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LA
QUERELLE
DES
ANCIENS ET DES MODERNES
EN FRANCE
DU iMEME AUTEUR :
in Romaulique au Xl'III'' sicle. Denis Diderot. Essai sur
son rle et son influence littraires. Langres, 191 3.
Le Rgne de Louis XIV et l'opinion publique en Allemagne.
Paris
1914.
EN PREPARATION :
La littrature alsacienne d'autre/ois et d'aujourd'hui.
LA
QUERELLE
DES
ANCIENS & DES MODERNES
EN FRANCE
De la Dfense et Illustration de la langue franaise
aux Parallles des anciens et des modernes.
Hubert GILLOT
AGRG DE l'uNIVERSIT
DOCTEUR S-LETTRES
PROFESSEUR FRANAIS A l'uNIVERSIT DE STRASBOURG
PARIS
LIBRAIRJE ANCIENNE HONOR CHAMPION
EDOUARD CHAMPION
5, QUAI MALAQUAIS, 5
1914
Tous droits rservs
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A LA MEMOIRE VNRE DE M(3N PRE
A MA MERE
Hommage de pieuse gratitude.
AVANT. PROPOS
Il a paru qu'aprs un demi-sicle de recherche littraire,
il
j
avait lieu de mettre jour lliistoire de la Querelle des
anciens et des modernes, et que, sans prjudice pour la
notorit et les mrites d'un ouvrage depuis longtemps clas-
sique, le moment tait venu, si l'on peut dire, de dclarer
prescription.
L'on s'est propos dans cette tude :
En premier lieu, de reprendre la documentation du sujet
au point o l'a laisse H. Rigault et de la complter par
l'apport de inatriaux nouveaux, travail sans
fin, par
dfi-
nition, et qui ne prsenterait, en somme, qu'un intrt de
statistique, s'il n'aboutissait dgager des faits nouveaux,
renouveler et a largir les horizons.
En second lieu, de suivre, la
faon des Parallles, le
dbat hors de la province littraire et de marquer, sans pr-
tendre, videmment, a une universalit qui dpasse la comp-
tence de l'historien de la littrature, les tapes principales de
la lutte qui met aux prises sur le terrain philosophique,
scientifique et artistique, les dfenseurs de la sticte obser-
vance antique et les champions des principes de libert et de
progrs, les partisans de l'anciennet et les partisans de
la nouveaut .
vm
Coiisidc'rce de ces points de rue multiples, replace dans le
cadre de niistoiredu temps et rattache ainsi ses origines et
son milieu, la Querelle des anciens et des modernes apparatra
non plus seulement comme un simple dbat acadmique institu
par des pdants ou des mdiocres en mal de rhabilitation onde
notorit, non plus mme comme une controt^erse fconde sur les
ides de dcadence et de progrs., mais comme une r^sultante
ncessaire du mouvement qui entraine le gnie franais dans
les voies de F Antiquit, et comme telle, troitement associe
aux destiiies du Classicis}ne franais, disons plus, aux des-
tines du gnie franais.
Anciens et modernes tra-
vaillent. au cours du Xl'I^ et du XVIP sicles, rsoudre le
problme que pose dans toute son ampleur la Renaissance. Au
dogmatisme des fervents de VAntiquit qui professent qu'il
n'est de salut pour le gnie franais en dehors de l'tude et de
limitation des Anciens et, emports par leur admiration pour
ces matres de tout savoir et de toute perjection, se trouvent,
comme on Va dit, conduits faire la part trop grande
l'emprunt et lobservation d'une stricte discipline en des
choses qui plus que toutes veulent de la libert et du mouvement
spontan [i] ,
les protagonistes du gnie moderne, conscients
de la diff'rence des temps, opposent un idal d'imitation plus
librale et plus large qui traite l'Antiquit non pas comme un
modle contrefaire, mais imiter, et non pas tant
imiter qu' atteindre, et non pas tant mme atteindre qu'
surpasser
(2)
.
La Querelle des anciens et des modernes est le conflit,
toujours actuel, des deux principes qui, depuis la Renaissance,
sollicitent concurremment le gnie national : le principe
d'Antiquit, dont se rclament les autoritaires et les tradi-
tionnalistes, tous ceux qui professent que le gnie franais
M) Faouet, LHuinaiiisnie franais, Revue bleue, 68.
121 Ibid., 72.
doit, sous peine de s\idiiU}-er. se rallacher troileinent
a
son ascendance grco-latine et cherche}- dans Vlude d'une
pense apparente^ et, si l'on peut dire, complmentaire de
la sienne, dans le cojnmerce d'une humanit
d'lite, l'en-
seignement le plus propre lui fournir le stock d'ides
gnrales et les mthodes de pense dont il a besoin pour
se dominer lui-mme et se raliser pleinement dans le sens de
son origiialit, et le principe de modernit
dfendu toutes
les poques par les esprits d'ajmnt-garde, par tous ceux qui,
convaincus qu'on ne recommence pas l'histoire et que la tche
du sicle a des exigences asse:{ pressantes pour rclamer tout
entires les nergies du prsent, veulent dvelopper le gnie
moderne dans le sens de ses tendances et, se disant que ce
serait grever
l'effort
humain de toutes les servitudes d'un
pass prim, alourdir en pure perle la marche du gnie
moderne et l'attarder a la pratique dune archologie inutile,
que de le charger du poids des ides, des mthodes et du savoir
d'une humanit dpasse, estiment servir le jnieux la cause du
progrs et de l'avenir en rduisant le plus possible la part des
Anciens dans la formation des Modernes.
Dans l'histoire du gnie
franais, la Querelle des anciens
et des modernes est plus et mieux qu'un simple accident : ufi
phnomne organique
;
plus et mieux qu'une question d'cole
et de parti : une question vitale, et, si l'on peut dire, une ques-
tion d'conomie nationale .
L'on tudie, dans ce premier volume, la Querelle depuis la
Renaissance qui donne une actualit toute nouvelle la ques-
tion de l'imitation et aux ides de progj's, jusqu' la manifes-
tation du 2
j
janvier lSj et l'apparition des Parallles de
Charles Perraidt, qui viennent clore la premire priode de
la lutte entre les anciens et les modernes. L'on se propose de
suivre, dans une tude ultrieure, les prolongements du dbat
hors des frontires, en Angleterre, en Hollande et en Aile-
X
tfiagtie et J'en mener le dveloppement, en France
^ jusqu' son
dnouement )uiturel : la rerolulion romantique qui une
formule de discipline et d'autorit substitue la formule
d'tfiancipation dfinitive
: toute libert au gnie.
Hommage soit rendu ici tous ceux qui ont bien voulu
faire
bnficier cette tude de leur expj^ience et de leur comp-
tence : Messieurs Emile Krant^ et Albert Collignon, de
l'Universit de Xancy., qui nous ont donn la premire ide de
ce travail, Monsieur Fernand Baldensperger, qui nous
a prt avec la plus grande libralit le secours de sa science
encjclopdique, Monsieur Gustave Lanson. qui a lu cet
ouvrage e?i tnaiiuscrit et nous a fourni de prcieuses indi-
cations.
Strasbourg, fvrier igi3.
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Thuane.

R. Gaguini Epistola; et orationes, Paris, lyoL.
P. DE Vaissire

De Roberti Gaguini vita et operibus, Austria Carnutum,
1896.
Paul Aemile.

De rbus gestis Francorum libri IV, Parisiis, i .^00. Traduction
de Jean Regnart, Paris, i58i.
Jean Bouchet.

Lamoureux transy sans espoir, Paris, (s. d.).

Les Anciennes et modernes gnalogies des Roys de France, Poitiers,


1527.
Nicolle Gilles.

Annales et Croniques de France, Paris, i525.
Jean Lemaire des Belges.

Illustrations de Gaule et Singularitez de Troye.
(Publies dans les uvres de Jean Lemaire par J. Steclier,t. I et II, Lou-
vain, 1882).
P. A. Becker.

Jean Lemaire der ersie humanistische Dichter Franckreichs,
Strassburg, 1893.
Gillis C0RROZET.

La Fleur des antiquitez, singularitez et excellences de la
plusque noble et triumphante ville et cite de Paris, capitalle du Royaulme
de France... Paris, i532.
Guillaume le Rouille.
Recueil de l'antique preexcellence de Gaule et des
Gaulois, Poitiers, 1546.
Jean Le Fvre de Dreux.

Les fleurs et antiquitez des Gaules, selon Julien
Csar, jouxte les croniques et rtcoUection des faictz haultains, gestes exquis
et honnestes manires de vivre des saiges et excellens clercz et grans philo-
sophes des Druide;, qui en leur temps ont rgi et gouvern tout le pays
de Gaulle, prsent dict France, et de la singularitez de la ville de Dreux en
France, avecques descriptions des boys, foretsz, vignes, vergiers et aultres
plaisans et beaulx lieux, estanset situez prs jouxte et alentour d'icelle ville.
Paris, i532. Rimpression dans H. de Montaiglon, Anciennes posies fran-
aises, VIII, 176 et suiv., i858.
Guillaume Postel.

Des Merveilles du monde et principalement des admi-
rables choses des Indes et du nouveau monde, Parisiis,
1549.

L'Histoire mmorable des expditions depuys le dluge faictes par les


Gauloys ou Franoys depuys la France jusques en Asie, ou en Thrace en
l'orientale partie de l'Europe et des commoditez ou incommoditez des divers
chemins pour
y
parvenir et retourner. Le tout en brief ou Epitome pour
monstrer avec quels moyens l'empire des infidles peut et doibt par euxestre
deffaict, Parisiis, i552.

De la Republique des Turcs par Guillaume Postel, cosmopolite, Poitiers,


i56o.

Linguarum duodecim characteribus ditferentium alphabetum introductio


ac legcndi modus long facillimus, Parisiis, i538.
G. Weill.
De Gulielmi Postelli vita et indole, Parisiis, 1892.
XVIII
Joannis Picard; Toltreriani.

De Prisca Celtopdia libri qumque Quibus
admiranda priscorum Gallorum doctrina et eruditio ostenditur, nec non
literas prius in Gallia fuisse, quam vel in Graecia, vcl in Italia ; simulque
Grcos ncdum Latinos scicntiam a priscisGallis (quos vel ab ipso Noachi
tcmpore Graecc philosophtes constat) habuissc, Parisisiis, i556.
Guillaume Du Bellay.

Epitomc de l'antiquit des Gaules et de la Fiance,
Paris, 1 543-1 556.
R">BERTi CcENALis Gallica historia, Parisiis, i357.
P. Ra.mi liber de moribus veterum Gallorum, Parisiis,
1559. Traduit par
.Michel De Castelneau : Traittdes faons et coustumes des anciens Gaulloys,
Paris, j58i.
Bellekorest.

Grandes annales et histoire gnrale de France, des la venue
des Francs en Gaule, jusques au rgne du roy trs chresticn Henry 111,
Paris,
157g.
Stephanus Forcatllus.
De Gallorum imperio et philosophia libri VII,
Lugduni, i5g5.
Le Fvre de la Boderie.

La Galliade ou de la rvolution des arts et
sciences, Paris,
1578.
E. Pasquier.

\'oir Bibliographie du chapitre
\'.
Vt. Hot-man.
FrancoGallia, Parisiis, iSy?.
Nicolas ViGMER.

Traict de Testt et l'orio-inc des .\nciens Franois, Troycs,
i582.

Bibliothque historialc, Paris, i588.


Claude Falciiet.
Recueil des antiquitez Gauloises et Franoises en F"rance,
Paris,
157g.
A. JoLv.

Benoit de Sainte-More et le nmian de Troie, Pans, 1869-71.
.lean Bodin.

Methodus ad facilem historiarum cognitionem, i566.

De la Republique, Paris, 1576.


L. Feugre.

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1859, t. I.
Delvaille.
Voir Bibliographie gnrale.
H. Baudrillart.

Jean Bodin et son temps, Paris, i833.
R. Flint.
Voir Bibliographie gnrale.
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Guil. Budi vita, Parisiis, 1342.

Le Time de Platon, Paris, i55i.

Trois Oraisons de Demosthene, Paris, i33i.

Le Phdon de Platon, Paris, i553.

Le Sympose de Platon, Paris, 1559.

Ludovici Regii Selectiores aliquot epistolae, Parisiis, i3Dg.

Les Politiques d'Aristote, Paris, 1376.

Exhortations aux Franois, Paris, iSyo.

Prolegomena politica, Lutetia-, 1575. {Dam, Honoiati Castellani Orationes,


i553).

Orationes duae habitae Parisiis, mensi octobri 137J, Lutetiae, ib-j5.

Deux oraisons franoises prononces Paris avant la lecture de Demos-


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XIX
Claude D-jret. Discours de la vrit des causes et elects des dcadences,
mutations, changemens, conversions, et ruines des Monarchies, Empires,
Royaumes et Republiques. Selon l'opinion et doctrine des anciens et mo-
dernes Mathmaticiens, Astrologues, Mages, Philosophes, Historiens, Poli-
tiques et Thologiens, Lyon, ibgb.
Lancelot de la Popelinire. Histoire des histoires avec l'Ide de l'Histoire
accomplie, Paris,
1399.
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La Pratique du Thtre, Paris, 1657.

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Paris, i663.)
Discours au Roy sur l'tablissement d'une seconde Acadm.ie dans la ville
de Paris. Paris, 1664.
Ch. Arnaud.

Etude sur la vie et les uvres de l'abb d'Aubignac et sur les
thories dramatiques au xvii sicle, Paris, 1887.
Dissertatio peripatetica de epico carmin Auctore Petro Matnbruno Arverno
Socifttate Jesu, Parisiis, i652.
XX
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Trait du Pome pique, dition de itiols Paris.
P. Cl. Mknestrier.

Des Ballets anciens et modernes selon les rgles du
Thtre, Paris, 1682.
Ji;nils(Du Jon'.

De Pictura Veterum Libri trs, Amstelaedami, i6J>7.
RoL.AND Frart de Chambrav.

Parallle de l'Architecture antique et de la
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1^87 ;
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Louis CotRAJOD.

Leons professes l'Ecole du Louvre, t. 111, Paris, 1901^.
CHAPITRE IL
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Claude DE Billard, sieur de Courgenay.
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Honor d'Urf.
Sylvanirc, Paris, 1627.
O.-C. Rkure.

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OoiER.

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Aulard.

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G. Lanson.

Sur les Discours de Corneille. (Rev. Cours et Conf., 1900-01.)
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Th. de Viau. Sein Leben u. seine Werke, Leipzig-Paris,
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Fr. Lachvre.

La Querelle des anciens et des modernes. Une premire
attaque inconnue de Claude Garnier, le dernier tenant de Ronsard contre
Thophile de Viau. (Bulletin du Bibliophile, dc. 191
1,
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H. Breitinger.

Les units d'Aristote, Genve,
1879.
W. w. WuRZBACH.

Lope de Vega, Leipzig,
1899.
Le Muet.

Manire de bastir pour toutes sortes de personnes, Paris, 1647.
Abraham Bosse.

Sentiments sur la distinction des diverses manires de
Peinture, Dessein et Graveure, et des Originaux d'avec leurs Copies... Paris,
1649.

Trait sur la Pratique des ordres de colonnes de l'architecture nomme


antique, Paris, 1664.
CHAPITRE III.
Discours en forme de comparaison sur les vies de Mose et d'Homre, Paris,
1604.
Du Souhait.

L'Iliade d'Homre, Prince des potes Grecs, avec la suite
d'icelle, ensemble le Ravissement d'Helene, sujiect de l'histoire de Troie,
i6io.
Ch. SoREC.

Le Berger extravagant, Paris, 1627.
Jean Chapelain.

Dialogue de la Lecture des Vieux Romans, Edition Feillet,
Paris, 1S70.
G. Collas.

Un pote protecteur des Lettres au xvn* sicle. J. Chapelain,
Paris, 1912.
XXI
GoDEAU.
Paraphrases despistres de saint Paul, Paris, 161^2.

Posies chrestiennes, Paris, 1646.

Discours sur les uvres de M. de Malherbe. (Dans uvres de Malherbe,


d. Lalanne, t. I, p. 365.)
Saint-Paul, Paris, 1634.
G. DE Balzac.

Les uvres diverses du Sieur de Balzac, Paris, 1664.

uvres, d. Moreau, Paris, 1854.


Le Tasse.

Discorsi del Poema eroico. (Dans Opre di Torquato Tasso,
vo, 1 1-12, Pisa, 182?.)
Paolo Bni.

Comparatione di Homero, Virgilio, e Torquato. Et a chi di loro
si debba la Palma nell' Heroico Poema, Padova, 1607.
Saint-Amant.

uvres compltes, d. Livet, Paris, i855.
P. Lemoyne.
Trait du Pome hroque. (Dans Saint-Lvuis, Paris, i658.)
G. de ScuDRY. Alaric, Paris, 1654.
De Marolles.

Trait du Pome Epique, Paris, 1GG2.
F. Strowskv.

Saint Franois de Sales, Paris, 1898.
P.-V. Delaporte. Du merveilleux dans la littrature franaise sous le
rgne de Louis XIV, Paris, i8gi.
J. DucHESNE.

Histoire des Pomes piques franais du xvii' sicle, Paris,
1870.
CHAPITRE IV.
G. DU Vair.

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J. DE Chabanel, Tolosain. Les sources de l'lgance franoise, Tolose, 1612.
L. G.RY. Des causes de la corruption de l'loquence, dialogue attribu
Tacite, Paris, i632, Paris, i63o.
Ren Bary.

La Rhtorique franoise. Nouvelle dition, Paris, lSg.
ScipiON-DuPLEix, Logique, Paris, i6o3.
Belot.
Apologie de la Langue Latine contre la Prface de Monsieur De la
Chambre, en son livre des Nouvelles conjectures de la digestion, Paris,
1637.
Godard.

La Langue franoise, Lyon, 1620.
Marin Cureau de la Chambre.
Discours prononc dans l'Acadmie franoise,
o il est prouv, que les Franois sont les plus capables de tous les Peuples
del perfection de l'Eloquence. (Fascicule sans lieu ni date de la Biblioth-
que de Reims. V. p. 846.)
Prface Pour la Version de la Physique d'Aristote {Dans Recueil des epistres,
lettres et prfaces, Paris, 1664.)

Nouvelles conjectures... Voir Bibliographie du chapitre suivant.


G. Colletet.
Discours de l'Eloquence et de l'Imitation des Anciens, Paris,
i658.
Trait de l'Epigramme, Paris, i658.
Racan.

uvres, Paris, 1724.
Vaugelas. Remarques sur la Langue Franoise. Edition d'Amsterdam,
i665.
E. Magne,

Le plaisant Abb de Boisrobert, Paris,
1909.
Goujet.

Bibliothque franoise, t. I,
19 et suiv.
CHAPITRE V.
De Launoy.

De varia Aristotelis fortuna, Paris, i653.
J. -Pierre Camus.

Les Diversitez, Paris, j6oq.
Gassrndi.
Exercitluiolies
paradoxicae advcrsus Aristotcleos. AmsicluJaini,
1649.
P. F. TiioMAS.
La philosophie cie Gassendi, Paris. i88y.
l.\ MoTHK LK N'aykr.
uvics, Drcsde, 1756.

Cinq
Dialogues faits l'imitation des Anciens par Oratius Tubero, Lige,
1673.

Hexameron rustique, Cologne, 1671.


L. Etienne.

Essai sur la Mothe le V^nyer, Paris,
1879.
Denis.

Sceptiques et Libertins, Caen, 1884. (Publi d'abord dans Mm. Ac.
Caou 1S84).
R. Kkrviler.

La Mothe le Vayer, Paris, 1879.
F. T. Pkrrens.

Les Libertins en France au xvn" sicle, Paris, 1896.
Ci. Naud.

Advis pour dresser une Bibliothque. Rimpression de la 2


di-
tion {1644).
Paris, 1S76.
Nald.eana et Patiniana.
Amsterdam, 170..
Cyrano de Bergerac.
uvres, d. Jacob, Paris, i8b8,
DBi.

Cyrano de Bergerac. Sein Leben und seine Werke, Bern, 190G.
Pierre Marin Cl'rkau dic i.a Ciiambrk.
Nouvelles conjectures sur la Digestion,
Paris, itK^.
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de
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Fr. BoLiLLiER.

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E. Krantz.

Essai sur l'esthtique de Descartes, Paris, 1882.
.\. Fouille.
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G. Lanson.

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Penses, fragments et lettres, d. Faugre, Paris,
1897.
BoLTROux. - Pascal, Paris, 1900.
G. Lanson.

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V. Giraud.
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L'erreur combattue. Discours acadmique o il est curieu-
sement prouv que le monde ne va point de mal en pis. Paris, 1641.
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Ch. Sorel.

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uvres diverses d'un auteur de sept ans, Paris, s. d.
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P. Mnard.
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C. Jourdain.
Histoire de l'Universit de Paris au xvn et au xviii sicle,
Paris, 1862.
Romain Rolland.
Histoire de l'Opra en Europe avant Lulli et Scarlatti,
Paris, 1895.
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Il Cortegiano. Le Parfait Courtisan de la dame de
cour. Trad. Duhamel, Paris, 1690.
Balthazar Oracles.
L'Homme de Cour. Trad. Amelot de la Houssaie,
Paris, i633.
Faret.

LHonneste homme, Paris, 1660.
Voiture.

uvres diverses, d. Pinchesnc,
1649.

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M. de ScuDRY.
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SoMAiZE.

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Ch. Sobel.
De la conaoissance des bons livres ou examen de plusieurs au-
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Madame de Svign.
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De Villiers.
Entretiens sur les Tragdies de ce temps, Paris,
1673.
Rderer. Mmoires pour servir l'histoire de la socit polie en France,
Paris, i833. (Dans uvres du Comte de Rderer, t. II.)
Sainte-Beuve.

Une ruelle potique sous Louis XIV,
1839. {Portraits de
Femmes, 1870.)
V. Cousin.

La socit franaise au xvii sicle, d'aprs le Grand Cyrus
de Mlle de Scudrj-,
2 dition, Paris, 1866.

Mme de Sabl. Nouvelles tudes sur les femmes illustres et la socit du


xTii sicle, Paris, 1869.
A. Fabre.

De la Correspondance de Flchier avec .Mme Deshoulires et sa
fille, Paris, 187 1.

La jeunesse de Flchier, Paris, 1882.


F. Brunetire. La socit prcieuse au xvii' sicle. Nouvelles tudes criti-
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F. Baldensperger.

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R. Kerviler et Ed. de Barthlmy. Conrart, Paris, 1881.
P. MoRiLLOT.

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H. Lantoink.

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G. CoMPAYR.

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F. Deltour. Les ennemis de Racine au ivii' sicle, Paris,
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Une seconde rvision des uvres du pote Thophile
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P. Bayle.

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L. P. Betz.

Bayle und die Nouvelles de la Rpublique des Lettres, Zurich,
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P. Bayle.

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Choix de la correspondance indite de Bayle, 1670-1706, Copen-
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F. Brunetire.
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Baillet.

Jugemens des savans, Paris, 1722.
Cursus philosophicus continuatus ex notissimis cuique principiis. Emnuele
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De Meteoris et Fossilibus libri duo, Parisiis, 1660.
Ren Bary.

La physique ou Selon les Anciens et les Modernes, il est trait
de tout ce qu'il a de plus curieux dans la Nature, Paris, 1671.
Ren le Bossu.

Parallle des principes de la physique d'Aristote et de celle
de Ren Des Cartes, Paris,
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Jacques Rohault.
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Trait de Physique, Paris, seconde dition, s. d.


Cl. Perrault.
Mmoires pour servir l'histoire naturelle des animaux,
Paris, 1676.
RGIS.
Systme de philosophie, Paris, 1690.
Recueil d'observations faites en plusieurs voyages par ordre de sa Majest
pour perfectionner l'Astronomie et la Gographie. Par Messieurs de l'Acad-
mie royale des Sciences, Paris, 1693.
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Edme
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Choix de pices du Thtre Franois. Chefs d'uvre de Boursault, Paris,


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Edme Boursault nach seinein Leben und seinen Werken,
Dissertation Strassburg. Metz, 1902.
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W. Daniels.
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Correspondance avec sa famille et ses amis, d. Lalanne,
Paris, 1858-1859.
Grard Gailly.
Bussy-Rabutin. Sa vie, ses uvres et ses amis, Paris,
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CoRBiNELLi.

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L'Enide, Paris, 1668.
M. Brdik.
Segrais, sa vie, ses ouvrages, Paris, i863.
P. Rapin.
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XXV
CoRDEMOY. Observations sur l'Histoire d'Hrodote. (Dans Divers Traite^ de
mtaphysique d'histoire et politique, Paris, i6gi.
P. BouHOURS. Entretiens d'Ariste et d'Eugne. Nouvelle dition, Paris,
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La manire de bien penser sur les ouvrages de l'esprit, la Haye,


1779.
S. DoNciEux,

Le P. Bonheurs, Paris, i886.
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G. Lanson.
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E. Faguet.

La rvolution littraire de 1660. (Propos littraires,
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Desmarets de Saint-Sorlin.

La Comparaison de la langue et de la posie
franoises avec la Latine, Paris, 1670.
Trait pour juger des Potes Grecs, Latins et Franois (Dans Clovis, 1673).
De Marolles.

Considrations en faveur de la langue Franoise au sujet d'un
livre... Paris,
1677.
P. Lucas.

De monumentis publicis latine inscribendis, Paris, r677.
Fr. Charpentier.
Deftence de la langue Franoise pour l'inscription de l'arc
de Triomphe, Paris, 1676.
Excellence de la langue Franoise, Paris, 1688.

Discours de M. Charpentier prononc l'Acadmie Franoise, le i3 juin


1693, la rception de M. l'abb Bignon et M. de La Bruyre, s, 1. n. d.
Abb Tallemant le jeune.

Pangyriques et Harangues, Paris, 1680.
De Launay. Institutions du Droit romain et du Droit Franais, Paris, 1686.
GuRET.

Entretiens sur l'loquence de la Chaire et du Barreau, Paris, 1666.
Jacques de Cassagnes.

La Rhtorique de Ciceron ou les trois livres du
Dialogue de l'Orateur traduits en Franois, Paris, 1673.

L'Histoire de la Guerre des Romains de Salluste, Paris, 1675.


P. BouHOURS.

Doutes sur la Langue Franoise, Paris,
1674.

Remarques nouvelles sur la Langue Franoise,


3" dition, Paris, 1682.

Autres remarques nouvelles sur la Langue Franoise, Paris, 1692.


L'Abb d'Anet.

Nouveau Dictionnaire Franois et Latin, Paris, i683.
Louis-Augustin Alemand.

Nouvelles observations ou Guerre Civile des Fran-
ois, sur La Langue, Paris, 1688.
Audry de Bois-Regard.

Rflexions sur l'usage prsent de la langue Franoise,


Paris, 1689.
De Boissimon.

Les beauts de l'ancienne loquence opposes aux affectations


de la moderne, Amsterdam, 1689.
Gillet.

Plaidoyers et autres uvres, Paris, 1696. S'y trouve: Discours sur
le gnie de la langue Franoise et la manire de traduire. Qui contient aussi
quelques Rgles pour l'Eloquence, et quelques Reflexions sur l'usage de nos-
tre Barreau, compar celuy de l'ancienne Rome.
Sainte-Beuve.

Santeul ou de la Posie latine sous Louis XIV, i septembre,
8 septembre i855. {Causeries du Lundi, t. XII.)
XXVI
VissAC.

De la Posie latine en France au sicle de Louis XIV, Paris,
1862.
F. Baluenspf.rgkr.
Comment le xviii'' sicle comprenait l'universalit de la
langue franaise. (Dans Etudes J'Iiistoire littraire, Premire srie, Paris,
1907.)
CHAPITRE VI.
L'Art de Peinture de C. A. Du I"ri;snoy traduit en Franois par M. de Piles,
4 d., Paris, lybi.
Roger DK PiLKs.

Dialogue sur le coloris, Paris, 1673. (A la suite des Com'er-
sations sur la Peinture.)
Conversations sur la Connoissance de la Peinture et sur le Jugement qu'on
doit faire des tableaux, o par occasion il est parl de la vie de Rubens, et de
quelques-uns de ses plus beaux ouvrages, Paris, 1677. Nous renvoyons
l'dition de 1775.
(Recueil de divers ouvrages sur la Peinture et le Coloris par
M. de Piles.)
Dissertations sur les ouvrages des plus fameux Peintres, Paris, 1681.

Abrg de la vie des Peintres, Paris, 1690.


FLiBiEN.

Entretiens sur la vie des Peintres, Paris, 1666-1688,
Franois Blondel.
Cours d'Architecture, Paris, i683.
Claude Perrault.

Dix livres d'Architecture de Vitruve, Paris. 1673
;
2*
d., 1684.

Ordonnance des cinq espces de colonnes selon la mthode des anciens,


Paris, i683.
P. Lacroix.

Revue universelle des Arts, i856-57, t. IV.

1863-64, * XVIII. La querelle des Anciens et des Modernes au point de vue


des beaux-arts. (Traite du Dialogue des Parallles sur l'art.)
H. JouiN.

Confrences de l'Acadmie royale de peinture et de sculpture,
Paris, i883.
A. Fontaine.

Confrences indites de l'Acadmie royale de peinture et de
sculpture, Paris, 1906.

Les doctrines d'art en France. De Poussin Diderot, Paris, 1908.


L. HouRTiCQ.

L'art acadmique, Rev. Paris, i" janvier et i" juillet
1904.
Pierre Marcel.

La peinture franaise de la mort de Le Brun la mort de
Watteau, Paris,
1904.

Ch. Le Brun, Paris,


1909.
H. Lemonnier.
-
L'art franais au temps de Louis XIV (1661-1690), Paris,
1911.

L'art moderne, Paris, 1912.


Claude Perrault.

De la musique des anciens (Dans Essais de Physique, t. II
,
Paris, 1680-1688).
Romain Rolland.
Voir Bibliographie du ch. 1, IIP partie.
CHAPITRE VII.
Desmarets de Saint-Sorlin.
La Vrit des Fables, Paris, 1648.

Clovis, Leyde, 1657.

Marie-Madeleine, Paris, i66g.

(Le Sieur de Boisval) Esther, Paris, 1670.

Excellences et Plaintes de la Posie hroque, Paris, 1670.

La Dcffcnse du Pome hroque, Paris,


1674.
XXVII
La Comparaison de la langue et de la posie franoise, (Voir Bibliographie
du ch. V.
Traite pour juger des Potes Grecs et Latins. (Idem).
NiSARD.
Histoire de la Littrature franaise, t. IV. Paris, 1861.
Sainte-Beuve.

Port-Royal, t. IV.
R. Kerviler.

Dcsmarets de Saint-Sorlin, Paris,
187g.
Delaporte.

Voir Bibliographie du ch. III, IP partie.
FoNTENELLE.
uvres, Paris,
1790.
Laborde-Milaa.
Fontenelle, Paris, 1905.
L. Maigron.

Fontenelle, Paris, 1906.
Delvaille.
Ouvrage cit.
Rmy de Gourmont.

Promenades littraires, II, 1906.
Pierre Perrault.

La Secchia rapita, traduit par Perrault, Paris, 1678.

Critique des deux tragdies d'Iphignie d'Euripide et de M. Racine et la


comparaison de l'une avec l'autre. (Bibliothque nationale, manuscr. fonds
franais, n* 2385.
Cl. Perrault.

Le Corbeau guri par la Cigogne ou l'Ingrat parfait (dans
Joly, Remarques sur le dictionnaire de Bayle).
Ch. Perrault.

Critique de l'opra ou Examen de la tragdie intitule Alceste
ou le Triomphe d'Alcide, Paris,
1674.

Lettre M. Charpentier, de l'Acadmie franoise, sur la prface de l'Iphi-


gnie de M. Racine. Publi dans :
Recueil de divers ouvrages en prose et en vers, ddi S. A. Mgr le prince de
Conti par Le Laboureur, Paris, 1675. Seconde dition, 1676.
Recueil de divers ouvrages en vers et en prose avec une lettre de M. Bontemps
par Perrault, Paris, 1673.
Discours prononcs l'Acadmie franoise le XIII aoust M.D.C.LXXIV la
rception de Monsieur l'abb Huet, sous prcepteur de M. le Dauphin, avec
quelques ouvrages de posie qui
y
furent lus et rcits le mme jour, Paris,
1674.
Ch. Perrault.
Saint-Paulin, Paris, 1686.

Paralelles des Anciens et des Modernes. Nouv. d., Amsterdam, 1693.


C'est celte dition que renvoient nos citations pour les quatre premiers
dialogues.

Paralelles.... Edition de
1697,
Paris.

Lettre Monsieur D*** touchant la prface de son ode sur la prise de


Namur, avec une autre lettre ( Monsieur
p***)
o l'on compare l'ode de
Monsieur D*"^* avec celle que Monsieur Chapelain fit autrefois pour le car-
dinal de Richelieu, s. 1. n. d.
-
Cabinet des beaux-arts ou recueil d'estampes graves d'aprs les tableaux
d'un plafond o les beaux-arts sont reprsents, avec l'explication de ces
mmes tableaux, Paris, 1690.

Les Hommes illustres qui ont paru en France pendant le sicle. Augment
des Eloges de Messieurs Arnauld et Pascal, Paris, 1696-1701.

Mmoires. Ed. Paul Lacroix, Paris, 1878, et Ed. Patte (Dans uvres choi-
sies, 1826).

Mmoires de ma vie et Voyage de Cl. Perrault Bordeaux, publi par P.


Bonnefon, Paris,
1909.
H. DE LA Ville de Mirmont.

La jeunesse de Ch. Perrault, Minerva, i mai,
i5 mai igo3.
XXVI II
p. BosNKFON.

Cil. Perrault. Essai sur sa vie et ses ouvrages. Rcv. Hist. litt.
Ff., juillct-scpt. 1904;
Gh. Perrault littrateur et acadmicien. Id. oct.-dcc.
igob
;
Les dernires annes de Ch. Perrault, Id. oct.-dcc. igo6.
Saintk-Beuvb.
Lundis, V
;
Nouveaux Lundis, I.
NiSARD.

Histoire de la littrature franaise. Voir plus haut.
Ant. .\rnauld.
uvres, Paris,
1 775-1 781.

(Euvres, Lausanne, 1783.


Ch. Urbain.

La Lettre d'Arnauld Ch. Perrault, apprcie par Bossuet.
Revue Bossuet,
1903, p.
38.
Lettre de M. (Charles) Perrault M. l'abb Mnage, contre un discours de
M. Francius, professeur Amsterdam, Mercure, mars 1690.
Dacier.

Remarques critiques sur les uvres d'Horace, t. VI, Paris, 1687.
La Potique d'Aristote. Traduite du Franois. Avec des Remarques de M.
Dacier, Paris, 1G92.
Longepierre. Discours sur les Anciens, Paris, 1G87.
HuET.

Lettre Perrault. (A la hn des Mmoires de Huet, d. Nisard, i853.
Se trouve aussi dans Pices fugitives d'histoire et de littrature ancienne et
moderne,
409-450,
Paris,
1704,
et dans Tilladet. Dissertations sur diverses
matires de religion et de philologie, t. I, 17 12.
Franois de Callires.
Histoire potique de la guerre nouvellement dclare
entre les anciens et les modernes, Paris, 1688.
P. BouHouRS.

Penses ingnieuses des anciens et des modernes. Nouvelle
dition, Lyon, 1698.
Le Journal des Savans, Paris. (A partir de i665).
Mercurk galant, Paris. (A partir de
1672).
Nouvelles de la Rpublique des Lettres, Amsterdam. (A partir de
1684).
Bibliothque universelle et historique, Amsterdam. (A partir de i686).
Histoire des ouvrages des Savants, Amsterdam. (A partir de 1687).
W. Temple.
CEuvres mles, Utrecht, i6q3.
CHAPITRE VIII
L. P. Bktz.

La littrature compare. Essai Bibliographique, Strasbourg,
1900.
Houdar db la Motte.

uvres, Paris,
1754.
P. Dupont.
Un pote-philosophe au commencement du dix-huitime sicle.
Hondar de la Motte, Paris, 1898.
Ren D'Argenson.

Mmoires, Paris, 1S25.
Grimm.

Correspondance littraire, philosophique et critique. Edition Tour-
neux, Paris, 1877-1882.
Textk. J.-J. Rousseau et les origines du cosmopolitisme littraire, Paris,
r8g3.
P. Stapfer. Racine et V. Hugo, Paris, 1887.
Vallas.
La musique l'Acadmie de Lyon au xviii* sicle, Lyon,
1907.
Fleurv. Trait du ciioix de la mthode des tudes, Paris, 1687.
PREMIRE PARTIE
LE SICLE DE LA RENAISSANCE
CHAPITRE PREMIER
La Renaissance nationale et moderne : la question
des anciens et des modernes.
I. Le relvement matriel et moral de la France au lendemain de la guerre de
Cent-Ans. Dveloppement du sentiment national et de l'orgueil patrio-
tique Hautes ambitions de la France : ses rves de conqute et de
suprmatie universelles.
II. La littrature patriotique : dithyrambes en l'honneur de la nation fran-
aise. La nation insuprable .
III. Essor intellectuel de la France La Renaissance s'panouit autour de
Franois l" . La personnalit du roi-chevalier. Athnes et Rome revivent
en France, grce au plus magnifique des Mcnes. La France se prdit
de brillantes destines : la civilisation franaise surpassera la civilisation
antique.
IV'. Mpris des Italiens l'gard des c Barbares d'Outre-Monts. Rpliques
de l'amour-propre franais. Le Discours de Ch. Longueil ((5o8).
\'.
Les conqutes de l'ge moderne. L'hymne au progrs. En quels termes se
pose la question des anciens et des modernes.
I.
La rsistance l'Anglais, l'avnement d'une royaut forte,
bienfaisante, respecte, agrandie et unifie grce au hasard
des circonstances et aux efforts d'une politique avise, ont
donn la France la conscience d'elle-mme. La monarchie
franaise est ne, mais aussi la nation franaise, cette unit
morale, cette me collective qu'exprime un mot nouveau : la
patrie, mais aussi un sentiment : le sentiment national (i),
qui, grandi au contact de l'tranger, parmi les dsastres de
(i) Voir GuiBAL et le beau chapitre d'HANOTAix : Tableau de la France en
1614, 386, Conclusion : l'unit; l'ide de patrie; la centralisation.

4

l'invasion et les malheurs, sera, ds lors, l'une des forces
vives, l'un des ressorts les plus puissants de l'me franaise.
Parmi les grands Etats qui se crent, la France occupe la
premire place. De Louis XI Franois 1", de la victoire
sur l'Anglais au triomphe de Charles-Quint, la monarchie
franaise exercera en Europe cette prpondrance qu'auto-
risent et la politique de ses rois et son glorieux pass et
l'tendue de son territoire et les inpuisables ressources de
son sol et de son industrie.
Ranimes par la lutte contre l'envahisseur, les nergies
franaises prennent leur essor. Une re de prosprit s'ouvre
avec Charles VIII. Au dbut du xvi* sicle s'acclre la
Renaissance conomique commence dans le dernier tiers
du xv^ sicle. Un sol fertile est conquis sur les dserts
qu'avait laisss derrire elle l'invasion conqurante. La popu-
lation rurale se reconstitue. La sagesse du gouvernement
royal facilite le relvement de la richesse industrielle. Des
centres de fabrication se crent
;
de nouvelles mthodes sont
introduites
;
les industries textiles, l'industrie de la soie,
des mtaux, de l'imprimerie, s'acclimatent promptement. La
multiplication des foires et marchs, le dveloppement des
transactions commerciales, les privilges accords aux
marchands sans distinction de patrie, l'amlioration des
voies de transport, la diminution des barrires fiscales et la
rforme montaire favorisent le rveil du commerce national
et la formation de la richesse publique. La France se place
d'emble au rang de premire puissance sur le march euro-
pen. Pourquoi n'aspirerait-elle point la suprmatie cono-
mique en Europe et hors d'Europe ? Et voici, en effet,
qu'elle se prend un rve grandiose : elle convoite la domi-
nation commerciale de la Mditerrane. Elle pousse des
pointes jusqu'en Orient. Charles VIII, Louis XII travaillent
raliser cette haute ambition qui ne sera point sans ins-
pirer les projets d'Italie.
La scurit enfante le bien-tre et suggre les raffinements
du luxe. La France est en fte. Il semble qu'on ait hte de
se ddommager des misres d'hier. Ce n'est point assez de
la scurit reconquise ; l'on veut vivre sa vie en joie et en

5
-
beaut. La proccupation du dcor extrieur apparat. La
silhouette des villes et des habitations se transforme. Dans
ces lieux de dfense qu'avaient t les chteaux et les villes,
dans les sombres rduits d'autrefois, l'on fait pntrer des
flots de lumire et de gaiet. Le dveloppement de l'indus-
trie de la soie met la mode les riches costumes scintillants.
On aime les lourdes toffes qui donnent aux petites gens
mmes l'apparence de princes. Le roi fastueux par excellence,
Franois P"", montre l'exemple des prodigalits. Nobles et
bourgeois riches adoptent les modes italiennes et appellent
les mtaux les plus rares rehausser l'clat des vtements
somptueux. Plus d'un se ruine cette mulation coteuse.
Allgresse, confiance en la vie, confiance en soi-mme,
confiance en la toute-puissance de l'homme, ainsi se rsume,
a-t-ondit, l'tat d'esprit d'une nation qui, prouve au plus
intime d'elle-mme par une guerre sculaire, s'est recon-
quise et, rgnre, affirme sa volont de puissance en une
nergique reprise la vie (i).
L'ide chre la royaut franaise du Moyen ge revit dans
l'imagination romanesque, maladive, de Charles VIII
;
elle
sera la hantise de Louis XII
;
elle inspirera Franois P''
sa politique d'expansion et de conqute : la royaut fran-
aise divine entre toutes, privilgie du Ciel qui lui a confi
le glaive temporel, gardienne de la foi, la premire et la plus
noble puissance chrtienne, n'a d'gale que la puissance de
l'Empereur. Le roi de France est parmi les autres rois et
princes de ce sicle comme l'toile du matin parmi les
nuages de midi, et par-dessus tous les rois du monde il
dtient la couronne de la libert et de la gloire
(2).
Il est
(i) Voir Maulde de la CLAviiiiiK, Origines de la Rvolution franaise, et
Imbart de la Tour, Origines de la Rforme, Livre II, Ch. ii.
(2)
De Grassaille, Regalitim Franci (i538), i. L'auteur de ce livre qui peut
tre pris comme type des pangyriques de la royaut franaise si nombreux
au xvi* sicle, le Manuel royal de Brche
(1544),
par exemple, le Trait de
l'origine, progre:^ et excellence du royaume et monarchie des Franoys et
couronne de France (i56i), le Trait de la grandeur et des droits de la cou-
ronne de France
(1587),
etc., dmontre par de nombreuses preuves (Sainte
Ampoule, lis et oriflamme octroys Clovis, don de gurir les croueiles) que
le roi de France est le vicaire du Christ sur la terre et un second soleil dans

b

le roi de la terre, roy des roys, et seigneur des seigneurs,
et prince des princes de la terre (i) . Indpendant du pape
et souverain absolu dans ses Etats, au temporel, il surpasse
l'empereur lui-mme. Les rois de France sont les hritiers
de Charlemagne... Ainsi dmontrent les lgistes
(2),
et
s'inspirant du droit romain, ils formulent une thorie qui
aboutit reconstituer la puissance impriale en la personne
du roi de France.
Thorie bien propre exalter l'orgueil de la monarchie
franaise, en vrit ! galer ainsi la royaut franaise ce
que l'histoire des peuples pouvait citer de plus glorieux,
l'assimiler la puissance des empereurs romains, lui assigner
le rle de dirigeante des peuples chrtiens, n'tait-ce point
lgitimer par les meilleures raisons les ambitions les plus
hardies ? Et voici, en effet, que le roi de France aspire h
jouer en Europe le rle d'un Charlemagne
(3).
Vaincue hier,
la France se rveillait aujourd'hui conqurante. Elle rvait
des entreprises qui la feraient souveraine de la Chrtient.
Le roi de F'rance trs chrestien, premier de tous les Roys
et princes chrestiens
, le seul qui se reconnt le droit de
traiter d'gal gal avec le vicaire du Christ, caresse l'ide
l'univers. Il n'est pas sujet de l'empereur. Il peut tre lu empereur. Il est dans
son royaume le corporal de Dieu. Voir G. Weill, Thories sur le pouvoir royal.
Voir aussi la conception que professe Seyssel de la personnalit royale, per-
sonnalit quasi-divine dans la Grant Monarchie de France (\b\^]\ V Institution
du prince
(1347)
et V Histoire singulire du roy Louis XII (i538) : Dmons-
tration trs claire que Dieu a plus de sollicitude de la France qu'il n'en a de
tous les tats temporels. A consulter sur ce point Dufayard, Cl. Seisselii vita,
63 et voir aussi Weill, De G. Postelli vita,
89.
(1)
Prophtie de Jean Michel. Voir Du la Pilorgerie, Campagnes et Bulletins
,
43:^.
(2)
Voir EsMEiN, Cours lmentaire,
349.
(3)
Louis Sforza au roi : Quand vous me voudrez croire, je vous aiderai
vous faire plus grand que ne fut jamais Charlemagne. Cit par Pii.orgerik,
66. O regem non solum Francorum regno sed omnium gentium imperio
dignissimum. (Ramus, Oratio de studiis philosophi et eloquentix conjungendis.
)
N'oir encore l'Apologie de Marus Equicolus (cite dans ce chapitre) qui sou-
haite au roi la couronne impriale, et aussi la thorie imprialiste formule
par L. Le Roy dans ses Monarchiques (Beckkr, Loys Le Roy, 2
19). De ce mme
tat d'esprit procdent les thories des pangallistes qui, nous le verrons,
veulent dtrner les Romains de leur renomme de matres du monde et font
des Gaulois les princes de la gloire universelle.
d'asseoir ostensiblement sa puissance temporelle en Orient,
en reprenant Constantinople sur le Turc (i). Projet de croi-
sade qui devait rester comme une sorte de mirage lointain
et faire place un rve plus tangible, et, semblait-il, plus
facilement ralisable. La France jette les yeux sur l'Italie,
qui, lui dmontrent ses historiens officiels, un Claude
Seyssel, par exemple, fit partie lgitime du royaume des
Gaules. Charles VIII semble vouloir renouveler les conqutes
piques de Charlemagne (2). L'auteur de la Lgende dore
n'attend point les faits pour magnifier le roi-empereur. En
un s3^mbolisme transparent, il montre Charles le Grand
prsentant Charles VIII Dieu le Pre parmi les splendeurs
du Ciel et l'admiration de la terre. Comme autrefois Philippe
le Bel, la pense d'une monarchie universelle dont le roi de
France serait le chef et Constantinople la capitale, hante le
cerveau de Charles VIII, et la perte du royaume de Naples
(i) Sur les formes diverses que rcvct le projet de croisade dans les crits
des contemporains : croisade religieuse, conqute de la Terre Sainte chez
Sadolet, croisade contre le Turc en vue de sauvegarder la civilisation euro-
penne contre les empitements de la barbarie turque et d'assurer l'Europe
le repos dont elle a besoin pour dvelopper les conqutes de la Renaissance
chez Le Roy, voir Becker, Loys Le Roy, 55. Voir aussi Le Rouille, chap. VI
de celte tude.
(2)
Voir Maulde de la Clavibe, Louise de Savoie,
95.
Seyssel compare
plusieurs reprises Louis XII Charlemagne et, avec son emphase coutumire,
dmontre que, loin de lui tre inlrieur, il le dpasse plus d'un gard.
Feray congnoistre qu'en temps de nul autre Roy sans point excepter Charles
le Grand : lequel sans point de difficult a est le plus puissant, le plus glo-
rieux, et le plus magnanime de tous les autres, le royaume de France ne fut
jamais si opulent, si paisible, si puissant, si glorieux, ne si heureux, comme
il est prsent soubz l'obissance du Roy Loys douziesme. Et qu'on ne ny
doit point prfrer ne iceluy Charles nomm le Grand, ne Loys nomm le
sainct, ne Philippe Dieudonn dict Auguste... ne Charles dict le quint, qu'on
dict le saige (Histoire du Roy Loys XII, 8). Il a conquis Gnes non pas en
trente et trois ans ne par long sige, si comme fist Charles le Grand : mais en
deux jours sans sjourner vaincu et subjugu la cit de Gennes, qui aupara-
vant jamais n'avoit est subjugue par force (Ibid., 20). Le parallle se pour-
suit entre Charlemagne et Louis XII, l'un fondateur de l'Universit de Paris,
^'autre protecteur des lettres. Ajoutons que Jean Lemaire avait compar
Louis XII Charlemagne : est en plusieurs choses comparable audit empe-
reur ,
{Illustr., livre I, ch. i,
474).
Un peu plus tard, Ronsard dans son Avis
Au lecteur
(1572) en tie de la Franciade, crira de Charles IX : ...et dont
l'esprance ne promet rien de moins aux F"ranois que les heureuses victoires
de Charlemaigne son ayeul. (Ed. Blanchf.main, III, 10.)

8

matera si peu l'insolence des Franais, que la possession
du fief d'Anjou, premire tape sur la route de Constan-
tinople, restera l'ide fixe de Louis XII, la manie ,
la
mgalomanie qui lui fera ngliger les intrts vrais de la
France pour s'garer la poursuite d'une chimre de gran-
deur.
Un instant l'on put croire que se ralist la prophtie de
Jean Michel (i), prdisant la royaut de Jrusalem au trs
loyal rformateur de tout le sicle, souverain et dominateur
de tous les dominans et unique monarchie du monde . De
mmoire d'homme, arme aussi brillante n'avait travers les
monts. Des capitaines comparables aux seuls preux de Char-
lemagne la composaient. Il suffisait qu'elle surgt pour que
victoire ft gagne. Quelcunque part l'pe peut pntrer,
disait un contemporain, vertu de Franois passe. La sup-
riorit militaire de la France sur un pays qui brillait de tout
l'clat des arts pacifiques, tait apparue l'Europe contrainte
un moment de s'incliner devant Charles VIII N'avait-il
point, successeur prdestin de Charlemagne, drap dans la
pourpre des Csars et coiff de la couronne impriale, che-
vauch triomphalement travers la foule des Napolitains qui,
rapporte un homme du temps, lui baisoient les pies... les
autres. les mains, touchoient son cheval, puis le baisoient et
crioient haulte voix, Nol, Nol, les autres : Benedictus
qui venit in nomine Domini
(2)
? L'on comprend cet aveu
de fiert du roi lui-mme demandant M. de Bourbon, le
28 mars, qu'on chantt un Te Deum pour clbrer sa victoire,
attendu, ajoutait-il, que
y
a acquis la nation de l'honneur
et renomme largement, et autant qu'il est possible. On parle
(i) Voir De la Pilorgerik,
46.
(2)
VoirPiLORGERiE, Ibid., 200. A noter cette conscience qu'a le roi d'avoir enlev
aux Italiens la prpondrance politique qu'ils dtenaient jusque-l en Europe,
peu prs en ces mmes annes o les Franais se vantent d'avoir dtrn de leur
suprmatie spirituelle les Italiens. Je vous asseure qu'il
y
a mille ans que guerre
ne fut si vivement, si diligemment, ne en si grande hardiesse mene, ne exerce
sans rbellion, rsistance, ne empeschcment au moins bien peu, dont de ma
part je bnys Dieu et donne merveilles veti que j'ay veti et treitv par les
histoyres que toutes ces Italies par cy devant ont est fort craindre et qu'il:^
ont par cy devant gouvern toute la monarchie du monde et tenu tout en leur
obissance. Ibid., 402.

9

sans cesse de mon exploit et de mon artillerie, laquelle, h
ceste fois, ils ont congneue autrement qu'ilz ne cuidoient .
Plus ambitieux et moins modr dans la victoire, procla-
maient les contemporains, il et pu se tailler la part du lion,
s'adjuger l'Italie, s'investir de la dignit impriale (i). Rus-
site aussi brillante ne s'expliquait point par des raisons
humaines : la volont divine prdestinait la France au rle
de victorieuse parmi les peuples...
(2).
Le mauvais hasard d'un accident avait coup court aux
ambitions jamais lasses du vainqueur de Fornoue : la France
se rveillait du rve glorieux de Charles VIII sur les mcomp-
tes de Louis XII... Mais encore la faillite un peu piteuse des
grandes entreprises d'Outre-Monts ne pouvait-elle etfacer le
souvenir des chevauches merveilleuses, comparables ces
gestes piques dont le rcit hantait le cerveau de Charles VIII.
(i) Le Roy Charles, crit Seyssel {Histoire du Roy Loys XII, 22, v') obtint
le tiltre d'Empereur, qui avoit est continu entre les Grecz depuis Constantin
le grand jusques son temps, mais le Roy Loys luy estant offert par Icdict
Maximilian avecques parties et conditions raisonnables l'a reffus par adven-
ture par plus grand sens de plus hault cueur, et plus grand proffit de son
royaume que le Roy Charles ne l'accepta, car ledict Empire fut occasion de
plusieurs grans guerres et dissentions qui furent entre les successeurs dudict
Charles, dont l'Empire et le royaume furent depuis presque exterminez, et
vindreni et tombrent en aultre ligne. Et d'autre part n'eust il pas est bien
ays au Roy Loys, aprs la conqueste du duch de Milan, de Gennes et
consquemment du royaume de Naples^ subjuguer toute l'Italie en suyvant
l'heur de sa victoire ? Certes il l'eust peu si ayseement faire qu'il eust voulu :
mais il s'est content d'avoir la part qu'il entendoit lui appartenir par raison,
sans vouloir entreprendre sur les autres (tant qu'il a refus la ville de Pise qui
vouloit se donner lui) tant a craint d'estre nomm tyrant et occupateur.
(22, v.) Il n'est, comme bien l'on pense, nullement embarrass pour excuser
la perte du royaume de Naples
(11, v et
27).
(2)
Voir CoMMYNES. Passage cit par Pilorgerie, 189. Le roi avait inscrit sur
sa bannire : Voliintas Dei
;
missus a Deo. Seyssel, dans VHistoire de Louis
XII {20),
crit propos de la campagne de Gnes : Parquoy il n'est homme
qui puisse dire que cecy ne soit ouvrage de Dieu, non point des hommes,
d'avoir par deuK victoires si glorieuses sans perte de ses gens... subjugu la
cit de Gennes. Ailleurs (ig, v) : Et furent toutes les deux victoires (Gnes
et Milan) les plus heureuses et glorieuses dont l'on ait jamais ouy parler.
Voir encore le Prologue de la traduction des Histoires de Justin (i559), o,
avec l'emphase laudative qui lui est propre

il s'en justifie plusieurs
reprises

il dclare que ses victoires l'emportent sur toutes les victoires que
relatent les historiens anciens. E. Pasquier (Lettres 1,
xii, 20, C.) crira:
... ne voyez-vous un Roy Charles huictiesme avoir faict trembler une Rome
.'

lO
Pourquoi Franois I'^'' ne tiendrait-il pas les promesses de
ses devanciers ? Cette couronne impriale que Charles VIII,
disait la voix publique, entendait rapporter de Rome, la
valeur chevaleresque et fortune du jeune roi lev par une
mre ambitieuse (,i) et tenace dans des ides de folle grandeur
et des rves de domination universelle, la conquerrait comme
en se jouant. Tel le Franois F"'" de la fresque du Vatican
qui, reconnaissable sous les traits de Charlemagne, reoit de
Lon III la couronne impriale, gris par sa brillante fortune, le
vainqueur de Marignan reprenait l'ide de la conqute turque.
11 rpartissait l'Europe entre l'empereur et lui
(2).
L'Angleterre
rduite son pouvoir, il donnerait la moiti de l'Italie
Maximilien, il partagerait la Suisse...
L'ambition de Franois I'" ne connaissait point de limites,
non pas mme celles de ses mo3'ens. La lutte du roi de France
contre le plus grand souverain de la chrtient, matre de
l'Espagne, souverain du Nouveau-Monde, empereur d'Alle-
magne et des Pays-Bas avec, comme enjeu, la prpondrance
en Europe, n'tait point faite seulement pour stimuler
l'orgueil franais enivr dj des fumes et gloires d'Italie
et suffisamment enclin par lui-mme s'exalter. Si fort que
pencht la balance du ct des Impriaux, la puissance de
Charles-Quint ne russit point rduire les Franais. Lui-
mme rendait hommage leur force de rsistance, en se
refusant porter la guerre au cur mme d'un pa3^s dont il
sentait les nergies inpuisables. Il tait plus glorieux
Franois, dira Bayle, d'avoir su conserver son royaume dans
les conjonctures o il se trouva, qu'a Charlcs-Quint d'avoir
fait ses autres conqutes en chouant dans celle-ci, malgr
tous les avantages que lui procuraient sa puissance et ses
intrigues
(3).
Et puis, et surtout, les contemporains subis-
(i) Sur les ambitions impriales de Louise de Savoie, et l'atmosphre
de mgalomanie o elle entretint le futur roi, voir Maulde de la Clavire,
Louise de Savoie, 32 3.
(2)
Confrences de Cambrai, ibij.
(3) Dictionnaire, II, 5oi, (Ed. Ble,
1741). Cit par Gaili^aru : Histoire de
Franois /*',
t. 111,490. Voir aussi dans Lenient, I, t02, la devise d'une pice de
circonstance provenale, crite en i536 pour railler Charles-Quint : Galliis
rgnt, Gallus regnavit, Gallus regnabit
saient le prestige d'un roi qui s'tait impos une fois pour
toutes aux admirations par ses dbuts victorieux sur le champ
de bataille de Marignan. La victoire vingt ans illustre
pour toujours, a-t-on dit. Elle tait un acquis dfinitif
l'honneur du roi-chevalier. Plus solides et plus durables, les
succs de Charles-Quint avaient moins d'clat fascinant.
Quant la fortune dudit Signeur, crivait un contemporain
(
i
),
se peut voir par tout le discours de l'histoire, que jamais
Prince ne l'a exprimente plus diverse et variable, en acci-
dens prilleus et estranges, toutefois il en est toujours
demeur suprieur : car encores que toute la Chrestient ust
conjur sa rune, l'ayant assailli de tous les cotez de ses
terres et estats, si s'en est-il si heureusement deffait, que par
bonne conduite et grandesse de cur ha donn si bon ordre,
que ses ennemis n'ont rien gaign sur lui. Et tout ainsi qu'un
pilote se montre plus expert de navigage en tems d'orages et
tempestes, que quand la mer est calme et tranquille : ainsi
s'est montr le provide Roy plus grand, combatant fortune
alencontre de soy irrite, et en raportant victoire que rgnant
en grand paix et tranquilit.
Telles taient

ce tmoignage nous est prcieux

les
qualits qui imposaient Franois P*" l'amour des contem-
porains et le recommandent Tadmiration de la postrit
les qualits brillantes et qui sduisent, non point les mrites
fonciers qui forcent l'estime. Suprieur son rival dans la
politique, dans l'art d'utiliser et de conduire les hommes,
plus raliste en ses calculs, dou d'une mthode logique
(2)
et tenace qui rpugnait l'impulsif Franois, il manquait
(i) Guillaume Paradin de Cuiseaux ; Histoire de notre tems: Mort de Fran-
ois I", 5oo. Voir encore Jean Bouchet : Les Triomphes du trs chrestien..
roy de France, Franois premier de ce nom.
(2) Le contraste est nettement prsent par les contemporains :
Approche-toi, Charles....
Du magnanime et puissant roi Franois;
Approche-toi, Franois
De Charles plein de prudence et de vertu.
Cit par Lenient, I, io6. Voir encore un long et intressant parallle de
signification identique dans Du Haillant, L'Histoire de France : Le Roy
Franois et l'empereur Charles.
Charlcs-Quint ce brio, et aussi, ce halo de popularit qui ne
cessera de rayonner autour du hros mme vaincu, ces
sympathies enthousiastes qui, nes aux jours du succs, lui
resteront fidles jusque dans la dfaite (i) et se nuanceront de
piti l'heure des revers. La gloire de Franois survivait
ses malheurs. Il reste pour l'histoire ce qu'il fut pour son
temps : le vainqueur de Marignan, le rival, parfois heureux,
toujours glorieux et admir, de Charles-Quint.
Le rle de grand matre de l'Europe, qu'avait convoit
l'ambition de Franois, chappait cette fois la France. Mais
travers les vicissitudes de son rgne prestigieux, travers
les pripties douloureuses que rservait la France l'av-
nement de ses successeurs, elle ne s'en acheminait pas moins
vers cette suprmatie politique que devait, un sicle de
distance, avec plus de matrise d'elle-mme, un sens plus
juste des ralits, exercer magnifiquement en Europe la
royaut de Louis XIV.
(i) Voir Cu. Lenient : La posie patriotique, I,
87, 9? et passim.
II.
coutons la fiert franaise exalter en de nafs et pompeux
dithyrambes la grandeur de ses rois.
Le
patriotisme de Jean Bouchet (i) tait prvenu sans
doute et partial : le bon Poitevin avait rempli auprs de
Charles VIII le rle semi-officiel de pote de cour, mais
convaincu, sinon exempt de quelque calcul. Aussi, avec
quelle ardeur l'auteur du Temple de bonne i^enomme (i5i6)
entonne-t-il l'hosanna en l'honneur de son dieu, et quelle
ingniosit complaisante il apporte tourner en gloire les
malchances mmes et les revers d'Italie ! Voici Charles VIII,
du haut des nues, accusant les puissants d'Europe au tri-
bunal de sa vengeance. Les rois de France sont les privil-
gis de Dieu, les protecteurs-ns de la chrtient, les cham-
pions de l'glise. Ils sont les matres naturels du monde.
Et, conscient de sa grandeur quasi-divine, le souverain des
peuples chrtiens lance avec vhmence la foudre de
ses
colres contre l'Italien. Il lui reproche d'avoir entrav
ses
desseins. Il lui parle durement comme il sied un matre
du monde. Aux Milanais, au pape, aux Vnitiens flons, il
promet un chtiment en rapport avec leur audace. Si grand
tait, en eftet, dans l'esprit des contemporains de Charles VIII,
le prestige du roi de France qu'au-dessus de ce tout-puissant
ils ne reconnaissaient que Dieu lui-mme, le roi des rois,
qui en ce fils an de son glise avait rassembl toutes ses
complaisances
(2).
Que si la France connut nagure les pires dsastres et vit
son sol conquis par l'Anglais, et le sceptre de ses rois aux
(i) Voir Hamon, Jean Bouchet. On retrouverait le mme sentiment
d'orgueil
dans la chanson populaire du temps. Pilorgerie, dans l'ouvrage cit, en donne
de curieux exemples.
(2)
Voir encore sa Chronique de (Iharles VIII.

14

mains de l'envahisseur, la faute n'en fut point la vaillance
de la nation insuprable . Tant de honte et de malheur ne
prouve rien contre sa vertu. Des Champs lN'ses, feu
Henri V, roi d'Angleterre, adjure (i) son fils de ne point se
mler la coalition que l'envie a forme contre Louis XII,
le Rov chaleureux, le parangon des preux et des heureux
,
qui a le vouloir droit et juste et n'a fait en son temps
guerre injuste .
\'eulx-tu vaincre le vainqueur des Ytalles,
Le surmonteur des promesses fatalles.
Le contre arrest d'Espaigne et de Venize,
Qui la ville de Gennes a soubmise
Dessoubz sa main et pouvoir admirable
Que l'on disoit par tout estre imprenable
.''
Lntreprens-tu surmonter la fortune
De ce bon roy, par surprise importune
':
Qui a conduit les guerres Italicques
Voire gaign ? qui sont plus que pugnicqucs
Et en trois ans a eu plus de Victoires,
Plus de triumphes, et louenges notoires
Que les Romains n'eurent en quarante ans,
Durant le temps qu'ilz esloient si puissans i
\'eulz-tu vaincre la force magnanime
Desditz Franois ? Vculx-tu limer la lime
Qui a lim du monde les monarques ?
(i) pistre envoye des Cliamps Elises par Feu Henri V autres fois roy
d'Angleterre. Voir aussi l'loge de Louis XII dans l'oeuvre de Seyssei,. Dans
l'Histoire singulire du roy Louis XH' (i35(S), par exemple, aprs avoir expli-
qu les raisons qui lui valurent le titre de Pre du Peuple, il crit : Etoultre
plus avoit faict chose qui surmonte toutes les autres, car il avoit son empire
et sa seigneurie eslargy grandement hors les limites de Gaule, en soubzmet-
tant son obissance deux des plus nobles, des plus puissantes, et des plus
renommes citez du monde, l'une sur la mer, et l'autre en terre ferme. C'est
assavoir Millan avecques la Lombardie, et Gennes avecques ses deux rivires,
l'orientale et l'occidentale, ensemble les isles de Corsigue et de Chyo
(2,
v")...
Et par eftect et conclusion, le royaume de France moyennant son sens et sa
conduicte estoit venu en si grande prosprit et flicit, que par le jugement
de ceulx qui ont leu les anciennes hystoires de France, et ont mmoire des
choses plus fresches, jamais en nulle saison, voyre mesmes du temps de Charles
le Grand, iccluy royaume n'avoit est si puissant d'armes ne de gens, si opulent et
abondant de tous biens, si rpar de fortes citez, villes et chasteaulx, si plein
de concorde cl union.... (3). Voir encore
44
(loge en rgle de Louis XII
chaste, pieux, humain, etc.) et Les louenges du bon roy Louys XII de ce nom
(i58), ainsi que La victoire du roy contre les Vniciens (ibio). St-Gelais,
d'ANTON, les historiens trangers mme : jMachiavkl, P. Jove, font chorus ces
loges (Voir Dlfayard, Cl. Seisselii vita,
43).

i5

Lui-mme n'et point eu raison des Franais, n'eussent
t leurs divisions intestines, qui firent plus pour sa cause
que la vaillance de ses soldats. Les Franais ont vaincu les
vainqueurs de Rome. Toujours prts assaillir, les derniers
fuir, ils ont vu h leurs pieds la plupart des humains .
La France est la nation gente et magnifique . Si les
Histoires ne me doivent, ajoute Jean Bouchet, devanant
le fameux car rien n'est aprs Dieu si grand qu'un roi de
France de Du Bellay (i), n'y a Roy, ni Prince
(2)
en la
chrestient, quel qu'il soit, plus heureux que le roy de
France.

