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Marc Abls

Anthropologie politique de la modernit


In: L'Homme, 1992, tome 32 n121. Anthropologie du proche. pp. 15-30.
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Abls Marc. Anthropologie politique de la modernit. In: L'Homme, 1992, tome 32 n121. Anthropologie du proche. pp. 15-30.
doi : 10.3406/hom.1992.369468
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/hom_0439-4216_1992_num_32_121_369468
Marc
Abls
Anthropologie politique de la modernit
Marc Abls, Anthropologie politique de la modernit. Les dveloppements rcents de l'anthropologie politique doivent tre replacs dans un contexte plus gnral. D'une part on observe une volution de la discipline qui conduit s'intresser aux phnomnes de pouvoir dans nos propres socits. D'autre part on a affaire une crise des lgitimits traditionnelles et un bouleversement du paysage politique. Il devient de plus en plus ncessaire de porter un autre regard sur les modes d'acquisition et de dvolution du pouvoir, mais aussi sur le quotidien de l'action politique, la symbolique et les rituels qui lui sont associs. L'anthropologie peut ainsi nous aider penser les mutations en cours en restituant toute l'paisseur et la complexit de la ralit politique.
S'il pouvait paratre quelque peu hasardeux, il y a une vingtaine d'annes,
de promouvoir une anthropologie des centres politiques et administratifs de nos
socits, la situation est dsormais tout autre aujourd'hui. D'un ct l'on constate
un dveloppement sans prcdent des recherches ethnographiques dans un domaine
qui tait surtout l'apanage de la sociologie et de la science politique ; de l'autre
cette approche suscite un intrt croissant au sein des institutions et parmi les
groupes qui font l'objet de ces recherches. On lit, par exemple, dans un appel
d'offres sur la modernisation de l'tat labor par le comit Politiques sociales
du Commissariat gnral du Plan (1990), qui met l'accent sur l'volution de la
culture administrative , la recommandation suivante : Sur ces terrains, une
approche ethnographique serait particulirement opportune .
L'engouement des administrations pour l'anthropologie politique et la dyna
mique qui se manifeste en ce domaine constituent deux phnomnes distincts,
mais qu'on aurait tort de considrer comme totalement dconnects l'un de
l'autre. Le lien profond qui existe aujourd'hui entre ce que l'on peut qualifier
au premier abord comme une crise des valeurs et du statut de la politique et
des modes de gestion modernes d'une part, et le dveloppement d'une
dmarche originale dans les sciences sociales de l'autre, mrite une analyse spci
fique, qui n'exclut pas pour autant la question plus gnrale de l'objet de l'anthro
pologie politique1. Sans entrer ici dans des considrations plantaires
L'Homme 121, janvier-mars 1992, XXXII (1), pp. 15-30.
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sur les mutations qui caractrisent cette fin de sicle dans le domaine tant des
ides que des pratiques, il est clair qu'on ne saurait sous-estimer leur impact
sur les sciences de la socit et la manire dont elles abordent leur objet. En
mme temps, il est bien vident que la recherche suit un trac qui lui est propre
et produit des connaissances dans un cadre qu'elle ne cesse de remanier et de
remodeler en fonction de ses questionnements et de ses avances. Sans mettre
en cause cette autonomie du processus scientifique, il n'est pas inintressant
de considrer dans quelle mesure et selon quelles modalits se rejoignent
l'interrogation sur le devenir du politique qui caractrise la conjoncture actuelle,
et le travail d'af finement descriptif et conceptuel auquel se livrent les
anthropologues.
Commenons par le commencement : l'ide d'une anthropologie des pou
voirs n'est pas neuve. Elle est l'hritire de la philosophie des Lumires ; en
se passionnant pour des questions comme celle de l'origine de l'tat et des formes
archaques de la domination, Morgan et ses disciples ne faisaient que prolonger
une tradition encore bien vivace qui mettait l'accent sur le contraste entre les
expressions primitives du politique et celles qui caractrisent les institutions
modernes. L'ethnologue campait en quelque sorte dans l'univers prtatique,
laissant d'autres le soin d'tudier les pouvoirs contemporains. Mais notons
que si historiens et ethnologues n'prouvaient gure de difficult prendre
quelque distance l'gard de leur objet, il n'en fut jamais de mme pour tous
ceux qui s'intressaient l'tat moderne. Le principal obstacle, qu'a parfait
ement soulign M. Weber (1965), tient au chevauchement permanent en ces
matires entre discours analytique et discours normatif. Pour L. Strauss (1954 :
205-206), la question du pouvoir, telle qu'elle merge chez les thoriciens du
droit naturel et les philosophes politiques ds le XVIIe sicle, est insparable
d'une interrogation sur l'ordre politique juste. Cet entrecroisement du cognitif
et du normatif a profondment marqu l'approche scientifique du poli
tique. Et ce, d'autant plus que l'opposition entre des choix idologiques fort
ement structur acculait le discours sur le pouvoir prendre appui, volens nolens,
sur des rfrences de ce type.
