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Louis-Jean Calvet
LA DIVERSITE LINGUISTIQUE :
QUEL ENJEU POUR LA FRANCOPHONIE ?
Rsum : Le monde compte entre 6500 et 7000 langues dont on peut
prsenter les rapports hirarchiss dans les termes du modle
gravitationnel. Les unes sont trs parles, les autres en voie de disparition,
et lurbanisation de la plante, en constante augmentation, laisse penser
que la croissance du nombre de langues (rpondant un modle
logistique) a atteint son point culminant. Face cette tendance (quillustre
lexemple dInternet), la Francophonie a choisi de dfendre la diversit en
salliant deux autres ensembles linguistiques (lhispanophonie et la
lusophonie). Pour tre crdible et ne pas se voir taxe de Yalta
linguistique , cette politique se devrait de prendre en compte le devenir
des langues qui gravitent dans chacun de ces trois ensembles. Mais, en
mme temps, elle doit prendre conscience que la diversit traverse les
langues elles-mmes, et quelle est un facteur de changement qui pourrait
mener lmergence de nouvelles langues.
Mots cls : Francophonie, politique linguistique, diversit
Abstract::Today the world counts between 6500 and 7000 languages
.Hierarchical relations between these languages have been presented in
what is known as the gravitational model. While some are widely spoken ,
others are on the verge of disappearance, and the urbanisation of our
planet , constantly increasing, allows us to think that the constant growth
of languages-along a logistic model- has reached a culminating point.When
facing this tendency-well illustrated by Internet, for instance -"La
Francophonie " has chosen to contend language diversity and ally itself to
two other linguistic areas(Spanish-speaking and Portuguese speaking
areas). For better credibility and to avoid being identified as "a linguistic
Yalta",such policies ought to take into account the future of the
languages that gravitate within each of these areas. Yet at the same time it
should be aware that diversity concerns these very languages too, which
in itself is a factor of change that might lead to the surge of new
languages.
Key words : Francophony, language policy, diversity
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1. Les langues du monde : tat des lieux
Il existe aujourdhui la surface du globe entre 6500 et 7000 langues
dont les unes sont parles par plus de cent millions de personnes (le
chinois, langlais, le malais, lespagnol, le portugais, larabe, le franais, le
hindi) et les autres par une poigne de locuteurs, comme le montre le
tableau ci-dessous. On imagine aisment que ces dernires ont un avenir
sombre, condamnes disparatre dans un proche avenir. Celles qui
occupent le haut du tableau, comme toutes les langues qui se sont
rpandues sur un vaste territoire, sont de leur ct confrontes la
possibilit dclatement : face au franais ou langlais standards on voit
apparatre en Inde, au Sngal, au Congo ou au Nigeria des formes locales
qui pourraient se transformer en langues nouvelles, comme le latin sest
transform en diverses langues ou comme larabe classique a donn les
formes dialectales actuelles.
Nombre
locuteurs
Nombre de langues Pourcentage
Plus de 100 millions 8 0,13%
Entre 100 et 10
millions
72 1,2%
Entre 10 et
millions
239 3,0%
Entre 1 million et
100.000
795 13,1%
Entre 100.000 et
10.000
1605 26,5%
Entre 1O.OOO et
1000
1782 29,4%
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Entre 1.000 et 100 1075 17,7%
Entre 100 et 10 302 5%
Entre 10 et 1 181 3%
Il est possible de mettre de lordre dans ce grand dsordre bablien
laide de ce que jai appel le modle gravitationnel(Calvet, 1999), en
partant de lide que les langues sont relies entre elles par les bilingues.
Autour dune langue hyper centrale, langlais, dont les locuteurs prsentent
une forte tendance au monolinguisme, gravitent ainsi une dizaine de
langues super centrales dont les locuteurs lorsquils sont bilingues ont
tendance parler soit une langue de mme niveau soit langlais. Autour de
ces langues super centrales gravitent une centaine de langues centrales qui
sont leur tour le centre de gravitation de milliers de langues
priphriques.
Mais cette organisation des langues du monde que nous propose ce
modle nest quune photographie de la situation, qui est bien entendu
traverse par lhistoire. Notons tout dabord que ces langues sont assez
ingalement rparties sur la surface du globe: lEurope par exemple est un
continent pauvre en langues tandis que lAfrique et lAsie comptent plus de
soixante pour cent des langues du monde.