Ainsi vont rptant l'envi les Franais de la Renaissance.
D'une voix unanime ils clbrent la nouvelle Athnes cette
notre cit de Paris, qui est aujourd'huy myeulx que Athnes
n'estoient au temps pass, la fontaine de toutes sciences, la
monioye de toute vertu, le thtre de nobles personnages,
l'excellence de bons esprits, le sanctuaire de dvotes mes et
le trsor de tous biens . Ils dmontrent qu'ils n'est plus
illustre ville, que l'incomparable cit Universit d'estudes
et collge de toutes sciences aujourd'huy plus que mille Rome
et mille Athnes en tous artz et facultez florissante et esti-
me
(3)
et, comparant Pompe, Alexandre, Csar, le
(i) Regrets, Sonnet 191.
(2)
Voir les six raisons qu'il en donne dans les Annales d'Aquitaine, Quarte
partie. Louanges du pays de France.
(3)
G. Tory, Cliampjleiiry
(1529),
fol. II, v'. Tel encore Gille Corrozkt le
prosateur-pote, l'auteur de La Fleur des Antiquit:^, Singularit:^ et excel-
lences de la plus que noble et triumphante ville et cit de Paris capitalle du
Royaulme de France )) [ibj^'i], qui, non content d'emprunter avec fiert
Baptista Plus son loge de Paris,
y
ajoute de son cru un dithyrambe en l'hon-
neur de la merveilleuse cit :
Dedans Paris les sciences florissent
Et gens scavans en ce lieu resplendissent
Plus qu'en nul lieu, car Pallas
y
octroy
Autant ou plus qu'en Athnes ou Troye
Le sien sjour et les muses savantes
Sont en ce lieu leur demeure tenantes
Plus que jamais ne furent sur le mont
De Aonias ou pelles semond
Estoint jadis maint homme pour apprendre
Arts et mtiers, (fol. LIIII.)

ib

monarque gcncreux qui a ouvert tous les trsors des langues
et des arts dont l'Europe abonde, ils ravalent les princes les
plus vants des temps antiques au rang de satellites de
Franois F*" le premier des premiers et l'unique du
monde ))(i). Le moment taitvenu, pour la France, estimait-
on, de jouer en Europe ce rle de civilisatrice, qu'une Provi-
dence mystrieuse avait tour tour dvolu la Grce, Rome,
l'Italie, et semblait, parmi tant de complaisances qu'elle
lui prodiguait, vouloir transmettre maintenant au peuple
hroque, chevaleresque et chrtien du grand Franois.
De ces loges auxquels se complat naturellement l'amour-
propre franais

Eustache Deschamps
(2),
en pleine invasion
anglaise, n'avait-il pas dit les grandeurs et avantages naturels
de la nation privilgie?
(3)

retenons l'intention qui inspire


les pangvristes : glorifier tout prix la France, lui prouver
qu'elle n'a pointa rougir au regard d'autrui, lui donner une
haute ide d'elle-mme. Avec empressement la vanit fran-
(i) Voir le dizain de Jean Martin : Epitaphe de Franois I" (cit par Pierre
Marcel : Un Prcurseur,
24).
(2)
Voir ses uvres indites, T. I,
194.
Voir aussi la comparaison tablie
par Robert Gaguin entre l'Espagne et la France dans sa lettre crite de Burgos :
Robertus Gaguinus Francisco Ferreboto, pontificii juris laureato. Fx Burgiis
A'A7F die augusti 1468. Gaguin, le premier voyageur franais qui ait crit
d'Espagne, tablit entre la France et l'Espagne une comparaison toute
l'avantage de la France. La comparaison annonce toutes celles tablies par
les Franais du xvi* sicle entre la France et l'Italie, ou la France et Rome.
Voir P. DE Vaissikre, De Roberti Gaguini vita, 8, et Morel-Fatio, Etudes sur
l'Espagne, t. I, 16.
(3)
Il serait trop long d'numrer tous les loges de la France qui se rencon-
trent sous la plume des Franais du xvi' sicle : Jean Lemaire (Voir \c?, Illustra-
tions
(
i5 10) I,
17,
et dans la Concordance (i5i i)
9,
l'loge des Franais peuple
reluisant
, illustre sang , les biens vouluz des Dieux , etc.)
;
Bud (De
asse
(1514],
fol. XCII, v, Francit bona, liber quartus), sans parler de la
Dfense et Illustration de Du Bellay et de l'hymne la France de Ronsard.
Cnmme on l'a not (Hauvette, Luigi Alamanni,
456),
ces loges de la France
sont une rponse aux dclarations de la morgue italienne, la contre-partie des
loges de l'Italie par les Italiens. A cet gard, les Franais eussent pu profiter
des leons italiennes, et apprendre d'elles exalter leur pays, s'ils n'eussent
t ports sufHsamment d'eux-mmes, nous esprons l'avoir montr, s'exalter.
Il n'en reste pas moins que l'influence des patriotes italiens, comme l'a dmontr
le livre de M. Villev sur les sources de la Dfense, ne pouvait que renforcer le
nationalisme franais, au mme titre que les loges si flatteurs des Anglais ou
des Ambassadeurs vnitiens (voir Hanotaux, Etat de la France,
591).
Parmi les
aise exploite les supriorits nationales, tire argument du
prsent et du pass. D'un mot, le branle tait donn l'orgueil
patriotique. Au lendemain des dsastres, par une de ces
ractions dont est coutumier le temprament gnreux des
Franais, la France monarchique s'unifiant au-dedans, forte
au dehors, affirmait bien haut sa prtention de dominer sans
gale parmi les peuples. Elle revendiquait le premier rle
dans l'histoire du monde : elle ne se comparait a autrui
que pour s'y prfrer. Le roi glorieux en qui se reconnais-
saient son amour du brillant et du fastueux, sa vanit, son
ambition, Franois P"", rsumait la pense nationale quand il
disait : Je ne connais personne que je doive craindre.
continuateurs franais de Bouciiet et de Bud, il n'en est pas de plus logieux
que Louis Le Roy {Exhortation aux Franais,
19).
M. Becker qui cite le
passage {Loys le Roy, 23o), ajoute : Y a-t-il ici un souvenir virgilien ? C'est
fort douteux. Citons encore : Bkllkkore.st dont la Cosmographie {i5j8) contient
de nombreux loges de Paris, etc. L'loge de la France, en un mot, est un motif
oblig dans les crits franais Je la Renaissance.
III,
La civilisation italienne tlorissait. Athnes et Rome revi-
vaient dans l'Italie de Jules II et de Lon X. Que la France,
elle aussi, put jouer un premier rle ct de sa voisine
d'Outre-Monts, faire uvre civilisatrice au plus grand hon-
neur du nom franais, le spectacle des rsultats acquis
depuis la tin du xv^ sicle et suffi le prouver, n'et t
cette gnreuse confiance en soi qui fait le fond de la menta-
lit du Franais d'alors. Les temps taient loin, certes, o
la France jouait le rle d'initiatrice des peuples aux choses
de l'esprit. L'Europe avait dsappris le chemin de Paris,
foyer des lumires. C'est l'Italie qu'elle allait maintenant
demander le secret des arts et des sciences. L'ge hroque
de la littrature franaise tait rvolu, tarie la grande inspi-
ration potique du xiiie sicle. Sa faiblesse prsente se mesu-
rait la petitesse de l'pope qu'elle produisait : Les trois
fils de roi. Le lyrisme se complaisait aux ingniosits des
Rhtoriqueurs, vain cliquetis de mots et de rimes. Mais
encore la France pouvait-elle s'enorgueillir d'un Villon, d'un
Commvnes, d'un Gringoire, d'un Lemaire des Belges ou
d'un Antoine de Lasalle. Ils n'taient point de ceux dont le
prestige s'impose par del les frontires et domine les temps.
Mais ils mritaient estime. La production franaise n'tait
point grandiose : elle n'tait du moins pas strile. La France
n'avait point rougir d'elle-mme.
Le rle civilisateur qu'elle avait jou au xni'-' sicle, en
Europe, tait pass l'Italie. Mais encore la France gardait-
elle sur bien des points sa suprmatie. Josquin de Prez,
Ockeghen, Loysel, Compre taient les matres incontests
de la musique. L'Italie elle-mme empruntait la France
ses chanteurs ou ses matres de chapelle. Elle lui demandait
ses ouvriers d'art : tisseurs, brodeurs ou imprimeurs.

IQ

Un Jules II tait transport d'admiration la vue d'une
magnifique litire que lui offrait Louis XII. Si l'on n'avait
aucun sculpteur dont la force cratrice pt se comparer la
gnialit d'un Michel-Ange, du moins un Michel Colombe
soutenait-il dignement la rputation qu'avait mrite la
France l'art si avanc de l'cole bourguignonne. Des uvres
comme le tombeau de Franois II ou le spulcre de Solesmes
pouvaient, sans crainte, se comparer au tombeau de Jean
Sans Peur ou au sarcophage de Nantes. La peinture fran-
aise n'avait point de Raphal ou de Vinci, mais, dans une
mesure plus modeste, elle avait, elle aussi, fait uvre admi-
rable. Et le Livre dlieiu^es de la reine de Bretagne ou le
Livre d'heures d'Estienne Chevalier, n'avaient rien envier
aux uvres les plus acheves des miniaturistes d'Outre-
Monts. Est-ce trop de dire que Bourdichon et Jean Perral
fussent des artistes plus qu'estimables, et n'tait-ce point un
indice suffisant de la vitalit du gnie franais que la faon
rapide dont il s'tait assimil les premiers enseignements
d'Italie ? Il avait suffi d'une excitation du dehors pour que
s'panouissent des uvres o l'influence italienne ou l'in-
fluence antique apparaissent troitement subordonnes
l'inspiration nationale. Dans une uvre comme le chteau
d'Amboise ou de Gaillon s'unissaient, en une heureuse har-
monie, l'esprit de l'art italien et la tradition indigne. Ils
produisaient, de concert, ce chef-d'uvre qui s'appelle le
Palais de Justice de Rouen. La France, elle aussi, avait sa
Renaissance, une Renaissance, a t-on dit souvent, bien
nationale et bien franaise.
De cette fermentation des nergies franaises en travail
depuis le xv^ sicle, stimules par le contact des civilisations
mridionales, se dgageait enfin une France rajeunie. La
Renaissance s'panouissait autour d'un roi qui affichait la
prtention de se donner comme le souverain glorieux par-
dessus tout (i), et ouvert tout, superficiel, mais habile
stimuler les activits, ne contribuait pas peu par sa bienveil-
lance et sa gnrosit de Mcne donner la civilisation
^i) Voir Lavisse, Histoire de France,
\'-',
21.

20
franaise
l'lan qui d'emble allait la placer au premier rang
des
puissances d'Europe et fonder pour l'avenir sa supr-
matie spirituelle. La France prludait aux gloires pacifiques
du Grand Sicle parmi l'clat du rgne de Franois.
Ce que ce prince pratiquait en matre, c'tait l'art de
sduire les esprits. Il avait dans la paix comme dans la guerre
l'instinct du clinquant et du panache. Il savait s'entourer de
cet appareil de somptuosits extrieures qui auroleront ds
lors la royaut et rayonneront, fascinantes, de la cour du
Roi Soleil. Avec son aspect tout fait royal ,
ses mouve-
ments
si nobles et majestueux que nul prince ne sauroit
l'esgaler , la recherche de son habillement galonn et cha-
marr, riche en pierreries et en ornements prcieux, ses
pourpoints bien travaills et tisss en or , le beau prince ,
comme aimaient l'appeler ses contemporains, excellait
l'attitude et aux gestes qui imposent la personne d'un roi
la popularit.
Ht considrer le bon Roy, crivait G. Para-
din (i), il faut confesser qu'il estoit autant bien dou de
toutes marques de grces et vertus, que Prince de nostre
tems : car il avoit le corps de grande beaut, et belle taille
(2),
et bien satisfaisant la grandeur de son courage, estant en
toute espce et aparence Auguste et Royal. Lui qui, nous
dit un contemporain, avait fait son entre dans Paris, cara-
colant sur un palefroi fringant, sous les yeux merveills des
dames, tout accoustr en blanc et entoil d'argent, et ne
se tenoit point dessous le pale, mais faisoit rage sur son
cheval qu'estoit toujours en l'air, et le faisoit bien voir
,
il
avait su crer autour de lui une atmosphre d'lgance et de
grandeur. Un dcor somptueux l'Italienne formait le cadre
(
I
)
Ouvrage cit, 3oo.
(2) La beaut et la majest du roi frapprent les contemporains et ne con-
triburent pas peu fixer son prestige et sa lgende dans l'imagination fran-
aise. Voir le portrait qu'en trace, non sans l'agrmenter d'une comparaison
signiticative avec l'antique, Guillaume Du Bellay dans sa premire Ogdoade :
(f Oculis nasoque quales feriint dictatori Ctesari fuisse . De mme Galland
dans son Oraison junbre. Thevet ''ouvr. cit) l'appelle un miroir d'excel-
lence . Ce trs curieux portrait de Thevet n'omet aucun dtail, pas mme le
nez majestueux qui s'y trouve dcrit comme l'un des principaux ornements de
l'auguste face (218, v).
o voluait sa royaut. Elle avait ses potes : un Marot, un
Saint-Gelais
;
ses humanistes : Turnbe, Duchtel, Rob,
Esticnne, Bud, Le Fvre d'Etaples, Longueil, Jrme
Alandre, Ramus. rasme, la gloire de l'Humanisme en
Europe, sollicit vainement par l'empereur, prtait l'oreille
aux avances royales. Aprs la paix de Cambrai, libr des
graves soucis et des embarras de la politique guerrire, le
roi de France accordait aux lettres et aux arts sa sollicitude
sans partage. Des bibliothques se constituaient par ordre
royal, lesquelles rassemblaient les manuscrits les plus pr-
cieux. L'imprimerie vulgarisait les textes anciens et les crits
des auteurs nouveaux. Une entreprise de grand style : la
fondation du Collge royal, devait rassembler en faisceau
les lumires parses et aider puissamment l'augmentation et
l'avancement des sciences. Elle aussi, l'Universit, pensait-on,
allait renatre et rendre Paris son antique rputation de
nourrice des tudes , de fo3^er des sciences et des disci-
plines. Que ne pouvait attendre la France d'un tel prince !
Si ces dbuts si magnifiques, si royaux du gouvernement,
crivait Bud en 1S14, vient s'ajouter l'estime et le culte des
lettres et de la science, je ne sais s'il sera possible d'ajouter
encore la grandeur du rgne (i).
Sans doute, compar celui de Louis XIV, le rgne de
Franois apparat bien pauvre en personnalits qui s'impo-
sent. L'toffe d'un Marot ou d'un Saint-Gelais est, en fin de
compte, assez mince et, un Rabelais except, l'on ne voit
point, dans cette premire moiti du xvi^ sicle, de ces indi-
vidualits qui assurent un rgne ou un pays la renomme
universelle. Mais quelle intensit de vie, quel bouillonne-
ment d'activit dans cette France de la Renaissance incite
par le contact de civilisations suprieures se dpasser elle-
mme
(2)
! Partant, quelle fiert chez les tmoins de ce rcon-
fortant spectacle : une nation se relevant de ses humiliations
et, guide par son roi, ralisant de surprenantes destines !
(1) De Asse, L. V, fol. CLXXI, v".
(2) Voir G. Paris, Esquisse historique.
(( L'esprit (en Franois h') crivait Paradin (i), estoit chose
rare, prodigieuse, et non acoutume en un grand Roy. Les
arts, sciences et lettres en toute sorte de discipline assez le
tmoignent, lesquelles il ha si magnifiquement honores en
son Royaume, et plantes avec si grande largesse et libra-
lit, entretenu, et rmunr si grandement hommes esluz
pour icelles enseigner, qu'il n'est mmoire par tmoignage de
tcms, que Prince ayt tant fait de faveur la doctrine ni aus
langues Latine, Grecque et Hbraque. Et sembloit que ledit
Signeur ust entreprins de despouiller toute l'Italie, et toute
la Grce et leur retrencher le cours de la fonteinc et origine
des lettres, pour la faire couler en la Gaule (2).

(i) Ouvrage cit,
499.
(2)
A rapprocher de ce passage cet autre postrieur
(1584),
doublement int-
ressant, car on
y
voit reparatre la comparaison du sicle de Franois I" avec
le sicle d'Auguste, de A. Thevet, ouvr. cit., 214, v*. Thevet fait honneur
l'ranois d'avoir ressuscit les sciences et les langues, d'avoir institu les
lecteurs royaux : Ce tiltre par droit de prciput, luy est escheu de Pre,
nourrissier et amateur des bonnes lettres, lesquelles il a conduit telle per-
fection, qu'elles sont arrives au feste de leur gloire, et jusques ce poinct,
que le sicle d'Auguste fils adoptif de Jules Caesar n'a point est si copieux en
hommes de grande litrature et pleins de diversit de savoir que le temps
qui nous a men et mis au sige Royal ce Franois pre des Muses. Si je
vduloie dduire au long, ce qui seroit besoin de spcifier pour l'illustration de
l'Acadmie de Paris, j'estendroye trop ce discours, en gnral j'oseray bien
alTermer que cest indompt Prince a par ses diligence, soin et moyens ramen
dans son Paris la fameuse Acadmie d'Atliries. Trs nombreux et non
moins caractristiques sont dans les crits du temps les tmoignages de ce
genre. L'on a conscience qu'un grand mouvement de renouveau s'accomplit
en France et l'on en attribue le mrite et la gloire Franois. La lgende du
Pre des lettres et des arts , du vivant mme de Franois I", bat son
plein. (Voir par exemple, Du Bellay, Dfense, Mart.-Lav., 25, et pour
d'autres rfrences, Chamard, Djense,
77.
Voir encore Loys le Roy, Vita
liitdaei
(1540), 43-45, et Becker, Loys le Roy, 36.) Pierre Galland, dans son
Oraison funbre de Franois, fait le tableau de ce que les lettres lui doivent
(10,
V*) et lui oppose la barbarie antrieure. Il le compare Pompe,
Alexandre
(11, v). Citons encore P. Belon (Ddicace des Observations, i353).
Picard, l'auteur de la Celtopoedia {ibbf)),
245.
IV.
Au contact des civilisations du Midi, la France s'tait prise
d'une mulation ambitieuse. Comme le disait avec fiert un
contemporain (i), l'Italie les Franais devaient d'avoir senti
leur cur plus grand que leurs pres n'avoient fait oncq .
Que leur amour-propre se heurte des partis-pris de dnigre-
ment, qu'un obstacle vienne les arrter dans la voie triom-
phale o les engage leur fortune, alors ils ragiront avec cette
nergie que leur donne la conscience orgueilleuse d'eux-
mmes. Ils s'galeront, ils se prfreront, ils se dclareront
finalement suprieurs quiconque prtend leur imposer son
prestige : Italiens infatus, toujours prts mpriser les
Barbares d'Outre-Monts et a se targuer de leur descen-
dance des illustres Romains, fanfarons d'orgueil qu'une estime
dmesure d'eux-mmes porte aux pires calomnies l'gard
de la France, mais aussi Grecs et Romains, Anciens dont la
gloire renaissante menace d'clipser les Modernes.
Et de fait, si prvenus d'enthousiasme qu'ils fussent
l'gard de l'Italie, comment lui pardonner les injures dont
son insolence coutumire affectait d'accabler les Franais ?
La tradition de mpris n'y datait point de l'nergique Fiiori
i Barbari

du Rovere. Dante et Ptrarque avaient donn
l'exemple de ce dnigrement que devaient pratiquer comme
un devoir patriotique les historiens du xvi^ sicle : Paul Jove,
Guichardin, Ammirato, Bembo, Nardi, Sanuto. La morgue
italienne se donnait libre carrire aux dpens de cette France
qu'elle devait toujours considrer comme sa dbitrice. On se
vengeait de l'envahisseur en lui reprochant sa barbarie sur le
terrain des activits pacifiques. On renchrissait sur les argu-
ments qu'avaient lormuls sa dfaveur les grands Italiens
(j)
Peletier du Mans. Cit par Brunot, dans Petit de Julleville, Hist.
lut. fr. m, 643.
-
24

du Quatroccnto. On ne se contentait plus de reprocher au
Franais la vanit, l'infatuation de Paris cit des lumires, le
fracas
prtentieux de sa rue du Fouarre(i). On s'attaquait
au paN's, aux murs, au climat. On prenait sa revanche de
l'admiration de Brunctto Latino en dprciant la langue natio-
nale. La flatteuse prdiction de Balthazar Castiglione ralise
glorieusement par les faits, ne faisait point oublier le Galli
suiit Jwmi}ics ingenio simplici ac ba?^baro qu'avait, entre
autres malices gliss Petrus Crinitus parmi ses abondantes
dissertations sur VHonnte discipline.
Eh quoi ! disent (les Italiens), s'crie l'un des premiers
disciples de l'Antiquit, un bon Franais, dsireux de tirer
son pays de la barbarie et d'en illustrer le nom, Franois
Tissard
(2),
s'adressant la jeunesse studieuse de la France,
vous portez contre nous vos armes ? Esprez-vous que vous
puissiez jamais dominer dans notre patrie si clbre, si
loquente, si police ? C'est ici, vous, barbares et incultes,
lgers, superbes et arrogants, chez les Italiens si polis et si
cultivs, si rflchis et si modestes, si humains et si bien-
veillants pour leurs amis et pour leurs ennemis si durs et si
terribles, c'est ici, chez nous, que vous voulez habiter ?... Que
sont ces nations d'au del des Monts qui n'ont aucune connais-
sance des lettres humaines, ni des latines ni des grecques ?
Qu'ils s'en aillent avec leurs sophismes, qu'ils s'en aillent
ces ignorants des bonnes lettres et de la parole, dont les yeux
sont couverts d'obscurit et qui ne voient pas combien cette
obscurit est paisse. C'est ainsi que parlent les Italiens.
Ne savent-ils donc pas combien l'Universit de Paris est
florissante et ses lettres prospres ? C'est ce que reconnais-
sent eux-mmes les Italiens sages, dous de science et d'exp-
rience. Cependant ils affirment audacieusement que les lettres
grecques nous manquent, et c'est en cela, du moins, qu'ils se
glorifient de l'emporter sur les Franais. Aujourd'hui s'ouvre
(i) Fragosus Straminum viens . Voir Histoire littraire de la Fiance,
t XXIV, 366.
(2)
Dans son Liber gnomagyricus, Paris, \br>-]. Supplique de Franois Tissard
d Amboise au corps trs illustre et trs studieux des tudiants de Paris. Voir
JovY, Franois Tissard.

2D
le chemin par o nous pourrons leur enlever cette palme des
mains. A cette entreprise est promis un facile et prochain
succs, si vous le voulez. Travaillons donc de concert.
Aidons-nous les uns les autres. Et amsi, aprs avoir parcouru
les lments du grec, chacun de vous, par son zle et son
travail augmentera, pour ainsi dire, le Gymnase antique et
l'Acadmie d'Athnes, si bien que les Italiens succomberont
facilement dans les lettres grecques et latines, et les cderont
enfin aux Franais.
A Bud tait rserv de remplir, l'un des premiers, avec
clat, le programme que traait la France ce modeste
prcurseur des grands humanistes. Ses crits avaient pass
les monts et eussent port trs haut le renom de la science
franaise par del les Alpes, n'et t la morgue cicronienne
trop intresse craser la rivalit redoutable de l'Huma-
nisme franais. Interdit dans les coles d'Italie, Bud ripos-
tait dans son De Asse en opposant aux prtentions des
Italiens au savoir et l'lgance, les titres de la nation fran-
aise, rclamant pour elle plus d'estime et de consid-
ration (i).
Semblables exhortations rfuter par des actes les
reproches italiens se rencontrent toutes les pages des
crits contemporains. L'honneur national trouvait un ven-
geur dans le pays mme des contempteurs du nom franais :
Equicolus, un Italien, dont VApo}os;ie^ traduite par iMichel
Rot en i55o, recevait des Franais, comme l'atteste la
Prface d'Helias Andr, le plus bienveillant accueil :
Je ne croy pas que si la France eust eii
Par le pass plume bien escrivante
Parfaittement ce que d'elle on a te,
(i) Voir Delaruellk, Correspondance de Bud, 5. On a accus Bud, en
Italie, d'avoir copi Apule, dans son Annotation aux Pandectes. Bud dclare,
au reste, renoncer satisfaire certaines gens qui ne gotent que ce qui vient
d'Italie. Il rpond aux Italiens mdisant de la nation franaise par un loge en
rgle de la France. (Voir Delaruelle, G. Bud, iSg et suiv.V Sur la morgue des
Cicroniens italiens qui n'admettent dans leur secte que des Italiens, se consi-
drent comme les hritiers directs de Cicron, traitent les savants d'Europe
de barbares, et dfendent de lire dans les coles publiques d'Italie Bud ou
Erasme, voir Lenient, De Ciceroniano bello, 14.

26

Que Grce fust coinnic elle est, si contante,
Ny Rome tant superbe, et triomphante :
Car oncq' pays n'attint le poinct d'honneur,
Ny ne parvint la gloire et bon heur
Qu'a faict la France, ainsi que l'on poeult veoir
Par ce recueil que Rot vous prsente (i).
Nous retrouverons plus tard sous la plume des patriotes
franais, cet loge des anctres Gaulois. Pour l'instant,
notons ce fait : la France tient, avec nergie, tte h l'outre-
cuidance italienne. Piqu au vif, son amour-propre se cabre
sous l'affront. Ainsi va se perptuant travers le sicle une
tradition d'hostilit non dguise l'endroit de la rivale trans-
alpine. Du Bellay, porte-parole et cho, ne manque point
d'y sacrifier dans la Dfense. Au dclin du sicle, Estienne
Pasquier consacrera venger par d'ingnieux raisonnements
le nom franais, tour un long chapitre de ses Recherches. Il
prouvera que Jules Csar n'eut les Gaulois en opinion de
barbares, et que l'occasion de ce vint de leur ancienne police,
ensemble de ce que quelques Autheurs Italiens nous veulent
blasonner de ce tiltre
(2)
. La plupart des Italiens croient se
hausser grandement par-dessus les nations en appelant
barbares le peuple franais, toutes les fois qu'ils en viennent
parler des guerres d'Italie. Un Paul Jove sait propos se
dpartir de l'impartialit qu'il annonce si grand fracas,
quand une bonne pension de F'ranois P"", par exemple, vient
l'engager attremper son stile et flatter nostre France
(3)
.
Sans doute en userait ainsi, le cas chant, Peter Crinit, qui,
en attendant, pour plaire au populaire, n'a garde de men-
tionner le nom gaulois, sans
y
accoler l'pithte flatteuse de
lourdaud et de barbare. Et Pasquier de rsumer l'argumen-
tation qu'avait, nous le dirons, formule tout au long
l'amour-propre national des Franais du xvi^ sicle : le
(i; Je connais beaucoup de gens en France, crit Dolet, dont le talent et
le mrite feront, j'espre, comprendre aux Italiens que l'loquence et la
rputation littrairp (monopole qu'ils s'arrogent) ne sont pas inconnues aux
F'ranais. Ils cesseront alors de nous traiter d'enfants au maillot et de dire
qu'ayant nglig l'tude de la littrature, nous sommes plus que les autres
amollis et plus aptes nous nerver. (Christik, Et. Dolet, i32).
(2)
Recherches, L. 1, 1
1,
7.
(3)
Ibid.,
7.

27

mpris italien l'gard d'une nation qui sur tant de points la
dpasse, n'est qu'une survivance de cette superbe qui inspi-
rait Tite-Live son animosit l'endroit des Gaulois. Et,
laissant aux faits le soin de parler bien haut en faveur des
Franais, leur honneur il lve un monument imposant, et
du spectacle du pass et du prsent il dgage cette
conclusion
qui est un lieu commun sous la plume des hommes
du
xvi^ sicle : la France n'a point s'incliner devant l'Italie,
Elle ne le cde en rien Rome ou la Grce. La France
moderne n'a d'gale qu'elle-mme.
D'un mot, un zle enthousiaste, un chauvinisme
gnreux
qu'excuse une connaissance imparfaite des lointains histo-
riques, porte la France renaissante s'affirmer orgueilleu-
sement en face de la jactance italienne. Et par-dessus l'Italie,
voici qui nous importe, elle s'en va frapper ces idoles pour
lesquelles une admiration intemprante voudrait solliciter un
culte jaloux. Les Franais modernes se dclarent bien haut,
navement, prmaturment sans doute, mais avec une
confiance qu'autorisent le pass et le prsent d'une grande
nation, gaux, suprieurs aux Anciens.
Un document dont l'histoire est, au demeurant, piquante,
rsume ces dispositions foncires de l'esprit du temps : le
Discours qu'en i 5o8 pronona, Poitiers, Christophe Longueil
Parisien l'loge du divin Louis et des Franais
,
valut-il son auteur la rcompense que semblait appeler la
belle ardeur patriotique qui vivifie son loquente latinit ?
Les biographes de ce Belge de naissance, Parisien d'adoption,
citoyen romain de par une faveur insigne des Cicroniens ne
nous l'apprennent qu'incompltement. Mais, nonobstant
l'estime toute particulire que professait pour lui Bud, on
ne peut se dfendre d'une arrire-pense, en voyant de quelle
toffe souple tait faite la personnalit d'un homme qui,
dfaut de caractre peut-tre, possdait l'art dtourner adroi-
tement la priode cicronienne. Les intrigues d'une diplo-
matie complique aidant ses avances, il russit, aprs une
pnitence de quarante jours ad limina ciceroniaiorum, se
faire pardonner son crime de lse-Italie, et, quitte invectiver
violemment Luther, l'un de ces Barbares qu'accablait la
-
28

morgue ciccronionnc, il vit s'ouvrir devant lui les portes si
fermes de la franc-maonnerie tullienne. A se dire que la
mme plume magnifia Rome aprs avoir clbr Paris et la
France, on conoit quelque doute sur la sincrit du patrio-
tisme de ce Parisien . N'importe, et cette question n'int-
resse que la biographie de l'homme, son discours enseigne
quelle tiatterie recommandait son orateur auprs d'un
auditoire franais en iSoS. Rapproch de tant d'autres loges
contemporains, ce brillant morceau de rhtorique, rvle ce
qu'affectionnait l'amour-propre du temps. Il est significatif
d'une tendance, comme le seront, au cours du xvii^ sicle,
les Discours de l'Acadmie en l'honneur des lettres et de la
royaut franaises.
Les conjonctures les plus heureuses ont fait de la France
une nation unique. L'admiration hsite, sollicite par tant de
supriorits que rassemble le pays bni : agrments d'un climat
tempr, comparable seulement celui de la Sicile, fcondit
d'une terre aux richesses inpuisables, saintet d'un sol
fcond par le sang des martyrs, sanctifi par les reliques du
Christ que conserve si nombreuses la nation trs chrtienne.
L'orateur n'entend point user de reprsailles : il donnera une
leon de modration ceux qui, sans cesse crachent sur le
nom franais . Il aurait trop beau jeu montrer que Paris
n'a rien envier l'opulence de Venise, comparer, quantit
et qualit, les exploits des Franais aux vertus romaines...
Que ft devenue l'Europe civilise, si la France ne se lt
institue son vengeur contre l'invasion triomphante des
barbares et n'et fait du nom de Goth un opprobre pour la
postrit ? Non contents de vaincre, les Franais jamais
n'insultrent aux vaincus. La France est le pays de la bra-
voure magnanime (i). Ses hros s'appellent Charles Martel,
Godefroy de Bouillon, Charlemagne que l'on pourrait compa-
rer Auguste, et-il comme lui asservi sa patrie, et proscrit ses
(i) Ide qui revient dans tous les pangyriques du xvi' sicle : la mission de
la France parmi les nations est une mission de paix, de gnrosit et de justice-
\'oir, par exemple, J. Boucuet, Temple de boune renomme^ fol. XXXIII, et
Annales d'Aquitaine, ^6b, et Ch. LEr<iE^T, La posie patriotique, i. \,
S(j et 109:
(( Le coq combat toujours bonne cause .
'^9

concitoyens. Le Franais fait la guerre pour secourir le faible,
le Romain, pour rduire l'opprim et subjuguer l'oppresseur.
La F'rance est celle qui conquiert pour enseigner la civili-
sation, faire rgner les lois. Si haut est monte la gloire des
Franais qu'ils dpassent la vertu guerrire et le gnie
romains, autant qu'autrefois la bravoure latine les autres
nations, et la science latine l'ignorance barbare.
Car la France est aussi le pays du savoir et du bien dire.
Le Franais possde l'art d'loquence. Il l'enseigna aux
peuples. Comme les Grecs en Egypte et les Romains
Athnes, c'est Marseille, dans les coles clbres de la
Gaule qu'ils venaient s'initier aux prceptes de la parole. Et
Longueil d'numrer sur un ton d'enthousiasme qui devait
exciter l'indignation des Cicroniens d'Italie, tous ceux qui,
dans les Gaules, dans la France chrtienne, illustrrent l'art
de la parole. Il loue les Modernes, tous excellents dans les
disciplines les plus varies. Il vante l'Universit de Paris,
source des bonnes sciences. En faut-il plus, se demande
Longueil, en un bel accs d'loquence cicronienne,
pour prouver que la France a produit plus d'hommes, et de
plus minents en tout genre de savoir que le reste de l'uni-
vers ? Et parmi l'emphase de cette apologie, s'bauche sou-
dain une perspective grandiose : le rhteur se hausse aux
intuitions du philosophe. Il nonce cet axiome qui sera un
lieu commun de la philosophie de l'histoire la fin du
xvi*^ sicle : la France est l'hritire d'Athnes, de Rome, de
l'Italie. De la dchance de Rome doit natre la grandeur
franaise Un dcret divin assigne la France le rle brillant
que jourent les Romains dans l'histoire universelle.
V.
Aux dithyrambes des patriotes exaltant la grandeur de la
P'rance, font cho les chants de triomphe du gnie moderne
clbrant les inventions merveilleuses des derniers temps.
L'horizon familier aux hommes de l'Antiquit et du Moyen
ge s'est agrandi : les dcouvertes de Christophe Colomb
(1492),
de Vasco de Gama
(1497),
ont rvl des continents
terrestres insouponns. Eux aussi, les Franais de se mettre
l'uvre, et de contribuer puissamment pntrer les
mystres qui drobaient une partie du globe l'il humain
[Explorations de Paulmier de Gonneville
(1504I,
de Jean
Parmentier('i528), de Jacques Cartier et de Jean de la Roque
(i 534-1 533).] Les espaces terrestres explors en tout sens,
au tour des espaces clestes de dvoiler leurs immensits
(Copernic, Rvolutions du globe terrestre, i543). Le gnie
moderne recule l'infini les bornes du ciel et les limites de
l'empire de l'homme. Sa conception de l'univers se trans-
forme. Son orgueil s'en accrot d'autant, et sa confiance en
la force de l'esprit, et sa foi en la grandeur du prsent.
Il apprend connatre et comprendre scientifiquement
ses entours. Les mthodes, les instruments de recherche se
crent. Le microscope lui rvle les merveilles du ciron, le
tlescope l'infini des mondes. Les disciplines se renouvellent
et largissent leur domaine. La charpente humaine mieux
connue, l'on s'applique comprendre le fonctionnement
des organes. Vsale publie en i543 son trait De la structure
du corps humain. Colombo prpare la voie aux dcouvertes
d'Harvey. Cette fois encore, la France fait vaillamment sa
part et contribue largement l'augmentation des sciences.
Oronce Fine
(1494-1555), Jacques Peletier (i5i7-i582),
Pierre Ramus, fondent la rputation du Franais mathma-
.)l
ticicn que portera si haut, sous Henri H", Franois Vite
(i54o-i6o3). Bernard Palissy
(1499-1569),
Pierre Belon
(1517-1594),
Mathias de Lobel (i53o-i6i6), Guillaume Ron-
delet (i5o7-i3()6), illustrent les sciences naturelles, tandis
qu'un Franais encore, Ambroise Par (i 517-1
390),
substitue
l'empirisme du barbier la science du chirurgien, et que
Guillaume Du Bella}^, l'auteur de la Discipline militaire
(1548),
de Bourdeilles [Maximes et avis du maniement de la
guerre^ i552), Charles Estienne {Prdiiim rusticum, i554),
codifient sur des principes raisonnes la pratique du tacticien
et de l'agriculteur. L'art de la gravure vient prter aux
savants un prcieux concours. Merveilleux instrument de
diffusion, l'imprimerie, enfin, multiplie ses presses du Nord
au Sud de l'Europe et, facilitant les changes de pense, fait
du monde savant une sorte de vaste cosmopolis intellec-
tuelle.
Une re nouvelle s'est ouverte pour l'humanit : les temps
moderjtes succdent aux sicles de grosse ignorance .
Une ide se fait jour qui, entrevue par l'Antiquit, formule
par quelques rares esprits au Moyen ge, recevra des
temps nouveaux son expression : l'humanit progresse. Son
savoir et sa puissance vont s'accroissant au cours des
sicles, et sa marche en avant s'acclrant au fur et
mesure qu'affranchie des inerties du dbut, enrichie par
l'exprience des anctres, elle s'avance plus matresse de ses
moyens, plus confiante dans les forces de son gnie. Cette
joie de l'homme renaissant, cette confiance du gnie moderne
en l'avenir, cet orgueil du progrs, nul ne les a dits avec
plus d'enthousiasme que Rabelais (i), sinon Etienne Dolet,
le martyr de la Renaissance . Les lettres, s'crie-t-il en
un hymne o se confondent les dsirs du patriote et les
aspirations du rpublicain, s'panouissent avec splendeur,
heureuse et brillante floraison, dont je m'applaudis pour
elles ! Les tudes littraires sont cultives avec des efforts si
grands et si universels que, pour atteindre la gloire des
Anciens, une seule condition nous manque, je veux dire
(i/ Voir le passage bien connu au Pantagruel (II, vin).
;
l'antique libelle des esprits, et la perspective de la louange
au dbut de la carrire des arts Nanmoins les vices de
notre poque n'ont pas relgu si loin de l'Europe le progrs
intellectuel qu'on ne rencontre sur tous les points des curs
brlants de ce noble amour. Ah ! sans doute, elle a t
sans trve et sans merci, la lutte qui depuis un sicle se
livre la barbarie, et souvent la victoire a chancel, grce
aux forces prodigieuses dont disposaient les barbares. Mais,
cntin, le succs a couronn la phalange du progrs (i).

Etienne Dolet montre la lutte se livrant sur tous les points
;
il dnombre les bons soldats du progrs, tous impatients
d'affranchir de la barbarie, qui l'art oratoire, qui la potique,
ceux-ci la science du droit, ceux-l enfin la mdecine :
Lefvre d'taples, Longueil, Simon de "S'illeneuve, Oronce
Fine, Pierre Gilles, Germain Brice. Pas une ville en Europe
qui ne soit dlivre de l'horrible monstre. Plus que jamais
les lettres sont cultives, la sve de l'tude circule dans toutes
les branches de l'art, et le monde, sortant du chaos intellec-
tuel, marche avec l'aide et sous l'impulsion de la littrature,
la conqute de la justice et de la vrit. Maintenant, les
hommes ont appris se connatre, maintenant leurs yeux
s'ouvrent la lumire universelle, tandis qu'auparavant,
couverts de tnbres, ils se fermaient dans une complte et
dplorable ccit
;
maintenant enfin, on peut dire qu'ils
diffrent vritablement des brutes, tant leur langage a
conquis de splendeur et de correction. N'ai-je donc pas
raison d'applaudir au triomphe des lettres, puisqu'elles ont
recouvr leur gloire antique et que par elles la vie humaine
se voit prodiguer les Jouissances ?
Dgageant la leon du spectacle contemporain, les Franais
du xvi*^ sicle proclament que le gnie moderne a dpass le
stade antique. Ils croient comme article de foi la supriorit
des Modernes sur les Anciens.
Tel est bien, en rsum, le double sentiment qui inspire la
Renaissance franaise, lui dicte ses ambitions et ses espoirs.
Uorgueil moderne renforant le sentiment patriotique,
(j)
Cite dans Bollmier, i23 et suiv.

33

potes, humanistes, philosophes, hommes de science, artistes
prtendent renouer la grande tradition de gloire nationale,
ressusciter ces sicles illustres du Mo3'en ge, o, fo\ er des
lumires, la France clairait l'Europe du rayonnement de
son gnie. Exubrante de vie joyeuse, toute au bonheur dont
la remplit la flicit du temps prsent
,
et a l'ivresse des
grandes dcouvertes, la France se prdit un triomphant
avenir. Elle aspire l'hgmonie spirituelle en Europe. Le
gnie moderne se met l'cole des Anciens, mais avec le
sentiment trs conscient de sa propre excellence, mais avec
la volont ferme de ne point se laisser absorber par l'Anti-
quit, mais avec la certitude de la dpasser tt ou tard.
Considre de ce point de vue, l'histoire de la Renaissance
franaise, disons plus, l'histoire intellectuelle de la France
moderne, prsente ainsi le spectacle d'une lutte singuli-
rement vivante entre deux formes de culture d'origine et
d'essence diffrentes, l'une parvenue son point suprme
de maturit, forte de la supriorit indiscutable de ses
oeuvres et de la conscration des sicles, naturellement qua-
lifie, partant, pour imposer son ascendant, la culture antique.
L'autre, ne d'hier et porte par les traditions sur lesquelles
elle se greffe et les conditions historiques o elle s'labore,
raliser son originalit en des formes nouvelles inconnues
des temps anciens, la culture moderne. Deux principes sont
aux prises, principes antagonistes, mais non point incon-
ciliables : le principe d'autorit dfendu par les partisans des
Anciens, parti vaste, aux nuances multiples allant de l'ortho-
doxie troite des Scolastiques et du formalisme pdan-
tesque des Acadmistes l'antiquisme largement compris
des grands Classiques, rigoristes et libraux s'accordant
professer avec le pote que
Arts et guides, tout est dans les Champs Elyses,
et le principe de progrs^ dfendu par les novateurs, les
libraux et les avancs, les hrtiques ,
tous ceux qui,
conscients des progrs accomplis par les derniers sicles et
des transformations des temps, rclament pour le gnie

H

moderne le droit de suivre librement sa route en dehors des
voies traces par les Anciens, et prtendent l'manciper de
la tutelle des maitrcs antiques. Lutte ternelle, sans doute,
et de tous les pays comme les sentiments qu'elle met aux
prises, mais en F'rance plus particulirement passionne et
toujours actuelle. L'histoire de la littrature franaise, a-
t-on dit, l'on et pu ajouter, et c'est sous cet aspect plus gn-
ral que nous prtendons envisager le dbat, l'histoire de la
culture franaise n'est, en un certain sens, que l'histoire
mme de cette interminable querelle des anciens et des
modernes ( i
>.
Nous nous proposons d'en suivre le dveloppement depuis
les dbuts de la Renaissance, qui pose dans toute son
ampleur la question des anciens et des modernes jusqu' la
dclaration acadmique du
27
janvier
1687,
qui la tranche
avec clat, en proclamant la supriorit du sicle de
Louis XIV sur les sicles d'Auguste et de Pricls.
(1)
Texte, Etudes de littrature europenne,
29.
CHAPITRE II
L'illustration de la France : La Renaissance littraire.
ses ambitions, son programme.
1. Altitude des novateurs l'gard des Anciens. F.irallles entre la France et
l'Antiquit. L'illustration du franais : ses supriorits prsentes, son
avenir.
H. La Dfense et Illustration de Du Bellay manifeste national et moderne.
Aftirmations du i;nie moderne. Dcadence et progrs. L'avenir prdit
aux Franais par la Pliade.
I.
Sous le rgne de PYanois L' l'enthousiasme pour l'Anti-
quit bat son plein. La France dcouvre les livres anciens, et
travaille avec amour faire siens ces riches trsors. De i2 3
1540 les travaux d'rudition s'accumulent. Les Commen-
taires sur la Langue Grecque de Bud (i523), le Dictionnaii-e
de Chradame (i523), le Thsaurus linsuiG latime de
R. EsTiENNE I (i 532-1
53(5),
les Commentarii lingu latin
de DoLET (i536), viennent fournir aux studieux la clef des
uvres antiques. Les textes anciens sont remis au jour
(Homre, deux premiers chants de Vlliade^ i523
;
Platon,
i528
;
Aristophane, i528, etc.). L'uvre de traduction
commence. Belon, sous le patronage de Franois P% va
retrouver sur les lieux la Grce antique et rassemble vers
040 ses Observations de plusieurs singularit:^ trouves en
(jrcie, Asie, qui concrtisent la vision de l'Antiquit
jusque-l entrevue travers les reconstitutions des philo-
logues. Malgr les partisans du Grn'cum est non legitur. le

iO

grec est officiellement enseign au Collge royal, o Ramus
renouvelle l'enseignement du latin, en le dgageant des sches
vgtations parasites, sous lesquelles l'avait touff la Sco-
lastique.
L'Antiquit renat de ses cendres. Reconstitues par le
labeur des philologues, dites, traduites, les uvres antiques
sollicitent 1 imitation. Modles dcourageants, en vrit, tant
leur grandeur apparat crasante et quasi-divine. Kt pourtant,
loin de s'humilier devant ces matres de toute perfection et
d'abdiquer, dans la conscience de leur infriorit et l'ivresse
de leurs premires admirations, cet enthousiasme gnreux
qui, en France, suscite les grandes entreprises, les Franais
s"prennent d'une noble mulation. Aux malveillants ou aux
pessimistes : Italiens contempteurs des Barbares franais,
Franais louangeurs systmatiques du temps pass et tou-
jours prts proclamer que la nature humaine puise par
les largesses des premiers temps ne saurait renouveler au
profit des pigones les miracles anciens, Anciens apologistes
de leur propre excellence, mais aussi convertis d'hier, ces
pi^oslytes nombreux que suscite la vulgarisation de l'Anti-
quit, tous les dtracteurs du prsent, ils dmontrent que le
gnie moderne n'est point si pauvre, ni si abtardi, qu'il ne
puisse rivaliser avec les Anciens. Contre les apologistes de
l'Antiquit ils se font les vengeurs du prsent. A la thorie
de la dcadence ils opposent la croyance au progrs
;
ils
rpondent l'loge du pass par l'affirmation des supriorits
modernes.
Tel est bien, en effet, le sens de ces comparaisons tout
propos, de ces parallles entre Anciens et Modernes qui
reviennent comme un leitmotif dans les crits du xyi*^ sicle.
Que l'on compare Marot aux potes anciens pour leur prf-
rer sa douceur sans gale fi), ou Jean Lemaire qui l'me
avoit d'Homre le Grgeois
(2)
au prince des potes, ou
(i) Charles Fontaine, Ruisseaux, 82. Voir encore Remontrance aux dtrac-
teurs de posie franaise, Ibid.,
f)8,
et Ode V, A la Flora (loge de la Muse fran-
aise).
'2i Marot, Efistre LV, Ld. Janef.
-
37-
que, tel Geoffroy Tory, l'on oppose Estienne de la Roche qui
a rduit en beau franais tout l'art d'arithmtique (i). et
Simon du Mans, le second Vitruve
(2),
aux savants les
plus excellents des temps antiques, voire de l'Egypte, toujours
la mme intention dicte aux apologistes leur loge du sicle :
l'Antiquit est le terme naturel auquel ils rapportent le prsent,
soit pour dmontrer que le gnie national n'a rien envier
aux sicles les plus fortuns d'Athnes et de Rome, soit pour
l'encourager se dpasser lui-mme et stimuler son mula-
tion. Discutables trop souvent, et prmatures, les prfrences
qu'ils accordent, ds les premires annes de la Renaissance,
aux temps modernes sur les temps anciens, sont la traduc-
tion d'un sentiment profondment enracin dans l'me du
temps : l'orgueil du prsent, une confiance illimite en l'avenir.
L'ambition des novateurs sur le terrain littraire peut se
dfinir d'un mot : ils veulent illustrer la langue nationale,
substituer des formes d'art triques et vides les genres
anciens, rajeunir, rgnrer l'inspiration puise, par la trans-
fusion d'une sve gnreuse. A l'imitation de l'Antiquit
pratique sans troitesse ils assignent un but trs haut : non
contents d'galer leurs modles, ils se piquent de renchrir
sur les chefs-d'uvre anciens. Or, pour ambitieuse que soit
la tche qu'ils se proposent, ils affirment qu'elle n'est point
disproportionne aux aptitudes du gnie moderne. Si insuffi-
sante, par exemple, que puisse, tant d'gards, leur paratre
la langue nationale, ils n'hsitent point soutenir qu'elle n'a
rien envier ds maintenant l'Anciennet . Aux suprio-
rits de l'idiome savant attestes par un usage sculaire, ils
opposent les avantages naturels du franais. Ils invoquent le
tmoignage des Anciens eux-mmes : Pompone Mla, Horace,
qui reconnaissaient aux Gaulois une aptitude sans gale
l'art de la parole, et leur dcernaient le titre flatteur de
prcepteurs d'loquence des Anglais
(3).
Ils rapportent avec
orgueil la lgende de l'Hercule gaulois, le gant loquent qui
(0
Champjleiiry (i52o), fol. XII.
(2)
Ibid., XiV.
(3)
ToRv, CJiampfleury, fol. II, i".
_ ?N

tient les foules attaches ses lvres par de petites chanes
d'or
finement ciseles, et s'autorisent des attestations des
Anciens pour prouver que v nostre langage est si gracieulx,
que s'il est pronunc d'ung homme discret, sage et aag, il a
si grande efficace, qu'il persuade plustost et myeulx que le
Latin, ne que le Grec. Les Latins et les Grecs le confessent
quant ilz disent que cestuy Hercules estoit Gallicus, non pas
Hercules Latinus, ne Hercules Graecus (i).
A ses dtracteurs, Escumcurs de Latin, Plaisantcurs et
Jargonneurs ,
comme les appelle ddaigneusement Torv,
aux timides qui n'osent crire en franais pensant que la lan-
gue franoise ne soit pas assez bonne ny lgante , ils rpon-
dent, sur la foi des plus nobles auteurs anciens, potes et
orateurs grecs et latins, qu'elle est une des plus belles et
gracieuses

de toutes les langues humaines
(2).
Ils dmon-
trent
<( combien les narrations en toutes choses s\y voient
claires et dilucides, les affections telles et si apparantes que...
pourront ainsi bien que nulles autres, quand il leur plaira
esmouvoir le rire et le pleurer (i). Ils rpliquent ceux qui
lui reprochent sa longueur et sa prolixit, et la dfient d'galer
jamais en concision la langue des Digestes, que, si la brivet,
comme le veut l'opinion commune, tait la marque de l'excel-
lence d'une langue, l'esclavonne ou la tudesque seraient plus
belles que l'italienne ou mme la latine. Mais quant moy,
ajoute Jacques de Beaune, me plaira la langue qui ha grce
exprimer ce qu'elle veult dire encores qu'elle soit plus prolixe,
pensant toute ciiose qui plaist au jugement naturel estre le
plus beau et meilleur. Et en ce la nostre vulgaire me semble
bien avoir autant de grce en beaucoup de choses que la
Latine ou (jrecque et ne fusse qu'en ses parolles assembles
avec plus grand doulceur de voyelles et consonnantes que
la mesme latine, dont suivant ce que dit Quintilian, quand il
fait comparaison de la doulceur des deux dictes langues
I) Ibid., fol. m, r. L'argument sera repris trs souvent par la suite, et les
Tiodernes du xvii' sicle ne manqueront pas d'en tirer parti.
(2)
Champjleury, fol. XXIV, rV
(!^) Lettre de Jacques de Beaune (ir>4''^), R- H- /- /',
241.
-
39
-
Grecque et Latine, me seroit ais en amenerexemples auxquels
justement ne se debvroit rpugner (i).
D'un mot, clart, grce, naturel, douceur, charme, virilit,
probit qui inspire crance, toutes ces qualits naturelles du
franais, toutes ces supriorits innes qu'il possde sur les
langues antiques ne sont rien encore en comparaison des
avantages que lui assurera, tt ou tard, une mise en valeur
plus sage de ses ressources. Les Franais ont mal administr
leurs richesses. Qu'ils cessent enfin de mpriser une langue
qui s'escrit entirement et en tout ce qu'elle dit, aussi bien
que la grecque ou latine . Qu'ils extraient l'or de la gangue :
qu'ils tudient leur vieux auteurs.
Au contraire de Du Bellay trop enclin dprcier le vieux
pass franais, les prcurseurs de la Pliade n'estiment point,
en effet, si bas prix les crits des anctres qu'ils ne tirent
argument de leurs uvres pour prouver les aptitudes du
franais la posie. Ils citent avec loge les auteurs de la
Vie -ifAlexandre qui ont en leur style une si grande ma-
jest de langage ancien que s'ilz eussent eu le temps en fleur
de bonnes lectres, comme il est aujourdhuy, ilz eussent excd
tous Autheurs Grecs et Latins
(2),
Chrestien de Troyes,
Hugo de Mery, Arnould et Simon Greban et Georges Chas-
tellain, les Lunettes des Princes, les Chronicques de France
que, ajoute Tory, mon seigneur Crtin nagures Chroni-
queur du Roy a si bien faictes que Homre, ne Virgile, ne
Dantes, n'eurent onques plus d'excellence en leur stile qu'il
(i) Ibid., 24?.
(2)
Cliampjeury, fol. III, v. Donques j'cscripray en Franois selon mon
petit stile et langage maternel, et ne lairay, combien que je soye de petitz et
hum.bles Parens et aussi que je soye pouvre de biens caduques, faire plaisir
aux dvots amateurs des bo;ines lettres... Je sembleray cy par avanture estre
nouvel homme, pource qu'on n'a point encores veu enseigner par escript en
langage Franois la faon et qualit de Lettres, mais dsirant enluminer aucu-
nement nostre langue, je suis content estre le premier petit indice exciter
quelque noble esperit qui se cvertura davantage comme firent les Grecs jadis
et les Romains, mettre et ordonner la langue Franoise certaine reigle de
pronuncer et bien parler. Pleusl Dieu que quelque noble Seigneur volust
proposer gages et beaux dons ceulx qui ce porroient bien faire. Fol.
I. V.

40

a au sien (i). Ils ne contestent point les mrites des potes
anciens, mais ils ajoutent l'adresse de ces ddaigneux qui
font profession de les prfrer aux franais :
Regardiez bien la trs haulie matire
Dudict Charticr, si elle Gstoit entire,
Trouverez vous aucun grec ou latin,
Si vous veillez dessus tard et matin,
Qui ait de soy mieulx dit en rithme et prose
Ne desprance, ainsi qu'il le propose
(2).
Regardez bien le romant de la roze
Kt vous verrez que c'est une grant chose.
Si le franoys aussi beau que latin
Voulez savoir, allez devers Crtin
Semblablement devers l'abb Dhanton
Qui tant a fait de livres (ce dit on)
(3).
Et des Franoys ung niaistre Jehan de Mun
Qui fait ung oeuvre en langage commun
Que nous nommons le roman de la rose
O le dduit des potes repose
(4).
Ils nient que la nature ait institu des privilges en faveur
des langues anciennes et que des conjonctures particulires
aient prsid leur naissance, les prservant de l'oubli o
tombe fatalement toute chose humaine, leur assurant la
prennit, le charme d'ternelle jeunesse, leur donnant
heur et fortune prospre et rservant aux autres dis-
grce et malheur . Les progrs raliss dans les derniers
temps, une foule d'crits nouveaux o la langue apparat
<(
tant aorne, faconde et bien polie et
Remise en art si trsparfaict
Que le latin aucune foiz deftaict
(5),
des uvres comme celles de Jean Lemaire, la gloire du
sicle, l'crivain qui a rendu le langage franais plus poli et
(1)
Fol. IV, r.
(2)
BoucHET, Temple de boune renomme, fol. XXX iH, v"
(3)
Ibid., fol. XXXIII.
(4)
/^irf., fol. XLV.
(5^
BouciiET, Epitres familires, CXX, 2, 80.

41
-
plus brillant que le ciel et lui a donn tant de lustre qu'on
peut dire justement qu'il a rendu les lettres franaises plus
franaises, dpassant mme la lactea ubertas de T. Live (i),
c'en serait assez pour prouver que la langue moderne est
capable de supplanter les langues anciennes, si tant de
rsultats brillants obtenus dans les derniers temps ne
venaient attester suffisamment par ailleurs la forte vitalit
du gnie franais et son aptitude toutes les disciplines.
Mais puis que le cours des Astres a chang en cest endroit
notre destine, et telle ancienne fantaisie en plus saine opi-
nion, si que depuis trente ou quarante ans, on ha trouv
mauvais entre les nostres de manier livres et armes ensemble,
et les faictz mmorables rduire par escript, nous avons com-
menc voir combien peult nostre langue en ce qu'elle vou-
dra le subject de sa volunt bien dire et exprimer.... Que si
telle flicit nous donne des cieulx, et envoye pour don
que ne pourrions assez estimer, est aussi dignement traicte
comme elle a mrit, et continue en la rputation qu'elle a
commanc estre jusques icy : je ne fay aucun doubte que
comme les Romains et Grecz ont laiss de leurs uvres par
escript, que ny la ruine du temps, ny changements d'Em-
pires n'ont heu puissance de blesser ou offencer : aussi que
les nostres mettront en lumire en leur propre vulgaire chose
qui leur plus loingtaine postrit sera chre d'entendre,
cognoistre, et imiter, et par advanture d'autres nations sera
recherche et requise come les faictz desdictz Romains et
(}recz ont est par infinis autres nations estimez, et qu'il ne
nous adviendra comme il est advenu aulcuns des nostres,
qui pour avoir commenc escripre en saison moins heu-
reuse, comme pouvons dire de maistre Jean de Meun, Alain
Chartier, Jean le Mre de Belges sont quasi aujourdhuy
incogneus, et aussi peu veuz que s'ilz eussent pass tous
leurs temps en silence et requoy
(2).

(1)
Annales d'Aquitaine, Quintiniis Hediius candido lectori. Un historien
digne d'tre plac au premier rang des Anciens , l'appelle Quentin.
(2)
Jacques DE Beaune, 241. Jacques Colin ddiant sa traduction du Courtisan
Monseigneur du Peirat [Le Courtisan, i538, Lyon), dclare n'obir d'autre
dsir sinon que de son uvre il puisse aider bailler quelque beau aornc-
4'-i

Ainsi raisonnent les prdcesseurs de Du Bellay, et, con-
vaincus que l'eftort amne le progrs, ils rappellent les
humbles origines des langues anciennes. Ils montrent ^'^irgile
triant le fumier d'Ennius, Ciccron lxant et consacrant sa
langue natale en la faisant servir l'expression de sa philo-
sophie. Ils disent les moyens de magnifier, d'amplilier
,
d'enluminer et de dcorer leur vulgaire, et lui
promettent l'expansion, l'universalit (i), l'ternit qu'un
privilge providentiel semblait jusque-l rserver aux langues
anciennes. Ils formulent les arguments dont se serviront les
modernes du (irand Sicle pour dmontrer la supriorit
du franais sur les langues anciennes. Leur optimisme est
inpuisable, comme inlassable leur bonne volont.
Fmfin, adversaires du prjug, et dcids ne point se
laisser imposer par l'autorit des noms consacrs, ils adju-
rent le gnie moderne de ne point s'humilier devant les
Anciens. Tel Quentin
(2),
tel Forcadel, l'auteur de VEptre
Jean LiiceL ils ragissent contre la superstition de l'an-
ciennet :
\l Si tu fais tant que ton uvre se lise,
Aniy Lucel, je te pleige et advise,
Que l'on dira qu"il
y
ha deux Ovides
Dont tu es l'un, joint que les Pirides
Te recevront pour leur maistre d"hosteI.
Tu acquerras un renom immortel.
Ne doute point le sourcil des Antiques :
Moins qu'eux priser tes labeurs potiques,
Est postposer les Dauphins aux Alozes,
Et prfrer les passefleurs aux Roses.
ment ccste nostre langue Franoise : laquelle pourtant que je la veoy quelle
soubz le reigne du trs chrestien et trs magnanime Roy des Franois et par
sa vertu seule quasi ores prent premirement sa noblesse et purit, je ne me
puis non resjouyr, et donner gloire et louenge Dieu immortel de m'avoir
faict naistrc en cestuy temps, auquel dcsja la langue Franoise poeut seure-
ment contendre avec les autres langues, qui entre elles mritera le preis de
purit et rsonance h.
ji) Voir Seyssei,. Cf. Brinot : Un projet d'enrichir... la langue franaise,
R. H. L. F., t. J, 27.
'2) N'oirsa prface latine en tte des Annales d'Aquitaine.
-43
-
Prens le vin vieux, et le nouveau pote,
Dy je souvent, qui ne feis onques fesie
Que des escrits propres et bien suivis.
Il
y
en ha d'autres qui sont ravis
Pour la durt d'Ennius ou Crtin :
Et ne leur plat le ruisseau argentin,
Qui va tout droit sur l'herbe glissant :
Mais sur les rochs tombe retentissant.
Je ne prtens diminuer le bruit,
De ceux qui ont quelque parler instruit,
^
Lors qu'il estoit au bers de son enfance :
Je veuil louer leur moyenne science :
Mais que faut-il aussi dissimuler,
Qu'on ne les peult ces temps galer ?
Louons les vieux, et usons de noz ans,
Puisque les vieux furent jadis enfans.
Si nous lisons les polis vers d'Horace,
Il apperra qu'il s'est pleint de l'audace
D'un tas qui l'ont moins estim vivant,
Et ont reng les anciens devant :
J'eusse lors dit, peuple Romain, lu resves :
Je ne donrois les gosses de trois fves
De ton advis qui sent l'envieux,
Car de cent piedz il ha passe les vieux.
Si le Phnix vit de jours tant et tant.
Plus que le Pan n'est il pris pourtant, (i)
(i) Dans le Chant des Seraines (r348). Dans ses pigrammes (Stephani For-
catuli epigrammata, Lyon, i334), il dclare qu'Olivier de Magny surpasse
Horace et Pindare. 11 dira, parlant de Ronsard, dans son Epistre an Seigneur
Henri de Mesmes {Posies,
197)
:
N'est ce pas luy qui escrivant
Ha les Potes surpassez
Qui sont veuz des Soleils passez ?
Il se moque dans VEpigramme l'imitateur de Cicero des Cicroniens :
Toy, Orateur, Singe du Grand Romain,
Ibid., i52
II,
Manifeste national, la Dfense et Illustration de la langue
franaise rsume ces ambitions et ces espoirs. Programme,
elle expose les moyens d'enrichir et d'illustrer la langue et
les lettres franaises. Le gnie moderne le cde-t-il au gnie
antique ? Quels rsultats doit-on esprer d'une imitation qui
s'impose, de toute vidence, comme le seul moyen de travail-
ler efficacement la plus-value du gnie franais ? Autant de
questions d'conomie nationale qui se posent d'elles-
mmes au moment o entre en scne une gnration pn-
tre d'une mentalit toute moderne et imbue de fiert fran-
aise, mais nourrie d'Antiquit, une gnration de jeunes,
ennemis du prjug, et tout naturellement rfractaires aux
vieilles routines d'Ecole.
Rdige par des indpendants que n'engagent ni la solida-
rit avec l'cole, ni l'attachement au pass, uvre de mondains
convertis l'rudition, la Dfense et Illustration
y
rpond
dans un esprit franchement moderne. Loin de partager le
dnigrement morose des louangeurs du temps pass, et de
faire cause commune avec les zlateurs de l'antique, l'cole
nouvelle se rallie d'instinct aux tendances librales qui,
patronnes par la royaut 'ii, triomphent un instant autour
de Bud et de Ramus.
Ne lui demandons ni la nouveaut des arguments, ni par-
fois mme l'originalit de la lettre. Mot pour mot s'y retrou-
vent les affirmations, les thories qu' l'tat d'indication et
semes au hasard avaient formules les Bud, les Tory, les
Dolet, les Le Roy, sans parler aussi des emprunts faits par
Du Ik-llay l'Italie
(2). Si le talent, pour l'homme d'action,
(i) Rappelons, par exemple, l'dit de Villers-Cotterets (lo aot idjcj).
(2)
Voir la brillante dmonstration qu'en a faite M. Vii.ley dans ses Sources
italiennes de la Dejfeuce. Les rsultats de notre enqute, au point de vue par-
-
45
-
consiste grouper et vulgariser sous une forme frappante
les ides bauches et formules par les devanciers, ces
ouvriers le plus souvent anonymes et sacrifis de l'histoire,
nul doute : Du Bellay revient le mrite de metteur en scne
que, le dpart fait entre ce qu'il doit Manzoni ou
G. Schlegel, et ce qu'il apporta de son cru, la critique la plus
svre ne saurait dnier l'auteur de la Prface de Ci^omwell.
Ide de la permanence des forces de la nature. La nature,
dclare Du Bellay, et sur ce point ses ides sont aussi celles
de Ronsard
(2),
demeure toujours identique elle-mme. Elle
n'a point dshrit la France. Elle n'est point devenue si
Brehaigne qu'elle ne puisse encore enfanter des Platon et
des Aristote. Laissons parler les faits, oublions le prjug et
nous reconnatrons, proclame Du Bellay aprs Le Roy
(2),
qu'en civilit de meurs, quit de loi, magnanimit de
ticulier qui nous occupe, ne peuvent que confirmer ses conclusions. L'tat
d'exaltation patriotique et moderne o vivent les F'ranais de la Renaissance
explique suffisamment, nous esprons l'avoir dmontr, l'orgueil de leurs
dclarations et leur fire indpendance l'gard des anciens, a Quand on
examine les plaidoyers crits dans les deux langues, on est frapp de retrouver
de part et d'autre les mmes arguments. La cause tait la mme des deux
cts
;
et les circonstances taient assez semblables pour suggrer aux avocats
des dfenses analogues {Villey,
y).
En fin de compte, ce qui appartient
Du Bellay ce sont ces dclarations modernes et nationales. Cet propos,
cette ardeur patriotique , cet lan {Villey, io5), ce modernisme aussi,
dont nous chercherions vainement la trace dans celui de tous les ouvrages
italiens dont l'influence est le plus sensible dans la Dfense, voil ce qui donne
au manifeste de Du Bellay son accent propre et le date dans l'histoire gnrale
du xvi" sicle franais.
(i) Voir uvres, VII, 336 et III, 3g. Voir aussi un passage trs curieux dans
la Prface sur la Musique, VII 340. Ronsard n'estime pas, comme le feront
trop souvent les modernes, qu'en matire de posie et d'art, la perfection soit
le produit ncessaire du temps. Il accorde une grande place l'imprvu dans
la production des artistes et des potes. Ils surgissent soudain dans l'histoire,
sans que rien les prsage et les annonce.
(2)
Rien de plus vraisemblable qu'un emprunt de Du Bellay Loys Le Roy
si l'on songe aux relations d'amiti qui de bonne heure unirent les deux hommes
(Voir sur ces relations Becker, Le Roy, 18 et suiv.). La ressemblance d'ides est
frappante entre les dclarations de Du Bellay et celles de Ronsard, et le pas-
sage de la Vita Budi, cit par Becker,
259
(la i" dition est de 1540 et la
deuxime, qui la suivit de prs, preuve de l'intrt que rencontra dans le public
l'crit de Le Roy, de 1542) et la lettre Bunel (Ibid., 260). Rien n'empche
d'admettre que ses conversations avec Le Roy aient pu suggrer Du Bellay
quelques-unes des ides qu'il formule.

4^

couraiges. bref en toutes formes et manires de vivre non
moins louables que profitables, nous ne sommes rien moins
que les Anciens : mais bien plus veu qu'ilz sont telz mainte-
nant, que nous les pouvons justement appeler par le nom
qu'ilz ont donn aux autres (i).
A l'appui de sa thse, il invoque les progrs accomplis. Il
cite avec orgueil les inventions merveilleuses des derniers
temps. Il ne fault point icy allguer l'excellence de l'anti-
quit : et comme Homre se plaignoit que de son tens les
cors estoient trop petiz, dire que les Esprits modernes ne
sont comparer aux anciens. L'architecture, l'art du Navi-
gaige, et autres Inventions antiques certainement sont admi-
rables : non toutesfois, si on regarde la ncessit mre des
Ars, du tout si grandes, qu'on doyve estimer les Cieux et la
Nature
y
avoir dpendu toute leur vertu, vigueur, et industrie.
Je ne produiray pour tmoings de ce que je dy l'Imprimerie,
Seur des Muses, et dixime d'elles, et ceste non moins admi-
rable que pernicieuse foudre d'Artillerie, avecques tant
d'autres non antiques inventions qui montrent vritablement
que par le long cours des Sicles les Espris des hommes ne
sont point si abatardiz qu'on voudroit bien dire
(2).

En quelques formules dfinitives, Du Bellay rfute la
thorie de la dcadence. Il dmontre que les Modernes ont,
pour employer l'expression de Montaigne, les reins assez
fermes pour entreprendre de marcher avec les Anciens et
qu'il ne tient qu' eux de les dpasser. Quoy donques (dira
quelqu'un) veux tu l'exemple de ce Marsye, qui osa compa-
rer sa Fluste rustique la douce Lyre d'Apolon, galer ta
Langue la Grecque et Latine ? Je confesse que les Aucteurs
d'icelles nous ont surmontez en Scavoir et facunde : es que-
les choses leur a t bien facile de vaincre ceux qui ne rpu-
gnoint point. Mais que par longue et diligente Immitation de
ceux qui ont occup les premiers ce que Nature n'ha pourtant
dni aux autres, nous ne puissions leur succder aussi bien
en cela que nous avons dj fait en la plus grand'part de leurs
(ij Dcf., 7.
(2;
Ibid., 19.