Les innombrables travaux consacrs depuis le dbut du sicle l'tat, la
dmocratie, au centralisme, aux lites, la bureaucratie, au pouvoir, portent
la trace de dbats qui concernent au premier chef les finalits de la politique et
de la socit. En soulignant le caractre implicitement tlologique de mainte
tude politique, il ne s'agit pas de formuler un jugement sur leur qualit intrin
sque, mais plutt de mettre en vidence un type d'approche insparable d'un
vaste projet philosophique, en son principe progressiste et visant frayer la route
des gouvernants vers la justice et celle des gouverns vers la libert. Certes il
est trs clair que ces considrations n'avaient pas cours dans certains domaines
bien circonscrits, et qui ont connu une remarquable vitalit, qu'il s'agisse des
tudes d'opinion, des monographies ou de la sociologie lectorale, parce qu'on
avait affaire l des questions juges plus techniques et o les mthodes quant
itatives imposaient un tout autre style. Pour sa part l'anthropologue politiste,
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se situant de l'autre ct du miroir, avait toute latitude d'explorer le fonction
nement des socits loignes sans s'inscrire dans le projet tlologique ni trop
s'encombrer des rfrences idologiques en vigueur2. Il n'en est pas moins
patent que les uvres aussi diffrentes que celles d'un Lowie ou d'un Clastres
portent l'empreinte d'enjeux bien loigns de leur objet immdiat.
On constatera nanmoins que le cheminement exotique de l'anthropol
ogie politique, qui n'a pas chapp, comme on l'a montr par ailleurs (Abls
1990, chap. 1), l'obsession de l'tat, en a fait un remarquable instrument
au service de la connaissance du politique. Cela tient ce que les ethnologues,
sur le terrain et dans leur effort analytique, sont en permanence confronts
l'imbrication du politique, du social et du symbolique. On a trop souvent
et abusivement oppos la simplicit de l'ordre politique dans ces socits et
la complexit qui caractriserait le ntre : d'un ct des mcanismes de rgula
tion souples et parfois presque inexistants, de l'autre un processus politique
omniprsent et tentaculaire. Cette vision des choses, outre qu'elle est souvent
dmentie par les faits, ne rend pas compte de l'essentiel. Et prcisment l'essentiel
rside dans deux types d'expriences qui ne concident pas, selon qu'on tra
vaille ici ou l-bas . A la dcouverte immdiate de l'imbrication du poli
tique s'oppose, chez le spcialiste des socits modernes, l'apprhension concrte
d'une autonomie du politique, inscrite dans l'organisation mme de l'tat, matr
ialise dans ses multiples institutions.
Il faut insister sur l'importance de cette diffrence d'approche qui se fonde
sur l'htrognit des terrains et induit d'emble, et avant mme que les ques
tions de mthodes interviennent dans la recherche, des modes d'analyse dis
tincts. Qu'on ne voie pas la mme chose dans l'un ou l'autre univers,
n'implique pas cependant que la nature mme du politique diffre de l'un
l'autre. La distorsion est due avant tout au rapport du politique aux autres
pratiques sociales, produisant dans le cas des socits modernes une illusion
d'autonomie. On ne s'tonnera pas alors que les anthropologues puissent paratre
plus sensibles certains aspects du phnomne politique, qui mettent plus par
ticulirement en lumire l'imbrication du politique et des autres dimensions du
social. Nous pouvons ainsi distinguer les quatre thmes majeurs de l'anthropol
ogie politique :
1) L'tude des modes d'acquisition, de perptuation et de dvolution du
pouvoir dans son articulation aux principaux ressorts de la socit.
2) L'accent port sur les modes de territorialisation du politique, l'exercice
localis du pouvoir et la production d'identit qui en est le corollaire.
3) L'investigation du quotidien de l'action politique dans le processus de
dcision et dans l'interaction permanente entre gouvernants et gouverns.
4) L'importance accorde la culture politique qui se concrtise dans les
symboliques et les rituels troitement lis tant l'affirmation du pouvoir qu'
sa contestation.
Cette brve enumeration permet de dessiner les contours de l'objet poli
tique tel que le construisent les anthropologues. A l'inverse de dmarches qui
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prsupposent un dcoupage net et quasiment prtabli entre ce qui est politique
et ce qui ne l'est pas3, il s'agit ici d'explorer la manire dont se tissent les rela
tions de pouvoir, leurs ramifications et les pratiques auxquelles elles donnent
matire. L'investigation met au jour des lieux du politique ne correspon
dant pas ncessairement notre perception empirique qui tend pour sa part
focaliser les instances formelles de pouvoir et les pesanteurs institutionnelles.
Cette approche s'est longtemps limite l'univers des socits exotiques, o
l'absence de repres favorisait l'ardeur des chercheurs identifier ces lieux du
politique en accomplissant un travail approfondi et de longue dure. Semblable
entreprise valait-elle pour rendre compte de nos propres formes de gouverne
ment ? A vrai dire, la question a d'abord trouv un dbut de rponse de manire
trs empirique, quand on a tent d'appliquer les mthodes de l'anthropologie
politique des communauts restreintes, notamment dans les pays mditerra
nens, en cherchant dgager les caractristiques du pouvoir local. Ces recherches
offraient une perspective nouvelle et riche sur des phnomnes comme le clien
tlisme ou les rseaux informels de pouvoir.
La fcondit de l'investigation ethnographique apparaissait clairement : elle
offrait en effet l'avantage de substituer aux discours gnraux sur ces phno
mnes des lments d'information et d'analyse. Toutefois cette dmarche se
cantonnait dans des limites qu'elle s'tait elle-mme explicitement fixes du double
point de vue de l'espace et de la dure. D'une part, les anthropologues s'int
ressaient presque exclusivement aux aspects traditionnels de la vie politique ;
d'autre part ils circonscrivaient leur objet, en s'interdisant de dpasser les fron
tires de la localit dfinie comme terrain idal de leur enqute. Un partage
implicite s'est ainsi opr entre la priphrie, domaine d'lection des ethno
logues, et le centre, ce qui relevait de la politique nationale et de l'tat et qu'on
laissait d'autres disciplines le soin d'tudier. Ainsi, l'espace de l'anthropol
ogie politique se trouvait restreint des micro-univers, et prvalait l'image d'une
vritable insularit de pouvoirs autochtones.
