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LE SUBLIME OU LES AMBIGUTS

Marc Amfreville

Belin | Revue franaise d'tudes amricaines

2004/1 - no99
pages 8 20

ISSN 0397-7870
Article disponible en ligne l'adresse:
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http://www.cairn.info/revue-francaise-d-etudes-americaines-2004-1-page-8.htm
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Pour citer cet article :
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Amfreville Marc, Le sublime ou les ambiguts,
Revue franaise d'tudes amricaines, 2004/1 no99, p. 8-20.
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This article confronts Melvilles Pierre or the
Ambiguities with the three most vital essays on the sublime
that the author may have read (Longinus, Burke and Kant).
Its purpose is to successively unveil possible links among
those theoretical texts and between them and the novel,
bringing out inner concurrences and paradoxes. Eventually, it
shows that however indebted to the aesthetics of the sublime,
the work also corrodes them by resorting to irony and thus
achieves the ambiguity it announced.
D
emble, ce titre vise associer les quelques rflexions thoriques qui
vont suivre au roman de Melville, Pierre or the Ambiguities, choisi
comme sujet de cette tude parce quil est le premier roman amricain
mettre explicitement en scne un personnage dcrivain en proie aux affres
dlicieuses de la cration littraire
1
. ce titre, le texte pose, plus encore que
celles de la douleur et du plaisir, les questions centrales de la reprsentation,
de la distance et de lmotion, intrinsquement lies au sublime
Toutefois, avant den venir plus explicitement au roman, il apparat
indispensable de dessiner ce qui nexclura pas quelques excursions un
triangle volontairement restreint dans le champ par dfinition illimit des
thories du Sublime, celui de trois crits thoriques fondamentaux,
antrieurs la rdaction de Pierre (au contraire des relectures
nietzschennes et postmodernes de la question) : Du Sublime attribu
Le sublime
ou les ambiguts
Marc AMFREVILLE
Universit Paris XII
mots-cls/key-words
Burke ; Kant ; Longin ;
H. Melville ; Ambigut ;
Ironie ; Sublime
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Burke; Kant; Longinus;
H. Melville; Ambiguity;
Irony; Sublime
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Longin (I
er
sicle de notre re), A Philosophical Enquiry into the Origins of
our Ideas of the Sublime and Beautiful dEdmund Burke (1757) et
LAnalytique du Sublime dans Critique de la facult de juger,
dEmmanuel Kant (1790). Simpose un rappel de la nature videmment
diffrente de ces trois textes, souvent convoqus de conserve dans les tudes
littraires : Du Sublime est avant tout un ouvrage de rhtorique. ce titre, il
mle lanalyse dexemples (tels que Homre, la Bible, Sophocle) relevant
selon lauteur du sublime, et les conseils pratiques qui permettent,
notamment par lemploi de certaines figures de style, de les imiter. A
Philosophical Enquiry est un trait desthtique. Burke semploie, comme le
titre complet de son ouvrage lindique, dcouvrir ce qui provoque les
sentiments contrasts du beau et du sublime. Il suffit dune lecture attentive
pour sen convaincre : lobjectif de Burke, qui rflchit entre autres aux
positions de Locke et interroge diverses thories de la reprsentation, nest
pas dtablir un catalogue de recettes permettant de provoquer telle ou telle
motion. Il est tout fait significatif cet gard quaucun roman
contemporain ne soit cit, mme brivement, alors que la part du lion est
faite aux vers piques de Milton. Cest la quasi-concomitance de sa
publication avec lmergence sur la scne littraire du Castle of Otranto
(1764) et surtout, la dferlante duvres gothiques inspire par le succs de
luvre de Walpole et le trait de Burke lui-mme, qui ont conduit y voir
une simple srie de principes adapter pour russir un roman de terreur. La
troisime critique de Kant, enfin, est lvidence une rflexion
mtaphysique dont les proccupations se situent exclusivement du ct de la
rception, du tmoin du spectacle sublime, lequel est chercher avant tout
selon le philosophe allemand qui se dmarque en cela explicitement de
Burke dont il conteste lexemple clbre des colonnades dans la
contemplation de la nature (mme si certaines exceptions sont abordes,
comme les pyramides dgypte ou la Basilique Saint-Pierre de Rome).
