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Los astronautas siempre describen la Tierra como "El Planeta Azul", debido a su color, y las fotos

captadas desde el espacio lo demuestran. Los responsables de estas tonalidades son los ocanos y
los gases de la atmsfera, es decir, los dos componentes "externos" a la corteza terrestre.
Es en estas tres capas - corteza, hidrosfera, atmsfera -, donde se dan las condiciones adecuadas
para que se desarrolle y mantenga la vida. Tanto la cobertura de agua como la de aire son nicas en
todo el Sistema Solar.
La Hidrosfera
Llamamos hidrosfera al conjunto de toda el agua que hay sobre la superficie de la Tierra: ocanos,
mares, rios, lagos, pantanos, glaciares, polos, ... Se form en una poca temprana de la evolucin
terrestre, a partir del vapor producido por lae serupciones volcnicas, cuando eran ms frecuentes
que en la actualidad. El vapor se condens formando nubes que luego provocaron lluvias
torrenciales a lo largo de millones de aos. Puede que la historia bblica de No pretenda explicar
este fenmeno aunque, evidentemente, cuando ocurri no haba humanos.
La mayor parte del agua se encuentra en los ocanos, que cubren casi las tres cuartas partes de la
superfcie terrestre. En el hemisferio norte, las aguas ocupan unos 154 millones de km. cuadrados,
frente a los 100 de las tierras emergidas. En ell hemisferio sur, en cambio, los mares ocupan 206
millones de km. cuadrados, frente a los slo 48 millones de km. cuadrados de tierra firme.
En la Tierra hay unos 1.400 millones de km. cbicos de agua, de los cuales, slo el 3,5 % es agua
dulce y, de esta, la mayoria se encuentra en forma de hielo, en los polos. Esta enorme cantidad de
agua ayuda a amortiguar las diferencias de temperatura que se produciran en las distintas
estaciones del ao o entre el da y la noche.
La Atmsfera
Inicialmente, la Tierra tena una atmsfera muy distinta de la actual. Las erupciones volcnicas
constantes emitieron enormes cantidades de vapor de agua que, al precipitarse, form mares y
ocanos.

All surgieron las primeras algas que empezaron a consumir dixido de carbono y fabricar oxgeno.
Como el primero abundaba y, sin embargo, no haba animales que consumiesen el segundo, las
algas proliferaron y, al cabo de millones de aos, haban conseguido transformar la atmfera inicial
en otra de composicin parecida a la actual.
La atmsfera no es uniforme. La mayoria del aire se concentra en los 15 km. ms prximos a la
superficie terrestre. Desde el suelo, la atmsfera tiene diversas capas: troposfera, estratosfera,
mesosfera, termosfera, exosfera y magnetosfera. Debido a la diferencia de densidades, presin y
temperatura entre las diversas capas, o entre distintas zonas del planeta, la atmsfera presenta
cambios constantes que determinan lo que llamamos "tiempo atmosfrico" o clima.
La atmsfera mantiene la temperatura del planeta relativamente estable y actua como escudo
protector contra diversos tipos de radiaciones que resultaran letales para los seres vivos. Tambin
protege la superficie terrestre del impacto de los meteoritos, la mayoria de los cuales, se desintegran
al chocar con las capas altas de la atmsfera, a altsimas velocidades.
Las capas de la Tierra