En ce qui concerne l'histoire et la dure, on a surtout privilgi la recherche
du temps perdu en inscrivant celle-ci en marge de la modernit, dans le prolon
gement de l'histoire ancestrale. Ce style de recherche a pu paratre d'autant
plus pertinent qu'il refltait des situations concrtes o l'on observait un rel
dcalage entre les formes locales de politique et le contexte englobant. Les tudes
ralises en Italie mridionale, en Espagne, Malte4, sont typiques cet gard,
car elles tmoignent la fois de la valeur et des limites d'une telle approche.
Leur caractre pionnier ne saurait masquer la difficult qu'prouvaient alors
les anthropologues s'manciper d'une conception relativement rigide, d'un
vritable enfermement dans le monde clos du village ou de Pagro-ville, dans
le temps immobile de la rptition et des symboles du pass.
Du monde clos l'univers infini : le titre du beau livre d'A. Koyr (1962)
sur la naissance de la cosmologie moderne pourrait s'appliquer au dplacement
de perspective que connat aujourd'hui l'anthropologie politique. Cette volu
tion n'est pas tant l'effet de telle ou telle initiative individuelle ou collective
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que d'une constatation simple lie au travail de terrain dans les socits o
nous vivons. Elle a contribu modifier notre apprhension de l'objet poli
tique en mettant en cause des cadres figs et une pense dichotomique qui fonc
tionnait sur la base de couple d'opposition implicitement admis, tel que
centre/priphrie, local/national, tradition/modernit, etc. Qu'on nous permette
de souligner certains aspects essentiels de cette volution de l'anthropologie poli
tique en envisageant successivement deux problmes auxquels elle se trouve
confronte : l'un concerne l'articulation territoriale de l'tat contemporain et
la gestion des identits en son sein ; l'autre est relatif la temporalit des pra
tiques politiques et leur inscription dans une historicit qui chappe partiell
ement leur matrise.
Tout en manipulant presque inconsciemment l'opposition entre non-tat
et tat, les anthropologues ont fini par oublier qu'une des caractristiques essent
ielles des socits tat consistait dans l'interaction permanente entre local
et global : interaction dont ne rend compte qu'imparfaitement la notion de cen
tralisation. En associant la centralisation la nature de l'tat moderne, on
tend en effet masquer la complexit du mode d'enchevtrement des espaces
politiques, tel qu'on l'observe dans la ralit. Lorsqu'on tudie l'exercise local
is du pouvoir dans ce contexte, on ne peut luder la question de l'insertion
de la dimension locale dans un processus politique englobant. C'est la consta
tation qu'ont pu faire des chercheurs travaillant dans des groupes et des collec
tivits territoriales intgres de longue date la vie politique nationale5. Nos
propres investigations dans un dpartement franais (Abls 1989) dont cer
tains lus participent galement au gouvernement du pays nous ont amen
mettre au premier plan cette question de l'articulation des espaces politiques,
de la construction historique d'identits locales qui loin d'tre un donn stable
et permanent, a pu faire au cours des temps l'objet de multiples recompositions.
L'anthropologie des espaces politiques qui s'attache rinscrire le ter
rain dans un ensemble ramifi et englobant de pouvoirs et de valeurs offre
aussi le moyen de penser l'tat en perspective , partir des pratiques terri-
torialises des acteurs locaux, qu'il s'agisse des politiciens, des gestionnaires
ou des simples citoyens. La ncessit d'envisager sur un mode pluridimensionnel
les stratgies et les modes d'insertion de tous ceux qui, de prs ou de loin, par
ticipent au processus politique n'implique nullement de renoncer l'approche
localise o les mthodes ethnographiques ont fait leurs preuves. Mais il importe
de substituer l'illusion du microcosme et de la clture, une rflexion sur les
conditions de production des univers auxquels se trouvent confronts les
ethnologues6.
Cette recontextualisation du politique n'est pas seulement d'ordre spatial ;
elle comporte aussi une dimension temporelle. L'objet de l'anthropologue ne
s'identifie plus la tradition ; ce qui mrite attention, c'est l'agencement de
registres temporels htrognes qui impriment leur marque notamment aux savoir-
faire politiques autochtones. La conjugaison, dans l'action, de la reproduction
et de l'innovation, la manire dont des thmatiques et des symboliques ancestrales
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sont remanies et repenses ou disparaissent au profit d'autres proccupations
sont dans cette optique tout fait significatives. Elle met en vidence l'inad
quation du partage entre ce qui relve de la tradition, considr comme dfin
itivement fig, passible d'une ethnologie qui s'apparenterait plutt une archo
logie des reprsentations, et le domaine de la modernit o les initiatives, les
actions , dessinent un univers cahotique, dsordonn, voire insaisissable, que
l'on rangera dans la catgorie du changement.
En privilgiant ainsi, dans notre recherche sur le dpartement de l'Yonne,
l'tude de l'action politique travers les comportements, discours et reprsen
tations de certains des protagonistes, nous avons tent de mettre en lumire
ces renchanements de temporalits qui donnent toute son paisseur au prsent.
