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Pierre Destre

L'tre et la figure du soleil. Note sur Parmnide, D.K. B 8, v. 43


In: Revue des tudes Grecques, tome 111, Janvier-juin 1998. pp. 304-307.
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Destre Pierre. L'tre et la figure du soleil. Note sur Parmnide, D.K. B 8, v. 43. In: Revue des tudes Grecques, tome 111,
Janvier-juin 1998. pp. 304-307.
doi : 10.3406/reg.1998.4315
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/reg_0035-2039_1998_num_111_1_4315
Pierre DESTREE
L'TRE ET LA FIGURE DU SOLEIL
Note sur Parmnide, D.K. 8, . 43
Mme si la problmatique des smata de l'tre est bien connue, il
demeure, notre avis, une question que les interprtes n'ont pas vraiment
aborde pour elle-mme : celle de savoir quelle pourrait bien tre l'origine
ou la provenance des termes retenus par Parmnide pour tenter de dcrire
ou de caractriser l'tre. Ou, plus prcisment, quel pourrait bien tre
comme le fil conducteur, c'est--dire l'image ou le rfrent implicite de tous
ces signes ou symboles servant faire comprendre ce qu'est l'tre ?
Trs curieusement, il y a un petit mot qui, dans le fragment central du
Pome de Parmnide, le D.K. 8, n'a jamais vraiment attir l'attention
des interprtes : au vers 43. C'est sans doute l'importance de l'image
de la sphre, symbole de la ' perfection ' de l'tre, comme on l'interprte
gnralement, qui a oblitr la lettre mme du texte : il faut faire en effet
remarquer que l'tre n'est pas directement compar une sphre, mais
bien la masse d'une sphre bien arrondie (
). Quel est le sens de cette prcision?
La rponse pourrait sembler obvie : Parmnide rpte ce qui a t dit
au vers 24 du mme fragment : tout entier, il est plein d'tre ; tel est
le sens du mot qu'Aristote reprend dans sa Physique, lorsqu'il l'oppose
au vide () . Cette rponse, cependant, ne nous livre pas le sens
de ce choix ici, au vers 43. En effet, si Parmnide tient prciser que la
sphre laquelle l'tre est compar a une certaine masse , ou un certain
poids (cf. le lien tymologique entre et ) au sens rel
comme au sens figur 2, c'est qu'il a voulu donner une indication quant au
type de sphre qu'il fallait se reprsenter. Or, ce type de sphre ne peut
tre que le soleil que les tragiques associent frquemment l'ide de cercle,
et que, de manire gnrale, les Grecs associent au divin, commencer par
Apollon Phbus 3. Il nous semble que ce n'est qu' la faveur de cette
reprsentation prcise que l'on peut comprendre le choix des signes
de l'tre.
Premirement, l'ide d'unicit : au vers 6, et surtout au
vers 4. Si l'on retient la leon de Simplicius (contre celle de Plutarque qui
Cf. Physique, III, 4, 203 b 28.
2 Cf. Sophocle, Trachiniennes, 817, o il est question de la majest d'un nom.
3 Sur ce thme, cf. P. Boyanc, L'Apollon solaire , dans : Mlanges Jrme
Carcopino, Paris, 1966, p. 149-170.
REG tome 111 (1998/1), 304-307.
1998]
PARMNIDE, D.K. 8, V. 43 305
lit 4), il faut comprendre le terme partir de l'utilisation qu'en
fait Platon, dans le Time o il caractrise l'univers qui est unique en
son genre (cf. 31 b). Or, au sein de notre univers, quelle sphre, sinon
au soleil, pourrait convenir cette pithte ?
