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Claude Lvi-Strauss

Un autre regard
In: L'Homme, 1993, tome 33 n126-128. La remonte de l'Amazone. pp. 7-11.
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Lvi-Strauss Claude. Un autre regard. In: L'Homme, 1993, tome 33 n126-128. La remonte de l'Amazone. pp. 7-11.
doi : 10.3406/hom.1993.369624
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/hom_0439-4216_1993_num_33_126_369624
Un autre regard
par
Claude Lvi-Strauss
Depuis quinze ou vingt ans, une explosion entretenue par l'ardeur et le zle
des chercheurs secoue les tudes amazoniennes. Elle se manifeste, comme
toute explosion, par une rupture avec un tat antrieur et par une expan
sion rapide au-del de son point d'origine. Sont ainsi successivement remises en
cause bon nombre d'ides sur les socits amazoniennes qu'on tenait pour acquises,
et d'autres relatives la prhistoire, l'histoire pr- et postcolombienne des
Amriques. On pressent que ces secousses pourront atteindre l'anthropologie elle-
mme, et branler certains de ses principes qui paraissent le mieux tablis.
Il est significatif qu'aprs une introduction gnrale, le premier article de
ce recueil soit consacr aux Arawak sub-andins, nomms Anti par les Inca,
habitants des rgions o les hautes civilisations taient en contact avec les cultures
de la fort. Car, pour le renouveau des tudes amazoniennes, celui des tudes
andines a jou, me semble-t-il, le rle de dclencheur. John Murra et Tom
Zuidema ont rvolutionn ces dernires en montrant que les anciens textes,
relus la lumire des connaissances anthropologiques rcentes, complts, enrichis
par de vieux ouvrages oublis ou ignors, des archives provinciales qu'on ne
s'tait pas souci d'ouvrir, apportaient sur l'organisation politique et sociale
des socits andines des informations qu'on croyait perdues jamais.
Fait remarquable : on s'apercevait que la structure sociale, les rgles de
mariage de ces grandes civilisations offraient certaines analogies avec les donnes
recueillies dans diverses socits de l'aire amazonienne. Entre celles-ci et les
civilisations des Andes apparaissait une continuit. Les spcialistes des basses
terres se trouvaient ainsi doublement incits entreprendre dans leur domaine
des tudes du mme genre. L aussi abondent les documents mal analyss,
les archives inexploites. Entre une archologie d'ailleurs, l'poque, presque
inexistante , et l'ethnographie, l'ethnohistoire des cultures amazoniennes ne
semblait plus hors de porte.
L'Homme 126-128, aw.-dc. 1993, XXXIII (2-4), pp. 7-10.
CLAUDE LEVI-STRAUSS
Depuis les enqutes sur le terrain commences au XIXe sicle, on s'tait
habitu voir dans chaque petite socit amazonienne un domaine d'tude
spar. Tout y encourageait : leur trs faible effectif dmographique, la diversit
des langues, l'isolement o vivaient la plupart d'entre elles, les rapports d'inimiti
entre peuples peu loigns. On tenait aussi pour admis que, par le genre de
vie, l'organisation sociale, les croyances, chacune de ces socits illustrait encore,
sa faon, des conditions prvalentes l'poque de la dcouverte ou de l'arrive
des premiers colons.
Sans doute tait-on parfois perplexe devant la disproportion entre la taille
rduite de ces petits groupes et la complexit de leur idologie, conue, pouvait-on
croire, l'usage de socits plus importantes. On souponnait vaguement que
tel avait pu tre le cas. Dj en 1935, chez les Bororo, j'tais frapp par des
traditions indignes sur les grands villages du temps pass, si densment peupls
que les maisons formaient plusieurs cercles concentriques. Quelques annes
plus tard, il m 'apparaissait que les Nambikwara n'offraient pas l'image d'une
structure sociale lmentaire, vestige de temps archaques, mais que les vicis
situdes de l'histoire les y avaient contraints. Je dfendis vainement cette thse
contre Lowie et le P. Cooper l'poque de l'laboration du Handbook of
South American Indians, o ils imposrent qu'un volume spar regroupt
les socits prtendues marginales l. Enfin, l'tude des mythes acheva de
me convaincre de deux choses. D'une part, l'occurrence des versions les plus
proches d'un mme mythe des distances souvent considrables impliquait,
du nord au sud et du sud au nord, un remue-mnage de peuples et d'ides
dont nous ignorons tout ou presque. D'autre part, les mythes recueillis en Amaz
onie par Stradelli, Couto de Magalhaes, Amorim et quelques autres relvent
d'un genre savant, uvre probablement de confrries de sages, telle qu'il put
en exister dans les cits que les premiers voyageurs observrent tout le long
du fleuve.
Il ne s'agissait pourtant l que d'intuitions sans suite. Pour que les tudes
amazoniennes pussent enfin dmarrer, il fallait bien davantage.
D'abord, je l'ai dit, l'exploitation mthodique des archives. Elles dmontrent,
comme en Amrique du Nord, que des mouvements considrables de popula
tions et des transformations politiques furent provoques, mme distance,
par l'arrive des Europens. La priode allant du XVIe au XIXe sicle, sur
laquelle les ethnographes de terrain faisaient volontiers l'impasse, retrouve ainsi
son paisseur.