Continent Nombre de langues pourcentage
Amriques 1.000 15%
Afrique 2011 30%
Europe 225 3%
Asie 2165 32%
Pacifique 1302 19%
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Quels sont les facteurs expliquant cette pauvret relative de lEurope
ou des Amriques ? Lanciennet des Etats tout dabord, dont les langues
officielles ont partout tendance faire disparatre les langues locales
minoritaires. Lurbanisation ensuite, la ville tant un lieu dunification
linguistique. Mais aussi une tendance des locuteurs de langues minoritaires
cder face la pression des langues dominantes et ne plus transmettre
leurs enfants des langues quils estiment inutiles, surtout dans les villes.
Or, le taux durbanisation est en croissance constante. Nous avions
dans lensemble du monde 29,4% durbanisation en 1950 (cest--dire que
29,4% de la population mondiale vivait dans les villes), 37% en 1970,
43,6% en 1990, 48,2% en 2000. De ce point de vue, les zones les plus
riches en langues (en Afrique, en Asie) tant en voie durbanisation rapide,
on peut prvoir que le nombre de langues y diminuera. Nous avons l un
indicateur fiable, un paramtre dont la validit a t maintes fois test : la
ville, et en particulier la capitale, est une grande dvoreuse de langues, elle
attire des ruraux ou des provinciaux qui viennent la fois y gagner leur vie
et y perdre en quelques gnrations leurs langues.
La mort des langues . Cest sur cette mtaphore biologique que
reposent les discours cologique-alarmistes qui appellent depuis quelques
annes la mobilisation autour des langues menaces. Pourtant, depuis que
lespce humaine parle, les langues nont cess de se remplacer les unes les
autres, de mourir et de natre pour rester dans cette mtaphore.
Ce qui inquite en fait aujourdhui, ce nest pas que des langues
disparaissent (cela a toujours t le cas) mais que leur nombre diminue,
que ces disparitions ne soient pas compenses par des apparitions. Il est
possible de tenter de comprendre lvolution de la situation laide de ce
que jappelle un modle logistique. La population humaine est, depuis son
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origine, en constante augmentation et les projections long terme donnent
une augmentation continue au moins jusquen 2150. Cest--dire que cette
population est encore dans sa phase de croissance gomtrique. La
dynamique des populations nous enseigne qu partir dun tat initial, une
population connat dabord une croissance exponentielle (ou
gomtrique), jusqu ce quelle atteigne une biomasse maximale(Daget
1993, 138-140). Pour R. Barbault, le taux daccroissement rel diminue
puis devient nul, le surpeuplement provoquant, soit une diminution de la
natalit (et de limmigration), soit une augmentation de la mortalit (et de
lmigration), soit les deux la fois . La croissance dune population ne
serait donc pas gomtrique mais logistique, comme le montre la figure ci-
dessous, restreinte par une capacit limite K que Barbault dfinit
comme la capacit biotique du milieu pour la population considre
(Barbault, 1881, 12). En dautres termes, dans des conditions optimales,
lorsquelle ne rencontre aucune limitation spatiale ou alimentaire, une
population peut avoir une croissance gomtrique, mais elle finit toujours
par rencontrer dans son expansion une rsistance du milieu qui va la
limiter. Or la population linguistique semble avoir atteint sa biomasse
maximale et se trouver maintenant dans sa phase de croissance logistique.
Tout se passe comme si, dans le schma ci-dessous, la courbe de gauche
reprsenterait lvolution de la population humaine tandis que lvolution
de la population linguistique serait mieux reprsente par celle de droite :
le nombre de langues sest stabilis et pourrait dcrotre.
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Cette hypothse de croissance na pas pour fonction de nourrir le
pessimisme mais de comprendre les choses pour nous aider agir. A partir
de ces donnes statistiques et de ces grandes tendances, est-il possible de
dgager des modes dintervention ?
2. Mondialisation et diversit : lexemple dInternet
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Internet est un bon exemple de la situation actuelle et de son
volution possible. Si le web rduit les distances et met gratuitement
la disposition de tous des informations illimites et souvent impossible
trouver ailleurs, sa gratuit a une exception : le page impos aux langues.
Les langues doivent en effet payer des droits de douane pour accder
Internet, et le meilleur exemple en est celui de la graphie. La premire
codification, lASCII (American Standard Code for Information
Interchange), avait 128 caractres, cest--dire les lettres utilises pour
crire langlais, en majuscules et minuscules, les dix chiffres, les
parenthses, les points dinterrogation et dexclamation, lespace blanc, le

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Ce passage sur Internet doit beaucoup Juan-Antonio Millan 2001
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symbole du pourcentage et, de faon significative, celui du dollar, ainsi,
bien sr, que larobase. Il ny avait donc ni accents, ni cdilles, ni trma, ni
tilde, ni points dexclamation ou dinterrogation inverses, et le franais,
lespagnol, lallemand ou litalien, pour ne parler que des langues
europennes, se trouvaient donc face une barrire douanire : on ne
passe pas !