Prsent qui peut d'ailleurs paratre au premier abord presque opaque pour ceux
qui n'ont de ces imbrications qu'une vision superficielle, quand ils n'ont pas
eu accs une histoire plus ancienne, parfois mme sculaire. La construction
de l'objet politique impose cette superposition des dures, qui peut aboutir
de curieux courts-circuits. L'efficacit de l'enqute ethnographique tient en grande
partie sa capacit reprer, en s 'attachant aux trajectoires et aux actions
des individus, les dplacements subtils par lesquels ils s'affirment porteurs du
prsent tout en prenant appui sur la trace du pass, en s 'arc-boutant des fili
ations, des ascendants rels ou imaginaires, selon les circonstances. La poli
tique est l'art du futur antrieur, temps qui condense le plus adquatement
l'effort, indispensable et draisonnable la fois, pour intgrer des paramtres
qui chappent par dfinition au prsent, mais n'en conditionnent pas moins
notre emprise sur l'vnement.
Au moment o nous crivons ces lignes, la situation laquelle se trouve
confronte le prsident des tats-Unis, face l'incursion des troupes irakiennes
au Kowet, offre un exemple de ce type. Il lui faut en effet simultanment tenir
compte d'un pass proche et de la manire dont il fut vcu par ses compat
riotes, tout en balisant d'hypothses et de prvisions un avenir aussi immdiat
qu'inconnu. Le prsident sait, de plus, qu'une fois la dcision prise, il inscrit
son nom et ses actes dans une histoire qui va lui coller la peau, et lui survivra.
Quel que soit le choix effectu, il doit d'emble tre pens comme ce qu'aura
fait le prsident Bush , car cette dimension du futur antrieur, la diffrence
du prsent brut, porte en elle le principe de la lgitimit. Elle fait le lien entre
l'vnement et la raction qu'il dclenche, et une histoire dans laquelle il est
indispensable que Bush occupe son rang, pour qu'il puisse apparatre dans la
reprsentation qu'ont les Amricains, quand bien mme son initiative chouer
ait, comme faisant partie de la ligne des prsidents des tats-Unis courageux
et lucides, bref, comme un homme politique mritant les suffrages et vritabl
ement reprsentatif : ce qui, plus long terme, pourrait peser en faveur d'une
rlection la Maison Blanche.
Ce court-circuit d'lments relevant de diffrentes temporalits, on l'envi
sage ici dans un contexte dramatique o un prsident est amen prendre des
initiatives dont les consquences retentiront directement sur l'ordre international.
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A un niveau plus modeste, l'action d'un homme politique local dans sa ci
rconscription est-elle de nature profondment diffrente, lorsqu'il met en jeu
sa crdibilit dans un domaine sensible o il sait d'avance que ses dcisions
susciteront certaines rpercussions : qu'il s'agisse d'un dossier d'urbanisme, d'un
trac routier ou ferroviaire, ou de l'attitude observer face aux manifestations
d'intgrisme, ce qui est en jeu relve bien sr du prsent et de l'urgence. Notre
lu sait aussi que l'approche du problme engage, outre la place qu'il occupe
sur l'chiquier local par rapport ses adversaires, la manire dont ses conci
toyens le situent dans une filiation politique. Filiation qui ne se rsume pas
l'appartenance une faction ou un parti, mais plus profondment l'va
luation de son choix par rapport aux actes de ses prdcesseurs et ses propres
initiatives antrieures. Un homme politique ne peut ignorer le poids de ce type
d'valuation qu'il faut distinguer d'un pur et simple jugement sur le caractre
positif ou ngatif de la dcision elle-mme. Au point d'ailleurs qu'un maire
peut sciemment renoncer un projet qui lui parat rationnel, mais qui irait
rencontre de son image , entendue ici comme la place qui lui est assigne
par l'opinion publique dans une histoire qui le dpasse, mais laquelle ressortit
sa lgitimit.
En insistant sur le fait que dans l'acte mme de la dcision, qui, au premier
abord, est de l'ordre de l'urgence et relve de l'immdiatet, se condensent des
temps diffrents, on met en lumire les limites que comporte l'application au
champ des pratiques politiques d'une conceptualit binaire axe sur le couple
tradition/modernit. Il ne s'agit pas de gommer la spcificit des diffrentes
strates temporelles que le choix politique met en jeu. Bien au contraire : c'est
restituer toute la densit du prsent qu'il faut s'attacher, et l'ethnographie
en offre la possibilit dans la mesure o elle prend en considration les phases
du droulement de l'action politique, ainsi que les couches de significations
parfois trs htrognes qu'elle charrie avec elle. On pourrait, sans jeu de mots,
considrer les acteurs politiques comme des hommes histoires . Contraire
ment une illusion rpandue l'homme d'action n'est pas un funambule qui
se meut sur la corde raide d'un avenir incertain. De par sa position il est en
fait lest d'histoire. Le pouvoir est en effet toujours confront la question
de sa lgitimit, et en rintroduisant cette notion on est amen prendre en
compte les reprsentations d'une appartenance, d'un enracinement rel ou
invent un pass collectivement assum.
