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Rcit de voyage - Fiche de lecture

Le voyage de Thophile Gautier en Grce


Le voyage de Thophile Gautier en Grce est racont dans son ouvrage intitul
Constantinople, publi dabord sous forme de feuilletons dans la Presse en octobre 1852
puis Paris en 1853 (la pagination utilise ici est celle de ldition de 2008, Paris,
Bartillat). Dans ce recueil, son sjour en Grce ne reprsente quune tape vers la capitale
de lempire ottoman. Il a galement publi trois feuilletons dans le Moniteur universel
voquant son passage par Athnes lors de son retour. Ces rcits sont galement inclus
sous le titre Excursion en Grce dans le recueil LOrient, regroupant diffrents crits de
Gautier, paru en 1882. Une partie des dates sont connues par des lettres de Thophile
Gautier, dont la correspondance a t publie en 12 volumes par Claudine Lacoste-
Veysseyre Genve aux ditions Droz entre 1985 et 2000 : le tome 5 (1991) comporte
lanne 1852.
Date et lieu du dpart de France : Thophile Gautier part de Paris le 9 juin 1852.
Date et lieu du dpart du territoire franais : il embarque Marseille le 11 juin 1852.
Moyen(s) de transport entre France et Grce : partant de Paris, il emprunte dabord le
train (il voque le rail-way de Chlons , Constantinople, p. 26), puis il voyage bord
dune navire vapeur, le Lonidas.
Arrt(s), escales(s) entre France et Grce : Le Lonidas fait escale La Valette Malte
du 14 au 15 juin 1852 avant de faire route vers les Cyclades. Il passe proximit de
Cythre et mouille Syra (actuelle Syros) avant de se diriger vers Smyrne puis
Constantinople. Ce nest quau retour que Gautier mettra le pied sur le sol de la Grce
continentale au Pire aprs un nouveau passage par Syra.
Pays ou capitales traverses en Orient avant darriver en Grce : Gautier est pass
par La Valette, capitale de Malte, sous contrle britannique depuis laube du XIX
e
sicle,
avant darriver dans les Cyclades.
Dure du voyage pour la Grce : le voyage entre Marseille et Syros dure 7 jours, mais il
faut dduire lescale Malte dune journe.
Date et lieu darriv en Grce : laller, Thophile Gautier arrive Syros le 18 juin 1852.
Dure du sjour en Grce : laller le sjour Syros ne dure quun jour, mais au retour,
Gautier sattarde les quatre premiers jours de septembre 1852 Athnes avant de
rejoindre le golfe de Corinthe. Il fait encore escale Patras et Corfou.
Mode(s) de transport en Grce : laller, Gautier est passager du Lonidas de Marseille
Constantinople. Au retour, il emprunte dabord lImperatore, paquebot vapeur ralisant
la route de Constantinople Trieste, mais il descend Syros, do il embarque bord de
lArciduca-Lodovico, un steamer de correspondance reliant lle au Pire, puis un acre
numrot pour rejoindre lhtel dAngleterre Athnes.
Itinraire : laller, litinraire est essentiellement maritime et la seule escale grecque est
Syros, mais le navire passe au large de Cythre, puis de Milo, alors quau retour, Gautier
descend dans la mme le pour rejoindre Athnes le 1
er
septembre de la mme anne
avant de rejoindre le Golfe de Corinthe, visiter la ville et de sembarquer pour Patras et
enn Corfou. De l, il se rend Trieste puis Venise, o il arrive le 14 septembre 1852
comme nous lapprend une lettre. Il quitte Venise le 24 septembre 1852 pour retourner en
France.
Modalits de voyages : Thophile Gautier semble voyager seul, mais il passe du temps
avec lun des passagers, Eugne Vivier (1817-1900), un clbre cor... que le bteau
vapeur dItalie (Constantinople, p. 60) avait amen bord du Lonidas. Cest avec lui
quil visite Syros pour la premire fois.
Date et lieu du dpart de Grce : La dernire escale en Grce est Corfou.