Or en passant de 7 8 bits, et de 128 256 caractres, de lASCII
lASCII tendu , ou au systme Unicode qui permet de codifier en 16 bits,
cest--dire en passant de 2 puissance 7 2 puissance 8 ou 2 puissance
16, on peut rsoudre non seulement le problme des langues que je viens
de citer mais aussi celui des langues utilisant dautres systmes graphiques,
arabe, russe, hbreu, chinois, etc Nous nen sommes pas l, mais ce droit
de douane impos aux langues pour accder Internet, ajout au fait que
le web avait t cr par des anglophones et pour les anglophones, a fait
que beaucoup ont pens que l anglais y rgnerait en matre et que la toile
serait donc le royaume de luniformit.
De faon significative, de nombreux ouvrages ont t tout rcemment
consacrs ce problme. Je nen citerai que trois, qui concernent trois des
principales langues europennes :
-Jacques Anis (ed.), Internet, communication et langue franaise,
Paris 1999
-Jos Antonio Millan, Internet y el espanol Madrid 2001
-David Crystal, Language and the internet, Cambridge 2001
Ce dernier ouvrage donne les rsultats dune valuation effectue en
1997 selon laquelle on avait sur le web 82,3% des pages en anglais, 4% en
allemand, 1,6% en japonais, 1,5% en franais, 1,1% en espagnol, 0,8% en
italien, 0,7% en portugais, 0,6% en sudois, etc. En fait les choses sont en
pleine volution. Entre 1998 et 2000, le pourcentage de page en anglais a
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baiss de 20% (60% de pages en anglais en 2000), celui des pages en
espagnol a augment de 95% (4,85% de pages), celui des page en franais a
augment de 55% (4,39%) , celui des pages en portugais a augment de
162% (1,97%), etc. Et une tude ralise en 2001 montrait que le
pourcentage de pages en anglais tait descendu 50% tandis que celui des
pages en espagnol atteignait 5,62%, celui des pages en franais 4,57 %, etc.
Cette volution avait dailleurs t prvue par certains observateurs
plus perspicaces que les autres. Le Qubcois Jean-Claude Corbeil crivait
par exemple en 2000 :
A trs brve chance la prsence de langlais devrait diminuer plus
ou moins 40% lorsque des sites seront crs dans divers pays, au fur et mesure
quils se brancheront sur le rseau (Corbeil, 2000, 129).
Il est vrai qu la mme poque 66% des internautes taient
amricains, anglais, australiens ou canadiens anglais (et leur nombre relatif
diminue : ils taient 76,7% en avril 1996
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), et quil y avait un lien direct
entre ce pourcentage et celui des pages en anglais. De ce point de vue, il
est ais de prvoir deux tendances complmentaires :
-Une tendance laugmentation de la prsence sur le web des langues
des pays dvelopps, ceux dans lesquels le parc informatique et la
frquentation dInternet sont importants.
-Une tendance la minoration des langues des pays du tiers-monde,
dans lesquels les conditions financires limitent considrablement ces deux
facteurs.
Ces chiffres, que je suppose indiscutables et qui sont en pleine
volution, nous montrent que, de la mme faon que les langues
appartiennent ceux qui les parlent, Internet appartient ceux qui

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Business Week cit par David Crystal 1997, 106
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lutilisent. Et les internautes, en investissant ainsi le web, en intervenant in
vivo, ont prouv dune part que la menace du tout anglais tait un mythe,
mme si langlais restera longtemps la langue la plus utilise sur le rseau,
et dautre part que lorganisation linguistique du web, les pourcentages de
pages en diffrentes langues, pourrait tendre vers quelque chose de
semblable limage des rapports entre les langues que donne le modle
gravitationnel prsent plus haut. Il conviendrait dailleurs denrichir ce
modle, fond sur les bilinguismes, en y intgrant ces donnes
webiennes . Mais la faon dont je viens de les prsenter est incomplte.
Il est en effet frquent que les pages en langues centrales , voire
super-centrales , affichent dans un coin lindication que les
informations sont galement disponibles en anglais. Cest--dire que deux
fonctions se manifestent ainsi, une fonction grgaire ou vernaculaire, qui
passe par exemple par lutilisation du catalan, du galicien ou du breton sur
un site, et une fonction vhiculaire qui passe par le doublage de ces
langues en anglais. De ce point de vue, si je ne me trompe pas (je nai pas
de chiffres sur limportance statistique de ce doublage ) les progrs
des petites langues sur le web pourraient bien faire illusion et cacher
en fait une avance de langlais sous une autre forme.