47

Ars Mcaniques, et quelquefois en leur Monarchie, je ne le
diray pas : car telle Injure ne s'tendroit seulement contre les
Espris des Hommes, mais contre Dieu, qui a donn pour
Loy inviolable toute chose cre, de ne durer perptuelle-
ment, mais passer sans fin d'un Etat en l'autre : tant la fin
et Corruption de l'un, le commencement et gnration de
l'autre (i),
Et donc, au rebours des dvots de l'Anciennet qui veulent
frustrer les jeunes de la gloire qu'ils mritent, n'estimant
rien, comme dit Horace, sinon ce que la mort a sacr, comme
si le Tens, ainsi que les vins rendoit les Posies meilleu-
res
(2),
il rend justice aux crivains du temps prsent. Il cite
avec loge Jean Lemaire des Belges, le continuateur de G. de
Lorris et de J. de Meun, ces premiers illustrateurs de la
langue nationale
(3).
Il dit la douceur naturelle du franais,
son aptitude philosopher, et, tout ennemi qu'il soit de la
morgue italienne, il appelle son aide, dans ce concours de
prsance entre Anciens et Modernes, les Italiens : il oppose
Homre Aristote que j'oseroy, ajoute-t-il (n'estoit la sain-
(i) 20. Ce n'est raison, estime lui aussi Ronsard, que la nature soit tou-
jours si prodigue de ses biens deux ou trois nations, qu'elle ne veuille
conserver ses richesses aussi bien pour les derniers comme les premiers .
Prface de la Franciade, 33.
(2) Df., 34.
(3)
Ronsard, lui aussi, n'estime pas que notre langue soit si infrieure,
qu'elle doive tre systmatiquement ddaigne. Le pote moderne apprendra
des Anciens la faon de disposer un pome, mais il s'inspirera aussi des
auteurs franais modernes. Tu en pourras tirer les exemples des autheurs
anciens, et de nos modernes qui ont illustr depuis quinze ans nostre langue,
maintenant superbe par la diligence d'un si honorable labeur. Heureux et plus
qu'heureux ceux qui cultivent leur propre terre, sans se travailler aprs une
estrangre. )> (VIII, Ar-t potique, 323). Ronsard, comme Du Bellay, est plein de
mpris pour les potes d'hier, acrobates de la rime et du vers, et svre pour
ce qu'il appelle leur monstrueuse erreur (Odes, Prface de la premire
dition, t. II, II), mais il ne prtend point faire commencer la littrature
m.oderne Ronsard et Du Bellay. Ces deux dfenseurs d'une mme cause
reconnaissent volontiers que la besogne est dj commence, et que la F"rance
possde une langue et une posie. Ronsard fait cas d'Hroet et de Saint-Gelais.
Il les propose en modles aux potes venir. II n"en esi, comme Du Bellay
toujours, que plus nergiquement l'ennemi des Cicroniens, des Latiniseurs
en gnral. Ronsard se rend cette justice qu'il a perfectionn la langue fran-
aise et mis la posie en tel ordre qu'aprs lui le Franais fut gal aux
Romains et aux Grecs . Voir encore la Rponse de Ronsard une attaque.
-
48
-
tctc des vieulx Pomes') comparer Homre et Virgile . Il
clbre la grandeur de Franois P"" qui a en son noble
royaume premirement restitu tous les bons Ars, sciences
en leur ancienne dignit
, et adroitement s'autorise de ces
acquisitions spcialement modernes : les inventions mcani-
ques, gloire de notre ge industriel et positiviste, pour prou-
ver que les Franais en rien ne sont moindres que les Grecs
ou les Romains. 11
y
ajoute les Mtiers, Ars et Sciences qui
rtorissent entre nous et autres non gures moins que jadis entre
les Grecs et Romains .
Aprs Jean Bouchet, aprs Longueil, il redit l'agrment du
climat de France, la richesse de son sol, la beaut de ses
contres, ses hautes vertus morales, sa pit, sa religion, son
courage. Il voque son pass le plus lointain, ces temps
gaulois o florissaient en France les sciences et les bonnes
lettres [i]. Il veut arracher le sceptre aux Romains, qui sont
prsentement les matres souverains en toutes disciplines, et,
augurant des flicits passes et prsentes les plus brillantes
destines,
entrevoit un avenir de gloire, o, instruite par le
commerce
des matres anciens, la France aura dpass ses
ducateurs. Le tens viendra (peut-estre), et je l'espre
moyennant la bonne destine Franoyse, que ce noble et puys-
sant
Royaume obtiendra son tour les resnes de la monar-
chie et que nostre Langue (si avecques Franoys n'est du
tout
ensevelie la langue Franoyse) qui commence encor'
jeter ses racines, sortira de terre, et s'lvera en telle hauteur
et
grosseur qu'elle se pourra galer aux mesmes Grecz et
Romains,
produysant comme eux des Homres, Dmosth-
nes, Virgiles et Cicrons, aussi bien que la France a quelques-
fois
produit des Pricls, Nicies, Alcibiades, Thmistocles,
Csars et Scipions
2).
>.
D'un mot. Du Bellay trace la France le programme que
rempliront les Classiques du Grand Sicle. Ils doteront la
France d'une littrature
nourrie du suc et de la moelle des
Anciens, mais profondment marque l'empreinte nationale
et moderne. Le but atteint, grce aux efforts de plus d'un
M) De/.,
4<j
et
3(j.
(2) Ibid., 10.

49

sicle et au concours d'heureuses circonstances, les Franais
proclameront la grandeur de l'uvre accomplie et, se compa-
rant aux Anciens, ils se rendront cette justice qu'elle aussi,
comme le prdisait Du Bellay, la France possde des Dmos-
thnes et des Virgiles. Aprs la mise en tutelle, la dclaration
de majorit. Un lien troit rattache ainsi les champions des
modernes : Perrault, Desmarets ou Fontenelle, aux fonda-
teurs de l'cole de i 55o. Nous le pressentons, les conclusions
qu'implicitement enferme leur thorie de l'imitation antique,
stade intermdiaire, discipline ncessaire, mais provisoire,
sont celles-l mmes que dgageront, la France parvenue au
terme de son effort, les contemporains d'une royaut glo-
rieuse et admire, les modernes du Grand Sicle. Tout en
admirant la pit des anciens, Du Bellay n'et point dsavou
ces courageux qui, avec un zle tapageur, un sens insuffisant
de l'Antiquit, une ignorance parfois complte des nuances,
proclameront cette excellence que lui-mme promettait la
France studieuse des modles antiques. Il et applaudi ces
iconoclastes qui, non sans rudesse, profaneront, dans les meil-
leures intentions, le Panthon des gloires consacres.
CHAPITRE III
La renaissance des tudes antiques. Esprit et tendances
de rHumanisme franais.
I. l.Huinanisinc franvais au service de la cause nationale et moderne.
II. I.A Querelle des Cicroniens. Idal de rgression et idal de progrs.
III. La Scolastique littraire : superstition homrique et superstition virgi-
lienne. L'Aristotlisme potique : J. C. Scaligcr.
Renouveler l'tude de l'Antiquit en substituant aux
mthodes striles d'une pdagogie purement formaliste et
depuis longtemps fige dans des traditions immuables, un
enseignement fond sur la connaissance directe des textes
anciens et adapt aux exigences d'une mentalit transforme,
tel est, comme l'on sait, le but de l'Humanisme. En face de
l'ignorante, bien ignorante Universit, voici se constituer
un parti de rforme et de progrs. A la vieille routine scolas-
tique vient s'opposer en une lutte passionne, tragique mme,
un Humanisme libral et progressiste. Il se fonde autour de
Franois I^^ Il se constitue en un corps officiel : le Collge
royal. Il a son aptre et son martyr, Petrus Ramus.
Etudions l'esprit dans lequel les fondateurs de l'Humanisme
moderne, philologues, tels Bud, Dolet, ou Loys le Roy,
matres es arts, tel Ramus, pratiquent la diffusion des
lumires antiques.
Patriote employons sans crainte ce mot qui revient si
souvent sous la plume des contemporains

l'humaniste
assigne un but immdiat l'tude des Anciens. Il met, en
bi
quelque sorte, l'Antiquit au service de la cause nationale :
restaurer les disciplines, c'est pour lui travailler illus-
trer ,
dcorer le nom franais.
Vivre je veulx, non point comme ung pourceau,
Vivre je veulx !... pour l'honneur de la France,
Que je prtends, si ma mort on n'advance,
Tant clbrer, tant orner par escripts,
Que l'estranger n'aura plus mespris
Le nom franoys, et bien moins nostrc langue
Laquelle on tient pauvre en toute harangue (i).
Cette fire dclaration de Dolet rsume les ambitions des
humanistes franais. Sous quelque forme que s'exerce leur
activit, traducteurs, exgtes ou pdagogues, leurs efforts
convergent vers un mme but : augmenter le bien public ,
prouver que la France est capable de rivaliser avec les
Anciens. Conseillers officieux ou collaborateurs officiels
d'une royaut claire, qui favorise par sa bienfaisance la
renaissance des disciplines, ils travaillent au rajeunissement
des tudes avec la certitude que, pratiques dans un esprit
vraiment moderne, elles fleuriront en France avec plus d'clat
qu'elles ne rirent jamais aux temps les plus heureux de l'An-
tiquit.
Qu'on ne leur objecte point l'tat d'infriorit marque o
ont vgt jusqu'ici l'loquence et les arts libraux. La
(i) DoLET, Second Enfer, pistre I Franois /"^'.Voir Boulmier, 232. Un peu
plus loin, suppliant, depuis le Pimont o il s'tait rfugi aprs son vasion
(1544),
le roi de lui accorder la vie sauve et de ne le point laisser succomber
la haine de ses ennemis, il lui promet
. . mieux poulser, que devant l'Eloquence
Tant en latin qu'en Franois, que mieux j'aynie,
Et que je veulx mettre en degr extrme
Par mes labeurs : soit comme traducteur
Ou comme d'uvre ( moy propre) inventeur.
IL a pass et passera sa vie, dit-il encore,
en l'augmentation
Du bien public et dcoration
De nostre langue, encores mal orne.
Il crit dans la Ddicace au roi qui prcde les Gestes de Franoys de Valois
(1540),
3 : La tin totale que me suis tousjours propose au labeur de mon
estude, a est que si par dextrit d'esprit, et travail continuel pouvois acqurir
quelque facult de bien parler, je la consumerois l'illustration de la France.
laulc, repond Bud, n'en doit tre impute ni au climat trs
clment de la France, ni au temprament des Franais, mais
bien plutt h la rudesse et l'injustice de certains hommes
qui ont tenu les premiers rles dans la conduite de l'Etat et
l'ignorance de ces mauvais patriotes qui taxent le gnie
franais d'impuissance. Ce que purent les Gaulois demi
sauvages, serait-il interdit une nation qu'illustrent entre
toutes la douceur et l'lgance des murs ? Car la nature
n'a pas trait le gnie franais en martre. Car les hommes
de cur ne manquent point en France. Car la France est
l'une de ces privilgies laquelle la nature a dparti pleines
mains ses dons : corps souples, vaillants la guerre, esprits
mallables qui se prtent toutes les disciplines (i).
Cette fois encore, le spectacle contemporain vient donc h
propos encourager les ambitions des rformateurs. Aux
dtracteurs du gnie franais, aux champions du pass les
humanistes rpondent par l'loge de la France, et, faisant
honneur des progrs accomplis la royaut qui a fond la
<( trs noble et trilingue Acadmie , ils montrent les arts
plus reluisants que du temps des Csars et la France
tant bien instruicte en touts arts, que par iceulx elle peult
faire guerre et la Grce, et l'Italie : lesquelles Rgions
par le pass ont t tenues siges propres des lettres
(2).
(i) De Asse, fol. XVIII. Voir encore Delaruklle : Guillaume Bud, 161,
note 3 : Eant igitiir illi quo vis gentiiim.. qui humanarum rerum intelligen-
tiam, earumque dicendo explicatiunem, reguo Francia' explodunt, ultra Alpes
et Pyrenen proterve stimmovcntes, tanquam
ferre clum nostrum exitniiP illu'
dotes humanw mentis nequeant, sacrarum literarum tantnm studio jurisqiie
accommodatum. Utrumque enim studium nobis homines benigni religiosique lar-
giuutnr. Bud Lrasnic
(1327) ; Je ne puis pas te pardonner, chaque fois
que lu en trouveras Toccasion, d'attaquer l'esprit franais, de l'accuser de
lenteur, de lgret, de sottise et de stupidit. (Cit par Amucl, 36i.)
(2) DoLET, Gestes de Franoys, 18. C'est elle, crit encore l'honneur de
Paris, Dolct, patriote ardent
, comme il s'intitule lui-mme, c'est elle que
les .Muses ont depuis longtemps lue pour demeure, elle qu'embellit la culture
des arts, l'exacte observance de la justice.... Que dire de plus ? La peindrai-jc
florissante en esprits polis.... que Pallas elle-mme dans sa grotte Ionienne a
doucement rchauffs sur son sein, comme de chers nourrissons ? Ah !
qu'Athnes lui cderait volontiers la palme en la voyant surgir, constellation
nouvelle, au ciel de l'histoire ! Que volontiers Rome inclinerait devant elle
son grand nom, sa vieille gloire, si elle entendait la terreet l'ocan retentir de

D.")
Connatre et vulgariser l'Antiquit, c'est donc encore, pour
l'humaniste, une faon d'agir et de servir le prsent. L'huma-
niste est un m.oderne. Ml par les circonstances
extrieures
aux grands vnements du sicle, homme d'action, non moins
qu'homme de science

les biographies
contemporaines
sont cet gard significatives
l'humaniste a vcu au
contact de la vie du temps. Il en a partag les agitations et
les luttes. Il est cet rudit suprieur que rien d'humain ne
laisse tranger. De l ce qu'a de vivant et d'actuel
l'rudition
telle qu'il la dfinit et la pratique. S'il consacre ses journes
et ses veilles l'tude des Anciens, il n'estime point pour
cela que la tche du savant se borne rechercher les
vieilles superstitions et actions
, non plus qu'
plucher
les vieils exemplaires . N'est-ce point abuser de l'tude des
lettres que de ngliger pour les livres anciens la connaissance
du temps et du pays o l'on vit ? Il
y
en a qui savent la
gnalogie des anciens dieux prtendus, leurs noms, cultures,
oracles, pouvoirs, et ne leurent jamais en la saincte escri-
ture, comment se gouvernoient entirement,
Athnes,
Lacdmone, Carthage, Perse, Aegypte, Macdoine, Parthie ;
discourans de l'Aropage, de l'Ephorie, des comices
Romains : et n'entendent rien au conseil de France,
maniement des finances, ordre des Parlemens. Ce n'est
donc assez pour se rendre parfaictement savant et vraye-
ment utile son pais et gouvernement, que de s'arrester
seulement aux langues anciennes, et es curiositez en dpen-
dantes, ains convient aussi travailler es modernes, usites
aujourd'huy entre les hommes, et cognoistre les affaires du
temps prsent (i),

De l, au rebours de la tradition et de la routine, la prf-
rence qu'accordent les humanistes la langue nationale et
moderne dans l'expos des disciplines. Je n'ignore pas,
tant d'illustrations ! Carmina, III. Ad Aegidium Jovdanum (Cit par Boul-
MiER,
77).
La destine a donn Franois l'amour de la vertu. Mais elle t'a
donn, crit Dolet, dans les Gestes de Franoys de Valois, (oultre cela) une
chose plus grande. C'est que du temps que tu as heu le gouvernement des Fran-
oys, les lettres ont commenc en France en telle sorte que la Grce ne nous
surmonte.
(18).
(i) Le Roy, Deux oi-aisons, fol.
4,
v". Cit dans Heckr,
174.

.M

crivait Dolet, ddiant Monseigneur de Langei son Trait
sur la manire de bien traduire
(1540),
que plusieurs ne
s'esbaissent grandement de veoir sortir de moy ce prsent
Oeuvre : attendu que par le pass j'ay faict, et fais encores
maintenant profession totalle de langue Latine. Mais cecy
je donne deux raisons. L'une que mon affection est telle
envers l'honneur de mon pais, que je veulx trouver tout
moyen de l'illustrer. Et ne le puis myeulx faire, que de
clbrer sa langue, comme ont faict Grecs et Romains la
leuTy 'L'autre raison est, que, non sans exemple de plusieurs,
je m'addonne ceste excercitation. Quant aux Antiques tant
(irecs que Latins, ilz n'ont prins aultre instrument de leur
loquence, que la langue maternelle. De la Grce seront
pour tesmoings Dmosthne, Aristote, Platon, Isocrate,
Thucydide, Hrodote, Homre. Et des Latins je produis :
Cicron, Csar, Salluste, Virgile, Ovide. Lesquels n'ont
dlaiss leur langue pour estre renomms en une aultre et
ont mespris toute aultre : sinon qu'auculns des Latins ont
apprins la Grecque, affin de savoir les arts et disciplines
traictes par les Autheurs d'ycelle.
De l aussi l'indpendance avec laquelle ils abordent l'An-
tiquit. Conscients de la dilfrcnce des temps, et convaincus
que tout se transforme et progresse dans l'humanit, ils
n'ont garde de considrer ses ides et ses conceptions comme
le dernier mot du gnie humain et d'accepter aveuglment
la lettre des livres anciens. Ils critiquent l o les gardiens
de la tradition se contentent d'applaudir et d'admirer, tels
ces juristes qui, parlant des Accursiens, leurs idoles, ont
toujours la bouche le mot des disciples de Pythagore : le
Maitre l'a dit (li, et rien n'est, cet gard, plus significatif
que la faon trs libre dont Bud, l'un des fondateurs du
Collge royal, le Pre de la philologie en Europe, appr-
cie et interprte ces Anciens dont l'tude remplit le meilleur
de sa vie : disciple, lui aussi, mais disciple affranchi qui se
refuse jurer sur la parole des Matres. Emprunte-t-il
Pline des renseignements prcieux sur les monnaies
^i) Dei.ari'ri.i.k, g. Bud, ini.

DD

antiques, il n'a garde d'accepter sans examen les donnes
qu'il lui fournit, Pline fut homme comme nous et sujet
l'erreur. Consultons-le donc, mais avec prudence. Trop de
confiance parat Bud indigne d'un homme de science et,
condamnant h la fois idoltres et idole, il crit ces paroles
courageuses : En cela les hommes les plus savants me
semblent avoir paralys l'esprit de ceux de leur temps par
une superstition plus qu'absurde... Mais moi, j'estime que
les Anciens ont t hommes comme nous, et mme ont crit
plus d'une chose laquelle ils n'entendaient gure (i).
numre-t-il les richesses romaines, loin de s'incliner et
d'envier, il ajoute : Pour moi, quand je considrais les faits
que j'ai recueillis dans cet ouvrage, Rome m'apparaissait
comme le repaire des brigands qui ont mis sac toute la
terre et comme le trsor commun de toutes les nations
(2).

Il n'est pas jusqu'au Prince des philosophes qui ne voie son
autorit universelle mise en discussion par la libre critique
de l'rudit moderne. Trs grand philosophe, Aristote n'a pas
tout connu : le moyen pour un seul esprit de dcouvrir
lui seul toute la vrit, alors qu'il n'est de science humaine
possible que par l'effort accumul des sicles
(3)
? Aristote
n'a pas su parler des choses ternelles. Comme tous les sages
anciens, Aristote et Platon n'ont point possd la vrit
;
il
leur manquait les lumires de la Foi, qui, seule, illumine
l'esprit. Si la vrit a quelquefois pntr jusqu' d'autres
que des adorateurs du vrai Dieu, ce n'tait pas en son tat
de puret premire
;
elle fut d'abord altre dans les temps
de l'Egypte, Athnes, elle fut ensuite diversement trans-
forme dans la philosophie du Portique, dans celle de
l'Acadmie, puis du Lyce. Elle reparut enfin aux lieux
mmes qui en avaient t le berceau, quand Notre-Seigneur
l'eut rpandue parmi les hommes et propage dans le monde
grec, latin, barbare en envoyant partout de ses disciples
(4).

Pntrons-nous bien des crits chrtiens et nous ddai-
(i) Cit par Delaruelle, G. Bud, 140, note
4.
(2)
Ibid.,
145.
(3)
Sic enim artes cousiimmatu' sunt,alii super alios commentatitibus. Ihid., i35.
(4)
Delaruelle, Correspondance de Bud, 117.

Dt)

gnerons comme folie pure les crits des paens philo-
sophes
(
i).

Critique avis d'Aristote et de Pline
(2),
mdiocre admi-
rateur de Tacite
(3),
aussi averti l'gard de Cicron
(4)
que
de Platon, novateur avec courage et iiert
(5),
Bud se
trouve ainsi avoir sa place marque l'avant-garde de ces
esprits affranchis qui, au cours du sicle, protesteront contre
la superstition de l'Antique et travailleront h librer le gnie
moderne en l'attachant au respect aveugle de l'autorit, en
faisant table rase des mthodes surannes enseignes par
l'cole.
Tel est bien aussi le double sentiment qui inspire la rforme
de Ramus : sentiment d'orgueil national qui le porte riva-
liser avec les Anciens pour les dpasser, sentiment de fiert
moderne qui l'encourage rompre avec une Antiquit
dpasse, briser les servitudes traditionnelles imposes par
l'cole, chercher librement sa voie, tel aussi le sens de
l'entreprise qui, dans l'esprit de la royaut et des humanistes,
devait assurer le triomphe d'un humanisme national et
moderne : la fondation du Collge de France.
National, car les disciplines rajeunies et pratiques dans
un esprit nouveau
y
seraient enseignes dans la langue natio-
nale. Le premier, Ramus, rompant, au prix de quelles luttes,
l'histoire de sa vie ne nous l'enseigne que trop, avec la tra-
dition sculaire, professait en franais. Aux Franais les
sciences en franais
(6;.
Partant de ce principe que les
sciences devaient tre enseignes non seulement en latin
pour les doctes de toute nation, mais en franoys pour la
France et voulant dmontrer par l'exemple que notre
(i) Qua; si satis animo comprehensa haberemus omnem antiquam philosophiam
fquod ad mores attinet et institiitionem animi) niigas trieras esse judicaremus.
Delaruelle, g. Bud, 19", note 2.
(2)
Voir encore Ibid., i/jo.
(3)
Voir sur ses sentiments l'gard de Cicron et du Cicronianisine
Delabuellf, g. Bud, 140,
note
4,
et le Rpertoire analytique,
219.
(4)
Delaruelle, G. Bud, i3i.
(3)
Voir sa lettre Olivier de Lyon dans Delaruelle, Rpertoire, 2?5.
(G) Voir la lettre Zwinger, Mars \hyt (Wadd., 232). Il fut l'un de cejx qui
applaudirent avec le plus d'enthousiasme l'dit de Villers-Cotterets.
langue estoit capable de tout embellissement et ornement
que les aultres langues aient jamais eu
, il s'attaquait un
labeur formidable dont son inlassable activit, par la faute
des circonstances, ne devait point entirement triompher. Il
rditait, en franais cette fois, sa Dialectique (i553). Il refai-
sait en langue vulgaire et moderne sa Grammaire
(1572),
estimant, disait-il dans la Prface, que maintenant de
reprendre ces miennes arres anciennes, c'est recueillir tous
nobles espritz adonnez aux lettres, et les provoquer penser
de leur patrie et la rputer digne de leurs veilles et estudes,
et de luy communiquer libralement le fruict de leurs
labeurs
(11.
Moderne, la rforme de Ramus va, comme l'on sait,
librer le gnie franais des mthodes vieillies et purement
dialectiques qui encombrent l'esprit et touffent ses forces
vives. De l ses efforts systmatiques contre la Scolastique
philosophique ou littraire, philologique ou thologique. De
l sa lutte inlassable contre les reprsentants du pass, ma-
tres ou amis de l'antique Sorbonne toujours prts rsister
aux innovations, qu'il s'agisse de l'interprtation d'Aristote
et des vieux auteurs, ou simplement de la prononciation
latine, et h condamner toute initiative comme criminelle
sous le nom d'hrsie : P. Dans, Jean de Salignac, Fr. de
Vicomercato, J. Prion,. P. Galland, Charpentier, pour ne
citer que les plus connus o les plus nfastes, docteurs
couts et influents, qui, drangs dans leur routine, ne trou-
veront pour se venger de cet ennemi d'Aristote, le philoso-
phe unique, le prince sans rival possible de tous les philoso-
phes, le plus sage des hommes, si tant est qu'on le puisse
appeler un homme (21, de cet ami des nouveauts toujours
dispos quand il s'agit de porterie trouble dans ce qui est le
mieux ordonn
(3),
que de plats arguments ou des injures
(4).
(i) Waddington, 420.
(2)
P. Gallandii pvo schola Pcirisicusi oraiio, 75-76. P. Galland dclare aussi
plusieurs reprises adorer Aristote.
('<) Thodore de B:[e, (cit par VVaddington,
246).
(4)
Le reproche adress le plus couramment Ramus est qu'il ose attaquer
les opinions reues, et battre en brche par sa seule autorit le consentement
universel des sicles. Voir, par exemple : Ant. Goveani pvo Aristotele responsio :

58

De l. encore qu'il l'admire au fond, mme si, dans l'em-
portement de la jeunesse, il le juge avec injustice et duret,
son rquisitoire violent contre les erreurs et les bvues d'Aris-
rote [Qiiivcumque ab Aristotele dicta essent cotnmentitia esse,
i33h\ Il nous a cont lui-mme, dans la prface de sa Dia-
lectique, l'histoire de son naufrage aristotlique , et
comment, tel Bud refaisant en dehors de tout matre son
ducation intellectuelle, tel. plus tard, Descartes, il dsapprit
par volont ce qui lui avaient enseign ses matres et trouva
en Platon et Socrate ses librateurs. A travers les vgtations
parasites sous lesquelles la manie dialectique touffait les
arts libraux, il dcouvre d'abord la vraie philosophie antique,
celle qui raisonne et qui doute. Ses yeux s'ouvrent la lumire.
Il comprend qu'il n'est de vrit que celle enseigne par notre
raison claire de ses seules lumires et mancipe de toute
autorit. Ce que je gotais surtout, ce que j'aimais chez
Platon, c'tait l'esprit dans lequel Socrate rfutait les opinions
fausses, seproposantavanttout d'lever sesauditeursau-dessus
des sens, des prjugs et du tmoignage des hommes, afin de
les rendre la justesse naturelle de leur esprit et la libert
de leur jugement. Bref, je commenai me dire moi-mme...
eh bien, qui m'empche de socratiser un peu et d'examiner en
dehors de l'autorit d'Aristote, si cet enseignement de la dia-
Tune sopliistam appelLire audcs, qitcm Plato ipsc, ciijtis te discipultim esse
vis, pliilosophitm veritatis nominabat, ciijus ingenii tam excellens vis, tantaque
in philosopliis ubertas fuit, ut in Tlieologos, Medicos, Jureconsultos, in omnes,
denique omnium artitim et scientiarum scriptores, doctores, magisiros redun-
darit ? Tu ne nomen illud Aristotelis sanctissimum non dico violare sceleratis-
sime, sed appellando usurpare sine aliqua religione ausiis es, quod omnes H'tates,
omnes litene, omnes usque ad te liomines summa venetatione coliierunt ? Quis
tantus iste furor est? Qu:r ista tam detestanda impictas quam eum cni libertati
omnes debeant plurimum. tu tantum quantum volueris, mortuum isto modo lacc-
rare, discerpere, concidere ? Ou encore J. Pkrion : Ramus est un audacieux
de sattaquer aux grands Anciens illustres de par l'accord universel des juge-
ments
(g,
v"). 11 veut dtrner les gloires consac .es pour s'riger en omnium
disciplinarum parentem et principem
([4,
r"). Il est seul ne pas approuver
ce que tout le monde approuve (i5, r*). L'autorit des Anciens ne vaut rien
ses yeux. Quid est alios amtcmnere, sibi minimum tribuere : alios prss se
indoctos unum se eximium doctrinamque ducere, si hoc non est ?
(49,
v). Qu'il
crive une rhtorique nouvelle, et qu'il dclare dans la prface qu'il a hor-
reur de tous les prceptes que d'autres ont formuls avant lui
(48,
vi.
-
59-
lectique est le plus vrai et le plus convenable ? Peut-tre ce
philosophe nous a-t-il abuss par son autorit, et alors je
n'aurais plus lieu de m'tonner si je n'ai retir de ses livres
aucun fruit, puisqu'ils n'en contenaient aucun... Mais que
serait-ce si toute cette doctrine tait mensongre ! (i).
Libr de la Scolastique, libr d'Aristote, Ramus ne rem-
placera point une servitude par un esclavage : il ne se don-
nera point ses librateurs Socrate et Platon, aux philo-
sophes anciens de quelque nom qu'ils s'appellent. Fort
d'avoir oz entreprendre contre tous philosophes qui
furent onques pour leur oster le prix de dialectique, lequel
ils avoyent par si grands esprits et si grande diligence
conquest, et s'estoient appropri par prescription et juge-
ment de tant de sicles
(2),
il travaillera, seul contre tous,
dcouvrir la vraie mthode, celle qui laisse l'esprit le
{t) Schol dialectiop, lib. IV. Cit par Waddington, 24-26. Ramus, dans la
Prface de sa Dialectique, faisant l'historique de la dialectique, la montre porte
au plus haut point par Aristote. Aprs Galien, le dernier des grands dialecti-
ciens, commence sa dcadence. Car Adraste, Aspase, Aphrodise, et presque
tous autres pripatticicns ont dlaiss le vray amour de sapience et se sont
adonnez servilement Tamour d"un Aristote, non pas en examinant et en exer-
ant ses prceptes, comme luy-mesme avoit examin et exerc les prceptes
des anciens philosophes, mais en les dfendant religieusement, et les interpr-
tant ainsi comme quelqu'un pourroit interprter les opinions d'autruy, des-
quelles n'auroit jamais expriment ny la vrit, ny l'utilit : et estantz mais-
ties des escholes publiques et mesprisants des livres de tous autres philoso-
phes, l'ont mis en possession de si grande authorit, qu'en fin tinablc quelquefois,
par la bont et religion de telz professeurs, s'est trouv Aristote seul hritier de
tous les anciens philosophes, mais voire a est rput (ce qu'il dsiroit si
ardamment) estre seul inventeur et perfecteur de cette doctrine. {Wadd.,
404).
Ramus, dans les Brutince qucestiones
(1547),
reproche Cicron de s'tre
laiss mener par l'autorit : O te, M. Cicero, sapientem, si ApoUinem verissi-
me tibi consuleniem audire voliiisses : meministi enim qiiemadmodiim tibi de
tua laude sciscitanti responderit, ut nattirayn potius ducem, quant multorum
opinionem sequere. Ingenio prorsus admirabili, acerrimo judicio natus eras :
qiiibiis bonis quoties libre uti voluisti. Cicrone pra-stantiorem virum neminem
judicavi. At quo te simplex et credula de inertibiis magistris opinio deduxerit,
tam multa in prim reprehensionis parte tertia peccata admonere possunt (i5,
v. Voir encore 12, v). Unus est in hominis natura senatus, unum consilium,
ratio est (20, r). Ailleurs (3i, r), il ajoute : An idcirco melior Aristotelis
causa tibi videri debuit, quod non ipse solum falstis sit, sed discipulos quoque
suos fefellerit ? Nimium illi homini in lus artibus concedere et tribuere mihi
videris.

(2)
Cit par Waddington, 402.

(30
libre exercice de lui-mme et, le guidant sans le conduire, ne
donne pour critrium la vrit qu'une vidence parfaite et
universelle (i).
Entreprise hroque, certes,

que l'on songe h l'hostilit
irrductible, aux haines froces que rencontra la rforme de
Ramus dans le clan des Aristotliciens et des fanatiques de
l'Ecole

mais fconde, si tant est qu' travers les efforts
d'un esprit qui se trouve et s'affranchit, se prpare et s'bauche
le criticisme universel d'un Descartes. Nulle autorit n'est
au-dessus de la raison, c'est elle, au contraire, qui fonde
l'autorit et qui doit la rgler
(2),
nonce Ramus, en vrai
rationaliste, et, convaincu de l'efficacit souveraine de la
raison bien conduite, il ajoute: Si l'on pratiquait cette
libert, un sicle suffirait peut-tre pour mener jusqu'au bout
toutes les sciences. Si aprs tant de sicles couls, nous n'en
possdons pas encore la millime partie, il n'en faut accuser
que cette lche et servile indolence qui rgne dans nos
coles
(3).

Bien comprise, l'Antiquit est ainsi instrument de libra-
tion, stimulant de pense, la collaboratrice la plus fconde
de l'uvre de progrs. N'est-ce point elle qui a enseign aux
Modernes se dfier de l'autorit, elle aussi, qui leur a
rendu le courage de leur raison frappe d'interdit par l'ge
scolastique ? Qu'elle s'impose, par contre, d'une faon tyran-
nique, qu'elle exige du disciple moderne le respect aveugle
des Matres, Aristote ou Homre, Cicron ou Virgile, voil
le gnie moderne arrt dans son lan, rduit au rle subal-
(i) Mthode qu'auraient d suivre les continuateurs d'Aristote, et qui
consiste partir de principe qui est la raison universelle, partir d'exprience
qui est l'induction particulire
(404),
d ayant devant les yeux non poinct
l'opinion <>u l'authoritc d'aucun philosophe ains seullement ces principes
(4o5).
(2)
Cit par Waddington, 342.
(3)
Waddington, 343. Voir dans la proraison de son Discours de 1546: Ptri
Rami oratio de studiis Philosophie et Eloquenti.T conjitngendis, Liiteti.v habita
anno 154O, publi la suite des Brutitue questiones (Parisiis,
1547),
'^ tableau
des magnifiques rsultats qu'il se promet de l'union de la philosophie et de
l'loquence. Les rsultats dj atteints, si Hatteurs pour l'orgueil franais qu'ils
puissent tre, ne sont rien encore au prix de ce que Ion peut attendre de la
nouvelle mthode. Les plus beaux temps de l'Antiquit renatront en France.

6i

terne de simple suivant d'un pass autoritaire et oppressif.
Le dvot du pass ferme volontiers le cercle autour de lui.
Il limite son ambition refaire les tapes parcourues, son
effort ressusciter les temps rvolus. Renaissance des lettres,
a-t-on dit (i
j,
devient trop souvent synonyme de Renaissance
des lettres antiques.
Une superstition hautaine des modles, une imitation
dcourageante qui, ne visant qu' reproduire les qualits
extrieures des originaux, rduit l'effort intellectuel l'ac-
quisition d'une virtuosit toute formelle, et supplante la
pratique des disciplines qui faonnent et mancipent l'esprit,
ce ne sont point l les seules consquences d'un humanisme
dvoy. Etroit, quand il impose la mentalit moderne les
moyens d'expression du pass, inactuel quand il prtend
faire revivre artificiellement les langues dfuntes, il n'est pas
moins dangereux quand il enseigne qu'il n'est de vrit et de
mthode en dehors de la philosophie d'Aristote et de la
science des Anciens, bref, rige l'art et la pense antiques en
absolus valables pour tous les temps et tous les pays.
Imitation littrale des procds anciens en matire de
posie et d'loquence, proscription de l'idiome national,
fanatisme aristotlicien et superstition de l'autorit des
maitres, telles sont d'un mot, les formes diverses sous les-
quelles s'affirme une Scolastique continue ou renouvele du
Moyen ge en pleine Renaissance moderne, en plein xvi^
sicle. Ses dfenseurs jaloux, ce sont ces gardiens-ns de
toute tradition qui composent la Sorbonne et l'Ecole. Ce
sont les Aristotliciens. Ce sont les Cicroniens. D'une faon
plus gnrale encore, et de quelque nom qu'ils s'appellent :
Ovidiens, Virgiliens, Horatiens, ce sont les Latinisants
(2).
(ijGAUKRts, Cl. Baduel, 82.
(2)
Voir dans Ghamard, Du Bellay, 42,
la liste des principaux Latinisants.
II.
Aprs les ouvriers du progrs, admirateurs des Anciens,
mais avec discernement et critique, les champions fanatiques
et autoritaires du pass antique.
La Renaissance ne cre point le culte cicronien, ni la
superstition virgilienne : les temps anciens et le Moyen ge
les avaient connus et pratiqus : d'une religion, elle fait un
fanatisme. Elle rige des admirations en dogmes. L'cole
jurait sur le nom d'Aristote : les orateurs jurent sur le nom
de Cicron, prince de l'loquence, grammairiens et critiques
sur le nom du Pote, le parangon des potes, l'absolu
potique, Virgile ou Homre. Cet obscurantisme littraire
toufferait la spontanit du gnie national, n'taient, cette
fois encore, des esprits moins prvenus qui prendront tche
de le dgager du formalisme troit auquel voudraient l'assu-
jettir les absolutistes : Cicroniens timors, et lgislateurs
draconiens de la posie la faon de Jules-Csar Scaliger,
l'auteur de la Potique.
Ce qu'est le Cicronianisme, ses ambitions, ses troi-
tesses, il serait superHu de le redire aprs tant d'autres.
D'un mot, cette imitation servile, et d'un seul modle, est
sans but, puisque, de l'aveu mme des Cicroniens (i),
(i) Je rirais de bon cur de toutes tes inepties, crit avant sa conver-
sion au franais, Dolet rpondant au reproche de Cicronianisme, si je n'avais
rire avant tout de la plus grosse, de la plus norme, je veux parler de la
stupidit
incroyable avec laquelle, en voulant rabaisser mon mrite littraire,
tu n'as fait que l'exalter par del toutes mes esprances
;
tu as cru m'craser
sous une mortelle injure, en m'appelant un religieux imitateur de Cicron.
Dieux immortels ! c'est le plus beau jour de ma vie, que ce jour, o ton
illustre
tmoignage me garantit enfin cette gloire, objet de ma plus fervente
ambition, ds mon enfance, ce beau rve, que ma pudeur d'crivain, que la
conscience de mon faible talent me dfendaient encore de croire ralis. Ah !
je suis au comble de la joie ! Tu m'as accord le seul but de mes dsirs, de mes
tudes, de mes labeurs. De ton propre aveu, mon style parait calqu sur celui

63

esprer ravir Cicron quelque parcelle de sa perfection,
plus forte raison l'galer, dpasse les ambitions permises aux
mortels. Elle est indigne d'un esprit conscient de lui-mme
et critique, puisqu'elle implique la croyance en la perfection
absolue et? quasi-divine du modle, dcourageante, enfin,
puisqu'elle condamne le disciple un labeur inutile et
disproportionn aux forces humaines. Mais surtout, et c'est
l ce qu'il nous importe de constater, elle est inactuelle, car
aux ides prsentes, si elle consent ou se trouve contrainte
les aborder, elle applique des moyens d'expression inad-
quats la mentalit moderne enrichie des acquisitions des
sicles, car la mentalit chrtienne elle impose les moyens
d'expression d'une humanit et d'une civilisation dpasses.
Tel est, en effet, le problme qui s'agite au fond de la
Qiierelle des Cicroniens : le latin cicronien, d'une faon
plus gnrale, le latin, peut-il suffire aux besoins de la pense
moderne ? Une langue morte, parvenue au terme de ses des-
tines, est-elle susceptible de s'adapter au devenir d'une
civilisation, qui va s'enrichissant de jour en jour ? Querelle
internationale comme l'est aussi la Querelle des anciens et
des modernes dont elle n'est, en somme, qu'un pisode, et
qui survivra au sicle qui l'a fait natre : dans des termes
analogues, le dbat sera repris au xvii*^ sicle, en France, par
les partisans de la langue d'cole contre les tenants de la
langue nationale.
Une ide vitale est donc engage dans cette controverse
qui, partie d'Italie, met aux prises l'Europe savante de la
Renaissance, provoque l'intervention d'rasme, de Ramus,
de Muret, pour ne citer que les plus notoires des protago-
nistes modernes, divise les esprits, passionnera jusqu' la fin
du sicle l'opinion savante : le gnie moderne doit-il borner
son ambition suivre docilement la trace des Anciens, ou,
n'coutant que son inspiration, s'engager rsolument dans
de Cicron
;
c'est--dire (je n'en demande pas davantage) que je reproduis
une ombre de cette perfection souveraine, sans que je prtende pour cela
rivaliser d'loquence avec un homme qu'il est bien permis d'admirer, qu'il est
tout fait loisible d'imiter, mais la taille duquel, il est impossible de jamais
atteindre. (Oratio sccunda in Tholosam,
?',
G.) Cite par Boulmier, 36.
- h4

les voies nouvelles, innover et crer ? La lutte est entre le
principe d'imitation et le principe d'mulation (i), entre un
idal franchement rtrograde, l'idal de recommencement,
si l'on peut dire, et un idal de cration, l'idal de progrs.
Avec Ramus, en effet, [Ciceroniamis^ iBSy), le dbat n'est
plus seulement comme chez rasme [Ciceroniamis^ i528),
entre les Cicroniens de stricte observance qui s'obstinent
rver de Rome comme les Juifs du Temple de Jrusalem

et condamnent l'orateur moderne l'emploi exclusif des
moyens consacrs par l'exemple de Gicron, quitte
commettre les pires improprits et les plus ridicules ana-
chronismes, et les imitateurs libraux de l'Antique, enten-
dons par l ces esprits aviss qui, pour traduire des ides
nouvelles, n'hsitent point crer des mots nouveaux et.
Chrtiens, fils de leur temps, s'adressant des Modernes et
des Chrtiens, cherchent avant tout un langage appropri
aux ides, aux mceurs, la mentalit de leur temps et de leur
pays. L'orateur pour lequel il crit, n'est point celui qui voit
en l'acquisition de la virtuosit cicronienne le dernier terme
de tout effort. Former un Cicronien, tel est son but, mais
la faon moderne, c'est--dire un Cicronien s'adressant
aux hommes de son sicle et de sa langue. Le vrai Cicro-
nien est le Franais, capable de bien dire en franais et
pour les Franais . C'est en franais, en effet, qu'il plai-
dera sur les places publiques les causes de ses concitoyens,
en franais qu'il enseignera la religion et la morale sacre au
peuple, en franais qu'il s'adressera ses concitoyens partout
et dans toutes les circonstances o il se trouvera. Parler
la faon de Cicron, c'est-,-dire bien parler, telle est la for-
mule du Cicronianisme de Ramus.
Le moyen pour l'orateur moderne d'galer, de dpasser
Cicron, en sa propre langue, s'entend ? Pratiquer les Anciens
et tout particulirement Cicron et Dmosthne, en se disant
(i) Par opposition la dfinition de Bembo : Imitatio totam complectittir
scriptionis formam, singulas ejtis paries assequi postulat, in universa stili
stiuctura atquc corpore versatur [Bembiis ad Picum), Pic de la Mirandole
dfinit le vritable imitateur : lemulator vertus quam imitator.

65

qu'ils furent hommes, eux aussi, donc sujets faillir
()).
Partant, les tudier d'un sens averti, sans s'interdire de
relever leurs faiblesses et de critiquer leurs imperfertions.
Mais aussi, tudier les Franais tous ceux qui jusqu'
prsent ont fait effort pour enrichir leur pays et l'illustrer
par la gloire de l'loquence
(2).
Ce ne sont point, en effet, les modles qui manquent aux
Franais dans leur propre pays. La France n'a produit
que tard des potes, je l'avoue, mais elle a rachet cette
production tardive en enfantant avec fcondit une prog-
niture exquise et noble
(3).
Mais surtout, la parole vivante
sera l'cole o le futur orateur apprendra l'art de bien dire.
Et qu'on n'objecte point le manque d'hommes loquents, les
conditions dfavorables faites l'art oratoire moderne par la
domination des rois. Nos tribunaux, nos parlements, rpond
Ramus, retentissent tous les jours des voix les plus lo-
quentes Gloire, honneurs sont promis quiconque sait
manier l'art de la parole. Toutes les langues et toutes les
disciplines sont enseignes en France. Des professeurs ont
t institus, les tudes encourages par la bienveillance des
rois. La libralit de Franois P'' et d'Henri II a rendu la
France aussi florissante qu'tat le fut jamais. Sachons seule-
ment profiter des conjonctures. Imitons les Grecs et les Latins
en franais. Imitons-les comme les Romains les Grecs, avec
l'intention de les dpasser. Car il ne faut jamais dsesprer
de pouvoir trouver mieux que ce qui a t dit dj, et la
nature n'a pas fait l'loquence si pauvre et si indigente qu'on
ne puisse bien parler d'un sujet qu'une fois
(4).
A ceux enfin
qui arguent de la pauvret prsente du franais et lui dnient
(i) Neque (ut ait idem Quintilianus) id statim legenti pcrsuasum sit, omnia
qu magiii authores dixcrint, iitique esse perfecta : \am et labitntur aliqiiaiido
et oneri cedunt, et indulgent ingenioriDn suoritm voluptati : nec semper iiiten-
dunt animum, et nonniinquatn fatigantur : cum Ciceroni intrim"dovmitare
Demosthenes, Horatio etiam Homenis videatur [P. Rami Ciceronianus, 126).
(2)
Respectons les Anciens, mais avec discernement et critiquons les
Modernes, mais avec droiture. N'est-il pas indigne d'un homme instruit de
juger un auteur sur son sicle et non sur le fond ? Erasme. Cit par Amiel,
359.
(3)
Cicer.,
17.
(4)
Cicer.,
42.
5

Oh -
toute aptitude l'loquence, Ramus rpond : J'affirme une
chose qui sera incro_vable la plupart, mais qui pourtant
est vraie. Il est dans toutes les langues une enfance, une
jeunesse, une apoge, une vieillesse, et rien de grand ne
s'obtient en un moment II n'est langue si pauvre et si bar-
bare, qui, avec des soins, ne puisse s'enrichir et se cultiver.
Aussi notre Cicronien, qu'il soit Franais, Italien, Espa-
gnol ou quelque nation qu'il appartienne, engag sur les
traces de Cicron, ne dsesprera jamais de l'loquence de
son pavs )^ et, reprenant l'ide de Du Bellay il ajoute : Il
illustrera et enrichira sa patrie des dpouilles opimes de la
Grce et de Tltalie, il inventera lui-mme de nouveaux
ornements
(
i).

Les faits, est-il besoin de le rappeler, donneront largement
raison aux prvisions de Ramus. Investi ds iSSq, par la
volont royale, des fonctions de langue officielle (dit de
^illers-Cotterets), le franais tendra sa domination dans
tous les domaines et deviendra rapidement le porte-parole
habituel du gnie moderne. La langue vulgaire, h la fin du
sicle, aura partie dfinitivement gagne. Persuads que le
temps est pass de brouiller tout en latinois
,
huma-
nistes, philosophes, savants, potes, tels Charles Fontaine
(2)
ou Scvole de Sainte-Marthe
(3),
se convertiront au franais.
(i)/6/rf., 78.
(2) A Joachim Du Bellay, P. i,ic Ronsard, Est. .lodcllc, Bail' et Olivier de
Maigni Potes :
Les vers latins j'ay dlaissez
Pour escrire en nos vers Franois,
O la muse vous ha poussez.
C'estoit, c'estoit aux temps passez,
Paravant le grand Roy Franois,
Qu'on brouilloit tout en Latinois.
(Odes, nigmes, 66.)
Voir encore Ruisseaux, iiG, et ]a posie non moins caractristique : A la
nation Franoise, dans Odes, Enigmes, 63, et aussi Ibid., Que me
font Latins
anciens ? 78.
(?)
Posie franoise. Avertissement aux lecteurs
(1579).
III,
La courte prface qui prcde la traduction des dix pre-
miers livres de VIliade que publia en 1541 Hugues Salel,
nous donnera la mesure de l'enthousiasme qu'inspira aux
Franais du xvi^ sicle l'uvre homrique (i). L'auteur traduit
en ides l'allgorie suffisamment transparente du frontispice
qui, au seuil de sa traduction, avertit le lecteur de l'esprit du
lieu. D'une fontaine que surmonte une statue d'Homre, le pote
couronn, dcoulent de nombreux jets, que captent avec un
pieux empressement des hommes tenant un parchemin. C'est
que, proclame Dame Posie, en une ddicace rime
Franois P"", Homre fut le premier des enfants de gnie, qu'al-
laita son sein vnrable. Par lui Nature communiqua librale-
mentsessecretsauxhommes. Parluielle leurenseignalesgran-
des ides qui fcondrent l'esprit humain : aux philosophes la
notion de l'me immortelle, aux mathmaticiens les secrets
(i) Rapprochons de ce curieux petit livre YApologme de G. Paquilin (i357).
Partag entre son culte pour le c totalement divin Platon, et Homre plus
divin encore <), il justifie le prince des potes des reproches que lui adresse le
Dieu des philosophes. Homre est devenu tellement synonyme de perfection
que l'on dit l'Homre des mdecins, l'Homre des orateurs, quand on veut
dsigner le mdecin ou l'orateur qui a ralis le maximum de son art. L'un
pourrait appeler Homre le Platon des Potes, et Platon l'Homre des Philo-
sophes. L'auteur a remarqu, entre autres, que Dieu a envoy Homre du
ciel pour instruire les hommes barbares et, par sa douce loquence, les
rduire la mansutude humaine. Il a trouv, relire ses uvres, sa doctrine
encore plus profonde que sa renomme n'est grande, u Et ne me suis plus
estonn de ce qu'est dict de luy par le Prince Hyron de Sicile, qu'il nourrit
chaque jour infinit d'hommes de son rudition : car elle est si grande qu'il
peut par elle facilement fournir ladicte nourriture. Il a constat que Platon
fonde presque tous ses principes sur l'autorit d'Homre. Il dmontre par une
critique de dtail que, non seulement il n'y a rien de subversif ni de pernicieux
pour une rpublique dans l'uvre d'Homre, mais que les prceptes les plus
utiles s'y trouvent consigns sous forme de fiction ou d'allgorie, qu'il ne
prche ni la paillardise, ni l'ivrognerie, mais enseigne les vrits scientifiques
fondamentales, ou mme une sagesse conforme celle de l'vangile. Il l'appelle
aussi grand philosophe que grand pote .

(hS

d'arithmtique, aux grands capitaines les principes de l'art
militaire, aux astronomes la notion du mouvement des cieux.
Politique, agriculture, mpris des choses humaines, respect
des Dieux, tout
y
est dcrit et prsent aux^'eux comme une
vive paincture . Phidias, modelant la statue de Jupiter, la
forma, il s'en vante, d'aprs les vers d'Homre qui lui
servirent de pourtraict et d'outil (i). La nature dsirait se
contempler elle-mme en une image qui ft sa parfaite
ressemblance : elle cra Homre.
Aprs l'loge, la prire la Divinit :
O noble esprit, o gente crature,
Bien heureux est qui tes uvres contemple
Et qui s'en sert de miroir et d'exemple.
Ce sont l gentillesses d'enthousiasme qu'ignore la Potique
de Scaliger (i36i). Salel est un amoureux qui se mire dans
(i) Cette faon de comprendre Homre et de le considrer comme une
encyclopdie, un trsor de sagesse universelle, est courante au xvi' sicle.
Andr Thevet (Poiirtraits et vie des hommes illustres^
41,
Art. Homre) crit :
Et dire la vrit l'excellence du savoir de ce personnage a est telle
que je puis bien dire : (comme au-paravant moy a faict l'Historiographe
Strabon) que toutes bonnes lettres sont pour la plus part tires de ses
uvres. Car il n'y a aucun personnage docte, soit Physicien, Politique,
Mathmaticien, Thologien, ny Jurisconsulte, qui ne a) t hberg et log en
la tente Homrique. Les uns jusques estre nourriz et entretenus toute leur
vie avec luy et par luy : et les autres pour s'ayder de ses escrits, et en enrichit
leurs uvres. L'Orateur en tire de l'ornement pour sa langue, le Grammairien
ne le pose jamais des mains, les Potes n'ont jamais faict et ne font autre
chose que de s'estudier l'imiter et ensuyvre. Les Gographes l'admirent
d'avoir eu si parfaite cognoissance des pays et rgions. Et finalement, il n'est
pas jusques au Mdecin qui ne trouve en sa Posie de quoy apprendre de son
art. ); L'ide n'est pas nouvelle. Thevet et pu citer encore, outre Strabon,
Plutarque, Hraclide, Eustache, Phormite, Policien. Rappelons que l'interpr-
tation allgorique d'Homre n'est pas davantage une invention du xvi sicle.
Elle lui vient du Moyen ge o elle fleurit. On la retrouverait, pour ne citer
que ce nom, chez Jean Lemaire des Belges, qui ne voit dans l'histoire d'Achille
qu'une allgorie. On connat la protestation de Rabelais contre ce mode subtil
d'interprtation : Croyez-\ous entre votre foy qu'oncques Homre escrivant
l'Iliade et l'Odysse, pensast es allgories lesquelles de luy ont calfret
Plutarche, Hraclides Ponticq, Eustatic, Phornute, et ce que d'iceulx Politian
a desrob ? Si le croiez, vous n'approchez ne de pieds, ne de mains mon
opinion, qui dcrte icelles aussi peu avoir t songes d'Homre que d'Ovide
en ses Mtamorphoses les sacrcniens de l'Evangile. (I. Prol.). Notons que la
personnalit de l'auteur de l'Iliade proccupa vivement le xvi* sicle. On
trouvera, entre autres, une hypothse intressante dans Lanxelot dk la
PoPKLiNiRE, Histoire des Histoires,
92.

0()

les beauts de son objet. Scaliger dict ses admirations et
ses critiques. Toujours et partout ce ton d'imperator qui
n'admet point la rplique, s'impose par son autoritarisme,
rvoltera, un sicle de distance encore, les mondains et les
modernes. S'il ne fut point le Bonaparte d'un i8 Brumaire
littraire, l'auteur, a-t-on dit, d'une sorte de coup d'tat, qui
fonderait ds le xvi" sicle le classicisme de Boileau, du moins
fut-il l'autocrate qui tenta d'inaugurer dans la rpublique des
lettres une sorte de gouvernement terroriste dont les armes
sont la faveur et le bannissement. Virgile est un dieu, Homre
ne fut qu'un vil chanteur de carrefour. Des autels Virgile !
Et sur leurs degrs, le sacrificateur accumule les victimes. Il
y
trane Homre, et de son sang auguste, il arrose les marches
du dieu.
Sous une forme nouvelle (i), Scaliger restaure l'idoltrie
Virgilienne : religion toute scolastique, hrisse de divisions
et de subdivisions aux articles minutieusement rubriques
(2).
La posie se compose de deux lments : j-es, j>erba
(3),
l'in-
vention, la forme. Homre inventa la posie. Il fut dou du
plus grand gnie qui lut jamais. En son uvre se trouve
comme l'ide de la nature . Mais l'art lui chappa. Ce fut
Virgile qui, force de got et d'tude, amena la posie sa
perfection. Habilet qui ne fut donne qu' bien peu : il fit
consister la grandeur, non point dans l'abondance des dis-
cours, mais dans la sobrit, la correction. Il sut faire un
choix heureux dans les choses . Lui seul connut le secret
de ne point dire des sottises . En un seul personnage il
combine ces deux t3'pes de l'humanit : l'homme avis et le
guerrier: Ulysse et Achille. A ces deux traits d'Ene, il
ajoute la pit
(4).
Scaliger, il va sans dire, fait bon march de l'invention et
(i) Scaliger difiant Virgile continue la tradition du Moyen ge qui avait,
comme l'on sait, prt Virgile tour tour les attributions et les personna-
lits les plus sacres. (Voir, parmi l'immense bibliographie du sujet cite pur
BETZ-BALDiiNSPERGER {Litt. conif.) : G. BoissiicR, Virgile au Moyen ge, Revue
des Deux-Mondes, i" fvrier
1877.)
(2)
Voir LiNTiLHAC, Nouvelle Revue.
[3)
Liber quintus, Caput II. De imitatione et judicio.
14)
Ibid., 533. Scaliger appelle Virgile prudentissi)nus vir .

70

abandonne aux vantards , comme il appelle ddaigneuse-
ment les partisans d'Homre, l'admiration pour le gnie
crateur. P2st-il prouv, au demeurant, qu'Homre inventa
rUiade et l'Odysse ? Il emprunta la tradition orale de son
pays. Il arrangea, combina. Rien ne prouve qu'il ne dforma
point. Qui nous dit que si nous possdions les uvres des
potes qui le prcdrent, un Muse, par exemple, nous n'en
rencontrerions pas qui le dpassent en poli et en science du
discours ?
Aprs les combats d'escarmouche, la charge fond sur
l'uvre homrique. Les Dieux d'Homre sont infmes
,
leurs actes innommables . L'adultre, l'inceste, la haine
sont leurs passe-temps coutumiers. Qu'est-ce que cette Leu-
cothe, qui, malgr Neptune, son souverain, ose protger
Ulysse ? Les compagnons d'Ulysse tuent les bufs du Soleil
et les dvorent. Et quelles purilits ! Le Soleil l'ignorerait
encore et les pauvres bufs erreraient dans les Champs lyses,
attendant un vengeur, si un messager n'tait venu l'avertir de
ce massacre. Vnus est blesse par une main mortelle. Mars
gmit et pousse des cris de douleur. Quelle ignominie ! Mieux
vaudrait recevoir des coups ! Les hros tiennent des discours
si interminables dans les combats que les journes ne sont
pas assez longues pour toutes leurs sornettes. Achille est un
bavard. Achille supplie sa mre. Rien de plus infect que
la mort d'Hector ou que les ineptes thrnes qui l'accompa-
gnent. Priam qui, depuis lo ans, assiste en spectateur la
mle, a besoin de chercher qui est celui-ci, qui est celui-l
parmi les morts. Ulysse tue avec son arc des porcs, dont il
n'est spar que par un minime espace. Que ne se rurent-ils
tous sur lui ? Les chevaux d'Achille parient. Nous pouvons
maintenant nous attendre tout ! Le vaisseau d'Achille est
chang en rocher par Neptune, qui rend immortel ce qu'il
aurait d har. Achille se plaint auprs de sa mre que les
mouches dvorent les blessures de Patrocle. Que ne prend-il
un esclave gages pour les chasser ? Vulcain fabrique des
trpieds qui se meuvent. Pourquoi pas des casseroles qui
cuisent d'elles-mmes les aliments ? Dmodocus chante les
turpitudes des dieux au banquet d'Alcinoiis.
u Elles ne don-

71
-
neraient mme pas envie de danser mon cuisinier, ajoute
Scaliger, plus forte raison ne sauraient-elles entraner Ulysse
courir les dangers ! Qu'on me dise encore o tait cette
ambroisie dont se nourrissent les oiseaux de Junon au cin-
quime chant de l'Iliade (i) ? J'en passe et des meilleures...
Purilits, invraisemblances, niaiseries, impossibilits,
voil la menue monnaie du mpris scaligrien. Il ne comprend
ni le merveilleux, ni les navets du pote primitif. On dirait
un La Motte prosasant les vers d'Homre dans la langue de
Monsieur Jourdain, ou un Fontenelle proclamant que le
naf est une des nuances du bas. Et, comme l'on en veut
son plat et prosaque bon sens de raisonner si lourdement
les images et les navets d'Homre ! Scaliger compare la
description d'une tempte chez Homre et chez Virgile
{Odysse, chant V). Le Zphyr, fait-il observer, n'est pas assez
violent, chez les Grecs surtout, pour tre appel du nom que
lui donne Homre. En outre, les pithtes sont mal places.
Mais voici le comble, ajoute l'Hypercritique : Homre ne dit
point comme Virgile : intoiiucve poli, intomiit cliim. Et puis
quelle plastique dans ces vers : Crebris micat ignibits icther !
Les grles consonnances en i donnent l'impression du souffle
du vent... Et Scaliger continue sur ce ton, corrigeant Homre
par Virgile, le chapitrant, notant ses fautes comme le pda-
gogue les bvues du disciple...
Ignorant et menteur, Homre a commis des erreurs go-
graphiques enfantines. Ses pithtes sont souvent froides, ou
puriles, ou malsantes
(2).
Que vient faire le aux pieds
lgers quand Achille supplie ? Comment peut-on dire d'un
Dieu qu'il dort ? 11
y
a autant de diffrence entre le langage
d'Homre, plbien ou vulgaire, bas, impudique mme, et
le style de Virgile, qu'entre le repas d'un berger et les mets
d'une table royale. Ici et l du cerf, de l'agneau, du chevreau,
mais ici des condiments, de l'or, tout le luxe qui relve la
nature grossire. Qu'on s'avise aprs cela de le comparer
notre
divin pote
! Autant comparer une femmelette
(
I
)
Ibid.,
4(36-497.
(2)
Ibid., Chap. IIF.
une matrone . Homre est une masse, mais, comme dit
Ovide, une masse informe et grossire. Virgile un Dieu, la
nature amliore . Qu'ils aillent donc se promeneravecleurs
chers Giecs de rien, ces grammairiens grelottants de fivre,
qui estiment que le divin pote, que dis-je, l'unique de tous
les potes, n'a pas choisi h bon escient ses mots, mais a t
empch par l'troitesse mme de son gnie, de dire ce qu'il
n'a pas dit. Comme s'il n'avait pu ce qu'il voulait, alors que
celui-l n'a pas voulu ce qu'il et pu ! Scaliger le prend de
haut: c'est sa coutume. Il insulte, il invective, il ordonne
l'admiration. On reproche Virgile d'avoir reprsent l'image
de la Renomme cachant sa tte dans les nues du ciel,
l'instar d'Homre qui dpeint la Discorde portant sa tte
dans les nuages. Je vous rponds pour mon compte, fait-il
dire Virgile : je n'ai pas imit, je ne veux pas imiter II ne
me plat pas moi. Il est faux de dire que la Discorde porte
sa tte dans le ciel. C'est ridicule, c'est fat, c'est hom-
rique, c'est d'un grcule, ce n'est pas virgilien, ce n'est pas
romain [i).
Et ce sont des attendrissements, des extases devant l'idole,
mon idole
,
prononce Scaliger. Tant de beauts lui arra-
chent des larmes . Virgile est toujours auguste
(2).
Son
jugement est divin . L'ambroisie, elle-mme, n'est pas
plus douce que sa posie. L mme o il emprunte Homre,
Virgile est incomparable. D'une chose sans grandeur, il fait
une beaut divine. La description du bouclier esc, chez
Homre, frivole et purile (3). On ne s'expliquerait point
qu'il
y
reprsente des figures animes, si l'on ne se souve-
nait du proverbe : les ouvrages souffrent la btise. L'ins-
trument et les matriaux de l'un sont d'or, et de plomb ceux
de l'autre. La matire d'Homre est fort au-dessous de
celle de Virgile. En vrit ces bavards de Grecs font de
leur Phidias un homme bien inepte : n'avoue-t-il point qu'il
s'inspira de la majest homrique pour crer son Jupiter ?
(1)
Ibid., 333.
(;) Diviiius vif nostcr lappelle Scaliger, 533.
Ci) Ibid., 538.
-
73
-
Ils se moquent de Phidias, ou Phidias se moque de nous (ij..,.
Nous tenons la pense du dictateur. Homre fut le matre.
Virgile le disciple. Le dernier venu retravailla l'bauche et en
tira le chef-d'uvre. Silence aux lches, qui ont voulu que le
libre gnie et le got de cet homme divin aient t prisonniers
des inventions d'Homre ! Non, il n'en va pas ainsi. Les
arguments proposs par la nature Homre ont t corrigs
comme la copie d'un colier par le matre. Il en est ainsi
pour toutes les uvres des Grecs, qu'ils ne s'y trompent pas
;
s'ils n'avaient pas dit ces choses, c'est nous qui les aurions
dites. Tout ce que nous avons reu de vous, c'est toujours
pour le rendre meilleur. Voil ce qu'il vous faut entendre
sans vous fcher. Et pour conclure, Virgile a moins imit
Homre que montr comment Homre aurait d crire son
uvre. Bref, rien n'a t omis par l'homme divin. Et il n'y
a que les sots pour vouloir
y
ajouter, que les insolents pour
prtendre
y
rien changer. Sentences, nombres, figures, sim-
plicit, candeur, ornements, nature, art, rudition, tout
y
est incomparable, et pour tout dire virgilien
[2).
Il
n'est qu'un modle, qu'une rgle : Virgile. Admirons, vn-
rons, ne cherchons point l'galer.
Plaisante ironie ! Ce pdant arrogant et majestueux, l'en-
nemi dclar de ceux qu'en vrai gentilhomme il appelle
ddaigneusement Barbares ,
envieux ,
lches , et, pour
(i) Ibid., 541.
(2)
Ibid., 541. Peletiisr dans son Art potique (i555), encore qu'il devance les
conclusions de Scaliger, rend mieux justice Homre. A Homre auquel
reluit ce naturel... nous voyons une infinit d'ornemans qui sautent une
nave flicit. Pourtant Homre est infrieur Virgile qui l'a chasti an
plusieurs androez (25). Homre ennuie avec ses pithtes
(23),
ses divi-
nits qui, oublieuses de leur qualit divine, entrent an la mle
(27).
Il
offre des comparaisons basses dont la plus choquante est celle du hros Ajax
et d'un ne frapp par des enfants (43).
Enfin, il manque de vraisemblance,
puisque le chien d'Ulysse a plus de 20 ans, ge qui excde l'ge ordinaire des
chiens. Virgile est un Dieu. Sa culture philosophique est immense. Elle exprime
des sentiments profondment humains. Il est le pote des plus chastes affec-
tions : famille, amiti, hospitalit. Ses personnages sont braves et dignes.
L'action est habilement conduite dans son pome, les termes toujours propres,
la mtrique souple. Plus vous le lisez, plus vous l'admirez. (Voir aussi Jug,
ouvrage cit, 164-169.)
tout dire, j^rammairiens , restera aux yeux des modernes
le type mme de ces dvots inclairs de l'Antiquit, de ces
pdants, de ces grammairiens , dont lui-mme satirisaavec
tant d'pret les ridicules prsomptions !
Et, pourtant, ils eussent pu se rclamer de Scaliger, comme
de leur matre, les indpendants du xvii^ sicle qui, au nom
d'un got pur, se feront contre Homre les avocats de
Virgile, et, contre Virgile, les dfenseurs d'uvres mdiocres,
mais correctes, conformes aux exigences d'un jugement poli,
mdiocres par leur correction mme : les pomes hroques
et chrtiens , Comme eux, il fait bon march de l'invention
et rduit les mrites d'une uvre l'excellence de la forme :
le vrai pote est celui qui achve et perfectionne, non celui
qui invente et qui cre. Scaliger est, avec Peletier, le premier
en date de ces esprits raisonneurs qui, tels Perrault, Des-
marets, Fontenelle, appliqueront aux choses de la posie les
catgories de la petite raison , le premier aussi de ces admi-
rateurs de la virtuosit qui seront lgion la fin du Grand
Sicle et au dbut du xvni^, une poque qui, de raffinement
en raffinement, en arrivera estimer surtout la correction et
les charmes tout extrieurs d'une forme sans dfauts. On
songe Voltaire reprochant Shakespeare son manque de
got et ses sauvageries, sans gard pour ce qu' d'autres
instants de charit littraire, il appelle de sublimes
beauts .
Ajoutons : ce gentilhomme de lettres, l'Hypercritique, fut,
en P>ance, le premier lgislateur souverain du Parnasse.
Dictateur, il emprisonna la posie dans un rseau troit de
dfinitions et de prceptes. Il fonda dans la Rpublique
des lettres renaissantes l'autoritarisme aristotlicien. Les
modernes du xvn*^ sicle ne le lui pardonneront pas. Sur
l'Aristotlicien ils reporteront une bonne part de cette haine
dont ils accableront son matre et son dieu, Aristote, l'au-
teur de la Potique.
Son matre et son dieu La religion de Scaliger, en
effet, est double culte. Critique, il vnre Virgile, le prince
des potes, esthticien, Aristote, le matre des philosophes.
Nous tonnerons-nous que le plus imprieux des critiques se
-:>

fit l'homme- lige de celui dont une longue tradition avait fait
le plus imprieux des philosophes ?
Avant lui, les Franais, sans doute, connaissaient la Po-
tique du Stagyrite (publie, en iSSg, par Guillaume Morel}.
Mais l'autoritarisme de Scaliger tait rserv de l'imposer
avec tout l'ascendant d'un dogmatisme imprieux. Aristote
est notre empereur, le dictateur inamovible de tous les arts
libraux, prononce Scaliger. Il transpose en impratifs les
constatations d'Aristote. Il renchrit. Il exagre. Il dict,
en dpit des prcdents antiques, que la tragdie doit tre
exclusivement triste, qu'elle doit prsenter un ton de gra-
vit soutenue du premier au dernier vers.... Il dcoupe l'An-
tiquit en formules et en prceptes, cette fois encore divisant,
subdivisant, tiquetant avec la gravit d'un pdant et la pr-
cision d'un lgiste, la posie, les genres, la mtrique, le style,
enseignant comme article de foi : la posie a quatre mes :
les nerfs, le nombre, l'clat, la grce
Codifie dans cet esprit d'troite orthodoxie, la Potique
d'Aristote allait devenir pour plus d'un sicle l'vangile sur
lequel devaient jurer les La Mesnardire et les d'Aubignac,
comme aux plus beaux temps de l'Aristotlisme, les Scolas-
tiques sur la parole du maitre. Tant de fanatisme, tant
d'troitesse dconcertent. Les adeptes de la religion scalig-
rienne s'appelleront : J.Grvin, Jean de la Taille, Heinsius,
ses adversaires, Ogier, Corneille, l'auteur du Discours ano-
nyme Ciitandre : les partisans de la raison, les ennemis de
l'autorit, les modernes du sicle de Descartes.
CHAPITRE IV
La renaissance de la Philosophie, des Sciences et des Arts,
et l'ide moderne.
I. I.e prjug de o l'Anciennet .
II. Sa rfutation par les philosophes. La vrit na pas t occupe tout
entire par l'Antiquit. Une carrire sans limites s'ouvre au gnie
humain. La raison prfre l'autorit.
m. Les dcouvertes des temps modernes. Connaissances rudimentaires des
savants anciens. L'avenir de la science moderne.
W. La science moderne peut se passer des ducateurs anciens.
V. Les inventioi'S modernes en art.
Est-il vrai, comme le prtendent les partisans de l'An-
ciennet , comme le formulera l'avocat Ayrault, qu'il n'y
a rien en ce monde qui regarde ou le faict de la guerre, ou
les loix et administrations politiques, les Arts et Sciences
librales, ou mchaniques, qui soit nouveau
;
ny dont,
parler la vrit, l'un soit plus tost inventeur que l'autre
,
que, partant, il ne se peult rien faire ne dire qui n'ait est
faict et dit premirement : ou que s'il
y
a de la diffrence de
l'un l'autre, elle n'y est non plus qu'entre le bled qu'un
mesme champ a produict ceste anne, et celui qu'on en
recueillit mil et deux mil ans passez w
(
i
)
? A cette thse base
sur cette ide que Dieu a tout un coup... taill et born
l'esprit et entendement de l'homme, non pas de cestuy-ci
ou de cestuy-l mais de l'homme en gnral, tout ce qu'il
pouvoit jamais dire, faire, inventer et excuter, et que estant
(i) Discours M. le duc d'Anjou, publi en 1.170 (84-S3).
ainsi (comme il est), ceste puissance et facult va et revient
et se pourmne parmy les cerveaux des hommes doctes : et
mesmes dictz, et mesmes faictz se rencontrent, ny plus ny
moins comme les eaux qui fluent et refluent perptuelle-
ment , cette thorie qui, en d'autres termes, enseigne que
Dieu, au commencement des temps, a mis par une largesse
unique, une fois
,
l'esprit humain en possession de la
somme de savoir qu'il lui est permis de possder, et, insti-
tuant un monopole en faveur des premiers-ns, limit la
tche des descendants rditer les ides formules par les
premiers hommes, les savants, les artistes mme, opposent
la plus probante des rfutations. Illustrant par l'expos des
inventions et des dcouvertes modernes la dmonstration de
principe des philosophes, ils n'ont pas de peine tablir que
la vrit n'a pas t tout entire occupe par les Anciens
et, appuyant sur de solides raisons les intuitions des potes
et des humanistes, ils proclament aprs eux, mais avec plus
d'autorit, que l'humanit n'a pas dgnr. Ils assignent
au gnie humain la tche remplir et lui indiquent les
moyens de mener bien l'uvre d'mancipation et de
progrs.
II.
Loys le Caron (La Philosophie de Lo/s le Caron^ i555) a
lu les uvres des philosophes anciens en vue de parfaire,
illustrer, enrichir, inimortalizer l'heureuse France et de
lui communiquer leur savoir, mais, soumettant une cri-
tique attentive leurs allgations, il s'est aperu qu'ils avaient
plus d'une fois pch par dfaut de modestie et, qu' tout
prendre, ils s'taient arrog l'invention de la philosophie et
de la science politique. Il est remont la source de tout
savoir. Il a dcouvert dans les crits de Mose l'origine de
leurs ides, cette vraie philosophie, auprs de laquelle toute
la sagesse des Grecs, n'tait que vaine fantaisie (i).
Le Caron fait table rase du prjug traditionnel. Il enlve
aux Anciens le mrite de l'invention, mais pour le reporter
sur l'auteur sacr. Lui aussi, tout en dpossdant la philoso-
phie antique de son prestige usurp, attribue un seul le
monopole de la vrit.
Allons plus loin, et nous dirons avec Montaigne : La
vrit et la raison sont communes un chacun, et ne sont
pas non plus qui les a dites premirement qu' qui les
dict aprs. Les abeilles pillottent de del les fleurs, mais
elles en font aprs le miel qui est tout leur: ce n'est plus
thin
nv marjolaine : ainsi les pices empruntes d'autru}^ il
(le philosophe) les transformera et confondra pour en faire
un ouvrage tout sien, savoir, son jugement (2).