Nous nous efforcerons de reprer une volution dans la conception du
sublime, telle que Melville pouvait y avoir eu accs et telle quelle tait de
nature, consciemment ou non, influencer son processus de cration, juste
aprs la publication du rcit aux accents homriques de la chasse au
Lviathan. Trois tapes seront envisages, associant pour chacune delle un
lment constitutif du texte melvillien un point soulev par un des
thoriciens du sublime : lpope de Pierre et lextase de Longin ;
lambigut du rcit et la terrible incertitude de Burke; enfin, la crise du
langage et lbranlement kantien.
Oh, give to me of thine own dear strength! I am but a poor weak girl, dear Pierre;
one that didst once love thee but too fondly, and with earthly frailty. But now I
shall be wafted far upward from that; shall soar up to thee, where thou sittest in
thine own calm, sublime heaven of heroism.
(310)
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Ces mots sont adresss dans une lettre par Lucy Pierre alors quelle
sapprte le rejoindre New York. Rappelons que les deux jeunes gens
taient fiancs, prts se marier, quand le destin a mis sur la route du
protagoniste ponyme une femme dsespre, Isabel, qui affirme tre sa
sur illgitime. Pour la sauver de la dtresse et de lopprobre, Pierre,
rachetant la faute dun pre mort sans rvler son secret, sest enfui avec elle
pour la grande ville o il la fait passer pour sa femme et tente dcrire le
roman la fois ambitieux et populaire qui leur permettra de subsister. Il
sagit dune des rares occurrences du mot sublime dans le roman, qui
semble se donner pour tche de faire songer le lecteur cette catgorie
esthtique tout en lemployant le moins possible. On en trouve en revanche
dinnombrables avatars, des adjectifs lofty et upper des expressions
comme awfulness of amplitude , en passant par grandeur , height ,
sans oublier tous les recours infinite et heaven-aspiring.
Ltymologie nous le rappelle, sublime vient en effet du latin
sublimis qui vise traduire le grec hypsos : haut , lev dans les
airs . Plus prcisment mme et on notera combien demble la
composition du mot latin tmoigne de son caractre paradoxal puisqu
vouloir parler du culminant, il lui faut mettre en avant une infriorit, voire
une impuissance le terme dsigne ce qui est juste sub-limine : sous la
limite , au seuil de ce quil est possible datteindre. peine pos, le
sublime se drobe dj dans une relativit asymptotique qui explique
conjointement la difficult cerner la notion, la richesse de ses exgses et
le risque de le voir, faute de rigueur, tomber dans limprcision et le passe-
partout.
Le trait du pseudo-Longin ne rend pas la tche dfinitoire plus aise
3
.
Si nous lavons dsign comme ouvrage de rhtorique, Jackie Pigeaud, sa
traductrice, a raison de dire que le projet est plus stimulant. [] Cest
lessence du sublime qui l[Longin] intresse, conu comme lan ralis
dans des uvres (10). Gage de cette ambition quasi philosophique, notons
la conception de lauteur selon laquelle on ne saurait dmler lart (cest--
dire la rhtorique) de linspiration. Le souffle de la cration (pneuma) se
traduit par un recours au style sublime qui son tour lvera lme du
lecteur. Il sensuit une confusion, indubitablement volontaire de la part de
Longin, entre les diffrents champs de reprage : lauteur, hautement
inspir, va dans son enthousiasme avoir des visions (fantasmata) quil
transcrira sous forme de mots dcrivant lattitude ou laction de personnages
qui leur tour inspireront le destinataire. Le sublime apparat ainsi comme
la circulation dune impulsion, une extase communicative, qui enlve
locuteur, message et allocutaire dans un mme mouvement ascensionnel.
Adapte au contexte dun roman du XIX
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sicle, cette sublimit se
repre plusieurs niveaux : dans le projet mme de Melville, les
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caractristiques principales du sujet quil choisit, le style quil slectionne
pour le traiter, et leffet quil opre sur son lecteur.
Lambition de Melville nest plus dmontrer. Sil en tait besoin, il
suffit de rappeler quil avait crit, Moby-Dick peine publi, son ami
Hawthorne:
Lord, when shall we be done growing? As long as we have anything more to do, we
have done nothing. So now, let us add Moby Dick to our blessings, and step from
that. Leviathan is not the biggest fish;I have heard of Krakens
4
.