3. Diversit horizontale et/ou verticale ?
Internet et le web, vcus lorigine comme des lieux de totale
domination de langlais, sont donc en train de se plier lentement la ralit
plurilingue du monde et de manifester en mme temps le statut domin de
certaines langues. Et cest ici quapparat la question de la diversit.
La diversit est dfinie par le dictionnaire comme caractre, tat
de ce qui est divers ou comme divergence, cart, opinion . Cest bien
sr en son premier sens quil faut lentendre lorsque la Francophonie
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lavance comme slogan mobilisateur depuis quelques annes : il sagit en
fait de la suite logique de lexception culturelle, ou de lapplication de cette
exception culturelles aux langues. Mais cette dfinition minimaliste ne doit
pas nous empcher dinterroger plus avant cette notion. Je distinguerais
pour ma part, en rfrence au modle gravitationnel esquiss plus haut,
entre deux type de diversits, lune horizontale et lautre verticale. Lorsque
la Francophonie, lHispanophonie et la Lusophonie font alliance, dans le
cadre des Trois Espaces Linguistiques (TEL
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) par exemple pour exiger le
respect des rglements linguistiques dans les organisations internationales,
elles se battent pour une diversit horizontale, qui concerne des langues
de mme niveau dans le modle (des langues supercentrales ) et cela
pourrait sapparenter une sorte de Yalta linguistique, une volont
damnager le versant linguistique de la mondialisation au bnfice de ces
trois langues. Car, dans chacun de ces trois espaces linguistiques existent
dautres langues, le plus souvent domines, et se pose alors le problme
dune diversit verticale, des rapports entre ces langues et celles qui
gravitent autour delles (les langues centrales ou priphriques ).
Que signifie par exemple la diversit linguistique pour les locuteurs du
wolof au Sngal, du bambara au Mali, du bamilk au Cameroun ou du
lingala au Congo? Et en quoi la dfense du franais les concerne-t-elle ?
Si lide est de prserver la diversit linguistique du monde, on peut
imaginer pour les politiques linguistiques deux directions dintervention.
La premire concerne la diversit entre les langues les plus parles,
les langues super centrales du modle gravitationnel, et implique par
exemple une lutte pour le respect des rglements linguistiques dans les

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Cest le nom de lopration commune mene depuis trois ans par lAgence
Intergouvernementale de la Francophonie, lOrganisation des Etats Ibro-
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organisations internationales (ONU, UNESCO, etc.), ainsi quune rflexion
sur la gestion des langues lUnion Europenne. Cest sur ces points que la
Francophonie politique sest associe dans le cadre des TEL aux organismes
lusophones et hispanophones pour mettre sur pied des actions communes,
se proccupant par exemple de la formation en franais de fonctionnaires
internationaux venant des futurs pays membres de lU.E.
La seconde concerne les langues les moins parles, les plus menaces.
Si la diversit linguistique laquelle pensent en gnral les grands
ensembles (Francophonie, Hispanophonie) peut en effet tre qualifie de
diversit horizontale , ne concernant que la dfense des langues super
centrales, il est difficile de ne pas songer la diversit verticale ,
concernant les langues qui gravitent autour de ces langues supercentrales.
En dautres termes, la dfense du franais dans le monde, pour tre
crdible, doit aussi prendre en compte le sort des petites langues,
faute de quoi le combat de la francophonie, de lhispanophonie et de la
lusophonie face langlais pourrait sapparenter, je lai dit, une sorte de
Yalta linguistique.
Mais cela ne signifie nullement quil faille par principe protger
toutes les langues menaces comme on dfend les baleines ou les bbs
phoques. Si les langues nexistent que par leurs locuteurs, on pourrait
ajouter quelles existent pour leurs locuteurs : toute politique linguistique
devrait avoir comme principe premier que les langues sont au service des
tres humains et non pas linverse. De ce point de vue, il ne sagit pas de
voler au secours de nimporte quelle langue menace de disparition, de
soutenir toutes les revendications communautaires ou nostalgiques, mais
de se demander quelles sont les besoins linguistiques des citoyens. Sil est
vident que lEtat a le devoir de donner aux citoyens le contrle de la

Amricains, lUnion Latine et la Confdration des Pays de Langue Portugaise
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langue nationale ou officielle (alphabtisation, scolarisation, etc.), il doit
en mme temps leur permettre, sils le dsirent, de conserver une langue
identitaire, et il devra de plus en plus leur donner une langue daccs au
reste du monde, une langue vhiculaire. Ces trois fonctions (identitaire,
nationale, vhiculaire) peuvent bien sr tre remplies par une, deux ou
trois langues selon les situations concrtes, mais cest sans doute ce
plurilinguisme des citoyens de demain qui garantira la diversit : un
plurilinguisme adapt aux besoins des citoyens.