Si hacemos un corte que atraviese la Tierra por el centro encontraremos que, bajo la corteza, hay
diversas capas cuya estructura y composicin vara mucho. La Tierra es uno de los planetas slidos
o, al menos, de corteza slida, ya que no todas las capas lo son.
Por encima tenemos la atmsfera, una capa de gases a los que llamamos aire, formada a su vez por
una serie de capas, que funciona como escudo protector del planeta, mantiene la temperatura y
permite la vida. En las hendiduras y zonas bajas de la corteza, agua, mucha agua lquida y, en los
polos, helada. Por debajo de la corteza, una serie de capas en estado pastoso, muy calientes, y con
una densidad creciente hasta llegar al ncleo de la Tierra, de nuevo, slido, metlico, denso, ...
Capa interna Espesor aproximado Estado fsico
Corteza 7-70 km Slido
Manto superior 650-670 km Plstico
Manto inferior 2.230 km Slido
Ncleo externo 2.220 km Lquido
Ncleo interno 1250 km Slido
La corteza terrestre
La corteza terrestre tiene un grosor variable que alcanza un mximo de 75 km bajo la cordillera del
Himalaya y se reduce a menos de 7 km en la mayor parte de las zonas profundas de los ocanos. La
corteza continental es distinta de la ocenica.
La capa superficial est formada por un conjunto de rocas sedimentarias, con un grosor mximo de
20-25 km, que se forma en el fondo del mar en distintas etapas de la historia geolgica. La edad ms
antigua de estas rocas es de hasta 3.800 millones de aos. Por debajo existen rocas del tipo del
granito, formadas por enfriamiento de magma. Se calcula que, bajo los sistemas montaosos, el
grosor de esta capa es de ms de 30 km. La tercera capa rocosa est formada por basaltos y
teniene un grosor 15-20 km, con incrementos de hasta 40 km.

A diferencia de la corteza continental, la ocenica es geolgicamente joven en su totalidad, con una
edad mxima de 180 millones de aos. Aqu tambin encontramos tres capas de rocas: la
sedimentaria, de anchura variable, formada por las acumulaciones constantes de fragmentos de roca
y organismos en los ocanos; la del basalto de 1.5 a 2 km de grosor, mezclada con sedimentos y
con rocas de la capa inferior y una tercera capa constituida por rocas del tipo del gabro, semejante al
basalto en composicin, pero de origen profundo, que tiene unos 5 kilmetros de grosor. Parece que
la corteza ocenica se debe al enfriamiento de magma proveniente del manto superior.
El manto y el ncleo

La corteza terrestre es una fina capa si la comparamos con el resto del planeta. Esta formada por
placas ms o menos rgidas que se apoyan o flotan sobre un material viscoso a alta temperatura
que, a veces, sale a la superficie a travs de volcanes y que contnuamente fluye en las dorsales
ocenicas para formar nueva corteza.
A unos 3.000 km de profundidad se encuentra el ncleo de la Tierra, una zona donde predominan los
metales y que, lejos de resultarnos indiferente, influye sobre la vida en la Tierra ya que se le
considera el responsable de la mayoria de fenmenos magnticos y elctricos que caracterizan
nuestro planeta.
El manto y el ncleo son el pesado interior de la Tierra y constituyen la mayor parte de su masa.
El manto terrestre
El manto es una capa de 2.900 km de grosor, constituida por rocas ms densas, donde predominan
los silicatos.

A unos 650-670 km de profundidad se produce una especial aceleracin de las ondas ssmicas, lo
que ha permitido definir un lmite entre el manto superior y el inferior. Este fenmeno de debe a un
cambio de estructura, que pasa de un medio plstico a otro rgido, donde es posible que se conserve
la composicin qumica en general.
La corteza continental creci por una diferenciacin qumica del manto superior que se inici hace
unos 3.800 millones de aos. En la base del manto superior la densidad es de unos 5.5. En la zona
superior se producen corrientes de conveccin, semejantes al agua que hierve en una olla,
desplazndose de la porcin inferior, ms caliente, a la superior, ms fra. Estas corrientes de
conveccin son el motor que mueve las placas litosfricas.
El ncleo de la Tierra
El ncleo de nuestro planeta es una gigantesca esfera metlica que tiene un radio de 3.485 km, es
decir, un tamao semejante al planeta Marte. La densidad vara, de cerca de 9 en el borde exterior a
12 en la parte interna. Est formado principalmente por hierro y nquel, con agregados de cobre,
oxgeno y azufre.
El ncleo externo es lquido, con un radio de 2.300 km. La diferencia con el ncleo interno se
manifiesta por un aumento brusco en la velocidad de las ondas p a una profundidad entre 5.000 y
5.200 km