En d'autres termes, la vrit ne sort point dfinitive et
complte du cerveau d'un seul, comme la Minerve de la
Fiable
toute arme du cerveau divin. Elle n'est point le mono-
pole d'un peuple ou d'un gnie privilgis. Elle se fait jour
lentement.
Elle s'accrot peu peu. Elle est dans un inces-
(i)
4),
V".
(2)
Essais, t. II, I, 2G, 3i.

79

sant devenir. Elle est, conclut Montaigne, le produit de la
collaboration des sicles. A3'ant essay par exprience que
ce h quoy l'un s'estoit failly, l'autre
y
est arriv, et que ce
qui estoit incogneu un sicle, le sicle suyvant l'a esclaircy,
et que les sciences et les arts ne se jettent pas en moule,
ains se forment et figurent peu peu en les maniant et
pollissant plusieurs fois, comme les ours faonnent leurs
petits en les lchant loisir
;
ce que ma force ne peut des-
couvrir, je ne laisse pas de le sonder et essa3'er
;
et en retas-
tant et ptrissant cette nouvelle matire, la remuant et l'es-
chauifant, j'ouvre celu}^ qui me suit quelque facilite pour en
jouyr plus son a3^se et la luy rends plus soupple et plus
maniable.... Autant en fera le second au tiers : qui fait que
la difficult ne se doit pas dsesprer, n}^ aussi peu mon
impuissance, car ce n'est que la mienne (i).
Si donc, il n'est effort, strile en apparence, qui ne profite
l'uvre des sicles, chec, mme illustre, qui autorise con-
clure de l'impuissance individuelle l'incapacit du gnie
humain, aux derniers venus toute possibilit de russir l o
les premiers ont failli. Montaigne formule ce que l'on pour-
rait appeler la loi de la solidarit des
efforts humains. Les
arts, les sciences sont le produit d'une laboration lente,
bauches frustes qui, passant de main en main, prennent
forme, se perfectionnent, s'achvent. Donc aux Modernes
toute libert de retaster la matire ptrie par les devan-
ciers, de continuer, de parfaire l'uvre des Anciens. Mon-
taigne ouvre toute grande la carrire au gnie humain : il
nonce la loi de la perjectibilit des arts et des sciences
(2).
A cette loi de lent devenir l'auteur des Essais^ il est vrai,
aperoit une exception: Homre, fils de son seul gnie, brla
les tapes et, d'un seul lan, par la force miraculeuse de sa
personnalit, atteignit aux sommets de la posie. Montaigne
(i) Ibid., t. IV, II, 12, 86.
(2)
Nos opinions s'entent les nnes sur les autres : la premire sert de tige
la seconde, la seconde la tierce
;
nous eschellons ainsi de degr en degr,
et advient de l que le plus haut mont a souvent plus d'honneur que de
mrite, car il n'est mont que d'un grain sur les espaules du pcnuitimc.
Ibid., t. Vil, ni, il,
9,
note i.

8o

admire Virgile et donne l'auteur des Gors^iqites la prf-
rence sur Homre : Il m'a tousjours sembl, crit-il, qu'en
la posie, Vergile, Lucrce, Catulle et Horace tiennent de
bien loing le premier rang (i). A l'art plus simple du matre,
il prfre l'art plus mr du disciple. Mais il trouve dans le
cas du devancier des circonstances qui le lui rendent plus
admirable encore. Aveugle, indigent, vivant aux premiers
temps de la posie, avant que les arts et les sciences n'eus-
sent t dots de rgles et enrichis d'observations prcises, il
a eu sur toutes choses des notions si certaines que tous
ceux qui, depuis lors, ont crit de la religion, de la philoso-
phie ou des arts, ou se sont mls d'tablir des polices ou
de conduire des guerres, se sont servis de lui comme d'un
patron trs-parfaict en la connoissance de toutes choses , et
de ses livres comme d'une ppinire de toute sorte de suf-
fisance
(2).
Homre dpasse l'humaine condition. C'est
contre l'ordre de nature qu'il a faict la plus noble production
qui puisse estre : car la naissance ordinaire des choses, elle
est foible et imparfaicte
;
elles s'augmentent, se fortifient
par l'accroissance : l'enfance de la posie et de plusieurs
autres sciences, il l'a rendue meure, parfaicte et accom-
plie
(3).

Sur la science d'Homre, Montaigne fera, par ailleurs,
d'importantes rserves
(4).
Gnralisant le cas du pote, il
et pu conclure avec Ronsard que les divines fureurs de
Musique, de Posie et de Paincture ne viennent pas par
degrs en perfection, comme les autres sciences, mais par
boutes et comme esclairs de feu, qui de, qui del apparois-
sent en divers pays, puis tout en un coup s'esvanouis--
/
sent
(5),
bref, que les arts et les lettres chappent la loi /
du perfectionnement continu.
/
Ainsi engags dans la voie de la libre critique, les philo-
(0
Ibid., t. m, II, 10, 124.
(-2) Ibid., t. V, II, 26, loi.
(3)
Ibid., t. V, II, 26, 102.
(4)
(' Homre est aussi grand qu'on voudra, mais il n'est pas possible qu'il ait
pens reprsenter tant de formes qu'on luy donne. Ibid
,
t. IV, ii, 12, 134.
(5) Prface sur la musique, VU, 340.

Sr
_
sophes modernes n'ont pas de peine dmontrer par l'exa-
men des livres anciens que la philosophie antique, loin de
reprsenter dans l'histoire de la pense humaine le stade
dfinitif, tait entache de tous les dfauts qui caractrisent
les sciences leur priode de dbut et d'enfance. Ils passent
au crible les opinions des matres les plus autoriss et
dmontrent qu'ils se sont mpris grossirement sur la nature.
Car proposans de parler choses naturelles, ilz ont tant
abaiss leur entendement sous autre nature (qu'ilz ont
nomme seconde) qu'ilz ne semblent avoir sceu, qui estoit
la vrae : ou certainement s'ilz ont parl d'elle, a est sous
telle couverture et obscurit qu'ilz ont laiss facile la pos-
trit de juger d'eux, qu'perduz en leurs incertaines penses
ils ont en vain aspir si parfaicte cognoissance (i).

Il n'est pas jusqu'au Monarque de la doctrine moderne
,
le Dieu de la science scolastique
, Aristote lui-mme,
qui, tudi sans prvention, ne leur apparaisse coutumier
d'erreur et de fausset. Montaigne se raille de sa physique
btie sur les trois principes de la matire, de la forme et de
la privation , principes dont l'inanit est vidente
pour tout esprit impartial, mais ne s'auseroit esbranler
aux escholes que pour l'exercice de la logique. On n'y dbat
rien pour le mettre en doute, mais pour dfendre Aristote
des objections estrangres : son authorit, c'est le but au del
duquel il n'est pas permis de s'enqurir
(2).
Et, partant de
cette maxime qui lui est chre, que l'honnte homme n'est
oblig aucune faon particulire
, il se moque de cet
honnte homme Pisan, si fru d'Aristote qu'il enseignait
que la touche et raigle de toutes imaginations solides et de
toute vrit, c'est la conformit la doctrine d'Aristote
;
que hors de l ce ne sont que chimres et inanit
;
qu'il a
tout veu et tout dict
(3).
Avec Giordano Bruno
(4),
la philosophie moderne professe
donc que ce n'est ni l'anciennet, ni l'autorit d'un systme,
(i) Le Caron, 'iy.
(2) Essais, t. IV, II, 12, 5 1.
(3)
Ibid., X. II, I, 26,
3o.
4)
Voir Bartiioi.mkss, t. II, 22q. 6

82
ni la rputation de son auteur, qui attestent sa vrit. l)e l
ses attaques contre le savoir traditionnel, sorte de dogme
consacr que Ton accepte sans plus en discuter la vrit,
contre celte foon de recevoir toute chose par authorit et
ordonnance

et l'ducation prescrite et bride qui impose
la vrit toute faite ii l'esprit prvenu. La plus part des opi-
nions des hommes sont receues la suitte des crances
anciennes, par authorit et crdit, comme si c'estoit religion
et loy. On reoit comme un jargon ce qui en est communment
tenu
;
on reoit cette vrit avec tout son bastiment et atte-
lage d'argumens et de preuves, comme un corps ferme et
solide qu'on n'esbranle plus, qu'on ne juge plus (i). Rom-
pant avec la superstition d'Aristote qui, lui seul, reprsente
la tyrannie et l'autorit dans toute son intransigeance, elle
rejette du mme coup la barbare philosophie qui vit de
la superstition du Matre, sophisterie ergotize sur la confu-
se obscurit d'Aristote , la Scolastique. D'une faon plus
gnrale encore, elle rejette toute autorit. A l'cole de Pla-
ton, le moins dogmatique des sages, elle apprend la mthode
qui permet de dcouvrir le vrai, sachant la vrit n'estre
fonde en authoritez, ains seulement en raison, et l'estude du
philosophe ne proposer d'autre but que icelle tousjours
certaine et constante
(2).
Elle largit son horizon, renouvelle
ses perspectives, rajeunit son esprit et ses mthodes. Elle suit
la vrit
en ce temps heureux descouverte : elle suit les
Modernes
toutes les fois que leurs opinions lui paraissent
fondes sur de solides raisons. Mais elle ne laisse pas pour
cela d'emprunter
aussi aux Philosophes les plus divers des
temps anciens ce qui lui parait le plus philosophique, c'est-
-dire convenable la connaissance de la vraie sagesse . Je
ne nomme la philosophie... Platonique, Stoque, Aristotlique
ou Epicuranne. Mais ce qui est choisi de telles et autres
sectes qui enseigne la vraie et non farde science j'appelle la
philosophie. Et jamais ne m'a pieu l'opinion obstine de ceux
qui se vouent et ddient entirement une secte, asservissans
elle leurs penses. Car celui ne peut estre philosophe qui
(i) Essais, t. I\', il,
12, 4<j.
(2)
Lk Caron, 33.
rS3
est serf : ains doit estre franc et libre pour noblement aspirer
la vrit, laquelle qui cognoistra pourra reposer son esprit
en l'espoir de la souveraine et dernire flicit (i).
D'un mot, l'autorit de la tradition, la philosophie
moderne, franche et libre
,
substitue l'autorit del raison
souveraine. Et, telle est bien la signification historique du
scepticisme qu'elle affiche volontiers cette poque d'man-
cipation. Par esprit de raction contre le dogmatisme de
l'Ecole, elle rige en principe de connaissance le doute uni-
versel. Au Qiie Sais-je ? de Montaigne rpond le Qiiod nihil
scitur de Franois Sanchez.
Ici et l mme point de dpart et mme aboutissant : pour
le philosophe, il n'est de mthode de recherche que le doute,
de sagesse que dans l'affirmation d'une docte ignorance. San-
chez, aprs avoir cru l'autorit dans sa jeunesse, se convertit
la sagesse de Socrate et fait table rase de toutes les opinions
acquises. Mdecin, il rejette Galien, le Dieu de la mdecine
;
philosophe, il rejette Aristote. J'aborde les docteurs et
j'attends d'eux impatiemment la vrit. Or, que m'apprennent-
ils ? Chaque philosophe construit la science son point de
vue d'aprs les rveries d'autrui ou les siennes : de ces rveries,
ils en infrent d'autres et de ces dernires de nouvelles. Loin
de s'appuyer sur les faits dans leur examen, les voil qui
construisent un labyrinthe de mots sans fondement aucun...
Ainsi furent invents les Atomes de Dmocrite, les Ides de
Platon, les Nombres de Pythagore, les Universaux, l'Intellect
actif et les Intelligences d'Aristote. C'est par ces grands mots
que nos docteurs prennent les ignorants leur hameon. Ils
leur disent qu'ils ont pntr les mystres de la nature qu'ils
sont les premiers ignorer. Les ignorants trop crdules ont
aussitt recours Aristote, le mditent, s'en pntrent, le
confient leur mmoire. Le plus savant d'entre eux est
leurs yeux celui qui peut en rciter les plus longs passages
Ce n'est pas pour eux que j'cris, et, ils n'ont pas aussi me
lire Je m'adresse ceux qui n'tant pas vous jurer
par la parole du matre, examinent les choses d'une faon
(i) Le Caron, 40. A rapprocher des opinions de Le ("aron et de Montaigne
celles de G. Postel (voir Weil, G. Pastel, 106).
- -
,N4

personnelle et prennent les sens et la raison pour guides (i).

I.es considrants dont il appuie sa condamnation des
Anciens et son rejet des autorits traditionnelles ? Vous me
direz peut-tre : Qu'avez-vous nous apprendre de nouveau
aprs tant de grands hommes ? La vrit nous attend-elle
pour se montrer ? Nullement, rcpondrai-je, mais elle n'atten-
dait pas davantage les autres. Il n
y
a rien de nouveau. Mais,
s'il en est ainsi, pourquoi Aristote crivait-il ? Pourquoi
nous tairions-nous h notre tour ? Le philosophe grec aurait-
il dtermin tous les pouvoirs de la nature et embrass le
cercle entier de nos connaissances? Je ne puis le croire en
dpit des prtentions de savants contemporains tels que
Scaliger. Aristote serait le Dictateur de la vrit, le Tribunal
de la vrit, la Rpublique de la vrit.... Que de faussets
n'y a-t-il pas chez Aristote
(2)
!

Laissant donc h la religion l'argument d'autorit, Sanchez
s'attachera suivre la nature, guid par la raison qui prouve
et dmontre. Il fera sortir la philosophie de l'ornire des
sicles. Seul contre tous les philosophes, il s'avancera dans
la voie nouvelle. Je demande donc pour moi et pour les
autres, ou la rigueur pour moi seul la permission de cher-
cher la vrit. Peut-tre i'atteindrai-je. Plusieurs chiens
viennent bout du gibier plus facilement qu'un seul. Ne vous
tonnez donc pas, si, aprs tant de grands hommes, comme
vous le dites, moi qui suis si petit je parviens remuer cette
pierre.
N'arriva-t-il pas qu'un jour un rat dlivra de ses liens
un lion
(3)
?

Enfin,
rompant avec les dernires survivances de la routine,
la philosophie
rclame pour l'idiome moderne, pour cette
langue franaise qui non seulement n'est pauvre : mais
aussi plus riche que la Grecque, Latine ou autres estrangres,
tant brave soit-cllc
(4),
le droit d'exprimer la pense nou-
(i) Prface,
traduction Senchet, i36.
(2)
Ibid., i58.
(3)
Ibid., ib(j.
(4)
Le Caron,48. 11 dfend avec chaleur le franais contre ses contempteurs et
contre les Latiniseurs. 11 estime que le latin a fait son temps et que c'est un
anachronisme de vouloir le faire revivre artificiellcneni comme le font les

8S

vclle. Confiant en l'heureuse toile de la France, les philoso-
phes travaillent enlever aux trangers , Grecs, Romains,
Italiens, la suprmatie du savoir (i).
Cicroniens. Trop est s'amuser je ne say quelle grammaire latine qui a
passe son temps. Sans le chant des glises, le latin et compltement disparu
comme toutes choses humaines ont leurs cours . Mieux vaut donc,
tant faire que parler latin, se contenter d'un bon gros latin afin d'tre
compris, plutt que de raffiner sur Cicron. Car on ne parle plus devant des
empereurs ou des snateurs romains. D'une langue morte l'autre prend vie,
Dieu ne voulant pas qu'il
y
ait chose humaine ternelle comme lui. Voir encore
Sanchez, Qiiod nihil scitur, passim.
(
i) Si les Franois ont est renommez entre tous autres, en gloire de guerre, et
vertueuse prouesse et que leur nom d'eage en eage florist plus excellent : doivent-
ils donner place aux estrangers, en la renomme des sciences dignes d'un noble
et vertueux esprit ? Sont-ilz plus malheureusement nez, que les Grecs, Romains,
Italiens et autres, desquelz ils ont autre fois rapport glorieuses dpouilles r II
faut que les Franois, comme ils les ont domtez en chevalerie, noblesse et
puissance : aussi les surmontent en tout autres dextritez, richesses, et vertuz,
donnans entre les troubles de guerre, quelque relche leurs esprits. Aussi en
l'administration civile, le Roaume de France est mieux gouvern par lois,
exemples et murs, que nulle autre Rpublique qui ait jamais flori. Je ne
comparerai la gravit, constance, grandeur d'esprit, gentillesse, et vertu de nos
Rois et Magistrats, aux plus parfaictes bontez et vaillances des citoens popu-
laires, et gentiiz capitaines de Grce, de Rome, ou d'autre ville renomme, non
seulement d'Europe, ains aussi de toute la terre. Je ne puis celer que si noz
aieux eussent honor ceux, qui premiers mettoient les mains ornerla langue
Franoise, comme les chevaliers et hommes de guerre, jamais les estrangers
n'eussent gaign le peu de gloire, qu'ilz veulent maintenant par nostre ngli-
gence. I) Le Caron,
4.
III
Je vov dsj, crivait, en i^dj. De Mesmes, l'auteur des
Institutions astronomiques, la posie et l'histoire Franoise
hors de page : les deux philosophies, morale et naturelle,
sortans de nourrice : et les mathmatiques en leurs naissan-
ces. O bon Dieu, faites mo}' la grce de les voir une fois
hors de tutelle et d'aage, (ce que plus je dsire) vrayes et
bonnes Franoises. Lors, comme j'espre, les bons esprits
Franois ne consumeront plus la meilleure partie de leurs
premiers ans parler et escriredisertement en Grec et Latin,
corne ilz font aujourd'hu}^.. Par ainsi es sciences spculatives
viendront leur poinct parfaict et mesmement la cleste doc-
trine, qui gist totalement en longues et continuelles observa-
tions (i).
Grce aux efforts des bons esprits franais , les sciences,
elles aussi, sont devenues vraies franoises )>. Non conten-
tes de qumander des vocables chez les Grecs et les
Latins, elles inventent des mots nouveaux. Esprit et forme,
elles s'adaptent aux progrs du sicle. Mais surtout, remplis-
sant le programme que lui traait De Mesmes, la France,
princesse des nations
,
travaille surmonter les trangers.
Aux avantages qu'elle possde par droit d'ancienne proprit,
et ce quant au faict des armes, de marchandise, de labeur
et de manufacture et de procez , elle ajoute la rputation de
science. Ses savants rivalisent d'mulation. D'un accord una-
nime, ils clbrent les dcouvertes merveilleuses du sicle.
Ils mesurent le chemin parcouru depuis les Anciens. Avant
Bacon, ils proclament la dignit et l'augmentation du savoir
humain.
Finalement, crivait De Mesmes (c'est--dire depuis cent
cinquante ans' le grand gouverneur des corps clestes et des
(i) Prome, c.
-
8/
-
curs humains, feit venir sur terre les rares et admirables
esprits de Jean Blanchin, de Georges Purbace, de Jean de
Montroyal, de Copernic, de Schouer. de Apian, de Stoffer.
d'rasme Rhinolt, de Janrit, de Cardan, de Cyprian, de
nostre Oronce et de plusieurs autres, lesquelz ont de leur
cleste savoir rendu la doctrine des astres plus aise, facile
et certaine, en adjoustant les choses plus requises, en ostant
les superflues, et reformant les plus esgares et confuses (i).
Les astronomes anciens ont manqu d'exactitude. Ngligence,
sans doute : ils se sont plus d'une fois montrs endormis :
leurs donnes doivent tre utilises avec prudence, et ne peu-
vent tre d'un grand secours aux Anciens. Mais aussi, insuffi-
sance de moyens. Leurs ignorances s'excusent, car ils
avoyent faute de bons et fidles instrumens, joinct que
l'Astronomie sentoit encor sa premire enfance .
Soulignons cette formule qui rsume l'opinion du temps :
les sicles anciens marquent dans l'histoire des sciences l'en-
fance du savoir
;
les temps modernes en reprsentent la
glorieuse maturit. Ddiant Jrme Fracastor la descrip-
tion d'Afrique de Lon l'Africain, traduite par Jean Tempo-
ral avec l'intention expresse de dcorer et augmenter nostre
Rpublique Franoise , Jean Baptiste Rhamusio rend
hommage aux progrs accomiplis par les derniers venus et
salue en Fracastor l'un de ces nombreux ouvriers du pro-
grs, qui ont renouvel la face des sciences, et le loue d'avoir
renouvel le divin moyen d'escrire des anciens touchant les
sciences, sans imiter ou changer de livre livre, et transcrire,
ou interprter comme plusieurs font maintenant les uvres
d'autruy : mais plus tt avec la subtilit de votre esprit consi-
drant diligemment, avez apport au monde plusieurs choses
de nouveau, non point auparavant entendues, ou imagines
par autruy, comme en l'Astronomie aucunes choses nouvel-
les, avec certains mouvements des cieus, et la subtile raison
des Omocentrices : en Philosophie le secret moyen, par lequel
rintelligence est ne en nous, et le chemin incogneu de
chercher les raisons admirables, qui avoyent est par cy
(i) Ibid., 283.

88

devant caches, comme du discord et accord naturel, que
nous
voyons estre en beaucoup de choses. En la m-
decine les causes des infirniitez contagieuses, avec les exquis
ei souverains remdes d'icelles . II dit la raison qui l'a
dcid ^ crire : l'Afrique a t reprsente comme inhabi-
table, mais maintenant le continent mystrieux n'a plus de
secrets. Considrant les tables de la Gographie de Ptol-
me o il descrit l'Afrique et l'Indie estre assez imparfaites
au regard de la grande cognoissance qu'on a aujourd'huy des
rgions, j'ay estim qu'il sera assez agrable et profitable au
monde de recueillir ce qui a est escrit de nostre temps tou-
chant ces parties-l du monde (i).
Les gographes ont sur ce point la partie belle. Que repr-
sente l'univers connu des Anciens en comparaison des
dcouvertes des temps modernes ! Leurs savants, le plus
souvent, dcrivent d'imagination et sur de simples rcits. Ils
ne disposent que d'une information de seconde main
(2).
Au demeurant, crit Thevet, l'un des principaux vulgarisa-
teurs des dcouvertes modernes, je scay bien que quelques-
uns pourront dire : Qui est ce nouveau Cosmographe qui
reprend par ses escrits quelques auteurs tant anciens que
modernes, et allgue choses nouvelles ? Mais je leur demande :
nature s'est-elle tellement astrainte et assujettie aux dits des
anciens qu'il ne tust loisible au temps advenir changer et
donner alternative vicissitude aux choses dont ils auroient
fait mention? Seroit-il raisonnable que ceste nouveaut, que
de jour en jour elle produit en diverses contres et incognues
desdits anciens pour n'estre advenue de leur temps, et aux
modernes pour n'en avoir fait la recerche, fust mise en silen-
ce?... Je diray davantage, que celuy qui se deffie de son
esperit, et invention d'iceluy est par trop ingrat
;
jugeant
que nature, mre de toutes choses, ayt mis en un homme
tous ses dons et grces et que depuis ayt voulu estre
jamais oysive et strile, n'ayant aucune force de plus pro-
duire chose de recommandation. Que si je reprens comme dit
est en aucuns endroits quelques-uns, ce n'est que es lieux
(i) Descr., Ddicace.
(2)
VoirTiiEVET, Cosmographie tonverselle, t. I, Prface.
\
-
8q
-
videmment corrigeables, et o, par faulte d'exprience, ils
auroient failly ou par trop grande mesgarde et ignorance (i).

Mais, plus significatifs encore que cette protestation de
Thevet en faveur des droits imprescriptibles de l'esprit
crateur, sont les chos que nous apportent de ses publica-
tions les pices nombreuses qui prcdent la Cosmographie
.
Daurat, en latin, Jodelle, sous forme d'ode

retenons ces
noms prcieux pour les ardentes s3'mpathies antiques qu'ils
voquent

Fvre de la Boderie dployant l'appareil savant
et compliqu de l'ode pindarique, chantent la gloire du nou-
veau Jason qui dcouvrit des continents insouponns des
Anciens :
si encor nous estimons
De ceux l les superbes noms,
Qui dans leur grand Argon ozrent
Asservir Neptune au fardeau,
Et qui maugr l'ire de l'eau
Jusques dans le Phase vogurent :
Si pour avoir veu tant de lieux,
Ulysse est presque entre les Dieux,
Combien plus ton voyage t'orne,
Quand passant soubs la Capricorne
As veu ce qui eust fait plorer
Alexandre ? Si honorer
L'on doit Ptolme en ses uvres,
Qu'est-ce qui ne t'honoreroit
Qui cela que l'autre ignoroit
Tant heureusement nous descouvres ? (2)
Ou encore
Quoy que Tyr et Sydon
Et Phnice se vante
En l'art utile et bon
De naviguer savante,
Ses Nochers toutefoi-s
Ne nous auroient ouverte
L'autre terre couverte,
Ny l'Antarctique crois.
Mais en ce Sicle retorn
Le grand il de la Providence
A mis l'autre monde entorn
Du tout en parfaite vidence
i) Ibid., Prface.
(-) JoDELLH,

Oo

A fin que tous sicles bornez
Kn nostre sicle retornez
Feisscnt voir toutes choses belles,
Et fin que retonie encor.
(Les vieilles devenans nouvelles)
L'heur nouveau iki vieil sicle d"or. (i)
En rsum, aux Anciens l'honneur d'avoir montr le
chemin et rompu la glace aux autres
(2),
mais aux
Modernes le mrite de les avoir dpasss. Aux Modernes,
entn, le droit de chercher d'un effort jamais lass des voies
nouvelles
(3).
Braillier se rit de ces mdecins imperits
qui se feraient scrupule de droger l'exemple des Anciens
et se croient obligs d'emplo3'er certaines plantes, parce que
Galien. Hippocrate et Avicenneen ont parl. Tu me diras,
Galien. Hippocrate et Avicenne l'ont escrit : je te respons
qu'ils ont bien escrit d'autres choses qui ne servent de rien
non plus que cela, et ont bien failly en plusieurs choses : tu
ne te devois pas tant fier h eux que tu n'en fisses quelque
exprience
(4).

A une conception dogmatique de la science, la science
d'Ecole fonde sur l'autorit des livres anciens, voici donc
se substituer la science moderne, fonde sur l'observation et
l'exprience guides par la raison. Ainsi dfinie, la science
ne saurait s'immobiliser dans la tranquille possession de la
vrit dcouverte, car il n'y a science si parfaicte que
chacun jour par nouvelles inventions, ne se puisse bien
augmenter, et mettre plus grande perfection
(5)
.
Revenons notre point de dpart. A la thse raction-
naire qui se fonde sur l'infaillibilit des Anciens et conclut
l'impossibilit de trouver la vrit hors des voies traces
ly La Bodkrie.
(2|
Voir le Thtre d'Agricitltui-e, dOnviKR de Serres (1600), Prface.
(3)
Voir Vallembert, Manire de gouverner les enfans, (i363;, Prface.
(4)
Dclaration des abus, etc., Gi.
(3)
Prologue de l'autheur touchant l'invention de l'ait de Gomtrie. De
Bovelles constate dans le domaine des mathmatiques les mmes progrs que
dans les autres branches del science. Le passage se retrouve presque textuel-
lement en tte de la Practique de Gomtrie descripte et dmontre par Jean
DE Merlier, Paris, yS. Voir sur les progrs de la mdecine, le Thtre de la
Nature de Fr. de Fougeroli.es, (-|-
+,
r et v). Sur l'ide de la perfectibilit
indfiniedes sciences, voir encore Michel Dlsskac, Enchirid (i38i), Prologue, S,

91

par ces dtenteurs uniques de tout savoir, la philosophie et
la science modernes opposent, nous l'avons vu, la meilleure
des rfutations. Appu3^^nt par des arguments de fait les
arguments de droit, elles invoquent le spectacle des progrs
accomplis dans les derniers temps pour dmontrer la possi-
bilit de renchrir sur les inventions de l'Antiquit. Le
moyen d'imposer encore les Anciens comme les seuls matres
de vrit quand, de toute part, leur science
battue en
brche, contredite ou dpasse, se voit supplante,
dtrne
par l'avnement triomphant du gnie moderne fort d'inven-
tions et de dcouvertes sans nombre ? Et voici, en effet,
que la science moderne affirme sa prtention de se passer
des ducateurs anciens. Par la bouche de Bernard Palissy et
d'Ambroise Par, les autodidactes de gnie, elle reven-
dique le droit de chercher elle seule sa voie, en dehors
de toute connaissance des matres anciens.
IV
L'on a dit la manire dont se forma le gnie de l'inventeur
des figulines , son ducation au contact vivant des choses,
face face avec la nature dcouverte non plus travers
l'Antiquit et l'amoncellement des livres, mais contemple
par des yeux neufs, perue par le plus autodidacte et le plus
naf des penseurs. Pratique commande chez lui Thorique^
la conditionne, la suggre. L'observation et l'exprience sont
ses matresses de vrit. Intelligence sans pass, si l'on peut
dire, il voit ainsi, d'emble, plus loin que les devanciers. Il
possde cette gnialit qui invente : il est, au sens le plus
complet du mot, un esprit crateur.
De l ce qu'a d'exceptionnel, en ce sicle de savoir huma-
niste, son attitude l'endroit des Anciens. Libre de toute
attache avec ces matres utiles mais dangereux, il se trouve
plac dans les conditions mmes o crrent ces disciples
directs,
immdiats de la nature. Il la voit sans interm-
diaire, sans interposition aucune de thories ou d'ides
prconues. .(.... Je me suis efforc de mettre en lumire les
choses qu'il a pieu Dieu me faire entendre.... fin de
proufiter la postrit et parce que plusieurs, souz un beau
latin ou aultre langage bien poli, ont laiss plusieurs talens
pernicieux pour abuser et faire perdre le temps la jeunesse....
Tels livres pernicieux m'ont caus gratter la terre l'espace de
quarante ans et fouiller les entrailles d'icelle fin de connoistre
les choses qu'elle produit dans soy, et par tel moyen j'ay
trouv grce devant Dieu, qui m'a fait connoistre des secrets
qui ont est jusques prsent inconnuz aux hommes, voire
aux plus doctes, comme l'on pourra connoistre par mes
escritz contenuz en ce livre. Je say bien qu'aucuns se
moqueront, en disant qu'il est impossible qu'un homme
destitu de la langue latine puisse avoir intelligence des
9^'>

choses naturelles, et diront que c'est moy une grande
tmrit d'escrire contre l'opinion de tant de philosophes
fameux et anciens, lesquels ont escrit des efifects naturels et
rempli toute la terre de sagesse Nonobstant toutes ces
considrations je n'ay laiss de poursuyvre mon entreprise,
et pour couper broche toutes calomnies et embusches, j'ay
dress un cabinet auquel j'ay mis plusieurs choses admirables
et monstrueuses que j'ay tires de la matrice de la Terre,
lesquelles rendent tesmoignage certain de ce que je dis (i)

Comment, lui demande une autre fois
(2)
Thorique, sais-tu
ces choses, et sur quoy te fonde-tu, pour entreprendre de
parler l'encontre de tant de savans philosophes, qui ont
fait de si beaux livres d'alchimie, veu que tu n'es ny Grec,
ny Latin, ny gures bon Franois ? Et Praticquc de lui
rpondre sans phrases, par le simple rcit d'une exprience :
Il advint un jour que je fis bouillir et dissoudre une livre
de salpestre dedans un chaudron plein d'eau , et de lui
fournir la meilleure des preuves : la dmonstration par
l'vidence des faits. Voici mes livres, rpondra Malebranche
son interlocuteur, en montrant un insecte. Voil mes
autorits, rpond Palissy, en citant ses expriences et ses
observations.
Ainsi, novateur en religion, novateur en science, Palissy,
d'un geste sim.ple et spontan, affranchit la science et,
devanant les grands crateurs de mthodes. Bacon, Galile,
Descartes ou Newton, rsume en ces quelques mots si
nergiques et si loquents de modestie son ct^edo scientifique :
Je ne veux aucunement estre imitateur de mes prdcesseurs
sinon en ce qu'ils auront fait selon l'ordonnance de Dieu.

Peut-estre que tu diras qu'il faut croire les doctes et anciens,
qui ont escrit ces choses il
y
a un bien long temps, et qu'il ne
se faut arrester mon dire, d'autant que je ne suis ne grec
ne latin, et que je n'ay rien veu des livres des mdecins. A ce
je respons que les Anciens estoyent aussi bien hommes
comme les Modernes, et qu'ils peuvent aussi bien avoir failli
(1)
//)')r.s
H, 3.
(2)
Ibid., Il, S;.
^

94

comme nous. Et qu'ainsi ne soit, regarde un peu les uvres
d'Ysidore, et du Lapidaire et de Dioscorides, et plusieurs
autres autheurs anciens. Quand ils parlent des pierres rares,
ils disent que les unes ont vertu contre les diables et les
autres contre les sorciers, et les autres pour rendre l'homme
constant, plaisant, beau et victorieux en bataille, et plus d'un
millier d'autres vertus qu'ils attribuent ausdites pierres. Je
te demande : N'est-ce pas une fausse opinion, et directement
contre les authoritez de l'Escriture Saincte ? Si ainsi est que
ces docteurs anciens et tant excellens ayent err en parlant
des pierres, pourquoy est-ce que tu voudrois me nier qu'ils
ne puissent avoir err en parlant de l'or (i) ?
D'un mot, par le seul lan de son gnie, Palissy dpasse
les Anciens, ouvre des voies nouvelles, inaugure. Ce n'est
qu'aprs coup que, raisonnant son gnie, il prouve le besoin
de rapporter ses inventions et ses ides celles de ses matres,
de contrler, pour ainsi dire, la qualit de son uvre, en la
comparant celle de ces grands artistes. Par quoy ayant
conneu telles choses la vrit, et en estant bien asseur,
j'ay considr que j'avois beaucoup employ de temps la
connoissance des terres, pierres, eaux des mtaux et que la
vieillesse me presse de multiplier les talens que Dieu m'a
donnez, et partant qu'il seroit bon de mettre en lumire tous
ces beaus secrets pour laisser la postrit. Mais d'autant
que ce sont matires hautes et connues de peu d'hommes, je
n'ay os me hazarder que premirement je n'eusse senti si les
Latins avoyent plus de cognoissance que moy, et j'estois en
grand peine, par ce que je n'avois jamais veu l'opinion des
philosophes pour savoir s'ils avoyent escrit des choses
susdittes
(2).

Et c'est alors qu'il institue cette sorte de sance contradic-
toire o l'rudition des plus doctes es sciences antiques ne
trouve rien objecter la science prime-sauiire de l'igno-
rant de gnie qui, rendant hommage son sicle plus qu'
ses propres dons, se croit assez rcompens de son patient
(i; Ibid., I, 68.
(2) Ibid., II, i58.

ViD

labeur et assez encourag pousser ses recherches indpen-
dantes, quand il a constat que les Latins et les Grecs peu-
vent aussi faillir que les Franois (i).
Mme indpendance l'gard des Anciens,
mme coquet-
terie de ne relever que de son propre fonds chez cet autre
initiateur scientifique, Ambroise Par. Lui aussi, il ignore
les langues. Lui aussi, libre de toute attache l'gard de
l'Antiquit qu'au demeurant il rvre, tout
naturellement
il
brisera la domination des matres de l'Ecole,
Hippocrate,
Galien, Paul d'Egine, frayant ainsi la mdecine
une voie
nouvelle qu'elle dlaissera bientt, sans doute, pour retom-
ber dans la vieille ornire.
Parvenu au terme d'une laborieuse carrire, le savant chi-
rurgien rsume ses recherches de quarante-cinq
annes (2I.
Il se rend cette justice qu'il n'a rien pargn
pour tirer la
moelle de ses observations et clairer ceux qui viendront aprs
lui des choses qui n'ont pu tre connues
nagure, ou, si
elles l'ont t, n'ont t aussi bien claires qu'il tait requis.
Car les arts ne sont encore si accomplis
qu'on n'}^ puisse
faire addition : ils se parfont et polissent par succession de
temps, ils s'esclaircissent par certaines dfinitions,
divisions,
dmonstrations, prceptes et reigles universelles
(3).

Donc,
ne nous en tenons point l'invention des Anciens. Tou-
jours plus oultre
,
telle pourrait tre la devise des savants
du XVl^ sicle. C'est laschet trop reprochable
de s'arrester
l'invention des premiers, en les imitant
seulement, la
faon des paresseux, sans rien adjouster et accroistre l'h-
ritage qu'ils nous ont laiss, non pour le laisser
devenir en
friche
;
mais pour le cultiver et embellir: leur
demeurant,
comme pres et autheurs, l'honneur de la premire inven-
tion, mais nous quelque petite proportion de gloire, pour
l'enrichissement et illustration : restant la vrit
plus de
choses chercher qu'il n'y en a de trouves.
Parquoy ne
soyons si simples de nous reposer et endormir sur le labeur
(i) Ibid., II, 191.
(2)
uvres, I, Au Lecteur, 8.
(:!) Ibid., s.

(ib

des anciens, comme s'ils avoient tout sccu, ou tout dit sans
rien laisser excogiter et dire ceux qui viendront aprs
eux. Nous avons appris du bon pre Guidon que nous som-
mes comme l'enfant, qui est sur le col du Gant : c'est-
-dire que par leurs escrits nous voyons ce qu'ils ont veu, et
pouvons encore voir et entendre davantage. Autrement il
faudroit que Nature eust fait seulement le devoir de vrayc
mre envers ses premiers cnfans. et envers nous comme
puisns, se fust monstre marastre. nous laissans desnus
de tout esprit, et striles en invention : ce qu'on ne luy peut
improprer sans luy faire grand tort et sans se rendre coupa-
ble de crime de parricide, accusant injustement une si juste
mre. Il est bien plus raisonnable que chacun de nous s'ef-
force employer les grces et dons d'esprit receus d'elle au
profit du public (i
).
^)
Il a donc puis toutes les sources. Il a sond les curs et
les secrets des empiriques. Il s'est servi avec raison des
devanciers et a russi des uvres admirables; et, conscient
des obligations qui lient l'individu la collectivit, et sr de
faire uvre humaine en ajoutant de son fonds au savoir de
l'humanit, il a mis la main la plume, soit pour suppler
au dfaut des anciens, soit pour polir ce qu'ils sembloient
avoir touch trop simplement, et sans deu intelligence .
Car pour ne mentir point, ajoute Par, bien que les an-
ciens ayent est excellens hommes, en ce qu'ils ont escrit,
si est-ce que n'ayant tout veu, ny trait, si d'autres aprs
eux n'eussent continu d"escrire, nous serions songer sur
la pluspart des occurrences, comme si de nostre temps nous
taisions la nouveaut des maladies survenantes, et dedans
le corps et dehors. De mesme ceux qui viendroient aprs
nous, auroient grande raison de nous blasmer ou d'ignoran-
ce, ou de paresse, ou d'envie, ou de tous les trois ensemble,
veu que de jour autre, comme la corruption des hommes
va en croissant, les maladies aussi se diversifient et renou-
vellent; de sorte que les Mdecins qui ne sauroient que ce
que les anciens ont escrit, demeureroient auprs des patiens,
Il IbiJ., H.

97
-
sans leur donner autre remde que de patience. Et Dieu sait
combien de maladies se sont descouvertes de nostre temps,
l'ignorance desquelles, et de leur cause et altration de l'in-
trieur, a caus la mort d'un nombre infini de pauvres mi-
srables langoureux. Ce que je veux dire est, que bien que
les anciens nous servent d'eschauguettes pour voir de loin,
et que par leur moyen le fondement de l'art, nous ait est
eslarg}', et comme laiss en hritage, si est-ce que nostre
bon naturel, pouss d'une vivacit d'esprit, a parfait et poly
ce qui avoit je ne scay quoy de rudesse, et cecy non sans
grande commodit, eu esgard la diversit des temps, sai-
sons, tempratures des corps, et des maladies: si bien qu'il
semble que chaque sicle porte son renouvellement de mal-
heurs, yssans sur nous comme de la boeste de Pandore (i).
Ainsi le mal est la condition du bien : la maladie suggre
le remde, la science, luttant avec des obstacles sans cesse
renouvels, progresse. Par ainsi, l'art se parfait en l'inven-
tion des remdes appropris aux qualits des corps, et selon
les diffrences des maladies, et le tout avec le jugement qu'il
a pieu Dieu nous dpartir, et lequel ne nous est pas donn
pour le laisser anantir et seulement s'arrester sur les pre-
miers traits de l'art que nous ont dresss et bastis nos ances-
tres. Estant chose toute asseure, que le jugement du temps
descouvre enfin les occultes fautes, et le dfaut : et qui pour
estre pre de vrit et juge sans passion, a tousjours accous-
tum de donner juste sentence de la vie ou de la mort des
escritures: desquelles si en ce mien uvre j'ay pris quelque
chose (comme il est impossible qu'un si grand nombre de
raisons et expriences, je ne me sois ayd infiniment du la-
beur des anciens) si est-ce que je ne prtens leur desrober,
ny resembler les plagiaires, lesquels faisans parade du sa-
voir d'autruy. le desguisant par eschange de paroles, se l'at-
tribuent comme propre
(2).
;>
Par dressera donc un tat exact de son doit et avoir. H
reconnatra hardiment que les Anciens n'ont pas peu
contribu la perfection de la mdecine, mais, ne voulant
(I
I Ibid., a.
(2)
Ibid..
g. 7
-
9^
-
se faire le tort de ravir son travail ce qui lui est d, il dira :
Tout cet uvre est moy et n'en puis estrc fraud, comme
attentant nouvellet, puisque j'a}' basti en mon propre fond,
et que l'difice et les matriaux m'appartiennent. Et ce que
j'ay d'ailleurs, sont seulement quelques accessoires, que pour
suyvrc la faon commune de traiter de toutes choses mtho-
diquement, j'ay pris comme rcigles gnrales des escrits des
anciens (i). Et pour faire uvre profitable toute la nation
franaise, ouvrir tous le trsor de sapience, exposer au
grand jour ses dcouvertes, il crit en sa langue franaise
laquelle est autant noble que nulle autre estrangcre
(2).
(1) IbiJ., 10.
(2)
ibiJ., i;>.
V.
II n'est pas jusqu' l'art qui procde le plus directement
de l'Antiquit, l'architecture, qui, par la bouche de Philibert
Delorme, ne rclame, lui aussi, ses franchises. L'auteur des
Noin^elles Inventions pour bien bastir a dcouvert un systme
de votes qui apportera choses incroiables . Quelles mer-
veilles n'eussent pas ralises les Anciens, s'ils eussent
connu pareille invention? Je reviens, crit Delorme pro-
pos d'un projet de dme qu'il a labor pour le Dortoir des
Religieuses de Montmartre, nostre nouvelle Invention,
admonestant le lecteur que si les anciens en eussent eu
aucune cognoissance, volontiers ilz en eussent us en quelque
lieu d'excessive grandeur. Ce qui n'est cogneu par aucuns
vestiges d'antiquit : joinct aussi que noz livres d'Architec-
ture n'en font aucune mention, que je sache, et si les ay
feuilletez tant que j'ay peu. Telle Invention doncques leur
eust est fort propre pour faire grands arcs et voultes lon-
gues.... Il me semble que l'Invention que nous donnons icy
eust peu estre autant estime que celle de C. Curio quand il
fit construire deux fort grands Thtres de bois, l'un auprs
de l'autre, estant chacun d'iceux suspendus par un seul
pivot (i).
Cette invention si admire des Anciens n'impose nulle-
ment l'artiste moderne : Telle chose est trs aise,
ainsi que j'en ay faict l'esprience Rome,... Mais faire de
si grandes couvertures et autres oeuvres incroiables par le
moien de telle Invention comme nous descrivons icy, ou
grandes voultes de maonnerie, les Architectes anciens ne
s'en sont advisez... Si les anciens eussent pens ceste
(ni,
;h.

1 00

Intention, de laquelle il a pieu Dieu m'adviscr et donner
la cognoissance, n'eussent-ilz pas faict leurs voultes et cou-
vertures tant grandes qu'ilz eussent voulu ou ilz les ont
tenues estroictes ? Qui n'a leu les grandes despenses qu'ilz
ont l'aictes, tant aux thermes de Diocltien qu'autres ves-
tiges, qui se peuvent encores voir? Qui ne sait leur grandeur
de cueur. richesses et admirable savoir ? Il faut croire,
s'ilz s'en lussent advisez qu'ils eussent faict de plus grandes
Basiliques, et lieux plus spacieux qu'ils n'ont.
Les Anciens n'ont pas connu les raffinements du trait
gomtrique. Tout ce que l'on peut citer d'eux en ce genre,
se retrouve abondamment chez nous, et, qui plus est, nous
avons renchri sur eux. Delorme lui seul en citerait plu-
sieurs de son invention. Mais, trop longue serait la liste de
toutes les nouveauts introduites dans l'architecture par nos
Modernes : l'emploi des colonnes ioniques dont s'est avis
Delorme lui-mme, au palais de la reine-mre, qui est
une invention que je n'avois encore veue ny aux difices
antiques ny aux modernes ny encore moins dans nos livres
d'Architecture
(i), la colonne franaise, l'invention dont
il est le plus fier et qu'il compare, sans fausse modestie, aux
meilleures des Anciens.
Nulle nation n'a de plus beaux moyens de btir que la
France : toutes les pierres, et les plus belles qui soient,
son sol les lui fournit en abondance. Nulle nation n'a plus
de ressources. Et un amour ridicule de tout ce qui est tran-
ger, une dfrence exagre pour l'Antiquit lui interdiraient
d'en tirer parti ! Delorme a tudi sa source l'art antique.
La vue des monuments de Rome, la frquentation du Pre
de l'architecture
lui en ont rvl tous les secrets, sans
l'blouir. Est-il rien de plus confus que les livres de Vi-
truvc ? C'est se demander si ses uvres sont composes
de briques et de morceaux, ou s'il a pris droite et gauche,
au hasard, ses matriaux.
'(
Quoi qu'il en soit, son uvre est
si envelopp, confus, obscur et difficile, que plusieurs ne
s'en peuvent gures bien ayder. Dieu donnera le moyen
(il 'jircfS U626),
i36. I

loi
h quelque gentil esprit de rduire tel dsordre en bon
ordre (i).
Delorme nous dit ailleurs qu'il songe lui-mme cla-
rifier, commenter, adapter le thoricien-type
de l'Antique
aux besoins modernes, non que je veuille m'ingrer n}'
moins promettre d'y adjouster ne faire mieux, mais bien
rendre l'Auteur plus intelligible, et le rduire plus grande
facilit pour s'en pouvoir mieux ayder, tant en la thorique que
pratique moderne de nos bastimens, ainsi que nous avons
coustume de nous loger en France et en autres divers lieux:
comme aussi pour les Temples, glises et autres difices
tant privez que communs et publiques
(2)
.
Delorme place au-dessus de l'imitation des Anciens l'imita-
tion de ce modle ternel : la nature. Les Anciens ont imit
la nature, quand ils ont invent es colonnes et leur orne-
mentation. Pourquoi ne nous serait-il loisible de faire comme
eux, et, imitant la nature, d'inventer
(3j
? S'il a est per-
mis aux anciens Architectes, en diverses nations et pays,
d'inventer nouvelles colonnes, ainsi que firent les Latins et
Romains la Thuscane et compose : les Athniens, l'Ath-
nienne : et long temps devant les dicts Latins et Romains,
ceux de Dorie, la Dorique : de lonie, la Ionique; et Corin-
thiens, la Corinthienne : qui empeschera que nous Franois
n'en inventions quelques unes, et les appelions Franoises,
comme pourroient estre celles que j'inventay et fis faire
pour le portique de la chapelle qui est dans le parc de ^'il-
liers Coste-Rets
(4)
?
Donc, libre carrire l'invention. Inventons, mais, ajoute
Delorme, inventons dans Tesprit des Anciens, Ils ont lon-
guement et minutieusement tudi la Nature et, comme
tels, sont les plus prcieux des ducateurs. Qu'ils restent
(i) Ibid,, 1X4.
(2)
Ibid.,
17g.
Delorme tout propos contredit, corrige ou rfute Vitruvc
(Voir uvres,
(1626), 228 v",
22g, 288, etc.. ).
(3)
Ibid., Chap. XIII : Qu'il est permis l'exemple des Anciens, d'inventer
et faire nouvelles colomnes : ainsi que 7tous en avons faict quelques unes appe-
les colomnes Franaises.
U)lbid., 21 Q.
Kl?
pour nous ces matres dont le gnie conduit et rgle l'inspi-
ration sans l'asservir. Disciples soyons, mais disciples af-
franchis.
Aprs donc avoir bien retenu les mesures que
vous avez veues par cy-devant, le prsent discours servira
d'aiguillon pour veiller les bons esprits, et les induire
inventer d'aultres sortes de colomnes Franoises, comme
nous avons faict la Dorique avec sa corniche et ornements...
Si est-ce que quelque invention que le bon esprit puisse
trouver, je conseille toujours d'y observer et garder les
vrayes mesures que les Anciens et excellents Architectes
nous ont donn, et trouv suivant les vestiges de Nature,
par grandes et infinies expriences, tant l'ordre Dorique et
Ionique, que Corinthien. Aprs lesquels... ont est trouvez
les ordres Thuscans, composez, Athniens, et autres : de
sorte qu'en observant les mesures, les Architectes qui en-
tendront bien l'art, et en auront grande exprience, pourront
par leurs bons esprits et divins entendements, trouver une
infinit de belles inventions, en tous lieux et Royaume qu'ils
soient : principalement quand ils voudront prendre leur
subject aprs la nature des lieux, comme ont faict nos pr-
dcesseurs, j'entens par imitation et exemplaire des choses
naturelles que Dieu a faictes et cres : soit des arbres,
plantes, oyseaux, animaux, et choses terrestres ou clestes;
comme aussi de leur effet, et progrez de la Nature et dif-
rences d'une chacune. Sur quoy je vous proposeray par
exemple nostre colomne Franoise, laquelle estant faite de
pices par certaine ncessit, on la peut orner et enrichir de
la Nature, des choses envers lesquelles est plus enclin ce
Royaume F'ranois et
y
sont pour le plus adonnez les habi-
tants, pour dcorer non seulement le lieu des pieds de stal,
basses, chapiteaux, architraves, frises, corniches, et faire au-
tres ornemens d'difice : lesquels on peut changer et encores
enrichir de diverses devises propres ce royaume... Bref, le
bon entendement ne demeurera faire ses oeuvres par faute
d'invention d'ornements pour l'ordre des colomnes Fran-
oises (i ;.
I )
Ihid., 2 \().

I o r

Est-il ncessaire de souligner ce qu'a de vivant l'imitation
ainsi dfinie? Hors de toute formule, de tout doctrinarisme,
l'artiste crera en puisant autour de lui, dans la nature mme,
dans la nature de son pays, les lments d'inspiration
qui
feront de son uvre comme le produit naturel du sol natio-
nal, mais aussi, en s'inspirant de toutes les acquisitions
dont
l'effort des sicles a enrichi l'art humain, disons le mot,
en bnficiant du progrs accompli, Ce que
Je dv

il
vient d'exposer le systme de vote qu'il a invent et de cons-
tater que l'ide n'en est pas venue aux Anciens

non pour
reprendre noz anciens, qui sont dignes de toute louange
pour avoir faict choses incroyables et incomprhensibles aux
hommes, voire plus grandes et trop plus admirables que
nostre prsente Invention : mais plus tost pour monstrer que
le temps qui descouvre toutes choses, nous apporte de jour
en jour nouvelles cognoissances et inventions, non seule-
ment en Architecture, mais aussi en tous arts et sciences.
Car comme le proverbe dict, Post^emi dies sapientissimi.
Les derniers jours sont les plus sages, c'est--dire, plus on
vit plus on apprend. Ce que je cognois en moy, qui de jour
en jour exprimente, trouve et excogite nouvelles inventions,
m'estant emploie et addonn ds ma premire jeunesse tous-
jours chercher les plus doctes en Gomtrie et autres sciences
requises l'Architecture, qui fussent en Europe : et visitant
les excellentes antiquitez, et d'icelles prenant extraictz, me-
sures et proportions pour l'illustration de l'Architecture. En
quoy par la grce de Dieu j'ay tant bien procd et pros-
pr, que j'ay ordonn et faict construire Temples, Chas-
teaux. Palais et maisons par vray art d'Architecture en
divers lieux, tant pour Roys, Princes, Cardinaux, qu'autres,
voire ds l'eage de quinze ans, auquel temps je commenay
avoir charge et commander tous les jours plus de trois cents
hommes. Certes si Jule Caesar Empereur si docte, si sage e"
si heureux en toutes ses entreprises, eust sceu telle Inven^
tion, il lu}^ eust est fort ais et facile faire les ponts qu'il
descrit en ses Commentaires. Lesquelz plusieurs estiment
estre fort grandes choses et les admirent, corne n'aiants rien
veu ou conceu plus grand et admirable. Hz seroient beau-

I04

coup plus csbahis s'ilz voyoient un pont qui fust laict de cent
ou deux centz toises de large, atout une arche seulement, sur
une grande et furieuse rivire (i).
Foi au progrs

une invention en amne et fait trouver
plusieurs autres, crit P. Delormc
(2)

confiance en la toute-
efficacit de la raison et de l'exprience grande et asseurc
maistresse de toutes choses, toutes sciences et tous arts
(3),
telles sont d'un mot les grandes inspiratrices de l'art, de la
science et de la philosophie modernes.
(0
Notii'cllcs Inventions, 35. Voir encore la pice liminaire.
(2)
uvres (1626),
26C>.
(3)
Ibid., 23(1, V".
J
CHAPITRE V
L'uvre de la Renaissance juge par les contemporains
la prcellence littraire de la France.
i. La plantureuse saison de bons esprits .
II. La France a son Homre, son Virgile et n"a plus rien envier l'Ancic!!-
netc.
III. Le devoir de la France.
I.
Le tens viendra (peut-estie), crivait Du Bellay, dans la
Dfense, et je l'espre mo3'ennant la bonne destine Franoyse,
que ce noble et puyssant Royaume obtiendra son tour
les resnes de la monarchie, et que nostre Langue.... qui
commence encore jeter ses racines, sortira de terre, et
s'lvera en telle hauteur et grosseur qu'elle se pourra galer
aux mesmes Grecz et Romains, produysant comme eux des
Homres, Demosthnes, Virgiles et Cicrons, aussi bien que
la France a quelques fois produit des Pricls, Nicies, Alci-
biades, Themistocles, Csars et Scipions.

La prdiction de Du Bellay n'est pas reste lettre morte
pour les contemporains. Ds i553, Tahureau, l'auteur de
VOraison Au
Rof
: De la grandeiu^ de son rgne^ et de l'excel-
lence de la langue franoyse (i555), formulant l'ide que
reprendront avec un imposant ensemble les voix de l'opinion,
dclarait : Celuy.... sera bien peu voyant et aura l'esprit
plomb d'une trange sorte, qui ne connoistra bien fort
aisment comme, la grce aux Dieux favorables, nous sommes

I oh

en un sicle tant heureux qu'il est impossible de plus, et
faut croyre s'il
y
devoyt arriver du changement que ce seroyt
bien du pire, car d'estre meilleur ne plus excellant, il ne se
pourroyt faire, tant la Nature et les Cieux se sont efforcez de
montrer en sa grandeur le plus de leur puissance (iK
Tahureau ne le prouve point seulement en exaltant le Roy
le plus grand et le plus heureux qui commanda onques sur
la terre . Il montre les Franais s'employant industrieuse-
ment chacun en l'art qu'il pratique, et rivalisant en divines
inventions . le Ciel favorisant leurs efforts, et travaillant
(' parfaire tout mesmement depuis les plus grans Jusqucs
aux plus petitz
(2).
Bref, Sire, vtre Rgne est mont tel
degr de perfection, qu'il ne peut estre plus accompli, et croy
qu'il ne cde en rien l'antiquit, soyt en armes ou en
connoissancc des lettres : Autrefoys la Grce s'est glorifie
pour estre la mre des sciences et la premire bie.n dire,
ayant toutes autres langues et nations en rputation de
barbares et mal apprises au regard d'elle, exceptant nant-
moins tousjours les Romains qui ne se contentoient pas
moins d'eux en ce tems l que les Grecz mesmes : Mais
comme cette grande Nature guyde de ce Souverain gouver-
neur ha tousjours accoutum de conduyre toutes choses
cres quelque sommit de perfection, puys-aprs les
y
avoir entretenues par quelque espace de tems, peu peu
elle les rabaisse pour donner accroyssement aux autres,
lesquelles suyvant son ordre inviolable, elle lve et entre-
tient de mesme qu'elle ha fait les premires, chacune chose
rgnant son tour, et selon la rvolution qui prend son cours
(i) Fol. ;!, r*. S'il est donques ainsi que nous soyons au rgne le plus
heureux qui arriva jamais, qui seroit celuy tant brutal et dpourveu de tout
jugement raisonnable, qui voudroit nier que pareillement la divine bont ne
nous ayt pourveu pour Soleil d'un tant heureux sicle, d'un Roy le plus grand,
et le plus heureux qui commanda onques sur la terre ? Ibid., 3, r. Et plus
loin : C'est vous, Sire, qui verrez, mais qui voyez desj votre sicle fleurir
en bonnes lettres, s'immortalizer en doctes cris, se faonner en vertueux
exercices, se rveiller aux plus divines inventions, se polir en toutes civilits
recom.mandables et bref en toutes louables vertus lever la teste et principale-
ment en votre l'rance, sus tous les autres sicles qui l'ont jamays devanc. >)
'21 Ibid., 3, r'.
I

loy
sus tout ce qui est en ce monde : Ainsi le nous fait-elle
maintenant bien connotre en la grandeur de vtre Rgne et
en la beaut de vtre langue Franoyse, qu'elle ha parfaite
en son rang, de sorte que les mieux disans Grecz et Latins
ne l'emporteroyent pas sus tant d'heureuses langues, sus
tant de douces et savantes pleumes qui font aujourd'huy
profession ou de bien parler, ou de bien crire en leur naturel
Franoys (i).

A l'appui de son dire, Tahureau numre les avantages du
franais. Aux affects latineurs
, aux dgorgeurs de
latin
,
qui lui reprochent sa pauvret, il dmontre que
jamais langue ne fut plus agrable, ni plus coulante et n'eut
termes plus propres traduire les conceptions de l'esprit.
Mille et une inventions dont l'honneur revient au gnie
moderne appelaient des mots nouveaux : le vulgaire avec
une merveilleuse lasticit de s'adapter leurs exigences. Et
qu'on n'objecte point le grand nombre des orateurs anciens,
tous plus habiles crire ou parler que les modernes.
La France, rpond Tahureau, possde des crits aussi ing-
nieux et bien discourus que tous ceux qui sortirent de la
plume des Grecs au temps de leur plus grande prosprit.
Qu'ils cessent donc enfin de s'opiniastrer en leur excel-
lence lgendaire, ces Anciens trop orgueilleux. Nostre
France est plaine d'une infinit d'Homres, de Virgiles,
d'Euripides, de Snecques, de Mnandres, de Trences,
d'Anacrons, de Tibulles, de Pindares, d'Horaces, de Dmos-
thnes, de Cicrons franoys, et bref en quelque manire
d'crire que ce soit, la France pour le jourd'huy ne doit rien
l'antiquit des Grecz, ni des Latins : O France heureuse !
nourrice des plus beaux et pius gentilz esprits qui furent
jamais veus, combien ton renom se feroyt bien plus grand,
et s'pandroit encores d'avantage, si tu vouloys rendre la
louange que mritent ceux qui nous peuvent faire jouyr
aprs la mort d'une double immortalit ! (2)

Des nombreuses apologies de ce genre que l'on pourrait
(i) Ibid.
(2) Ibid.,
6, \\

lO^
citer

elles ne l'ont, en somme, que rditer des ides
connues

dtachons un argument, qui n'est pas sans clairer
d'un jour curieux la mgalomanie des Franais du temps.
Lass d'entendre proclamer la F'rance serve et dbitrice de
l'Antiquit, Guillaume des Autelz, l'auteur de la Rplique aux
furieuses Deffences de Louis Meigrei (iBSb), formule une
thorie qui va tout simplement faire du latin le driv du
franais.
Les scrupules philologiques n'embarrassent point son pa-
triotisme. Remontant l'origine des temps, Des Autelz
imagine les langues se dtachant de l'idiome primitif, se
diffrenciant progressivement, le latin se faonnant finale
ment sur la langue franaise. La dmonstration est curieuse,
et mrite d'tre cite textuellement, en dpit de sa longueur.
Je disois que nonobstant l'affinit de deux langues, la con-
clusion n'estoit pas certaine d'attribuer l'une l'origine de
l'autre et que paravanture, Dieu, Pain, Vin ne venoient pas
de Deus^ Panis, Vinum. ains pouvoient tousjours avoir est
telz. Je prenois plustt ces termes, pource que la connois-
sance des choses par iceux signifies, est ncessairement
requise en la vie des hommes : et n'est pas vraysemblable,
que les Franois ayent attendu d'en parler, jusques ce que
les Latins les ayent fournis de mots : et encores moins puis
je croire, s'ilz en eussent eu d'autres, qu'ilz eussent chang
le nom de Dieu vnrable et religieux tous les peuples.
Et quant aux voisinages de ces voix Latines et Franoises,
Deus et Dieu, je l'attribue quelque premire confusion de
langues, laquelle, comme je prsume, divisa en espces un
seul idiome : comme si un mesme peuple s'escartant en di-
verses contres eust en plusieurs sortes diversifi ces mots,
pour chacune bande donner une marque de diffrence,
changeant les uns entirement, des autres seulement les ter-
minaisons ou autres choses : et ces espces mesmes depuis
ont de rechef est divises, comme la langue Grecque et la
nostre mesme Gallique. Or n'est ceste mienne opinion rpu-
gnante aux saintes escritures, soit que l'on prenne ce qu'y
en est dit historiquement selon la lettre, soit selon quelque

100

sens cach par allgorie (i). Ne soyons donc plus si faciles
nous confesser dbiteurs en tout (car ce seroit impudence
de mettre tout en ny) ceux, desquelz paravanture nous
sommes les cranciers : car... qui m'empeschera de dire que
les Latins ont appris parler des Franois, plustt que les
Franois d'eux (2).

( 1) Rplique, i3.
(2)
Ibid.,
17.
II,
Dans ce procs entre Anciens et Modernes, qu'instruit
avec tant de partialit le sicle de la Renaissance, deux t-
moignages nous seront particulirement prcieux. Henri
Estienne et Robert Pasquier, le premier quaiid par sa com-
ptence philologique pour prononcer un jugement cout, le
second fort de son autorit indiscute d'historien, viennent
attester leur tour la grandeur du gnie moderne et clbrer
la plantureuse saison de bons esprits .
L'on a dit la position intermdiaire prise par l'auteur de
VApologie d'Hrodote (i56(3) entre les partisans fanatiques
du prsent l'endroit desquels tant s'en faut que l'Anti-
quit tienne le lieu et le degr qu'elle mrite, qu'au contraire
son honneur, en tant qu'en eux est, non seulement est
abbaiss mais comme foul aux pieds et les dfenseurs du
pass qui ont l'honneur de l'Antiquit en si grande recom-
mandation et admiration, voire (s'il se peut dire) en sont
tellement zlateurs, qu'ils semblent lui porter une rvrence
approchante fort de superstition (i). A ceux-l, H. Estienne
dmontre les supriorits des temps lointains, ceux-ci les
avantages du prsent. En juge impartial, il tient la balance
gale entre autrefois et maintenant.
Est-ce bien l toute la pense d'Henri Estienne ? Calvi-
niste, il dresse un rquisitoire serr contre son sicle. Il ne
nie pas que la mchancet n'y soit pire qu'elle ne fut aux
pires sicles du pass. Il dmontre de combien la paillar-
dise est plus grande aujourd'huy qu'elle n'a est
(2).
Il
(i) Apologie, 42. Voir Rigault,
'^6
et suiv.
(2) A rapprocher de ce rquisitoire contre le prsent, l'loge du pass que
Nol du Fail met dans la bouche d'Anselme qu'il dfinit passablement
sophiste > (Propos rustiques, ii, i5, 1548). 11 attaque les nouveauts cl leur
prfre la faon de faire de ses jeunes ans. Il vante la simplicit du cos-
1 l 1
dnombre les vices et les crimes de son temps : sodomie,
blasphmes, larcins des marchands et des gens de justice,
homicides, cruauts, mchancet des gens d'glise et con-
clut sur cette considration difiante : Ainsi qu'il
y
a en
nostre temps des meschancetez plus estranges que jamais,
aussi Dieu les chastie par faons plus estranges. En d'au-
tres termes, Henri Estienne, tout bien pes, admet une
dcadence progressive de l'humanit morale : le Calviniste,
en lui, nous le disions, est juge svre d'une poque de
simonie et de scandales romains. Mais l'humaniste, mais le
moderne rendent au sicle ce que le Chrtien lui avait enlev.
Laissant aux esprits subtils le soin de dcider o commence
le moderne et o finit l'ancien, et combien il faut d'annes
un pome pour mriter, comme le vin, la qualit de bon, il
se range l'opinion d'Ovide, qui prfrait son sicle tous
les prcdents, non point parce que sa mchancet tait
moindre, mais parce que sa faon de vivre tait plus polie.
Si j'avois dduire le propos de ce pote, je monstrerois
par le menu en combien de choses son sicle estoit plus poli
que les prcdents, et ceux principalement qui approchoient
le plus prs du sicle de ce vieil resveur Saturne, et puis, je
pourrois, pour traiter encore plus gnralement cest argu-
ment, monstrer comment de sicle en sicle les hommes
ont eu l'esprit plus esveill, et par ce moyen ont regard le
plus prs leurs affaires, et ont donn tousjours de plus en
plus quelque polissement leurs faons de faire : tellement
tume, des fctes, le contentement du sort, la gaiet de bon aloi, le respect de
Dieu de ce temps si excellent qu'il l'appelle le temps de Dieu . La rponse
cet loge du pass c'est le discours d'EuTRAPEL : Du temps prsent et pass.
{Contes d'Eutrapel, XXIl,
169,
i585) qui rfute ces coquins de vieillards
toujours prts chanter les triomphes et magnificences de leur temps
pass . Il dmontre que le pass n'est en rien comparable au prsent de
quel cost qu'on le veuille prendre . Il vante la supriorit militaire, la sup-
riorit de savoir des hommes d'aujourd'hui. II voit dans le prsent plus de gens
lettrez et doctes de la moiti, et qui savent au vray et sans sophisterie discourir
et grater le fond de toutes disciplines, desquelles vous en vostre beau temps
n'aviez descouvert que la crouste et superfice . La justice est mieux repr-
sente et mieux rendue. Le commerce, le confortable, le luxe sont plus dve-
lopps que jamais, mme chez les gens de peu. La noblesse est plus riche,
etc....
1 I 2

que les anciennes estans rapportes celles-ci se trouve-
roient fort lourdes et grossires (i).
Et, sans entrer dans
la comparaison de l'Antiquit et des temps modernes qui
serait matire infinie, ajoute-t-il, Henri Estienne prouve la
supriorit des derniers sicles en comparant le sicle pr-
sent ses devanciers. Cuisine, choix des mets, art de les
prparer, vtement, coilTurc, faon de btir, ameublement,
il n'oublie rien de ce qui peut prouver l'habilet consomme
des hommes d'aujourd'hui en tout ce qui concerne le confor-
table et l'agrment de la vie.
Passant aux supriorits littraires, l'auteur de la Prcel-
Icnce n'hsite point donner l'avantage aux modernes dans
la faon de prononcer les mots, dans l'art de rythmer et de
iaire rimer les vers. Les F^ranais ont crit des posies
dont aucunes peuvent tre parangonnes aux grecques et
latines
quant ce qui constitue l'art potique . Leur per-
fection ne laisserait rien dsirer aux plus exigeants, n'-
taient les exagrations dont se sont rendus coupables trop
souvent leurs auteurs mal inspirs. Henri Estienne en veut
ces Pindarisants qui se croient obligs de substituer
Dieu, les dieux, a. ces paens d'emprunt qui latinizent et
ethnicizent ou paganaizent plaisir, font uvre diabolique
aux dpens de la religion des Chrtiens. De l sa lutte
contre les imitateurs serviles qui confondent les temps et
les pays. De l son attitude si nergique l'endroit des Ci-
croniens. Reprenant les critiques formules par les Latins
eux-mmes contre leur langue, il n'a pas de peine dmon-
trer l'inactualit d'un idiome rput trop pauvre par ceux
mmes qui le pratiqurent, inapte rendre les finesses de
Thocrite, d'Hrodote, ou les pigrammes de l'Anthologie,
incapable, plus forte raison, de traduire les conceptions
modernes, bref, dfinitivement dpass, mais aussi l'ineptie,
la suffisance du Latin doctoral des Cicroniens. Il inven-
torie les richesses du franais, dmontre que nulle langue
n'est plus propre aux affaires d'tat, lui prdit un brillant
avenir dans la diplomatie et la politique, vante l'abondance
M) Ayologie, ii, Chap. XXVII, iiS.
i
I 1
sans gale de ses termes de vnerie et de fauconnerie, sa
brivet, son harmonie. Enfin, non content de prouver
d'un cueurqui s'est tousjours monstre zlateur et comme
jaloux de l'honneur de sa nation la prcellence du franais
sur le langage italien, tche, estime-t-il, par trop facile, il le
compare la langue rpute riche par dessus tous les
riches . En son franais l'auteur du Thsaurus gnncse
ling-uie retrouve quelques-unes des qualits qui distinguent
la reine des langues : l'abondance des synonymes, la
puissance d'expression. Il dmontre par le menu que les
composs franais sont plus signifians et ont plus
d'em-
phase que les grecs. Sans prjudice pour les supriorits
de dtail qu'elle peut possder sur la langue grecque, Es-
tienne conclut que la langue franaise mrite la seconde
place parmi toutes les langues qui ont jamais t, et la pre-
mire entre celles qui sont aujourd'hui.
Tant que cette main durera, crivait dans le mme
esprit le chancelier Pasquier, en i 552, M., de Tournebu (i),
et que l'me me battra au corps, je ne cesserai point de
bien vouloir, particulirement aux nostres. Huit ans plus
tard, commenait la publication des Recherches de la France^
monument grandiose qui devait perptuer la mmoire des
majeurs ,
mais aussi rendre un hommage solennel la
jeune littrature : l'uvre de Ronsard recevait de l'historien
du vieux pass franais, sa premire conscration.
(
Aux partisans de l'Antiquit tout prix il dmontrait
donc que le temps tait venu de rejeter la servitude ro-
maine
(2),
et que, francs et libres , les Franais se
crevaient de prfrer une langue dsute un idiome plus
souple, plus adapt aux besoins modernes
(3) ;
que ce serait
tre peu avis et poursuivre la vaine rputation de docte,
que de s'acharner exposer en latin, ce qui ne fut jamais
(i) Lettres, L. 1, 11, b, 1).
{2]Ibid.,3, C.
(3)
(( J'adjouste que les dignitez de nostre France, les instruments militaires,
les termes de nostre practique, brief la moiti des choses dont nous usons
aujourd'huy sont changes et n'ont aucune communaut avec le langage de
Rome. Ibid., 3, C.