Ainsi, pour Melville, la reprsentation de lcrivain maudit constitue
une plus grande gageure que celle de la pche la baleine, cette dernire ft-
elle un monstre mythique et sa poursuite, une qute hroque et funeste.
Tmoin de cette hauteur de vue, la ddicace du roman est adresse au Mont
Greylock
5
, qualifi de Imperial Purple Majesty, montagne bien relle
lhorizon de la demeure de Melville, dont on retrouve la pourpre
majestueuse dans la description, la fin du roman, du Mont des Titans,
dissimulant par son loignement la ralit de ses prcipices et de ses
dangereuses anfractuosits. Pour mieux len faire tomber, lauteur
commence par placer son protagoniste sur un pidestal historique et social
qui interdit toute banalit, conformment aux prescriptions de Longin.
Hritier de deux lignes aristocratiques qui ont chacune leur part dans la
Guerre dindpendance, Pierre est promis un avenir serein, tant sur le plan
social et matriel que sentimental. Corrlat de ce destin heureusement trac,
la demeure familiale est situe dans une valle au pied de hautes montagnes
et permet au narrateur de se lancer dans des descriptions enthousiastes qui
mlent le pittoresque au grandiose. Toutefois, si le sublime rside dans
llvation (Longin 74), ce nest pas dans cette minence offerte par la
chance dune noble naissance quil convient de le chercher. Le rhtoricien le
dit clairement, le sublime nexiste pas sans une violence qui dsquilibre
(37). Les exemples donns, quil sagisse dHomre ou de Sappho,
dEuripide ou dEschyle, sont lis des moments paroxystiques, aussi
loigns que possible de la srnit et des joies du foyer. Longin ne juge-t-il
pas lOdysse, au contraire de lIliade crite dans la plnitude du souffle
(69), comme une infrieure comdie de murs (70) ? La dfinition du
sublime qui se drobe sans cesse, dexemples en concessions et de
dmonstrations en antithses, est peut-tre tout entire contenue dans le
commentaire que fait lauteur du Phaeton dEuripide: Ne dirais-tu pas que
lme de lcrivain avec lui monte sur le char, avec lui court le risque des
chevaux, et avec lui senvole? (81). Cet essor provient de trois sources : la
grandeur dme dont il est bien difficile de juger dans le cas de Melville,
sauf rappeler lambition du projet et la lutte dun homme pour son art dans
un contexte hostile; la volont de se mesurer aux Anciens, et on songe ici au
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fonctionnement de lintertexte biblique et shakespearien dans Pierre ;
lapparition enfin, cette vision presque hallucine qui doit dabord tre celle
de lcrivain avant de se communiquer de sa cration son destinataire.
nen pas douter, Melville sest projet dans la chute vertigineuse de Pierre,
et pas seulement au sens autobiographique o lon reconnat sa mre dans
lorgueilleuse Mrs Glendinning, limage de son pre dans les deux tableaux
contrasts qui le reprsentent, la possibilit de lexistence dune sur
illgitime, etc. Davantage, linvestissement affectif de lauteur se ressent
dans la passion sacrificielle qui fait que Pierre plonge et se noie la
poursuite successive de deux chimres : lhonneur familial et la gloire
artistique. Douloureusement ironique, lintroduction de limage demi
enterre du Titan, sous les traits duquel Pierre reconnat les siens dans un
rve veill, donne la mesure la dmesure plutt dune double qute
fonde sur des prmisses incertaines et voue la ptrification strile. Cest
cet emportement gnreux et cette chute abyssale que Melville traduit par le
recours un style fleuri, homrique presque, et que Longin naurait pas
dsavou. Plutt que faire la liste dans le roman de la prsence des
indispensables tropes recommands par le rhtoricien (asyndte, anaphore,
hyperbole et diatypose), choisissons un passage emblmatique o
plusieurs de ces figures se retrouvent : Ye thirst-slaking evening skies, ye
hilly dews and mists, distil your moistures here! The bolt hath passed; why
comes not the following shower ? Make her to weep! (Pierre 113). Plus
gnralement, il faut souligner que le recours la mtaphore recherche et
longuement file est constant dans le roman, jusqu former, telle celle du
spectre, un vritable rseau smantique sur une ligne de crte oscillant entre
reprsentation emphatique dun rel angoissant et lecture quasi fantastique
dun monde peupl par les tnbres de lincertitude.