En rcusant le partage binaire qui a longtemps orient sa dmarche, l'anthro
pologie ne s'mancipe pas seulement du carcan qui pse sur elle depuis ses ori
gines. Elle se donne les moyens d'envisager plus sereinement l'univers des pra
tiques politiques, en faisant fructifier l'acquis mthodologique et conceptuel
au profit d'une perception plus adquate des modes d'imbrication du pouvoir
dans nos socits. Les perspectives qui s'ouvrent en ce domaine sont d'autant
plus riches que, comme on l'a signal au dbut de cet article, nous sommes
aujourd'hui les tmoins et les acteurs d'une crise qui, outre qu'elle atteint de
plein fouet nos reprsentations de la politique, nous amne nous interroger
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sur le statut mme de cette activit et les rapports qu'entretiennent gouverns
et gouvernants. On peut distinguer trois aspects de cette crise : en premier lieu,
la dsagrgation du bloc communiste et l'effondrement des certitudes idolo
giques qui orientaient la gauche dans les pays occidentaux a cr une situation
entirement indite en supprimant les traditionnels enjeux de l'action politique.
Les conflits qui jusqu'alors avaient aliment l'histoire et la dramaturgie poli
tique se fondaient sur une opposition forte entre gauche et droite, partisans
de l'ordre et adeptes du changement. L'exprience socialiste en France, avec
le spectaculaire abandon au bout de quelques annes des principes conomiques
dont elle se rclamait et le virage qui s'ensuivit vers une gestion plus soucieuse
d'efficacit que de transformation sociale, a eu pour effet un formidable dsen
chantement de la politique entendue comme expression d'un antagonisme entre
des conceptions cohrentes de la socit.
A cette constatation s'en ajoute une deuxime qui concerne le rle de l'tat
dans nos socits : l encore aux oppositions doctrinaires entre libralisme et
socialisme s'est substitue une vision plus pragmatique des ralits propres au
gouvernement de nos socits : ni ange ni bte, l'tat ne saurait s'effacer sous
les bienfaits d'un rgime qui rconcilierait la socit avec elle-mme. L'tat
est prsent, bien prsent, avec ses appareils, leurs rouages administratifs et les
exigences normatives auxquels nous autres, citoyens, sommes quotidiennement
confronts. Mais la drive bureaucratique qui semblait le fruit inluctable de
son dveloppement et qui avait trouv son accomplissement dans les rgimes
du socialisme rel semble brutalement battue en brche. Se pose dsormais
crment la question d'une recomposition des formes politiques. Cette interro
gation s'exprime de deux manires : d'une part elle apparat comme une contes
tation de l'tat, de ses institutions officielles et des partis au nom de l'individu
et de ses valeurs. La dmocratie est pose comme l'exigence d'une harmonie
plus gnrale qui est non pas l'affaire de groupes ou de factions, mais de chaque
citoyen. D'autre part, la rsurgence des identits rgionales et nationales met
directement en cause l'tat en tant que dispositif d'intgration et d'homognis
ation des diffrences. La monte des nationalistes l'Est, l'affirmation des
particularismes ethniques sur les ruines du systme communiste sont tout fait
rvlatrices de la fragilisation du ple tatique. Cette situation se trouve ren
force l'Ouest par la gestation d'une Europe supranationale qui en bousculant
des traditions jacobines, comme on l'observe dans le cas franais, fait merger
des identits rgionales ou urbaines, minant ainsi de l'intrieur le centralisme
tatique.
Notre troisime considration est lie l'branlement qui affecte d'un ct
le rapport du politique l'idologie, de l'autre sa monopolisation par l'tat.
Beaucoup d'observateurs ont mis l'accent sur l'attitude repli sur soi et sur
le dsintrt croissant des citoyens l'gard de la sphre publique. Qu'il faille
y voir ou non le corrlat d'un individualisme grandissant, cette tendance reflte
la dsaffection des idologies et des aspirations changer la socit et traduit
le scepticisme ambiant quant la validit des instruments traditionnels de la
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dmocratie. Le trs fort taux d'abstention aux lections rcentes en France est
significatif de cette volution. Plus gnralement le dsintrt manifeste l'gard
des organisations politiques et syndicales n'a d'gal que la mfiance qui entoure
les professionnels de la politique . Le contraste est patent entre la richesse
des moyens de communication dont disposent les hommes politiques et leur
incapacit mobiliser les lecteurs. Outre l'abstention, le suffrage ngatif est
de mode, qu'il s'agisse de voter contre ou de voter pour le moindre mal ,
manire toute dmocratique de signifier un refus de l'tat de choses ou l'inad
quation des alternatives proposes par la classe politique.
Ces comportements sont-ils le simple effet d'une situation politique et ido
logique indite, et de la difficult de s'adapter la nouvelle rpartition des
donnes entre les protagonistes d'un jeu jusqu'alors sans surprise ? Cette expli
cation ne rend compte qu'imparfaitement d'une mutation plus gnrale qui a
trait au statut mme du politique, la place qui est la sienne dans notre socit.
Nous avons pris l'habitude d'associer troitement la pense du politique et la
rflexion sur l'tat, au point de perdre le recul ncessaire pour adopter, l'gard
de nos institutions et de leur fonctionnement, un regard o cessent de se confondre
le point de vue analytique et la perspective normative. Qu'on en condamne
l'omniprsence ou qu'on en exalte les bienfaits, on admettait implicitement une
dfinition de l'tat conu comme un condens des contradictions de la socit,
rsum officiel de celle-ci, selon la clbre formule de Engels. Dfinition
qui s'accordait avec une situation historique marque l'Est et l'Ouest par
la concentration de l'activit politique dans le cadre de structures faonnes
par les pratiques tatiques et d'organisations politiques et syndicales qui s'taient
progressivement intgres dans le mme moule institutionnel. On peut avancer
l'hypothse selon laquelle cette absorption de l'activit du politique par l'tat,
le fait que l'tat soit devenu le lieu du politique, est le produit d'un processus
historique et par consquent correspond une poque phmre. Cette hypo
thse concorde notamment avec les recherches des anthropologues et des histo
riens qui ont clairement montr que l'tat n'tait qu'un mode de gouverne
ment parmi d'autres possibles. Dans ces conditions l'assimilation htive entre
modernit et prminence de l'tat prsente le danger de rendre incomprhens
ible une volution qui aboutit prcisment dplacer le lieu du politique.