114

latin. Dcide qu'il tait, comme il le dclarait tirement,
suivre toujours le grand chemin de la raison (i), il refusait
de s'incliner devant l'autorit des illustres personnages,
ViiUa. Politien, De la Mirandole, Erasme, Bud, Alciat, qui
avaient consacr par leur exemple l'emploi du latin. Les
Latins s'taient-ils donc contents d'crire en grec, si illustre
que ft la Grce et si crasante sa supriorit sur Rome?
Et pour mieux encourager les Franais s'attirmer eux-
mmes, il leur dmontrait que leur langue, en dpit de Du
Bellay, ne fut jamais pauvre ni ncessiteuse
(2),
que, de
tout temps, la (iaule fut en rputation d'loquence, tmoin la
lgende de l'Hercule Gaulois, tmoin le renom de Lyon et
de Marseille, tmoins les Romains eux-mmes est-il attes-
tation plus prcieuse ?

qui disaient que la Grande-Bre-
tagne apprit des Gaulois l'art de s'exprimer
(3).
Il montrait
en quelle recommandation furent autrefois les lettres parmi
nos rois
(4),
la posie franaise rayonnant l'tranger, les
Italiens, Bembo, Sperone, Acquicola, le plus grand des
potes d'Outre-Monts, Dante lui-mme, confessant, si sobre
admiratrice d'autrui que ft d'ordinaire l'Italie, leurs dettes
nos potes. Il comparait Franais et Romains, et, rpondant
Sibilet qui soutenait qu'au regard des bonnes lettres
(1)
Ibid., 1,
vni, 12, C.
(2)
Ibid., Lciirc M. de Tourncbu. Le franais, dciuuutre Pas^uier {Ibid.,
3, C\ n'est pas trop court d'lgance pour exprimer ce que nous couvons
de beau dedans nos poitrines ni trop pauvre en mots propres pour bien et
deenient exprimer les conceptions de nos mes . D'ailleurs, la varit de
l'expression est moins ncessaire dans une monarchie o l'on cherche
satisfaire son roi par des actes, que dans un Etat populaire comme l'tat
romain eu l'tat grec, o l'on s'ingnie k imposer au peuple par amadou-
ment de paroles {Ibid.,
4,
C). Au rebours de Du V^air, qui prtendra que
notre loquence franaise dgnre de l'ancienne Grgeoise ou Romaine ,
il soutient que sans doute, pour eslre nez sous une Monarchie, nous n'a-
vons de si grands maistres et ouvriers de l'loquence comme en Grce ou
Rome, o ils vivoient sous un Estt populaire . Mais, ajoute-t-il, si veux-jc
croire, que s'il
y
a quelque tare chez nous, elle provient de la disette de nos
esprits, et non de nostre vulgaire que j'estime autant capable et susceptible
de tous beaux subjects, comme la langue Grgeoise ou Latine w. {Ibid.
44'
B.)
(3)
Ibid., l, I!, 3,
h.
(4)
Ibid., II, VII, liy, A.
\
t

I I D

nous n'entrions en nulle comparaison avec eux (i), il
rfutait l'opinion nfaste, en cours dans notre pays, par
laquelle nous autres Franais estimons n'avoir rien de bon
que ce que nous avons emprunt de la ville de Rome : et
nous estans par ce moyen donnez en proye l'estranger,
depuis par succession de temps quelques sots et glorieux
Italiens se sont voulus affubler de tel honneur par dessus
nous, qu'ils semblent par leurs escrits nous rputer comme
chiffres : et nantmoins... tant s'en faut que nous devions
rien ce superbe Romain que, soit pour le regard des armes,
soit que nous tournions nostre esprit aux lettres, il nous en
devra de retour
(2).
Puis, reportant ses regards vers le prsent, hardiment il
mettait en balance non pas seulement les potes franais et
les potes d'Italie pour donner ceux-l la prsance sur
ceux-ci
(3),
mais, audace plus courageuse, les illustrations de
son temps et les gloires consacres de la Grce et de Rome.
Il prouvait par des exemples que la langue franaise est
aussi capable que la latine de suffire l'expression potique.
J'ay longuement marchand avecques moy avant que
passer le Rubicon, maintenant le veux-je franchir, et sans
m'aheurter au vulgaire Italien, soustenir en plus forts
termes, que nostre langue n'est moins capable que la Latine
des traicts Potics hardys. Car quant mo}^ je ne voy rien
en quoy le Romain nous face passer la paille devant les
yeux
(4).

La France, proclamait l'auteur des Recherches de la
France, a son pote, comme la Grce son Hom.re, et Rome
son Virgile. Ronsard est celuy que
Je
mets devant tous les
autres, sans aucune exception et rserve. Car ou jamais
nostre Posie n'arriva, et n'arrivera sa perfection, ou si
elle
y
est arrive c'est en nostre Ronsard qu'il la faut telle
(i) Ibid., l, XII, rg, B.
(2)
Ibid., I, xii,
19,
B.
(3)
Recli., VI, IX, 755.
Si la Posie Italienne a quelque advantage sur la
Franoise.
(4)
Ibid., VI, IX, 735.
1 lO
rccomioistrc (i).
Car pour bien dire, je ne pense point
c]ue Rome ait jamais produit un plus grand Pote que Ron-
sard, lequel fut suivi de quelque autre fort propos
(2).

Pasquier est un esprit prudent. Il rie se dissimule point la
,>uissance occulte des ides admises et que, hasarder des
)pinions nouvelles, c'est, en matire de littrature aussi
nicn qu'en natire de religion, s'exposer au reproche d'h-
rsie. I>e voil donc entourant de prcautions oratoires ses
atlirmations trop oses, les avanant comme la drobe,
apportant des correctifs leur audace. Je ne veux pas
dire, crit-il, aprs avoir compar la scne des Cyclopes for-
geant le tonnerre de Jupiter dans l'Enide et celle des
bcherons ouvrant les navires de Francus dans la Franciade,
que coste pice vienne au parangon de l'aultre, si n'est-elle
point rejetter, qui voudra balancer toutes les particularitez
d'icelle. Mais si en contr'eschange j'ozois franchir le pas, et
vous dire que nostre Pote a eu quelquefois le dessus du
Romain,
m'estimeriez-vous hrtique
(3).
Allant jusqu'au
bout de sa pense, l'historien ajoute : Je vous prie, ne
soyons vous et moy proccupez, vous d'un respect que par-
fois avecq'trop de superstition nous portons l'anciennet :
mov d'un amour extraordinaire que chacun porte naturelle-
ment sa patrie : Que si vous me permettez d'en dire ce
que j'en juge (il s'agit de trois descriptions de Ronsard)....
je diray
qu'en tant que touche le premier, Ronsard va de
pair et compagnon avecques Virgile : par le second il lu}'
cde : mais quant au troisime, il passe d'un grand vol, le
vol de
Virgile i'4-. Ailleurs encore : Ja Dieu ne plaise que
je mette
facilement nostre Ronsard au parangon du grand
Virgile : Car ce seroit blasphmer.... contre l'anciennet,
toutefois, je vous prie ne trouver mauvais si je vous rapporte
icv des pices de l'un et de l'autre sur mesmes subjects, par
lesquelles vous verrez que s'il emprunta quelques belles in-
ventions de ^'irgile, il les luy paya sur le champ si haut
(i) Ibid., VI, viii,
734,
fin.
(2) Ibid., VII, m,
81.
S.
{ij Ibid., VI, XI, 770.
4)
Ibid., VI, XI.
772.
ir;
intcrest, qu'il semble que ^'i^i^iIe luy doive quclquechose de
retour (i)... Vous me direz que Virgile en a est l'inven-
teur : et Ronsard l'imitateur, et qu'il est ais en adjoustant
aux inventions de les rehausser. J'en suis d'accord, mais si
j'ay cette recognoissance de vous, je demeure satisfait et
content, parce qu'en ce faisant il faut tout d'une suite reco-
gnoistre que nostre langage F'ranois ne manque de rien, non
plus que le Latin pour exprimer les belles conceptions,
quand il tombe en bonne plume. C'est une chose familire
aux meilleurs Potes d'imiter ceux qui les ont devancez :
Ainsi fit A^irgile l'endroit d'Homre, ainsi l'a fait Ronsard
h l'endroit du mesme ^'irgile.,. (2)
En d'autres termes,
Ronsard imite, mais il renchrit sur son modle : Il
semble, conclut Pasquier, aprs avoir cit un trait de Vir-
gile, n'}- avoir rien de plus beau que les Mtaphores icy
raportes l'usage des Nautoniers.. Ronsard n'y est pas
voulu demourer court, ains en imitant Virgile
y
a apport je
ne say quelle grce merveilleusement agrable : voire il
semble d'avoir voulu r'envier sur luy (3).
Ainsi fit-il aussi
de Catulle : il le dpassa. Ainsi fit Du Bartas que Pasquier
compare Ovide. D'un mot, nos potes franais imitant les
Latins les ont souvent gals et quelquefois dpasss
(4),
Et si l'on objecte que ce sont l, malgr tout, des imitations,
Ronsard rpondra qu'il ne serait pas embarrass pour citer
des beauts qui ne doivent rien un modle. Il rapporte un
Chant Pastoral de Ronsard et conclut : Je deffie toute l'an-
ciennet de nous faire part d'une pice mieux releve et de
plus belle estofte que cette cy {b). Il cite les potcsd'hier et
d'aujourd'hui, assignant chacun son rang, jugeant et com-
parant tout ensemble.
Et Pasquier de dmontrer que notre langue est capable
(i) Ibid., VI, XI,
772.
(.!) Ibid., VI, XI, 7r)4. Ailleurs Pasquier est plus logieux encore. Voir Ibid.,
VII, III, 8ib.
(3) Ibid., VI, XI, 76r). \'oir encore la suite des comparaisons.
(4)
Ibid., VI, XI, 763.
i?) Recli., Ibid., -j-j?. \'oir pour les ditVrents jugements ports sur Ronsard
par Pasquier, \'oir,T, ig.

I I s

de vers mesurs comme le grec et le latin (i . et que, si le
mode
naturel notre posie est le vers rim inconnu aux
Anciens, il n'en est pas moins vrai qu'il
y
a plus de con-
tentement pour l'aureille en nostre Posie qu'en celle des
Grecs et Romains , leurs vers marchant avec leurs pieds,
les ntres glissant et coulant doucement sans pieds
(2)
;
qu'elle excelle aux jeux potiques et n'a rien envier sur ce
point, en ingniosit, aux potes latins, non sans mentionner
qu'il ne s'abuse point sur la valeur de pareilles jongleries.
Pour tout cela ne pensez pas que j'en estime nostre Posie
Franoise plus riche. Ce que je vous ay cy dessus dduit, est
pour vous monstrer, que non seulement l'esprit du Fran-
ois, mais la langue, se peut transformer en autant d'objects,
que l'ancienne de Rome, et encores souz meilleur titre comme
je vous feray paroistre... (3).
Mais quel propos tout ce
que dessus? (il vient de comparer Ronsard et Virgile.)
Pour vous dire que nostre langue, grces Dieu, n'est non
plus souffreteuse que la Latine en tous les subjets qui se
peuvent offrir : et au surplus que si nous avions beaucoup
de Ronsards. nostre Posie Franoise ne cedderoit en rien
l'ancienne des Romains : veu que luy seul s'est diversifi en
autant de genres de Posie qu'il luy a pieu par un privilge
spcial non commun a tous les autres Potes : En tous les-
quels il s'est rendu admirable et si je l'ose dire l'outrepasse
de tous les autres 4].

(i) Ibid., VI, XI!, 77.S.
(2) Ibid., VI, Mil,
74Q.
(?)
Ibid., VI, XIV,
794.
Il dmontre un peu plus loin (jgO) que les Franais
surpassent les Anciens dans ce genre infrieur de posie. Il conclut son expos
en ces termes : Je vous ay servy de ce Chapitre et du prcdant concernants
quelques jeux Potiques Latins et Franois. Non que je trouve bon que nostre
Pote s'y amuse... Mais afin que chacun cognoisse que si en la langue Latine,
les anciens ne furent despourveus de tels passetemps, aussi ne le sommes
nous en la nostre.
(798)
(4)
Ibid., VI, XI
, 774.
TH.
En somme, comme il appert de ces quelques tmoignages
glans parmi tant d'autres que nous pourrions citer, la ques-
tion qui se pose la fin du XVI*= sicle n'est plus de savoir
si, fonds et forme, la littrature nouvelle gale et surpasse les
modles antiques : l'exemple de Ronsard et de Du Bella}', voire?
toutes rserves faites, l'uvre d'un Baf, leur paraissent dmon-
trer suffisamment que les Franais peuvent autant que les
Grecs et les Latins (i), mais de prciser les moyens qui ai-
(i) Notre posie Franoise, maintenant non pas accoustre, mais comme il
semble, faite tout neuf par nostre Ronsard, nostre Baf, nostre Du Bellay, qui
en cela avancent en tant nostre langue, que j'ose esprer que bien tost les
Grecs ni les Latins n'auront gures pour ce regard, devant nous, sinon, possi-
ble, le droit d'aisnesse. (La Boctie, De la Servitude,
(1576), 43.)
Les aptitu-
des tant les mmes, les mmes rsultats ne sauraient manquer de se produire.
N'est pas la nature mre commune tous humains, Grecz, Romains, Fran-
ois, Espagnols ou autres tels qu'ils soient ? N'avons pas la force et sant du
corps ? La vaillance, l'esprit et la discrtion pour mesnager tontes les grces
communes ? Qui se voudroit donc dire infrieur aux plus excellens d'eux qu'en
diversit de condition, et difl'rente distribution des biens de ce monde ? Mais
si pour un aveugle, et comme aucuns disent, trop indiscret rpartement des
moyens que la Fortune sme par l'Univers, les moindres de nous ne se peuvent
esgaller aux grandeurs Payennes : nostre devoir ne passera l'obissance.
(La PoPELiNii^;Rn:, Avaiit-Discours.) Voir encore la lettre au Chevalier de Monte
reau (i554) c, rfutant l'opinion qui attache certains pays, certains cli-
mats certains privilges en quelque sorte intellectuels, Pasquier prouve que
toute nation est capable des disciplines, selon la diversit des occurences .
(( .le vous puis dire, car il est vray, que tout ainsi que les Monarchies, aussi
les sciences et disciplines changent de domicile et hbergement, selon la di-
versit des saisons. C'est pourquoy du commencement elles fiorirent auxChal-
dens, puis en Egypte, de l s'acheminrent en la Grce, puis Rome. Et
depuis s'estant plante entre nous par plusieurs centaines d'an une longue
barbarie par le moyen de ce ravage gnral que brassrent plusieurs natimis
brusques l'empire Romain, enfin elles se vindrent loger, partie en Italie,
partie en .\llemagne et en France, o elles font encore leur sjour. Le tout
par une entre-suitte de toutes choses, laquelle faict que vous verrez en certains
sicles les armes prosprer en un pays et les sciences aprs (Pasquikr, Z.<?rt's,
I, v,
g).
Les rgnes de Louis VII et de Philippe-Auguste marquent, selon Pas-
quier, le commencement du rveil des bonnes lettres {Recli., VI, ni, 720).

I
-2
O

dciont le gnie franais sauvegarder son originalit dans
l'imitation, et la part faire au gnie ancien dans l'uvre de
rgnration littraire. Or, sur ce point encore, l'opinion des
novateurs modernes se prononce avec une loquente unani-
mit. Ils rejettent rsolument toutes les formules qui, par
leur troitesse, leur semblent incompatibles avec les exigen-
ces du gnie nioderne : imitation littrale des modles la
faon des Cicroniens qui, tels Longueil, Sadolet, Bembo,
s'acquirent le bruit de savans parmy le peuple, pour dic-
ter bien unes lettres en langue Latine, et toutesfois lettres
dans lesquelles il n'y a qu'un amas de paroles bien choisies
de Cicron, et proprement rapportes leur ouvrage en for-
me de marqueterie (i)
,
pdantisme antique, la faon des
doctes : potes comme Baf
(2)
ou avocats comme De Thou
(3),
qui maillent leur franais de mots calqus sur les Anciens,
ou de citations des auteurs latins, et, tout en s'amusant h
allguer les Anciens, ne font rien d'ancien
;
d'une faon plus
gnrale encore, emploi de la langue latine comme expres-
sion du gnie moderne
(4).
Ils condamnent comme mauvais
patriotes les Franais qui, loin de pratiquer les Anciens pour
enrichir et subtilier leur propre langue, apprennent
leur cole la mpriser. Ils ravalent au rang d'exercice nces-
saire, mais infrieur, la traduction qui asservit l'esprit la
tyrannie du texte, et, le faisant prisonnier d'une pense
trangre, le rend incapable d'inventer lui-mme. Qui donc
se souvient encore des traductions de Nicolas d'Oresme,
alors que le Roman de la Rose, et les uvres d'Alain Char-
tier, si vieillie qu'en puisse tre la langue, sont encore dans
(i) E. Pasquier, Lettres, II, ii, ?o. A. Tahureau se moque, lui aussi, de ces
Cicroniens lesquels aprs avoyr tant soyt peu vogu en la langue latine,
pensent tous les motz qu'ils jergonnent parler tousjours par l'esprit de Cic-
ron . Oraison, 6, r".
(2;
Pasquier se moque aprs Du Bellay, du Docte Docteur et Doctimc
Baf et de la " sotte nouveaut qu'il pratiquait . {Lettres, II, 654, B.)
(3)
Or puisqu'il a pieu Dieu l'appeler soy, je dsire aussi qu'avec luy
soit ensevelie ceste nouvelle manire d'loquence. Ibid., VII, xii, ig3, A.
(4)
C'est un crime de lze-majest d'abandonner le langage de son pays vi-
vant et fleurissant pour vouloir dterrer je ne scay quelle cendre des anciens.
Ronsard, uv., III. 33, Prface de la Franciad,.

I 2 1

-
toutes les mains (i) ? Autre temps, autre pays, autre posie.
Il serait aussi dplac de faire revivre en France l'loquence
ou la posie des Anciens qu'inhabile de la part des juristes
de transporter dans les temps modernes la lgislation des
Romains
(2).
Jamais circonstances ne s'accommodrent mieux
l'illustration du franais. Que les Princes veuillent (3^, et
protgent les bonnes volonts, mais que les bons Fran-
ais cessent d'tre si superstitieusement admirateurs de
l'anciennet que, par estime exagre des trangers, ils aban-
donnent la culture de leur jardin, o fleurissent de si belles
(i) Voir Lettres, II, vi, '.^y. Comparaison du translateur et de l'inventeur,
et Ibid., XI, VI,
294.
(2)
Il est dsormais temps qu'ostions ceste folle apprhension qui occupe
nos esprits, par laquelle mettant sous pieds ce qui est du vray et naf droit de
la France, rduisons tous nos jugemens aux jugemens des Romains : ne nous
advisans pas que tout ainsi que Dieu nous voulut sparer de l'Italie par un
haut entrejet de montaignes, aussi nous spara-t-il presque en toutes choses,
de murs, de loix, de nature et complexions. (Pasquier, Lettres, IX, I, 22?,
A.) Voir le dveloppement trs intressant qui suit sur ces diffrences. Pas-
quier adjure les juristes franais de s'affranchir de ceste superstitieuse ser-
^itude dont nous captivons nos esprits la suite de droict ancien . Ibid.,
223, C.
(?)
C'est aussi l'avis du fameux avocat Simon Marion Il a, raconte-t-il,
employ sa premire vieillesse revoir les plaidoyers qu'il avait prononcs
autrefois, et les retravailler la faon des Anciens Advocats de Grce et de
Rome : en tant toutes fois que nostre usage se peut accorder avec le leur .
Celui qui les voudrait imiter en tout en notre barreau, se rendrait fort ridi-
cule, comme on voit, dit Marion, en semblable que nostre mdecine se sert
des prceptes d'Hyppocrate, Galien, plus que de leurs remdes, sous un autre
ciel . Nos avocats ne veulent qu'exposer les faits; l'loquence ancienne, elle,
tait toute pathtique. Plaidoyers,
162g (197-198).
La prsente citation est de
1594. Qui est le Franois si vil et abaiss de naturel, qui ne s'assure qu'avec
discrtion nous pouvons autant que les Grecs et Latins ? So^t l'embellisse-
ment de nostre langue, soit l'avancement de l'Etat? Pour ne parler
toutesfois que de la langue : je me tiens asseur que si nostre Prince veust, il
verra devant son dernier jour, la langue Franoise conduite son priode, non
moins louable que celuy de la Latine (La Popelinire, Avant-Discours, der-
nire page). Je ne doute point, crit dans le mme sens Claude de Buttet,
que si les gentils esprits qui de ce tens se sont montrs au jour, eussent ren-
contr la faveur digne de leurs mrites, que nous n'eussions veu en France
des Homres et Virgiles, et que l'Antiquit n'et plus usurp tant de gloire sur
nous, mesme pour avoir si bien commenc, qu'au genre d'crire que noz potes
ont touch jusques ici, ils ne sont en rien redevables aux anciens Grecs, ni
Latins. (I, i52.)
tieurs pour vieillir travailler chez les tiers, et faire fort in-
gratement fructifier le bien d'autrui (i).
D'un mot. les modernes en appellent de cette archologie
inutile, qui ne travaille, selon l'expression de Ronsard, qu'
dterrer je ne say quelle cendre des Anciens l'imitation
libre et gnreuse qui innove et qui cre (2).
Je veux, crit
Pasquier
(3),
que celu} qui dsire estre bon Pote Franois,
allambique (des Anciens), un bon suc, dont il faonnera ses
escrits : je veux, que comme l'Abeille, il suotte leurs fleurs
pour en former son miel : non pas qu'il en soit quitte, pour
habiller la Franoise les inventions estrangres, comme
j'en voy quelques uns l'avoir fait avec une honte efface.
(Cela ne peut procder que d'un esprit cacochime.) Il faut
qu'en lisant, il se fasse riche, aux dpens de celuy, qui en
luy prestant, ne luy prestera rien, mesme empruntera de luy
telle chose, quoy l'Autheur n'avoit pens, par une taisible
suggestion et rencontre de leurs bons naturels: que ce soit
une bonne digestion, dont il fera un corps solide, sans rendre
les viandes indigestes, et ainsi qu'il les aura prises. S'il
gagne cest advantage sur luy, et sur nous, qu'adonc il luy
soit permis de mettre la main la plume et nous communi-
quer des escrits
(4).
De l l'insistance qu'apporte un esprit
(1)
La PoPELiNiKRE, Ibid., Ci.
j.
r. Dfaut coutumier aux Franais, ajoute
La Popelinire. Il formule avec beaucoup d'nergie cette ide, que c'est un
devoir patriotique de cultiver la langue nationale, laquelle permet de faire
connatre aux autres peuples ce qu'il peut
y
avoir de beau et de bon dans son
pays. (' Comme font trop de bons esprits aujourd'huy, que vous diriez plus
curieux de se montrer bourgeois d'Egypte, de Taprobane et des Indes: que
destre veus Franois par les peuples voisins. Dont ils raportent peu d'hon-
neur, mais beaucoup de blasme se montrer forains et vivre comme estran-
gers au lieu de leur premire naissance.
(2)
Qui lempeschera de faire sortir de la France, chose que ny l'arrogante
Grce, ny la curieuse Romme, ny la studieuse Italie n'avoient encores veu r
Guillaume des Autelz, Rplique. Les Latins, ces imitateurs par excellence,
ont eux-mtmes cr un genre de pome nouveau : la satyre. Les Italiens,
jaloux de leur originalit, ont rejet les inventions trangres. Ptrarque a
cr le Sonnet, le Chant, le Triomphe o il n'imite spcialement aucun auteur
Grec ou Latin. Ibid.
(3) Lettres, XXII, ii, 653.
(4)
Pour bien dfinir ce qu'il entend par imitation il emprunte ingnieuse-
ment une comparaison l'architecrure '< suivant laquelle vous trouvez tous

123

averti comme Des Autelz mettre le pote moderne en garde
contre les exagrations, soit qu'il condamne comme trop peu
fonde en raison la superstition du nombre des Actes, des
Scnes et des personnes parlantes , soit qu'en raction contre
les excs ronsardiens sans doute, il recommande un emploi
plus sage et plus sobre de la mtaphore, estimant
quelques
figures Grecques et Latines, estre vices Franois et au
contraire. Item aucunes inusites, impropres et inconnues
aux autres langues, qui nous sont familires et lgantes et
au rebours . De l aussi, la faveur que tmoignent les
modernes aux genres traditionnels, issus directement
de
l'inspiration nationale, la Moralit, genre mal cultiv peut-
tre, mais en soi digne de tout loge pour sa gravit toute
franaise, et d'autant plus loign de la vanit grgeoise
des commdies et des tragdies
, la ballade franaise en tout
comparable la sextine italienne, sans parler des allgories
franaises qui valent bien les allgories antiques. Et, s'ils se
plaisent rappeler les sicles les plus fameux de l'histoire
nationale, montrer la langue franaise connue, prise et
parle d'Angleterre Jrusalem, la trs fameuse Universit
de Paris attirant un Dante et un Boccace, les cours d'Europe
nourries du lait franais
, les Italiens, les Espagnols, les
Allemands, contraints de forger leurs Romans et contes
fabuleux sur les inventions des Trouvres, Chanteurs,
Conteurs et Jongleurs et imitant les plus beaux traits de
Thibaut de Navarre, Brl, Coucy (i), c'est que, mieux que
les grands hastimens, beaux et riches qui furent faits depuis la venue de nos
Roys, comme vous pourriez dire dans Paris, une grande glise de Nostre
Dame, une saincte Chappelle, le Palais, lesquels le commun peuple estime
faicts l'antique : et nantmoins au jugement des braves Architectes, il n'y a
rien d'antique en eux, ains sont bastis la moderne, pour n'avoir rien de tous
ces rares traits, dont les anciens Grecs et Romains usoient en leurs architec-
tures : ains peut-on dire vrayement, un Louvre avoir est faict, par feu
Monsieur de Claigny, l'antique, encores qu'il soit nouveau, dans lequel il a
exprim tout ce qui estoit de beau et digne de l'anciennet . Lettres, V\\, xn,
.92, B.
(i) Claude Fauchet (Recueil des Antiquits gauloises en France, V. Que la
langue franaise a est cogneue, prise et parle de plus de gens qu'elle n'est
prsent). Aprs avoir rappel ces temps glorieux, Fauchet ajoute :
Il
y
avoit donc plus de gens qui faisoient compte de nostre langue qu'au jourd'huy.
Toutes fois j'estime, que si les hommes doctes continuent escrire leurs

I2-I

les dmonstrations abstraites, cette leon des faits leur semble
susceptible de prouver que les Franais feront renatre le
sicle d'or, lorsque laissant, comme l'crivait Pasquier,
l'opinion btarde qui les fait affectionner les choses trangres,
ils useront de ce qui leur est naturel et crot parmi eux sans
main mettre
(
i
).
conceptions en nostre langue vulgaire, que cela pourra nous rendre Thonneur
perdu
;
l'enrichissant tous les jours, pat tant de tidellcs translations de Livres
Grecs et Latins : mais plus ( mon advis) par tant de savans personnages,
qui employent les forces de leur vif esprit l'augmentation de la posie
Franoise. Laquelle ils vont tous les jours cslcvant si haut qu'il
y
a esprance,
puisque j ils ont pass tous ceux qui depuis le temps d'Auguste ont escrit
en vers (je n'excepte les Italiens et encore moins les Espagnols! que nostre
langue sera recerche par les autres nations, autant qu'elle fut jamais. [Ibid.\
Si les nations trangres furent autrefois contraintes l'imiter la France,
plus forte raison que feront ceux qui vivent maintenant, quand ils viendront
feuilleter les uvres de tant d'excellens Potes, qui sont venus depuis le
rgne du roy premier de ce nom. Je croy qu'ils ne se feindront non plus de
les piller, et qu'ils auront encore moins de hte de cueillir les fleurs de si
beaux jardins dressez par nos derniers Potes, que leurs prdcesseurs n'ont
faict d'emporter les espines et ronces des landes et haliers frquentez par nos
anciens pres . (Ibid.).
(i) Lettre M. de Toumcbu, I, ii, S,
B. \oir aussi le second livre du Mono-
pliUe, ~b6, B. Ces ides se retrouvent chez son fils Nicolas Pasoiifcr (Voir
VL i :
IV, XIV, 1206, C. .A la suite des uvres d F.stienne Pasijuik.r.
CHAPITRE VI
La lgende de l'Antiquit mre des ciences
et des Arts.
I. Ncessite de resiser la lgende antique . Mauvaise foi des historiens
anciens : la Grce menteresse. Le Romain charlatan.
II. Origines incomparables de la nation franaise: la lgende de Francus.
Origines de la civilisation : la lgende gauloise . Les Gaulois coloni-
sateurs et civilisateurs universels. Les Anciens humbles disciples des
matres gaulois.
III. La marche de l'histoire universelle, d'aprs les historiens franais du
XVI' sicle. Vicissitude et progrs. Temps anciens et temps modernes.
L'a"eiiir du gnie moderne.
I.
Le seizime sicle, ge d'examen et de critique, a prtendu
rsoudre l'un des problmes les plus ardus, qui puissent sol-
liciter la sagacit de l'historien. Il s'est fait fort de dmon-
trer grand renfort d'arguments puiss aux sources les plus
capables, estimait-ii, d'inspirer crance, que les Anciens
avaient intentionnellement abus la postrit, en s'attribuant
l'invention premire de la civilisation, et qu' tout prendre,
la lgende de l'Antiquit mre des arts et des sciences, n'-
tait qu'une de ces fables mensongres auxquelles se com-
plaisait un peuple fallacieux, naturellement port prendre
pour des ralits les suggestions de sa mgalomanie ou les
chimres de sa fantaisie.
Ds le dbut du sicle, l'ide d'une duperie habilement
calcule dont les Grecs et les Romains seraient les artisans
intresss et les anctres gaulois la victime, s'affirme dans

Ido-
les crits des Franais (i). Elle devient bien vite lieu com-
mun, le clich obligatoire qui accompagne tout expos de
l'histoire nationale. Les historiens de profession : Bodin,
Vignier, La Popelinicre, tablissent par une critique en rgle
des ouvrages anciens que les Princes de l'histoire
(2) ,
(1)
Les historiens romains, anciens emulateurs et enviculx de la prosp-
rit des Gaulois et Franoys les nobles faiciz desquelz ilz s'efl'orcent tousjours
calupnier et abastardir , ont su habilement tirer parti de leur histoire, secon-
ds en cela par la crdulit des Franais qui s'extasient devant tout ce qui
est tranger, et admirent le moindre moucheron d'o qu'il vienne, pourvu
que cela ne soit pas de leur pays. [\"oir Boucuet, Ddicace des Anciennes g-
ncctlugies (ib2-j) et Quentin, Prface Latine des A)i)iales d'Aquitaine de Bou-
cht (i33i^]. L'ide fera le tour de la littrature (Voir Mart-Lav., Joachim
Du Bellay, Dfense, 7).
Si nous eussions eu un Tite-Live, raisonne Guillau-
me Df Bellay (Prologue de VEpitome, 1 543-1 536), il n'y aurait vertueux fait
dans les histoires romaines auquel nous n'eussions un rpondant. C'est donc
bien tort que les historiens franais regrettent la condition fortune des
temps antiques. Leur honneur sauve, il semble que s'ilz vouloient considrer
et bien peser les choses qui seulement depuis cent ans sont advenues en ce
Royaume, Hz cognoistroient clairement que les escrivans ont plus deffailly
la matire que la matire eulx : Et que j
cust peu un diligent et bon his-
torien, sans rien toucher ne de superHu, ne d'inutile, plus mettre en lumire
de livres, et dcades que Titc-Live ou Troge Pompe ne tirent en si long
temps.
(2)
Leur prestige n'est que le rsultat de la prvention avec laquelle les ont
jugs les sicles. Si l'autorit ne les autorisait plus que la raison, dmontre La
Popelinire, si on les jugeait par de u vives et claires raisons , l'on s'aperce-
vrait bien vite que leurs histoires sont au-dessous de toute critique. Aristote,
au lieu de profiter de la libralit d'.Mexandre pour rassembler les documents
du pass, supprime tous ceux qu'il peut, pour forger plus son gr la lgende
de la Grce, mre des Sciences et des Arts. Rien de plus petit es choses de
mrite, mais si prolixe en choses petites que le narr de Thucydide, de plus
incertain que les allgations d'Hrodote, menteur par vanit, type achev du
servile flatteur. Polybe est le plus partial des sectaires. Denys est un orateur
plutt qu'un historien. Diodore accepte sans contrle les mensonges des devan-
ciers. Tite-Live ne connat que les Romains et traite tous les autres peuples,
les Gaulois en particulier, de barbares. Tacite est obscur par trop de brivet.
Ce sont en gnral les petites choses inutiles, les anecdotes, par exemple, ou
encore les songes, les oracles, les prodiges qui intressent le plus les historiens
anciens. Au total, ils n'ont fait que ravaler w le mrite de l'histoire {Hist.
acc, 80). Cette infriorit s'explique par les conditions climatriques et go-
graphiques o taient placs les Anciens. Les conditions sont plus favorables
dj aux Romains. De l la supriorit relative de leurs historiens sur ceux
des Grecs. Vignier (Prface de la Bibliothque historiale, i388) dmontre par
l'eiamen des documents, que les Romains, crivant leur histoire, ne pouvaient
qu'inventer, ce qui est cause qu'ils ne font que par trop souvent de vice
vertu, ou au contraire, et de mouche un lphant, et sembler noir ce qui est
blanc . L'histoire vraie, conclusion, est donc encore crire.
Hrodote, Thucydide, Tite-Live ou Tacite, incapables de se
dtacher d'eux-mmes et trop prvenus pour s'lever au-
dessus des menues insignifiances qui composent l'histoire
locale ou nationale jusqu' une vue d'ensemble de l'histoire
universelle, ont sj^stmatiquement arrang les faits au mieux
de leur amour-propre de clocher et, trompettes de louan-
ges ,
('
mythologues plutt qu'historiens, artistes plus
qu'rudits, prsent en beaut les exploits mdiocres de
leurs hros, enfl habilement la rputation de leurs savants
et de leurs potes, bref, impos force d'artifice leurs gloires
usurpes, l'admiration universelle.
Renchrissant sur l'pithte irrvrencieuse de Du Bellay (i
),
Jodelle, en quelques formules dfinitives, fixe pour un
sicle l'opinion courante :
. . . . la cauteleuse Gree
La Grce tousjours menteresse,
Et par beaux faits et par escrit
\ouIut tous ravir le pris
De ceste immortalit grande,
Que l'homme ainsi qu'un Dieu demande.
Que diray-je de mille songes,
Mille fables, mille mensonges
Dont ils pensoient orner leurs faits
Et leurs beaux escrits contrefaits ?
Quoy que le vulgaire m'en tance,
Je me permets sans arrogance
De dire que la grand faveur
Que nous faisons leur labeur
Ne vient que de nostre ignorance,
Qui approuve, comme crdit.
Tout ce que le commun nous dit.
Aprs que les destins bornrent
L'heur des Grecs, les Romains rgnrent.
Ces plus fiers quevaillans Romains
Qui pensoient tenir en leurs mains
Fust en guerre, fust en doctrine.
Les gons de ceste grand machine.
Et combien que tant ils ne sceussent
Par grands morgues, par grands moyens.
Par la largesse de leurs biens,
Scrvoient d'espouvantail au monde :
(
I
)
Donnez en cette Grce menteresse, etc. (Fin de la Dfense.)
l'incorc leur sivaut rciiuui
Nous cspouventant de leur nom
Ne senti roit la nuit profonde
Noy dedans l'infernale onde,
Si les bons esprits et le temps
Ne dccouvroient que les plus braves,
Les mieux disans et les plus s;ravcs
l-"oni bien souvent les Charlatans (i).
Un tissu d'inexactitudes, de mensonges et de fables, voil,
d'un mot, l'histoire ancienne. Aux Modernes de rtablir la
vrit mconnue et de crer l'histoire accomplie . Rom-
pant avec ces esprits sans critique, qui enseignent qu'on
doit croire l'Antiquit, voire sans dmonstration
(2),
et
acceptent sans contrle ses allgations, les historiens mo-
dernes protestent contre le prjug d'cole qui attribue aux
Anciens, sur la foi de leur dire, l'invention et le perfection-
nement de toutes les disciplines, et opposent la croyance
aveugle les droits et les constatations du libre examen. Par-
tant de cette ide suffisamment dmontre, estiment-ils, qu?
l'incurie des majeurs
,
plus soucieux de bien faire que de
relater leurs exploits, contribua non moins que la jalousie
intresse de la Grce et de Rome laisser dans l'oubli le
pass national
(3),
ils travaillent refaire de toutes pices
(1) Epitrc Ail Peuple Franois
, en tte de rdition franaise de V Histoire
de Paul-Emile.
(2) C'est l, dmontre La Popelinicre, prjug indigne d'un sicle clair.
Somme le cours du temps, non plus que la vieillesse d'une commune opinion
des hommes, ne doit prjudicier la vrit. Pourquoy doncque donneroit-on
ce passe-droit l'antiquit i' Veu qu'elle n'est compose que d'hommes tels que
nous, qui ne doyvent estre en rien plus auctorisez, s'ils ne nous monstrent
avoir mieux dict et mieux faict ? Ce qui ne se peut juger que par preuve de
la raison. Il faut donc que la raison accompagne l'antiquit, ou que ccste-cy
cesse. La PoPEMNiRE,
137.
(3)
Ds i3oi, Gaguin dplore la paresse des crivains franais, et demande
que les historiens modernes s'emploient rhabiliter Clovis, Loihaire, Ppin,
qui valent bien Nicias et Alcibiadc (Voir Di; Vayssu^re, 30). L'oubli o est
tombe l'histoire gauloise s'explique par d'autres raisons encore, et de plus
mystiques. Postel, le mage et le prophte de l'ide gauloise, par exemple, d-
montre que Dieu voulut que les Gaulois restassent longtemps oublis, tout
comme s'ils n'avaient jamais exist, afin de faire mieux clater leur grandeur
en la rvlant to'it coup la postrit merveille (Histoire des Expditions,
291). La grandeur mme de leur civilisation, la plus ancienne de toutes les
civilisations connues, explique d'ailleurs, crit Picard, i'oubli 011 elle s'est
1 20
l'histoire de la civilisation, au prolit des Franais, s'entend,
et srs que, leur pass mieux connu,
plus compte oirnc tiendroit
Ni des Romains, ni des Grecs orendroit
Tant fust louable.... (i)
Leur dmonstration intresse directement notre sujet. A
toutes les e]ucstJons que nous avons vues jusqu'ici dbattues
par les protagonistes du gnie moderne, philosophes ou
hommes de science, humanistes ou potes : questions de pr-
sance ou questions d'origines, supriorit des Modernes
sur les Anciens, valeur propre des auteurs antiques, origine
et progrs des disciplines, droits respectifs de l'autorit et de
la raison, de l'anciennet et de la nouveaut, ils fournissent
la rponse que rclament l'orgueil moderne et l'amour-
propre national. Ils tablissent sur le tmoignage d'autorits
soi-disant indiscutables, que, bien longtemps avant Tavne-
ment des temps antiques, fleurissait en France une civilisa-
tion trs avance, laquelle la Grce emprunta le secret des
arts et des disciplines. Ils ravalent les Anciens au rang de
simples disciples, voire plagiaires des matres gaulois. Ils
exhument les origines nationales avec l'intention bien ar-
rte de montrer la suprmatie de la France moderne s'an-
nonant, se prparant ds les temps les plus reculs de son
histoire, des sicles de civilisation sans analogues dans
l'histoire universelle, la prdestinant exercer dans les temps
modernes cette hgmonie intellectuelle, dont la crdulit et
la prvention des sicles trop longtemps attriburent le pri-
vilge au Grec menteur et au Romain charlatan
(2).
trouve ensevelie depuis. Parvenus au maximum du savoir possible, les Gau-
lois dcrurent, comme dcrot toute chose humaine. Leur chute tut d'autant
plus profonde que plus grande avait t leur splendeur.
(i) DoLET, Cantique au Roy, en tte des Destines. C'est aussi la conviction
de J. BoucHET : Et si elles estoient justement et esgallement confres aux
choses des Gaulois, combien qu'elles soyent resplendissantes, perdroyent
cesie comparaison leur refulgence (Ddicace de L'amoureux transy).
[i] Qiiod enini ad Griecos attinet, eo usque progressam ipsorum famam,
atqiie authoritatem videmus, ut liodic in ore ferc sit omnium, primas eos litera-
rum, oviniumque scicntiarum authorcs juisse atque cultores : ex coque uberri-
1 JU
Le prestige des Anciens dj fortement entam par la libre
critique des philosophes, des rudits et des potes, viennent
les historiens, qui nient le miracle ancien et substituent la
lgende antique la lgende gauloise et franaise (i).
mu fonte et Callos po>>tej,et Germciiios, ifsosque Jeuique Ruia>tus (quod tanien
usa ubiquc fatctur Cicero, licet piimo librn de Oratore, Athenas omnium
artium inventrices faciat) ceti picna, quod aiunt, manu non modo meclianica
plcraque, sed ipsam quoquc rerum optimarum cognitioncm, atque in iis exerci-
tatiimem, et qucv pliilosopliia numinjtur, hausisse. (Picard,
77.)
(I) JoLY montre, dans son Benoit de Sainte-More, la grande popularit de
la lgende troyenne la un du Moyen ge. Troie devient la ville par excel-
lence, et le sige de Troie est assimil au sige de Jrusalem. Paul-Emilk,
l'historien officiel de Louis Xil, expose gravement la lgende dans son De
rbus gestis. Louis Xil, aprs la victoire de Ravenne, prend pour devise :
Ultus avos Troji.v .
II.
Significative, tout d'abord, est la faveur que rencontre
auprs des Franais la vieille lgende de Francus sous la
forme rajeunie que lui donne en i5io Jean Lemaire de
Belges dans ses Illustrations des Gaules et Singularits de
Troyes. Le moyen de mettre en doute la vrit d'une tradi-
tion dont les documents les plus dignes de foi attestent
l'authenticit ? Adopte officiellement par la royaut, elle
devient le prambule oblig de toute histoire nationale. L'on
admet comme lettre d'vangile la gnalogie si flatteuse qui
fait de Franois
\"
le descendant la soixante-quatrime
gnration du preux Hector dont sont issus tous les rois de
France. L'on invoque avec orgueil le parentage illustre qui
rattache la race la plus ancienne et la plus insigne de l'his-
toire humaine, aux nobles et premiers princes de l'uni-
vers , aux Troyens fils de Dardanus et de Jupiter, la nation
franaise, la premire du monde . Qu'ils dmontrent
avec Jean Lemaire que non seulement par opinion vulgaire
et commune renomme, mais par vives raisons et vrayes
autoritez, la nation Gallicane et Franoise, tant comme
Orientale, comme Occidentale, est d'extraction toute pure
Herculienne et Troyenne , et que les vertuz et prouesses
du grand Hercules de Lybie et du trs preux Hector, furent
reprsentes en la personne de l'empereur Charles le
Grand (i
) , ou, qu'avec Gilles Corrozet, l'auteur des Fleurs
des antiquit^.... de la plus que noble et triomphante ville et cil
de Paris (i532), ils tablissent de faon irrfutable
(2)
que la
nouvelle Athnes fut fonde par Francus, fils d'Hector
(3),
(t) niust., 1.
1, 46b.
(2)
Voir fol. LVI, V.
(3)
Cette question des origines de Paris, qui passionne la curiosit du XVI''
sicle franais, avait dj proccup le Moyen ge. Un moine, Rigord, racon-
tnit que Philippe-.\uguse travailla ter son nom de Lutce, c'est--dire fan-
toujours la mOmc tendance inspire les pangyristes : prouver
que, descendants ou anctres, les Franais sont en tout
prfrables aux Grecs et aux Romains. N'est-il point
vident, en effet, que. sortis d'une souche plus illustre, les
Franais l'emportent en force, prudence, hardiesse, religion
ou richesse, sur les Romains, autant que le vertueux Hector
sur le proditeur Ene ou que Pharamond, le premier roi
des Gaules, sur Roniulus, le premier roi des Romains ?

Car, crit, en ib-i-^ Jean Bouchet, dans fses Auciennes et


Modernes Gnalogies^ si les enfans tiennent des compi exions
et murs des pres, les Franois se trouveront fors, hardiz,
vritables libraux et de noble et hault coueur, cause du
preux Hector de Troye. Et les Romains proditeurs, dissimu-
lateurs, dceptifs, ambicicux et usurpateurs d'estrange gloire
a cause de Ene, qui par avarice vendit l'honneur de son
pays et de son parantage ses adversaires les Grecs (i).

Donc, l'on compare systmatiquement Gaulois et An-
ciens
(2).
L'on met en parallle les histoires grecques et
gcux, Paris. 11 est indiscutable, selon Rigord, que Paris, fils de Priani,
donna son nom Paris. (Voir Jolv, ouvrage cite, 11,525 et suiv.) Au reste, rien
de plus amusant que les ctymologies fantaisistes dont s'avisent ces historiens-
romanciers, sinon l'assurance avec laquelle ils les produisent.
(i) A, v. Aprs avoir racont la descendance de Francion, Bouchet, dsi-
reux d'opposer la nation d'ambitieux et de dloyaux que furent les Romains,
la loyale, courtoise, et chrtienne nation franaise, ajoute :
Et tout ainsi que la vertu de l'ambre,
Sans rien toucher, tire soy le festu,
Semblablement Francion fut vestu
De si grant torce, que sans faire grant guerre,
Par sa prouesse il conquist mainte terre,
Et de luy vindrent les nobles roys francoys
Doulx et bcgnins, gracieux et courtois,
Ausquelz depuis par faitz moult mirificques
Dieu envoya les armes dlificques
Qui sont d'azur et trois Heurs de Hz.
L'amoureux trattsy, Dii, v.
(2)
Voir, entre autres, un parallle suivi dans les Anciennes Gnalogies de
Bouchet (.\ iiii). L'ide s'annonce ds les dbuts du sicle dans Gaguin, dans
le Discours de Longueil et dans les Annales de Nicole Gilles. J. Du Bellay,
cho de l'opinion, n'a garde d'omettre la tirade obligatoire en l'honneur des
Gaulois 'D/., 7),
sans parler de la significative Conclusion o sont rappels tous

I .^ :

romaines, toutes remplies de crimes, d'incestes et de honte, et
les annales franaises resplendissantes du plus pur hrosme.
Aux lentes et laborieuses conqutes des rois de Rome qui,
en 243 ans, russirent tout juste adjouxter au tour de
leur cit,... neuf lieues de pays , l'on oppose la belle vail-
lance des Gaulois intrpides, la brutalit, la rapacit du
soudard romain le courage dsintress des guerriers gaulois.
L'on s'attaque aux hros-types de la vaillance antique (i). Aux
mdiocres exploits du colosse Alexandre l'on prfre l'hros-
me des conqurants gaulois. Leur bravoure rpute invincible
intimide le vainqueur du monde. Il compose avec ses enne-
mis. Matres de la Macdoine, les Gaulois marchent sur l'Asie.
Alexandre conquit la Perse et l'Inde sur un ennemi sans
dfense, les Gaulois soumettent leurs armes l'Europe que
n'osa affronter le hros lgendaire
(2).
Ils conquirent la
Grce. Apeurs et tremblants au seul nom des Gaulois, les
Romains dcrtent que l'immunit militaire accorde aux
prtres sera leve quand surgira l'ennemi gaulois. Rome,
impuissante le mater, envoie successivement ses meilleurs
chefs. Vains efforts ! Plus de trois cents batailles livres par
Csar n'eussent point suffi lui assurer la victoire. La per-
suasion, finalement, obtint ce que n'avait pu la force. Csar
promet aux Gaulois de les traiter en frres. Il les lve la
dignit de citoyens romains. Il en fait ses gaux. Vaincus,
les souvenirs glorieux du pass gaulois l'adresse de la Grce Menteresse .
Ronsard, dans l'quit des vieux Gaulois (III,
2g3),
prsente en beaut Bren-
nus, le triomphateur invaincu de l'Asie et de Delphes. Voir encore Sevssel,
Histoire de Louis XII.
(i) Je dmontrerai, crit Guillaume le Rouille, dans son Recueil de l'an-
tique prexcellence de Gaule et des Gaulois
(1546),
que les Gauloys ont
conquis et subjugu, non seulement Rome et Italie, mais aussi toute l'Europe
et grande partie d'Asie. Comme et par quelle composition furent les Gauloys
soubs les Romains, par quel temps que les Romains n'en eurent jamais
possession vallable, mais estoit souvent entrerompue : et qu'ils s'en sont bien
du depuys vengs. Que sans comparaison, ils ont eu de plus belles et claires
victoires sur les Romains, que les Romains sur eulx. Que les lettres et sciences
ont eu origine en Gaule, et comme les Gauloys, en leurs pais de Gaule, ont
est et sont encores, plus excellents que nuls autres. (IV.)
(2) Car c'est bien une lgende greffe artiriciellement sur une matire
mdiocre que celle d'Alexandre. (Voir La Popelinire, Hist. des Hist., 20b.)
-
i34
-
mais non soumis, les ennemis d'hier rsistent vaillamment
aux emprises de la domination romaine. Des soulvements
incessants attestent l'incoercible vitalit d'un peuple qui ne
reconnut jamais de matre que Dieu. Finalement, le dernier
mot reste aux (iaulois dans ce duel sculaire avec la puissance
des Imperators. Le colosse romain se heurte la rsistance
de la nation irrductible sans russir s'en assurer posses-
sion valable .
Essaimant en tous sens, les Gaulois se mlent aux races
autochtones et colonisent le monde. La civilisation conquiert
la barbarie. Picard, l'historien du Pangallisme , s'appuyant
sur les calculs des historiens anciens et de Brose, ses auto-
rits, tablit avec une prcision toute mathmatique que plus
de 800 ans avant que la Grce n'et reu les premires leons
de Cadmus, la Gaule possdait tous les secrets des sciences et
des arts. Il montre les Gaulois cultivant la philosophie et la
posie, leurs sages professant en grec la croyance l'immor-
talit et la migration des mes. D'un mot, prononce l'auteur
de la Celtopdia (i556) (i), il est clair qu'avant que la Grce
ne comment fleurir, il rgna en Gaule quatre gnrations
de philosophes insignes : les Samothens, les Saronides, les
Druides et les Bardes, et que, dans le mme temps, les disci-
plines de tout genre furent cultives par les Gaulois, par les
Bardes la rhtorique, la posie, la musique, la divination
;
par
les Druides l'astrologie, la morale, la physique, la mdecine,
la thologie, la potique, l'arithmtique et la magie. Les
Saronides fondrent des acadmies o l'on enseignait la
plupart des arts libraux. Quant aux Samothens, ils culti-
vaient non pas seulement 1 une ou l'autre discipline, mais la
philosophie de toutes les disciplines. La preuve qu'ils philoso-
phrent en grec nous est fournie par Csar, au sixime livre
de ses Commentaires. Qu'on juge par l combien est grande
l'antiquit des lettres gauloises, combien grande la splendeur
de leur philosophie, et combien elle fut chez eux admire et
(i) Voir l'Appendice le sommaire de cet ouvrage, le plus caractristique de
tous ceux qui traitent la question gauloise.

1 35

honore. J'ajoute que nos anctres eurent toujours l'lo-
quence en honneur souverain (i).
Picard, nous le voyons, attribue aux Gaulois l'invention
de toutes les disciplines. Il fait des Gaulois les anctres de
la civilisation, les ducateurs de la Grce et de Rome... L'ide,
ajoutons-le, n'tait pas nouvelle. S'appuyant sur le tmoi-
gnage de Brose et de Manthon dont il avait retrouv
Mantoue les uvres longtemps oublies
(2),
un Italien, Annius
de Viterbe, ds
1498,
accusait avec vhmence les Grecs
d'avoir altr sciemment la vrit en propageant sur les
origines de la civilisation les fables les plus mensongres.
Aux prtentions insolentes de la Grce menteresse
, il
opposait les assertions vridiques du babylonien Brose qui,
notaire et secrtaire public, professeur Athnes, person-
nage considrable et d'une bonne foi avre, avait crit l'his-
toire du monde jusqu' la fondation de Troie.
Voici donc qu'en face des traditions grecques venait se
dresser une tradition incomparablement plus ancienne, qui
avait non seulement pour elle l'indiscutable autorit des
prtres babyloniens, ses gardiens fidles, mais l'autorit
mme de Mose, dont le tmoignage, plus indiscutable
encore, confirmait de tout point leurs affirmations. Bien
plus, empruntant, par un raffinement de cruaut, aux
Anciens, un argument non moins dcisif, Brose citait
l'appui de ses allgations, les paroles de Diodore qui repro-
chait aux Grecs d'avoir, avec leur lgret accoutume, leur
habituelle intemprance de langue, leur habilet sophistique,
dform la doctrine des Anciens et abandonn la vrit
des choses
>^.
Bref, avec Annius les historiens franais remontaient jus-
qu'aux origines les plus lointaines de la civilisation. Repre-
(1)
Picard rdite ce propos les arguments dj invoqus par Tory en
faveur de l'loquence gauloise : la fable de l'Hercule gaulois, l'cole de Mar-
seille, etc. Abstraction faite de tout ce qui, dans la Celtopdia, n'est que
fantaisie historique, rien de plus intressant que de relire aprs une lecture
de J. Picard la Gallia de C. Jullian, et de constater combien, sur une foule
de points essentiels, les deux ouvrages concident. Ce qui s'explique en partie
par la communaut des sources auxquelles se rfrent les deux historiens.
(2I Voir sur cette question l'ouvrage capital de Joly dj cit, II, 342 et suiv.

i36

nant son histoire... bien avant le Dluge ils montraient les
hommes
pratiquant, mille annes avant la catastrophe provi-
dentielle,
les lettres, l'industrie, la divination, que leur ensei-
gna Adam, pre de tout savoir, Samoths, fils de Japhet, le
plus sage des descendants de No, le plus savant des hom-
mes de son temps, communiquant aux Gaulois les trsors
de sa vaste science. Avec Brose, ils dmontraient que la
philosophie
avait eu ses dbuts chez ces Barbares tant
honnis des Grecs arrogants, qu'en tout les Barbares pr-
cdrent les Grecs, que les arts, les lettres, les sciences fleu-
rirent en Syrie et en Phnicie iSco ans avant les plus anciens
thologiens et philosophes grecs, qu'aux Gaulois, enfin, les
Grecs durent la connaissance de l'alphabet et des lettres
grecques, des arts, de toute discipline...
Elle aussi, la lgende de Brose conqurait l'Europe fi'i.
Diverses raisons qu'il ne nous appartient pas d'exposer ici,
devaient lui assurer une fortune rapide. Est-il besoin de l'a-
jouter? Elle ne pouvait manquer de faire en France une bril-
lante carrire. Attaque par les Italiens et les Allemands,
elle se vo3'ait dfendue par les historiens de profession,
Guillaume Du Bellay (Epitome de l'antiquit des Gaules^
(i) Jean Le Fvre de Dreux (Fleurs et Antiquit:^ des Gaules, i532) admet
comme article de foi que le royaume de France fut fonde par Samoths, l'an
2094
av. J.-C,
trente-sept ans aprs que No et visit le pays, 107 ans avant
le Dluge. La lgende gauloise se voit leve la hauteur d'un dogme quasi-
religieux par G. Postel. A ses yeux, les Gaulois jouent dans l'histoire univer-
selle peu prs le rle du peuple juif dans l'Ancien Testament. La nation
gauloise est la nation prdestine de la Providence, le facteur de l'histoire uni-
verselle lu par Dieu. Leur origine est divine. Les Gaulois descendent de Gomer,
tils an de Japhet, le civilisateur universel choisi par la Providence, le des-
cendant de No, sous qui fleurit le sicle d'or. Le nom GALLUS, surnom de
Gomer, signifie rescoux du dluge . C'est un nom miraculeux [Histoire des
expditions, 12, i3). Au contraire du peuple juif, le peuple gaulois reste fidle
au vrai Dieu. Surviennent les Grecs qui fondent le rgne de la superstition.
C'est la fin du sicle d'or. Le rgne de la Grcit succde au rgne Gal-
lique , au rgne de la Gallicit . Mais la connaissance des influences cles-
tes qui prside la destine des peuples (Voir Histoire des Indes, G8) prouve
que, la Gaule tant le premier point de l'influence cleste, il faut ncessaire-
ment que le peuple Gallique reprenne son rle dans l'histoire universelle cl
reconquire la suprmatie du monde. Voir encore sur l'tat de la philosophie
chez les Caulois : Le Roy, Ddicncc du Time.
K^7

i556) (i), Robert Ceneau, l'auteur de la Gallica historia
(1537) (2),
patronne, toutes rserves faites sur les exagra-
tions des Pangallistes
,
par l'historien consciencieux qu'-
tait Etienne Pasquier
(3).
Il n'tait pas jusqu' la posie qui ne payt tribut la l-
gende gauloise. Paralllisme curieux : la lgende de Francus,
aprs avoir eu ses historiens, avait rencontr son pote. Su-
jet minemment national, actuel et patriotique ^-ntre tous,
elle avait inspir celui des potes franais qui, dsign de
(i) Tout en mettant quelques doutes sur la valeur des autorits invoques,
il n'en tient pas moins pour parfaitement authentique la lgende, rencontre
de ceux qui seraient tents de traiter les donnes de cette histoire de bour-
des et songes de ferie . Si vraisemblance quivaut vrit, en matire de
faits aussi anciens, il n'hsitera pas : sauf restrictions sur la question des
origines, il tiendra pour vraie l'histoire des Gaulois.
(2)
Il se distingue entre tous par l'pret qu'il met ruiner la lgende. Il
numre les plagiats des Grecs. La Grce emprunta aux Gaulois les principes
des lettres (3a), aux Egyptiens les prceptes de la civilit
(84
a). Les Grecs ne
sont que des menteurs et des inventeurs de fables (6a, 8a). Les Grecs furent
toujours traits d'enfants par les Egyptiens
(84
al. Les Grecs ont eu l'insolence
et la vanit de s'arroger l'invention de tous les arts (8a). Ceneau leur reproche
d'avoir accapar une bonne partie de la gloire gauloise (^yb). Les crivains
romains sont des flatteurs (36b). Rome fut nagures rpute barbare (i : b). Les
Romains taient pillards et voleurs, et incapables d'observer la foi jure (22b).
Jamais peuple ne fut plus effmin (29b), ni ne dgnra autant que les Ro-
mains
(27
a, b).
(3)
Voir encore l'important ouvrage de Ramus : De Moribiis veterum Gallo-
rum (iSSg), qui eut un grand succs, en juger par le nombre des ditions du
texte latin, sans parler de la traduction franaise de Michel de Castelneau,
dont Waddington (Ramus,
457),
cite deux ditions, i55g, i58i. Loys Le Roy
projetait de retracer dans son Dessein du Royaume de France, les origines et
les progrs du gouvernement de France (BtcKER, L. Le Roy, 21 3).
Il l'a ralis
en partie dans VExhortation aux Franais
(070),
(Bkckkr, 228). Bodin, sans
se prononcer sur l'anciennet des Celtes, constate qu'ils s'taient illustrs par
les armes bien avant les Romains. Ils colonisrent la Grce, l'Espagne, la
Germanie (Meth'ydus, Caput II). Citons encore Belleforkst [Grandes annales
et histoire gnrale de France, ds la venue des Francs en Gaule, jusques au
rgrie duroy trs-cbrestien Henry III, iSyol. Dans son De Gallorum imperio
et philosophia {ibgb) Forcadel (voir la Ddicace) fait une critique svre des
historiens grecs, Thucydide except. Il loue, par contre, les historiens romains.
L'origine des Gaulois, estime-t-il, si l'on veut toute force la prciser, doit tre
rattache aux Grecs plutt qu'aux Troyens. Et il n'y a cela rien que d'hono-
rable pour les Franais. Car les Grecs l'emportaient par toutes les supriorits
pacifiques et militaires. Les Grecs fondent une colonie Marseille d'o se r-
pand la civilisation en Gaule (636). Forcadel se moque fort du sige de Troie
et de toutes les fables qui ont t racontes sur ce sujet (63o).

1 38

par l'ampleur et la hauteur de son inspiration pour devenir
le pote national, rvait de doter la France du long po-
me qui la ferait l'gale de Rome et d'Athnes. Nouveau
A'irgile, Ronsard avait chant les origines troyennes de la
nation franaise (i). Et voici qu' son tour, la lgende gau-
loise se faisait pome : La Galliade ou de la ^voliition des
arts et sciences (iSjS) veut clbrer la gloire des Gaulois :
O Grecs, vous ne fussiez aujourd'huy moins en pris
D'avoir reconneu ceux dont vous aviez appris :
C'est un uvre bien fait et d'honnestc vergongne,
De confesser l'ouvrier maistre de la besongne.
Et inoy qui suis amy de simple vrit,
Et veux rendre l'honneur qui l'a mrite,
Je ne serois contraint de mendier voz fables,
Pour distinguer de Dieu les uvres vritables.
(2)
De mme qu'un larron cherche dguiser son vol,
Ainsi ont fait les Gaiz, je voulois dire Grecs,
Qui d'un art et d'un fard ont poilu les secrets,
Les perles, les joyaux et riche mercerie
Qu'ils doivent l'Egypte, ou bien l'Assyrie
Et qu'ils doivent encore aux Druides Gaulois
Dont ils ont emprunt les lettres et les lois :
Car le fils d'Agnor, ny sa mre Carmente
N'en sont les inventeurs, quoy que le Grec en mente :
Les caractres vieux que Cadmus comme siens
En Grce publia, n'estoient Phniciens,
Mais ressembloient du tout aux lettres plus antiques
Des peuples Gaulois-Grecs, et s'appeloient Galiiques :
Les Galates de nom, comme le nom encore,
Les maintenoient depuis le premier sicle d'or.
(3)
Mais, par un juste retour, voici qu'en France renaissaient
enfin les temps glorieux du pass gaulois :
En la Gaule un grand Roy feist ces Arts habiter,
Et en Gaule un grand Roy les feist ressusciter
;
C'est ce grand Roy Franois, dont la sainte poitrine
Fut un sacraire vray de science et doctrine :
(i) Ayant donc une extresme envie d'honorer la maison de France et par
sur tout le roy Charles neufiesme... je n'ay sceu trouver un plus excellent
sujet que cestui-cy. Franciade, Ait Lecteur, 10 (1572).
(2)
Cercle, i,
7.
(3)
Ibid., 2 3.
i3Q
Par lequel tous les Arts premier en Gaule nez
Aprs s'estre en tous lieux du monde pourmenez,
En Gaule retournez le vray lieu de leur source,
Y sont venus fermer la rondeur de leur course, (i)
La France reprenait son rle historique parmi les nations.
Pour employer l'expression de Picard, tout l'Hellnisme se
trouvait ramen de Grce en France, comme si ce qui fut
autrefois la proprit des Franais leur ft revenu par droit
de succession (2^.
Cependant, un jour devait arriver o, mieux informs,
plus historiens, les Franais soumettraient la critique his-
torique le merveilleux roman des origines, la dernire des
grandes lgendes piques, ce que l'on pourrait appeler la
lgende de la Renaissance : la lgende gauloise et troyenne.
En I 36o, le srieux rudit qu'tait Pasquier prludait ses
Recherches de la France par une rfutation des origines
troyennes de la France. Il ne niait point et la grandeur et la
valeur hors pair du peuple gaulois
(3),
mais il se refusait
rechercher les origines de ce peuple illustre, estimant que
(i) Ibid., 3o. Suit l'loge des grands savants franais contemporains qui ont
en Gaule ramen l'Italie et la Grce . Les cercles suivants chantent la
civilisation gauloise {Cercle II : Magus inventeur de Tarchiiecture, Cercle lll :
les Druides, Cercle W: les Bardes).
(2)
Celtopdia, 219. De l l'loge dtaill et enthousiaste que fait Picard de
la France moderne. Le parallle qu'il tablit entre Anciens et Modernes est l;i
suite naturelle de l'loge des anctres gaulois.
(3)
Pasquier se dfend de tout parti pris de louange. Il ne veut tre qu'his-
torien. Mais, historien, il n'en a pas moins cur de venger l'honneur gaulois
du mpris o l'ont tenu les historiens anciens. Contre ceux-ci, il se fait donc
le vengeur de la vrit. (Chap. III : Combien le nom Gaulois s'amplifia ancien-
nement: et contre les calomnies de quelques antlteurs, qui, soul:^ leur faux don-
ner entendre, voulurent obscurcir nos victoires.) Il montre les Gaulois con-
qurant l'Europe, inspirant terreur aux Romains. Il rfute l'pithte de lgers
applique aux Gaulois (I, iv) et de barbares (I, n : Que Jules Csar n'eut
les Gaulois en opinion de Barbares et que l'occasion de ce vint de leur ancienne
police, ensemble de ce que quelques Auiheurs Italiens nous veulent blasonner de
ce tiltre).Ce faisant, il dmontre la mauvaise foi des vieux Romains qui eurent
tout intrt rabaisser les Gaulois En rponse leurs accusations, il fait une
critique svre et de la puissance, de la gloire et de l'hrosme romams. Il
prend leurs historiens en flagrant dlit de contradiction. Il est le premier, d'ail-
leurs, reconnatre que les Gaulois eurent un grand tort : celui de ne point
consigner par crit leurs hauts faits.