Himself was too much for himself. He felt that what he had always before
considered the solid land of veritable reality, was now audaciously encroached
upon by bannered armies of hooded phantoms, disembarking in his soul, as from
flotillas of spectre-boats.
(49)
Ainsi sintroduit trs tt dans le roman, sous la forme du visage
dIsabel surgi du pass entre souvenir, hallucination et manifestation
surnaturelle, conjointement une sublimit digne de Longin, une potique
de la douleur qui doit davantage Burke.
Considr, avec raison sans doute, comme la plus noire des uvres de
Melville, Pierre a souvent t class parmi les romans gothiques. On
pourrait mme dire que ce texte avec dautres, comme les romans de
Brown et les contes de Poe est en partie responsable de la drive du mot
gothique sous la plume des critiques. Puisque sy reconnaissent certains
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thmes du roman noir, comme la transgression et linceste, puisquil y rgne
une atmosphre sombre et souvent terrifiante, ltiquette est vite appose,
qui va pourtant desservir luvre dans sa rception contemporaine et mme
ultrieure. Il serait sans doute plus juste et plus fertile de se dire que le
roman gothique anglais entretient avec lesthtique de Burke des rapports
complexes
6
et que cest aussi le cas de Pierre.
Dans un premier temps, il est certain quon ne peut manquer de
constater la prsence marque de diffrents lments dune potique de la
terreur telle que Burke en dfinit les conditions dmergence et qui, dans le
roman, prennent la forme de ce quIsabel appelle: a world of horrible and
inscrutable inhumanities (122). On songe ici tout particulirement la
prdominance de lobscurit physique condition princeps du sublime
burkien qui envahit le rcit, peine quitts les rivages factices et lumineux
de Saddle Meadows. Ces tnbres, bien entendu, se font mtaphore de la
perplexit du protagoniste et, par ricochet, de celle qui gagne trs vite le
lecteur. Mais il faudrait immdiatement ajouter la liste des lments prsents
dans le roman, et en particulier dans le sombre tableau de la Church of the
Apostles o se rfugient les protagonistes, qui semblent tout droit hrits de
lesthtique burkienne : dune part, puissance, magnitude, illimitation,
encore trs lies Longin, et dautre part, solitude, privations, soudainet
des transitions, spcifiquement opposes par Burke la vision ordonne et
heureuse du classicisme triomphant. Comme la formul de faon
synthtique Achim Geisenhanslcke: la prsence du sublime implique une
irruption de la violence dans le domaine apais du beau qui nest matrisable
que par un geste de la raison qui essaie de neutraliser la puissance du
sublime dans les limites de lapparence et de la forme (9).
Prenons-en pour exemple lapostrophe que Pierre adresse au ciel :
Ye heavens, that have hidden yourselves in the black hood of the night, I call to ye!
If to follow Virtue to her uttermost vista, where common souls never go; if by that I
take hold on hell, and the uttermost virtue, after all, prove but a betraying pander
to the monstrousest vice,then close in and crush me, ye stony walls, and into one
gulf let all things tumble together.
(273)
On y remarque ple-mle la prsence de la nuit traite comme
mtaphore et cause des aveugles ttonnements du personnage, le rejet du
vulgaire (au sens propre), le style emphatique, lvocation superlative de la
transgression et celle de la chute annonce du hros, englouti par les pierres.
Plus intressante quun relev des lments du sublime burkien, mais sans
oublier quel point un tel pointage fonctionnerait dans lvocation de la
triste enfance dIsabel, par exemple , est la mise en vidence de la place
comparable que rservent au paradoxe A Philosophical Enquiry et le roman
de Melville. Chacun sen souvient, au cur du dispositif esthtique burkien
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se trouve lide oxymorique dun painful delight , ou encore dune
delightful horror , cest--dire dune jouissance dans le spectacle de la
souffrance qui ne se laisse pas facilement circonscrire par une dialectique
sado-masochiste. Le texte melvillien a pour sa part recours dinnombrables
gainful loss , artistic artlessness et autres ideal horror et gloom of
that light . limage de ces audaces verbales, le roman se fonde sur un
paradoxe denthousiasme et de dsespoir, dabngation et de solipsisme, de
nature faire natre un plaisir dans la douleur, un plaisir de la douleur chez
le personnage et, par la sympathie quil provoque, chez le lecteur. Ce
ravissement est galement li, nous y reviendrons, au choc mme que
produisent les mots et leur confrontation.