Date et lieu du retour sur le sol franais : grce sa correspondance, nous pouvons
savoir quil quitte Venise le 24 septembre 1852 et retourne en France : il arrive Paris le 4
octobre 1852.
Commentaire de larticle de Zinovia Vergi, Le voyage de Gautier en Grce , Revue
des tudes no-hellniques, N.S. 2, 2006, p. 43-51.
Dans un article paru en 2006 dans la Revue des tudes no-hellniques, Zinovia
Vergi commente le voyage en Grce de Thophile Gautier, effectu lt 1852. Elle
dgage quatre axes de lecture : litinraire, le paysage, les espaces habits et les
habitants eux-mmes. An de jeter un il critique sur son propos, nous allons nous
intresser tout dabord ses conclusions en rsumant son point de vue et en le
confrontant avec nos propres observations. Dans un second temps, nous proposons de
dpasser son jugement en montrant que sa vision est restreinte ce que Gautier publie
dans Constantinople. En effet, dans cet ouvrage, notre crivain-voyageur ne traite que de
laller de son priple, alors quune analyse de son rcit de retour retour pourtant voqu
par Vergi permet dapporter quelques nuances par rapport aux premires impressions.

Le premier point abord par Vergi, litinraire, fait ofce dapproche gnrale du
sujet lui-mme, puisquelle introduit son propos par lattrait que reprsentent la
Mditerrane et sa lumire pour Gautier. Cela lui permet de replacer demble lauteur du
Capitaine Fracasse dans la grande veine des artistes nourris de culture classique et pris
dOrient. Cest ce double mouvement qui est la base mme de lexprience de Gautier :
rejoindre la Sublime Porte et lAsie, berceau du monde (Constantinople, p. 71) , tout en
passant par la Grce, source de la culture personnelle de Gautier. Ce nest qu la n de
la troisime page (Vergi, p. 45) que nous rentrons dans le vif du sujet, le voyage en Grce
proprement dit et litinraire pour sy rendre. De manire volontairement rductrice, Vergi
ne fait de Constantinople quune tape. Ce raccourci permet de donner lillusion que le but
du voyage tait la Grce elle-mme. Elle commence par voquer brivement le retour
avant de commenter litinraire de laller. En le comparant aux caractres propres la
littrature de voyage, elle montre que le texte de Gautier est typique de ce type de
discours. Elle relve trs justement la structure temporelle du rcit, bien marque dans les
premiers chapitres de Constantinople tranchant avec la description plus thmatique du
reste de louvrage qui permet, dune part, de suivre litinraire, dautre part, de donner
la narration son mouvement, de lextrieur vers lintrieur.
Dailleurs, les trois points suivants dcoulent de cette constatation et approchent la
rvlation de la Grce sous trois angles diffrents, presque chronologiques : la dcouverte
de lespace naturel, puis de larchitecture et enn de la population qui y vit. Vergi
commence par soulever la surprise ressentie par Gautier la vision de la moderne Crigo,
bien ple image de lantique Cythre. La suite de larticle met bien en vidence
limportance de la description architecturale dans le discours de Gautier, centr sur Syra,
lantique et la moderne, ses rues, ses bains et ses choppes et du premier regard de
lcrivain sur les Grecs, essentiellement travers les costumes. Mais laspect physique
des contemporains est si diffrent de celui que lAntiquit a g dans la sculpture : les
femmes sont des mgres hagardes , les hommes des brigands de
mlodrame (Constantinople, p. 69). Cependant, elle ne fait quefeurer les nombreuses
contradictions de Gautier, notamment dans ses descriptions du vtement populaire
traditionnel, o les qualicatifs sont tour tour dprciatifs (Constantinople, p. 60 et 68) ou
au contraire logieux, presque emphatiques (Constantinople, p. 64 et 67). En effet, il eut
t possible dinsister plus fortement sur les oppositions qui parsment le rcit de Gautier.