Or c'est sans doute une volution de ce type que nous vivons aujourd'hui,
et qui affecte trs directement notre culture politique. Entendons par culture
politique un ensemble de manires de faire et de penser la politique partages
par une collectivit humaine. C'est cette culture qui assigne leur place aux hommes
qui vivent de la politique , selon l'expression de Max Weber. Dans la dmoc
ratie antique la politique est dfinie par le dbat, note M. Finley (1985). Dans
notre socit l'activit politique combine trois lments : outre le dbat public
sur des orientations et des choix qui concernent la communaut tout entire
et o s'affrontent les professionnels de la politique et leurs partis respectifs,
il y a la politique comme administration d'une collectivit l'homme poli
tique moderne comme entrepreneur public et la politique comme expression et
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communication l'homme politique comme mdia. Ce sont ces trois lments
qui ensemble constituent l'activit politique dans sa complexit. Si nous jetons
un regard rtrospectif sur la socit franaise durant la priode qui s'tend de
l'aprs-guerre aux annes quatre-vingts, il semble qu'une sorte de modus vivendi
ait prsid aux rapports entre dbat, administration et communication. On
observe en effet un quilibre institutionnalis entre ces trois lments dans le
dispositif tatique qui, tout en laissant place au dbat politique, le circonscrit
au cadre des partis, qui paralllement impulse d'importantes rformes portant
la fois sur les institutions et les mthodes d'administration, et qui contrle
efficacement les principaux mdias.
Dans cette configuration, le dveloppement d'une sphre de professionnels
tout la fois gestionnaires et politiques, issus de filires spcialises qui ont
acquis un vritable monopole en la matire, n'impliquait nullement la percep
tion d'un dcalage entre le domaine du politique et les autres rapports sociaux.
La reprsentation prvalente d'un rapport de reprsentation entre l'tat uni
que rceptacle du politique et la socit civile offrait l'assurance qu'au-del
des antagonismes inhrents l'activit politique, chacun jouait son rle dans
un systme cohrent. Cet difice a bascul en quelques annes sous les diff
rents chocs qu'a connus notre culture politique. Il est clair que les constituants
de cette dernire s'en sont trouvs directement affects. L'activit de dbat a
t parasite par le brusque tarissement des antagonismes idologiques. La
conception tatique de l'administration a t contrebalance par la ncessit
d'intgrer de nouveaux paramtres conomiques, mais aussi territoriaux et iden
titaires. Last but not least, l'expansion des mdias hors des cadres tatiques
dans le but, l'origine du moins, de promouvoir la consommation des pro
duits matriels de la socit industrielle, a eu, trs rapidement, un impact consid
rable dans le domaine de l'expression et de la communication politiques.
La permabilit de la sphre publique des mthodes publicitaires expr
imentes avec succs dans la socit civile, dont J. Habermas (1986) s'est fait
l'analyste, a sans aucun doute contribu modifier la vision dominante du
politique, tant chez les professionnels que parmi leurs concitoyens. Cette tran
sformation affecte principalement l'ide de reprsentation qui est au cur de
nos conceptions de la dmocratie. En quoi consiste cette transformation ? Quel
peut en tre l'impact long terme ? Rpondre ces questions ncessiterait des
analyses qui dpassent le cadre limit d'un article. On doit cependant souligner
quel point le fait que le discours et l'action de l'homme d'tat puissent
apparatre aux yeux de l'opinion publique comme un produit artificiel, ralis
en utilisant les mthodes du marketing et le concours des publicistes, s'oppose
l'idal dmocratique d'une lgitimit issue du peuple et se dployant dans
l'espace thr d'un tat qui s'lve au-dessus des intrts particuliers. Combine
ces deux donnes objectives que constituent la dsagrgation des enjeux ido
logiques et l'mergence de nouveaux cadres d'action hors de tat, c'est la prise
de conscience des artifices qui prsident la fabrication des politiques qui a
provoqu le malaise actuel.
Anthropologie
et modernit 25
Cette crise de lgitimit dont fait tat Habermas (1985) a d'ores et dj
boulevers le paysage politique en crant des zones d'incertitudes dans un jeu
jusqu'alors bien rgl. Alors que les analystes mettent souvent l'accent sur les
caractres ngatifs de cette situation, tels que le dsintrt des individus pour
le politique et le dficit dmocratique qui peut s'ensuivre, on peut, l'inverse,
prner une tout autre approche. Il serait certes ais d'opposer le positif (mer
gence de nouveaux contenus et, terme, rgnration possible du tissu poli
tique de nos socits), mais sans sacrifier une dmarche soucieuse de soupeser
le plus et le moins, la multiplicit des diagnostics si pertinents soient-ils, on
prfrera prendre les pratiques politiques pour ce qu'elles sont, afin de mieux
comprendre le dplacement du lieu du politique qui s'opre aujourd'hui. Dans
cette perspective deux axes de recherche nous paraissent essentiels : l'un est
relatif la reprsentation politique et aux modes de construction de la lgit
imit ; il s'agit de mettre en relief les conditions de production et de prennisation
de ceux qui exercent le pouvoir, mandats par la socit civile. Paralllement,
et c'est le second axe, il importe d'envisager les formes de territorialisation du
politique et l'volution qui affecte nos pratiques de l'espace politique. Nous
retrouvons l la question de la recomposition de cet espace, dans un contexte
historique marqu par la mise en cause du paradigme tat/nation et des cat
gories d'identit nationale et de centralisme qui s'y rattachent. On voit ainsi
se dessiner les lignes de forces d'une problmatique plus gnrale7 qui peut
orienter de manire fconde le travail des anthropologues, mais condition
que ceux-ci mettent en place une stratgie d'investigation approprie.