Bien au-del des thmes et du style mme si lvidence le choix des
premiers et le recours au second y contribuent , cest donc dans le projet
mme de la reprsentation dune confusion, au sens burkien du terme, que le
roman peut tre reconnu comme sublime. Ne sagit-il pas pour Melville de
suspendre chez son personnage et, partant, chez son lecteur, les facults de
raisonnement, de drouter, de ravir, de prcipiter lesprit hors de lui-
mme (The mind is hurried out of itself, by a croud of great and confused
images [Burke, IV: 57]) ? Dsire-t-il autre chose finalement que mettre le
sens en fuite? Comme le rappelle Annie Lebrun:
L o Kant cherchera un sens, Burke constate une fuite de sens quaucun
raisonnement ne peut rduire, puisque celle-ci nest apprhensible que par la
sensibilit jouissant de son propre excs.
(144)
Toute laction entreprise par Pierre repose sur lidentit dune sur qui
nest peut-tre en fait quune affabulatrice ou une dmente. Sa douleur et
son anxit proviennent du dsir quil prouve pour elle, de la
reconnaissance dune motivation moins noble quil ne la cru lui-mme dans
le sauvetage opr. Mais puisque cette femme nest peut-tre pas sa sur, o
rside la tragdie, si ce nest dans un absurde beckettien bien avant la lettre,
dans limpossibilit de toute certitude et dans lambigut de tout sublime?
Lexcs, en dautres termes, se nourrit de lui-mme et naboutit rien, si ce
nest lmotion pure dans toute sa ngativit.
Alors que le paradoxe est, nous venons de le rappeler, au cur du
dispositif sublime, et donc indubitablement volontaire de la part de Burke,
une contradiction sous-jacente dans le trait vient ouvrir la voie un surcrot
de cette ambigut, telle quelle se retrouvera inscrite dans Pierre et dans de
multiples uvres reposant sur la souffrance du protagoniste-crivain. Dans
la section XV, alors quil vient de rflchir aux effets de la sympathie, Burke
nonce on ne peut plus clairement que ce nest pas la distance du spectateur
qui est facteur de sublime: Nor is it either in real or fictitious distresses,
our immunity from them which produces our delight. Un peu plus loin, et
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plus catgoriquement encore, il ajoute : it is a sophism to argue from
thence [the fact that I should be free from real danger] that this immunity is
the cause of my delight. (44). linverse et en une contradiction quil ne
nous appartient pas de rsoudre, Burke rsume sa pense quelques pages
plus tard: [the passions] are delightful when we have an idea of pain and
danger, without being actually in such circumstances ; this delight I have not
called pleasure, because it turns on pain, and because it is different enough
from any idea of positive pleasure. Whatever excites this delight, I call
sublime. (XVIII : 47) Cest ce passage, sans doute plus li la thorie
kantienne que le prcdent, qui fait que la distance est souvent pose comme
condition de lmergence du sentiment sublime. Jean-Jacques Lecercle crit
par exemple : le spectacle des lments dchans est sublime, pour peu
que moi, lobservateur soit hors de leur porte (11). Toutefois, dans cet
article, lintention de lauteur est bien de montrer que si le sublime est un
sentiment du sujet , et par consquent contemplatif , il est aussi dans
lobjet , et invite le spectateur se faire participant actif (23). Conscient
ou non des contradictions internes de Burke, Melville les met nanmoins en
scne en choisissant pour protagoniste un spectateur qui lui aussi devient
actif, un personnage qui se change en crivain
7
. Nest-ce pas pour lauteur le
moyen de dire que, fidle la tradition telle quelle sexprime travers
Burke et Longin, le sublime doit avant tout frapper limagination par
labolition de la distance mme quil sest ingni crer ? Absence de
danger rel et proximit des motions reprsentes, le sublime est pris dans
un jeu de la subjectivit qui, sil a t suggr par Burke, devient manifeste
dans les rflexions de Kant
8
.
