes, et dignes d'entrer
dans l'histoire. Mais ce qui est bon pour tudier ces rpartitions d'ob-
jets devient aisment inexact lorsqu'il s'agit de dfinir des civilisations
et des contacts entre civilisations. La mthode cartographique est ex-
cellente lorsqu'il s'agit de dcrire l'histoire de chaque instrument, de
chaque type d'instrument, d'art, etc. Il s'agit d'ailleurs, lorsqu'on est sur
un bon terrain, avant tout, d'objets palpables ; ce qu'on veut, c'est clas-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 92

ser en sries ces objets dans des muses. Dans ces limites, ce procd
a notre entire approbation. Nous aurions bien dire sur le mat de co-
cagne. Notre regrett Robert Hertz avait prpar un joli travail sur le
cerf-volant en pays polynsien. Mais tout autre chose est de tracer le
voyage d'un art ou d'une institution et de dfinir une culture. Deux
dangers se produisent immdiatement

D'abord le choix du caractre dominant. Les sciences biologiques
souffrent assez de cette notion de caractre principal, notre avis tout
fait arbitraire. Les sciences sociologiques en souffrent encore davan-
tage. Les critres employs sont mme souvent inexistants. Par exem-
ple, l'ide qui donne son nom la Zweiklassenkultur correspond une
grave erreur. Que certaines socits australiennes et mlansiennes ne
soient divises qu'en deux classes exogames (Graebner et
Schmidt), en deux moitis (terminologie de Rivers), c'est un fait
controuv. D'abord, propos de ces moitis : la dmarcation que
l'on tablit entre elles et les clans, nous opposons une dngation
nergique, ces moitis sont d'anciens clans primaires notre avis. En-
suite, dans toutes les socits australiennes et mlansiennes, consid-
res comme reprsentatives de cette civilisation, on a trouv autre
chose que ces moitis : on a constat aussi des clans l'intrieur d'el-
les, ce qui est normal dans ce que nous appelons, nous, des phratries.
C'est donc par une erreur et une ptition de principes, que l'on spare
le fait classe du fait clan .

Ensuite, la relation entre ce caractre dominant et les autres carac-
tres d'une civilisation n'est jamais vidente. 11 n'est pas prouv qu'ils
s'entranent ncessairement les uns les autres et que l o l'on trouve,
par exemple, l'arc, on ait des chances de trouver une descendance ut-
rine ou une descendance masculine (le principe varie avec les au-
teurs).

Cette sorte de fatalit dans la rpartition simultane des lments
simultans de civilisation, n'est rien moins que prouve. Une pareille
dlimitation d'une couche ou d'une aire de civilisation aboutit souvent
d'autres absurdits. M. Menghin, par exemple, va jusqu' parler de
culture utrine propos du palolithique congolais. Il est admirable
que l'on puisse se figurer le droit d'une population inconnue partir de
quelques cailloux. Tout ceci, c'est fictions et hypothses.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 93


Une civilisation se dfinit, non pas par un, mais par un certain
nombre) gnralement assez grand, de caractres, et encore plus, par
les doses respectives de ces diffrents caractres. Par exemple, la na-
vigation tient, naturellement, chez les Malais maritimes et chez les
Polynsiens, une place diffrente de celle qu'elle occupe chez d'autres
Austronsiens continentaux. Concluons que la mthode des Kultur-
kreise est mal manie et cela principalement parce qu'un l'isole de la
mthode suivante.

Celle-ci porte le nom un peu retentissant de Morphologie der Kul-
tur. Elle est connue surtout par les noms de deux auteurs, aussi discu-
tables que populaires : M. Frobenius et M. Spengler. Selon M. Frobe-
nius, on verrait se dtacher, en particulier propos de l'Afrique, grce
des cartes de rpartition de toutes sortes de choses, les diverses
cultures et mme les diverses souches de culture,, dont est compose
en particulier la civilisation africaine. Ces civilisations actuelles de
l'Afrique sont presque toutes mtisses. Mais M. Frobenius sait re-
trouver, dans les mlanges et les stratifications, ces cultures pures dont
la forme est arrte, dont l'utilit matrielle, dont la valeur morale et la
grandeur historique sont apprciables par l'il du morphologiste. C'est
ainsi qu'on verrait, en Afrique occidentale noire, boutures l'une sur
l'autre, cinq ou six civilisations que M. Frobenius, lui, connat bien :
l'genne et la Syrtique et la Sudrythrenne, et le Tellurisme thio-
pien , et enfin, naturellement, l'Atlantis avec l'Eros primitif . Tout
ce qu'a produit de srieux cette cole, ce sont des fichiers, parat-il
consciencieux et utiles ; c'est le commencement d'un Atlas Africanus,
dont certaines parties sont bonnes.

La Morphologie de la civilisation de M. Spengler est, notre avis,
galement littraire. Ces classifications morales des civilisations et
des nations en dures et tendres, en organiques et en lches, et cette
philosophie de l'histoire, et ces vastes et colossales considrations,
n'ont de valeur que pour le grand public. C'est un retour sans prcision
vers les formules dsutes des destines culturelles , des missions
historiques , vers tout le jargon de sociologie inconsciente qui en-
combre l'histoire vulgaire et mme la soi-disant science sociale des
partis. Vraiment le sociologue trouve plus d'ides et de faits dans Gui-
zot. Nous attendrons cependant l' Atlas historique de la civilisation
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 94

pour juger de la valeur heuristique d'un certain travail dont, en effet,
l'utilit est incontestable. Cependant, nous redoutons mme ce travail.
Si, l encore, la morphologie doit tre spare de la simple cartogra-
phie d'aires et de couches de rpartition d'objets, etc., si elle est guide
par l'ide a priori de la culture ou par les ides a priori dfinies de
telle et telle culture , -elle sera pleine de ptitions de principes.

Au fond, on le voit, ces mthodes et ces notions ne sont lgitimes
que si elles sont employes toutes ensemble.

Il faut encore ajouter, pour conclure sur les procds ethnologi-
ques, que nous ne les considrons nullement comme d'une trs haute
certitude. Il sont utiles, mais rarement suffisants. Retracer par l'his-
toire hypothtique de leur civilisation l'histoire des peuples qui soi-
disant n'ont pas d'histoire, est une entreprise fort ose. Nous dirons
bien franc que, sur ce point prcis de l'histoire des peuples, les notions
ethnographiques et sociologiques ne sont qu'un adjuvat moins solide
des mthodes linguistiques et archologiques, qui sont, elles, autre-
ment prcises. Mais lorsqu'elles s'emploient concurremment avec les
autres, alors, elles peuvent mener des rsultats notables. Considrons
un instant le travail des anthropologues sociaux amricains. Les
hypothses de M. Boas sur la mythologie rpandue dans le bassin
nord du Pacifique sont plus que vraisemblables, elles sont presque
probantes ; celles de M. Wissler sur la forme asiatique du vtement
indien de l'Amrique du Nord, sont videntes ; comme celles plus an-
ciennes de Bruno Adler sur la flche nord-asiatique en Amrique.
Mais la preuve n'est dfinitivement faite que par les dcouvertes lin-
guistiques de M. Sapir, rattachant des groupes considrables de lan-
gues amricaines du Nord une souche proto-sino-thibto-birmane.

*
* *

L'incertitude historique, dans des cas prcis, ne doit cependant pas
dcourager la recherche. Le fait gnral reste.

Ce qui est sr, c'est qu'il existe des civilisations d'une part, caract-
risant des familles de peuples ou des couches d'humanits, ou les deux
la fois. Ce qui est sr, c'est qu'elles ont d'autre part, chacune, leur
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 95

aspect , et que leurs produits ont leur style, leur facies, que l'on
peut analyser, - cette analyse devant se faire non pas par un certain
caractre dominant mais par tous les caractres. Et ces caractres n'ont
qu'un trait commun qui force de les prendre en considration : ce qui
en constitue la forme arbitraire, dfinie, singulire, ce qu'on appelle le
type. Dans ces conditions, en constituant les cartes de concidences
singulires, en retraant les voies de pntration et les moyens par les-
quels se sont propags les modes et les institutions, on peut en effet
dfinir des civilisations, trouver des centres de diffusion et peut-tre
mme des points d'origine. Enfin, on peut fixer des repres, des limi-
tes, des frontires, des priodes, surtout lorsqu'un est guid, aid, ap-
puy par l'archologie et l'histoire.

Ce fait gnral tient la nature mme, au mode de propagation his-
torique du fait de civilisation. Il ne suit pas des chemins quelconques,
mais ses destines sont explicables. On peut apercevoir les lignes de
moindre rsistance et les niveaux d'autorit qu'elles ont suivie. Et
alors, on peut en effet chafauder des hypothses qui ont un certain
degr de vraisemblance historique. Mais si ceci est lgitime, ce n'est
pas parce que l'imitation est la rgle, comme croyait Tarde, mais pr-
cis. ment parce que l'emprunt d'une certaine chose d'un certain type,
est, par lui-mme, Durkheim l'a senti, un fait relativement singulier
qui ne peut s'expliquer que par la moindre rsistance de l'emprunteur
et par l'autorit de ceux qui est fait l'emprunt. Il suppose un genre
dfini de connexions historiques entre socits et faits sociaux. On
peut donc les dgager, et servir ainsi luvre de l'histoire gnrale.

Et cette propagation tient son tour la nature mme de la civili-
sation. Voici comment.

Il y a une double raison de faits ce quun certain nombre d'l-
ments de la vie sociale, non strictement politique, morale et nationale,
soient ainsi limits un certain nombre de peuples, lis dans l'histoire
et dans leur rpartition la surface du globe ; ce que des civilisations
aient des frontires, comme les nations ; ce qu'elles aient une cer-
taine permanence dans le temps, une naissance, une vie et une mort
comme les nations qu'elle englobent.

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 96

Ces limites correspondent une qualit profonde qui est commune
tous les phnomnes sociaux, et qui est marque mme dans ceux
d'entre eux qui, n'tant pas caractristiques d'une seule socit, le sont
pourtant de plusieurs socits, en nombre plus on moins grand, et dont
la vie fut plus ou moins longtemps commune. Tout phnomne social
a en effet un attribut essentiel : qu'il soit un symbole, un mot, un ins-
trument, une institution ; qu'il soit mme la langue, mme la science la
mieux faite ; qu'il soit l'instrument le mieux adapt aux meilleures et
aux plus nombreuses fins, qu'il soit le plus rationnel possible, le plus
humain, il est encore arbitraire.

Tous les phnomnes sociaux sont, quelque degr, uvre de vo-
lont collective, et, qui dit volont humaine dit choix entre diffrentes
options possibles. Une chose dtermine, un mot, un conte, une sorte
d'amnagement du sol, une structure intrieure ou extrieure de la
maison, une poterie, un outil, tout a un type, un mode, et mme, dans
bien des cas, en plus de sa nature et de sa forme modle, un mode
soi d'utilisation. Le domaine du social c'est le domaine de la modalit.
Les gestes mme, le nud de cravate, le col et le port du cou qui s'en-
suit ; la dmarche et la part du corps dont les exigences ncessitent le
soulier en mme temps que celui-ci les comporte, - pour ne parler que
des choses qui nous sont familires, - tout a une forme la fois com-
mune de grands nombres d'hommes et choisie par eux parmi d'autres
formes possibles. Et cette forme ne se trouve qu'ici et que l, et qu'
tel moment ou tel autre. La mode, quand on comprend ces choses dans
le temps, est tout simplement un systme de ces modalits. Henri Hu-
bert a crit de bien belles pages sur l' aspect d'une civilisation , d'au-
tres sur les longs champs gaulois qui persistent de nos jours et sur
les formes successives du toit qui ne sont pas simplement comman-
des - comme le veulent certains - par des causes gographiques. Et
de tout Tarde, je ne retiendrais volontiers comme acquises que ses fi-
nes remarques de moraliste sur le philonisme et le miso-
nisme .

Il suit de cette nature des reprsentations et des pratiques collecti-
ves que l'aire de leurs extensions, tant que l'humanit ne formera pas
une socit unique, est ncessairement finie et relativement fixe. Car
ni elles, ni les produits qui les matrialisent ne peuvent voyager que
jusqu'o l'on peut et veut bien les porter, jusqu'o on peut et veut bien
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 97

les emprunter. (Nous faisons toujours abstraction de la question des
priodes.) Cet arbitraire n'est naturellement commun qu'aux socits
de mme souche, ou de mme famille de langues, ou attaches par des
contacts prolongs, amicaux ou inamicaux (car la guerre, par ncessi-
t, est une grande emprunteuse), en un mot, de socits qui ont quel-
que chose de commun entre elles. La limite d'une aire de civilisation
se trouve donc l o cessent les emprunts constants, les volutions
plus ou moins simultanes ou spontanes, mais toujours parallles, et
qui s'oprent sans trop grande sparation de la souche commune.
Exemple : on peut peut-tre encore parler de civilisation latine,... avec
des variantes italienne, franaise, etc.