Deuximement, l'ide d'galit soi. On la trouve bien sr dans l'image
gomtrique de la sphre : du milieu pareil en tous sens (
, . 44). Mais cette galit, Parmnide le prcise aussitt, est
davantage une galit d'intensit qu'une galit de type strictement gomtri
que : Car il est ncessaire qu'il n'ait ni quelque degr (d'tre) en plus ni
quelque degr (d'tre) en moins, ici ou l. Il n'y a pas en effet de non-tre
qui l'empcherait d'arriver galit soi-mme, ni il n'y a d'tre tel qu'il
y aurait plus d'tre ici, moins l (v. 44-48, trad. Conche). Or, s'agissant
d'une galit d'intensit, quelle reprsentation fait-on implicitement appel,
si ce n'est la lumire du soleil ? Ceci permet d'expliquer aussi l'adjectif,
un peu trange premire vue, du vers 4 : , qui ne tremble pas .
Un interprte a pu soutenir que Parmnide voquerait l'image d'une mer
sans vent, une mer d'huile comme on dit couramment, ou ce qu'on appelle
la bonace 5. Mais, faut-il le dire, rien d'autre dans le Pome ne semble
voquer la mer ! Par contre, Xnophon, dans son Banquet, parle du calme ,
ou plus exactement de l' gale intensit du regard d'Hermogne dont il
souligne galement la modration des propos, la douceur de la voix,
l'enjouement de l'humeur (VIII, 3). Or, l'il est l'une des mtaphores du
soleil : l'il du ciel , dit Aristophane {Nues, 285). Bref, ici encore, c'est
la reprsentation implicite du soleil qui a d motiver l'utilisation de cet
adjectif : seule la lumire du soleil ne tremble pas , c'est--dire qu'elle
ne crot ni ne dcrot, qu'elle est et demeure d'gale intensit. On pourrait
aussi voquer ce fragment d'Heraclite : Si le soleil n'tait pas, malgr les
autres astres, ce serait la nuit (D.K. 99). La lune a une lumire qui
varie de jour en jour; les autres plantes, ainsi que les toiles, pour l'il
humain, ont une lumire qui, comme le dit le mot, scintille, c'est--dire
brille en tincelles, ou en clignotant. Seul le soleil, semble dj dire Heraclite,
non seulement met une lumire plus forte, ce qui est vident, mais surtout
possde une toujours gale intensit de lumire qui lui permet d'assurer la
suite continue des jours.
Troisimement, l'ide d'entiret que Parmnide introduit par l'adjectif
, au vers 4, et rpte au vers suivant : il est tout entier partout (
). Ici encore, les termes utiliss devaient renvoyer implicitement
l'image du soleil. Comme M. Conche le suggre 6, l'adjectif est sans doute
le rappel de la proposition de Xnophane telle qu'elle nous est rapporte
par Sextus : Tout entier il voit, tout entier il pense, tout entier il entend
4 Cette leon, retenue par certains interprtes (Burner, Kranz, Untersteiner,
O'Brien-Frre, e.a.), nous semble beaucoup moins probable que celle de Simplicius.
D'abord, pour une raison philologique : est un hapax qui a pu tre invent
par Plutarque, tandis qu'il est assez naturel de penser que Platon a pu reprendre un
adjectif de ce Pome qu'il devait trs bien connatre. Ensuite, pour une raison
philosophique : Parmnide n'voque pas ailleurs quelque chose comme un ou des
membres de l'tre!
5 Cf. A. Villani, La tenue ontologique dans le Pome de Parmnide , dans :
Revue de Mtaphysique et de Morale, 1988, pp. 291-315, p. 308.
6 M. Conche, Parmnide. Le Pome : Fragments, Paris, PUF, 1996, p. 131.
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(D.K. 24). Chez Xnophane, certes, le sujet de la proposition est le theos
ou le theion. Mais cette caractrisation du divin n'est elle-mme que la
reprise d'une ide plus ancienne, que l'on trouve chez Homre, et qui est
attribue au soleil : Le soleil qui voit tout et entend tout. 7 On retrouve
d'ailleurs la mme ide chez Heraclite : De ce qui jamais ne se couche,
comment quelqu'un pourrait se cacher ? (D.K. 16).