Il fallait ensuite que l'archologie se mt en branle. La photographie arienne
avait dj rvl les vestiges, dans les llanos de l'Ornoque et de la Bolivie
et en Guyane, d'immenses ouvrages couvrant des dizaines de milliers d'hectares,
forms de longs talus construits de main d'homme et permettant de cultiver
la terre l'abri des inondations. Aux ressources alimentaires s'ajoutaient celles
de la pche dans les canaux creuss entre les talus. Ce dispositif pouvait rpondre
aux besoins alimentaires de la population trs dense, requise pour excuter
de tels travaux.
Un autre regard
Entrepris il y a dix ans peine avec des techniques d'avant-garde, les travaux
archologiques d'Anna Roosevelt, dont elle donne un aperu dans ce numro,
renversent les ides gnralement admises sur l'origine des cultures de l'le de
Mar ajo et des rives de l'Amazone. On croyait de lointaines influences andines.
Comme n'avait cess de l'affirmer le regrett Donald Lathrap sur des bases encore
fragiles, c'est le contraire : au moins dans un site, la poterie amazonienne pr
cde de deux millnaires celle de la cte du Prou qu'on tenait pour la plus
ancienne en Amrique. Mar ajo et le long de l'Amazone, les archologues
dcouvrent des terrassements, des restes de constructions, des traces manifestes
d'changes commerciaux longue distance, qui attestent l'existence de chef-
feries regroupant des milliers sinon mme des dizaines de milliers d'individus.
Il fallait enfin que des chercheurs de terrain, capables de rflexion tho
rique, prissent bras le corps des systmes de parent et des pratiques matri
moniales toujours en vigueur, dont les anomalies dcourageaient les efforts
d'interprtation tant il semblait impossible de les ramener des types connus.
Des nomenclatures o se mlent des termes de parent proprement dits et d'autres
qui dsignent des liens crmoniels ou politiques ; des prfrences ou des prohi
bitions matrimoniales en dsaccord avec la structure sociale ; des faons origi
nales de concevoir les rapports entre filiation et affinit et de dplacer cette
distinction dans un sens ou dans l'autre ; la prpondrance explicite ou implic
ite des relations politiques sur celles issues de la parent et du mariage : autant
de casse-tte qu'on est en bonne voie de rsoudre. Ces travaux ne montrent
pas seulement les socits amazoniennes sous un nouveau jour ; ils retentissent
sur la thorie de la parent et du mariage, ils lui ajoutent un chapitre.
Ainsi les socits amazoniennes se drobent aux entreprises de la sociologie
dite primitive qui leur empruntait tant d'exemples. L o l'on croyait trou
ver d'ultimes tmoins de genres de vie et de modes de pense archaques, nous
reconnaissons aujourd'hui les survivants de socits complexes et puissantes,
depuis des millnaires engages dans un devenir historique, et que dcomposa,
dans le laps de deux ou trois sicles, ce tragique accident lui aussi historique
que fut pour elles la dcouverte du Nouveau Monde.
Que devient, dans cette perspective, la distinction entre socits froides et
socits chaudes que j'ai jadis propose, et reprise en diverses occasions,
laquelle, dans ce numro de L'Homme, il est fait parfois allusion ? Elle n'a,
mon avis, rien perdu de sa pertinence, condition qu'on se garde d'y voir
deux moments de l'volution des socits humaines. Ces notions, d'ailleurs
relatives, n'ont rien de rel mais renvoient aux manires subjectives dont les
socits conoivent leur rapport l'histoire : soit qu'elles s'inclinent devant
elle ou y adhrent ; soit qu'elles prfrent l'ignorer et qu'elles cherchent neut
raliser ses effets.
Des socits peuvent avoir cette dernire attitude par vocation. Elle resurgit
chez d'autres, qui eurent souffrir de l'histoire. Dans l'espoir certes vain de
se mettre l'abri, et ne sachant mme plus combien elles ont chang, elles
se cramponnent leur condition prsente et la proclament toujours telle que
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les dieux ou les anctres l'instaurrent ; elles dploient tous leurs efforts, dpensent
des trsors d'ingniosit pour la maintenir intacte contre les prils du dedans
et du dehors.
Il arrive aussi que des socits froides se rchauffent quand l'histoire les
happe et les entrane. C'est ce qui se passe actuellement dans les deux Amr
iques o les populations indiennes se rebellent contre le destin qui leur fut
impos par les colonisateurs, prennent conscience de leurs intrts communs,
se regroupent pour les dfendre et, non sans succs parfois, revendiquent les
terres et les liberts perdues.
Mouvement inverse de celui qui inspire des socits, jadis ou nagure
chaudes, l'envie de geler un devenir qui ne leur annonce rien de bon. Peut-tre
faut-il comprendre de cette faon les signes perceptibles d'un refroidissement
qui parat nous toucher en cette fin de sicle ? nos socits responsables
ou victimes de tragdies horribles, effrayes par les effets de l'explosion dmog
raphique, le chmage, les guerres et d'autres flaux, un attachement renais
sant au patrimoine, le contact qu'elles s'efforcent de reprendre avec leurs racines
(on en voit d'innombrables exemples) donneraient l'illusion, comme d'autres
civilisations menaces, qu'elles peuvent il va sans dire, de faon toute sym
bolique contrarier le cours de l'histoire et suspendre le temps.
Collge de France, Paris
Laboratoire d'Anthropologie sociale
NOTE
1. La Notion d'archasme en ethnologie , in Anthropologie structurale, Paris, Pion, 1958, chap. vi.
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Localisation actuelle ou historique des principaux groupes ou ensembles ethniques mentionns dans le volume