Cette limite, cet arrt brusque d'une aire de civilisation est trs
souvent aussi arbitraire qu'une frontire de socit constitue et mme
de ce que nous appelons un tat. Une des graves lacunes de nos tu-
des d'histoire collective, ethnologique et autre, c'est qu'elles sont
beaucoup trop portes n'observer que les concidences. On dirait
qu'il ne s'est pass que des phnomnes positifs dans l'histoire. Or, il
faut observer le non-emprunt, le refus de l'emprunt mme utile. Cette
recherche est aussi passionnante que celle de l'emprunt. Car c'est elle
qui explique les limites des civilisations dans nombre de cas, tout
comme les limites des socits. Isral abomine Moab qui cuit l'agneau
dans le lait de sa mre, et c'est pourquoi l'on fait, ici encore, maigre le
vendredi. Le Touareg ne se nourrit que du lait de sa chamelle et rpu-
gne celui des vaches, comme nous rpugnons celui des juments.
Les Indiens arctiques n'ont jamais su ni voulu se fabriquer un kayak
ou un umiak eskimo, ces admirables bateaux. Inversement, c'est ex-
ceptionnellement que les Eskimos ont consenti emprunter la raquette
neige. Tout comme moi, je n'ai pas appris skier ; ce que font main-
tenant mes jeunes compatriotes des Vosges. J'ai vu des gestes figs
par l'instrument on par l'habitude nous empcher de nous servir de
bches anglaises et allemandes poignes et, inversement, empcher
les Anglais d'utiliser nos longs manches de pelle. Il faut lire dans
Sseu-Ma-Tsien, l'histoire des dbats de la Cour de Chine sur l'art de
monter cheval des Huns et comment on finit par l'admettre. Etc., etc.

On voit ainsi comment se circonscrivent les civilisations, par la ca-
pacit d'emprunt et d'expansion, mais aussi par les rsistances des so-
cits qui les composent.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 98


*
* *

Voil comment un sociologue conoit, surtout partir des tudes
dj vieilles d'histoire et de prhistoire et de comparaison historique
des civilisations, l'histoire de la civilisation en gnral, et celle des
peuples qui relvent de l'ethnologie en particulier.

Cette conception ne date pas chez nous des attaques injustes et ab-
surdes des ethnologues. Je ne parlerai que de celui qui fat mon frre
de travail. Henri Hubert prparait une Ethnographie prhistorique de
l'Europe. Il a toujours t un spcialiste de ces questions. Dans le livre
que nous publierons sur les Celtes (volution de l'Humanit) il identi-
fie leur civilisation avec celle de la Tne. Que l'on aille voir son chef-
duvre, la Salle de Mars , qui sera bientt ouverte au Muse de
Saint-Germain. On y trouvera l'histoire la fois chronologique, logi-
que et gographique de tout le nolithique et du dbut des mtaux. On
y trouvera un essai de solution unique des trois problmes, Poss tous
et simultanment comme ils doivent l'tre.


III. - Sens ordinaires du mot civilisation.


Retour la table des matires

partir de cet expos technique, didactique, nous sommes l'aise
pour rejoindre les sens vulgaires que l'on a donns au mot civilisation.

Dans un trs grand nombre de cas, on a le droit d'tendre un peu
son acception sans grande faute scientifique. On dit correctement
civilisation franaise , entendant par l quelque chose de plus que
mentalit franaise : parce qu'en fait ce quelque chose s'tend au-
del des limites de la France, et mme au del des. limites linguisti-
ques du franais, par exemple en Flandre ou en Luxembourg de lan-
gue allemande. La culture allemande dominait encore dans les tats
Baltes, rcemment. La civilisation hellnique, l'hellnistique - dont
nous ne comprenons pas qu'on ne comprenne pas la grandeur, - la ci-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 99

vilisation byzantine, propos de laquelle nous aurions faire la mme
observation, vhiculrent bien des choses et des ides de longues
distances, et englobrent bien des populations autres que les Grecs,
souvent de faon trs solide.

Il est encore permis de parler de civilisation lorsque ce sont de
grandes masses qui ont russi se crer des mentalits, des murs,
des arts et mtiers, qui se rpandent assez bien dans toute la popula-
tion qui, elle, forme un tat, unique ou composite, peu importe.
L'Empire d'Orient, par exemple, fut le sige de la civilisation byzan-
tine . M. Granet a raison de parler de civilisation chinoise , dans
les limites de la Chine ; et on a galement raison de qualifier chinois
certains faits hors des bornes do celle-ci : partout o s'tend l'criture
chinoise, le prestige des classiques, celui du drame et de la musique
chinoise, les symboles de l'art, cette politesse et cet art de vivre que
les Chinois ont eus, avant que l'Europe ft polie et police. En An-
nam, en Core, en Mandchourie, au Japon, on est plus ou moins en
pays de civilisation chinoise. L'Inde a deux units et pas une de plus :
l'Inde, c'est le Brahmane , disait Sir Alfred Lyall, et la civilisation
indienne existe encore par-dessus ; par le Bouddhisme elle a rayonn
sur le monde extrme-oriental ancien tout entier peut-tre ; le mot
sanscrit de nraka, Enfer , s'emploie des milliers de lieues mari-
nes de l'Inde, en Indonsie, en Papouasie mme. L'Inde et le Boudd-
hisme rayonnent d'ailleurs nouveau sur nous.

Un exemple peut faire sentir cette complexit du problme concret
qu'une histoire simpliste, navement politique, et inconsciemment abs-
traite et nationaliste, ne peut mme poser. On connat la fameuse frise,
les immenses sculptures du Bayon d'Angkor, ces milliers de person-
nages, d'animaux, etc., et de choses, ces quatre tages ; ces ornements
et ces personnages clestes et symboliques, terrestres et marins. Mais
les grands tableaux courants, que sont-ils ? Le tout a une allure Indo-
Khmer incontestable. Dj un mtissage, aussi magnifique que singu-
lier ! Mais il y a plus : l'une des bandes est bouddhique ; une autre,
c'est l'pope hindoue, pas mme vdique, celle du vishnousme et du
ivasme. L'explication de ces deux-l, due nos savants franais,
commence tre donne assez compltement. C'est la plus large des
bandes qui, elle, offre une difficult jusqu'ici Insoluble, Une immense
arme de milliers de soldats dfile devant nous. Les prtres, les chefs,
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 100

les princes sont hindous ou se prsentent l'indienne. On croit que
c'est la guerre du Rmayana. Ce n'est pas sr. En tout cas, les subal-
ternes, la troupe, une partie de l'quipement, les armes, la marche, les
vtements, la coiffure, les gestes, sont d'une civilisation part, incon-
nue par ailleurs. Les figures (et nous n'avons pas de raison de croire
qu'elles sont infidles ; mme stylises, elles portent la marque de l'art
et de la vrit) reprsentent une race qui correspond fort mal, non seu-
lement aux races actuelles, mais mme aucune race pure connue.
Une dernire srie reprsente la vie courante et les mtiers. Quelques-
uns ont dj un aspect indo-chinois. Ds la fin du premier millnaire
de notre re, l'Indochine tait dj un chaudron de sorcire o fon-
daient ensemble les races et les civilisations.

Cet exemple fait apparatre un troisime sens du mot civilisation :
celui o on l'applique pour ainsi dire exclusivement des donnes
morales et religieuses. On a le droit de parler de civilisation boudd-
hique - plus exactement de bouddhisme civilisateur - quand on sait
comment il rythme toute une partie de la vie morale et esthtique de
l'Indochine, de la Chine et du Japon et de la Core et presque toute la
vie, mme politique, des Thibtains et des Bouriates. - On peut consi-
drer comme juste l'emploi de l'expression civilisation islamique ,
tant l'Islam sait assimiler en tout ses fidles, du geste infime l'tre
intime. Mme autour de l'ide du khalifat, il a manqu former un tat
politique, dont il a encore bien des traits. - On peut correctement sp-
culer sur la civilisation catholique , - c'est--dire universelle ,
pour elle-mme -dans l'Occident, au Moyen Age, mme quand le latin
ne fut plus qu'une langue vhiculaire de l'glise et de l'Universit. Il
est mme plus exact, historiquement, au point de vue des contempo-
rains de cette civilisation, de l'appeler ainsi plutt que de l'appeler eu-
ropenne, car la notion d'Europe n'existait pas alors.

Reste enfin un groupe de trois sens que l'on donne, quelquefois
scientifiquement et, presque toujours, vulgairement au terme de civili-
sation.

Les philosophes et notre publie entendent par civilisation la
culture , Kultur, le moyen de s'lever, d'arriver un plus haut ni-
veau de richesse et de confort, de force et d'habilet, de devenir un
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 101

tre civique, civil, d'tablir l'ordre, la police, d'imposer la civilit et la
politesse, d'tre distingu, de goter et de promouvoir les arts.

Les linguistes partent un peu de la mme ide quand ils se servent
du mot culture dans un double sens comprhensible. D'une part, ils
voient dans les langues de civilisation : le latin, l'anglais, l'alle-
mand, etc., maintenant le tchque, le serbe, etc., des moyens d'duca-
tion, de transmission, de tradition des techniques et des sciences, de
propagation littraire, partir de milieux assez vastes et assez anciens.
D'autre part, ils les opposent aux patois et dialectes, aux petites lan-
gues de petits groupes et sous-groupes, de nations peu civilises, aux
parlers ruraux par excellence, c'est--dire aux langues peu tendues et,
partant (il y a ici infrence probable mais non prouve), peu affines.
Pour eux, le critre de valeur et le caractre expansif, la force vhicu-
laire et la capacit de transmission se confondent avec la qualit des
notions transmises et de la langue transmise. Leur double dfinition
n'est pas trs loin de la ntre.

Enfin, les hommes d'tat, les philosophes, le public, les publicistes
encore plus, parlent de la Civilisation . En priode nationaliste, la
Civilisation c'est toujours leur culture, celle de leur nation, car ils
ignorent gnralement la civilisation des autres. En priode rationa-
liste et gnralement universaliste et cosmopolite, et la faon des
grandes religions, la Civilisation constitue une sorte* d'tat de choses
idal et rel la fois, rationnel et naturel en mme temps, causal et
final au mme moment, qu'un progrs dont on ne doute pas dgagerait
peu peu.

Au fond, tous ces sens correspondent un tat idal que rvent les
hommes, depuis un sicle et demi qu'ils pensent politiquement. Cette
parfaite essence n'a jamais eu d'autre existence que celle d'un mythe,
d'une reprsentation collective. Cette croyance universaliste et natio-
naliste la fois est mme un trait de nos civilisations internationales et
nationales de l'Occident europen et de l'Amrique non indienne. Les
uns se figurent la Civilisation sous les espces d'une nation parfaite :
l'tat ferm de Fichte, autonome et se suffisant lui-mme, et
dont la civilisation et la langue de civilisation seraient tendues jus-
qu'aux frontires politiques. Quelques nations ont ralis cet idal,
quelques-unes le poursuivent consciemment, par exemple les tats-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 102

Unis. - D'autres crivains ou orateurs pensent la civilisation hu-
maine, dans l'abstrait, dans l'avenir. L'humanit progressant est un
lieu commun de la philosophie comme de la politique. - D'autres enfin
concilient les deux ides. Les classes nationales, les nations, les civili-
sations n'auraient que des missions historiques par rapport la Civili-
sation. Naturellement, cette civilisation c'est toujours l'occidentale. On
l'lve la hauteur de l'idal commun en mme temps que de fond
rationnel du progrs humain ; et, l'optimisme aidant, on en fait la
condition du bonheur. Le XIXe sicle a ml les deux ides, a pris
sa civilisation pour la civilisation. Chaque nation et chaque
classe a fait de mme. Ce fut la matire d'infinis plaidoyers.

Cependant il est permis de croire que la nouveaut de notre vie a
cr du nouveau dans cet ordre de choses. Il nous semble que, de no-
tre temps, cette fois, c'est dans les faits el, non plus dans l'idologie
que se ralise quelque chose du genre de la Civilisation . D'abord,
sans que les nations disparaissent, ni mme sans qu'elles soient toutes
formes, se constitue un capital croissant de ralits internationales et
d'ides internationales. La nature internationale des faits de civilisa-
tion s'intensifie. Le nombre des phnomnes de ce type grandit ; ils
s'tendent ; ils se multiplient l'un l'autre. Leur qualit croit. L'instru-
ment, comme la pelle-bche dont nous avons parl, le costume, les
choses plus nu moins complexes, peuvent rester ici, l, les tmoins
spcifiques, irrationnels, pittoresques, des nations et des civilisations
passes. La machine, le procd chimique ne le peuvent pas. La
science domine tout, et, comme le prdisait Leibnitz, son langage est
ncessairement humain. Enfin une nouvelle forme de communication,
de tradition, de description, d'enregistrement des choses, mme des
choses du gentiment et de l'habitude, devient universelle : c'est le ci-
nma. Une nouvelle forme de perptuation des sons : l phonographe,
et un autre moyen de les rpandre : la radiotlphonie, en moins de
dix ans, irradient toutes les musiques, tous les accents, tous les mots,
toutes les informations, malgr toutes les barrires. Nous ne sommes
qu'au commencement.