Tout dabord, Vergi aurait pu sappesantir davantage sur le hiatus que lon ressent,
la lecture des quelques pages concernant la Grce dans Constantinople, entre la vision
idalise que lAntiquit nous a transmise et la ralit observe par Gautier depuis le
Lonidas, puis terre Syra. Ce foss entre ce quil connat ou ce quoi il sattendait, ne
se limite pas Cythre ou aux autochtones, mais touche aussi larchitecture (Syra, image
dune ville en ruine et dune ville en construction , p. 68) et le costume (le noble Hellne
au chapeau de bas-normand, p. 60). Par ailleurs, on sent partout lil de lEuropen dans
la manire qua Gautier dobserver ce quil voit : il sattarde sur les cafs, symboles de la
vie citadine parisienne et fait sans cesse appel ses souvenirs dcole. Sa vision premire
de la Grce est donc en double opposition : dune part, avec ce quil connat la vie
urbaine occidentale et, dautre part, avec limage quil sest forge de la Grce hrite de
sa culture classique. Son discours, dans Constantinople, sorganise autour de ces
contradictions. Ainsi, lensemble de ce que Gautier voit de la Grce dans un premier
temps est soit une surprise dsagrable (Cythre, les chapeaux, les femmes de Syra), soit
dcrypt travers le prisme de la Grce ancienne : voyant le Taygte, il cite Virgile ; le
costume grec est dcrit par comparaison avec lAntiquit (la anelle et le drap de Phidias,
les gutres compares aux cnmides des hoplites, Constantinople, p. 67). Et ce quil ne
reconnat pas comme appartenant son monde ou celui de lAntiquit, il le raccroche
lOrient (les bains turcs, le nez aquilin est celui des Juifs ou des Arabes ou les femmes
pour qui la rclusion orientale semble dj commencer , Constantinople, p. 68). La
Grce qui se dvoile lui lors de son voyage aller est donc la croise de la Grce
antique, quil ne retrouve pas, de cet Orient quil aspire dcouvrir et dune Grce
moderne quil a du mal apprhender, si ce nest par le costume traditionnel.
En second, il aurait t intressant pour Vergi de relever la difcult commenter la
vision de la Grce de Gautier en se limitant aux quelques pages de Constantinople : il ne
touche terre qu Syra et ne voit que de trs loin la Grce continentale. Il sagit dun coup
dil trs limitatif, limage du voyageur moderne qui chercherait avoir un aperu de la
Grce contemporaine uniquement travers Mykonos ou Chios ! Cest pour nous un
lment cl dans la lecture du rcit de voyage de Gautier : il na pas encore vu la Grce
quand il arrive Constantinople. Et cela se manifeste dautant mieux quand on regarde de
plus prs la narration de son passage Athnes publi sparment quasi oubli par
Vergi. En effet, les passages quelle cite pour argumenter son analyse sont presque
exclusivement pris des quelques pages consacres au voyage vers Constantinople dans
louvrage ponyme, mis part quelques mentions marginales qui montrent quelle a lu les
crits concernant le retour (Vergi, p. 45). Pourtant, comme nous lavons soulign, Vergi
pressent tout le paradoxe de la situation : Gautier dcrit dans Constantinople une Grce
quil ne fait quefeurer depuis le bastingage du Lonidas et travers une journe passe
Syra. Il en a dailleurs lui-mme conscience : Je ne parle que de ce que jai vu
(Constantinople, p. 68) . Ce nest quau retour quil y passe plus de temps. Vergi en fait
dailleurs presque le but du voyage, laissant la capitale de lempire ottoman le rle
descale, pour ne pas dire dexcuse ( En effet, Gautier, en 1852, passa par
Constantinople pour aller en Grce , Vergi, p. 45) : il dbarque au Pire, visite Athnes
pendant quatre jours avant de se diriger vers Corinthe et de l Patras et Corfou. Sa
vritable dcouverte de lHellade a lieu ce moment-l et un coup dil son compte-
rendu, paru dans le Moniteur universel les 20, 21 et 27 octobre 1852, suft comprendre
quil sagit alors dune exprience tout autre que celle vcue auparavant.