Quatrimement, l'ide de l'immobilit de l'tre, retenu prisonnier dans
des liens : immobile dans les limites de liens puissants (v. 26). Liens
qui sont le fait de la Ncessit : C'est la puissante Ncessit qui le tient
dans les liens d'une limite qui tout autour l'enclt (v. 30-31); C'est le
Destin () qui l'a enchan tre tout entier immobile (v. 37-38) ?
On ne peut pas ne pas songer cet autre fragment d'Heraclite : Le soleil
n'outrepassera pas ses limites, sinon les rinyes, servantes de Dik, sauront
le dcouvrir (D.K. 94).
Cela dit, il faut maintenant dterminer plus prcisment ce qu'est cette
figure du soleil. videmment pas l'astre solaire rel, celui qui, comme le
dit encore Heraclite, est nouveau chaque jour (D.K. 6) et parat, vu
d'ici, de la largeur d'un pied (D.K. 3). Simplement, Parmnide utilise
implicitement l'image du soleil pour nous faire voir, pour nous reprsenter
donc, cette sorte de cercle lumineux qu'est l'tre, figure et source de toute
intelligibilit. Par l, cette fin du fragment 8 non seulement nous indique
comme la figure de rfrence des signes de l'tre, mais surtout permet
de faire le lien entre cette thmatique et ce qui est dit dans le prologue.
L, Parmnide voque les filles du soleil qui abandonnant les demeures
de la nuit mnent le char et le jeune homme vers la lumire (v. 9-10).
Au reste, c'est le jeune homme lui-mme qui est dcrit partir de cette
mme ide : n'est pas l'homme qui sait , comme on traduit
habituellement, puisqu'il n'est encore qu'au point de dpart du cheminement
philosophique, mais bien plutt, si l'on veut rendre les connotations tymolo
giques ou pseudo-tymologiques dont les Grecs usaient si volontiers,
l'homme qui ouvre les yeux la lumire ( renvoyant l'ide de
voir et le mot tant homonyme de : lumire ).
Le prologue a pour but, comme on sait, d'introduire cette sorte de
' cheminement ' 8 vers le savoir philosophique dont le seul et unique vritable
' chemin ', comme le dit le tout dbut du fragment 8 (
'
, . 1-2), est celui de l'tre. Mais ce chemin , la
desse prcise qu'il est l'cart du sentier des hommes , c'est--dire qu'il
est particulirement difficile : d'o la ncessit, presque pdagogique si l'on
ose dire, d'en passer par la mdiation d'une reprsentation, en l'occurrence
celle du soleil. Enfin, l'on peut ainsi rsoudre l'une des difficults classiques
dont les interprtes n'ont pas fini de discuter, celle de savoir si les smata
de l'tre sont des caractristiques ou simplement des symboles de l'tre 9.
Ce sont en effet les deux la fois : les signes ou les tmoignages ,
c'est--dire les caractristiques bien relles du soleil ou de la lumire solaire
peuvent fonctionner comme autant de symboles de l'tre comme tel. La
Iliade, III, 277 et Odysse, XI, 109. Cf. aussi Eschyle, Promthe, 91.
8 Cf. les nombreuses rptitions de l'ide de chemin dans ce prologue : au
vers 2 et 5, au vers 11, au vers 21, au vers 27.
9 Pour un tat de la question, cf. M. Conche, op. cit., p. 129-130.
1998]
PARMNIDE, D.K. 8, V. 43 307
lumire du soleil, donc, fonctionne comme mtaphore de rfrence pour ce
que l'on peut dire de l'tre qui est en effet comme la lumire ou, pour le
dire en termes modernes, la condition de possibilit de l'intelligibilit du
rel. Il va sans dire que Platon, notamment dans son mythe de la
caverne, a bien sr repris et amplifi ce scheme philosophique parmnidien.
Pierre Destre,
Universit catholique de Louvain
et Institut catholique de Paris.