La dmarche la plus efficace, en la matire, consiste procder de biais,
en mettant au jour certains aspects de l'action politique qui n'apparaissent pas
ncessairement comme les plus essentiels. On peut donner l'exemple des recherches
consacres depuis quelques annes au rituel et la symbolique politique. A pre
mire vue, on a affaire Pinessentiel, au dcorum, au crmonial, par opposi
tion l'action proprement dite. Observer des hommes d'tat se livrant des
commmorations ou inaugurant des monuments, dcrire des cortges de manif
estants, s'intresser aux voyages officiels des grands de ce monde, tout cela
peut donner une impression de gratuit et d'esthtisme. En fait, en analysant
ces phnomnes on s'aperoit rapidement que ce qui est en jeu dans de telles
pratiques, c'est la faon dont une socit pense la lgitimit et les changes
symboliques entre la strate politique et le reste de la socit. Grce aux histo
riens, nous disposons d'tudes trs approfondies de ces changes symboliques
dans les socits d'ancien rgime. De leur ct les ethnologues ont beaucoup
crit sur les formes rituelles associes aux univers politiques exotiques. La
reconnaissance de l'imbrication du symbolique et du politique ne pouvait que
stimuler l'anthropologie du rituel politique dans les socits acphales et dans
les tats archaques. En ce qui concerne la socit contemporaine, le fait d'tu
dier dans la mme perspective la communication politique moderne permet de
mettre en relief les rapports de sens et les rapports de force qui orientent nos
pratiques.
26
MARCABLS
Un exemple emprunt un ensemble de travaux mens par J. Kubik (1989)8
propos des rituels politiques pratiqus en Pologne depuis l'avnement du rgime
communiste est cet gard rvlateur. Kubik analyse minutieusement la manire
dont fut organise la visite du pape Jean-Paul II dans son pays d'origine en
1979, un an aprs son entre au Vatican. Le pape souhaitait clbrer avec faste
le neuvime centenaire du martyr de saint Stanislas qui est, avec la Vierge et
saint Wojciech, l'un des trois patrons de la Pologne. Pour l'hagiographie catho
lique, saint Stanislas symbolise la rsistance la tyrannie royale : il aurait t
assassin par le roi Boleslaw le chauve qu'il avait excommuni en raison de
ses multiples abus. De leur ct les communistes ont fait de Boleslaw l'incarna
tion de la lutte pour la scularisation et l'ont ft en tant que hros progress
iste lors des clbrations du millnaire de la Pologne. On conoit donc que
l'initiative de Jean-Paul II fut pour le moins mal accueillie par les officiels polo
nais. Ceux-ci tenaient nanmoins au voyage du pape et obtinrent qu'il le reporte
d'un mois. Ainsi la propagande officielle pouvait-elle lier la venue du pape
un autre vnement : les ftes du trente-cinquime anniversaire de la Rpubli
que populaire qui tombaient au mme moment.
Avant mme qu'il ait lieu, le voyage du pape tait donc devenu un enjeu
symbolique mettant en prsence deux types d'interprtation contradictoires. De
chaque ct une rfrence historique tait mise en avant, qui devait guider le
public dans sa lecture de l'vnement : l'assassinat de saint Stanislas, et dans
l'autre camp la cration de l'tat communiste. La visite de Jean-Paul II eut
un impact considrable, elle fut, selon l'expression de Kubik, un tour de force
symbolique . Cela tient pour une part, au contenu du discours pontifical dont
les arguments taient destins saper sur son propre terrain les fondements
de l'idologie officielle. Mais ds cette poque les opposants catholiques ou
laques diffusaient de tels arguments. Plus que tout, ce furent les grandes cl
brations publiques auxquelles participrent des millions de catholiques qui leur
permirent de prendre conscience qu'ils constituaient une communaut puissante
et, terme, un contre-pouvoir potentiel. Certes les communistes avaient pris
soin de crer leur propre crmonial, et de ponctuer la vie publique de grandes
manifestations clbrant l'tat et le parti. L'un des effets les plus dvastateurs
du voyage pontifical a t de faire ressortir le caractre artificiel et mystifica
teur de ce rituel. La discipline des foules et l'extraordinaire motion qui prval
ait durant les crmonies offraient un contraste saisissant avec la routine des
dfils laques. Le fait de vivre dans le temps du rite une autre sociabilit, axe
sur des valeurs radicalement opposes l'idologie officielle modifia profond
ment la reprsentation des gens.
Kubik {ibid. : 32) parle ce sujet d'une rvolution crmonielle ; en
tout cas il est certain que la visite du pape porta un coup trs dur au rgime.