Nous ne savons si des ractions ne transformeront pas un certain
nombre d'lments de civilisation, - on l'a vu pour la chimie et pour
l'aviation, - en lments de violence nationale ou, qui pis est ; d'or-
gueil national. Les nations se dtacheront peut-tre de nouveau, sang
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 103

scrupule, de l'humanit qui les nourrit et qui les lve de plus en plus.
Mais il est certain que des permations inoues jusqu' nous s'tablis-
sent ; que, les nations et les civilisations subsistant, le nombre de leurs
traits communs augmentera, les formes de chacune ressembleront da-
vantage celles des autres parce que le fond commun s'accrot chaque
jour en nombre, en poids et en qualit, s'tend chaque jour davantage
avec une progression acclre. Mme certains de ces lments de la
nouvelle civilisation partent de populations qui en taient cartes il y
a peu de temps encore, ou en sont sevres mme aujourd'hui. Le suc-
cs des arts primitifs y compris la musique, dmontre que l'histoire de
tout cela prendra bien des voies inconnues.

Arrtons-nous cette notion de fond commun, d'acquis gnral des
socits et des civilisations. C'est elle que correspond, notre avis,
la notion de la Civilisation , limite d fusion et non pas principe des
civilisations. Celles-ci ne sont rien si elles ne sont pas chries et dve-
loppes par les nations qui les portent. Mais, - de mme qu' l'intrieur
des nations, la science, les industries, les arts, la distinction mme
cessent d'tre les patrimoines de classes peu nombreuses en hommes
pour devenir, dans les grandes nations, une sorte de privilge com-
mun, - de mme, les meilleurs traits de ces civilisations deviendront la
proprit commune de groupes sociaux de plus en plus nombreux. Le
pote et l'historien pourront regretter les saveurs locales. Il y aura
peut-tre moyen de les sauver. Mais le capital de l'humanit grandira
en tous cas. Les produits, les amnagements du sol et du bord des
mers, tout est de plus en plus rationnellement install, exploit pour le
march, mondial cette fois. Il n'est pas interdit de dire que c'est l la
civilisation. Sans conteste, toutes les nations et civilisations tentent
actuellement vers un plus, un plus fort, un plus gnral et un plus ra-
tionnel (les deux derniers termes sont rciproques car, en dehors du
symbole, les hommes ne communient que dans le rationnel et le rel).

Et ce plus est videmment de plus en plus rpandu, mieux compris
et surtout dfinitivement retenu par des nombres d'hommes de plus en
plus grands.

M. Seignobos disait qu'une civilisation ce sont des routes, des ports
et des quais. Dans cette boutade, il isolait le capital de l'industrie qui
le cre. Il faut y comprendre aussi le capital raison qui l'a cr : rai-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 104

son pure , raison pratique , force du jugement pour parler
comme Kant. Cette notion d'un acquis croissant, d'un bien intellectuel
et matriel partag par une humanit de plus en plus raisonnable, est,
nous le croyons sincrement, fonde en fait. Il peut permettre d'appr-
cier sociologiquement les civilisations, les apports d'une nation la
civilisation, sans qu'il soit ncessaire de porter des jugements de va-
leur, ni sur les nations, ai sur les civilisations, ni sur la Civilisation.
Car celle-ci, non plus que le progrs, ne mne pas ncessairement au
bien ni au bonheur.

Mais nous laissons M. Niceforo le soin de discuter cette question
des jugements de valeur en ces matires.


Marcel Mauss.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 105






LES CIVILISATIONS
lments et formes

Par Marcel Mauss
directeur l'ole des hautes tudes


Discussion.





Retour la table des matires

M. Berr. - Je crois qu'il faudrait distinguer entre phnomnes de
civilisation et lments de civilisation. Les phnomnes de civilisation
seraient des objets de toute sorte, susceptibles d'migrer. Mais quels
sont les divers lments fondamentaux qui constituent une civilisa-
tion ? C'est une autre question.

M. Smets. - M. Mauss a indiqu un moyen de dlimiter l'aire go-
graphique d'une civilisation par les lments que les socits s'em-
pruntent ou refusent de s'emprunter. Mais ne faudrait-il pas tenir
compte aussi des groupes divers, urbains ou ruraux, l'intrieur de la
mme socit, groupes qui se font aussi des emprunts ou refusent de
s'en faire ? Ne faut-il pas distinguer les classes de phnomnes em-
pruntables et non empruntables ? Par exemple, la technique mcani-
que parat beaucoup plus facile emprunter que les formes d'organisa-
tion sociale. Enfin il faut tenir compte de l'usage de l'objet ou lment
de civilisation, commun plusieurs socits. Un mme objet peut
avoir une fonction ou un mode d'emploi diffrent dans deux socits
diffrentes.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 106


M. Chapot. - Il faudra toujours prendre -garde de ne pas poser
qu'il y a eu refus d'emprunter tel lment de civilisation, quand on n'a
pas de preuve positive du fait. Autrement, le non-emprunt restera une
simple hypothse ngative, qui ne peut rien nous apprendre.

M. Mauss. - Je suis d'accord avec M. Smets sur les distinctions
qu'il faut introduire, et ne pouvais les numrer toutes. J'accorde aussi
M. Chapot que mme quand on veut, comme moi, tudier les faits
au seul point de vue ethnographique, il faut que ces faits soient bien
tablis historiquement.

M. Chapot. - Pour complter la discussion d'hier
128
, je ferai une
remarque sur la question des objets qu'un peuple emprunte un autre.
Il importe essentiellement de savoir dans chaque cas qui emprunte et
qui prte. Or, quand on retrouve un objet loin de ce qui est prsum
son pays d'origine, il peut y avoir doute. On a retrouv par exemple
l'emblme du faisceau latin dans des fouilles trusques. Dira-t-on que
les Latins ont emprunt cet objet aux trusques, ou bien est-ce l'in-
verse ? Nous n'avons pas de moyen de le savoir.

M. Mauss. - Il faut en effet dans l'emploi de la mthode ethnologi-
que de la prcision et de la rigueur. Mais dans beaucoup de cas il ne
peut pas y avoir doute ; il y a des dcouvertes signes : par exemple,
les poteries chinoises du Honan prhistorique, celles de Suse, celles de
Tripoli du Bas-Danube appartiennent videmment au mme style.
L'extension d'un art est souvent trs bien dlimite. Par exemple, les
modes d'empennage des flches se rpartissent en aires homognes et
continues. Les phnomnes arbitraires sont cet gard les plus signi-
ficatifs ; tels sont les phnomnes linguistiques. Les noms des civilisa-
tions sont tantt gographiques (noms de pays), tantt linguistiques
(noms de langues). Quand la critique linguistique arrive des rsultats
qui concident avec la dtermination des provinces ethnographiques,
nous pouvons nous dire en prsence d'une civilisation une. C'est le
car, pour la civilisation algonquine. Mais Il faut toujours possder des
documents archologiques pour prouver l'unit d'une civilisation.
Comme modle suivre en histoire ethnographique, je recommande

128
La discussion, commence le 24, s'est poursuivie le 25.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 107

tous le remarquable travail d'Henri Hubert, son exposition de l'histoire
technique de l'humanit dans la Salle de Mars au Muse de Saint-
Germain.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 108




Note sur la civilisation indienne
par P. Masson-Oursel




Retour la table des matires

M. Mauss nous a invits dfinir une civilisation non pas tant par
ses caractres prtendus spcifiques, que par tels lments dont la ca-
pacit migratrice dtermine la fois une aire et une forme.

Je dfinirais volontiers la civilisation indienne par une caractristi-
que expansive, qui a fait rayonner hors de l'Inde gographique ce qui
est socialement l'Inde ; mais la principale tranget indienne est peut-
tre le fait de l'auto-colonisation. Il y a toujours eu, il y a encore des
peuples de l'Inde gographique qui ne sont pas socialement des Hin-
dous. Un effort constant se consacre les hindouiser, travers les
temps historiques.

La caractristique expansive, c'est l'imposition d'une terme brah-
manique une matire indigne, munda-dravida.

Cette oeuvre a commenc avec la conqute aryenne et continue
depuis lors. Toutefois, impossible de dfinir la forme brahmanique par
l'lment aryen : cet lment a exist ailleurs, et plus pur, plus massif,
sans y produire l'indianit : dans le pays aryen par excellence,
l' Iran .

Impossible aussi de dfinir la forme brahmanique par le contenu
intellectuel ou social des Vdas : ils ne sont gure hindous.

La forme brahmanique, c'est l'hritage vdique, l'exploitation de la
tradition vdique par une caste aryenne, dans des conditions ni vdi-
ques ni aryennes.

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 109

C'est dire que la forme brahmanique ne se constitua qu'aux prises
avec la matire indigne : ainsi les Aryens n'ont adapt le systme des
castes, et la croyance la transmigration, qu'au contact de la niasse
indigne. C'est ce contact mme qui suscita le dogme de l'orgueil
aryen, de la puret aryenne, dont les deux expressions furent la puis-
sance temporelle des nobles et la puissance spirituelle des brahmanes.

Presque tout le contenu qui fut vers dans les moules brahmani-
ques tait non brahmanique : murs, superstitions, etc. L'hgmonie
des conqurants de langue indo-europenne ne fut sauve que par leur
souplesse consacrer comme orthodoxe ce qu'ils ne pouvaient extir-
per de la masse conquise. Le brahmanisme, comme systme social et
intellectuel, n'a triomph qu'en accordant son estampille des l-
ments qui lui taient trangers, quelquefois peu compatibles avec ses
principes propres. Son histoire est la srie de ses compromis. Sa digni-
t parut sauvegarde, car il tint toujours le cachet de la lgalit.

De l, l'artificialisme de la culture hindoue. Aucune loi, par exem-
ple (sauf le vieux rta, qui justement est pr-hindou), n'est conue l-
bas autrement que comme norme a priori, canon d'orthopraxie, les lois
de l'existence phnomnale ainsi que celles de la technique humaine
(lgislation, esthtique, logique, etc.).

De l aussi la scolastique, de cette culture.

Ce qui dans le Brahmanisme nous apparat factice et fictif, aux
brahmanes eux-mmes parat sacr, fond en vrit. Mais nous nous
accorderons avec eux pour admettre qu'une population fait partie de la
civilisation indienne dans la mesure o elle est brahmanise.

*
* *
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 110



Paris, 17 dcembre 1929.

Y a-t-il, dans l'paisseur du milieu Indien, d'autres civilisations que
celle des Hindous ? Certes, mme l'Islam mis part.

Il y a la civilisation dravidienne, mme si elle n'existe gure l'tat
pur.

Il y a eu la civilisation bouddhique, expulse aujourd'hui de la plus
grande partie du pays. Elle n'tait pas spcifiquement indienne, poss-
dant des attaches iraniennes, mongolodes peut-tre, et une extrme
aptitude se dvelopper dans des milieux srindiens : de l sa capacit
d'expansion jusqu'en Extrme-Orient. Son indiffrence la tradition
vdique marque bien quel point elle tait extra-hindoue ; et son in-
diffrence l'gard du systme des castes confirme la mme impres-
sion.


P. Masson-Oursel.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 111




propos des formes et aires de civilisation
par Raymond LENOIR




Retour la table des matires

Si le terme de civilisation correspond bien l'ensemble des uvres
par le moyen de qui les tres vivants passent de l'animalit l'humani-
t, il peut sembler paradoxal de l'appliquer aux socits dites primiti-
ves. Ne paraissent-elles pas avoir pour principal caractre celui de
n'tre pas civiles et de ne pas connatre les cits au sein de qui se
fixent et se transmettent les actes et les connaissances ? Ne sont-elles
pas dpourvues de ces connaissances mmes, quand on interroge un
primitif sur la numration et que l'on constate l'cart existant entre ses
conceptions arithmtiques et la construction d'un boomerang mettant
en oeuvre l'application d'quations ? Maintenir, pour l'ensemble des
termes, des lois, des institutions et des instruments en cours dans une
socit, donne le mot de civilisation, et parler de civilisations au plu-
riel est admettre un postulat implicite qu'il importe de mettre en lu-
mire.