El ncleo interno tiene un radio de 1.220 km. Se cree que es slido y tiene una temperatura entre
4.000 y 5.000 C. Es posible que el ncleo interno sea resultado de la cristalizacin de lo que fue una
masa lquida de mayor magnitud y que contine este proceso de crecimiento. Su energa calorfica
influye en el manto, en particular en las corrientes de conveccin. Actualmente se considera que el
ncleo interno posee un movimiento de rotacin y es posible que se encuentre en crecimiento a
costa del externo que se reduce.
Muchos cientficos creen que hace 4.000 millones de aos la Tierra ya tena un campo magntico
causado por un un ncleo metlico. Su formacin marc la frontera entre el proceso de consolidacin
y el enfriamiento de la superficie.
Magnetismo y electricidad en la Tierra

La Tierra se comporta como un enorme imn. El fsico y filsofo natural ingls William Gilbert fue el
primero que seal esta similitud en 1600, aunque los efectos del magnetismo terrestre se haban
utilizado mucho antes en las brjulas primitivas.
El magnetismo de la Tierra es el resultado de una dinmica, ya que su ncleo de hierro de la Tierra
no es slido.
Por otra parte, en la superficie terrestre y en la atmsfera se generan diversas corrientes elctricas
producidas por diversas causas, adems de un intercambio constante de electricidad entre el aire y
la Tierra.
El campo magntico terrestre
La Tierra posee un poderoso campo magntico, como si el planeta tuviera un enorme imn en su
interior cuyo polo sur estuviera cerca del polo norte geogrfico y viceversa. Aunque los polos
magnticos terrestres reciben el nombre de polo norte magntico (prximo al polo norte geogrfico) y
polo sur magntico (prximo al polo sur geogrfico), su magnetismo real es el opuesto al que indican
sus nombres.
Las posiciones de los polos magnticos no son constantes y muestran notables cambios de ao en
ao. Cada 960 aos, las variaciones en el campo magntico de la Tierra incluyen el cambio en la
direccin del campo provocado por el desplazamiento de los polos. El campo magntico de la Tierra
tiene tendencia a trasladarse hacia el Oeste a razn de 19 a 24 km por ao.
Electricidad terrestre

Se conocen tres sistemas elctricos generados por procesos naturales. Uno est en la atmsfera.
otro est dentro de la Tierra, fluyendo paralelo a la superficie, y el tercero, que traslada carga
elctrica entre la atmsfera y la Tierra, fluye en vertical.
La electricidad atmosfrica es el resultado de la ionizacin de la atmsfera por la radiacin solar y a
partir del movimiento de nubes de iones. Estas nubes son desplazadas por mareas atmosfricas,
que se producen por la atraccin del Sol y la Luna sobre la atmsfera. Suben y bajan a diario, como
ocurre en el mar. La ionosfera constituye una capa esfrica casi perfectamente conductora.
Las corrientes de la Tierra constituyen un sistema mundial de ocho circuitos cerrados de corriente
elctrica distribuidos de una forma bastante uniforme a ambos lados del ecuador, adems de una
serie de circuitos ms pequeos cerca de los polos. La superficie de la Tierra tiene carga elctrica
negativa. La carga negativa se consumira con rapidez si no se repusiera de alguna forma.
Se ha observado un flujo de electricidad positiva que se mueve hacia abajo desde la atmsfera hacia
la Tierra. La causa es la carga negativa de la Tierra, que atrae iones positivos de la atmsfera. Al
parecer, la carga negativa se traslada a la Tierra durante las tormentas y el flujo descendente de
corriente positiva durante el buen tiempo se contrarresta con un flujo de regreso de la corriente
positiva desde zonas de la Tierra con tormentas.