Kant commence par rassembler beau et sublime, alors que prcisment
Burke les avait spars comme relevant dmotions contraires, inscrivant
ainsi son travail sous le signe du prolongement et de la contradiction du
trait antrieur auquel il va bientt faire explicitement rfrence et quil va
dclarer le plus remarquable [des ouvrages ayant trait la question] (Kant
261). la lecture de LAnalytique du Sublime, trois points apparaissent
vite essentiels : tout dabord, la satisfaction produite par le spectacle
sublime, parce que lesprit est alternativement attir et repouss par ce
dernier, est appele plaisir ngatif , ce que Kant glose par le sentiment
darrt des forces vitales, immdiatement suivi par une effusion (226) ;
ensuite, la sublimit est un effet qui senracine non pas dans lobjet
contempl mais dans lesprit de celui qui le contemple ide dj prsente
chez Burke mais ici dveloppe et prolonge. De faon vite plus complexe,
le philosophe insiste sur le fait que ce quil faut nommer sublime, cest la
disposition de lesprit produite par une certaine reprsentation qui met en
activit la facult de juger rflchissante, mais non pas lobjet (232). Il
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sensuit troisime point , et on ne saurait trop insister sur le rapport de
cause effet qui unit lide prcdente celle-ci, que face au sublime le
sujet prouve un sentiment de limpuissance de son imagination
prsenter lide dun tout (234). On touche l un nouveau paradoxe du
sublime: cest la confrontation au spectacle de la grandeur qui fait prendre
conscience au sujet des limites mme de son imagination, puisque celle-ci se
rvle, au moment prcis o elle est sollicite par lintuition dun illimit,
incapable de complter le Tout que lui suggre la partie quil lui est donn
dobserver. Soulignons pour clore ce rappel que Kant rsout la contradiction
que nous avons releve chez Burke: certes il faut une distance pour jouir du
sublime, mais cette distance est celle quil faut prcisment lesprit pour
lapprhender. En dautres termes, rien nest sublime qui ne soit jug comme
tel : le sentiment du sublime se caractrise par un mouvement de lesprit li
la considration de lobjet [] (87)
Cest sans doute dabord cette ide dun plaisir ngatif , cette
insistance ensuite sur la subjectivit de lexprience sublime, et enfin, les
consquences immdiates quen tire Kant sur linadquation de limagination
qui ont fait la fortune du concept de sublime dans la critique postmoderne
9
.
Pour ce qui concerne la littrature du XIX
e
sicle amricain en gnral, et
rapporte plus particulirement Pierre
10
, la vision kantienne du sublime
dbouche sur la reprsentation de limpuissance des mots au prix dun lger
glissement de sens , puisque le langage est par dfinition le vhicule de
limagination littraire. On naura garde doublier que, sur ce point, la
conception de Kant diverge totalement de la confiance que Burke plaait
dans le langage et quil affirmait avec force la toute fin de son trait:
Words were only so far to be considered, as to shew upon what principle they were
capable of being the representatives of these natural things, and by what powers
they were able to affect us often as strongly as the things they represent, and
sometimes much more strongly.
(Burke 161)
Un des adjectifs favoris de Melville, dans Pierre tout particulirement,
est nameless . De sans nom comme le sont souvent les errements de
lesprit du protagoniste, cest--dire vagues, trop imprcis pour quon les
dfinisse, on a tt fait de passer un indicible, tels que rsonnent les accents
dune guitare eternally incapable of being translated into words (284).
linverse, il faut rappeler dans le roman les diffrents exemples de la puissance
illocutoire des mots : le nom de Glendinning, brod sur le mouchoir, qui
constitue pour Isabel la preuve de sa filiation, son propre prnom grav
lintrieur de la guitare qui lui rvle que lobjet a appartenu sa mre On
peut ajouter cette liste lbranlement de Pierre opr par la premire missive
dIsabel, et sa fin tragique, prcipite par les billets adresss par le frre de
Lucy, son cousin, et son diteur qui tous laccusent dimposture. Bien entendu
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ces exemples ne demandent qu tre dconstruits: sur toutes les lettres cites
pse le soupon du mensonge, et les noms gravs ou brods napportent
aucune preuve dcisive puisque Isabel ne montre jamais le mouchoir en
question et quelle a fort bien pu inscrire elle-mme son prnom dans
linstrument. Il nen reste pas moins quils tmoignent dune certaine force du
langage, suprieure mme la vrit puisque, apocryphe ou non, le discours
emporte la conviction et provoque laction.