Une civilisation peut tre attribue un peuple. Elle n'est ni d'une
race, ni d'une nation, pour supposer l'affrontement de deux groupes
dous de forces physiques, de vertus intellectuelles et morales inga-
les. Elle est l'histoire d'une domination ou d'une servitude, pour tre la
marque d'un esprit. Dpassons les socits australiennes considres
tort comme primitives, puisqu'elles offrent, de la cte l'intrieur des
terres, des diffrences de dveloppement assez considrables pour
tablir les rapports des Aruntas et des Urabunnas avec la cte pru-
vienne du Pacifique. Remontons aux socits qui semblent demeurer
hors des cercles de circulation et conservent de l'ge de pierre instru-
ments et cannibalisme. Villages de la Nouvelle-Guine, de l'Archipel
Bismarck et des les Salomon sont dj faonns par des invasions et
des migrations. Elles dfient l'histoire. Mais elles ont laiss, avec le
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 112

cano, et dans certaines les de Mlansie, l'arc, la rpartition double
des maisons dormir, des maisons des esprits. Elles ont assur par-
tout, au cours de crmonies d'hiver, en temps sacr, le groupement
mythique d'hommes obissant au ddoublement saisonnier des ner-
gies vitales. Des socits dites secrtes y commmorent des guerres et
des expditions qui ont donn naissance des alliances par le sang et
des fusions, jusqu' ce que les groupes essaiment. Les alliances entre
les hommes et les femmes peuvent avoir pour but la concentration des
nergies ; elles n'en ont pas moins des caractres diffrents et des
consquences juridiques opposes suivant le sens dans lequel elles
s'effectuent. Si elles sont scelles entre conqurants, tous les biens et
domaines territoriaux annexs sont transmis aux descendants mls.
Si les conqurants acceptent les femmes des vaincus, celles-ci ne peu-
vent transmettre leurs enfants que leurs biens propres. Cette recon-
naissance et ce dfaut de parent qui peut aller jusqu' la techonymie
font des considrations dites faits d'endogamie et d'exogamie des faits
de surface, auxquels nous avons propos de substituer les faits d'iso-
gamie et d'hypergamie, gnrateurs du droit paternel et du droit ma-
ternel.

Cette dualit s'unit au paralllisme de la droite et de la gauche dans
le corps humain, symtrie de formes, dissymtrie de forces, pour s'im-
poser dans la dlimitation du domaine promis notre activit et des
mots fixant nos acquisitions sur la mobilit dcevante des sensations.
Elle rend possible de dterminer la notion de civilisation prise dans
son tendue, en dehors de tout appel direct aux faits concrets souvent
trop complexes pour imposer qui les voque une vue nette et prcise
des choses. De quelque ct que nous nous tournions, nous ne ren-
controns jamais deux peuples dont l'un serait tout fait barbare et l'au-
tre tout fait poli. En fait, ce sont toujours deux civilisations superpo-
ses par une action militaire s'attnuant en alliances par le sang et en
changes. Suivant le degr de vitalit inhrent chacune d'elles, elles
disparaissent toutes les deux au cours d'une lutte sourde ; ou bien une
civilisation nouvelle se forme qui les emporte toutes les deux et reoit
son nom du peuple victorieux. Ainsi il est dj des empires spirituels
quand les peuples n'ont pas atteint les grandes organisations politi-
ques ; dans le mme temps, en diffrents points du globe, d'autres
peuples, d'autres civilisations rivalisent. D'o vient qu'une seule
compte ou semble compter dans l'histoire ? De ce qu'elle possde
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 113

seule, un moment donn, un parler international. Donc ce qui appa-
rat comme le propre d'une race sous un aspect est en mme temps
apport de diffrents pays et de diffrents peuples unis par un ensemble
de circonstances gographiques et politiques dont la dtermination
appartient l'histoire. Ce qui apparat comme sujtion est en mme
temps prestige d'ides et rayonnement.

S'il en est ainsi, il n'est aucun moment o nous ne puissions recon-
natre l'existence simultane de plusieurs civilisations. Il est ncessaire
d'tablir leur filiation pour autant que le sociologue et l'historien
considrent comme primordiale la morphologie compare. Ils se com-
pltent au point que nous ne saurions, sans injustice et sans dommage,
carter Frobenius, Eliott Smith et Rivers. Les faits sont assez com-
plexes pour que toutes les hypothses de travail aient leur utilit, en
un moment initial de la recherche, l mme o la plupart des esprits
s'en sont tenus la considration presque exclusive d'une socit ou
la seule comparaison des croyances. D'ailleurs l'cole des Sociologues
n'est pas la Cit de Platon. Il est impossible d'tablir entre des civilisa-
tions une hirarchie fonde sur l'ampleur de groupements humains et
le degr d'organisation politique. Ce serait faire un choix arbitraire
entre les modes de cration. Si nos considrations sur l'Activit hu-
maine sont exactes
129
, ils se justifient tous au regard des uvres. A un
tel lan, il est enfin possible d'assigner une origine. Ceux qui ont les
yeux fixs sur la morphologie sociale en thoriciens prennent trop
souvent invasions, conqutes, migrations, voyages pour les pisodes
d'Une, histoire qu'on n'crira jamais. Nous oublions qu'ils illustrent un
fait fondamental, naturel l'humanit, le nomadisme.

C'est parce qu'il porte on soi une constante insatisfaction et qu'il
obit l'appel de forces mystrieuses qu'un groupe humain rompt
avec la satisfaction assure des besoins et des conditions d'existence
sur une aire gographique dtermine. Force dont nous avons essay
d'introduire la considration dans les Socits humaines
130
, elle donne
naissance des mouvements de population constants, priodiques,
rythmiques ou uniques. Suivant qu'ils revtent l'une ou l'autre forme,

129
L'Activit humaine, Revue de Mtaphysique et de Morale, juillet-septembre
1924.
130
Les Socits humaines, Revue de Synthse historique, dcembre 1924.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 114

ils acquirent une importance et des rpercussions dont l'intensit va-
rie. Ils font quilibre l'organisation permanente de groupes stabiliss
au point de rompre avec la double morphologie modele sur l'alter-
nance des nergies suivant l't et l'hiver et de rendre les fonctions
annuelles, Ils entretiennent des groupements secondaires au sein de
groupes fondamentaux, Stabilit, et dplacement, rythme deux
temps des agglomrations et des symbioses rendent, tout moment,
mobile la physionomie du monde.

Il s'ensuit dos progressions et des rgressions et que les oublis
compensent les acquisitions au soin d'une humanit fconde en hom-
mes. Tous les peuples portent en soi l'exaltation de la race. L'accrois-
sement constant et dmesur des groupements, la communaut crois-
sante des arts, sciences, beaux-arts, penses et croyances tendent-ils
crer un tat de choses mondial par le rveil des consciences endor-
mies ? En fait, ils proposent l'homme d'tat et au sociologue des
quations et des formules. lis portent la vie son plus haut priode
pour appauvrir l'action par une information trop rigoureuse et neutrali-
ser les synergies. C'est pour cela que la langue universelle souhaite
par la Renaissance s'est trouve jusqu'ici voue des checs succes-
sifs. Qui la conoit, parat omettre les connexions troites unissant la
parler, la constitution physique et les institutions d'une race. Il semble
oublier l'esprit de gnralit qui sattache au seul nombre comme ca-
ractristique. La comparaison du mot et du nombre permet de com-
prendre comment toute civilisation demeure limite. Elle se situe dans
un domaine spirituel constitu par le dveloppement affectif ou latent
des vertus arithmtiques. Cette symbolique, indpendante des applica-
tions dans le temps, facilite l'apparition de civilisations nouvelles au
lendemain des dcadences. Elle ne saurait suffire les constituer en
supplant au dfaut d'lments particuliers et contingents qui conf-
rent aux grands peuples l'originalit du gnie.

Raymond Lenoir.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 115





CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -

LES CIVILISATIONS

LE PROBLME DES VALEURS
Une chelle objective des valeurs est-elle concevable ?

Par Alfredo Niceforo
professeur l'Universit de Naple



I


Retour la table des matires

L'on se fait des ides assez diverses du mot et du concept de civili-
sation. L'une des ides les plus rpandues est l'ide optimiste : la civi-
lisation est un tat de supriorit et d'amlioration continue, un en-
semble absolu de biens qui augmentent sans cesse. Par contre, l'on
peut croire aussi que la civilisation est un cycle marqu par l'as-
cension d'abord, par la dchance ensuite ; telle la succession des sai-
sons de la vie humaine. Ide pessimiste, et d'un pessimisme accentu,
si l'on croit que chaque cycle de civilisation est indpendant de ceux
qui l'ont prcd ; mais d'un pessimisme fort attnu si l'on croit que,
aprs la chute, chaque cycle ramne la vie sociale toujours plus haut.
Cependant, des ides et des concepts sur la civilisation , tels que
nous venons de les indiquer, ne sont, au fond, que des ides et des
concepts obscurs, mal dfinis et mal dfinissables. Il serait facile de
montrer que c'est en raison, prcisment, de cette caractristique, que
ces ides et ces concepts ont eu le plus grand succs ; il serait aussi
facile de montrer comment ces ides et ces concepts, quoique sem-
blant bien opposs les uns aux autres, ne sont que l'expression du dsir
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 116

profond que de tout temps l'homme a eu de se consoler de ses dcep-
tions et de ses dsillusions, par un acte de foi dans l'avenir ou par un
acte de rsignation qui apporte la paix et la tranquillit intrieures.

L'on peut aussi considrer le mot et le concept de civilisation
tout simplement comme quivalant : tat social. Dans ce cas, civi-
lisation a un sens strictement objectif. La civilisation est l'ensemble
des manires d'tre et des manires d'agir d'un groupe de population ;
manires d'tre et manires d'agir qui sont l'expression : 1 de la vie
matrielle, 2 de la vie intellectuelle, 3 de la vie morale, 4 de l'orga-
nisation politique et sociale du groupe en question. C'est l le concept
ethnographique de civilisation, concept que nous croyons devoir
prendre comme point de dpart objectif de cette tude
131
. tant donn
une civilisation , on pourra donc d'une part la dcrire, en dcrivant
les nombreuses catgories de faits formant partie de sa vie matrielle,
intellectuelle, etc., et l'on pourra suivre aussi les transformations que
chacune de ces catgories subit travers le temps. Il s'agira alors d'une
description complte de l'tat, ou type, de civilisation, et du mouve-
ment ou transformation de cette civilisation. Mais, d'autre part, l'on
pourra se limiter choisir quelques faits caractristiques seulement,
c'est--dire signaltiques, dans l'ensemble des faits trs nombreux
formant chacune des catgories indiques ; et ce sera l'examen de ces
faits, soit dans l'espace, soit travers le temps, qui pourra conduire
une description signaltique de l'tat et du mouvement de la civilisa-
tion en question.


II


Retour la table des matires

Mais ce ne sera l que le premier pas de l'tude d'une civilisation,
quoique le fait de dcrire une civilisation, d'en tablir ainsi le type et
de suivre les transformations possibles de ce type de civilisation tra-

131
Pour les dtails sur quelques-uns des points que nous traitons ici, nous pre-
nons la libert de renvoyer le lecteur notre ouvrage, les Indices numriques
de la civilisation et du progrs, Paris, Flammarion, dit., 1922.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 117

vers le temps, constitue dj l'accomplissement d'une tche trs
lourde. Cependant, nous demandons davantage. C'est le problme des
valeurs dans toute sa beaut morale et toute son importance psycholo-
gique et sociale qui s'impose. Et en premier lieu : Laquelle de deux
civilisations est suprieure l'autre ? Et, en deuxime lieu : Telle
ou telle civilisation est-elle en progrs ou en dcadence ? Nous
avons dcrit objectivement ; il s'agit de juger maintenant. Ici aussi
nous ne cherchons que l'objectivit ; nous devrons donc nous efforcer
de trouver des indices signaltiques, - autant que possible numriques,
afin que l'objectivit et la mesure aient l'application la plus large, - de
la supriorit et du progrs de la vie matrielle, de la vie intellec-
tuelle, de la vie morale, de l'organisation politique et sociale. Est-il
possible de trouver ces indices ?