140

c'tait l question plus curieuse que profitable . Il raillait
l'imperturbable dogmatisme de ceux qui se Hattent de tran-
cher sur des faits aussi lointains, aussi hors de notre porte.
Il me semble que de disputer de la vieille origine des na-
tions, c'est chose fort chatouilleuse: parce qu'elles ont est
de leur premier advnement si petites que les vieux Autheurs
n'cstoicnt soucieux d'emplover le temps la dduction d'i-
celles : tellement que petit petit la mmoire s'en est du tout
esvanouye, ou convertie en belles fables et frivoles ( i ).

C'en tait fait dfinitivement de l'histoire potique des
Gaules. Aux jongleurs et compositeurs de Romans du
temps pass . comme les appelait ddaigneusement Nicolas
Vignier (2^. allaient succder les historiens, l'tude fantai-
(i) Rccit.,
1,
XIV : De ce que nos aiitliciirs rapportent l'origine des Franois
aux Troycns. Pasquier se refuse admettre avec les vieux rapetasseurs
que Paris ait t fond par Paris, ce qui est un vray fantosme d'histoire .
{Lettres, X, XI, 275, B.) il
y
fait i^aicment justice de certaines lgendes du
mme genre.
(2) Ddicace du Traict de lestt et origine des Anciens Franois (i382).
Claude Fauchet (Prface de la Bibliothque his oriale, C. iiij, v) rejette Eusbe
et les livres de Brose et de Manthon comme incertains, mensongers et
supposez , et dclare n'en faire pas plus de cas que des romans del Table
ronde. Il refuse d'admettre que tous les historiens grecs aient t des men-
teurs, non sans reconnatre avec ses contemporains qu'ils mentirent plus
d'une fois et pchrent par trop de suffisance : (( .le Fay os nommer (son ou-
vrage) Bibliothque historialc, l'imitation de Diodorc Sicilien, qui pour
avoir choisi ce tiltre non point trop ambitieux, semble avoir est lou de
Pline, le disant estre le dernier des Grecs qui a cess de baliverner en his-
toire. Ce qui ne l'empche pas, ajoutait Fauchet, d'avoir baliverne comme
les autres, ne daignant mme pas s'occuper des Romains et n'ayant d'intrt
que pour les Troyens. Fable galement que la lgende de Francion, et que la
fondation de Paris par Paris. Pourquoi ne pas revendiquer plutt les Grecs
comme anctres ? Le bel honneur de descendre de ces Troyens lches, eff-
mins, vaincus! (Voir le livre second du Dessein de l'histoire nouvelle des
Franois portant la contre-fable de la sortie d'aucuns assige;; en la ville de
Troye, etc., dans VHistoire des Histoires. Il
y
est dmontr que le sige de
Troie n'est qu'un rcit fabuleux et qu'il est galement faux que l'Europe ait
t colonise par des Troyens fugitifs.;
L'ide gauloise trouvera au .''(Vil" sicle plus d'un dfenseur. Fait significa-
tif, l'orgueil franais exaltera la gloire des aeux pour rehausser d'autant la
gloire du sicle. Un tmoignage parmi beaucoup d'autres possibles: Jacques
DE Charron dans son Histoire universelle de toutes nations, et spcialement
des Gaulois ou Franois (Paris, 162 i), crite, de son propre aveu, pour servir
la renomme de la nation franaise, dmontrera que les anctres gaulois sont
descendus des fils Ainez et lgitimes successeurs de No en l'entire sci-
i4r
siste du possible, la recherche mthodique de la vrit (i).
Vrit toute l'honneur des Franais, nous nous
y
atten-
dons. A la thse des modernes, Bodin [Methodus^ i566),
Loys Le Roy [Vicissitude^ ) Syy), Duret [Causes et
effecls
des
Dcadences^ i^9^) La Popelinire [Histoire des Histoires^
I
399),
apportent un appoint dcisif. Soumettant l'Antiquit
une tude attentive, ils dmontrent, par des faits histori-
ques, cette fois, la supriorit des Modernes sur les Anciens.
gneurie de l'empire terrestre , qu'ils ont peupl l'Europe, l'Asie, l'Afrique
et ont fourni d'empereurs l'Orient et l'Occident, que non seulement ils ont
possd la connaissance de la philosophie et des lettres avant les Grecs et les
Romains, mais que le roi de France est le seul qui ait droit lgitimement
l'empire.
(t) Prface sur la Franciade 23-24. Hotman {Franco-Gallia,
1374)
compare
la lgende troyenne et la lgende gauloise aux fables des Amadis et la traite
de simple fiction potique .
m.
Une
prcmicrc question : est-il vrai, comme l'affirment les
esprits les plus dignes de foi. Luther, Mlanchton, Sleidan,
Luccius,
Funccius, Onuphre, comme le laisse entendre la
prophtie de Daniel, que l'histoire de l'humanit ne soit
qu'une longue dcadence, dcadence de plus en plus irrm-
diable au fur et mesure que, s'loignant de l'ge d'or, elle
se rapproche davantage des temps modernes (i) ?
Confrontons les crits les plus vridiques avec les rcits
que nous ont laisss de l'ge d'or les potes anciens. Met-
trons-nous en balance les descriptions fleuries d'Hsiode, de
Virgile ou d'Ovide, voquant le bonheur idyllique d'une hu-
manit
invraisemblable force de puret, avec les assertions
de Thucydide ou de Tite-Live, de Tacite ou d'Athenasus,
ou le
tmoignage indiscutable de Mose ou de saint Mathieu,
voire du Christ lui-mme, tous unanimes dplorer la m-
chancet et la corruption des premiers temps? Grec, latin
ou hbreu, les langues anciennes possdaient une infinit de
mots pour exprimer les plus excrables vices
(2),
preuve
nouvelle que jamais les hommes ne furent plus vicieux, pail-
lards, ruffians, cruels, tyrans, impies et athes, qu'en ces
sicles d'or et d'argent si vants, qui eussent mieux mrit
le nom d'ge de fer. Alors fleurissent Cham et Saturne, Ju-
piter Belus, Hercule, le plus illustre des brigands qui terro-
risrent
l'humanit en ce temps de parfaite innocence. Tant
d'iniquits, tant de crimes finissent par pouvanter Dieu
lui-mme. Il se repent d'avoir cr l'homme, et ce n'est
point assez de tous les flots du Dluge pour purifier la terre
de toutes ces souillures. Tels furent donc ces sicles d'or
et
d'argent o les hommes, disperss la faon des btes
(1)
Voir BoDiN, Methodus, IJber septimus.
(2)
DuRET, 482
i4^>

sauvages dans les torts et dans les champs, ne possdaient
ce qu'ils devaient qu' la violence et au crime, jusqu'au mo-
ment o de cette sauvagerie ils s'levrent jusqu' cette
civilit o nous les voyons prsentement (i).
Examinant, leur tour, la question des origines de la ci-
vilisation, les historiens modernes, d'accord avec tous les
esprits indpendants du temps
(2),
dmontrent que, comme
le monde n'a jamais manqu d'excellens personnages en
toutes vacations (bien que rares selon les diverses qualitez
des Rgions) non plus que Dieu faire continuellement pa-
roistre la vertu et donner les moyens la nature de produire
les rares effects de sa puissance, aussi les grans Esprits et
rares doctrines ne manqurent l'Asie n'y l'Afrique, non
plus qu' l'Europe : voire devant que le nom de Grce fut
cogneu n'y donn au pas que l'on nommoit paravant
Achaie
,
que, partant, tant s'en faut que les Auteurs
grecs, que nous lisons, ayent est les premiers inventeurs
des Arts et belles sciences dont ils se veulent pourtant
avantager sur tous les autres Peuples qu'ils appellent Bar-
bares
(3).
Cette prtention est de tous les temps, et il n'est peuple,
en somme, Assyriens, Chaldens, Babyloniens, Hbreux,
thiopiens, Egyptiens, Phniciens ou Thraces, qui n'ait,
son heure, revendiqu pour lui-mme celte qualit si flat-
teuse d'inventeur des arts et des sciences. Or, tout compte
fait des tmoignages existants, il semble bien que les Grecs
en reurent la connaissance des trangers et que ce furent
les gyptiens qui plutt que les Asiatiques ou les Chal-
dens, les Mages ou les Gymnosophites, contriburent leur
(i) BoDiN, Metliodus, Liber septimus.
(2)
Par exemple, Jacques Peletier {Louange de la Sciance. uvres potiques,
43. V) . Les arts et les sciences sont le produit d'un lent devenir et d'un long
usage . Les Grecs ont excell tous les arts, les arts libraux et les arts de
la manufacture . Ils ont connu les secrets les plus exquis de la nature. Mais
ils ont t^ voil qui est non moins indiscutable, de grands vanteurs ,
et
ont usurp le nom de premiers Invanteurs . Ils ont tout simplement esca-
mot la dette qu'ils avaient contracte l'gard de l'Egypte, laquelle, son
tour, tenait son savoir d'une autre nation plus ancienne .
{?)
La PopF.LtNiRR, Hist. ace, 26S.

144

initiation. Car. ajoute La Popelinirc, les beaux escrits et
grande doctrine des Peuples, qui ont devanc les Grecs de
temps et de mrite, se voient encor en partie par les livres
de Platon, Aristote, Tophraste, Galen et autres qui, bien
que plus adonnez les reprendre qu' louer de leurs belles
inventions, n'ont sieu pourtant si bien couvrir et desguiser
la suifisance de ces Anciens, qu'on ne les
y
puisse juger plus
escellens que les Grecs qui ont tout pris d'eux. Puis pour
estouffer la mmoire de leurs larcins et desguisement ont tu
leurs noms et supprim le plus qu'ils ont peu de leurs
uvres
(
i).
Instruits par leurs devanciers, les Grecs travaillent donc
perfectionner les arts et les sciences. En quelle mesure leur
participation l'uvre collective du progrs contribua-t-elle
l'avancement des disciplines, c'est l, ajoutent les historiens,
une question sur laquelle il est peu prs impossible de se
prononcer. Rien de plus facile, certes, que de prciser le
chemin parcouru depuis les Grecs. Mais, faute de savoir
quel degr de dveloppement en taient arrivs les arts et
les sciences au moment o ils les reurent de leurs devan-
ciers, l'tape intermdiaire chappe toute apprciation.
Tout ce que l'on peut dire, c'est que les Grecs se sont si sub-
tilement emplo3'3 les conserver que la postrit leur en
est merveilleusement oblige. Le grec, qui nous a transmis
la tradition biblique, servit aussi de vhicule aux sciences,
hmcore la subtilit grecque, l'infinit des sectes que la
Grce a toujours nourries, sa manie sophistique, les ont-
elles si profondment modifies, qu'on peut se demander,
malgr tout, s'il n'et pas t prfrable que ce patrimoine
intellectuel cht un peuple plus simple et moins savant,
qui nous et transmis dans leur tat primitif, les inventions
que les Grecs nous ont brouill plus qu'clairci, par la
quinte essence de leurs tant esveillez esprits .
La Popelinire est un juge svre des Anciens. Son opinion,
intressante signaler, fait, en somme, exception l'ensemble
des jugements du sicle qui ne contestent point aux Grecs
(1/ La Foi'ELiMLRii, /i/47. ace, .j6y.
i4-->

le mrite d'avoir port la civilisation un degr suprieur
de perfectionnement. Pour les matres de l'histoire moderne,
Bodin ou Le Roy, il est indniable, en effet, que l'antiquit
grecque reprsente dans l'volution de l'humanit l'une de
ces russites uniques, l'un de ces ges hroques
,
pour
employer l'expression de Le Roy, qui se dtachent en lumire
sur le fond de l'histoire universelle. Des causes diverses
favorisent ces russites : opportunit des conjonctures, pro-
tection des puissants, mulation, coexistence un mme
moment des gnies les plus divers, la plus ternelle, enlin,
de toutes les causes possibles : l'action de la Providence.
Quant moy je croy que Dieu soigneux de toutes les
parties de l'Univers octroy l'excellence des armes et des
lettres ores en Asie, ores en Europe, ores en Afrique,
establissant le souverain Empire du monde, l'une fois en
Orient, l'autre en Occident, l'autre en Midy, l'autre en
Septentrion, et permettant la vertu et le vice, vaillance et
laschet, sobrit et dlices, savoir et ignorance aller de
pas en pais, honorans et diffamans les nations en diverses
raisons : fin que chacune ayt en son tour part l'heur et
malheur, et que nulle enorgueillisse par trop longue pros-
prit (i).

Prpare par un long pass qui, lui aussi, connut des
priodes hroques : le sicle de Ssostris, de Ninus, de
Cyrus, voici donc s'panouir, sous les rgnes de Philippe et
d'Alexandre, Tune des civilisations les plus brillantes qui
fleurirent dans les temps anciens. Alexandre, le plus grand
capitaine qui fut jamais, sorte de demi-dieu, demeure sans
gal dans Thistoire universelle. Aristote porte leur perfection
toutes les sciences auxquelles s'attaque son gnie. Dmosthne
reste h tout jamais le matre de l'loquence. L'uvre d'Ho-
mre, le premier en date des grands potes connus, est si
acheve qu'on pourrait douter qu'elle et un mortel pour
auteur, si tout ne faisait supposer qu'il eut des devanciers
qui lui prparrent la voie et lui facilitrent l'achvement de
la tche. De sorte que le monde tient d'eux jusques a
(i) Vicissit.,
2g,
r.
i4''>

prsent la pluspart de ce qu'il sait, estant leurs livres qui
restent, traduicts en toutes langues, et dispersez en toutes
nations. Ils ont sceu tout ce qu'il cstoit possible savoir en
leur temps et quoy rentondemcnt humain pouvoit lors
parvenir. Il n'y a doctrine librale, il n'y a art ou science
quelle que soit, dont n'ayent parl proprement. Il n'y a rien
au ciel, en la mer et en la terre, qu'ils ayent omis (i).
Tout ce qu'il estoit possible savoir en leur temps et
quoy l'entendement humain pouvoit lors parvenir
, c'est--
dire que l'exprience de l'humanit s'enrichissant, les sicles
augmentant son savoir et son pouvoir, force tait que des
tormes nouvelles de civilisation surgissent au cours des temps
qui, par rapport l'Antiquit, reprsentent un degr de
perfection incomparablement plus lev. Les historiens
modernes n'admettent point, en elet, que les mille annes
qui sparent l'Antiquit des temps actuels aient t de tout
point perdues pour le gnie humain. En dpit des apparences,
il n'est pas de point mort dans la marche de Thumanit.
Car, estime Bodin, le plus philosophe de ces historiens,
telle est la conversion certaine de toutes choses : personne ne
doit douter qu'il n'en soit de l'esprit humain comme des
champs, qui rcompensent du repos qu'on leur accorde par
une plus grande fcondit
(2).

Les grandes migrations des peuples, par exemple, loin d'tre
inutiles la civilisation, servirent leur faon la cause du
progrs. A cause de ses invasions qui feirent tant de
nations diverses les unes sur les autres, advindrent au monde
mutations admirables des langues, difices, habits, cous-
tumes, loix, magistrats, offices, manires de vivre publiques
et prives, de la discipline militaire, des armes, machines et
instruments avec leurs mots. Ce nonobstant, et combien que
le savoir et loquence diminuassent peu peu, il
y
eut
plusieurs doctes personnages Grecs 2t Latins, tels que la
condition du temps calamiteux pouvoit lever (Iv. Le Roy
(i) Le Rov, Ibid.,
34,
v".
(2) Methodus, Liber septimus.
(3) Lk Rov, Ibid.,
73,
V.

147

cite les Pres de l'Eglise, les Grammairiens, mentionne les
hrsies et les conciles. Vient Charlemagne qui pacifie
l'Europe, fonde l'Universit de Paris, rtablit l'empire en
Occident,
Une re nouvelle s'est ouverte dans l'histoire humaine.
Avec le Christianisme voici s'panouir un idal d'humanit
plus pur et plus noble. Les grossiers plaisirs du Paganisme
font place aux dlices toutes spirituelles de la vraie religion,
les jeux sanguinaires du Cirque aux disputes pacifiques sur
tous les sujets qui intressent la destine de l'me. Au hros
paen, soudard, sanguinaire et brutal : Scipion l'Africain,
Gracchus, Marins, Pompe, succde le hros chrtien cheva-
leresque et pieux : Roland, Olivier, Godefroy de Bouillon,
Baudouin de Flandre, Du Guesclin : les martyrs, les Preux,
les Croiss
;
aux rois tyranniques dbauchs et brigands :
Romulus ou Numa, les rois trs chrtiens : Saint-Louis, qui
laissa les dlices de son pays pour s'en aller en Croisade, ou
Philippe qui mena la vie difiante d'un ascte et d'un saint
(
i
).
Une civilisation brillante fleurit en France, dont prcis-
ment les historiens nationaux, les Frres Pithou, Hotman,
Belleforest, Girard, Du Haillant, Du Tillet, Papyre Masson,
Nicolas Vignier travaillent exhumer l'histoire, avec l'inten-
tion avoue, il va sans dire, de faire pice aux historiens
anciens. Pasquier, dsireux d'lever un monument impris-
sable la gloire du Moyen ge ddaign, entreprend ses
Recherches de la France (i5Go) pour revanger nostre
France contre l'injure des ans
(2).
Il recueille comme
fragmens du naufrage d'une longue anciennet ces vieux
pomes franais que l'incurie et l'indifterence avaient laisss
se perdre dans l'oubli
(3).
En quoy, crit-il, je me promets
avoir la fortune, de tant plus favorable, que la plus part de
(i) Voir Jean Bouchet, Anciennes gnalogies
((527)
et Picard, 240. Dans le
mme esprit Ton oppose Charlemagne, le hros national, le monarque fran-
ais, aux hros anciens. (Voir par exemple Nicole Gilles, Prologue des An-
nales.)
(2)
Je me suis mis la recherche des anciennetez de la France et pour
ceste raison j'ai appel mon uvre Recherches . Lettres^ II, vi, C.
(3)
Lettres^ II, vi, A.
ceux qui ont par le passe, emplo3' leur entendement
cscrire, n'ont eu d'autre suject de leur loquence que l'his-
toire des Grecs ou Romains, ne jettans les yeux sur la nostre,
combien que nous ne leur cdions rien en gloire de hautes
entreprises (i).

Traant un tableau complet de l'ancienne France, il fait
l'historique de sa littrature et de sa langue, dmontre qu'en
aucun temps notre langue ne fut ncessiteuse, rappelle aux
Italiens qu'ils doivent leur posie aux Franais, compare les
vieux potes franais et les potes anciens : Lisez celle (la
description du Print^nps, et du Temps de Guillaume de
Lorry), je deffie tous les anciens... d'en faire plus pro-
pos (2).

Il fait cole. Le got du pass national sous sa forme la
plus concrte se vulgarise : l'on publie des plans de Paris,
ce qui
tait au moins une contre-partie des plans si nom-
breux de la Rome antique
(3) , Claude Fauchet, l'auteur des
Antiquit^ Gauloises et Franoises (i 579-1 599',
des Origines
des dignit^ et magistrats de France
[ 1600), crit son Recueil
de l'origine de la langue et posie franoise, lyme et romans
plus les noms et sommaires des uvres de CXXVII potes
Franois jnvans avant Van MCCC (ibSi) dans l'intention
avoue de rparer une injustice, et d'opposer l'Antiquit
nationale
l'Antiquit grecque et romaine trop exclusive-
ment admire.
Vient entin l'ge moderne, o soudain les sciences brill-
rent d'un si vif clat et naquirent de si nombreux gnies qu'il
n'y eut pareille abondance en aucun temps
(4)
. Un ge h-
roque a commenc pour la France, plus riche d'inventions
et de
dcouvertes, plus gros d'avenir que jamais sicle for-
tun des temps anciens.
Avec enthousiasme les historiens saluent l'apparition de
la saison merveilleuse . Ils ont le sentiment trs net que
(i) Ibid., 11,1, 28, A.
(2)
Recherches, VI, m. De ranciennet, e vrogye:^ de nostre Posie Fran-
oise.
(3)
Lavisse, Histoire de France, v 2,
^ij.
(4)
Sommaire de la Vicissitude.
i

149

le gnie humain est parvenu un tournant dcisif de son
histoire et qu' la France, la mieux doue de toutes les na-
tions, il appartient de guider l'Europe dans la voie sans
fin o, favoris par des conjonctures exceptionnelles,
s'engage
le gnie moderne. Comparant le sicle aux prcdents pour
savoir en quoy sommes infrieurs ou gaux aux anciens
,
ils n'ont pas de peine dmontrer qu'en tout le gnie mo-
derne est prfrer . Les Anciens connaissaient peine
la moiti du ciel. Leurs savants les plus fameux professaient
que des cinq zones qu'il comprend, deux seulement taient
habites. Les anciens astronomes n'avaient observ, grand
peine encore, que dix mouvements dans le ciel. Mainte-
nant comme si la cognoissance de l'un et l'autre monde
estoit par quelque destin rserve nostre aage, ils ont est ob-
servez en plus grand nombre et plus admirable, et d-^iK
autres
principaux adjoutez pour servir dmonstrer certainement
plusieurs choses apparoissantes es estoilles, et dcouvrir les
mystres occultes de la nature. Tant est illustre l'entire
Cosmographie avec l'Astrologie, que si Ptolme pre des
deux retournoit en vie, il les mescognoistroit si augmentes
par leurs observations et navigations rcentes. Jean de Mon-
troyal est rput le meilleur mathmaticien de ce temps, et
Jug
n'estre gures moindre qu'Anaximandre Milsien, ou
Archimde Syracusain. Pubarche son prcepteur, le Cardi-
nal Cuse et Copernic tous Allemans ont excell en ces disci-
plines. Item Jovien Pontan a fort travaill en l'Astrologie
non moins heureux en prose qu'en Carme et habille toute
manire d'escrire (i). Pline, Lactance et saint Augustin
niaient qu'il
y
et des antipodes. Maintenant nous leur com-
mandons et trafiquons journellement avec eux, et nous
pouvons bien dire, aprs tant de dcouvertes qui nous ont
rvl des contres, des fleuves, des cours d'eau, des monta-
gnes insouponns des Anciens, que le monde nous est
entirement manifest et tout le genre humain connu si
bien, que tous les mortels peuvent se communiquer leurs
commodits et secourir leur indigence mutuelle, comme si
(
I) Ibid., 1 1 -2, r.

IDO
l'univers entier ne formait qu'une vaste cit mondiale .
Grce l'invention de la boussole et de la carte marine, il
n'est pas de contre si lointaine o ne pntre l'audace hu-
maine. Des mines d'or ont t mises au Jour
vers le mid}'
,
le sucre, les pices, les herbes, arbres et fruits trangers, les
substances les plus rares amens en F'rance. Qui donc s'avi-
serait aujourd'hui de comparer les catapultes et les machines
de guerre des Anciens notre artillerie ? Leur science poli-
tique tait si courte, si lmentaire, que nous serions tents
de la traiter d'enfantine, compare aux vastes conceptions
qui prsident au gouvernement de nos tats modernes (i).
Des sciences nouvelles ont surgi, des arts sans nombre ont
pris naissance, qui rendent la vie plus facile et plus douce.
A elle seule, l'imprimerie suffirait donner aux Modernes
l'avantage sur les Anciens
[2).
Et que l'on n'objecte point
que les murs empirent de jour en jour et que, parallle-
ment au perfectionnement des sciences, les vices et la cor-
ruption vont se multipliant
(3),
eux aussi, et ramenant dans
les derniers temps toute la barbarie des premiers ges. C'est
l illusion commune tous les sicles, l'illusion des vieil-
lards qui, s'loignant de la jeunesse, voient se reculer dans
des lointains feriques le temps de leur enfance, et, victimes
d'un mirage, racontent leurs neveux les flicits merveil-
leuses de leurs premiers ans
(4).
Ainsi vont raisonnant les apologistes du progrs moderne.
Et, si crasante leur semble la supriorit des Modernes sur
les Anciens, si impressionnant le spectacle du temps prsent,
(i) Voir BoDiN, prface de la Rpublique et Loys Lk Rn\, Phdon, i3 etPro-
Icgomena pulitica, ch. ii, i3, v*. Voir encore l'avant-propos des Politiques
d'Aristote et l'Argument du second et du cinquime livres du mme ouvrage.
2) Voir encore Duret, 48.
(3,1 Par exemple, une maladie nouvelle a fait son apparition, chtiment cn-
vovc par Dieu pour punir le libertinage. Mais il est prvoir qu'aprs avoir
dcouvert le moyen de l'adoucir, la science trouvera le moyen de la faire dis"
paratre {Vicissitude, iio, v"). De mme Le Roy, tout en s'applaudissant de
l'invention de l'artillerie, ne peut s'empccher de constater qu'elle sert plutt
la ruine qu'au bonheur du genre humain et rduit le rle de la vaillance indi-
viduelle. Le nombre des braves soldats et des vaillants capitaines, ajoute Le
Roy, n'en est pas moins considrable qu'autrefois.
(4^' Voir Bonis, Methodus, Ibid.
131
qu'ils se demandent, non sans un sentiment d'inquitude,
en prsence de tant de flicits, si, parvenue ce haut point
de perfection, Thumanit ne commencera pas incontinent
dcliner. Peut-tre le temps n'est-il pas loign, crit Le
Ro}^ o des hommes estranges en formes, couleurs, ha-
bits accourus du fond des steppes lointaines, envahiront
l'Europe, comme autrefois les Barbares, dtruisant villes et
chteaux, bouleversant les murs, les lois, les langues, les
religions, o les factions et les hrsies diviseront les socits,
o de formidables cataclysmes, prlude du tohubohu (i)
gnral, mettront sens dessus dessous notre plante et ram-
neront toutes choses leur ancien chaos
(2),
Mais leur foi
en la Providence distributrice souveraine des destines de
l'univers, les empche de verser dans le dcouragement. p]t
puis, quelle que soit l'opinion qu'ils professent sur la faon
dont volue l'humanit, et mme s'ils se reprsentent l'his-
toire universelle comme une succession de circuits ferms, de
vicissitudes
,
pour emplo3^er l'expression qui rsume, en
somme, la conception chre au xvi^ sicle, il est bien vident
qu'il ne saurait tre question leurs yeux d'une rechute de
l'humanit dans la barbarie des premiers temps, pas plus
que d'un arrt dfinitif dans la voie o, toujours plus avertie,
toujours plus puissante, toujours plus matresse d'elle-
mme, elle chemine depuis l'origine des temps. Rpubli-
ques, royaumes, empires ont leurs conversions naturelles.
Leur destine est borne, leur dure fixe par la Providence.
Comme toute chose humaine, ils ne cessent de se hausser
et de s'abaisser, amendant et empirant tout tour. Mais,
en dpit des arrts et des retours momentans, l'humanit
n'en poursuit pas moins sa marche en avant. Il est donc
galement indiscutable aux yeux d'un philosophe de l'his-
toire comme Bodin ou Le Roy qu'il ne faut estimer que
ceux qui nous ont prcdez d'ans, nous ayent aussi prcdez
de sapience. Laquelle estant galement donne tous, ne
(1)
L'expression est de Duret. 11 discute longuement s'il est vrai que le
monde ne durera que 6.000 ans.
(2) Vicissitude, ii3, r.

152
peut cstre occupe par les prcdens(i) , et que Sapience,
si librale qu'elle se soit montre l'gard des Modernes,
n'a point encore accompli son uvre, beaucoup restant d-
couvrir et toute possibilit demeurant ouverte aux descen-
dants de renchrir sur les inventions des modernes.
Tel est bien le dernier mot des historiens de la Renais-
sance. A un sicle qui, sollicit par les admirateurs d'une Anti-
quit dpasse, serait tent de douter de lui-mme et de
l'avenir de l'esprit humain, ils aiment rpter que Dieu
a donn tous sapience, affin que chacun, selon sa facult et
porte puisse chercher les choses non ouies
,
que la science
est inoccupable comme la lumire et clart du soleil, et que
ceux-l s'ostent sapience qui sans aucun jugement approu-
vent les inventions des majeurs et se laissent mener par les
autres comme brebis
(2).
N'allons pas nous imaginer que
les Anciens ont tout su et tout dit, sans rien lais::er dire
ceux qui viendraient aprs eux, comme si la Providence leur
avait octroy toutes ses grces. Faisons confiance la nature
et croyons que comme elle a dans le pass produit d'illustres
personnages qui ont dcouvert beaucoup de ses secrets, elle
peut encore en produire qui parviendront l o la longue
exprience, l'observation attentive, la subtile raison n'ont
encore pntr jusqu'ici. La nature demeure toujours gale
elle-mme, et rien n'est chang dans le cours de l'univers
depuis le temps o vivaient ces bons vieux pres. Sachons
seulement emplo3^er nos forces. N'imitons point ces attards
qui, oubliant que l'on ne btit plus aujourd'hui la mode de
Vitruve, que l'on ne plante et ne laboure plus la faon de
Varron ou de Columelle, et qu'il serait insens de guer-
royer selon la mthode que recommande Vgce, ou de gou-
verner l'Etat d'aprs les lois de Solon et de Lycurgue, se
contentent de ressasser le savoir des Anciens. Ayons le cou-
(i) Argument du cinquime livre des Politiques ; Ibid., II, 8. L'ide revient
un peu partout dans l'uvre de Lk Roy : Plidon, i5 ; Sympose, Avis au lec-
teur; fin de la Vicissitude; Vita Budiei,
4
et lettre Bunel (dans Bkcker.
260). La Popelimre lui consacre tout un long chapitre trs curieux. IHist.
ace, 282 et suiv.)
(2)
Le Roy, Politiques, Livre 11, 8.
13.-)
rage de reconnatre qu'il n'est auteur ancien si accompli o
l'on ne puisse reprendre quelque chose, et souvenons nous
que Pline lui-mme se glorifiait d'avoir ajout h l'histoire des
animaux ce qu'Aristote avait ignor. Cessons de prendre
l'herbe pour le bl, et la fleur pour le fruit, ne faisant que
traduire, corriger, commenter, annoter ou abrger les livres
des Anciens, lesquels s'ils en eussent ainsi us, se propo-
sant de n'escrire ou dire sinon ce qui avoit est cscrit ou dit
autre-fois, nul art eust est invent ou tous fussent demeu-
rez en leurs commencemens, sans recevoir accroissement.
Les imitateurs perptuels, et tousjours translateurs ou com-
mentateurs cachez soubs l'ombre de l'autruy sont vrayement
esclaves, n'ayant rien de gnreux, et n'osans quelquefois
faire ce qu'ils ont apprins longuement (i).
A un sicle qui, dans tous les domaines de l'activit hu-
maine, s'affirma novateur, mais, emport par sa passion de
l'tude, fut tent parfois de s'immobiliser dans la contempla-
tion des crits anciens et d'oublier pour le culte du pass la
tche et les exigences du prsent, les historiens modernes
rappellent qu'il n'est d'activit fconde que celle qui invente
et qui cre. Tel le Faust du pote qui, las des livres poudreux
et des parchemins morts, auxquels se complat l'intelligence
scolastique du disciple pdant, aspire se rgnrer au con-
tact de la Nature, ils prchent le retour l'tude vivante et
directe des choses. Ils incitent produire de nouvelles in-
ventions appropries aux murs et aux conditions prsentes,
se disant que ce serait abuser de l'tude des lettres que de
s'amuser seulement aux Anciens et que, dans le domaine
de l'esprit comme dans la nature, o toutes choses sont su-
jettes au changement et se renouvellent par une continuelle
gnration, il convient de chercher sans cesse de nouvelles
(i) Vicissitude,
114, v". Le moyen d'y aspirer ( surpasser les Anciens)
n'est en traduisant seulement d'une langue en autre, ou en escrivant commen-
taires, ou en confrant et corrigeant exemplaires comme font la pluspart des
savans: ains en cherchant ce qu'ont ignor ou obmis les anciens, racoustrant
ce qu'ilz ont mal ou confusment traitt, adjoustant ce que l'exprience de
plusieurs aages, et longue observation ont depuis descouvert. Il n'est convena-
ble de s'arrester seulement aux inventions des anciens. (Avis au lecteur en
tte du Sympose, Livre HI, 182.)
ID4

inventions, pour remplacer les inventions perdues, amlio-
rant, ajoutant, changeant, s'ingniant les faire progresser
sans cesse, leur assurant, selon l'heureuse expression de Le
Roy, l'immortalit dans la mortalit .
Jamais conditions plus favorables ne furent faites l'huma-
nit par la Nature (i), jamais conditions plus propices au
gnie de l'homme instruit par les livres et les exemples d^s
Anciens, par les observations et les inventions accumules
des sicles, par une longue exprience de toutes choses.
Tellement qu' bien considrer, il n'y eut jamais sicle plus
heureux pour l'avancement des lettres que le prsent : si con-
sidrans la brivet de la vie humaine, nous dlibrions
employer Pestude et industrie entire au vray savoir: d-
laisses toutes curiositez et subtilitez inutiles qu'il est plus
expdient ignorer qu'entendre. Sapience n'a accompli son
uvre, beaucoup en reste et restera, et jamais l'occasion ne
se perdra d'y adjouter. Vrit se prsente tous ceux qui la
veulent chercher, et sont capables de la recevoir: jaoit que
Dmocrite se plaignist qu'elle est cache en un lieu si pro-
fond come un puis, d'o son advis n'est possible la tirer.
Quiconque}^ vacquera bon escient, il trouvera tousjours
besongner. Tous les mystres de Dieu et secrets de nature
ne sont dcouverts une fois. Les grandes choses sont dif-
ficiles, et tardives venir. Combien en
y
a-t-il non encore
redduites en art ? Combien en avons-nous premirement
cogneus en ce temps? Je dy nouvelles terres, nouvelles
mers, nouvelles formes d'hommes, murs, loix, coustumes :
nouvelles herbes, arbres, racines, gommes, liqueurs, fruicts :
nouvelles maladies et nouveaux remdes : nouveaux chemins
du Ciel et de l'Ocan non essayez paravant, nouvelles estoil-
les veues ? Combien en resteront d'autres cognoistre la
postrit? Ce qui est maintenant cach viendra avec le temps
en vidence et s'esmerveilleront nos successeurs que l'ayons
(i) Non seulement la nature n'est pas abtardie, mais elle est plus vigo'j-
reuse aujourd'hui que jamais, les sicles ayant ajout sa vigueur. Elle s'est
plus manifeste depuis la prise de Constantinople par les Turcs, qu'elle
n'avoir faict de long temps, estans les langues et disciplines restitues . (Sym-
pose, Avis au Lecteur, Livre NT!, 182.
j
IDD
ignor. Marc Varron atteste qu'en l'espace de mil ans les
arts furent inventez et augmentez, qui jusques prsent
n'ont est accomplis. Mais si la perfection n'a est encore
trouve, ce n'est pas dire qu'elle ne se puisse trouver. Car
les choses tenues aujourd'huy les plus grandes et plus admi-
rables, ont commenc en quelque saison. Et ce qui est trs
bon n'estoit point paravant, mais est creu peu peu, amen-
dant de temps en temps (i;.
Ainsi, comme s'il voulait rsumer l'enthousiasme, la ro-
buste confiance, les espoirs qui soutinrent et enflammrent
son effort, voici que le sicle s'achve sur une loquente et
magnifique profession d'optimisme. Le trait de La Vicissi-
tude, ou VHistoire accomplie, sont au xvi^ sicle ce qu'au xvm'^
sicle finissant, au sicle de la foi en la perfectibilit humaine,
le Tableau des Progrs de Fesprit humain de Condorcet.
Aprs les luttes mancipatrices, aprs les discussions pas-
sionnes ou sanglantes sur les questions qui intressent la
vie profonde de l'humanit, sur les plus hauts problmes de
la pense, aprs les dcouvertes qui mettent le gnie de l'hom-
me en possession d'un plus grand univers et reculent ind-
finiment les limites de son empire, ici et l, legs suprme
d'un sicle d'assaut et de combat, une protestation de con-
fiance en l'avenir et de foi au progrs indfini de l'espce
humaine.
(i) Vicissitude, ii3, v.
n
CHAPITRE vu/
La fin de la Renaissance.
I. Rsultats de la Renaissance : avnement de la conscience moderne. Ses af-
firmations.
II. Fin des grandscnthousiasmcs antiques et paens de la Renaissance. Le tem-
prament national se ressaisit. Le problme qui se pose au tournant du
sicle. L'orientation nouvelle : la potique de Vauquelin de la Frcsnaye et
de Laudun dWigaliers. Raction contre l'Ecole de i55o. L'inspiration
nationale, moderne et chrtienne. La rforme de l'enseignement par la
Compagnie de Jsus.
III. .Malherbe.
L'investigation, a-t-on dit, en parlant du sicle de la
Renaissance et de la Rforme, avait t rarement aussi in-
dpendante et aussi hardie. Pas une des conceptions du
xvin'= sicle qui n'ait t saisie, retourne, caresse par les
hommes du xvi'^ sicle (i). Les droits de la raison indivi-
duelle dclars suprieurs au consentement universel, aux
dcrets de l'autorit, la force, la tyrannie des ides ad-
mises, partant, la libre investigation se substituant l'ensei-
gnement routinier de l'cole, les mthodes scientifiques
s'laborant, l'horizon intellectuel s'largissant, des points de
vue nouveaux ouverts dans tous les domaines de l'activit
intellectuelle, les ides, les conceptions, les thories sur-
(i) Hanotaux, La Frajice eu 1614, 3q4.

137

gissant de toute part comme l'envi, le gnie humain s'en-
richissant l'infini et, dans l'ivresse de sa force rajeunie,
s'lanant la conqute de l'avenir, tel est, en eftet, le
spectacle que nous offre le xvi sicle, l'ge de la Renais-
sance .
Le besoin de se reconnatre, d'tablir son identit, de se
dfinir, l'induit se comparer aux devanciers. S'il juge sv-
rement parfois le Moyen ge et, par une erreur d'optique
facilement expliquable, incline trop souvent rapetisser
l'uvre des majeurs , opposant avec quelque hauteur
civilisation h grossiret et progrs barbarie, les recher-
ches patientes des rudits, la minutieuse investigation des
historiens patriotes, n'en ont pas moins pour rsultat de
prciser la physionomie des sicles gothiques, de fixer avec
sympathie et justice les caractres de la civilisation nationale
et, ce faisant, d'accentuer en quelque sorte la coupure entre
aujourd'hui et hier. La diffrenciation croissante des ides,
des institutions, des murs, facilite cette identification.
Mais surtout, convertie l'Antiquit, la France a trouv le
meilleur des points de comparaison. Non sans audace, elle
se mesure avec les temps les plus glorieux de l'histoire hu-
maine, et, de mme que de la confrontation des tmoignages
nat, grce l'imprimerie, la critique historique, de l'tude
attentive des civilisations antiques, de la comparaison jour-
nalire du sicle nouveau avec les sicles anciens, se dgage
l'aperception de plus en plus nette du moment prsent.
Le sentiment trs intense que les temps ont chang, que
dans cet intervalle de plusieurs sicles qui spare l'ge
antique des temps actuels, le gnie universel s'est enrichi
d'une exprience qui l'a transform, fortifi, grandi, et
qu'une re nouvelle s'est ouverte pour l'humanit, cons-
quemment aussi la vision de jour en jour plus complte du
rle jou par l'Antiquit dans l'volution totale de l'humanit
et de la place que tient dans l'ensemble historique l'poque
prsente, telles sont, au point de vue qui nous occupe, les
composantes de la mentalit du xvi sicle : les temps no~
dnies, mais aussi la conscience moderne font leur avne-

l5N

Ide de la permanence des forces de la nature : la nature
demeure toujours gale elle-mme travers la dure et^ne
connat ni dcrpitude, ni vieillesse

ide de progrs :
l'humanit, non seulement ne dgnre point, mais va dve-
loppant, accroissant ses forces, renchrissant sur elle-mme,
en dpit des stagnations apparentes, en dpit des priodes
d'arrt, qui ne sont, en fin de compte, dans l'volution histo-
rique, que des priodes de repos et de recueillement dont le
gnie humain sort plus dispos pour de nouvelles conqutes

consquemment, les derniers temps l'emportent sur les


premiers, et l'Antiquit n'est que l'enfance de l'homme uni-
versel dont les temps modernes reprsentent l'panouisse-
ment et comme la splendide et fconde maturit, d'un mot :
ide de la supriorit des Modernes sur les Anciens^ ttWes,
sont les affirmations par lesquelles la conscience moderne r-
pond victorieusement aux partis pris de dnigrement des
louangeurs du temps pass, se stimule et s'encourage. Le
xvi^ sicle formule les ides de progrs et d'avenir qui reste-
ront les articles essentiels du credo moderne
;
il constitue
le capital d'ides que feront fructifier abondamment les si-
cles suivants.
L'tude dtaille des personnalits, des uvres, des grands
courants de pense, nous a montr ces ides s'bauchant.
prenant consistance, se formulant triomphalement en France,
au cours du
xvie sicle. Voici donc un fait bien tabli : point
n'est besoin de passer les Monts et d'aller chercher en Italie
les initiateurs de la France aux ides de progrs et d'ind-
pendance modernes, ni les premiers instigateurs du dbat
entre anciens et modernes (i) qui passionnera les Franais
au xvii'! sicle. Nous les avons rencontres, en France mme,
tous les moments de la Renaissance et, sans nier l'influence
que pourra exercer un livre comme les Penses diverses de
Tassoni (16
12-1620) dont il est sr, au moins, qu'il fut pr-
sent au public franais par Baudoin sous forme franaise,
nous
croyons avoir suffisamment dmontr, quitte recher-
(i) Voir cette thse dans Rigault, 7!^.
1D9
cher plus tard en quelle mesure les ides franaises ont pu
influencer les esprits d'Italie ou inversement les ides italien-
nes les esprits franais, que, franais par ses origines, fran-
ais par ses causes et par son opportunit, le dbat qui se
livre en France entre anciens et modernes est, avant tout,
un phnomne national, une manifestation nationaliste du
gnie franais moderne.
QUe si, jetant un regard en arrire, nous voyons surgir
toutes les poques de Ihistoire europenne, au Moyen ge,
d.ms l'Antiquit, aux temps bibliques
(
i), des ides appa-
rentes, et serions tents de rabaisser au profit de leurs
devanciers lointains le mrite et l'originalit des modernes,
n'oublions ni l'insistance qu'ils apportent les noncer, ni
leur complaisance rpter que le monde ne va pas de mal
en pis, que les sicles anciens n'ont point puis toute la
somme du savoir permis l'humanit, que le plus grandiose
et le plus fcond de la tche humaine reste accomplir, et
qu' leur temps est chu le glorieux privilge de faire avan-
cer l'uvre de progrs bauche par les sicles anciens, ni
l'unanimit des Franais proclamer la flicit des temps
prsents et leur inbranlable confiance en l'avenir. Ils ne
crent point, sans doute, l'ide de progrs. Ils lui donnent
une prcision, une ampleur, une porte nouvelles. Elle cesse
d'tre en quelque sorte une conception isole, et comme la
proprit d'un grand esprit, elle se mle la vie du sicle en
d'innombrables prolongements, elle s'incorpore sa menta-
lit. Elle sort du domaine de la spculation et se fait agis-
sante. Elle devient une ide-mre, l'une des plus fcondes,
les plus riches d'avenir des temps modernes.
Renouveler ainsi une ide, c'est la recrer. Disons plus :
en ce sicle de fougue et d'enthousiasme qui ne saurait em-
brasser les ides sans s'en prendre et se passionner, l'ide
de progrs n'est point seulement pour les humanistes ma-
tire discussion et thorie abstraite. Vivante et pciie,
expression des ambitions et des esprances d'une humanit
(i) Voir Dklvaille, ouvrage cit.
ibo
qui. au sortir du Moyen ge, a retrouv l'allgresse et la foi
en la vie, elle plonge par toutes ses racines dans la mentalit
d'un temps qui professe une confiance illimite en la puis-
sance du gnie humain. Postulat ncessaire des dcouvertes,
des inventions, de l'panouissement de la Renaissance, elle
l'exprime et la rsume toute. De l son tonnante vitalit :
passe la vogue des coles et des formules potiques, refroi-
dies les passions politiques et religieuses, l'ide de progrs
toujours jeune, toujours actuelle, survivra au sicle.
11,
Les deux dernires dcades du sicle, comme l'on sait,
marquent, dans Thistoire de l'Humanisme franais, la priode
critique. Vers i56o, Pasquier dnonant l'imminence de la
crise, crivait: Il me semble que ceste Posie Franoise,
qui depuis dix ou douze ans en

s'insinua entre nous, com-
mence de perdre son crdit (i). On a rpt satit les
causes de cette dfaveur. uvre d'une lite, la rforme po-
tique de i55o n'a intress qu'un public restreint. A ne tenir
compte que des bienveillances qui patronnent la jeune cole :
faveur de Franois P'", faveur d'Henri II, exception faite pour
Marguerite de Navarre, on a l'impression qu'elles se laissent
entraner par le bel enthousiasme des nouveaux potes, plu-
tt qu'elles ne se portent spontanment vers une posie qui
dpasse, en somme, les gots, les habitudes d'un public
courtois, admirateur par inclination de Marot et de Saint-
Gelais. Une fois refroidies les sympathies de commande et
de bon ton que ralliaient la posie humaniste la mode ou
l'exemple royal, le public mondain retrouve le courage de
ses prfrences. Sans doute, il n'ira point jusqu' oublier
entirement ses admirations d'hier. Une connaissance, si
lgre soit-elle, de l'Antiquit, disons : d'une certaine Anti-
quit, fera, ds lors, partie intgrante du bagage littraire
de l'homme cultiv, mais on se dshabitue de considrer les
matres anciens comme les seuls dtenteurs de tout art et de
toute excellence : les cultes dissidents deviennent plus pra-
tiqus que l'orthodoxie antique. Sans doute aussi, la gloire
de Ronsard restera vivace longtemps encore : suivre la
courbe que dcrit sa lgende, de i585 aux premires annes
du xvn* sicle, on ne constate, somme toute, que des flchis-
sements peu sensibles. Mais sa personnalit apparat moins
(i) Lettres, II, 2. 11

102

dominante, au fur et mesure que d'autres formules et
d'autres potes trouvent auprs du public succs et faveur.
Nombreux sont, en etVet, les potes qui prennent tche de
venger Saint-Gelais du discrdit dont le frappa la fortune de
Ronsard : rimeurs de petits riens, foule mdiocre dont se
dtachent deux talents estimables : Desportes et Bertaut. La
vogue envahissante de l'Italianisme vient h point servir le
got du joli, du lger, du badin, du tortill, qui fut et sera
toujours le got du public mondain. L'avnement au trne de
P'rance d'une Italienne inaugure officiellement le rgne de la
posie d'Outre-Monts.
Puis, c'est la raction religieuse qui, favorisant cette dsaf-
fection croissante du public l'endroit de la posie mytho-
logique et paganisante, l'incline vers une posie conforme
ses aspirations nouvelles, posie inspire du Christianisme,
voire puise aux sources sacres. Enfin, le spectacle des
luttes confessionnelles, dsabusant les mes dlicates, les
rattache fortement la religion, les porte la rflexion et
au repliement intrieur, leur communique une habitude de
gravit et de srieux qui leur fait chercher dans l'art avant
tout un enseignement ou un aliment spirituels. Bref, une fois
tombs les grands enthousiasmes paens de la Renaissance,
l'me franaise se ressaisit. La posie dpouille ses vtements
d'emprunt : tout l'eftort des dcades suivantes ira h la rap-
procher de plus en plus compltement du temprament
national.
La voici rejetant successivement tout ce qui, du program-
me de la Pliade, rappelle trop directement l'Antiquit : ode
pindarique, pope homrique ou virgilienne, rglementa-
tion dramatique trop rigoureuse. La stricte orthodoxie de
Jacques Grvin ou de La Taille trouve un contradicteur en
l'auteur de Rgulus^ Jean de Beaubreuil (i583) (i). D'un mot,
(i) Au demeurant pour cause des longs intervalles des temps qui sont en
l'Histoire de Rgulus, tu ne trouveras estrange si, pour la mieux faire enten-
dre j'ay voulu que les cinq actes.... ne fussent estroictement compasss la
forme de quelques tragiques trop superstitieux, qui ont pens qu'il ne falloit
reprsenter en la tragdie aultre chose, que ce qui se pouvoit faire en un
jour, car j'ay recognu... qu'il ne se pouvoit aultrement faire. Joinct que plu-
sieurs doctes personnages de nostre temps versants en pareil subjcct ont us

i63

le gnie franais limine ce qui lui parat trop local, trop
particulier, trop lointain des murs, de la mentalit, des
tendances modernes. Adapter l'art ancien aux exigences nou-
velles, le rendre capable de satisfaire le got d'un public
franais, moderne et chrtien, moderniser l'Antiquit, telle
sera la proccupation des Franais au lendemain des tenta-
tives de Ronsard et de Du Bellay.
Ainsi, l'histoire de la Pliade se clt sur un chec: chec
des formules empruntes la plus pure Antiquit; insuccs
des efforts qu'elle avait tents pour canaliser l'inspiration
franaise et la diriger exclusivement vers les sources anti-
ques; chec des grands genres: au mystre, la tragdie
bourgeoise, la tragi-comdie, la comedia deV arte, va la
faveur du grand public
;
faillite du grand art : l'on prfre
l'ode la faon d'Anacron l'ode sublime de Pindare.
Symplomatique est, cet gard, le renouveau d'intrt que
suscite dans le monde des humanistes la vieille littrature
nationale : Pasquier compare hardiment les vieux potes
franais aux potes antiques et plus d'une fois dclare, en
toute quit, les leur prfrer. L/architecture, et l, revient
aux traditions nationales : un style franais, libr de la suj-
tion antique, s'bauche sous Henri IV. Bref, voici se poser,
nouveau, au tournant du sicle, la question qu'avait, avec
un succs trop peu durable, travaill rsoudre l'cole de
i55o : quelle sera la formule de la littrature nouvelle? O
trouver la source qui alimentera son inspiration ? Comment
concilier le culte des modles antiques avec les justes exi-
gences du temprament franais et les desiderata du gnie
moderne ?
Les retouches que font subir les thoriciens l'idal de la
Pliade, ont, prcisment, pour effet de la moderniser et de
l'accommoder aux tendances nouvelles.
UArt potique de Vauquelin de la Fresnaye dont la compo-
sition s'espace sur un quart de sicle (i574-i6o5), VArt po-
tique de Franois Laudun d'Aigaliers, qui voit le jour vers
de mcsme licence. [An Lecteur.) L'auteur de Rguliis a francise les noms
romains, vu qu'ils ont plus de grce en la Posie Franoise estantz fran-
cisics )).
-
164-
la lin du sicle (iSgj), nous permettent de saisir sur le vif
ces transformations et nous montrent le chemin parcouru
depuis la
Dfense de Du Bellay. Parti de la doctrine antique
et de l'esprit de la Pliade, Vauquelinne craint point de s'en
carter sur un point essentiel : il insiste pour que dans les
lormes antiques le pote moderne verse un contenu moderne :
paenne de forme, chrtienne de sujet et d'mspiration,
c'est ainsi qu'il dfinit la tragdie chrtienne. Il exhorte le
pote cultiver l'inspiration chrtienne :
Si les Grecs, comme vous, Chrestiens, eussent escrit,
Ils eussent les hauts faits chant de Jsus-Christ (i).
Pleust au Ciel que tout bon, tout Chrestien et tout Saint
Le Franois ne prist plus de sujet qui fust faint !
Les Anges miliers, les mes ternelles,
Descendroient pour ouir ses chansons immortelles (2).
Le sage et saint savoir est la fontaine claire,
Et le commencement d'escrire et de bien faire :
Chose que te pourront montrer les hauts escris
De Socrate et Platon o tous biens sont compris.
Et mieux nos livres saints, dont la sainte science
Allume un ray divin en notre conscience.
Qui nous fait voir le vray, qui du faux est cach;
Et le bien qui du mal est souvent empesch
(3).
L'on a dit l'hostilit grandissante que rencontre, au tour-
nant du sicle, la posie ronsardienne dans une des provin-
ces de France les plus loignes de la mtropole littraire
(4),
en Languedoc. Le paganisme de son inspiration, la paenne
insolence de ses comparaisons, apparaissent comme une
insulte la saintet divine. Eclos dans ce milieu, VArt po-
tique finanais de Laudun d'Aigaliers, sans doute, donne
pour substratum ses thories la doctrine de la Pliade.
Pas plus que Vauquelin, pas plus que ses contemporains
franais et mules en posie, Laudun ne songe renier les
ducateurs anciens. Mais il traite avec indulgence la vieille
posie franaise et, loin de lui dnier le droit d'exister modes-
(i) III, 843. Voir aussi 111, 880.
(2) III, 33.
(3)
III, 4o3.
(4)
Dedieu, Laudun d'Aigaliers,
40.

i6^

tement ct des genres antiques, il souhaiterait voir la po-
sie nationale revenir ses sources primitives d'inspiration.
Il admire les Anciens et les rvre comme des modles de
haute perfection, mais il n'estime pas qu'ils aient tir aprs
eux l'chelle de la posie. Si vnrables, si souverains que
soient Homre et Virgile, il n'est ni impie d'esprer les ga-
ler ou les dpasser, ni tmraire de prtendre
y
ajouter. Leur
exprience, l'exprience des sicles postrieurs ne nous ont-
elles pas donn sur eux d'immenses avantages ? Et d'ail-
leurs, il ne les faut pas aussi tant imiter qu'aprs il ne soit
besoin d'adjouster quelque chose de son esprit au surplus,
et ne se contenter pas d'estre gal ou de faire aussi bien
qu'ils ont faict, mais il faut tcher, si l'on peut, a faire mieux,
et considrer que toutes choses tendent leur centre de per-
fection. Or il faut estimer que la posie n'y est pas encore
venue, et qu'il n
y
a point de Potes qui ayent est parfaicts.
Parquoy avec le travail, le naturel et le plaisir, l'on en peut
esprer un parfaict. Il faut croire que d'estre pareil ce n'est
gures, mais qu'il est ays d'estre suprieur un qui peut
estre pareil, et que jamais l'estre ne tient les natures en
pareil estre, comme disent les Philosophes. Mais il faut qu'il
en ait toujours une suprieure et d'ailleurs que pour imiter
seulement, on en peut rien parvenir : car celuy qui suit est
toujours le dernier. Parquoy un Pote qui a l'esprit bon, le
courage vertueux, la hardiesse grande, et l'entreprise bonne,
ne peut qu'il n'excelle et ne fasse dire de la France ce qu'on
a dict de la Grce (i). Aussi se relche-t-il surplus d'un
point de la stricte observance prconise par les superstitieux
de l'Antique. Convaincu, il nous le disait, que la posie,
comme toute chose humaine, est perfectible, il proclame har-
diment que nous ne sommes pas astraincts la loy des
anciens car, outre que ce seroit dnier nature son pouvoir
en luy ostant la puissance de rendre les choses en leur per-
fection, nous debvons suivre tousjours ce que nous voions
estre plus apparent
(2).
Pour animer l'mulation, il
(i) Livre IV, i, De l'Imitation.
(2) Ibid., III, De la Forme, Nature et Dfinition de la tragdie.

lOh

dclare que le Pote doit estre plus ardent dequoy il est
n en une saison commode pour exceller et penser que le
Ciel a attendu jusqu' prsent de donner un tiers ou sup-
rieur ces deux grands Potes, Homre et Virgile, et que
si il leur demeure infrieur, enfin il ne sera rien du tout, et que
le temps ny la priorit ne les favorise point : car c'est une
plus grande faveur h luy de venir aprs eux, pour ce qu'il
peut enrichir ses pomes de ce qui est advenu et devant eux
et depuis eux (i).
Il ragit donc contre les excs du Ronsardisme et de ses
trop zls imitateurs, et, abandonnant l'pope de sujet
antique la Mythologie, bannit dieux et desses de la posie
moderne, relgue Paganisme et Mythologie dans leur empire
primitif. Dsireux d'allger la posie, de la faire sortir des
cnacles et de la rapprocher du public moderne, il en pros-
crit les surcharges mythologiques. Il crit des tragdies chr-
tiennes et des sonnets chrtiens. Il crit une pope fran-
aise. Rien de plus significatif, cet gard, que les modifica-
tions qu'il apporte aux donnes de la. Ffaticiade. Reprenant,
non sans courage, un sujet qui avait t si nfaste au cory-
phe de la Pliade, il le modernise
(2)
et le francise, en
transportant la lgende sur un terrain et dans un temps plus
rapprochs de son pays et de son poque. Les contemporains
ne s'y trompent point. Un de ses admirateurs justifie le
titre de second Homre qu'il lui dcerne en le louant
d'avoir prfr aux faits des Latins et des Grecs un sujet
emprunt aux archives nationales.
A l'Antiquit vient donc s'ajouter, comme lment d'art,
l'inspiration nationale, moderne et chrtienne. Pour em-
prunter une formule heureuse (3i, l'on tend h ressaisir le
sentiment de soi-mme, de son poque, de son pays. Ajou-
tons que ce recul de l'Antiquit ira s'accentuant au fur et
mesure que les mthodes et l'esprit de l'enseignement huma-
niste se verront abandonns et feront place une pdagogie
superficielle et toute formaliste. De mme, en effet, que la
(i) Livre IV, vu, Des conditions que doit avoir le Pote.
(2)
Voir sur tous ces points Dedieu, ouvr. cit, 5i et suiv.
(3)
Lemonnirb, L'art franais sous Richelieu, Sx

167

vie profonde se retire peu peu de l'imitation antique, la
connaissance des langues et des littratures anciennes se fait
d'anne en anne plus rare, plus extrieure, plus convention-
nelle, et la familiarit du public avec les textes classiques
plus mdiocre. Le Roy, bien qualifi par ses fonctions pro-
fessorales pour mettre un jugement comptent, proclame, en
1572,
dans son Discours d'ouverture (i), la ncessit de
travailler vigoureusement au progrs des tudes, dont il
dplore l'abandon. Elles ont besoin cette heure critique
du concours de tous, lves et matres. La fin du sicle les
voit pricliter. Nous sommes loin de l'enthousiasme d'au-
trefois : l'ardeur du bon temps s'teint
;
les coles sont
dsertes, celle-ci surtout qui fut nagure la plus fiorissante
du globe.

A cette dpression qui, par une raction naturelle, succde
l'exaltation des plus belles annes de la Renaissance, il
convient d'ajouter l'tat de dsorganisation oii se trouve
l'enseignement public, s'il est permis d'employer sans ana-
chronisme cette expression trop moderne. L'absence de
rglementation rigoureuse empche une institution comme
celle du Collge royal de produire les rsultats que s'en
promettait l'enthousiasme de ses fondateurs. L'on a signal
l'tat fragmentaire des tudes, l'irrgularit des enseigne-
ments dans le plus moderne des instituts franais de la
Renaissance. La ngligence, l'absence d'organisation trouvent
un auxiliaire dans l'tat de trouble et d'agitation o vit la
France au temps des Guerres de religion et de la Ligue. Le
calme revenu dans les esprits et, la France heureuse, con-
fiante et orgueilleuse, associe la fortune du Barnais, le
pouvoir s'occupe de donner l'enseignement l'assiette et
l'organisation qui lui manquaient hier. Efforts sans lende-
main ! L'on sait le sort des statuts labors par le gouverne-
ment royal : la rforme vient d'ailleurs : dfaut de l'Etat,
l'glise assume la direction des intelligences. Prenant en
main l'ducation de la France, les Jsuites travailleront
reconqurir les mes au Catholicisme en assumant la forma-
tion et la direction des esprits.
(i) Becker, Loys Le Roy, 162.