En revanche mais est-ce bien contradictoire? le roman est maill
dexemples qui tmoignent sinon de limpuissance du langage, du moins
dune fracture entre signifiant et signifi, avatar dmtaphoris de
lobscurit gnratrice du sublime. On ne peut que songer la faon
troublante dont Isabel dcrit un asile dalins avec suffisamment de
prcisions pour que Pierre et le lecteur comprennent o elle a t enferme,
mais sans que la jeune femme se risque prononcer le mot, comme si le lieu
tait moins menaant de ntre pas nomm. De mme, les termes
beautiful ou father , ou encore dead sont-ils totalement pour elle
dpourvus de sens, parce quelle a t leve dans le silence et lalination
impose. On notera ltrange formulation dune question angoisse dIsabel :
Wherein is the difference between the words Death and Life? (124) qui
suggre une vertigineuse indiffrenciation des ralits sous une apparente
opposition des termes visant les voquer. La production littraire de Pierre,
enfin et surtout, saffirme comme un cri dsespr, un geste absurde dont le
caractre drisoire est rvl par les quelques extraits qui en sont cits et
contrastent avec le sublime projet de lcrivain:
Ah! now I catch glimpses, and seem to half-see, somehow, that the uttermost ideal
of moral perfection in man is wide of the mark. The demigods trample on trash,
and Virtue and Vice are trash! Isabel, I will write such thingsI will gospelize the
world anew, and show them deeper secrets than the Apocalypse!I will write it, I
will write it.
(273)
trange exprience sans doute pour le lecteur du XIX
e
sicle alors que
nous y sommes dsormais (davantage) habitus que cette mise en
spectacle dun excs disqualifiant lentreprise mme dcriture qui le
rapporte. Melville a parfaitement retenu la leon de Kant sur le sublime: sa
reprsentation en est si subjective quelle peut chaque instant se dissoudre
dans son contraire: le ridicule et le grinant. preuve dans le roman toute
lemphase langagire, cette boursouflure contre laquelle Longin mettait dj
en garde, et qui se retrouve dans presque toutes les citations. Emblmatiques
aussi de cette mise en crise du sublime, indubitablement orchestre par
lauteur, quelques pisodes seront retenus, dont celui de Pierre flottant dans
luniforme trop grand de son valeureux aeul, ou trbuchant piteusement
alors quil quitte la maison familiale tel un noble chevalier en qute dun
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nouveau Graal. Le plus rvlateur reste sans doute lexemple de la Terror
Stone , oscillant entre dfamiliarisation et refamiliarisation, que,
conformment aux indications de Kant, Melville est all puiser dans la
nature. Alors que la description de cette immense roche sous laquelle se
glisse Pierre et le dfi quil lui lance de lcraser ont des accents homriques
que Longin et reconnus comme sublimes et alors quil suffirait, nous a-t-on
prcis, dune graine lche par le plus petit des volatiles pour quelle
seffondre, lironie du sort veut quun oiseau se pose dessus et rduise une
absence drisoire de combat le domptage de la nature par la raison:
A down-darting bird, all song, swiftly lighted on the unmoved and eternally
immovable balancings of the Terror Stone, and cheerfully chirped to Pierre. The
tree-boughs bent and waved to the rushes of a sudden, balmy wind; and slowly
Pierre crawled forth, and stood haughtily upon his feet, as he owed thanks to none,
and went his moody way.
(135)
Ironie et sublime juxtaposs, voil lexprience proprement saisissante
laquelle nous convie Pierre au sous-titre programmatique. Comme les
deux termes dun paradoxe, les deux tonalits saffrontent, susent lune
lautre, se mettent mme tour tour en pril, mais ne parviennent pas
sexclure. Parce quil est lvation, emportement et enthousiasme, le
sublime saccommode sans doute de la mesquine entreprise de sape que
mne contre lui lironie, car elle met en relief sa puissance. Parce quelle est
imprvisible, toujours possible et jamais terrasse, lironie ne craint pas de
prir touffe sous la masse de son inaccessible ennemi, car elle se nourrit
de sa pesanteur mme. Dans lespace interstitiel de jeu quils instaurent et
jeu est entendre ici au sens ludique, mais aussi celui o il y a du jeu
entre deux pices dun mme assemblage chacun lutte contre lautre avec
ses propres armes moins pour lemporter que pour dpasser laporie. Le
sublime avec puissance, nergie et superbe exige ladhsion dans la
distance, lironie, avec endurance et finesse, rclame le maintien dun cart
dans la sympathie. Dans The Fall of the House of Usher , Poe nous avait
dj familiariss avec semblable minage du sublime, juxtaposant la mise en
place des effets et une identification explicite qui les nie:
I know not how it wasbut, with the first glimpse of the building, a sense of
insufferable gloom pervaded my spirit. I say insufferable; for the feeling was
unrelieved by any of that half-pleasurable, because poetic, sentiment, with which
the mind usually receives the sternest natural images of the desolate or terrible
[] There was an iciness, a sinking, a sickening of the heartan unredeemed
dreariness of thought which no goading of the imagination could torture into aught
of the sublime.