Premire solution. - Si l'on croit, par exemple, que toute socit
doit ncessairement passer travers des phases successives, dont cha-
cune est caractrise par des signes bien nets, - d'ordre soit conomi-
que, soit intellectuel, soit sentimental, ou autre encore, - et si l'on
ajoute expressment (ou l'on fait comprendre) que chacune de ces
phases est suprieure aux phases prcdentes (du moins jusqu'au mo-
ment o la chute se prsente avec ses phases d'ordre descendant), il est
vident qu'il suffira de bien saisir les caractristiques de chacune de
ces phases pour juger du degr d'lvation (de civilisation) de telle ou
telle socit. Quelques exemples : ge divin, ge des hros, ge hu-
main (Vico) ; ge thologique, ge mtaphysique, ge positiviste
(Comte) ; du rgime de la contrainte au rgime de la libert (Spen-
cer) ; ou bien, de la solidarit mcanique extrieure la solidarit int-
rieure, ou de l'homognit l'htrognit (Durkheim) ; interdpen-
dance, slection, coordination, toujours croissantes (Waxweiler) ; dans
les socits primitives, les individus sont fongibles , la civilisation
suprieure les rend toujours moins fongibles (R.-H. Towner) ; l'
volution des socits amne avec elle une autonomie toujours
plus grande des individus et un nombre toujours croissant de droits
accords la personne et d'individus jouissant de tes droits (P. Barth).
Ou bien encore : irrflexion, impulsivit, violence, manque d'ides
abstraites, dans la psychologie des peuples primitifs ; rflexion, ides
abstraites, critique, reconstruction, dans la psychologie des peuples
civilisation suprieure (Spencer). D'autres exemples : conomie natu-
relle, conomie montaire, conomie du crdit (Hildebrand) ; tat
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 118

sauvage, tat pastoral, tat agricole, tat agricole-manufacturier, tat
agricole-manufacturier-commercial (Frd. List) ; conomie domesti-
que, conomie urbaine, conomie nationale (K. Bucher) ; civilisation
sans poterie [sauvages], civilisation avec poterie mais sans criture
[barbares], civilisation avec criture (Morgan) ; densit croissante de
la population, portant avec elle les phases successives de l'tat sau-
vage, pastoral, agricole, industriel, commercial (Levasseur, Ratzel).

Certes, la mise au point, de la part des chercheurs, de ces phases
successives est d'une importance de tout premier ordre ; nanmoins,
avant d'en faire des applications au sujet qui nous intresse ici, il fau-
drait tre bien sr, d'une part, que chacune de ces phases est bien su-
prieure (et pourquoi P qu'entend-on par supriorit ?) aux phases
prcdentes, et il serait indispensable, d'autre part, de savoir quels sont
les signes objectifs, symptomatiques et mesurables, de chacune de ces
phases. Sans ajouter que ce systme de mesures et de comparaisons ne
pourrait tre utile, la plupart des fois, que dans les cas o les civilisa-
tions comparer seraient bien diverses et bien, loignes, aussi bien
dans l'espace qu' travers le temps, l'une de l'autre (civilisation agri-
cole, par exemple, et civilisation industrielle, etc.) Nous avons besoin,
par contre, de juger des civilisations assez proches et assez semblables
entre elles, et mme rentrant dans un mme cadre et dans un mme
type de civilisation.

Deuxime solution. - Autre voie suivre : il s'agirait de chercher,
dans une socit ou dans un groupe de population que vous estimez
comme prsentant la plus haute civilisation, les caractres spcifiques
de cette civilisation ; puis, ces caractres tant pris pour ainsi dire
comme talon de mesur, il suffirait de promener cet talon travers
les diffrentes civilisations pour arriver mesurer le degr de suprio-
rit ou non de chacune d'elles. Exemples : les caractres des popula-
tions urbaines, et par l de la civilisation urbaine moderne, ne sont-ils
pas de vritables indices objectifs d'une civilisation suprieure (Jaco-
by, Coletti) ? Soit ; mais, part le fait que la civilisation suprieure
urbaine, moderne, prsente en mme temps les marques de la dca-
dence future du groupe (Rousseau), il est vident que si nous choisis-
sons ce type de civilisation comme type idal, nous risquons de tom-
ber dans l'erreur d' gocentrisme qui accompagne le concept cou-
rant, optimiste, de civilisation : la civilisation est un tat de supriori-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 119

t, tel qu'il se manifeste chez nous et notre poque. Quelles sont
les raisons, en effet, pour lesquelles nous pourrions affirmer que notre
civilisation urbaine est non seulement une civilisation suprieure,
mais la civilisation elle-mme ? La mthode, cependant, ne serait
pas rejeter, - au contraire, - s'il s'agissait tout simplement de mesu-
rer le degr de diffusion du type de civilisation moderne (avec ses
avantages et ses inconvnients) dans un groupe donn de population.

Encore une solution. - Revenons donc nos dfinitions civilisa-
tion ; type de civilisation ; supriorit, progrs d'une civilisation. Il
faudrait prciser. Nous dirons qu'une civilisation est suprieure une
autre, lorsque les conditions de la vie : 1 matrielle, 2 intellectuelle,
3 morale, 4 et l'organisation politique et sociale, y sont meilleures
que dans l'autre. Et nous dirons qu'une civilisation est en progrs lors-
que les conditions de vie 1, 2, 3, 4 deviennent meilleures travers
le temps. Mais, que faut-il entendre par meilleures conditions de vie
dans chacune des quatre catgories que nous venons d'indiquer ? Sans
doute, des conditions de vie meilleures pour les individus faisant par-
tie de cette socit. Cependant, une socit n'a-t-elle pas sa vie
elle, sa destine, ses droits ? Faut-il penser exclusivement aux indivi-
dus lorsqu'on envisage la civilisation et le progrs d'une socit ; ou
bien n'est-il pas ncessaire de se proccuper, en mme temps, de la
socit en tant que socit ? Si de meilleures conditions de vie des in-
dividus peuvent apporter, avec elles, longue chance, le dclin de la
socit, quelle valeur pourrions-nous accorder ces meilleures condi-
tions de vie comme indice d'une civilisation suprieure ? Il faudrait
dire, en somme : des conditions de vie 1 1, 2, 3,4 qui soient meil-
leures, en mme temps, et pour les individus et pour la socit ! Est-il
possible de raliser cet accord ? Ou devrons-nous nous rsigner ds
prsent constater que tout accord entre ces deux catgories d'amlio-
rations n'est pas durable ; qu'il s'agit l de deux personnages qui ne
peuvent rester ensemble longtemps sous le mme toit ; et que toute
civilisation a sa trajectoire apportant avec elle l'amlioration progres-
sive, d'abord dans les conditions individuelles de la vie, desquelles peu
peu dcoule la dchance plus ou moins lointaine de la socit o
les individus vivent ou ont vcu ? (Les poisons de la civilisation,
dans le dbat entre Rhdi et Usbeck ; la substitution des peuples
jeunes aux vieilles civilisations, de Gumplovicz ; l' alcool de la
civilisation moderne, d'Arsne Dumont).
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 120



III


Retour la table des matires

Je laisse de ct le problme concernant le choix d'une srie d'indi-
ces descriptifs ou signaltiques du type de civilisation, et je m'arrte
quelques indications, trs sommaires, au sujet du choix d'une autre
srie d'indices : les indices signaltiques de la supriorit et du pro-
grs d'une civilisation, dans le sens que nous venons de donner ces
mots.

Je laisse de ct, en mme temps, le problme de l'indice unique,.
savoir : y a-t-il un indice unique qui mesure globalement ce degr de
supriorit et ce progrs, pour les quatre catgories de vie dont nous
avons parl ? remarquer que la mthode de l'indice unique a tent
plusieurs reprises tel ou tel chercheur : indice unique, mortalit (Man-
sion) ; indice unique, richesse (Loria) ; indice unique, taux d'accrois-
sement de la population (Rousseau) ; indice unique, libert accorde
aux femmes (Ch. Fourier)... Degr de culture intellectuelle ; niveau
d'existence ; taux de la criminalit violente ; degr d'altruisme, etc.,
autant d'indices uniques qui ont t tour tour suggrs comme ayant
le pouvoir magique de mesurer le degr ou le mouvement d'lva-
tion d'une civilisation. Nous en avons fait l'expos et la critique dans
l'ouvrage que nous nous sommes permis de citer au commencement
mme du prsent rapport. Je laisse donc de ct l'indice unique. Il
vaudra sans doute mieux s'efforcer de mettre en vidence un ensemble
d'indices signaltiques de la supriorit et du progrs, pour chacune
des quatre catgories de vie formant la civilisation qu'il s'agit d'exa-
miner et de juger.

A. La vie matrielle. - 1 Mortalit : Insuffisance signaltique de
l'indice : mortalit gnrale (nombre de dcs, en un an, pour 1000
habitants). Il faut le remplacer par le taux standardis de mortalit,
- qui limine la cause d'erreur provenant de la diffrente composition
par ge des populations qu'on examine, - et il faut le complter par
quelques donnes numriques tires des tables de survie et de mortali-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 121

t ; par exemple : nombre de survivants, dans une gnration, aprs
vingt-cinq ans, aprs cinquante, aprs soixante-quinze ans. Il faut en-
core le complter par les indices tirs de la mortalit infantile (zro
un an) et de quelques causes spciales de dcs. La rduction de la
mortalit est-elle vritablement une amlioration individuelle et
sociale ? a) La philosophie pessimiste : la vie est un mal (Leopardi) ;
b) la multiplication des souffrances par la vieillesse ; c) le problme
de la slection, par lequel la diminution de la mortalit infantile rduit
la slection des nouveau-ns et peut prparer des gnrations moins
fortes et moins vigoureuses ; d) le problme des ges avancs , par
lequel la prolongation de la vie multiplie, dans les socits modernes,
les vieillards improductifs. - 2 Richesse : Taux moyen de la richesse
prive. Insuffisance de cette indication ; il faut la complter par l'exa-
men de la rpartition de la richesse (courbe de rpartition, ou quation
de la rpartition, de la richesse, et valeurs signaltiques de cette
courbe). Objections : l'lvation de la richesse apporte-t-elle vraiment
l'amlioration individuelle et sociale ? a) Le doute du philosophe Cra-
ts (d'aprs Diogne Larce) sur l'utilit et la valeur de la richesse
pour le dveloppement intellectuel et moral de l'homme ; b) la ri-
chesse, le luxe, la dchance (Rousseau, Montesquieu). - 3 Le niveau
d'existence : C'est un indice complmentaire de l'indice richesse. Indi-
ces numriques du niveau d'existence : consommations ; salaires r-
els ; budgets de famille. Objections : a) l'lvation du niveau de l'exis-
tence individuelle apporte avec elle la multiplication des besoins ; b) il
est un danger pour l'avenir numrique du groupe dont il tend rduire
la natalit.

B. La vie intellectuelle. - Il n'est pas facile de bien dfinir ce qu'on
doit entendre par : meilleures conditions de vie intellectuelle, aussi
bien pour les individus que pour la socit. Toutefois, commenons
distinguer le savoir, ou la diffusion de la culture intellectuelle, de ce
qu'on pourrait appeler la productivit intellectuelle. Les indices du
savoir sont, par exemple, le nombre de personnes sachant lire et
crire ; le nombre des inscrits et des diplms dans les diffrentes co-
les ; le nombre des bibliothques, etc. Quelques donnes numriques
concernant la presse priodique pourraient tre utilises. Les indices
de la productivit intellectuelle, par contre, sont offerts, d'une part,
parla masse des publications non priodiques classes par matire ; et,
d'autre part, - ce qui est plus Important, - par le nombre d'hommes
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 122

minents, ou dignes de mention, dans les sciences, dans les lettres et
dans les arts. Est-il possible de mesurer cette sorte de productivit
de la part d'un groupe, d'une nation, d'un sicle ? (un chapitre nouveau
de ce qu'on pourrait appeler : la gniologie ; De Candolley Odin,
Lombroso, Galton, Mentr). Objections : a) la supriorit intellec-
tuelle concide-t-elle vritablement avec l'amlioration individuelle et
sociale ? b) La remarque pessimiste : science et douleur ; c) culture
intellectuelle, surmenage mental, maladies mentales ; d) culture intel-
lectuelle, capillarit sociale, lutte pour la vie plus pre et plus achar-
ne (Arsne Dumont) ; e) la culture intellectuelle, oppose
l' instinctivit , prpare la rduction numrique du groupe.

C. La vie morale. - Quels sont les indices de la supriorit et du
progrs moral ? Il ne s'agit pas, rptons-le, de dcrire tous les faits
moraux d'une socit, mais de choisir des indices signaltiques. Or, il
nous semble que le sentiment de justice et les sentiments de piti et de
probit (leur tat, leur degr) sont les faits signaltiques sur lesquels
notre attention pourrait peut-tre s'arrter. Cependant, il faudrait, tout
d'abord, bien dfinir, si possible, ce qu'est la justice, ce qu'est la piti,
ce qu'est la probit ( rappeler les dfinitions d'Aristote pour la justice
et de Spencer et de Garofalo pour la piti et la probit, ce dernier
propos du detillo naturale). Et il faudrait, en outre, bien indiquer
quel signe on peut reconnatre le degr de diffusion de chacun de ces
sentiments, dans telle ou telle socit. Le philosophe crivait qu'il ne
valait pas la peine de vivre dans un monde d'o les dieux sont absents,
faut-il voir dans cet aphorisme l'affirmation qu'il ne vaut pas la peine
de vivre dans une socit o la justice, la probit, la piti sont absentes
ou se sont enfuies ? Et que, par consquent, ces caractristiques (jus-
tice, piti, probit) forment la pierre de touche rvlant l'existence de
conditions de vie meilleures, aussi bien pour les individus que pour la
socit. En tout cas, il est bien difficile, je dirais mme impossible, de
traduire l'tat et le degr des sentiments dont nous venons de parler,
par des indices numriques. Les efforts. des crateurs de la statistique
morale sur ce point n'ont pas t couronns de succs (Guerry, Qute-
let, (Oettingen, Drobisch). Seuls, les chiffres offerts par la statistique
de la criminalit permettraient l'examen objectif d'une partie du pro-
blme, la partie concernant la piti et la probit. Valeur discutable de
ces chiffres et difficult d'une interprtation exacte de l'augmentation
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 123

de la criminalit, lors de l'augmentation plus rapide de la masse des
affaires et de la densit morale (Messedaglia, Poletti, Ferri).