i68

On a dit ce que la connaissance des langues anciennes
gagna cette diffusion et comment, en un sens, l'organisa-
tion mthodique de l'enseignement, les lacilits offertes par
les Jsuites de s'instruire agrablement, servirent la cause
de l'Antiquit, et continurent l'uvre entreprise par les
humanistes, en mettant la porte d'un public plus vaste
les connaissances jusqu'alors rserves une lite. Habile-
ment adapt aux lins que poursuivait la Compagnie, admirable
moyen de vulgarisation des langues anciennes, l'enseigne-
ment des Jsuites se trouvait, par contre, de par ses mtho-
des et ses pratiques, moins propre dvelopper une connais-
sance approfondie de l'Antiquit elle-mme. Soucieux, avant
tout, de la virtuosit formelle, il accordait l'tude du fond
une importance secondaire. Assigner pour but la lecture
des livres anciens le dveloppement des qualits oratoires,
pneparare veluti solum eloquentiic, perfectam eloquentiam
iiiformar-e. attirer l'attention de l'lve, avant tout, sur les
procds littraires et les particularits du style, rduire au
minimum les auteurs anciens pratiquer, en faisant une
part presque quivalente aux auteurs chrtiens, monder les
textes ou les adapter l'esprit religieux de l'enseignement
par des mises au point opportunes, c'tait en quelque sorte
subtiliser le contenu des livres anciens, le neutraliser, leur
enlever leur couleur et leur originalit, en extrioriser de
plus en plus la connaissance. Matresse de pense, ducatrice
de la raison, instrument de culture intellectuelle et morale,
hier, au temps de la Renaissance, l'Antiquit se trouvait
maintenant rduite au rle, quelque peu subalterne, de ma-
tresse de style et de beau langage. La part minime faite au
grec, la mdiocre importance accorde aux sciences et
l'tude des faits dans la Ratio studiorum^ laissaient le premier
rle au latin dans les coles. La Grce le cdait Rome.
Mais, craignant qu'une intimit trop complte ne ft prju-
diciable la mentalit chrtienne, les gardiens de la Rome
catholique limitaient une familiarit superficielle leur
commerce avec le Romain paen. Ils apprenaient sa langue,
ils ne pntraient ni sa pense profonde, ni son gnie.
Telle l'architecture jsuite, qui, dpouillant le style anti-

i6()

que de son caractre, n'en retenait que les ornements les
plus extrieurs : colonnes ou frontons, les enguirlandait, les
disposait en vue de produire une impression d'lgance un
peu pompeuse et mondaine, la pdagogie de la Compagnie
mondanisait et modernisait l'Antiquit l'usage du
Cour-
tisan .
Une plus grande lgance, plus d'aisance et de matrise
dans le maniement des langues, par contre, une minime con-
naissance du gnie, des murs et de la littrature antiques,
telles devaient tre les consquences d'un enseignement
trop ddaigneux du savoir foncier, trop enclin par thorie et
par politique se contenter de ce minimum d'rudition, de
cette aliqita eruditiorie qui suffit aux besoins de l'homme de
socit. L'enseignement de l'Antiquit gagnait en diffusion
ce qu'il perdait en profondeur. Au lendemain de la Renais-
sance, qui avait substitu les tudes humanistes aux tudes
scolastiques, l'enseignement mondain de l'Antiquit com-
menait sa longue et brillante carrire.
Enfin, avec les reprsentants de la gnration hroque de
i55o, disparaissaient successivement les forces les plus capa-
bles de faire aboutir et fructifier la renaissance de l'Antiquit
si brillamment prpare par le Collge Royal et la Pliade.
La mort de Philibert Delorme (i^yo), Ramus
(1372),
Ron-
sard (i585), Montaigne
(1592),
Henri Estienne (iSgS), d-
couronne la Renaissance de ses chefs. Avec eux, ce ne sont
point seulement des capacits individuelles qui disparaissent.
Apparents par leurgnialit aux uvres antiques, ils avaient
excell en revivre l'inspiration. Ils en avaient, par instinct
et intuition, retrouv la grandeur et la signification profonde.
C'en sera fait ds lors de cette imitation suprieure qui
consiste pour l'artiste nourrir et fortifier son gnie de la
substance des matres, dgager son originalit leur cole,
imitation vivifiante, vivante et gnreuse qui cre l'image
des plus grands. Aboutissant ncessaire de cette faillite
croissante des formules humanistes et du culte de l'Anti-
quit, voici paratre Malherbe.
III
Ce rformateur est un brutal. Sans attnuations, ni nuan-
ces, il rejette froidement l'Antiquit. Ou plutt, procd plus
cavalier, il affecte de l'ignorer. Non seulement toute son
uvre est implicitement, de par ses tendances, une con-
damnation de la manire antique de i53o
;
il s'attaque
directement aux dogmes fondamentaux de l'cole humaniste,
soit qu'il condamne son pdantisme et l'abus qu'elle prati-
que de l'rudition antique : noms propres antiques, mytholo-
gie, vocabulaire antiquisant, soit qu'il fasse profession de
ddaigner ses matres et ses modles, Virgile ou Pindare, et
affiche un superbe mpris pour les Grecs et les Latins et
toute r
Antiquaille ,
les envoyant tous paistre comme
bestes
-i
(i).
Et puis, et surtout, il porte un coup fatal l'Antiquit en
la traitant comme une matire morte, en la dgradant au
rle infrieur de pourvoyeuse d'ornements: dieux et desses
qu'il ravale aux fonctions de figurants dans l'uvre potique,
fables antiques, qu'il abaisse au rang de simples et plats
prtextes dveloppements oratoires, mythologie qu'il
rduit n'tre plus qu'un artifice de style
(2).
Bref, vidant
l'Aniiquit de tout contenu, il n'en conserve que les
apparences les plus extrieures. Ajoutons enfin : proscrivant
les qualits de fougue, de spontanit, qui rendaient si vi-
vante l'Antiquit voque, revcue par les humanistes,
(i) lln'estimoit point du tout les Grecs, et particulirement il s'toit dclar
ennemidu galimatias de Pindare. Pour les Latins, celui qu'il estimoit le plus
toit Stace, qui a fait la Thbaide, et aprs Snque le Tragique, Horace, Ju-
vnal, Ovide, Martial . Racan, Vie de Malherbe (dans uvres de Malherbe,
I, LXX).
(2) Sur la faon dont il entend l'emploi de la mythologie et les conditions
qu'il impose au pote qui en fait usage, voir Brunb^, Doctrine de Malherbe,
iQH et suiv.
]j

lyi
condamnant la gnialit, l'impulsivit, le temprament,
sources uniques de toute inspiration, ce sec et plat rationa-
liste rduit le pote n'tre plus que le metteur en scne
froid et correct d'une Antiquit purement dcorative et con-
ventionnelle.
Dlaissant le chemin de Paros , la posie et l'art fran-
ais s'acheminent travers l'uvre de Malherbe vers l'Aca-
dmisme.
DEUXIME PARTIE
DE RICHELIEU A LOUIS
XIV
Obissant cet admirable instinct de conservation qui,
toujours, au temps mme des pires dissociations, la porta
reconstituer plus forte, plus entire que jamais sa person-
nalit, la France, au lendemain des guerres de religion et des
dissensions de la Ligue, aspire l'ordre. L'unit morale, un
instant compromise, se refait. A la politique, l'habilet des
dirigeants, Henri IV, Richelieu, Mazarin, de lui donner cette
forte cohsion politique laquelle tend spontanment un
pays troitement group, de par sa conformation naturelle,
autour de son centre et, pour ainsi dire centralis gogra-
phiquement.
Guide par l'heureuse toile des Bourbons, la France,
dbarrasse d'une redoutable concurrence, et allge des
proccupations espagnoles par le Tt^ait de Vervins^ reprend
sa marche interrompue et s'avance la conqute de l'hg-
monie europenne. Richelieu travaille raliser le plan auda-
cieux qui assurera pour un temps la France le monopole
de la puissance en Europe. De sa main de fer il brise les
rsistances, qui, au dedans, s'opposent la centralisation
troite que rclament son esprit dominateur et son instinct
d'autoritarisme, et, laissant leur impuissance les pouvoirs
de contre-poids, condamnant l'effacement les rivaux et les
favoris d'hier, loignant les comptiteurs possibles, il assume
lui seul la charge de gouverner la France,
Cette centralisation du pouvoir ne s'accomplit pas sans
d'nergiques rsistances: rsistance des Protestants, rsis-
tance des nobles, rsistance des princes, rsistance de la
famille royale. Richelieu mort, les mcontents redressent la
tte. Les volonts d'indpendance se font plus actives, plus
entreprenantes que jamais. Cependant, travers les rvoltes
i7<'

et les cabales, l'autorit va s'atfermissant. Sur la dfaite des
partis, voici s'lever l'absolutisme de Louis XIV.
Paralllisme frappant, la littrature accuse les mmes
tendances, offre le mme spectacle d'indpendance, d'insu-
bordination et de rvolte. Ici et l aussi, l'autorit travaille
absorber l'initiative individuelle, ramener la diversit
l'unit. Ici et l, mme progression travers les rsistances
individuelles vers l'tablissement d'une autorit souveraine.
Aprs une priode de libre expansion, de bouillonnement et
de tumulte, une priode de rglementation et d'troite dis-
cipline: travers le contrle de l'Acadmie et le Protectorat
de Richelieu, l'art et la littrature s'acheminent vers l'abso-
lutisme d'un Boileau, d'un Le Brun ou d'un LuUi.
Une abondance de production, une varit d'inspiration et
de tendances, qui rappellent les plus beaux temps de la
Renaissance ;
la tradition gauloise, l'influence de l'Italie et
de l'Espagne le disputant l'influence antique; les genres
les plus divers fleurissant cte cte, genres anciens et gen-
res modernes, tragi-com^die et tragdie, inspiration chr-
tienne et posie paenne, posie grave et posie burlesque,
pastorale et roman galant, observation raliste et satire, litt-
rature de salon et littrature bourgeoise
;
en peinture : ins-
piration religieuse et inspiration paenne, influence des
Flandres, influence de lltalie, influence antique, ralisme et
style; les tempraments les plus divers s'panouissant en
dehors de toute rgle, au hasard de l'ducation qu'ils se don-
nent eux-mmes (i); l'art fleurissant dans les provinces et
plongeant par de multiples racines dans le sol national, ces
quelques traits dominants individualisent la physionomie de
la France littraire et artistique dans la premire moiti du
sicle et caractrisent ce que, sans artifice, et sans tomber dans
les classifications arbitraires

une gnration d'crivains et


d'artistes donne la mesure de son originalit, vit et meurt
dans cet espace d'un demi-sicle qui spare le rgne
(i; Voir LiCMONMKH, L'art suus Richelieu, 200 et suiv.
d'Henri IV de l'avnement de Louis XIV

nous appelle-
rons : l'art Richelieu et Mazarin (i).
Cette indpendance, cette varit, n'excluent point une
certaine discipline, mais une discipline librement choisie.
Un peu partout la tendance au libre groupement se fait sen-
tir : compagnies littraires, compagnies artistiques, salons
ou corporations, rassemblent les tempraments les plus
divers. Ici et l, une sorte d'unit s'labore au-dessus des
individualits, sans les contraindre. Talents et personnalits
se rapprochent et se ctoient, sans rien abdiquer d'eux-m-
mes. Un minimum de conventions ncessaires: les quelques
concessions extrieures, que commandent l'usage, le bon tori
et la biensance

voici pour les salons



et pour les cor-
porations l'esprit de corps et les statuts d'organisation, d'un
mot : unit et libert. La France trouve d'elle-mme la for-
mule de sociabilit littraire et artistique, pourrait-on dire,
la plus adquate son temprament.
L'habilet du pouvoir fut de deviner ce besoin de coordi-
nation et de groupement, de prendre en main le mouvement,
de le diriger, et, sans violence, de l'asservir aux fins de sa
politique absorbante et unitaire. Richelieu faisant officieuse-
ment des avances Conrart, c'est l'autorit tendant la main
vers l'initiative individuelle et cherchant, quoi qu'on ait dit,
l'embrigader dans une servitude dore. L'ide n'tait pas
nouvelle, au demeurant. Assembler sous l'autorit royale
les bonnes volonts, que rapprochait seule, jusqu'alors, la
conformit de gots et d'intrts, transformer le groupement
spontan en groupement administratif, tel avait t sous les
derniers Valois le projet du pouvoir. Une compagnie litt-
raire comme VAcadmie de Posie et de Musique d'Antoine
de Baf
(2),
prsente dj tous les caractres des Acadmies
royales du xvii^ sicle : subordination respectueuse et consen-
(i) Descartes -|-
i65o; Cyrano -\-
i635 ; Gassendi
f
i655
;
Pascal
f
1662;
Corneille
(7 1694),
donne ses chefs-d'uvre de i636 i65o environ (Nicomde,
i65i)
;
Racan
-J-
1670 ;
La Mothe Le Vayer
f
1672 ;
Chapelain
\ 1674 ;
Vouet
Y
1649 ;
Lesueur
f
i655
;
Poussin
t
i665
;
Mansart
;
1666
;
Philippe de Cham-
pagne
'{
1674.
(2) Voir Frk.mv. 12
-
I ;,^
--
tic au pouvoir, dsir d'illustrer la nation en travaillant ail
progrs des arts, et, plus immdiatement, de servir la gloire
de la France en glorifiant son reprsentant, le roi
;
intention
nettement exprime de rivaliser avec l'Antiquit, laquelle
l'institution moderne emprunte son nom, nous allions dire
son tiquette et son enseigne.
L'ide de Richelieu fait cole : l'exemple de l'Acadmie
royale, les Acadmies prives surgissent et se multiplient.
Entre l'Acadmie de la vicomtesse d'Auchy et l'Acadmie de
l'abb d'Aubignac, s'tage toute une suite d'Acadmies au
petit pied. Puis c'est la fondation de VAcadmie de Peinture
et de Sculpture^ qui, touffant le vieil esprit corporatif, ta-
blit, au dtriment de l'art, le contrle et la surveillance du
pouvoir (1648).
Tour tour les diffrentes manifestations de
l'activit artistique : danse (166 1
),
architecture
(1671),
musi-
que
(1678),
subiront cet accaparement du pouvoir.
De longues annes de lutte et d'assaut prcdent cette
main-mise de l'autorit sur la littrature et l'art. Le parti
des modernes dfend vaillamment la cause du gnie et s'in-
surge contre l'imposition d'une religion d'Etat qui emprunte
une fausse Antiquit ses dogmes et ses articles. Au nom
d'une Antiquit bien comprise et largement interprte, il
dfend la doctrine de la libre imitation et revendique avec
loquence et dcision les droits de la libert dans l'art.
En face d'un pouvoir de plus en plus accaparant, les caba-
les et les rvoltes de la Fronde artistique et littraire.
CHAPITRE PREMIER
L'avnement de l'Acadmisme.
I. Le pouvoir et la promulgation de la doctrine.
II. L'Acadmisme littraire.
III. L'Acadmisme artistique.
IV. Conclusion.
La France dote par la bienveillance et la libralit royales
d'une institution littraire et artistique, restait au pouvoir
la tche de rendre de plus en plus effective la subordination
de l'artiste h l'autorit. Conscration officielle du mrite, la
dignit acadmique ne pouvait manquer de tenter les ambi-
tions. Telle la noblesse domestique par l'absolutisme du
pouvoir, la littrature et l'art sollicitent comme le plus dsi-
rable des privilges la faveur royale.
Le systme administratif tait cr. Aux thoriciens de
constituer la doctrine. Les statuts de fondation de l'Acad-
mie ne portaient-ils pas que la Compagnie s'emploierait
donner la France une grammaire, une potique et une
rhtorique ? L'tablissement de l'Acadmisme littraire ,
s'il ne fut pas l'uvre officielle et collective de l'Acadmie,
en dpit de ses statuts, s'effectua grce l'initiative d'un de
ses membres command par Richelieu, avec la collabora-
tion officieuse du pouvoir, donc, et nous pouvons ajouter
sans crainte de nous tromper, avec la collaboration morale
d'une bonne partie de la Compagnie. Au lendemain de la

i8

londatioii de l'Acadmie, la Potique du mdecin-acadmi-
cien La Mesnardire
(1639),
rdige, de son propre aveu,
sur l'ordre exprs de son protecteur, le Cardinal, suivie
bientt de la trop fameuse Pratique du Thtre de l'Abb
d'Aubignac, galement rdige par ordre d'en hautiiSy),
venait lixer les principes de la pdagogie officielle que de-
vaient appliquer avec plus de conscience que de bonheur les
mdiocres de la posie et dfendre comme un article de foi
les routiniers de l'cole. Tour tour les diffrentes provin-
ces de la posie se voyaient rduites sous le joug du doctri-
narisme. Aprs le thtre, l'pope [Dissertatio peripatetica
de epico carmin du Jsuite Mambrun (i652), Ti^ait du
Pome pique du Pre Le Bossu
(1671)].
Il n'tait pas jusqu'au
plus lger des genres, celle de toutes les manifestations
artistiques qui semble relever le plus exclusivement du ca-
price et de la fantaisie aile des potes et, de par sa nature et
son but, chapper aux emprises d'une discipline rigoureuse,
le ballet, qui ne devnt lui aussi, matire lourde rglemen-
tation et ne subt le pdantisme de l'cole [Trait des ballets
anciens et tnodernes selon les rgles du Thtre du Pre M-
nestrier,
1682). Voici se constituer en face du gnie crateur
une autorit rivale qui prtend lui imposer son contrle et
sa loi. En posie comme en art, voici s'tablir pour deux
sicles la tyrannie de l'Acadmisme .
II.
Un dogmatisme imprieux fond sur les prceptes d'Aris-
tote et de ses commentateurs les plus orthodoxes, et la pra-
tique des auteurs anciens, une rglementation troite et
minutieuse des procds employer pour le pote, ainsi
pourrait se dfinir l'Acadmxisme littraire.
Dogmatisme ,
disions-nous, ou plutt religion
,
une religion base sur la foi en la divinit d'Aristote, l'lu
de Dieu qui voulut montrer par l'exemple du Philosophe
unique jusques o va l'activit de l'Intelligence humaine
et lui lvla tous les secrets qui intressent la posie. Comme
la religion rvle encore, la religion aristotlicienne se
fonde sur cette ide que la raison individuelle est impuis-
sante dcouvrir la vrit par ses seuls moyens, qu'il est
indispensable, partant, pour le pote, de recourir aux lumires
quasi-surnaturelles de la raison illumine du Philosophe,
Livr sa seule inspiration, le gnie est sujet se trom-
per. Tel Le Tasse et L'Arioste, il prend pour des rgles les
suggestions de sa fantaisie. Appuy solidement sur l'autorit,
au contraire, il s'avance d'une marche sre dans la voie de
la perfection, l'autorit d'Aristote s'entend, car il va sans
dire que, si pour La Mesnardire, il n'est parole aussi sacre
que celle d'Aristote sinon celle de Scaliger, le hros ,
le
plus merveilleux esprit qui ait paru aux derniers sicles,
l'auteur du livre le plus savant et le plus prodigieux
qui ait jamais sollicit l'admiration des doctes, pour un hom-
me d'cole intransigeant, pour un pur comme le Pre
Mambrun, par contre, Horace ou Vida, les commentateurs
Italiens ou Hollandais, ne sauraient prtendre de loin ou de
prs l'infaillibilit rserve par privilge exclusif au Sta-
gyrite.
D'un mot, les Doctrinaires enveloppent dans une mme

l82

condamnation les irrguliers qui prtendent se passer de
toute tutelle et ne reconnaissent d'autre matre que leur
irnie, et les princes des belles lettres Heinsius, Grotius,
Saumaise, Grutre, Pontan, les gardiens naturels de l'ortho-
doxie, qui, faute de vigilance, laissrent pntrer dans le
domaine de la foi les fauteurs d'hrsie . Tel Castelvetro,
que malmne si rudement La Mesnardire, le type de ces
esprits suffisants, qui, dans l'espoir de s'lever par l'abaisse-
ment d'Aristote, se permettent de contredire le matre des
matres, poussent l'audace jusqu' le traiter de sophiste qui
se mle de discourir de choses qu'il n'entend pas, soutiennent
ctfrontment qu'il a formul des rgles incohrentes, que cer-
tains de ses prceptes ne doivent point tre admis, qu'il n'est
pas exact dans l'tablissement des autres, et ne se font pas
scrupule de corriger ses fautes et d'ajouter sa doctrine,
comme si, par insuffisance de science, ou incapacit, il n'avait
point tout dit (i). En d'autres termes, La Mesnardire
reproche au commentateur trop critique d'avoir mis en
doute l'infaillibilit d'Aristote, lgifr de son propre chef,
prtendu corriger et complter l'vangile de toute posie.
'(
Ce sont, ajoute-t-il, peu prs les douceurs dont l'inter-
prte italien rgalle ce divin Esprit, qu'il choque si frquem-
ment qu' peine
y
a-t-il une page dans l'tendue de son
volume, qui ne contienne des doutes ou des oppositions
formelles contre le texte d'Aristote. Je ne suis pas si en-
chant des anciennes opinions que de condamner les moder-
nes, pourvu qu'elles soient de notre ge et n'aient pas deux
mille ans. La raison est de tous les sicles, elle parle toutes
les langues et peut vivre en tous les pays... mais dire la
vrit, nous avons de si belles marques des pntrations
merveilleuses de cet homme extraordinaire en toutes sortes
de sciences, que si nous ne sommes aveugles jusques la
stupidit, nous ne balancerons jamais pour ce qui est des
connaissances entre lui et Castelvetro.
Nous tenons la pense des Dogmatiques. Aristote a crit
si raisonnablement de la potique qu'il faut tre dpourvu de
(i) La Mesnardire, Q.Q.-R.R.

i83

raison pour ne pas suivre ses oracles. Ronsard, Du Bellay,
Pelletier, Baf, les imitateurs libraux, ont eu plutt de
bonnes intentions qu'ils ne les ont ralises. C'est--dire que
le pote de leur choix est celui qui, abdiquant tout jugement
et toute initiative, estime assez faire pour la raison en suivant
les raisonnables propositions d'Aristote et, tel le croyant
de stricte orthodoxie, en cas de conflit entre sa raison et
l'autorit, se dcide, sans hsitation, pour l'autorit du
matre. Si les discours du Paraphraste (Castelvetro) ap-
puys de longues raisons, persuadent son intellect
;
l'autorit
de cet esprit, qui mrite d'tre appel le Matre de Raisonne-
ment troublera sa fantaisie. Elle lui viendra figurer que le
gnie de la Nature est un prodige de savoir qui n'a jamais
eu de semblable dans l'intelligence des arts. Elle lui fera
entendre que si ce puissant esprit dont on choque les opinions,
avoit eu assez de loisir pour en faire voir la justesse par les
arguments indivisibles, dont il foudroie les adversaires en
tous ses autres ouvrages, les raisons de Castelvefo tant
compares aux siennes ne sembleroient qu'un jeu d'enfants,
ou que les songes d'un malade (i).
Accepter docilement la parole du Matre, tel le croyant la
lettre des livres saints, appliquer sans discuter sa doctrine
dont la Potique est l'expression la plus parfaite, se disant
que, servir ce gnie adorable, c'est suivre la raison mme
(2),
que ce serait tre fort tmraire que d'attribuer hardiment
(i) Ibid.
(2)
C'est en ce sens que d'Aubignac peut crire que les rgles du thAtre
ne sont pas fondes en autorit, mais en raison, qu'elles ne sont pas tablies
sur l'exemple, mais sur le jugement naturel . (Des rgles des Anciens.) La
raison s'accorde ici avec l'autorit, de mme que, pour suivre notre comparai-
son, dans le dogme catholique la raison naturelle s'accorde avec la rvlation
pour dmontrer la vrit. Le bon Abb, favori des Ruelles, s'en fait sans doute
accroire quand il se range parmi ces curieux , amateure d'rudition agrable,
qu'il oppose aux rgents inlgants des Collges. Il coquette, comme
l'on sait, volontiers avec la raison . En admettant mme qu'il soit sincre
avec lui-mme, quand i) dnonce les partis pris ractionnaires des routiniers
de Collge et leur attachement servile aux sentiments des Anciens (voir son
projet d'Acadmie dans le Discours au roi, section XI et section XII, et Pra-
tique, IV, dbut), il n'en reste pas moins que toute sa Pratique contredit ses
professions de foi librales et modernes.
-
i84
-
des
opinions chimriques au Matre de la Raison, et d'ac-
cuser
d'ignorance l'esprit le plus illumin qui fut jamais
parmi les hommes, lors mesmes qu'on n'a pas la force de
pntrer ses sentimens (i) , tels sont, en rsum, les articles
principaux de cette Scolastique littraire qui, telle encore la
religion rvle avec laquelle elle appelle naturellement la
comparaison, conclut de l'insuffisance du gnie individuel
la ncessit d'emprunter le secours de celui qui n'ignora
aucun des secrets de la posie, et se fonde, en dernire ana-
lyse, sur cette ide chre aux dfenseurs de toute tradition,
que les audaces du gnie individuel ne sauraient prvaloir
sur l'autorit d'une doctrine consacre par le prestige d'un
nom indiscut et l'approbation des meilleurs esprits. Ce
merveilleux personnage est plus juste que l'arrogance de
plusieurs crivains modernes, qui font gloire de mpriser ce
que les savants et les rois ont galement ador dans les sicles
des disciplines. Mais quand je fais rflexion sur le peu de
connaissances que j'ai acquises par l'tude, et que je vois
luire sur moi les clatantes lumires de ce miraculeux gnie,
qui me semble tre dans le Ciel et confrer divinement avec
ces Intelligences, qu'il nous a si bien figures, alors, certes, je
ressens une vnration profonde pour ce prodige de !a science
et je le crois illumin au-dessus de tous les hommes
(2).

Telle, enfin, la vrit religieuse contresigne par le sang
des martyrs et appuye par le tmoignage des Docteurs et
des Conciles, la doctrine acadmique, fonde sur le plus pur
aristotlisme, emprunte l'exemple des potes anciens sa
confirmation suprme. Ils sont comme le prcdent qui
atteste l'excellence des prceptes formuls d'aprs leurs
uvres par les thoriciens, comme la dmonstration par les
faits de la parfaite justesse de leurs thories.
Si, en effet, comme l'expose le Pre Le Bossu, les arts et
les sciences ont ceci de commun qu'ils sont fonds sur la
raison et que l'on doit s'y laisser conduire par les lumires
que la nature nous a donnes, il n'en est pas moins vrai,
(i) La Mksnardikbe, 187.
{2)Ibid... .V.V.

i85

qu'au contraire des sciences o les lumires naturelles sont
les seules vraies, et les arrts de la raison irrvocables, les
arts dpendent sur bien des points du choix et du gnie de
leurs premiers inventeurs et de ceux qui les ont pratiqus
avec l'approbation la plus gnrale. En l'espce, quelque
part qu'ait pu avoir la raison l'invention de la Potique,
l'on ne peut nier que la pratique des potes ne lui ait fourni
et sa matire et son esprit. Les fondements doivent donc en
tre cherchs, non dans les suggestions de la raison, mais
dans les meilleurs ouvrages des Anciens, et l'on doit s'arrter
ceux dont il est tabli par le consentement unanime ds
sicles qu'ils l'ont le plus heureusement pratique.
Infaillibilit d'Aristote, excellence et perfection absolues
des modles anciens, tels sont donc, en fin de compte, les
deux axiomes sur lesquels repose le dogmatisme des Acad-
mistes. De l l'pret qu'ils apportent dfendre contre le
mpris d'un Castelvetro, par exemple, l'uvre d'Horace ou
de Cicron, d'Homre ou de Virgile, de Virgile surtout, le
merveilleux gnie qui tous les plus excellents esprits qui
ont jamais ador les Muses ont rig autant d'autels qu'au
Dieu mme de la posie. Je ne suis pas si attach aux sen-
timents des Anciens, ajoute le Pre Le Bossu, que j'adore
aveuglment jusques leurs moindres visions. Mais j'ai
toujours estim qu'un esprit judicieux doit se dfier de ses
forces, quand il les veut mesurer avec celles de ces grands
hommes qui ont invent les Sciences, ou qui les ont claircies.
Avant que de les entreprendre, nous devons tre assurs
d'une certitude infaillible, que leurs notions ne sont pas justes,
que leurs principes sont faux, et partant que leurs prceptes
ne peuvent tre bien fonds. Et nous devons le respect cette
grande autorit dont ils sont en possession chez tous les peuples
raisonnables, de nous croire plutt aveugles dans la connois-
sance des choses, que d'estimer lgrement qu'ils aient
manque de leurs lumires dans leurs diverses productions
(
i
).

De l aussi ces actes d'adoration coutumiers aux disciples
prosterns des plus vnrs des matres :
Sans mentir il
(i) Trait,
214.

i86

faut reconnatre que les Grecs sont admirables dans la repr-
sentation de ces deux mouvements de l'me (fureur et
tendresse), les merveilles du thtre et ses principaux orne-
ments. Ou encore : Les premiers crivains savoient mieux
que les modernes l'art de toucher et d'attendrir. Eschyle
et Sophocle sont de merveilleux crivains. Ce qui nous
en reste (des tragiques latins) doit tre lu genoux comme
une relique adorable de cette loquence nerveuse et triom-
phante.

Miracle de la logique ! Ils mesurent la perfection des
modles anciens leur conformit avec les rgles qu'ils
prconisent, et rien n'est plus plaisant que de voir ces Aris-
tarques du bon got en remontrer aux Anciens eux-mmes, et,
tels ces Cicroniens timors qui, non contents de mpriser
la latinit trop mdiocre leur gr des classiques anciens,
passaient au crible la langue mme de l'orateur, exagrer le
purisme jusqu' condamner Euripide comme trop htrodoxe,
trop dangereux ducateur, trop peu capable d'enseigner au
pote moderne les vrais procds du thtre antique (i).
Mais fut-il jamais chtiment plus mmorable inflig l'outre-
cuidance d'un pdant que la plaisante aventure de l'auteur de
la Pratique entran par la rigueur de son systme et
l'effrayante troitesse de sa rglementation condamner, au
nom mme de ses principes, les uvres les moins discutables
de la scne antique ? Retournant contre les Anciens les armes
qu'ils lui fournissaient, il rejette au rang des mauvais potes
Eschyle et Aristophane comme coupables de drglement
et de dsordre !
Voici donc, corollaire naturel, se formuler cette gomtrie
littraire qui, deux sicles durant, restera, aux yeux des
Scoliastes et des Grammariens de la posie, le 7iec plus ultra
de la sagesse potique, se formuler la bonne doctrine qui,
au temps le plus glorieux de l'absolutisme monarchique,
prtendra rgenter souverainement le gnie et lui imposer ses
impratifs.
De La Mesnardire au Pre Le Bossu, la mthode reste la
(i) D'AuBiGNAC, Pratique, 6i, 68.

187

mme. L'on additionne les vnements de l'Odysse et, par
de minutieux calculs runis en tableau, l'on prouve que,
l'action en durant cinquante jours, l'action dans toute pope
ne doit pas, ne peut pas dpasser cette limite de temps (i).
Au Philosophe l'on emprunte cette division des parties qui
est l'essentiel de toute posie. Aprs Scaliger, Ton distingue
dans l'pope deux causes intrinsques : matire et forme,
deux causes externes : la cause efficiente et la fin. L'on dfinit
la faon d'Aristote les parties : matire ou action et ses
qualits : unit, intgrit, causes de l'action, nud et dnoue-
ment, espces d'action, achvement, dure, importance de
l'action
;
forme du pome pique ou narration : parties de la
narration, dfinition du vraisemblable, de l'admirable, des
murs

les anciens repoussent sur ce point la thse des
modernes qui, la suite de Paolo Bni, dclarent prfrer le
hros moderne comme plus chevaleresque aux hros grossiers,
cruels, vicieux, ou imparfaits des Anciens
(2)

machines,
sentiments et expression : descriptions, comparaisons, sen-
tences simples, sentences dguises, etc., etc.
Partant de cet axiome que les prceptes du beau sont les
mmes pour tous les sicles et tous les pays, l'on enseigne
que le premier devoir du pote est de se former le got sur
les prceptes des Anciens, de rendre son jugement rgulier
et de l'prouver sur les ouvrages des meilleurs matres. Et,
sur ce point encore, nul doute permis. S'ils ne lui plaisent
pas, la faute en est son jugement plutt qu' celui des
matres. Trouvent-ils son approbation, il peut tre assur
que son jugement est droit et rgulier et que son gnie,
d'accord avec le raisonnement d'Aristote et la pratique des
potes, est mme de se hasarder sur leurs traces (3). Car, il
va sans dire aussi que la tragdie ne saurait davantage se
passer de rgles que l'pope d'une lgislation rigoureuse et,
si, par exemple, l'on objecte aux Doctrinaires qu'il s'est fait
des Ballets ingnieux et conduits avec jugement, avant qu'il
(i) Voir le Pre Mambrun.
(2)
Voir Le Bossu, Livre IV, Ch. iv et suiv.
(3)
Le Bossu, VI, viii, tin.

i88

V et des rgles, et qu'en vouloir tablir contre la pres-
cription de tant de sicles, c'est vouloir gner ce qui a toujours
t libre, substituer au caprice qui, lui seul, suffisait
jusque-l remplir la tche, une lourde contrainte, et
imposer des lois fcheuses ce qui n'en eut jamais, ils
rpondent avec le P. Mnestrier que, pour avoir de l'esprit,
on ne laisse pas d'avoir besoin d'art et de prceptes et que,
pour vingt ou trente de ces reprsentations qui ont peut-tre
t conduites avec quelque succs par des personnes claires
et de bon sens, il s'en est fait de monstrueuses, particulire-
ment dans les Provinces o le fin et le rgulier ne se trouvent
pas aussi aisment qu' la Cour (i).
Et si, enfin, s'autorisant des progrs accomplis et des
transformations du got au cours des temps, l'on oppose
aux rgles anciennes les rgles modernes comme mieux
adaptes ses exigences actuelles, cette fois encore, ils
rpondront qu'il se peut, sans doute, que les Modernes aient
autant d'esprit qu'en eurent les Anciens et que, dans les
choses qui dpendent du choix et de l'invention, ils soient
capables d'imaginations justes et heureuses, mais que les
rgles nouvelles ne sauraient en rien infirmer celles des
premiers matres, ni servir d'arguments pour condamner un
temps qui diffre de tous points: religion, murs, gnie et
langue, des temps modernes. Il est bien vident, en effet,
dans l'esprit des Acadmistes que toutes les critiques
adresses aux Anciens au nom d'un got plus pur et des
raffinements du sicle, ne sauraient entamer en rien la per-
fection des modles, atteste par le consentement unanime
des Anciens, par l'approbation des sicles.... par le Saint-
Esprit lui-mme, et que le gnie ancien, pas plus que l'auto-
rit de l'Eglise, n'est susceptible de faillir. Nous voulons
qu'Homre et Virgile aient form les moeurs et les coutumes
de leurs Personnages sur les ntres. Nous trouvons de la
bizarrerie en des laons de parler, qui seroient ridicules en
Franois, si on les traduisoit mot mot. Nous trouvons de
grandes bassesses dans les termes de chaudrons et de
(il Trait des Ballets^ i33.

1 8ij

marmites, dans le sang, dans les graisses, dans les intestins
et autres parties des Animaux parce que tout cela n'est plus
que dans nos cuisines et dans nos boucheries, et que ces
choses nous font bondir le cur. Et nous ne prenons pas
garde que tout cela au temps d'Homre et de Virgile, toit
au got du Saint-Esprit mme, qui n'a jamais pu l'avoir
mauvais
;
Que Dieu avoit trs soigneusement ordonn toutes
ces choses Moyse, comme les plus augustes et les plus
vnrables qu'il vouloit que l'on emploit dans la Religion et
dans le culte, qu'il exigeoit des hommes : Et qu'enfin les
Reines, les Princesses et les personnes les plus dlicates
les regardoient avec attention, avec respect et avec vn-
ration (il.
Faisons le dernier pas dans la voie qui ramne h l'antique
et laissant aux potes courtisans et au sexe infrieur
les beaux crits franais, nous conclurons avec le P. Mambrun,
le champion de l'Aristotlisme intgral, que le vrai pome

non content d'appliquer religieusement les prescriptions du
plus pur Aristote, doit, sous peine d'encourir le sort de
Lancelot, de Gauvain, du Roman de la Rose et de Joinville,
que personne ne comprend et ne lit plus aujourd'hui sans
rire, emprunter aux Anciens leur langue qui, seule, lui
assurera la majest et l'ampleur, mais aussi la dure parmi
l'coulement des empires et des sicles : Car aussi long-
temps que fleurira la religion chrtienne, et elle fleurira
jusqu'au dernier jour de l'Univers et jusqu' la fin de toute
chose, la langue latine restera vivante. C'est pourquoi mieux
vaut crire en latin qu'en franais.
Croyance en l'infaillibilit d'Aristote proclam divin et
en la ncessit pour le pote de subordonner en tout sa raison
l'autorit du
maitre de la raison , la raison s'accordant
avec le consentement des sicles prouver la vrit de sa
doctrine
;
croyance en la perfection des modles anciens,
Virgile, Homre, Cicron et Sophocle constituant des absolus
valables pour tous les temps et tous les pays
;
croyance en
la ncessit et l'efficacit souveraine des rgles, les rgles
(i) Le Bossu, Livre VI, Chap. viii.

1()0
anciennes tant en quelque sorte les canons du beau et
comme telles, les seules capables de guider et de soutenir le
gnie,, tels sont, en rsum, les fondements d'une doctrine
qui, faisant abstraction des contingences et ngligeant l'his-
toire, ne s'arrte point devant les extrmes consquences
d'une logique rigoureuse et n'hsite point prfrer l'idiome
ancien la langue moderne, comme seul susceptible d'assurer
l'uvre du pote cette ternit, cette universalit qui la
rendent contemporaine de tous les sicles.
L'on comprend l'aveu de fiert qu'arrache au plus repr-
sentatif des Acadmistes le spectacle de
1'
hrsie moderne
si doctoralement combattue et, apparemment du moins,
touffe sous l'amoncellement des gloses et le poids de la
lourde rglementation scolastique : C'est la gloire de la
France d'avoir achev de rgler tous les Beaux-Arts. Nous
avons depuis vingt ans des dissertations savantes de la
Pratique du Thtre, du Pome pique, de l'pigramme, de
l'Eglogue, de la Peinture, de la Musique, de l'Architecture,
des Armoieries, Devises, nigmes, Emblmes, Histoire,
Eloquence. Toutes les sciences s'expliquent en notre langue,
les Grecs et les Romains la parlent, et quelque spirituels
qu'ils aient t, ils n'ont jamais eu des Ballets ni si justes,
ni si ingnieux, que le sont quelques uns des nostres (i).
(i) Mnestrier, Des Ballets..., 5
III,
La doctrine artistique trouva son D'Aubignac en Frart
de Chambray, l'auteur du Parallle de l'Architecture antique
et de la moderne (iGSo) et de Vide de la perfection de la
Peinture (1662).
Personnage officiel, charg par M. des Noyers, secrtaire
d'tat et surintendant des btiments du Roy de diriger l'Aca-
dmie nouvellement fonde par l'autorit royale, il avait
sjourn Rome (i) o il avait frquent Poussin, et en avait
rapport, tmoignages concrets et tangibles de ses admira-
tions, de nombreuses sculptures et moulages des plus fameux
antiques : mdaillons de l'Arc de triomphe de Constantin,
chapiteaux de la Rotonde, bas-reliefs de la colonne Trajane.
Modles imiter et moyen d'en imposer la stricte obser-
vance, il avait en mains tous les instruments d'une pdago-
gie officielle. Manquaient les prceptes, entendons par l les
prceptes d'un enseignement autoritaire et rigoureux: une
srie de publications, nous avons nomm les principales,
ajoutons-y : la traduction du Trait de la Peinture de Lo-
nard de Vinci (i63i), allaient, renchrissant sur l'enseigne-
ment d'un Vinci, ou d'un Junius, doter la France d'un ensei-
gnement d'Etat aussi absolutiste en son genre que devaient
l'tre, quelque dix ans plus tard, l'autoritarisme de Louis XIV,
l'absolutisme religieux d'un Bossuet, ou la royaut littraire
d'un Boileau. Rapprochs de tel ou tel passage des lettres de
Colbert au Directeur de l'Acadmie de Rome
(2),
les traits
(i) Ddicace du Parallle.
(2)
Colbert Coypel (lyS): Je doute fort qu'il fust avantageux pour l'avan-
cement de leurs estudes (il est question des lves de l'Acadmie de Rome),
de leur permettre de faire des figures de leur dessin, et il vaut beaucoup
mieux qu'ils continuent de travailler sur l'Antique. Je me remets nanmoins
vous d'en juger suivant leur capacit
;
mais si vous jugez qu'ils puissent
faire quelque chose de leur chef, il sera bon que vous m'envoyiez leurs des-

nyi

de Frcart de Chambray prennent toute leur signification. Ici
et l l'ingrence de l'autorit dans les minuties et les dtails,
le contrle administratif prvenant les vellits d'indpen-
dance, une volont imprieuse imposant la direction au got,
l'intelligence, la main de l'lve. Copier l'antique, tu-
dier l'antique, s'en tenir scrupuleusement l'antique et aux
meilleurs matres qui l'ont imit, ce refrain habituel de la cor-
respondance officielle est comme l'cho des prescriptions du
thoricien. Ce qui est conseil ou constatation chez Durer ou
Aminci,
ces artistes de race, ces grands esprits libres, devient
sous la plume des Acadmistes impratif catgorique et pres-
cription sans rplique. Le peintre doit, l'architecte doit....
L'on songe Scaliger catchisant l'apprenti-pote, le disci
pie d'Aristote et de Virgile. Sans doute, Chambray emprunte
Junius, le comptiteur des Anciens, la substance de son
enseignement, ses classifications, sa dfinition des cinq par-
ties de la peinture,

rappelons-nous les classifications et


les dfinitions de la potique scaligrienne, de Mambrun ou
du Pre Le Bossu, mais il rend plus troits et plus tyran-
niques les principes du De Pictura.
L'imitateur vrai, raisonne Junius d'aprs les Anciens (i),
est celui qui rpugne tout esclavage, recherche ce qu'il
y
a
de bon en chacun, se disant que les modles les plus parfaits
ont aussi leurs tares, que les Anciens ont t hommes et
sujets se tromper, que les arts ont eu des dbuts modestes
et ont profit du temps et de l'exprience des sicles, qu'imi-
ter c'est perfectionner, qu' l'imitateur clair, enfin, il est
permis de rivaliser avec ces matres et d'esprer les surpas-
ser. Chambray, lui, est l'homme d'un seul matre et d'un
seul modle : le modle antique. Comme pour bien marquer
l'esprit et la tendance de sa doctrine, il a soin d'annoncer,
dans VAvant-propos de son Parallle., qu'il est l'ennemi des
libertaires, de tous ceux qui estiment qu'il est prfrable de
sins, afin que je les puisse voir et vous en mander mes sentiments. ))(Corr., t. 1.
48.)
Voir galement (tome I, 117 et 178) une lettre de Colbert et une lettre de
La Teulire, parfaits chantillons de tutelle administrative.
(i) JuNiLs, Ch. I,
8; Ch. II
;
Ch, III,
5, g
6 (la nature ne traite point
les Modernes en martre)
7, 8, etc.

HJO

chercher produire quelque chose qui n'ait point encore t
vu, proclament que l'esprit est libre, que les Modernes ont
autant de droit d'inventer et de suivre leur gnie que les
Anciens, sans se rendre leurs esclaves, veu que l'art est une
chose infinie, qui se va perfectionnant tous les jours, et s'ac-
commodant l'humeur des sicles et des nations, qui jugent
diversement, et dfinissent le Beau chacune sa mode. Ces
thses essentiellement modernes : perfectibilit du got,
variabilit du concept du beau suivant les temps, Chambray
s'appliquera les rfuter. Il dmontrera que l'art a dgnr
depuis les ges hroques de l'Antiquit

qu'il n'est d'art-
possible, ni permis en dehors du canon fix par les Anciens

qu'il n'est d'autre remde la corruption prsente de l'art que


la proscription impitoyable de tout ce qui est moderne et
nouveau, le retour pur et simple aux modles, aux rgles, aux
canons anciens. La doctrine de Chambray, on le voit, est
simple : son archasme savant n'admet ni moyens termes ni
nuances.
Une prdisposition native de la race, le plus beau climat
de la terre, un air pur, une lumire douce et subtile qui illu-
minait les esprits, et leur donnait une telle nettet qu'ils
voyaient naturellement les choses que nous dcouvrons
peine aprs de longues et pnibles tudes, ces conditions
essentiellement favorables expliquent cette merveille unique
dans l'histoire des temps : l'existence d'un art si achev que
tout ce que nous en lisons dans les historiens anciens nous
paratrait incroyable, si leur bonne foi ne nous tait prouve,
s'il ne resiait des traces visibles de ce qu'ils nous racontent.
Avec l'invention du Corinthien, le divin ordre ,
l'ordre
des ordres , la fleur de l'architecture , l'architecture anti-
que atteint son maximum. Les trois ordres grecs ne sont pas
seulement le succdan de toute la beaut concevable, mais
ils puisent la dfinition de l'architecture, n'y ayant, axiome
incontestable, que trois manires de btir : la solide, la
moyenne et la dlicate, qu'ils expriment parfaitement et com-
pltement. C'est dire que le toscan et le composite, ces for-
mes drives, ne sont qu'une altration regrettable, l'inven-
tion maladroite et condamnable d'un got dcadent. Ainsi
va l'architecture, se corrompant, au fur et mesure qu'elle
s'loigne de son archtype. S'affranchissant de la tutelle des
Grecs, les ouvriers
^>
gothiscnt leur caprice une infinit
d'ordres, qu'ils font passer sous le nom de composite .
L'amour de la nouveaut conduit au libertinage. Dernier
terme de la dcadence : nos petits matres la mode n'esti-
inent que l'accumulation des ornements de toutes sortes,
sans choix, ni discrtion, sans rapport avec le sujet ni con-
venance. Ils rservent leurs suffrages tout ce qui est irr-
gulier, tortill et pompeux. L'on contrefait les colonnes : ce
n'est pas assez d'en modifier le chapiteau et la base, l'on en
transforme le ft, car maintenant, c'est un trait de maistre
de faire une tige de colonne torse ou entortille d'anneaux,
ou de quelques ligatures capricieuses, qui les font paroistre
remastiques et restaures. Enfin on peut dire que la pauvre
Architecture est mal traicte. Mais il ne faut pas en imputer
le plus grand reproche nos ouvriers Franois
;
car les Ita-
liens sont maintenant encore plus licentieux, et font bien
voir que Rome a prsentement ses modernes, aussi bien que
ses antiques (i).
Mmes abus, mme dcadence dans le domaine de la pein-
ture. Ignorance chez ceux qui jugent, ignorance chez ceux
qui excutent. Faut-il, aprs cela, s'tonner de l'tat d'inf-
riorit o vgte la peinture de notre temps ? La peinture
est tombe aux mains des manuvres et des dilettantes. Le
libertinage triomphe. Du grand art ancien il ne nous
reste plus que l'ombre et le fantme.
Et pourtant, jamais conditions ne furent plus propices
l'closion de grandes uvres. Les lettres et les sciences ont
progress et sont plus perfectionnes qu'elles ne le furent en
aucun temps. Les protecteurs, lesamisdesartistes sont lgion.
Avantage inapprciable : l'inve-ntion de la peinture l'huile,
la dcouverte de nouvelles couleurs et de nuances multiples,
facilitent la pratique de cet art dlicat. Que nous manque-
t-il donc pour rendre h la peinture son clat primitif et la
remettre en sa perfection ? De revenir, l'exemple de l'his-
(i) Fin de l'Avant-Fropns du Parallle.
-
193
-
toire nous l'enseigne, aux prceptes et l'tude des Anciens.
Raphal, le type du peintre parfait, Raphal, le matre
judicieux ,
l'artiste exact
,
qui a su le mieux disposer
les parties suivant les lois de l'ordonnance et de la perspec-
tive, satisfaire aux cinq parties fondamentales de la peinture,
raliser d'une faon sensible et agrable aux yeux mille
intentions profondes, mille et une penses caches (i), nous
est la meilleure preuve qu'instruit l'cole des Anciens, le
peintre moderne est capable de rivaliser avec la perfection de
ces matres augustes. Et l'auteur de louer dans les uvres
du prince des peintres, non pas seulement la y( gentillesse
,
l'invention noble et potique, la dcence, la grce souriante
et dlicate, mais la parfaite et sage imitation des rgles
antiques, la soumission respectueuse aux modles, d'opposer
l'art savant et naturel de ce digne continuateur des
Matres, le barbare, le fanfaron de la peinture, le mo-
derne Michel-Ange, le mauvais ange de la peinture
^)
qui prit tche, semble--il, de paratre rude et mal plai-
sant, tant il exagre la musculature de ses personnages, tant
il les dforme par d'extravagantes contorsions, par de sottes
et ridicules grimaces. Bref, Raphal, Vinci et Jules Romain

Frart De Chambra}^ salue galement en Vinci, l'auteurdu


Trait^ et en Romain, le disciple de Raphal, les dignes conti-
nuateurs des Anciens

sont les Protognes et les Appelles
des temps modernes, et l'auteur de Vide de la Perfection
les proclamerait volontiers les gaux des Anciens si le sen-
timent de la vnration qu'il doit ces Matres ne venait
propos arrter ses effusions et lui inspirer de subtiles res-
trictions. Enfin il paroist visiblement que cela (un cdre
dans la Descente de Croix] est mis icy avec un raisonnement
si judicieux et si transcendant, que d'un tel eschantillon, on
peut conclure l'avantage de nostre rare Peintre Moderne,
qu'il est vritablement digne de la mme gloire qu'on a
donne aux plus clbres de l'Antiquit, puisque ces ouvrages
(i) Voir, soit dit entre parenthses, l'analyse que fait De Chambray, du
Jugement de Paris et la profonde symbolique, les arrire-penses quasi-mys-
tiques qu'il prte Raphal. Il a voulu faire voir que... ; tel dtail veut
dire n etc. Ide de la Perfection de la Peinture, 2^-28.

!()()
luoiisircnt le mcsmc Gnie qu'on admiroit en ceux de Ti-
nianthe (i). Comme certains pourraient croire cependant
qu'il met Raphal sur le mme rang que Timanthe, si,
crit De Chamhray, prenant le sens de cette Proposition h
la rigueur, ils s'imaginoient que ma pense fust de mettre
entre ces deux Peintres une telle galit de mrite et de
suffisance, que je leur donnasse le mesme rang , il a soin
d'ajouter : Il faut donc que je m'explique l-dessus, et qu'on
sache premirement, que quelque estime que je tesmoigne
pour Raphal, mon sentiment est toujours de rendre une
grande dfrence ces Illustres Anciens pareils de Ti-
manthe, et de croire que les Peintres de nostre Sicle
leur sont infrieurs
;
et puis je veux infrer de l, pour la
recommandation de Raphal, qu'ayant sceu trouver mieux
que les autres, le chemin que ces grands Maistres avoient
tenu, et qu'estant n avec un gnie pareil au leur, il est non
seulement parvenu au premier rang des Modernes, mais
encore il semble qu'il se soit comme incorpor dans la mesme
secte de ces vieux originaux de la Peinture, qui nous ont
laiss de si glorieuses Ides de leur excellence dans les m-
moires des historiens
(2).
Et, aprs avoir distingu les imi-
tateurs intelligents, qui, tel Jules Romain, peuvent se com-
parer l'original, des simples copistes, il conclut : C'est
par cette route que Raphal et Jules Romain ont non seule-
ment devanc tous les autres Peintres de leur Sicle, mais se
sont rendus en quelque faon comparables aux plus fameux
de l'Antiquit
(3).

Comme preuve de la toute-efficacit du retour l'antique,
l'auteur de Vide de la Peiuliire cite le plus ancien des
peintres modernes : Poussin, l'auteur des Sept Sacrements^
digne pendant du fameux chef-d'uvre de Timanthe, le
Sacrifice d'Iphignie^ que les Anciens nous dpeignent
comme le plus ingnieux et le plus parfait tableau de l'Anti-
quit. Poussin, entre les peintres modernes, est un autre
Timanthe, prononce De Chambray. Rgularit des procds
(
I
;
Ibid
,
Hi.
(1) Ibid., 3.
(3; Ibid.,
8.J.
.1

107

et conformit de l'uvre aux prceptes des thoriciens, nou-
veaut des inventions, noblesse des ides, savante et judi-
cieuse observation du costume, force des expressions. Poussin
rassemble toutes ces qualits des grands gnies de l'Anti-
quit entre lesquels il auroit tenu, mon avis, un des
premiers rangs, puisque nous voyons communment dans
ses Ouvrages toutes les mesmes parties d'excellence que
Pline et les autres ont remarques dans leurs Appelles,
Zeuxis, Timanthe, Protogenes (i).
Chambray admire Poussin quoique moderne. Il l'admire
pour les ressemblances qu'il prsente avec les Anciens, et l'a
conformit de son oeuvre au canon du beau tabli par les
thoriciens d'aprs l'Antique, c'est--dire qu'il est, lui aussi,
pour la rgle contre le caprice, pour l'tude contre le talent
superficiel, pour l'autorit contre l'initiative individuelle.
Arrire les prfrences de chacun ! Il n'est d'autorit souve-
raine en matire d'art que l'autorit reconnue des Matres
anciens. Je parle seulement ceux lesquels n'ayans point
encore l'imagination proccupe, ont le jugement beaucoup
plus libre et mieux dispos au discernement de ces beautez
excellentes et origmales de l'Architecture antique, qui ont
est reconnues durant tant de sicles, confirmes par tant
d'exemples, et si universellement admires (2).
Qu'il s'agisse
d'architecture ou de peinture, le prcepte donc reste le m-
me : hors des Anciens, point de salut. Parce qu'il est trs
important de donner cette premire teinture aux jeunes esprits
et les former de bonne heure ces ides, je leur propose
tousjours d'abord les mesmes modles, que ces grands gnies
nous ont laissez comme les guides et boussole du chemin
de l'art, pour les sauver du penchant qu'ils ont naturelle-
ment la nouveaut, qui est l'cueil et le prcipice de la
premire inclination des esprits Franois, lequel estant une
fois pass, la raison commence en prendre la conduite, et
leur fait voir les choses de la bonne sorte, c'est dire par
leurs principes, sans quoy il n'est pas capable d'en acqurir
(i) Ibid., 123.
(2) Parallle,
97.

iqS

i]u'une trs mdiocre et trs imparfaite connoissance Or,
pour peu qu'on ait ide de cette haute manire des antiques,
et de la grandeur de leurs penses, on remarquera inconti-
nent la bassesse et l'ineptie des compositeurs modernes, les-
quels parmy tant d'exemples de l'incomparable et unique
Architecture des Grecs, qui fut l'ornement et la splendeur
de l'ancienne Rome, dont les ruines et les seuls vestiges la
rendent encore auguste par-dessus toutes les villes du monde,
ces esprits mesquins, demeurans pauvres, au milieu d'une
si riche abondance et quittans le droit chemin, que ces grands
maistres leur ont ouvert, prennent une route dtourne pour
aller aprs un avorton de l'Architecture, ou plustt le mau-
vais gnie de l'art, qui s'est venu introduire entre les ordres,
sous le nom de Composite, et la faveur de l'ignorance, et
de la folle prsomption de je ne say quels petits nouveaux
Architectes, qui en ont fait leur marotte, et l'ont habill en
tant de modes bizarres et capricieuses, qu'il est devenu une
chimre, et comme un Prothe, qu'on ne sauroit avoir arrest
sous aucune forme (i). EtChambray de proscrire ornements,
fantaisies, gentillesses, colifichets, tous les agrments dont
l'imagination des architectes modernes a enrichi, vari
(2),
compliqu, enguirland les lignes svres de l'architecture
ancienne, de rejeter ce qu'il appelle l'architecture pour petits
matres . Tant de dogmatisme impose, tant de duret dcon-
certe. On dirait un Inquisiteur condamnant au bcher des
livres factieux. Il seroit donc, mon avis, ncessaire pour
le bien de l'art, et pour l'honneur de l'Architecture, d'estouf-
fer ce monstre, et de redonner un autre nom plus sortable...
ces excellens profils qu'on trouve en quelques antiques de
grande manire
(3).
Proscrivons le nom, mais aussi ban-
nissons la chose. Mettons fin la licence effrne qui rgne
(1)
ibid.,
97.
(2)
Maintenant c'est comme une mode, ou plustost une manie universelle,
de n'estimer beau que ce qui est tout remply et surcharg d'ornemens de
toutes sortes, sans choix, sans discrtion, et sans convenance ny l'ouvrage,
ny au sujet... Voir les exemples qu'il donne {Ibid., 80 et suiv.) Il pense ma-
nifestement l'an surcharg des Jsuites. De Chambray a, du moins, le sen-
timent trs vif de la beaut antique, disons plutt romaiqe.
(3;
Ibid.,
98.

100

aujourd'huy parmy nos compositeurs de Composites, laquelle
ne change pas seulement le rang des ordres, mais va ren-
versant tous les principes, et sappant les fondemens de la
vraye Architecture pour en introduire une nouvelle Tra-
montane plus barbare et moins plaisante que la Gothique.
A quoy il suffit de rpliquer pour la confusion de ses inven-
teurs, qu'il n'est pas question un Architecte d'employer
son industrie et son estude trouver de nouveaux ordres,
pour donner du prix ses ouvrages, ny pour se rendre habile
homme, non plus qu' un orateur, pour acqurir la rputa-
tion d'estre loquent, d'inventer des mots, qui ayent encore
jamais est dits, ny un pote, de faire des vers d'une autre
cadence, ou d'autre mesure que l'ordinaire
;
cette affectation
estant purile et impertinente :

s'il arrivoit par occasion
qu'on voulust prendre quelque libert semblable, il faut que
ce soit si propos, qu'un chacun en voye incontinent la
raison (i) . Bref, faisons trve l'invention et la nou-
veaut, ces manies du temps. Bornons la licence varier
le chapiteau, et, pour le reste, forts de cet axiome que l'ar-
chitecture, telle que l'entend l'auteur, est si jalouse des
libertins, qui ont la tmrit d'oser corrompre la forme de
ses profils par leurs capricieuses inventions, qu'elle ne per-
met aucune entre la nouveaut
(2) , rtablissons pure-
ment et simplement l'architecture dans son tat originel et
dans ses vrais principes. Restaurons l'architecture rgulire,
et, pour ce, accordons aux thoriciens modernes Scamozzi,
Serlio, Vignole, Alberti, le crdit qu'ils mritent, c'est--dire
(i) Ibid.,
98.
(2)
A peine mesme trouverait-on maintenant un Architecte qui ne ddai-
gnast de suivre les meilleurs exemples de l'antiquit
;
ils veulent tout composer
leur fantaisie et pensent que l'imitation est un travail d'apprentif; que pour
estre maistres il faut ncessairement produire quelque nouveaut : pauvres
gens qu'ils sont, de croire qu'en fantastiquant une espce de corniche parti-
culire, ou telle autre chose, ils ayent fait un ordre nouveau et qu'en cela
seulement consiste ce qu'on appelle inventer, w {Avant propos.) Un peu plus
loin, Chambray crit l'adresse de ces petits esprits : Leurs ides sont
tellement basses et disgracies, qu'elles ne produisent rien que des mascarons,
de vilains cartouches et de semblables grotesques ridicules et impertinentes
dont l'Architecture moderne est toute infecte. L'amour de la nouveaut est
insparable, estime Chambray, du mpris des rgles, du Libertinage .

2 00

consultons-les avec prudence. Palladio mis part, les meil-
leurs, en effet, n'ont point su comprendre la vraie architec-
ture antique (i). Il n'est pas jusqu' Philibert Delorme, dont
on et attendu pourtant plus de rgularit dans le dessin et
un meilleur got, qui n'ait mal interprt les Anciens.
Ce
bon homme, quoy que studieux et amateur de l'Architecture
antique, avoit nantmoins un gnie moderne, qui luy a fait
voir les plus belles choses de Rome, comme avec des yeux
gothiques. En d'autres termes, dpouillons notre got,
notre personnalit, nos habitudes, purgeons nos yeux,
dshabituons-les des plaisirs qu'ils trouvent aux uvres mo-
dernes, plaisirs laits de prvention, et bons pour les sots. Le
rgne de la fantaisie individuelle n'a que trop dur, cha-
cun abondant en son sens et se faisant une beaut sa
mode . Effaons de notre histoire les quelques sicles de
barbarie, o nous ignormes les Anciens. Reprenons le droit
chemin de l'Architecture
(2).
Ramenons sur notre sol l'art
de Rome et d'Athnes et, revenant la lettre de Vitruve, le
matre des matres, nous ferons refleurir et renatre, pour
ainsi dire, de nouveaux antiques.
(i) Chambray appelle les crits modernes une terre remue de frais et un
mauvais fond, sur quoy, on ne peut bastir rien de solide .
(2)
Ce n'est pas ma pense d "aller la nouveaut, au contraire je voudrois,
s'il estoit possible, remonter jusqu' la source des ordres, et
y
puiser les images
et les ides toutes pures de ces admirables maistres, qui les avoient inventez
et en apprendre l'usage de leur propre bouche. Voulons-nous bien faire,
ne quittons point le chemin que ces grands maistres nous ont ouvert, et suivons
leurs traces, avouant de bonne foy que le peu de ces belles choses qui pass
jusques nous est encore de leur propre bien. (Avant-propos.)
IV.
Une imitation scrupuleuse de l'Antique, non point cette
imitation qui consiste retrouver l'me de l'Antiquit, mais
une imitation superficielle et pdantesque qui borne ses efforts
reproduire les procds des matres, non point l'imitation
qui recre, mais l'imitation qui copie, partant, l'abus de la
rgle et la manie du prcepte : en art, les attitudes, les
expressions, les gestes mathmatiquement rubriques, en
littrature, les parties distingues avec un soin mticuleux,
les diffrents lments du discours, du pome, de la tragdie,
dfinis avec la plus minutieuse prcision, ici et l une troite
rglementation touffant toute libert, paralysant l'origina-
lit, excluant l'imprvu, condamnant l'essor, le caprice, la
fantaisie, l'inspiration confondue avec la connaissance des
rgles, le savoir antique tenant lieu du gnie crateur, les
exigences, les aspirations du got moderne systmatique-
ment ignores ou condamnes, tel est, en raccourci, ce que
nous avons appel VAcadmisme littraire et ar^tistique. L'on
devient pote par l'tude des rgles , crit Chapelain. La
cration potique et artistique ainsi comprise n'est plus que
l'application des bonnes recettes, l'art ainsi pratiqu, le
triomphe du mtier et du tour de main. L'artiste, suivant la
bonne formule, ce n'est pas Phidias faisant saillir d'un coup
de pouce gnial les contours de sa Minerve, mais le laborieux
praticien reprant au compas l'bauche du matre, et repro-
duisant servilement l'uvre du gnie.
Imitation de l'Antiquit, disions-nous. Est-il besoin de
l'ajouter? L'Antiquit pour l'Acadmiste n'est plus ce monde
jeune et vivant qui blouissait l'imagination d'un Ronsard,
hantera de ses visions passionnes et plastiques l'imagination
de Chnier, inspirera Goethe cette nostalgie irrsistible qui
le poussera vers les rives de la Sicile cherchant avec son
02
me la terre des Grecs , rconfortera au milieu de leurs
rancurs Leconte de Lisle et Flaubert, leur fera oublier les
laideurs du sicle bourgeois, et les cupides agitations de
l'industrialisme moderne. Vnus ne sort plus de l'onde,
blouissante et radieuse. Une sorte d'archologie de muse,
pratique par des studieux dpourvus de tout sens de l'art, a
pris la place de la contemplation vivante du modle ancien.
L'tude littraire de l'Antiquit livresque, non pas mme de
toute l'Antiquit, mais de quelques auteurs, les potes et les
orateurs, sans doute, mais surtout les auteurs de Potiques^
l'tude toute scolastique et machinale, elle aussi, d'un art de
seconde main : l'Antiquit romaine reprsente par quelques
uvres honntes de plastique et d'architecture, bref l'appren-
tissage machinal impos au pote et l'artiste en dehors de
toute tude personnelle et directe de la ralit, en dehors de
tout contact immdiat avec la vie, en voil assez pour expli-
quer la dsesprante impersonnalit, le vide, la froideur
compasse d'un art et d'une posie qui, sur des motifs connus,
ne font que rpter d'ternelles et monotones variations, l'art
de pastiche qs poet minores et des manuvres de la pein-
ture et de la sculpture du xvii^ sicle. Rappelons-nous, enfin,
l'troitesse d'une esthtique qui, mprisant les droits de
l'esprit crateur, lui interdit toute chappe vers des horizons
nouveaux, rogne les ailes au pote, emprisonne l'artiste dans
le cercle troit des ides admises et des formules consacres,
et les astreint la pratique strile d'une gomtrie pdan-
tesque, et nous comprendrons l'trange aberration d'une cole
qui, assignant au gnie franais moderne comme tche
suprme de recommencer l'uvre d'une poque lointaine et
d'une civilisation disparue, fonde sa doctrine sur un anachro-
nisme fr), abaisse jalousement ses ambitions au niveau d'un
idal inactuel et rtrograde. La collaboration du pouvoir
l'laboration et l'avnement de l'Acadmisme, achve d'en
prciser la signification et l'importance dans l'histoire du
(t) Voir l'nergique et brillant rquisitoire de Courajod contre cet abtar-
dissement du gnie franais sous l'inHuence de l'Acadmisme et les mfaits de
l'anachronisme acadmique, et ce qu'il appelle l'avnement de la fausse
Antiquit dans l'art. [Leons du Louvre, 111.)

2o3

gnie franais. Si, vue de loin, la civilisation franaise du
Grand Sicle nous impose par sa majestueuse unit, si aucune
poque de l'histoire europenne ne donne plus compltement
l'impression d'un tout harmonieux et magnifiquement qui-
libr, n'oublions pas ce qu'a de factice cet ensemble grandiose
ralis par le bon plaisir du pouvoir, ni les servitudes, les
contraintes, les sacrifices au prix desquels fut achete

l'exemple de Corneille nous l'apprendra

la subordination
de l'individu l'autorit. L'obissance n'est facile qu'aux
faibles, et la subordination aux mdiocres.
L'Acadmisme reste devant l'histoire la formule des inca-
pables et des impuissants, et le pdantisme inconscient de
La Mesnardire et de d'Aubignac honni par un Corneille ou
un Racine, ou l'troitesse d'un Chambray, le chtiment
inflig par l'art l'autoritarisme d'un pouvoir qui, adminis-
trant souverainement les finances et la guerre, les affaires
religieuses ou la diplomatie, ne s'avisait point qu'il
y
et
lieu de faire exception son plan d'tatisation en faveur
de l'art.
CHAPITRE II
La lutte contre l'Acadmisme : le gnie et les rgles.
I. L'imitation moderne en posie. Thorie de l'adaptation au pays, au sicle et
au progrs.
II. Modernes contre anciens. La Querelle du Cid.
III. Le gnie aux prises avec les rgles : P. Corneille
IV. Le libertinage littraire.
V. La raction contre le Dogmatisme artistique.
I.
La savante orthodoxie inaugure par Scaliger et promue
par les surenchres des continuateurs au rle de doctrine
quasi-officielle, appelait tout naturellement les schismes. A
rencontre des axiomes sur lesquels se fondent le dogmatisme
de l'cole et le doctrinarisme acadmique : efficacit souve-
raine des prceptes, valeur canonique des rgles, perfection
absolue des modles, supriorit de la langue ancienne sur
la langue moderne, ce dernier formul par l'extrme droite
du parti ancien, par les puristes, et le Pays latin , les
champions du gnie moderne dfendent les droits de l'in-
vention et de la nouveaut. A l'idal des anciens qui mesurent
la perfection d'une uvre sa conformit aux rgles et sa
ressemblance avec les modles antiques, ils opposent la for-
mule librale illustre et dfendue par le gnie cornlien et
rclament pour le pote le droit de s'adapter a|ux exigences
du got national et moderne. Ils protestent contre l'asservis-
sement de l'inspiration des formules trop troites, et pr-
tendent substituer au dogme du beau absolu la notion du
beau relatif; lorte des arguments fournis au dbat par la
philosophie qui, en ces mmes annes, lutte, elle aussi, pour
ses franchises et dfend les droits de la raison moderne con-
tre l'autorit du maitre et la routine de l'cole, la littrature
oppose l'idal ractionnaire des anciens un idal d'manci-
pation et de progrs.
Dans les trente premires annes du sicle, en de comme
au del des Pyrnes, souffle un vent d'indpendance et de r-
volte. Devanant Ogier et Corneille et suivi bientt de Tirso
deMolina, l'auteur des Cigain^ales de Toledo
(1624),
Lope de
Ytgdi [Ai'te nuevo deha':{e7^ comedias^ \6oc))^ mne campagne
contre Cervantes et le parti des Classiques (i). La tradition nar
tionale le dispute aux prtentions des antiquisants, le drame
romantique la tragdie orthodoxe. Les irrguliers ont
pour eux l'appoint d'un long pass et le meilleur des argu-
ments : la belle assurance que donnent le succs et la faveur
du grand public. Mais, par del la question spciale qui
divise l'opinion : la question des units dramatiques, une
autre s'agite plus gnrale et plus haute Est-ce dire, de-
mande Tirso de Molina, parce que le premier musicien tudia
les lois de l'harmonie en coutant les battements du mar-
teau sur l'enclume du forgeron, que nous soyons blmer
d'avoir remplac les outils de Vulcain par nos instruments
cordes? D'un mot, est-il dfendu aux derniers venus de per-
fectionner les inventions des Anciens, et la parole d'Aristote
a-t-elle une autorit si sacre qu'elle puisse arrter les lans
du gnie, imposer silence aux novateurs, immobiliser dans
l'imitation des modles antiques l'art et la posie, ces Protes
aux transformations incessantes?
C'est aussi la thse qu'opposent en France les modernes,
Deimier [Art potique^ 1610), H. d'Urf (Prface de Sylva-
nire, l'S-i']), Ogier (Prface de Tjr et Sidon,
1628) pour ne
(i) Voir Bkeitinger, (ibetsuiv.), et Wurzbach (82 etsuiv.j.Le sangespagnol,
expose Lope de Vec.a, n'est pas satisfait si Tauteur dramatique ne fait pas d-
filer pendant les deux heures de la reprsentation tous les vnements possi-
bles, de la Gense au Jugement dernier. Comment, fait-il dire l'un de ses
personnages, peut-il
y
avoir des gens qui n'crivent pas mme leur grand'-
mre sans suisrc les rgles que f'iaton leur commande et Aristote leur en-
seigne ?

2o6

citer que les chefs de rtle, ces fous mlancoliques
comme les appelle Billard (i), ces manuvres esclaves
plus ambitieux du nom de simples grammairiens et de ri-
meurs que de la sacre fureur du Pote
,
qui, comme
enchans de ngligence ne peuvent escrire que par ma-
nire d'emprunt et ne veillent jamais que pour s'approprier
tout au long les ouvrages d'autrui . Chaque esprit a ses
humeurs, son destin et ses fantaisies particulires. Le Pote,
crit Deimier, doit estre en ses Pomes comme la Nature
en la production des fleurs : car elle forme les roses et les
illets avec toute la perfection que le Crateur leur a donn
pour estre roses et illets
(2).
En d'autres termes, au pote
de raliser dans toute sa perfection le genre de beaut dont
la nature l'a cr capable, d'adapter son art sa nature et
son gnie : au gnie d'tre pleinement lui-mme.
Et, de mme aussi, pour dvelopper la comparaison de
Deimier, que le bon fleuriste s'accommode au lieu et au cli-
mat, le pote moderne, loin de se draciner et de s'garer
sur des traces trangres, adaptera son uvre au got et aux
habitudes, au climat intellectuel de son pays, pourrait-
on dire. De mme, en effet, que chaque nation est gouverne
par des lois et des coutumes qui lui sont propres etnce^sai
res, et qu'une sorte d'humeur particulire est aifecte aux
diffrents peuples
(3),
il est indiscutable aussi que les esprits
(i) Tragdies. Au Lecteur.
(2)
Art potique, 2b 2.
(3)
N'oublions pas, crit Ogier, que le got des Nations est dilFrent aussi
bien aux objets de l'esprit qu'en ceux du corps, et que, tout ainsi que les
Mores, et sans aller si loing, les Espagnols, se figurent et se plaisent une
espce de beaut toute diffrente de celle que nous estimons en France, et
qu'ils dsirent en leurs maistresses une autre proportion de membres et d'au-
tres traits de visage que ceux que nous
y
recherchons, jusques-l qu'il se
trouvera des hommes qui formeront l'ide de leur beaut des mesmes lina-
ments dont nous voudrions composer la laideur; de mme il ne faut point
douter que les esprits des peuples n'ayent des inclinations bien diffrentes les
uns des autres, et des sentiments tout dissemblables pour la beaut deschoses
spirituelles, telle qu'est la posie (18). Dmontrant son ide par une comparai-
son, il ajoute: Certes, comme nostre estomac se rebute de quelques viandes
et de quelques fruicts qui sont en dlices aux payz estrangers, aussi nostre
esprit ne gouste pas tel traict ou telle invention d'un Grec ou d'un Latin qui

:2o7

des nations sont diffrents les uns des autres et se forment
de la beaut des choses spirituelles des ides si dissemblables
que ce qui passe pour beau chez les uns peut se trouver chez
les autres synonyme de laideur. Si donc les Grecs ont tra-
vaill pour la Grce et ont russi au jugement des esprits
comptents d'alors, nous les imiterons bien mieux, dclare
Ogier, si nous donnons quelque chose au gnie de nostre
pays et au goust de nostre langue, que non pas en nous
obligeant de suivre pas pas et leur intention et leur locu-
tion, comme ont faict quelques-uns des nostres. C'est en cet
endroit qu'il faut que le jugement opre comme partout ail-
leurs, choisissant des anciens ce qu'il se peut accommodera
nostre temps et l'humeur de nostre nation sans toutesfois
blasmer des ouvrages sur lesquels tant de sicles ont pass
avec une approbation publique. On les regardoit en leur
temps d'un autre biais que nous ne faisons cette heure, et
y
observoit-on certaines grces qui nous sont caches et pour
la dcouverte desquelles il faudroit avoir respir l'air de l'At-
tique en naissant, et avoir est nourri avec ces excellens
hommes de l'ancienne Grce (i) .
Un exemple parmi tant d'autres : la tragdie grecque tait
un acte religieux. Les dtails s'en trouvaient rgls par un
rituel d'autant plus immuable et sacr qu'il tait tabli par
la religion. Pourquoi, par exemple, vitait- on les meurtres,
les effusions de sang sur la scne, mme dans les tragdies
les plus atroces, sinon pour ne point profaner la solennit re-
ligieuse par le spectacle sanglant d'une tuerie ? Et puis, les
potes crivaient leurs tragdies au concours. F'orce leur
tait donc, s'ils voulaient emporter les suff"rages de leurs
juges, de se conformer la tradition et d'crire suivant les
formes consacres. De plus, la matire tait toujours la
mme, et emprunte l'histoire nationale, c'est--dire connue
autrestois a est en grande admiration. 11 falloit bien que les Athniens trou-
vassent d'autres beautez dans les vers de Pindare que celles que nos esprits
d' prsent
y
remarquent, puisqu'ils ont rcompens plus libralement un
seul mot dont ce pote a favoris leur ville que les Princes d'aujourd'hui ne
feroient une Iliade compose leur louange. Ibid., kj.
(i) Prface. iS.
.

208

du peuple, ajoutons : impose une fois pour toutes par
l'exemple d'Eschyle, dont l'art singulirement cher aux
Grecs tait entour d'une vnration quasi-religieuse. Or,
contresens historique flagrant, voici que les Latins hritiers
et continuateurs des Grecs se croyaient engags au mme
respect et adoptaient le schma tragique tabli par la Grce.
Et la Renaissance et les doctes Franais du sicle de les
suivre dans cette voie de l'obissance aveugle.
Confondant les temps, l'on rige en loi universelle ce qui
n'tait qu'une coutume particulire et purement locale. L'on
prtend introduire dans la versification franaise les pieds
et les mesures des vers grecs et latins, comme si la raison,
la nature et l'usage de notre langue ne nous faisaient une loi
de nous en tenir au principe des syllabes et de la rime (i). L'on
veut acclimater en France les licences potiques
(2)
et le
procd des couplets entrelacs (3) dont les Anciens eux-
mmes firent un reproche Pindare, sans rflchir que
c'est le propre des ignorants d'imiter les dfauts des Anciens.
L'on voudrait que le thtre franais ft sem de sentences
parce que les Anciens en maillrent leurs pices
(4).
L'on
reproche Malherbe de n'avoir point introduit dans ses
Stances ou ses Odes la strophe, l'antistrophe ou l'pode
des Anciens, si contraires qu'elles puissent tre notre
usage, etc. Si donc tout se transforme dans l'univers, arts, lois,
nature
(5)
mme, bien plus, s'il n'est rien que le temps et
(i) Deimier, Ch. XI. Des vers alexandrins.
(2)
Ibid., VI.
(3)
Ibid., XV.
(4)
Godeau, Disc, sur Mallu, 382.
(5)
Nous voyons que non seulement les arts sont changs, mais les lois,
voire la nature mme. N'est-il pas vray que la Musique de nostre temps est
toute autre que celle des Anciens, que l'architecture et l'art de btir est diff-
rente, que la faon que nous avons de faire la guerre n'est point celle dont ils
usoient; navons-nous point chang sur la mer les Trirmes et sur la terre les
Catapultes, les Tortues, les Balisies et semblables? Mais les lois en Sparte ne
permettoient-elles pas le larcin et les nostres ne les chtient-elles pas, et la na-
ture des hommes n'est-elle pas change puisque nous lisons que quelques
romains tant venus dans la Gaule escrivoient Rome comme par merveille
qu'ils avoient trouv des hommes qui mangeoient deux fois le jour, et mainte-
nant nous voyons que la plus grande part ne saurait se contenter moins de
quatre repas? n '^D'Urf, Syh'auire.)
l'usage n'aient perfectionn, il est trop vident que le gnie
moderne ne saurait, sans se condamner reprendre en quel-
que sorte la posie pied d'uvre, s'en tenir aux prceptes
d'un ge qui reprsente dans l'histoire humaine la priode
de la premire invention et de l'enfance.
Autre temps, autre got, autre conception du beau.
Adaptons la posie au progrs du temps, nous disant qu'elle
ne saurait, par un privilge singulier, chapper cette loi qui
veut que toute chose humaine reoive du temps sa polis-
serie et que, possdant les inventions des grands Anciens
et nous trouvant en quelque sorte sur leurs paules, nous
voyons, tel le nain juch sur la tte d'un gant, plus avant
qu'Us n'ont vu et pouvons, bon droit, changer ce qu'ils ont
invent. Aristote n'en et-il pas us de mme, et, les traitant
aussi librement, ne sommes-nous pas plus prs du vritable
esprit de l'Antiquit que les Grammairiens et les Scoliastes
qui, croyant l'interprter fidlement, ne font que substituer
sa doctrine leurs troitesses et les suggestions de leur
pdantisme ? Il ne faut donc pas tellement s'attacher aux
mthodes que les anciens ont tenues, ou l'art qu'ils ont
dress, nous laissant mener comme des aveugles
;
mais il
faut examiner et considrer ces mthodes mesmes par les
circonstances du temps, du lieu et des personnes pour qui
elles ont est composes,
y
adjoustant et diminuant pour les
accommoder nostre usage, ce qu'Aristote eust avou: car
ce philosophe... veut que la supresme raison soit obie par
tout (i).