Le ton gnral est beaucoup plus positif, on est loin de la dception de Cythre,
des autres ilots rocailleux ou des Grecs de Syra. Mme si on trouve encore au dbut
larrive au Pire un peu de contrarit dans la narration (Excursion, p. 119), trs vite la
vision de lAcropole, un rocher qui scintille, dor avec amour par le baiser du soleil
levant (Excursion, p. 119), donne une toute autre tournure au rcit. partir de l, cest le
lien avec lAntiquit qui prend toute sa dimension et comble enn ce foss que le
voyageur constatait jusqualors. Gautier offre au lecteur une numration de personnages
antiques quil se remmore (Pricls, Phidias, Ictinus, Alcibiade, Aspasie, Aristophane,
Eschyle, Platon, Thmistocle
1
). Il a besoin de ce lien visuel pour rendre la Grce vivante et
cest dailleurs ce quil dit : le pass est pour lui ici si vivace, quil permet peine au
prsent de subsister (Excursion, p. 120). Il compare mme les chevaux de sa calche
ceux de la frise du Parthnon (Excursion, p. 119). Il stend longuement sur sa visite de
lAcropole (Excursion, p. 132 147) : on reconnat ici le discours de lantiquaire, fascin
par la perfection architecturale antique. Cest la Grce immortelle qui mane des
monuments athniens. Pourtant, son rcit est aussi parsem dlments mettant en
lumire lhistoire de la Grce du XIX
e
sicle : il voque les crnes humains jonchant deci-
del le sol des ruines (Excursion, p. 136 et 144), la statue dOthon (Excursion, p. 121) ou
les images des hros de lindpendance aux murs des cafs (Excursion, p. 123). Le lien
avec lAntiquit tabli, la Grce prend une autre place : si dans Constantinople elle semble
tre plus proche de lOrient, dans lExcursion en Grce, elle retrouve sa place du ct de
l Occi dent dans une vi si on di chotomi que o l es Turcs sont qual i s de
Barbares (Excursion, p. 135 et 142). Les Grecs modernes sont dailleurs sortis de la
barbarie pour Gautier et rvent de faire dAthnes un nouveau Paris (Excursion, p.
128-129). Lespace architectural soppose dsormais lOrient qu prsent il connat : les
rues paves de Grce sont ainsi plus agrables pour le promeneur que les torrents de
pierre de Constantinople (Excursion, p. 122). La Grce est redcouverte, reprend sa
place, mais elle doit encore trouver une identit propre, affranchie de lAntiquit et de
lOccident qui sen rclame.
Toute la difcult pour le lecteur daujourdhui qui tente danalyser le voyage en
Grce de Thophile Gautier est que nous sommes limits une sorte de mise en bouche,
de trailer comme disent les Anglo-Saxons de ce qui aurait d devenir un vritable rcit
et qui na malheureusement jamais vu le jour. Cependant, nous sentons bien lvolution
entre un aller o Gautier na pas encore rellement dcouvert lOrient, si ce nest travers
les curiosits visibles Paris ou Londres, et le retour o il prend le temps, o les
premiers chocs culturels sont passs. Son esprit, libr de ces impressions initiales
communes de nombreux autres voyageurs, peut enn observer la Grce avec un il
plus positif, pour ne pas dire optimiste. Cependant, sa vision se cantonne souvent encore
trouver un lien avec une Antiquit jamais disparue. Mme si quelques rares allusions
la Grce contemporaine mergent dans son rcit, Gautier a du mal se dpartir de sa
culture classique et de lemprise exerce par sa propre civilisation. Ces aspects sont peut-
tre typiques de la littrature de voyage du milieu du XIX
e
sicle, mais font partie des
points qui, selon nous, manquent au commentaire de Vergi, tout en reprsentant lintrt
principal de ces quelques pages consacres la Grce par Thophile Gautier.
1
On notera que ces personnalits sont toutes de lpoque classique, qui reste longtemps lobjet principal dtude des
savants hellnistes, occultant tout un pan de lhistoire antique de la Grce.