D. L'organisation politique et sociale. - Ici encore il ne s'agit pas
de dcrire ou d'examiner tous les faits pouvant rentrer dans cette ru-
brique, et qui sont, par exemple, la forme de l'tat et du gouverne-
ment ; la qualit et le nombre de droits accords aux individus ; la
constitution de la famille, de la proprit, du travail... Non, il s'agit de
choisir les symptmes des meilleures conditions d'organisation, aussi
bien pour l'individu que pour la Socit comme telle. Et ici encore il
faut remarquer que si les indices numriques proprement dits font d-
faut ou presque, le critre lui-mme qui pourrait nous assister dans le
choix que nous devrions accomplir nous chappe. L'on pourrait ce-
pendant invoquer encore une fois l'aphorisme profond du philosophe,
et rpter qu'il ne vaut pas la peine de vivre dans un monde o les
dieux sont absents ; et les dieux ici seraient symboliss par la prsence
(dans l'organisation politique et sociale) de cet esprit de respect envers
la dignit humaine, qui veut que les hommes formant une Socit
soient traits comme des hommes... Mais quel est le signe objectif an-
nonant la prsence de cet esprit, et son degr d'intensit ? La notion
du minimum de cet esprit de respect, d'ailleurs, ne peut-elle pas varier
de lieu lieu, et d'poque poque, et suivant la psychologie mme
des peuples, des races, des individus ? Autre point examiner : ne se-
rait-il pas ncessaire, en outre, de placer ici, comme l'un des signes
que nous cherchons, la puissance de l'tat ? Peut-on considrer cette
puissance (civis romanus sum !) comme l'un des indices des meilleu-
res conditions de la vie individuelle et sociale ? Mais de quelle sorte
de puissance devra-t-on tout particulirement parler ? De la grandeur
matrielle ? De la puissance militaire ? De la grandeur morale ou in-
tellectuelle ? Et quels sont, en tout cas, les signes. de chacune de ces
grandeurs ?
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 124


IV



Retour la table des matires

Critiques, remarques et conclusions. - I. Quoi qu'il en soit, tout
systme d'indices numriques, destin mesurer le degr de sup-
riorit et le mouvement de progrs d'une civilisation ne reflte au fond
que la quantit, tandis que les jugements de valeur que nous cher-
chons ne peuvent pas se passer de la qualit. Les caractristiques spi-
rituelles d'une civilisation, et surtout certaines caractristiques spiri-
tuelles d'ordre moral et politique, chappent en grande partie un sys-
tme numrique. Celui-ci peut servir assez bien l'tude signaltique
de la supriorit et du progrs matriel, et mme intellectuel ; il se
brise ou il se montre insuffisant lorsqu'il aborde l'tude de la supriori-
t et du progrs de la vie morale, et peut-tre de l'organisation politi-
que et sociale.

II. Cependant, soit que nous nous efforcions de mesurer le
degr de supriorit d'une civilisation et le progrs l'aide de sys-
tmes numriques d'indices, soit que nous tchions de juger l'aide
d'impressions d'ordre qualitatif, il nous semble que les conclusions
suivantes peuvent tre envisages :

1 La vie matrielle peut sans doute s'amliorer (dans le sens ci-
dessus), sinon suivant une ligne continuellement ascendante, du moins
travers des cycles ou des fluctuations qui la conduisent vers des
conditions toujours meilleures ;

2 Mais les hommes ne ressentent pas l'effet de ces amliorations
comme tant une augmentation de bonheur. Ils demandent toujours
davantage, souffrant du prsent, oubliant ou soupirant sur le pass,
dsirant l'avenir, qui les dsenchantera son tour ;

3 La vie intellectuelle, considre aussi bien dans la diffusion du
savoir que dans la quantit de productivit gniale, passe travers des
cycles ; on ne commettrait pas une grave erreur en affirmant que ces
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 125

cycles prsentent, sinon dans leur ensemble, du moins dans telle ou
telle de leurs caractristiques, une succession ascendante ; mais il ne
faudrait pas oublier que la vie intellectuelle, en tant que puissance
mentale du cerveau humain, ne semble pas avoir montr de progrs
des premiers temps historiques jusqu' nos jours (la capacit cranienne
et l'intelligence des races, ou espces, humaines prhistoriques ; parmi
les races, ou espces, prhistoriques celles caractre nettement inf-
rieur, sont-elles des races, ou espces disparues ?) ;

4 On serait tent de rpter la mme chose (manque d'lvation
progressive) au sujet de la vie morale des hommes et des Socits, si
l'on ne prfrait peut-tre voir, ici aussi, des cycles continuels se suc-
cdant l'un l'autre ou des fluctuations ; ces cycles et ces fluctuations
passent travers des phases historiques o alternent continuelle-
ment certaines formes de cruaut et de haine qui sont ignores par les
btes mmes, et les efforts vers la bont et la piti. Il ne faudra jamais
oublier, cependant, qu'il s'agit l de cycles et de fluctuations qui se
droulent, en dernire analyse, sur un fond qui est toujours le mme :
le fond form par les instincts humains, qui ne changent gure,
flamme cache qui n'est pas toujours digne de paratre la surface ;

5 La dernire catgorie de faits parmi ceux que nous avons exa-
mins (organisation politique et sociale) semble, elle aussi, passer
travers des phases cycliques ou rythmiques, desquelles on ne pourrait
dire qu'elles forment sans contraste une succession franchement as-
cendante. Les anciennes thories sur la succession rythmique de for-
mes d'organisation politique (Platon, Polybe, Machiavel) ont t tou-
jours reprises et remises neuf (Saint-Simon, Fourier, Ferrari, etc.)
Elles montrent une force de rsistance qui rvle peut-tre une conci-
dence assez satisfaisante avec la ralit.

V


Retour la table des matires

C'est ici que devrait se placer le problme des causes . C'est--
dire quelles sont les causes de la supriorit et du progrs ? Ou, du
moins, quel est le principal facteur de la supriorit et du progrs ? -
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 126

Obscurit du concept de cause . Il faudrait peut-tre lui substituer
le concept de corrlation . Il faut se mfier, d'autre part, des tho-
ries dites gomtriques : celles qui ont recours une cause unique (la
race, le facteur conomique, l'intelligence, le milieu gographique, la
population, dans sa masse absolue ou dans sa densit relative...). Ces
points de vue ont tous leur intrt et leur importance ; mais chacun
d'entre eux, isol des autres, ne constitue qu'une interprtation, pour
ainsi dire monosyllabique, du phnomne complexe qu'il s'agit d'tu-
dier.

Un nouveau problme trouve ici sa place. Est-il vrai qu'au-dessous
de toute transformation sociale (soit-elle rectiligne, ascendante on de
diverses formes sinusodales) on retrouve, si l'on sait bien regarder,
des faits constants, qui sont toujours les mmes ? Et quels sont ces
faits ? Pourrait-on les classer, et montrer qu'ils constituent la racine
vritable et profonde des faits superficiels ? C'est la recherche et l'ex-
position de ces faits constants - soit dit entre parenthse -qui devrait
former, selon nous, une introduction l'tude des socits humaines,
c'est--dire une introduction l'tude de la sociologie. Ds lors, tant
donne n'importe quelle civilisation, tout ce qui constitue supriorit
ou progrs ne ferait-il pas uniquement partie de la surface variable et
provisoire ? Le trfonds invisible ne serait-il pas le mme pour toute
civilisation ?


VI


Retour la table des matires

Nous nous sommes dit qu'il y a supriorit d'une civilisation et
progrs d'une civilisation l o de meilleures conditions de vie, indi-
viduelles et sociales, se manifestent. Et nous avons cherch les indices
de ces meilleures conditions de vie... Mais, n'y aurait-il pas, ce pro-
pos, interroger, pour avoir une rponse sre et prcise, les rves
constants, immuables, toujours les mmes, que lHumanit a faits au
sujet de ces condition s de vie meilleures et idales ? Ne serait-ce pas,
prcisment, ces rves qui formeraient la civilisation idale, l'aspira-
tion de l'me humaine,la civilisation vritablement suprieure ? Ce
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 127

que nous dsirons, ce que nos anctres ont dsir, ce que nos fils
continueront dsirer ? On trouve ces rves de bonheur que fait l'Hu-
manit dans les grandes constructions sentimentales resplendissant
dans les lgendes, dans les posies et les contes, issus de l'me collec-
tive, et mme dans le verbe des crivains qui savent couter les voix
profondes et qui forment l'acte de foi de l'Humanit qui s'efforce de se
protger de ses douleurs et de ses dceptions en fermant les yeux de-
vant la ralit et en se rfugiant dans un monde irrel... Eh bien, il est
du plus haut intrt de remarquer que si la civilisation idale ainsi r-
ve par les hommes prsente une bonne partie des caractres que nous
avons passs en revue jusqu' prsent, des critiques et des doutes ce-
pendant pourraient tre soulevs propos de ce tableau idal de va-
leurs. Oui ; bien des caractres de cette civilisation idale concordent
avec les ntres : Hsiode, dans l'ge d'or qu'il peint dans son pome
sur les Oeuvres et les Jours ; Valmiki, dans son Rmyana, en dcri-
vant le royaume heureux de Rama ; Firdusi, dans son Livre des Rois,
en nous parlant du grand rgne de Diemschid ; saint Augustin dans sa
Cit de Dieu, en indiquant les bienfaits de la civilisation, sont d'accord
sur bien des points : la longvit, la richesse, la tranquillit, la justice
et mme la beaut, les parfums, les beaux-arts ! Et quelle profonde
diversit, pourtant, entre les mes de qui s'lvent de tels rves et de
telles aspirations ! Les philosophes, d'autre part, ont trait assez sou-
vent un sujet qui touche le ntre d'assez prs : Qu'est-ce qui peut ren-
dre l'homme heureux, et la vie tranquille et bate ? Aristote dans
l'Ethica nicomachea, Aulu-Gelle, Snque, ont laiss de belles pages,
- dont quelques-unes sont immortelles, - propos de ces dbats. Les
solutions sont assez diverses, il est vrai, mais il y a, l aussi, un guide
qui pourrait nous renseigner sur l'idal d'une civilisation hu-
maine,quand il ne nous amne pas conclure sur l'impossibilit de
trouver au dehors de nous-mme ce bonheur tant rv...

Cependant, et c'est l le point sur lequel il faut surtout s'arrter, -
cependant, une civilisation idale, une civilisation humaine telle
que l'ont peinte les rves profonds de l'humanit toujours souffrante et
toujours due, est-elle vritablement une civilisation o il y ait et o
il puisse se maintenir la concidence permanente entre la meilleure vie
individuelle et la meilleure vie de la Socit ? Ces rves surgissant du
moi profond ne pourraient-ils pas, en effet, se trouver parfois en
contradiction avec la ralit et avec les dures ncessits sociales ? Le
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 128

moi individuel ne tcherait-il pas alors de faire violence au moi de la
Socit ? Une civilisation humaine exclusivement construite par les
dsirs profonds des individus ne risquerait-elle pas de contredire les
ncessits profondes et longue porte (dpassant la vie phmre des
individus) de cette autre individualit qu'est la Socit ?

Donc, plus on tudie le problme, plus on l'examine de tous les c-
ts, et plus on en fait le tour, comme on fait le tour d'une citadelle afin
de dcouvrir le point faible qui en fera tomber les murs solides, plus
on aperoit la srie infinie de difficults qui s'opposent une de ces
solutions gomtriques qui simplifient tant les choses, ou une de ces
solutions optimistes que notre esprit aimerait tant pouvoir raliser. Et
plus on s'aperoit de la vrit profonde qui a t exprime par Auguste
Comte : l'univers est trop complexe pour que nous puissions l'embras-
ser par une seule formule !


Alfredo Niceforo.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 129






LES CIVILISATIONS
LE PROBLME DES VALEURS
Une chelle objective des valeurs est-elle concevable ?

Par Alfredo Niceforo
Professeur l'Universit de Strasbourg


Discussion.