(317)
Dans Pierre, il est impossible de dire qui du terrible ou du ridicule sort
vainqueur. Lun est le fol avatar de lautre et rciproquement. Et cest
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peut-tre l la vritable droute, la voie dstabilisante que trace pour la
cration venir cet exemple de sublime romantique qui met sa propre
ambigut en exergue: celle dun dessaisissement sans grandiloquence, ou
plutt dun dessaisissement si grandiloquent quil rit de lui-mme et se
ressaisit. Dans ce ressaisissement salutaire, la mort grimace. En renonant
ses repres, la littrature peut alors, et alors seulement, se laisser gagner par
ce que dfinissant non pas le sublime mais lironie Janklvitch appelait
livresse de la subjectivit.
LE SUBLIME OU LES AMBIGUTS
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1. Le prsent article est pens comme un complment louvrage que jai consacr
Pierre or the Ambiguities (LOmbre porte, Paris : Ellipses, 2003), dans lequel le sublime nest
abord que de faon allusive et marginale.
2. Toutes les citations sont lues dans ldition Northwestern Newberry donne en
bibliographie. Il est toutefois utile de noter que ldition Penguin tablie par William
Spengemann, moins fiable mais beaucoup plus accessible, reprend la mme pagination.
(Harmondsworth, Penguin, 1996).
3. Jackie Pigeaud qui, aprs Boileau, vient de le retraduire (1991), retrace les difficul-
ts dattribution du trait. Pour plus de facilit, nous nous rfrerons lauteur en lappelant
Longin. Voir Du Sublime, 41.
4. Lettre du 17 novembre 1851, cite par Parker dans sa biographie, I, 865.
5. Voir ce sujet le commentaire de Savcan Bercovitch, qui ancre toute son analyse du
roman sur cette ddicace (The Rites of Assent, 247-248).
6. On consultera avec profit les pages que Denis Mellier consacre lhistorique et aux
enjeux de cette question dans le chapitre intitul Burke et la Terreur de son indispensable
ouvrage: Lcriture de lexcs. Lauteur y dmontre quon ne saurait rduire un rapport ser-
vile dadaptation les liens qui unissent le roman gothique au trait de Burke.
7. L encore, on pourra consulter Mellier sur les diffrentes stratgies mtafictionnelles
lies aux conditions dmergence du sentiment sublime. Lauteur a surtout en tte les rcits
gothiques et fantastiques la premire personne, mais lvidence, lintroduction dun person-
nage dcrivain fonctionne sur le mode comparable dune mise en abyme de la fiction, et donc
de linstauration dune distance entre objet du rcit et lecteur.
8. Prcisons demble que si la pense du philosophe sancre dans des considrations
esthtiques lies la subjectivit telles quelles intressent directement notre propos, elle parti-
cipe dune vise morale et transcendante qui le dborde et qui donc ne sera pas tudie ici.
9. Voir ce sujet larticle synthtique de Catherine Bernard, Sublime et postmoder-
nit, qui montre brillamment comment les notions dinadquation, de faillite, de dessaisis-
sement que Derrida et Lyotard dclent derrire le sublime viennent se greffer sur lanalyse de
la non concidence du signe []. De mme lexaltation de lexprience esthtique comme v-
nement, fracture, instant de dstabilisation [] drive logiquement de lopposition systmique
entre discours et figure. (30).
10. Il ne serait bien sr pas indispensable davoir les preuves directes de la familiarit
de lcrivain avec les uvres de Kant pour sintresser la place de cette philosophie dans
Pierre. Il est nanmoins intressant de relever deux rfrences aux catgories kantiennes dans
le roman (267, 300).
NOTES
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