A la diffrence d'un discours, si critique ft-il, le rite branlait les fondements
mmes de sa lgitimit. Il offrait en des actes concrets l'image de ce que pou
vait tre un autre type de communaut politique (en l'occurrence celle qui unit
le pape et les fidles), il donnait voir une autre lgitimit possible. Bref, le
Anthropologie et modernit 27
rite concrtisait une alternative. On mesure d'aprs cet exemple l'extraordinaire
impact de ce qui est tout la fois un rituel, un acte politique, un vnement
mdiatique. Il est clair que loin d'tre isol, ce type de manifestation publique
fait partie intgrante de l'action politique. Agir et communiquer se confondent
certains moments cruciaux qui engagent la relation entre gouvernants et gou
verns sur un autre mode que celui du bulletin de vote. Nous avons ici affaire
une vritable preuve de lgitimit. De mme que l'analyse de la visite du
pape en Pologne, l'tude d'autres rituels politiques, tel le plerinage annuel
de F. Mitterrand Solutr (Abls 1988a), montre quel point, loin d'tre
de purs artefacts mdiatiques, ces manifestations articulent des contenus symbol
iques htrognes et mlent des rfrences au prsent immdiat et un pass
qui confine parfois au mythique ou au lgendaire.
Dans cette exploration de nos manires de faire et de penser la politique,
l'anthropologie plonge au cur de l'actualit. Ce type d'investigation, outre
qu'il s'inscrit dans une tradition de recherche qui a fait ses preuves, rpond
aussi une exigence plus gnrale. Suite aux bouleversements qui ont marqu
la priode rcente, il devient de plus en plus ncessaire de mieux comprendre
les recompositions qui s'oprent aujourd'hui et d'en ressaisir les vritables enjeux.
Si, comme nous en avons fait l'hypothse, on a affaire un dplacement du
lieu du politique, qui affecte trs profondment notre conception du statut de
l'activit politique et des rapports entre gouvernants et gouverns, il importe
de multiplier des recherches comparatives sur les pratiques politiques. De telles
investigations doivent tre menes avec le regard loign qui caractrise
l'approche ethnographique. La valeur de celle-ci tient en grande partie sa
capacit restituer l'enchevtrement des temps qui donne leur paisseur aux
vnements qui ponctuent la vie publique et parfois en modifient durablement
le cours. Cette manire de scruter le politique trouve toute son efficacit dans
une conjoncture o le prsent se dessine sur fond d'incertitude, alimentant
ensemble nos rves, notre curiosit et notre dsir d'en savoir un peu plus.
Aot 1990
CNRS, Paris
Laboratoire d'Anthropologie sociale
NOTES
1. L'anthropologie politique aujourd'hui (Izard, ed., 1988) offre un intressant aperu de la
dmarche d'anthropologues confronts des terrains trs diffrents. Sur ces thmes, on peut gale
ment se rfrer aux ouvrages d'ABLs 1990, de Balandier 1985, Kertzer 1988, Pourcher 1987.
2. Les tudes d'anthropologie politique (1973) tmoignent de la fcondit des recherches anthro
pologiques en ce domaine : sur leurs enjeux thoriques, voir l'clairante introduction de J. Pouillon.
3. On se rfrera sur ce point aux remarques de Lefort 1986.
4. On renvoie ici notamment Boissevain 1965, et Schneider 1976.
5. Voir ce sujet Abls, d. 1986 et Rogers 1991.
6. C'est la dmarche qu'ont adopte G. Althabe et son quipe dans leurs travaux d'anthropologie
urbaine (Althabe et al. 1985).
28 MARC ABLS
7. Pour un expos plus dtaill de cette problmatique, voir Abls 1990. Ne pouvant, dans les limites
de cet article revenir sur la question des espaces politiques, on renverra sur ce point le lecteur
un texte publi antrieurement (Abls 1988b).
8. Kubik s'est intress plus particulirement aux vingt dernires annes, marques par la contestation
des pratiques politiques officielles et par la monte en puissance de Solidarit. Dans un contexte
diffrent, mais selon une approche analogue, voir aussi les travaux de Me Leod (1990, 1991) sur
la politique amricaine.
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30 MARC ABELES
ABSTRACT
Marc Abls, The Political Anthropology of Modernity. Recent developments in political
anthropology must be placed in their general context: on the one hand, the evolution of
the discipline as it becomes interested in phenomena having to do with power in our own
societies; and on the other, a crisis of traditional legitimacy along with political upheaval. It
is increasingly necessary to look at the ways that power is acquired and transmitted but
also to examine political actions in everyday life, in particular the symbols and rites associated
with them. Anthropology can help us understand the changes under way by taking into
account the multilayered complexity of political reality.
RESUMEN
Marc Abls, Antropologa poltica de la modernidad. Los desarrollos recientes de la
antropologa poltica deben de ser localizados en un contexto mas amplio. Por una parte
observamos una evolucin de la disciplina que conduce a interesarse a los fenmenos de
poder en nuestras propias sociedades. Por otra nos enfrentamos a una crisis de legitimidades
tradicionales y a un derrumbamiento del paisaje poltico. Cada vez es mas acuciante considerar
de diferente manera los modos de adquisicin y devolucin del poder, aunque tambin el
cotidiano de la accin poltica, el simbolismo y los rituales que se le asocian. La antropologa
puede ayudarnos de esta manera a pensar en las mutaciones que se llevan a cabo, restituyendo
toda la importancia y la complejidad de la realidad poltica.