Retour la table des matires

M. Febvre. - Quelle doit tre l'attitude de l'historien devant le pro-
blme des valeurs de civilisation ? C'est un point dlicat. Les critres
de supriorit proposs par M. Niceforo ne trouvent plus leur applica-
tion aux poques lointaines, dans les civilisations primitives. Il ne faut
pas estimer les valeurs notre seul point de vue ; l'historien doit en-
trer, si j'ose dire, dans la peau des hommes du pass, les comprendre
tels qu'ils taient, par pntration psychologique. L'anachronisme,
c'est pour lui un crime. Il serait illusoire de vouloir transporter l'em-
ploi de la statistique dans un pass lointain, et l'appliquer aux socits
antiques. Pour un peuple qui attachait beaucoup moins de prix que
nous la vie humaine, le calcul du taux de mortalit n'aurait plus la
mme signification. De mme pour les statistiques conomiques dans
des socits qui n'estimaient pas la richesse comme nous. Il y a des
peuples africains qui entretiennent de grands troupeaux, dont ils ne
tondent pas la laine et ne mangent pas la viande ; c'est une sorte de
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 130

mnagerie de luxe, un capital improductif. Il est clair qu'une statisti-
que de ttes de btail chez eux ne pourrait pas avoir la mme signifi-
cation conomique que chez nous. L'historien doit se garder de juger
le pass sous l'angle du prsent.

M. Mauss. - Je constate que M. Niceforo, en analysant la notion de
valeur, l'a fait disparatre.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 131






CIVILISATION - LE MOT ET LIDE -

LA CIVILISATION

CIVILISATION ET TECHNIQUE

Par Louis Weber
Directeur-adjoint au ministre du Travail






Retour la table des matires

Je m'excuse de n'avoir pas assist aux prcdentes sances et de
paratre ainsi ne me montrer celle-ci que parce que je dois y prendre
la parole. Mes occupations officielles m'ont rigoureusement empch
d'tre ici avant cet aprs-midi, mon grand regret.

La communication si intressante, si nourrie de faits et de prci-
sions scientifiques de M. Niceforo me donne penser que ce que j'ai
dire ne cadre pas prcisment avec l'objet de cette communication, et
que je vais vous donner, ainsi qu' M. Niceforo, l'impression de sortir
du sujet. Je m'excuse aussi de ce dplacement de point de vue, et je
prie l'minent sociologue et statisticien que vous venez d'entendre de
ne pas considrer mon intervention comme une controverse, mais
simplement comme l'expression de mon dsir de lui soumettre quel-
ques ides sur le problme en cause. Je voudrais simplement souligner
ici l'importance, pour le problme des valeurs en civilisation, et pour
le choix d'un critre objectif en vue de la dtermination du niveau de
civilisation, de tout ce qui a trait aux techniques matrielles, aux arts
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 132

divers de la fabrication et de la construction. Il est remarquable que,
lorsqu'on veut juger du degr de civilisation, ou, plus gnralement,
de la valeur intellectuelle de l'tat d'une socit quelconque, civilise
ou non civilise, ce n'est gure, le plus souvent, qu'aux institutions,
aux croyances religieuses, aux sentiments collectifs qu'on s'adresse, et
qu'on nglige, on ne met qu'au second plan, l'tude des techniques,
l'exception de celles qui se rapportent aux manifestations esthtiques.
Cette exclusion provient peut-tre de ce que les monuments matriels,
pour l'tude du pass, se signalent surtout l'attention de l'archologue
par leur caractre esthtique, et qu'ils nous frappent plus par leur beau-
t apparente que par les problmes qu'ils posent qui veut se rendre
compte des mthodes qu'ont employes leurs auteurs pour les raliser.

Cependant, le degr de perfectionnement et la varit des techni-
ques sont minemment reprsentatifs du ct le plus intellectuel, au
sens propre du mot, de l'esprit d'un groupe, d'une socit, d'une civili-
sation. Ce que nous montrent avant tout les produits de l'industrie
d'une poque ou d'un milieu, c'est dans quelle mesure les contempo-
rains de l'poque, les habitants du milieu ont su utiliser les matires
premires qui se trouvaient leur porte, dans quelle mesure ils ont
incarn l'homo faber, jusqu' quel point ils ont progress sur la route
qui part des premires industries palolithiques et qui aboutit ce que
nous regardons aujourd'hui comme des applications de la science
mcanique et physique, c'est--dire au machinisme moderne pris dans
son ensemble, au machinisme par lequel se prolonge dans notre habi-
tat le savoir acquis dans le laboratoire et dans le silence de la pure
mditation scientifique. ce point de vue, il n'est pas de production
de l'industrie humaine, d'laboration ou de transformation de matires
premires, de construction ou d'assemblage, d'appareil mcanique qui
ne constitue un document prcieux. C'est de l'entendement, de l'ima-
gination cratrice et de l'invention que nous retrouvons ainsi inscrits et
concrtiss dans ces productions. Ce sont l des monuments aussi ins-
tructifs que la langue, les lgendes, le folklore, les croyances, les rites,
les institutions politiques et familiales.

D'o vient que l'on ne se soit pas attach l'tude et la reconstitu-
tion des techniques avec la mme ardeur qu' celle des manifestations
et des vestiges de la religion et des murs ? Peut-tre simplement de
ceci, qu'encore aujourd'hui, malgr la prpondrance de nos proccu-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 133

pations scientifiques et malgr notre respect pour l'exprimentation
physique, nous sommes imbus des prjugs grco-latins sur l'infriori-
t des arts manuels, sur la noblesse de la rflexion verbale et la pr-
minence de la connaissance pure, c'est--dire discursive. Le ddain
platonicien l'gard des techniques matrielles, not par Espinas,
semble avoir survcu jusque dans notre re scientifique.

Il faudrait pourtant renoncer ce prjug, qui, non seulement,
fausse notre chelle des valeurs, mais en outre risque souvent d'garer
l'ethnologue et l'historien de la civilisation. L'extrme ingniosit de
certaines techniques dans des socits que, par ailleurs, nous sommes
tents de regarder comme trs infrieures, est un indice nous avertis-
sant qu'il conviendrait de ne pas trop se fier aux seules apprciations
tires de la nature de leurs conceptions religieuses ou magiques. Le
contraste n'est-il pas frappant, par exemple, entre la mentalit des tri-
bus australiennes, lorsqu'on essaie de la comprendre travers leurs
institutions totmiques, avec les croyances qu'elles comportent, et le
degr d'intelligence que dnotent l'invention et l'usage d'un instrument
comme le boomerang, dont le procd de fabrication ne nous est pas
encore bien connu ? Les Australiens, a-t-on dit, donnent l'exemple
d'une socit qui a pouss trs loin son dveloppement dans le sens
des institutions magiques, et partant dans le sens des techniques faus-
ses et illusoires. Est-ce bien sr ? Le boomerang n'mane pas d'une
technique illusoire, et toute la magie du monde ne saurait inspirer l'ar-
tisan qui le fabrique avec une prcision ingale. Arrtons-nous un
peu ce contraste, qu'on rencontre souvent chez les non-civiliss, et
qui se retrouve, comme il serait facile de le montrer, dans les civilisa-
tions les plus avances et jusque dans notre propre civilisation occi-
dentale. Un tel contraste n'est pas l'effet du seul hasard. Tel groupe
ethnique nous apparat comme trs arrir, si. nous le jugeons par les
croyances que refltent ses institutions et ses murs, par ses senti-
ments-croyances dans tout ce qui concerne la conscience de sa per-
sonnalit et de ses rapports avec la vie ambiante, alors que son indus-
trie matrielle, ses engins de guerre et de chasse, ses mthodes positi-
ves appropries son milieu et la recherche de ses aliments tmoi-
gnent d'une ingniosit, d'un esprit d'observation et d'une rectitude de
jugement qui n'ont rien de commun avec le rve dans lequel l'entre-
tiennent ses mythes et ses sorciers. Il me serait facile d'en citer maints
exemples. Je nie borne renvoyer sur ce point un recueil de faits,
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 134

publi rcemment par M. Olivier Leroy, sous le titre la Raison primi-
tive. La mtallurgie de certaines peuplades du centre africain, leur m-
thode d'extraction du sel contenu dans les plantes, la fabrication des
sarbacanes chez des Indiens de l'Amrique du Sud, etc., dnotent un
savoir professionnel, et une habilet exprimentale qui, si on les pre-
nait comme critres exclusifs, nous conduiraient un tout autre juge-
ment de valeur que celui que nous formulons d'aprs les renseigne-
ments puiss la source magico-religieuse. Ces humbles sauvages
se rendent compte apparemment de ce qu'est, par exemple, une solu-
tion saline (ouvr. cit, p. 249), bien plus justement qu'un Aristote, qui
ne parat en avoir eu qu'une notion trs confuse, malgr qu'il ait vcu
une poque o les arts chimiques commenaient se sparer assez
nettement de la magie.

Ce contraste entre la connaissance du monde matriel, au point de
vue de son utilisation industrielle, et la connaissance du monde telle
qu'elle ressort des traditions religieuses, du folklore et de la concep-
tion magique des choses est un phnomne frquent, observ partout,
toute poque, et dont on ne doit pas diminuer l'importance. Dira-t-on
que les techniques ne sauraient servir de critre en psychologie ethni-
que, vu que la fabrication des produits industriels et des engins divers
est le fruit de la routine, d'une routine peine consciente, et qu'elle
n'est pas ncessairement un indice du niveau intellectuel P Cette opi-
nion ne parat pas soutenable. L'aptitude utiliser les proprits de la
matire, et principalement des corps solides, est une caractristique
fondamentale de l'intelligence humaine, non moins essentielle que le
langage, les croyances, et la conception animiste ou vitalo-animiste
des choses, qui en forme le substrat dans toutes les socits et dans
toutes les civilisations primitives. Les manifestations de l'activit cor-
respondante sont le plus dcisif tmoignage du degr de dveloppe-
ment intellectuel dans l'ordre de la comprhension des phnomnes
qui ont t les premiers soustraits aux ambitions chimriques du ma-
gicien. Dans le folklore de tous les peuples et dans les lgendes cos-
mogoniques, on trouve, il est vrai, des rcits de fabrications ou de
constructions miraculeuses, enchantes, dans lesquelles interviennent
les esprits bienfaisants ou malfaisants, avec leurs sortilges et leurs
pouvoirs mystrieux. Mais ces rcits n'ont empch nulle part l'artisan
et le constructeur de poursuivre leurs tches varies, d'effectuer des
oprations correctes, de profiter des leons de l'exprience, d'enregis-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 135

trer et de conserver des connaissances prcises, parfaitement relles et
positives sur les proprits des corps. Dans l'exercice de son m-
tier et dans la mesure o il atteint son but, l'ouvrier laisse de ct ses
croyances animistes et il ne considre que le ct gomtrique et phy-
sico-mcanique, parfois physico-chimique, des matires qu'il oeuvre
et des objets, qu'il assemble et articule les uns aux autres.

Ainsi, avec les premires industries apparat, plus moins explicite,
peut-tre informule verbalement, mais prsidant aux oprations elles-
mmes, la comprhension pragmatique des choses matrielles, le sen-
timent de l'inflexible rgularit des proprits gomtriques, mcani-
ques et physiques des corps, et le sentiment de leur universel assujet-
tissement aux lois de la pesanteur et du mouvement. C'est bien l la
source concrte de toutes nos connaissances exactes. Sans doute, ce
que nous appelons aujourd'hui la science diffre profondment de
l'empirisme des recettes qui constituent les techniques fondamentales.
Mais la science est le prolongement des techniques correctes et effica-
ces, et bien que celles-ci aient t souvent teintes de magie, c'est dans
la mesure o elles russissaient, nonobstant l'intrusion d'oprations
inefficaces et de techniques vaines, qu'elles ont pu former la base Ini-
tiale des mthodes scientifiques.