4. Acclimatement, acclimatation et diversit
On distingue en cologie entre acclimatement et l'acclimatation.
Lorsqu'une espce (animale ou vgtale) est dplace, elle s'acclimate ou
disparat. Mais elle peut s'acclimater de deux faons: soit elle survit
simplement, et l'on parle d'acclimatement, soit elle survit et se reproduit,
et l'on parle d'acclimatation. L'acclimatement constitue donc une rponse
un stimulus extrieur qui dbouche sur une adaptation transitoire:
l'espce s'adapte momentanment au milieu pour survivre. L'acclimatation,
elle, implique une volution de certaines caractristiques de l'espce lui
permettant de se reproduire dans ce nouveau milieu. Il en va de mme
pour les langues. Le nerlandais par exemple a connu en Indonsie,
l'poque coloniale, une priode d'acclimatement sans lendemain, tandis
que le latin constitue un bon exemple d'acclimatation diffrents milieux
d'une langue venue de Rome et ayant volu vers le franais, l'italien,
l'espagnol, etc
De la mme faon, nous pourrions dire que le franais est peut-tre
en train de s'acclimater en Afrique . Je ne peux bien entendu pas savoir
aujourdhui sil passera par une phase dacclimatement ou dacclimatation,
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seule lhistoire nous le montrera. Mais lacclimatation dune espce
implique toujours un changement, une adaptation aux conditions
climatiques par exemple. Il en va de mme pour les langues, mme si le
climat ne joue ici aucun rle. Lespagnol et le portugais en sont de bon
exemples. Ils constituent bien sr dabord des cas vident dacclimatation.
Mais, en mme temps, le portugais du Brsil nest plus vraiment celui du
Portugal, et lespagnol du Chili, de lArgentine ou de Cuba ne sont pas les
mmes que la forme parle en Espagne. Or, pour revenir au franais et
lAfrique, nous voyons aujourdhui se manifester dans diffrents pays
francophones des formes locales caractristiques et reconnaissable
(franais du Mali, du Sngal, de Cte dIvoire, du Gabon) qui sont peut-
tre les prmices dune acclimatation.
Je veux dire que si ces pays francophones conservent le franais
comme langue officielle, alors le franais deviendra un franais local, de
pays en pays . Et ceci nous mne dautres questions de politique
linguistique, en particulier au problme de la norme. Il existe dans le
monde hispanophone des acadmies de la langue, pays par pays, et la Real
Academia se vante dintgrer son dictionnaire des formes non ibriques.
Rien de semblable pour le franais : il nexiste pas dacadmie congolaise
ou sngalaise, et si les dictionnaires franais intgrent parfois des formes
sngalaises par exemple, cest parce que des Franais en dcident ainsi.
On continue dans le mme temps enseigner au Sngal le franais
standard hexagonal. A lheure o la Francophonie met au centre de ses
proccupations la diversit, il ne faut pas oublier que le respect de cette
diversit impliquerait prcisment la prise en compte de ces formes
locales.
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Pour conclure, on est tent de dire que la diversit cest aussi les
autres. Et lenjeu est de taille car il concerne la fois la crdibilit de la
lutte pour la diversit initie par ces Trois Espaces Linguistiques et son
lefficacit. Faute de quoi on pourrait se demander sil ne sagit pas dune
notion gomtrie variable, destine simplement servir de bouclier la
dfense du franais.
Louis-Jean Calvet
Professeur lUniversit de Provence (Institut de la francophonie)
louis-jean.calvet@wanadoo.fr
rfrences bibliographiques
Anis Jacques (ed.), Internet, communication et langues franaise, Paris 1999
Barbault E., Ecologie des populations et des peuplements, Paris, Masson
1981
Calvet Louis-Jean, Pour une cologie des langues du monde, Paris, Plon,
1999
Corbeil Jean-Claude, I comme informatique, industries de la langue et
Internet, in Tu parles !?, le franais dans tous ses tats, Paris,
Flammarion, 2000
Crystal David, Language and the internet, Cambridge 2001
Daget Jacques, Biodmographie , in Encyclopedia Universalis, Paris,
1993, tome 4
Millan Jos Antonio, Internet y el espanol Madrid 2001