C'est l, je le rpte, un aspect de l'esprit humain. C'est aussi, par
consquent, un aspect de la civilisation, et il n'y a point de correspon-
dance analogique, non plus que de commune mesure entre l'tat mat-
riel d'une civilisation, image de son intelligence mme des phnom-
nes matriels dans la mesure o ils sont utilisables, et l'tat mental
qu'on lui attribue d'aprs ses croyances et ses institutions. S'il existe
une mentalit primitive, une me primitive, trs diffrentes, comme il
semble et comme on a cru pouvoir le dmontrer, de la mentalit et de
l'me civilises, ses caractres distinctifs n'ont certes pas trait l'intel-
ligence technique. Celle-ci se retrouve partout et toujours identique-
ment la mme ; les rgles de l'art et les oprations qu'elles rgissent
sont comprises par tous, parce qu'elles sont les mmes pour tous. C'est
bien l une sorte de langue universelle, le moyen par lequel les hom-
mes les plus divers se comprennent le mieux et le plus directement et
se sentent peut-tre le plus en communaut d'entendement. Quod sem-
per, quod ubique, quod ab omnibus, pourrait-on dire de l'activit in-
dustrieuse et de la mentalit pragmatique qui l'accompagne, avec en-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 136

core plus d'-propos que Frazer ne d'ait de la magie. Cette simple re-
marque nous montre dj qu'on ne saurait parler de l'intelligence
comme d'une fonction simple et unifie par nature. Les ides plus ou
moins explicites par lesquelles le primitif se reprsente soi-mme et
les rapports qu'il conoit entre les choses n'manent pas de l'exp-
rience technique. Elles ont visiblement une autre origine, savoir le
sentiment de la vie ambiante et partout rpandue, l'instinct qui fait voir
partout des signes expressifs, qui fait interprter les phnomnes
comme des manifestations de vivants, hostiles ou amis. Cette sorte
d'instinct ou de sens de la vie n'est pas propre l'homme. Il existe d-
j, trs vif et perspicace, chez les animaux suprieurs, chez ceux, tout
au moins, dont la psychologie ne nous est pas compltement impn-
trable. Qu'il me suffise de signaler, ce sujet, les observations et les
expriences de Khler sur les chimpanzs de la station de Tnriffe.
On y verra qu'une intelligence technique rudimentaire n'est pas in-
compatible avec une grande finesse de perception et une vritable fa-
cult de divination des sentiments et des dispositions chez autrui. De
l une autre source de connaissances, une autre palette de couleurs, au
moyen de laquelle les groupes sociaux se peignent un tableau du
monde environnant. Il est vraisemblable que c'est cette origine que
se rattachent les croyances animistes et ce qu'on a appel l'anthropo-
morphisme, ou l'hylozosme primitifs. Il y a effectivement l un autre
mode de comprhension des choses, une autre face de l'intelligence.
Des matires premires, des objets et des oprations mthodiques,
d'une part ; d'autre part, des vivants plus ou moins mystrieux, sur les
intentions desquels ont n'est pas bien fix, mais dont le comportement
nous intresse cependant au plus haut degr, puisque c'est souvent
pour nous une question de vie ou de mort, voici donc deux domaines
spars et bien diffrents. Le fonctionnement de l'intelligence ne sau-
rait tre le mme dans l'un comme dans l'autre. Le premier exclut ce
mysticisme qu'on croit inhrent l'me primitive et qui, au contraire,
s'impose naturellement la reprsentation consciente de ce qui vit. De
l aussi, - pour revenir au sujet que je traite en ce moment, - la dispari-
t, qui va jusqu'au contraste, entre les rsultats d'une enqute qui, en
ce qui concerne une socit, une poque, une civilisation dtermines,
prendrait pour sources d'information les produits de l'activit techni-
que, ou bien enregistrerait les croyances magico-religieuses et ce
qu'on a dnomm reprsentations collectives .

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 137

Nous avons peine comprendre comment une industrie trs avan-
ce, en possession dj de la plupart des engins mcaniques qu'il est
possible d'utiliser sans la vapeur ni l'lectricit, mais avec d'autres for-
ces lmentaires, ou l'nergie animale, coexiste avec une mentalit
encore plonge dans la barbarie primitive. cet gard, la civilisation
gyptienne est un exemple particulirement frappant. L'absurdit des
rites funraires, la purilit des conceptions qu'ils supposent et qui
touchent de trs prs la pure sauvagerie, contrastent avec la perfec-
tion des fabrications et des constructions, et tout ce qu'elles impliquent
de rectitude opratoire, de prcision manuelle et de sret de coup
dil, qualits qui ne font que traduire des qualits pareilles de l'es-
prit. La question qui se pose alors est celle-ci : comment les hommes
qui ont fabriqu tant de chefs-duvre et qui ont fait preuve de tant de
discernement dans les travaux matriels peuvent-ils tre les mmes
qui pratiquaient le rite enfantin de l' ouverture de la bouche ? Je ne
prtends pas tre le premier relever ces contrastes. Mais il me sem-
ble qu'on n'en a pas tir la conclusion qu'ils commandent, savoir
qu'il y a deux modes distincts de fonctionnement de l'intelligence, et
que l'entendement technique fond sur les intuitions spatiales. n'est
pas en principe le mme que la comprhension et l'interprtation de la
vie ambiante, appuyes sur l'instinct qui nous la fait deviner non seu-
lement chez les animaux et les plantes, mais encore dans tous les ph-
nomnes extrieurs, pour peu qu'ils fassent impression sur nous ou
nous intressent quelque titre. Duplex in humanitate, disait Maine de
Biran. Je dirais mon tour : duplex in intellectu, voulant marquer par
l ce dualisme originel qu'il faut bien admettre, si l'on veut essayer de
voir un peu plus clair dans le problme des valeurs en civilisation.

Selon que prdomine l'un ou l'autre des systmes d'activits qui se
rattachent l'un ou l'autre de ces deux sens distincts du mot com-
prendre : savoir utiliser, ou bien savoir sympathiser, un groupe, une
poque, une civilisation auront un caractre plus technique ou plus
religieux ; je prends ici le mot dans son acception large, dfaut
d'autre. Dans un travail antrieur, j'ai essay d'tablir qu'il y avait cet
gard une alternance dans l'histoire et la prhistoire de l'Europe mdi-
terranenne et occidentale. Je ne serais plus aussi affirmatif aujour-
d'hui. Mais je persiste nanmoins penser que ce dualisme primordial
entrane ncessairement un rythme d'alternance, qu'il est toutefois trs
difficile de mettre en vidence, d'une part, cause de la complexit
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 138

des faits historiques, et, d'autre part, cause de l'obscurit qui rgne
sur le pass prhistorique et protohistorique. En me rfrant ce tra-
vail, que j'ai intitul pour ce motif le Rythme du Progrs, je crois utile
de signaler aussi la bienveillante et trs pntrante critique qu'en a
faite dernirement M. douard Le Roy, dans ses remarquables leons
au Collge de France sur les Origines humaines et l'volution de l'In-
telligence.

Quoi qu'il en soit, et sans me dissimuler les objections que peut
soulever ce point de vue, il me semble qu'on peut toujours le prendre
comme fil conducteur et comme hypothse de travail. Avant de clas-
ser les socits, les poques et les civilisations dans l'ordre intellectuel
et par ordre de mrite intellectuel, il serait bon de prciser quelle sorte
d'activits et de manifestations psycho-sociales on prend pour critre.
Autrement, dire qu'une civilisation est plus avance qu'une autre,
c'est assurment soulever plus de problmes qu'on n'en rsout.

Cette manire de voir est en dsaccord avec les conceptions positi-
vistes qui procdent d'Auguste Comte. Je n'en disconviens pas. Mais il
ne faut pas se laisser blouir par les splendeurs et les merveilles de
lre scientifique dans laquelle nous vivons, et en conclure une rup-
ture profonde et complte avec le pass ; comme si l'humanit, dsor-
mais promise au scientisme , devait oublier ce qui lui fut jadis un
ressort pour l'action et un soutien dans les mauvais jours. Il est fort
possible Hamelin soit beaucoup plus dans le vrai qu'Auguste Comte
lorsqu'il incline croire que l'humanit recommencera penser Dieu
lorsqu'elle aura achev des tches plus urgentes et qu'elle ne pouvait
remettre.

D'ailleurs, je me garderai d'aborder ici le problme de la science,
qui n'est nullement au programme. Les thories de la connaissance, les
thories de la science, les logiques inductives et les pistmologies
foisonnent aujourd'hui. En sommes-nous beaucoup plus avancs P En
dehors de ses rapports avec les humbles techniques d'o elle sort, la
science exacte, ou positive, est un phnomne psycho-social com-
plexe, et tout ce que nous savons de plus certain son endroit, c'est
qu'elle russit, puisqu'elle nous livre l'empire matriel. Quant au pour-
quoi de son prodigieux succs, quoi qu'on ait dit, nous n'en savons au
fond rien, pas plus que l'obscur artisan des origines ne savait le pour-
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 139

quoi de la russite de ses procds, en dehors des intuitions et des ex-
priences ttons sur lesquelles il les fondait directement et sponta-
nment, et sans prter attention son attention mme.


Louis Weber.
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 140





LA CIVILISATION
CIVILISATION ET TECHNIQUE

Par Louis Weber
Directeur-adjoint au ministre du Travail


Discussion.









Retour la table des matires

M. Berr. - Mme s'il y a des hauts et des bas dans le dveloppe-
ment de la science spculative, il me semble que, comme la technique,
elle a toujours tendance progresser, couvrir des aires de plus en
plus larges, parce que ses rsultats sont susceptibles de s'accumuler et
de se totaliser.

M. Mauss. - Ce serait une erreur de solidariser tous les sociolo-
gues avec Lvy-Bruhl, pour qui les reprsentations collectives sont
essentiellement illogiques, et par consquent ne comprennent pas le
savoir technique. Je pense, au contraire, que les reprsentations scien-
tifiques et techniques ne sont pas purement individuelles, mais sont
des reprsentations collectives.

M. Weber. - Je suis d'accord sur ce dernier point.

Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 141

M. Doumer. - On n'a pas encore dfini simplement le contenu de
l'ide de civilisation. Nous prtendons apporter aux peuples que nous
colonisons la civilisation. Qu'entendons-nous par l ?

M. Berr. - Chaque peuple a sa civilisation ; il y a donc un grand
nombre de civilisations diffrentes. C'est un problme de savoir si,
malgr cette diversit, on peut parler de la civilisation et en quel
sens.

M. Doumer. - L'esprit public donne ce terme un sens assez
concret. La civilisation c'est l'ordre, tabli par la police, qui garantit la
scurit pour les personnes et pour les biens, qui protge la libert du
travail et des transactions commerciales.

M. Mauss. - Cet aspect de la civilisation, c'est le problme politi-
que. Il a t dbattu pendant la guerre de 1914 par les intellectuels des
deux camps. Pour le rsoudre, il faudrait connatre l'avenir, savoir
quelle forme de civilisation finira par l'emporter. Notre civilisation
blanche sera-t-elle vraiment la plus forte au point de vue matriel ? En
tout cas, elle doit avouer son impuissance vis--vis des questions mo-
rales. Il semble bien que nous allions vers une uniformisation crois-
sante de la civilisation. L'un des instruments en est par exemple le ci-
nma. D'un bout du monde l'autre, la mimique et les scnes de ci-
nma exercent leur force de suggestion, suscitent des imitations. Et
pourtant le Japon se montre impermable nos films occidentaux et
rciproquement. Car les Japonais rient devant un spectacle qui nous
fait pleurer, et inversement. La dlimitation et la dfinition des civili-
sations est si dlicate et complexe que nous devons nous contenter de
descriptions littraires pour commencer.

M. Doumer. - On s'accorde cependant assez bien sur quelques
faits : La civilisation europenne s'tend et gagne de plus en plus de
terrain, grce sa puissance matrielle, sinon par son ct moral. On
reconnat aussi qu'il y a des peuples sauvages et barbares, chez les-
quels se commettent des cruauts abominables, des horreurs. La civi-
lisation a des droits contre la barbarie.

M. Berr. - Les questions de droit peuvent tre discutes, mais nous
ne voulons traiter ici que des questions de fait. Nous cherchons vider
Lucien Febvre et al., Civilisation Le mot et lide (1929) 142

le mot civilisation des ides normatives qu'il contient dans le lan-
gage ordinaire. Aprs le passage de l'animalit l'humanit, la civili-
sation c'est tout simplement ce caractre d'humanit qui va croissant et
s'accentuant. L'apparition des premiers instruments marque le dbut
des civilisations. Il y a naturellement des degrs divers d'avancement
dans la civilisation. Mais la nouvelle cole historique, qui se caract-
rise par son attitude positive, ne veut plus faire la philosophie de l'his-
toire. La collection l'volution de l'humanit a pour programme de
montrer le progrs de ce capital humain, qui gagne et s'accrot me-
sure que l'humanit se dveloppe, et ce que chaque peuple a laiss
comme contribution ce dveloppement.

M. Mauss. - Pour un peuple donn et sur des points prcis,' nous
sommes en mesure de dire quel a t cet apport. Par exemple, l'apport
particulier des Celtes la civilisation, c'est, dans l'ordre du costume, le
pantalon, dans l'ordre littraire, le roman. La civilisation europenne
est trop orgueilleuse, elle ne reconnat pas la grandeur des inventions
du pass ou des civilisations asiatiques. Pour conclure, la civilisation
c'est tout l'acquis humain ; il faut se garder de la dfinir par rapport
nous seuls.

M. Cavaignac. - C'est un minimum de science, d'art, d'ordre et de
vertus qui constitue la civilisation.

M. Berr. - L'histoire remonte jusqu'en de des dbuts de l'art, de
la science et de l'ordre. Son objet, c'est la civilisation dans le sens le
plus large possible.

M. Smets, au nom des savants trangers invits la Semaine de
synthse, remercie ses organisateurs et leur exprime son admiration
pour le succs de cette intressante et belle runion.


Fin du texte