Ajoutons et diminuons , c'est--dire, vitons les dfauts
des Anciens et ne les suivons qu'en ce qu'ils ont de parfait
et de divin. Pindare, le divin Pindare lui-mme ne fut-il
pas blm des Grecs pour avoir abus des pithtes, des
allgories et de l'emphase ? C'est--dire encore, entreprenons
de faire mieux que les Anciens avec la certitude que s'il n'y
a pas encore eu de Pote parfait en toute chose, il n'est pas
impossible que la nature et l'art n'en puissent produire un
accompli quelque jour et que ce serait limiter par trop ses
(i) Prface de Tyr et Sidou,
19. 14
-
2 1 O
ambitions que de viser seulement h tre pareil ou gal aux
plus grands. Empruntons les inventions de l'Antiquit, et,
tel Ronsard, grand pote toutes les fois qu'il consentit ne
point copier la manire des Anciens (i), donnons-leur, en
les accommodant la faon de notre langage, une vie et une
splendeur nouvelles. Ajoutons-y du ntre en temps et
lieu , au risque d'encourir le reproche d'irrgularit. Dfri-
chons des chemins non encore reconnus . Inventons
(2).

Je ne ferais non plus de diflcults, crit Godeau, de recon-


notre que les Anciens ont poli mon style, enrichi ma
mmoire et form mon jugement, que de confesser qu'un
(i) Deimier, VUI, 172. Csar et Pompe, dit Deimier, ne pouvaient tre
souverains au mme degr. L'un grandissait aux dpens de l'autre mesure
que de nouvelles victoires venaient ajouter la gloire du plus heureux. Pour
Billard aussi, la posie de Ronsard marque une apoge. Aprs lui l'art tombe
aux mains de ces manuvres dont il espre, crit-il pittoresquement, qu'il
ne se trouvera habile Commissaire qui les laisse jamais passer la montre
des Princesses du saint mont de Parnasse )>. Sortez moy ces petits cajoleurs
de Cour simple tonsure de Minerve, qui sont les savans, et les Aristarques
es compagnies o l'on n'y entent pas finesse : qui pensent surhausser leur
vaine gloire par les mespris des plus honorables Mnes des Champs-Elises.
ce grand Ronsard, le Phnix, l'Apollon et l'unique Prince des meilleurs Potes
de la France, devant lequel ils n'oseroient paroistre s'il vivoit encores, qu'en
simple qualit de petits secrtaires de Saint-Innocent : sortez-moy ces preneurs
de taupes la pipe, hors de leurs pointes toutes mousses, et de leurs rimes
aussi froides de rencontre qu'un pauvre cadet passant le Moni-Senis au cur
du plus rigoureux hyver, n'ayant que la simple cape Espagnole sur le dos.
(Prface de Polyxne.)
(2}GoDEAU (Disc, sur Malli.]. Poisque la Nature est toujours trs fconde
et admirable en la diversit des esprits et que chaque esprit ses humeurs, son
destin et ses fantaisies en particulier, ce n'est pas une chose qui rpugne au
naturel des hommes, d'avoir et de trouver parfois quelque nouvelle imagina-
tion pour exprimer l'image de ses dsirs. A cette occasion, j'ai voulu engraver
les raisons de ce sujet d'inventions parmi les traits de ce livre afin qu'au
moyen d'icelles je fortifie le courage ceux qui ont le cur d'attenter
concevoir quelques belles inventions. (Deimier, IX, 21 3.)
Partant du mme
principe, Billard, lui aussi, n'prouve aucun besoin de s'excuser d'avoir fait
de longs monologues et rim sa fantaisie dans ses Tragdies. Aussi les
contemporains, abondant dans son sens, lui donnent-ils la prfrence sur les
Anciens. Trs curieuses sont, cet gard, les pices liminaires qui lui sont
ddies. Habert, par exemple, le proclame le vainqueur des Potes Tra-
giques .
A Sophocle, Euripide et Snque il fait honte,
Jodele, la l'ruse et Garnier il surmonte.
Dplorant les malheurs des Princes et des Rois.

21 1

prince m'auroit fait du bien. Mais toutes les bonnes choses
ont deux extrmits vicieuses, et comme je blme ceux qui
les mprisent, je ne saurois souffrir ceux qui les adorent
partout, et qui ne consultent en les imitant, ni leurs oreilles,
ni le got des hommes qui les doivent lire. Les peintres qui
veulent faire un excellent portrait doivent s'tudiera exprimer
sur la toile tous les traits du visage sur lequel ils travaillent
;
et il nV a si petite observation de taches ou de rides, qui ne
fasse beaucoup la ressemblance, en laquelle consiste la
perfection de leur art. Il n'en doit pas tre ainsi de ceux qui
prennent les anciens auteurs pour leurs patrons
;
car ils
doivent se contenter de prendre leur ordre et leur artifice,
sans dpendre servilement de leur esprit, n'osant crire que
lorsqu'ils leur tiennent la main, et imitant leurs vices aussi
bien que leurs vertus. Il faut quelquefois enrichir sur leurs
penses et regarder ce que chaque nation gote, pour ne
heurter pas les oreilles, qui sont les premiers juges de
l'loquence, et ne pcher jamais contre la biensance, sans
laquelle toutes sortes d'ouvrages sont indubitablement ridi-
cules (i).
Ainsi fit Malherbe. Il aima les Grecs et les Romains, mais
il n'en fut pas idoltre. Il s'enrichit de leurs dpouilles, mais
il les ajusta si habilement son usage, que nous ne distinguons
plus ce qu'il leur prit et ce qu'il
y
ajouta. Si parfaits qu'ils
soient, n'allons pas croire qu'il nous soit dfendu d'enchrir
sur nos devanciers. Il me semble, ajoute Godeau, que c'est
douter de la puissance de la nature, que de s'imaginer qu'elle
ne puisse plus faire de miracles, et d'une bonne mre que
nous devons la croire, en faire une cruelle martre, de se
persuader qu'elle n'a donn qu'aux Anciens les dispositions
ncessaires pour arriver la perfection des sciences (2).

(i) Disc, sur Malh., 382.
(2)
Ibid., 383.
II
Le succs brillant et discut du Cid fournit aux partisans
de la (( docte Antiquit et aux champions de l'imitation
moderne l'occasion d'une premire rencontre. La fameuse
"
Querelle du Cid est, sur le terrain dramatique, l'analogue
de ces combats d'avant-garde, qui, telle la Querelle poiit^ ou
contre la Mythologie^ telle la Querelle pour ou contre le fran-
ais, prcdent la lutte en rgle mene par Desmarets, Char-
pentier et Perrault contre les savants et les pdants.
A la premire question que soulve le dbat : savoir qui
appartient de dcider en matire de littrature, aux maisires
de Tart qui ne consentent se laisser toucher qu'aprs
s'tre mis en rgle avec Aristote et s'tre assurs qu'il leur
permet leur plaisir (i), ou ceux qui, n'ayant d'autres lumi-
res que celles de leur bon sens, jugent de toute chose selon
le got naturel l'homme du monde, les modernes rpondent
avec l'auteur de la
Deffense
du Cid et le Bourgeois de Paris,
marguiller de sa Paroisse, qu'il n'est besoin d'avoir lu Aris-
tote
(2)
et de connatre les rgles pour savoir si une pice est
bonne ou mauvaise, n'y ayant qu'une rgle au monde, en
matire de posie, celle de plaire ceux qui ne sont ni sa-
(1)
Ces faux savants n'iinpuseiU en rien aux honnestes gens . L'auteur du
Souhait du Cid les considre peu prs comme des charlatans qui, ou bien
enseignent sous une forme prtentieuse des choses communes , videntes
par elles-mmes ou, pour paratre habiles , s'efforcent d'tre inintelligibles
et emploient des mots trangers. Ainsi, parler des rgles Dramatiques en
France c'est faire venir la Grce dans Paris. N"cust-il pas mieux dit en termes
de mesme pays, mais plus naturalisez, les loix de la Scne et du Thtre ?
(Gast, 162.) N'est-ce pas rechercher paroistre savant de louer le thtre
dans son institution, de bannir les Potes avec Platon, de les remettre en cr-
dit avec Aristote, pour dire que cette pice est de mauvais exemple ?
Ibid., 166.)
(2) Le Bourgeois de Paris se distingue tout particulirement par son mpris
dWristotc (Voir Gast, 233, 239,240).

2IJ
vans ni Auteurs et ne se soucient en rien des rgles
d'Aristote . Nostre traducteur (Corneille, crit l'auteur
de la Deffense du Cid, en a us de la sorte pour s'accommoder
au temps et pour faire des ouvrages la mode o l'on pro-
duit ce qu'il plaist, et non pas ce qui est le mieux. Nos tail-
leurs et nos cordonniers habillent et chaussent d'une faon
et rpugnante la raison et incommode mesme au corps,
mais ils ont leur excuse prompte que c'est le courant de la
mode qui les oblige cette forme (i). Les modernes rfu-
tent par un argument simpliste, mais dangereux,
puisqu'il
fait du succs le critre de la valeur d'une uvre, et assigne
pour fin souveraine la posie de s'accommoder la mode
du Jour, par un argument tout profane et mondain la thse
des grammairiens et des savants .
Cette thse ? La pice de Corneille, dmontre Scudry
(2),
est une tragi-comdie, genre peine pratiqu des Anciens,
mais, outre le dfaut qu'elle a de ne point raliser les condi-
tions qu'elle (ierra/7
(3,
elle contrevient la distinction ta-
blie par les Grands Maistres anciens
(4)
entre le Pote et
l'Historien, contredit l'exemple des tragiques anciens
(7(3)
et
la dfinition que donne de la fable
(76),
de l'unit de temps
(78),
de la fin du thtre
(79),
des murs
(81),
de l'pisode
(87),
Aristote, dont, dclare Scudry au nom des doctes, nous
suivons autant le jugement que nous nous moquons de ceux
qui ne le suivent pas . D'un mot, elle choque les princi-
pales rgles du Pome Dramatique , telles que les ont pra-
tiques les tragiques anciens '.Scudry emprunte ses argu-
ments d'exprience kVAjax de Sophocle
(86j],
et les
grands
hommes , les commentateurs du Matre, Heinsius, par
exemple
(5).
(i) Deffense du Cid {Ibid., 122).
(2)
Voir Gast, y'i et suiv.
(3)
Ufaut que le premier acte etc. (Ibid.,
74.)
(4)
Je ne pense pas qu'on puisse choquer une Maxime que ces grands
hommes ont establie et qui satisfait si bien le jugement. {Ibid.,
76.)
3) Voir surtout La Preuve des passages allgue:^ dans les Observations sur
le Cid, (637 (Gast, 220) o Scudry cite ses autorits, Aristote et Heinsius,
l'appui de ses affirmations. On comprend, en voyant cet talage d'Aristot-
lisme, le tout blanc Aristote du gnie.

214

Porte-parole des honnestes gens qui ne font ni vers ni
pomes , l'auteur du Discours Cliton sur les Observations
du Cid rpond aux habiles du mestier que, les arts et les
sciences se perfectionnant avec le temps, la mode des pays
et le diffrend usage de toutes choses , il serait faux de
copier les modes des Anciens jusqu' prendre leurs mdail-
les pour du bon argent et leurs exemples pour raisons vala-
bles et de se croire oblig de rgler tout pome sur leurs
modles, mme quand il nous vient quelques lumires qu'ils
n'ont pas eues . Aussi, ajoute-t-il, quand nos modernes
prennent l'essor et qu'ils s'esgarent en des extravagances, je
commence les quitter, mais quand ils me descouvrent un
nouveau fonds de Posie et des lgances de leur invention,
je laisse les anciens derrire, sans perdre de veiie les uns ny
les autres (i).
Pour employer la comparaison de l'auteur du Discours^ le
fonds de la posie dramatique est un patrimoine qu'ont suc-
cessivement dtenu diffrents possesseurs. Le fonds- antique
nous a t cd, en toute proprit, par les Grecs et les
Latins. A nous de l'administrer comme il nous plat, et de
le faire fructifier ainsi qu'il sied aux hritiers d'une noble
famille. Ainsi je ne croy pas faire tort aux Muses Grecques
ny aux Latines.... ou plus tost je n'offense point les Potes
de leur temps, d'accroistre le territoire qu'ils ont cultiv,
puisque je ne gaste point comme je prtends monstrer, ce
qu'ils nous ont laiss, et que sans destruire ce qu'ils ont
faict, je l'accommode seulement nostre usage, enseignant
aux autres d'en augmenter le profit par leur industrie. Les
Anciens empruntrent la matire de leurs tragdies aux fables
de leur pays
;
les Modernes limitant volontairement leur
horizon dcrtent que les fables paennes sont la vraie, la
seule matire de la posie, erreur, ajoute l'auteur du Dis-
cours^ et l'argument ne laisse pas d'tre curieux, autant con-
demnable qu'il droge la dignit de ceste Monarchie, laquelle
comme elle ne tient sa couronne que du Ciel nous apprend
que les Franois de quelque science qu'ils se meslent ne
(i) Gast, 25 I .
'2
I
->

cdent point aux autres nations et ne relvent que de celu\'


qui dpart ses dons, et ses grces qui bon luy semble. Tou-
tefois comme on ne laisse pas d'allguer le droit Romain dans
nos Parlements en tant qu'il
y
est conforme la droicte rai-
son... je dlre tant aux anciens Auteurs que je trouve bon
de les imiter es choses qui s'accommodent aux loix de nostrc
Posie
;
sans prjudice des droits de souverainet
que sa
naissance luy donne entre lesquels pour se distinguer de la
Posie ancienne ou externe, il luy est permis de feindre et
de composer des fables sa mode, tout autres que celles qui
ont est faictes au temps pass, ou hors l'estendue de son
pays (i). Ce privilge, parce que fond sur la libert de
l'esprit, doit tre accord tous les hommes, mais principa-
lement aux potes franais qui ne sont pas ns pour recevoir
des lois trangres, mais pour en faire de nouvelles ou pour
ajuster aux leurs celles qui leur plaisent Et puis, la nou-
veaut qui pourrait tre vicieuse ailleurs est tellement agra-
ble dans leur posie qu'ils trouveraient ennuyeux d'approu-
ver toujours les uvres de l'Antiquit pour bonnes qu'elles
soient, ce qui d'ailleurs, ajoute l'anonyme, n'est pas le signe
d'une infriorit nationale, mais au contraire une marque de
prminence, et comme une prrogative des beaux Esprits,
car c'est une plus forte action d'entendement de produire
quelque chose de soy, que d'admirer les inventions d'autruy,
ou de les imiter. On n'estime pas entre nous un homme sa-
vant pour escrire beaucoup de choses, mais pour en dire de
nouvelles. Quand il arrive nos ports quelque grande flotte,
on n'est pas curieux de savoir combien portent les vaisseaux,
mais ce qu'ils portent de rare et de prcieux : en un mot les
honnestes gens font les livres, et les crocheteurs s'en char-
gent. De l vient que ce qui a pass dans le commerce rab-
baisse de prix, au contraire, ce qui est faict de nouveau est
recherch d'un chacun et gard chrement. Pour ceste rai-
(i) Il est bien vident, en effet, qu'il faut toute la prvention des anciens
pour prfrer l'impudique Chimne , comme ils l'appellent, des hros
aussi peu recummandables que Csar le tyran, Brutus l'ingrat, l'assassin de
son bienfaiteur, ou la dbauche Cloptre {Bourgeois de Paris, 240 ;
voir
encore le Souhait du Cid, 161).

2l0
son, il est permis nos Potes d'inventer, et par consquent
ils sont exempts d'imiter les autres. Voil, ce me semble, une
diffrence notable touchant l'invention entre nos uvres
Potiques et celles des Anciens (i).
Autre diffrence entre le thtre ancien et le thtre mo-
derne : le schmii et la disposition des parties. Notre public
est-il si grossier qu'il faille lui expliquer comme aux igno-
rants ce qui va se passer dans la pice ? A quoi bon un pro-
logue sur la scne moderne ? A quoi bon cet talage de ren-
seignements et de remontrances que le pote ancien met dans
la bouche du chur ? Le thtre moderne s'en passe, et avec
profit, preuve nouvelle qu'on a quelque fois raison de ne
pas suivre les vieilles modes et qu'il est toujours bon d'en
inventer de nouvelles
(2)
.
Enfin, comment lgitimer la rgle des
24
heures qui n'a
pour elle, en somme, que l'exemple et la thorie des Anciens
et de leurs exgtes modernes, fait courir, comme le dit
joliment le Souhait du Cid, la mmoire travers l'histoire
avec grande vitesse de peur de s'ennuyer , et contrarie
l'humeur franaise qui voudroit dj voir ce qui se fera d'ici
dix ans, qui le dlay donne de l'inquitude et les occasions
de bien faire sont trop lentes, ne luy permettant pas d'excuter
maintenant ce qui s'accomplira dans un sicle , bref, ne se
lgitime par aucune raison profonde et valable auprs des
esprits non prvenus
(3)
?
(i) Gast, 259.
(2)
Ibid., i65.
(3)
Les partisans des trois units, les rguliers , comme les appelle
l'anonyme du Discours, fondent leur opinion sur l'exemple des Anciens, les
commentateurs modernes et le texte d'Aristote. Qu'ils
y
regardent de plus
prs, et ils comprendront que ce grand Philosophe n'ayant veu sur le rapport
des Potes de son temps qu'une partie de ce que nous cherchons, n'a pas jug
du tout : et consquemment qu'il ne faut pas prendre ce qu'il a dit pour un
axiome infaillible et universel (232). Pour fonder sa distinction entre les
Pomes simples et les pomes composez , il invoquera l'autorit d'Aristote,
mais il se passerait parfaitement, affirme-t-il, le cas chant, de son tmoi-
gnage, si la raison et l'exprience lui prouvaient suffisamment sa lgitimit
(254).
Voir aussi 266 (lin de IV) L'auteur de Coriolan
(1639),
Ciiapoton, s'est
loign des rgles ncessaires la perfection du Pome dramatique. Mais il
ne lui parat pas qu'ii ait en cela commis forfait inexcusable. 11 n'a cure de
a l'austrit w des timors. Je respondray contre ce que l'on me pourroit
Le parti des habiles et hcnnestes gens auxquels il suffit de
plaire , comme les appelle l'auteur du Discours, est, on le
voit, le parti des audacieux. Pour trouver hardiesses qui se
comparent ses prtentions, il faudrait enjamber un sicle et
chercher dans les crits d'un La Motte ou d'un Sbastien
Mercier ngations aussi radicales de tous les principes chers
aux doctrinaires anciens et aux Classiques. Libert
d'inventer des fables la mode franaise et de traiter d'autres
sujets que les histoires antiques
;
libert de s'affranchir des
units et, pour tout dire, libert entire aux potes de suivre
leur gnie et leur raison, n'y ayant point de loy (sauf, la
religion) qui leur ordonne de ne faire que cecy ou cela, point
de coutume qui leur prescrive une seule faon de vivre, point
de livres qui leur apprennent ne parler qu'en une manire,
point d'exemples qu'ils soient tenus d'imiter perptuit
,
telles sont les revendications singulirement oses

mais,
pareilles audaces ne sont point pour tonner cette poque
de cabale et de rvolte

au nom desquelles s'accomplit cette
rvolution de palais qui, la dictature des savants en us
prtend substituer la souverainet des honnestes gens d'entre
le peuple et n'aboutit qu' consolider l'autorit d'Aristote
et de ses dfenseurs.
L'on sait l'issue du dbat : les Sentiments de l'Acadmie
tranchent la lutte entre le gnie et les rgles au profit de
l'autorit : autorit d'un corps officiel, mais aussi autorit
d'une doctrine : l'Aristotlisme devenu, de par la dclaration
de principes de Chapelain, dogme officiel, nous allions dire :
doctrine d'tat. Au Cid succdent des uvres grandes et
objecter que la vie de Coriolan est telle qu' moins que d'en avoir pris les
plus beaux incidens, l'on n'en sauroit faire un sujet agrable au Thtre : Si
bien que pour les mettre en ce Pome, je ne pouvois observer en aucune faon
ses rgles, puis que des principales actions de mon Hros une partie s'emporte
chez les Volsques, et l'autre chez le peuple Romain. Par l tu peux juger si
j'av tort, et si je pourrois m'attacher ses foibles obstacles, qui font perdre
un Autheur svre les plus beaux endroits d'un sujet. En tout cas, je suis
asseur que si j"ay pch, j'ay l'honneur de faillir avec quantit d'illustres
personnes qui dans leurs plus beaux ouvrages en ont modr l'austrit par
le mpris qu'ils en ont fait. Il ne rougit pas de son ouvrage, tout enfant
illgitime qu'il soit.

2 1 8

fortes, sans doute, et dignes du gnie cornlien. Mais c'en
est fait de cette spontanit d'inspiration, de cette fougue
gniale, auxquelles le C/ii doit son charme d'ternelle fra-
cheur, son ardeur entranante, son immortelle jeunesse.
La gnialit s'accommode
,
pour employer l'expression
chre au pote. Elle se complique de rflexion, elle se disci-
pline. Et il n'est spectacle plus dramatique que de voir le
gnie cornlien se dbattant avec les rgles, rusant et biaisant
et sophistiquant pour se plier aux mesquines contraintes qui
rpugnent son temprament et contredisent son instinct.
Tels les vaincus de la Fronde, il se soumet la protestation
au cur et l'obissance sur les lvres : sa paix avec Aristote
et l'Ecole n'est, elle aussi, qu'une paix pltre.
Les Observations sur le Cid, reflet de l'opinion indpen-
dante, sont, cet gard, significatives. Corneille en fut-il
l'inspirateur ? Plus d'une concidence d'expression, plus d'une
rencontre d'ides (Voir Gast,
447
et 45i : Si l'on vouloit
pointiller l'on pourroit trouver aussi des taches et des
imperfections chez les anciens, mais ce qui est dfaut chez
un moderne est tax de perfection chez un Ancien et
VEpistre ddicace de la Suipante) tmoigneraient en faveur de
cette conjecture. Quoi qu'il en soit de cette hypothse,
retenons les protestations qu'elles formulent contre le droit
d'inquisition que s'arroge sans autorit l'Acadmie
sur les Lettres, contre sa rigueur
,
contre les rgles svres
et rigides, troites et tyranniques qu'elle applique
'419-450), et sa faon mesquine de chicaner et pointiller
(448-451). Notons les rclamations qu'elles font entendre au
nom de la raison, la libert avec laquelle elles critiquent les
modles anciens, relvent les passe-droits licencieux de
Virgile
(445 ,
rclamant en faveur du pote moderne des
passe-droicts particuliers et au-dessus du commun
(451

et cette mme bienveillante indulgence que l'on tmoigne, par
un traitement de faveur, tout ce qui est ancien
(451),
et
arrivons aux revendications que formule Corneille lui-mme
dans ses ptres, ses Examens et ses Discours.
III.
L'auteur du Cid est un gnie essentiellement novateur.
Depuis Me7/7^,
<
comdie d'un genre nouveau (i)
,
jusqu'
Agsilas, tragdie sans exemple parmi nos Franois et les
Anciens
(2)
, l'effort incessant du pote va innover, va-
rier ses procds dramatiques, rajeunir, fond et forme, la
matire antique, l'effort du thoricien dmontrer la lgiti-
mit des audaces du pote, fonder sur des principes le
droit a la nouveaut. Pour employer son expression, chacune
de ses uvres est un coup d'essai
(3).
Libre aux interprtes d'Aristote de lui reprocher la sain-
tet de Polyeucte et son trop de vertu. Libre aux zlateurs
des Anciens de l'accuser d'avoir modifi les donnes d'Ovide,
et ml stances et alexandrins dans son Andromde^ ou
d'avoir, audace plus coupable, tent dans Don Sanche un
pome d"une espce nouvelle, et qui n'a point d'exemple
chez les Anciens
(4)
, ou imagin dans Nicomde un art de
purger les passions dont Aristote ne s'avisa point. Corneille
rougit si peu de ses hardiesses qu'il ne prend mme pas la
peine de dissimuler la prdilection qu'il prouve pour celles
de ses uvres qui s'cartent le plus franchement du schma
antique
(5).
Les raisons qu'il invoque pour se justifier? L'exemple des
Anciens qui ne craignaient point d'oser, en dpit de la cou-
tume et de l'usage, et se permettaient, sans ombre de scru-
pule, des licences qui effraieraient nos Aristarques timo-
rs
(6),
si la prvention ne troublait leurs regards et leur
(i) Examen, 1, i38.
(2)
Nicomde, Au lecteur, VII, 5.
(3)
Mlite, Examen, I, iSj.
(4)
Don Sanche, Eptre,
1,404.
(3)
Nicomde, Examen, V, So/.
(6)
Examen de la Suivante. Examen de Mde. Argument de Rodogune,
A' Andromde, etc.
iio
laissait encore la libert de voir les Anciens tels qu'ils sont
vraiment; l'amour de la vrit inn aux hommes
;
le got
de la nouveaut, auquel, de leur propre aveu, sacrifirent si
volontiers Grecs et Romains (i); les exigences modernes,
enfin, les habitudes de notre public, les convenances, les
biensances de notre temps. Que diraient les dames de nos
thtres, si on leur prsentait dipe le visage ensanglant,
les yeux crevs ? Ce que pouvaient se permettre ces in-
comparables originaux n'inspirerait que dgot notre
public
(2).
Je reconnus que ce qui avoit pass pour miracu-
leux dans ces sicles loigns pourroit sembler horrible au
ntre, et que cette loquente et curieuse description de la
manire dont ce malheureux prince se crve les 3^eux, et le
spectacle de ces mmes yeux crevs, dont le sang lui distille
sur le visage, qui occupe tout le cinquime acte chez les in-
comparables originaux feroit soulever la dlicatesse de nos
dames, qui composent la plus belle partie de notre audi-
toire
(3).

Et Corneille d'accommoder l'Antiquit son temps, d'clai-
rer la sombre lgende, en mlant le sourire et les tendresses
d'un pisode d'amour toutes ses horreurs, de supprimer
les churs en raison des importunits qui en eussent r-
sult sur la scne moderne
(4).
La morale des Anciens
n'exigeait point que le mal ft puni et la vertu rcompense.
Ou bien, elle vengeait le crime par des crimes plus horri-
bles encore. Leur imagination et leurs croyances leur fai-
saient trouver naturelle l'intervention de la divinit dans
l'action tragique
(5).
Vrit chez les Grecs, erreur chez les
Franais. Il
y
a grande apparence, crit Corneille, que ce
qu'a dit Aristote de ces divers degrs de perfection pour la
tragdie avoit une entire justesse de son temps, et en la
prsence de ses compatriotes; je n'en veux point douter;
mais aussi je ne puis empcher de dire que le got de notre
(i) Don Sanclie, Ej^itre, \',
404.
(2) dipe, Au lecteur, VI, 126.
(3)
Ibid.,
127,
i-jQ.
(4)
Ibid., Examen, i32.
(3) Discours de la tragdie, I, 63, et Discours du Pumc dram.^tique, Ibid., 21,
sicle n'est point celui du sien, sur cette prfrence d'une
espce l'autre, ou du moins que ce qui plaisoit au dernier
point ses Athniens ne plat pas galement nos Fran-
ois (i).
Corneille, d'un mot, rclame le droit de modifier la ma-
nire ancienne et de l'adapter notre got. Estimant,
pour
employer sa jolie expression, que l'on pouse
malaisment
des beauts si vieilles, il la rajeunit. LesAnciens
n'ont trait
qu'un certain nombre de sujets, les sujets
que leur fournis-
sait l'histoire de leur temps et de leur pays. Les sicles sui-
vants nous en ont assez fourni pour que nous osions
franchir
ces bornes et ne marcher plus sur les pas des Grecs
{2).
Corneille, donc, largit le champ de la tragdie;
il adjoint
aux sujets antiques les sujets de l'histoire
chrtienne et de
l'histoire moderne.
Il fciit plus encore. D'une Antiquit de convention et de
formule, simple construction abstraite chafaude par l'igno-
rance, le manque de clairvoyance historique, l'troitesse des
puristes modernes, il en appelle l'Antiquit vraie. Contre
l'Antiquit des Pdants, il invoque l'Antiquit des Anciens.
A ces spculatifs qui interprtent les crits anciens
en
grammairiens et en philosophes
(3)
il oppose l'interprta-
tion large et vivante, les intuitions du gnie.
Corneille, en effet, n'est rien moins qu'un esprit livresque.
Il devine les Anciens par instinct de pote, beaucoup plus
qu'il ne les pntre par l'etfort de l'tude abstraite et la r-
flexion patiente. L'rudition minutieuse
(4}
rpugne k son
temprament d'action, son gnie essentiellement
crateur.
11 s'ensuit qu'il aborde les Anciens sans prjug, avec un
esprit neuf, en quelque sorte, et que, revivant leurs uvres
avec cette spontanit, les pntrant avec cette sympathie
large et franche qui sont le fait des potes de race, il red-
(i) Discours de la tragdie, I, 72.
(2)
La Veuve, Au lecteur, I,
^77.
(3)
Ibid., 16.
(4)
Discours des Trois units. Ma paresse dont j'ai dj parl me fera con-
tenter de cet exemple. (I,ii?.) Il vient de dire qu'on pourrait en trouver de
nombreux chez les Anciens.
) > >
couvre les secrets de leur art. Par del cette fausse Antiquit
des commentateurs, qui voudraient asservir les Modernes
l'observance stricte de rgles uniquement formelles, pure-
ment restrictives, dont leur imagination pdantesque et leur
absolutisme t\Tannique font le plus souvent les frais (i), il
retrouve l'Antiquit d'Eschyle, de Sophocle et d'Euripide, qui
ne reculaient devant aucune libert dont pt profiter leur
art (2). Il devine des raisons profondes l o les pdants
n'aperoivent que des procds.
Si donc les Anciens se proccupaient avant tout d'adapter
la forme et la technique de l'art leurs sujets et leurs fins,
montrons-nous les dignes successeurs de matres aussi lib-
raux
(3).
Imitons-les, mais notre faon. Il est vrai qu'on
pourra m'imputer que m'tant propos de suivre la rgle des
anciens, j'ai renvers leur ordre.... Je me donne ici quelque
sorte de libert de choquer les anciens, d'autant plus qu'ils
ne sont plus en tat de me rpondre.... Puisque les sciences
et les arts ne sont jamais leur priode, il m'est permis de
croire qu'ils n'ont pas tout su, et que de leurs instructions
on peut tirer des lumires qu'ils n'ont pas eues. Je leur
porte du respect comme des gens qui nous ont fray le
chemin et qui aprs avoir dfrich un pays fort rude nous
ont laiss le cultiver
(4).
Les pdants eux-mmes ont
relev des dfauts dans les crits des meilleurs anciens, et
nous nous obstinerions trouver parfaites les uvres de ces
dbutants de la posie ! Nous pardonnons beaucoup de
choses aux Anciens, nous admirons quelquefois dans leurs
crits ce que nous ne souffririons pas dans les ntres : nous
faisons des mystres de leurs imperfections, et couvrons
leurs fautes du nom de licences potiques. Le docte Scaliger
a remarqu des taches dans tous les Latins, et de moins sa-
vants que lui en remarquaient bien dans les Grecs, et dans
(i) Voir Eptre de Don Sanche (4o5), et Discours du Pome Dramatique, I,
17.
Corneille ne trouve ni chez Horace, ni chez Aristote, trace de l'unit de
lieu {Discours des Trois units, I, 117).
(2)
Galerie du Palais, Examen, II, i3.
(3)
Mde, Examen, II, 333.
(4)
Prface de Clitandre, I, 262.

223
son Virgile mme, qui il dresse des autels, sur le mpris
des autres (i).
Parti de la manire libre et irrgulire
de Hardy, Cor-
neille en prend donc son aise avec ces rgles qu'il dclare
d'ailleurs ne point avoir connues ses dbuts, et avouera
plus tard, dans la Prface de Sophonisbe^ n'avoir
Jamais bien
sues. Il fait violence sa nature, il s'accommode aux exigences
des svres critiques , mais il ne se fait point scrupule
d'apprivoiser leurs farouches prceptes. Il imagine des
moyens termes, des tempramens . La spculation est
facile, mais la pratique est difficile Ils seraient les premiers,
ces tyrans des rgles, ajoute spirituellement Corneille,
s'affranchir de leurs prceptes, s'ils crivaient pour le th-
tre
(2)
et, laissant, travers les ingnieuses concessions
qu'arrache l'impulsif gnie la prudence du Normand, percer
toujours et partout sa vraie pense, il ne se lasse pas de
proclamer qu'il n'est de rgles absolues que les lois du sens
commun, d'autorit absolue que la raison, de guide infailli-
ble que le sentiment particulier
(3). Un minimum de
contrainte donc

Corneille, en vrai Classique, estime que les


rgles sagement appliques ne peuvent que profiter la tra-
gdie

et un maximum de libert. Distinguons entre les
rgles ternelles de l'art et les rgles particulires chaque
temps et chaque peuple. Accordons les rgles anciennes
avec les agrmens modernes
(4;
. Nous ne devons nous
attacher si servilement leur imitation que nous n'osions
essayer quelque chose de nous-mmes quand cela ne ren-
|i) La Suivante, Eptre, II, 117.
(2)
Corneille dclare envier peu ces Modernes qui font des pices rgulires
par science et non par le hasard de l'inspiration. Clitandre,
1, Prface.
(3)
J'aime suivre les rgles
;
mais loin de me rendre leur esclave, je les
largis et resserre selon le besoin qu'en a mon sujet, et je romps mme sans
scrupule celle qui regarde la dure de l'action, quand sa svrit me semble
absolument incompatible avec les beauts des vnements que je dcris. Savoir
les rgles et entendre le secret de les apprivoiser adroitement avec notre
thtre, ce sont deux sciences bien diffrentes; et peut-tre que pour faire
maintenant russir une pice ce n'est pas assez d'avoir tudi dans les livres
d'Aristote et d'Horace. (Suivaytte, Eptre.)
(4)
Discours des Trois units, I, 22.
'-4

verse point les rgles de l'art ; ne ft-ce que pour mriter
cette louange que donnait Horace aux potes de son temps,
d'avoir os abandonner les traces de ses devanciers et vri-
fier la parole de Tacite : Ce qui nous sert maintenant
d'exemple, a t autrefois sans exemple et ce que nous fai-
sons sans exemple en pourra servir un jour (i).

D'un mot, et cet argument est d'un praticien qui les
moyens importent peu, pourvu que ses fins : plaire au public
et conqurir ses suffrages, soient ralises, puisque nous
faisons des pomes pour tre reprsents, notre premier but
doit tre de plaire la cour et au peuple et d'attirer un grand
monde leurs reprsentations.
Il
Jaiit^ s'il se peut,
y
ajouter
les rgles^ afin de ne dplaire pas aux savants, et recevoir un
applaudissement universel; mais surtout gagnons la voix
publique, autrement notre pice aura beau tre rgulire, si
elle est siflle au thtre, les savants n'oseront se dclarer
en notre faveur, et aimeront mieux dire que nous aurons
mal entendu les rgles, que de nous donner des louanges
quand nous serons dcris par le consentement gnral de
ceux qui ne voient la comdie que pour se divertir
(2)
.
D'
hrsie en hrsie
(3),
Corneille se trouve ainsi
conduit, non plus seulement tourner les prceptes d'Aris-
tote qu'il fait, au demeurant, profession de respecter en
toute
circonstance, mais leur substituer des dfinitions plus
conformes aux exigences de la scne moderne, assur en cela
que le
grand Docteur lui-mme et approuv son initia-
tive (41.
Ne nous donne-t-il point en toute chose l'exemple
d'une
parfaite tolrance
(5)
? Aristote raisonnait d'aprs le
thtre de son temps. Il n'a pu prvoir tous les procds pos-
(1)
Discours du Pome dramatique, I, 25.
(2)
Fin de l'Eptre de la Suivante. Corneille s'enorgueillit d'avoir donn
ses spectateurs plus de satisfaction bien qu'avec moins de rgularit
{Nicomi'de,
Examen, IV, 5og). C'est une ide chre Corneille qu'il est bien
difficile de trouver du nouveau sans s'carter un peu du grand chemin et se
mettre au hasard de s'garer ,
sans s'carter des Anciens, s'entend. {Jbid.
Examen, 5o5.)
(3)
Fin du Discours des Trois units.
(4)
Discours sur la tragdie, I,
69.
(3)
Sertorius, Au Lecteur, VI, 363.
sibles de la scne (i). Et puis, comment prendre la lettre
et dclarer intangibles des prceptes trop souvent obscurs ?
L'obscurit mme de son texte nous invite les discuter et
nous autorise les interprter selon notre jugement,
tourner sans scrupule les sens du bon Aristote du ct de
la politique , entendons, au gr de nos dsirs, comme le
font les faux disciples quand il s'agit de condamner les nou-
veauts
(2).
Et puis encore, son uvre ne nous est point parvenue
sans lacunes. Nous pouvons supposer qu'il n'a pas tout dit,
partant, suppler ses silences, partant

voici qui laisse
la marge libre l'invention et l'initiative

complter ses dfi-


nitions, en
y
ajoutant de notre cru, partant, car il n'est point
de dfinitions absolues et ternelles, les largir et les adap-
ter. Si donc nous ne voulons point nous trouver dans le
pnible devoir de condamner beaucoup de pomes que nous
avons vus russirsurnos thtres, apportons quelque temp-
rament la rigueur de sa Potique. Trouvons un accommo-
dement avec le Docteur, et si ses prceptes paralysent notre
marche en avant, mancipons-nous. Les premiers qui ont
travaill pour le thtre, ont travaill sans exemple, et ceux
qui les ont suivis
y
ont fait voir quelques nouveauts de
temps en temps. Nous n'avons pas moins de privilge. Leurs
rgles sont bonnes, mais leur mthode n'est pas de notre
sicle, et qui s'attacheroit ne marcher que sur leurs pas,
feroit, sans doute, peu de progrs, et divertiroit mal son
auditoire. On court, la vrit, quelque risque de s'garer,
et mme on s'gare assez souvent quand on s'carte du che-
min battu
;
mais on ne s'gare pas toutes les fois qu'on s'en
carte; quelques-uns en arrivent plus tt oii ils prtendent,
et chacun peut hasarder ses prils
(3).

(i) Discours sur la tragdie, l, 63. Aristote, par exemple, nous autorise lui-
mme inventer des sujets. Discours sur la tragdie,
73.
(2)
Avertissement du Cid. Voir aussi Z)2SC0z/rs du Pome dramatique: Dans
cette diversit d'interprtations, chacun est en libert de choisir, puisque m-
me on a droit de les rejeter toutes, quand il s'en prsente une nouvelle qui
plat davantage et que les opinions des plus savants ne sont pas des lois pour
nous. (35.)
(3)
Agsilas, Au Lecteur, Vil, 5. i5

IH^

Tels les restaurateurs du pripattisme au XVP sicle,
Corneille revient au vritable Aristote. Devanant les recons-
titutions des philologues et des rudits, il en appelle de la
lettre l'esprit de sa Potique, plus voisin en cela du vrita-
ble aristotlisme que ces aristotliciens plus Anciens que les
Anciens qui, voulant l'interprter trop fidlement, le trahis-
sent. A prendre les choses de plus haut encore, Ton pourrait
ajouter que, dpassant l'Antiquit trique de l'cole et
l'imitation purement formelle et toute mcanique que pr-
conise l'Acadmisme, Corneille s'lve, tels Ogier et d'Urf,
une intelligence plus exacte et plus profonde des uvres
antiques. Corneille qui presque seul a eu le bon got de
l'Antiquit, crira Saint-Evremond, a eu le malheur de ne
pas plaire notre sicle pour tre entr dans le gnie de ces
nations et avoir conserv la fille d'Asdrubal son vritable
caractre. Derrire l'Antiquit momifie des menus pr-
ceptes et des Potiques, il retrouve l'Antiquit toujours
vivante, ternellement actuelle, qu'avait aime et pratique
la Renaissance. Ainsi conue, l'Antiquit cesse d'tre une
tyrannie. Matresse de tout savoir, elle devient l'inspiratrice
fconde et ncessaire du gnie moderne. Par-del l'antiquis-
me triqu des Commentateurs tout blancs d'Aristote
,
pour lesquels sa gnialit professe un mpris souverain,
mais, malgr tout, ml de crainte, Corneille revient la
grande tradition inaugure par Du Bellay : il engage le clas-
sicisme dans la voie de l'imitation librale et raisonne du
gnie antique.
IV.
Ne reconnatre d'autres lois que sa nature, d'autre doc-
trine que son opinion, d'autre rgle que sa fantaisie, ou son
instinct, telle est, en deux mots, la formule du libertinage
philosophique, tel que le pratiquent les cinquante mille
athes que comptait Paris, au dire du Pre Mersenne, en
1023. Ajoutons une nuance d'irrvrence l'indpendance
des irrguliers , nous aurons le libertin littraire :
Thophile de Viau.
Ce bohme de la vie et de la pense transporte dans la
littrature cet amour de l'indpendance qui, au cours de son
aventureuse et presque tragique odysse, l'empchera tou-
jours de s'assujettir personne >^ [i). J'approuve, aimait-
il dire, qu'un chacun suive en tout la Nature. Il disait
encore : Je trouve que mon naturel est une plus douce
philosophie que celle que les livres enseignent et que les
sectes ont prche. Aprs la crainte de Dieu et le service du
Roi qui suit immdiatement aprs, il n'y a rien, si me sem-
ble, qui ne puisse lgitimement cder nos fantaisies et
nos opinions
(2).
Et, logique avec lui-mme, rigoureuse-
ment consquent dans ses fantaisies ,
il rigeait en loi
suprme de toute posie et sa nature et son caprice. Il formu-
lait la potique de sa nature, pourrait-on dire.
Il disait, et cette profession de foi rappelle par son tour
cavalier, sa dcision, son allure, la crne dclaration de la
Ddicace de La Coupe et les Lpres :
Je ne veux rclamer ni Muses, ni Phbus. ..
Imite qui voudra les merveilles d'autrui.
Malherbe a trs bien fait, mais il l'a t'ait pour lui
(3).
Et plaant ainsi, au trfond du pote, la source de toute
(1)
H, 362.
(2)
II,
348.
(3)
I, 217.

228

inspiration, il rejetait comme superflue, mais aussi comme
lyrannique, cette Anquitit qui, de toute part, venait empi-
ter sur les droits du pote, lui imposant et ses sujets, et ses
hros et ses rgles :
La sotte Antiquit nous a laiss des fables
Qu'un homme de bon sens ne croit point lecevables...
Le vulgaire qui n'est qu'erreur, qu'illusion,
Trouve du sens cach dans la confusion
;
Mme des plus savants, mais non des plus sages,
Expliquent aujourd'hui ces fabuleux ombrages.
Ces contes sont fascheux des esprits hardis
Qui sentent autrement qu'on ne faisoit jadis (i).
Voil qui lgitime l'indpendance des Modernes l'endroit
d'une Antiquit prime
;
voici qui ne lgitime que l'ind-
pendante humeur de Thophile:
Je ne veux point unir le fil de mon subjet :
Diversement je laisse et reprens mon objet,
Mon me, imaginant, n'a point la patience
De bien polir les vers et ranger la science.
La rgle me desplat, j'escris confusment :
Jamais un bon esprit n'a rien eu qu'aisment
(2).
Que si, au fond de toutes ces protestations, nous trou-
vons, avant tout, l'aversion instinctive d'un esprit naturelle-
ment rtif toute discipline, il n'en est pas moins vrai que
cette potique toute personnelle se fonde sur des princi-
pes gnraux. A ce titre, elle n'intresse point seulement la
biographie intellectuelle de Thophile de Viau, mais l'his-
toire de son temps et de son milieu. Aux considrants tout
subjectifs que formule son
Quanta moi je l'abjure (l'Antiquit)
Et ne recognois rien pour tout que ma nature
,
il convient donc d'ajouter comme complment et correctif la
(i) Voir encore ses railleries l'endroit des fables troyennes :
Au rapport de mes vers n'espre pas qu'on croie
Que tu sois descendu du fugitif de Troie....
Il fut un vagabond, et quoi qu'on le renomme,
Je ne say s'il posa les fondemens de Rome
;
Le conte de sa vie est vieux et fort divers,
Virgile par lui-mcsme a desmenti ses vers.
(I, 233.)
(2; I, 2ig.
2
2()
remarquable et trs catgorique profession de foi, qui ouvre
?^ Pr^emire journe [i] : Ces larcins qu'on appelle imita-
tion des Autheurs anciens, se doivent dire des ornements
qui ne sont pointa notre mode. Il faut escrire la moderne :
Dmosthnes et Virgile n'ont point crit en notre temps, et
nous ne saurions crire en leurs sicles : Leurs livres, quand
ils les firent toient nouveaux, et nous en faisons tous les
jours de vieux. L'invocation des Muses
(
l'exemple de ces
Paiens) est profane pour nous et ridicule Il faut comme
Homre faire bien une description
;
mais non point par ses
termes, ny par ses pithtes : il faut crire comme il a crit;
mais non pas ce qu'il a crit. C'est une dvotion louable et
digne d'une belle me que d'invoquer au commencement
d'une oeuvre des puissances souveraines
;
mais les Chrtiens
n'ont que faire d'Apollon, ny des Muses. Et nos vers d'au-
jourd'hui qui ne se chantent point sur la Lyre, ne se doivent
point nommer Lyriques
;
non plus que les autres hroques,
puisque nous ne sommes plus au temps des Hros
;
et toutes
ces singeries ne sont ny du plaisir, ny du profit d'un bon
entendement
(2).

(,i) II, 12, 17. A rapprocher de ces dclarations modernistes les protestations
de Faret en faveur de la libert dramatique.
(2)
Cette critique de l'imitation trop littrale est, on l'a dmontr, dirige
contre Cl. Garnier (Voir l'article de Lachkvre dans le Bulletin du Bibliophile,
1911-12). Le prsent chapitre tait dj rdig, quand est parue cette tude.
L'auteur, aprs avoir mentionn la rponse de Garnier publie par lui au
t. II du Procs de Thophile, il^gi ajoute : . Cette fois il esquissait une rfu-
tation des raisons de Thophile... Il a ainsi port le premier la parole dans
cette querelle des anciens et des modernes qui ne prira qu'avec le xvii sicle^
et c'est l un mrite que personne ne lui a encore reconnu, le seul peut-tre
dont il lui sera un jour tenu compte.
V.
Ajoutons, enfin : le mme libralisme qui inspire la
littrature ses protestations contre le dogmatisme intran-
sigeant et anachronique des Anciens ,
se fait jour aussi
sur le terrain de l'art. Sans doute, l'avnement de l'Acad-
misme artistique ne sera qu'un peu plus tard, au temps de
Colbert et de Lebrun, un fait accompli, mais l'indpendance
dont font preuve les thoriciens de l'art l'endroit de
l'Antiquit, ds la premire moiti du sicle, annonce suffi-
samment que, sur ce point aussi, la lutte sera vive entre les
anciens et les modernes.
Ces thoriciens ne sont point des philosophes. Pour eux,
comme pour Bernard Palissy, Pratique commande Thorique.
Ils s'embarrassent peu de principes : ils se bornent dgager
de l'observation et de l'exprience les quelques leons qu'elles
comportent. Ni tendance, ni parti pris, mais l'enseignement
direct et vcu des faits. Quelle est l'origine de l'architecture,
se demande, par exemple. Le Muet, l'auteur de la Manire
de bastir pour toutes sortes de persomies
(1647)?
La dure
ncessit, le besoin de se protger contre les intempries,
donnrent aux hommes sujet de btir. Trop rudes taient
alors les esprits pour qu'il ft question de construire des
btiments magnifiques. Mais leurs successeurs dveloppant
peu peu ces inventions rudimentaires, l'art d'difier,
comme il arrive toute autre chose de se polir avec le
temps , se perfectionna. Ils en laissrent des prceptes, que
leur postrit enrichit encore, et ainsi de suite jusqu' perfec-
tion. L'histoire atteste que les Assyriens et les Mdes furent
grands btisseurs et construisaient des villes et des maisons
d'une incroyable grandeur. De mme les Perses et les
I
2 .M
Egyptiens, dont les Pyramides prouvent encore aujourd'hui
le got pour les btiments grandioses. Et de mme les
Hbreux : le seul temple de Salomon tmoigne, n'en
pas douter, qu'ils possdaient une parfaite intelligence de
l'architecture. Vinrent les Occidentaux, qui, perfectionnant
l'architecture, comme ils avaient coutume de faire toutes les
sciences qu'ils reurent des Orientaux, surpassrent en la
connaissance de l'art de btir toutes les nations qui les
prcdrent. Les Grecs, les premiers, s'y rendirent excellents.
Puis les Italiens construisirent des ouvrages merveilleux
et
les Franois maintenant peuvent pratiquer tout ce que les
uns et les autres en ont sceu
;
ayans mesme fait esclore sur
ce sujet plusieurs singulires et trs rares inventions. De
sorte qu'il faut admirer que si l'art a jamais contribu avec
la Nature pour rendre quelque chose de parfait
;
son dessein
a plus heureusement russy au fait des bastimens de nostre
France, qu'en aucun autre sujet o il se soit voulu occuper
par tout ailleurs. Car comme la Nature favorise de la
situation tempre de ce Royaume,
y
fait voir presque en
tous lieux en abondance ce qu'elle a espars et sem en divers
quartiers de la terre : ainsi l'Art par l'ornement des somp-
tueux difices, a eu soin de l'embellir, donnant par ce moyen
un contentement indicible aux yeux des hommes et les
logeant commodment et magnifiquement (i) . Continuit
du progrs entranant, comme corollaire ncessaire, la sup-
riorit des derniers venus sur les inventeurs, telle est, selon
Le Muet, la loi suprieure qui commande le dveloppement
de l'Architecture,
Abraham Bosse, thoricien et pratiquant, part du mme
principe que Le Muet. L'adaptation aux besoins condition-
nant l'architecture, il estime, au rebours des orthodoxes
stricts, qu'il n'est aucune rgle qui puisse enjoindre
l'architecte de se conformer scrupuleusement, dans tous les
cas donns, l'exemple et la pratique des Anciens. Thorie
et pratique, comme le dmontre le frontispice du Trait sur
(i
) Au Lecteur.
23'>
~
la Pratique des Ordres de colomnes de larchitecture nomme
antique {1664),
doivent reconnatre au-dessus d'elles Raison.
Pratique confirmani raison, l'tude des Anciens prouve, par
exemple, que leurs architectes ne se faisaient point scrupule
de varier les mesures des trois ordres, si les conditions
donnes l'exigeaient. De mme en tout ce qui intresse les
divers lments de l'architecture. L'on ne bastit pas tout
d'une mesme sorte les dehors et les dedans des difices, soit
Temples, Hostelz et logis particuliers, tant h cause du
Climat, que de la ncessit et usage des habitans
;
ce qui fait
souvent prendre la Licence plusieurs de changer plus ou
moins ce qui nous reste de beau de l'Antiquit, qui doit
mon advis estre tousjours avec modration, crainte de tomber
comme plusieurs dans des compositions ridicules et surtout
au changement de ces Ordres, lorsqu'ils sont bien choisis
et mesurez, car il seroit dangereux de suivre indiffremment
tout ce qui s'en voit, quoy que fort Antique, puisqu'il
y
avoit en ce temps l d'aussy mauvais Architectes, Peintres
et Sculpteurs qu' prsent
;
et mesme s'il faut croire Vitruve,
il s'introduisoit de son temps dans la pratique d'Architecture,
des choses contraires l'Ordre de la Nature (i).
Rapprochons cette faon large d'interprter les modles et
d'entendre l'imitation, de la manire trs librale dont, histo-
rien et critique, A. Bosse apprcie les peintres et dfinit la
cration artistique dans ses Sentitnens sur la distinction des
diverses manires de Peinture^ Dessin et Gravure^ et des
Originaux d'avec leurs Copies
(1649),
Faut-il prfrer les peintres qui ne se sont inspirs que de
la Nature ceux qui se sont attachs imiter l'antique, ou
corriger la nature par l'tude des Anciens ? Toutes les
manires sont lgitimes, rpond le critique. Ne nous embar-
rassons point de prjugs, si nous voulons leur rendre justice.
11
y
a grand nombre de peintres, qui ont atteint la perfection
de leur art et procurent toute satisfaction et agrment ceux
qui ne connaissent point les principes et les mystres de la
(i) Prface, II.

233

peinture. Et pourtant, qui donc pourrait se flatter de retrouver
dans Titien et autres de son temps
,
par exemple, les
proportions, l'air, la forme, l'agencement des draperies, les
attitudes des belles figures des sculpteurs anciens, ou de
Raphal d'Urbin, ou de Jules Romain, ces Matres du got
antique ? Les mpriserons-nous pour cela, tout en recon-
naissant leur gnie? Disons plutt que les lumires antiques
leur ont manqu et confessons qu'ils se sont efforcs loya-
lement vers la perfection, et que, hors ou fors ce grand
got de l'antique, ils ont fait des uvres merveilleuses
>>.
Ils ne seraient coupables, que si, connaissant les Anciens, ils
les eussent rejets sans raisonner, comme le font d'ordinaire
ceux qui abondent trop en leur sens, et ne trouvent beau et
bon que ce qui vient d'eux.
Disons plus : d'excellents peintres, tout en aj^ant une faible
connaissance de ce qu'on nomme forte ou grande manire,
et en ignorant l'air et les proportions des beaux antiques, le
^rand got^ comme on l'appelle, ont fait des ouvrages qui
dpassent les meilleurs d'entre les anciens et les modernes,
surtout quand ils ont choisi dans la nature et dans leur
imagination les plus belles figures humaines et les mieux
proportionnes qu'ils pussent : les Carrache, par exemple.
Que si, enfin, Raphal a excell dans l'imitation des sculp-
tures antiques, retrouvant leur got, et
y
joignant sa grce,
l'exemple d'une si parfaite russite ne doit ni humilier, ni
dcourager les Franais. Tant de bons esprits que produit
la France, nous donnent raison d'esprer qu'elle produira,
elle aussi, des Raphals, pour peu que le Roi veuille regarder
d'un il favorable les arts, et donner l'exemple de la bien-
veillance aux nobles amateurs, N'a-t-elle pas. en des temps
trs calamiteux, et peu propices aux Arts, produit un matre
digne de se comparer Raphal et aux Anciens, le Poussin,
qui, sans faire tort aucun, tient aujourd'hui le plus haut
degr d'excellence en cet Art, et prouv que, dans les grands
genres aussi, la France est capable d'galer, voire de surpasser
les plus grands ?
On le voit, une large tolrance dans l'admiration, et un
-
234
-
got aussi comprhensif qu'claire, n'excluent point chez
notre critique le sentiment trs juste du grand art et du
grand got . Il
y
a plusieurs manires de faire une bonne
gravure, et tel graveur obtiendra par une seule hachure
simple le mme effet que tel autre, l'aide de plusieurs con-
duites en diffrents sens et compliques de petits traits et
de points. Laissons donc chacun le libre choix des mo3^ens.
Il n'y a point de rgles uniformes pour faire un bon tableau,
une belle statue ou une parfaite gravure. Qu'importe la ma-
nire, pourvu que l'artiste ralise l'effet voulu ? Et, de mme,
il n'est ni estime de commande qui tienne en matire d'ap-
prciation, ni manire unique de concevoir le beau. Toute
uvre d'art, quelque cole qu'elle appartienne, et de quel-
que formule qu'elle relve, porte en elle-mme son critrium.
Ancienne ou moderne, elle ne mrite estime qu'en raison de
sa valeur propre, et toute l'autorit des soi-disant connais-
seurs ne saurait prvaloir contre le tmoignage de deux
yeux clairvoyants, aids par une raison libre de tout pr-
jug et d'un jugement impartial. Afin qu'on ne m'impute
rien de contraire ce que j'ai en intention de dire, je d-
clare que je n'entends blasmer aucun de ceux qui ont cu-
riosit ou affection quelque manire de peindre quelle
qu'elle soit, ains au contraire je les estime tous, comme les
supports et protecteurs de ce bel art, ni mesme les prati-
ciens, mais bien crois-je qu'ils sont obligs d'estimer cha-
cune desdites choses, selon la perfection qui se trouve en
elles, car qu'un tableau ait t compos de quelques parties
que ce soit des choses visibles de la nature, et d'un tel ou
tel pays ou climat, pourvu qu'elles soient bien inventes ou
qu'elles reprsentent bien leur original, ledit Tableau doit
estre estim. Et si les mesmes choses sont faites par divers
peintres, et les unes meilleures que les autres, chacun doit,
sans contredit, avoir son degr d'estime. Et cause que plu-
sieurs font distinction, et ont plus de goust la proportion,
forme et coloris de toutes les choses visibles des unes que
des autres, comme des figures humaines, ayant l'air qu'on
appelle du bel Antique^ celle du Moderne; et pour les

23?
paysages et autres telles choses d'un pays aride, montagneux,
et rempli de vestiges de l'Antiquit, et d'un coloris comme
brl des rayons du soleil, celui d'un pays plat et rempli
d'arbres verts et de plusieurs vestiges modernes : Je dis
aussi, que tous ces divers ouvrages estant bien excuts
selon leur original ou naturel, doivent estre pareillement
estims, et que les divers gousts qu'on a d'iceux, sont une
chose part, et qui n'a rien de commun (i).

( I ) Sentimens, 36.
CHAPITRE III
La lutte contre TAcadmisme : la critique des modles.
La posie chrtienne oppose la posie paenne.
\. Une critique en rgle des modles anciens en 1627 : attaques de Ch. Sorel
{Berger extravagant).
II. L' Antiquit moderne oppose l'Antiquit classique.
III. Le pome hroque chrtien.
Tout ce qui paroist beau dans les livres, crivait Balzac,
ne l'est pas. Dans les meilleurs mesme, il
y
a de l'or d'Achi-
mie et des diamans de verre.... Il
y
a de la fausse monnoie
en grec et en latin, comme en Quercy et en Prigord. La
sainte, la vnrable Antiquit nous en a dbit plus d'une
fois et quantit de mauvaises choses du temps pass trom-
pent encore aujourd'hui sous l'apparence du bien (r. Dans
le mme esprit de mfiance l'endroit des beauts consa-
cres, la nouvelle raison passe au crible les chefs-d'uvre
des potes et fait le tri des perles et des faux diamants. Des
deux articles qui composent le credo acadmique : infaillibi-
lit d'Aristote et ncessit des rgles, perfection absolue des
modles antiques, le second, son tour, se voit mis en dis-
cussion et fortement entam par les ennemis du prjug.
L'on dmasque les sophismes des grammairiens qui,
poursauver l'honneurdes potes anciens, s'acharnent prou-
ver que ces grands hommes n'ont point fait de fautes, ou
fi) Entretiens, XX LU.
-i.^;

que leurs fautes ont t telles plutt des vertus imparfaites
que des vices (i) , et poussent l'ingniosit jusqu' dcorer
du beau nom de figures leurs bvues les plus grossi-
res
(2).
L'on prtend user de la raison l o jusqu'ici l'on
n'acquiesait qu' la seule autorit, juger souverainement
Virgile et Homre. Au suffrage des connaisseurs et la v-
nration des sicles l'on oppose les affirmations du juge-
ment particulier . Etforts striles ! Le dnigrement syst-
matique de Sorel ou d'Ogier ne prvaudra point contre la
superstition de l'Ecole. Et pourtant, cette Journe des Dupes
ne sera pas sans un lendemain de revanche. Les applaudis-
sements des mondains et des beaux esprits feront cho aux
critiques du Berger^ extravagant. Sorel aiguise les traits dont
Perrault, Desmaretset La Motte cribleront les images divines
d'Homre et de Virgile.
(i) Qm.zkc, Entretiens, XI, 11, 376. Voir aussi la Prface de Saint-Louis du
P. Lemoyne.
(j) Dissertation, 356.
I.
Divines... les admirations de Du Souhait, le traducteur
d'Homre (i) [Iliade^ 1620),
l'ennemi jur des esprits re-
vches et barbares qui osent censurer le prince des
Potes et convertissent toutes ses fleurs en venin comme la
vipre , ne seront que tideurs au prix des ferveurs dvotes
de l'auteur du Discours en forme de comparaison sur les vies
de Mdise et d'Homre (1604).
Pour Du Souhait Homre ne
sera que le Prince des Potes qui personne ne se peut
comparer que lui-mme. Pour l'auteur du Discours est un
surhumain
;
il est un dieu. Il est l'gal, Yaller ego de Mose.
Il est le Mose de l'Antiquit. Gardons-nous de voir dans
ces hyperboles une simple outrance de langage. Ce serait
mconnatre l'intention de l'auteur et dnaturer trangement
la porte de son petit livre touffu de digressions, subtil et
naf, et qui tmoigne de plus de bonnes intentions que de
bon sens. Voicy les plus grands hommes que nous puis-
sions reprsenter tant es monumens anciens que modernes,
sacrs que profanes. Voici la plus belle couple d'mes qui
ait jamais pris tre, voici les chefs-d'uvre et les deux yeux
de nature qu'elle nous a donn en divers temps. Bref voici
les dmons qui avoient non seulement l'encyclopdie des
sciences, mais qui voyoient clairement le plus occulte et dif-
ficile connoitre des secrets merveilleux de nature, guindant
leurs esprits jusqu'aux causes surnaturelles. Voicy donc des
Dieux mortels seuls pareils eux-mmes et qui amoin-
drissent par quelque loge tant relev que l'on leur puisse
attribuer
(2).

(i) Au lecteur je dirai volontiers qu'il
y
a plus reprendre leurs mres
qu' Homre, parce qu'elles ont fait de sots enfants, et il nous a laissez de
doctes enseigneniens.
<2) 14.

2
3'9
-
Laissons l'auteur, bloui et extasi en admiration devant
un tel prodige, comparer le Pote unique moins que Dieu
et plus qu'homme au prophte sacr, rapporter les prsages
envoys par le ciel pour annoncer la venue de ce gnie
surnaturel, dtailler les signes de sa mission quasi-divine.
Homre est un miracle de la nature qu'il faut vnrer
genoux comme le vnrait Platon, comme le vnrait Dion
Chrysostome. Homre, le plus grand sage que connut
l'Antiquit, ralisa par un acte de gnie la posie en sa
perfection souveraine. Homre vint avec une me servante
et enthousiaze ainsi qu'un gros de cavalerie franoise, rafler
tout ce que les Muses avoient en leur cabinet, tarir force
de boire la fontaine Castalie, dompter le cheval emplum
Pgase, enchrissant puis aprs sur cet art, et l'enchrissant
d'un lustre et nergie que l'art mesme n'avoit su trouver de
soi (i). Tous les pomes qui, depuis lors, furent composs
ne sont que rapicements et chantillons de la guerre
troyenne, comme le dmontrait le peintre Galaton, qui
reprsentait Homre vomissant comme pour dcharger son
estom.ac et tous les autres potes ramassant avidement ce
qu'il rejetait de superflu, tmoin encore Virgile, qui, d'un seul
passage de l'Iliade, tira sa divine Enide.
Virgile, l'imitateur perptuel d'Homre, tche de se hausser
au niveau de son modle, mais sans russir s'approprier sa
navet, ni sa gravit. Et, quant au commun des potes, on
trouvera bien
et l quelques perles dans leurs uvres,
mais rien qui se compare au divin inspir. Ovide saisit son
lecteur, ses oeuvres sont animes et levant la paille et tant
plus on le lit, plus on s'y trouve engag
;
les lyriques
anciens ont leurs grces, et les satiriques entre lesquels
Juvnal et Perse emportent le prix qui rient et grincent des
dents avec leur trogne renfrogne
(2).
Nos potes franais
ont eu nagure je ne sais quel air qui les rendait comparables
aux anciens. Mais maintenant la mre en est morte ou ne
(1)
106.
(2) 179.

24C)
fait rien qui les seconde i^ih Aprs Homre la dcadence...
L'auteur du Discours dcourage l'effort potique, comme
le Jansniste la volont humaine, et lui te tout espoir
d'atteindre jamais jusqu' l'entire perfection des premiers
temps. Et qu'on ne lui objecte point que l'esprit va s'purant
et s'affinant au cours des temps. Il s'hbte et s'alourdit de
jour en jour, rpond l'auteur du Discours. Le temps et le
monde sont vieux, la nature est corrompue et pourrie
,
l'aiguillon de notre esprit est mousse, notre jugement branle
dans le manche et chaque illusion tourne sa jaquette, notre
mmoire est faussaire et nos sentiments pervertis... Enfin de
plus sublimes et clair-voyans que nous estions, nous sommes
les plus stupides et abastardis, cdans en tout aux brutes,
sinon que nous parlons distinctement. Car pour la raison elle
fait son gte ailleurs que chez les hommes. Nostre Homre,
selon Pline, ne cessoit de crier que les hommes estoient
abrutis, n'estans plus que des Pigmes, eu esgard aux anciens
qui avoient et l'esprit affin et le corps colossal
(2).
Pourquoi tant de gnie l'aube des sicles, et tant
d'impuissance au dclin des temps ? Serait-ce que, plus
voisins de la naissance des dieux, les hommes taient alors
plus vigoureux et plus riches de moyens ? C'tait l, on le sait,
la thorie de Machiavel. D'autres, comme Platon, rendent
responsable de cet abtardissement la loi chrtienne. Les
naturalistes, eux, tiennent que les climats du monde dter-
minent les aptitudes des peuples et que les gyptiens ont
beaucoup plus d'entendement et d'industrie que les peuples
des autres contres cause qu'ils ont le cerveau tout brl
et la colre aduste, qui est l'instrument de toute subtilit et
artifice
(3).
Et voil, en effet, de quoi expliquer dj
pourquoi Mose et Homre, tous deux gyptiens, avoient
l'esprit d'une mesme trempe . Mais il
y
a plus encore.
c<
J'oserai, ajoute l'auteur, tirer la divinit de l'Esprit de ces.
(1) 184.
(2) 112, II 3.
(3) ii5.

241
deux-ci, de la Manne de laquelle le Seigneur nourrit son
peuple par l'espace de quarante ans, qui estoit une viande
dlicate et d'une gratieuse faveur. Car depuis que les Isralites
en eurent goust, ils ne furent plus si grossiers et les enfans
qu'ils engendroient avoient bien les sentimens mieux assai-
sonns et le cerveau mieux timbr que devant (i).

Bref, les Hbreux, par la suite des temps, retournrent en
Egypte. L'un d'eux eut affaire quelque gyptienne, et
de cette union naquit Homre... Issu des deux peuples les
plus privilgis des temps anciens et tout voisin de l'origine
des sicles, Homre rassemble en lui la sagesse de l'Antiquit
et les pures lumires du peuple de Dieu.
L'on voudrait, en fermant cet aimable discours trop
persuasif, en sa navet, pour ne point convaincre les plus
rfractaires qu'il faudrait avoir le sang autour du cur tout
caill et les sentiments encorns de ltargie et de stupidit
pour ne pas admirer Homre par-dessus tout ce que
l'humanit a produit de plus admirable
,
pouvoir voquer
les commentaires de ces doctes matres es arts, de ces
Pdants dont le Clarimond du Bercer extravagant
(1627)
s'amuse rfuter les laudatives baguenauderies. Rassembls
en une sorte de Jugement de Paris
(2},
Clarimond, Lysis,
Philiris, Amarylle, disputent pour ou contre la beaut
d'Homre. Sorel, l'adversaire des extravagances romanesques,
s'insurge contre la malencontreuse popularit dont jouissent
les fables antiques, mais, surtout, l'admiration irraisonne des
louangeurs d'Homre et de Virgile, irrite son bon sens
raisonneur, ennemi des opinions conventionnelles et des
prjugs vulgaires. Il veut rviser une lgende, mais aussi
faire justice d'un danger public : le danger de l'admiration
contagieuse. Passe encore que les sicles antiques aient vcu
de ces imaginations fabuleuses ! Mais les plus absurdes rveries
qu'ait produites l'esprit humain se sont perptues travers
les sicles. On tient des impertinences pour des oracles. Il se
trouve toujours des fous pour imiter ces folies.
(1) iib.
(2) Livre XIII. t6

24'2
Il soumet donc une critique minutieuse la perfection
des modles. Comparaisons, sentences, langue, fond ou for-
me, il n'est rien dans l'uvre homrique qui trouve grce
aux yeux de Clarimond. F^t qu'on n'allgue point, comme le
fait Philiris, les intentions profondes, l'ingnieux symbo-
lisme qui se cachent sous ses inventions pour excuser les
grandes bassesses et les gueuseries dont elle fourmille.
Qu'on n'objecte point que les saisons et les lieux peuvent
avoir rendu des choses louables, lesquelles sont maintenant
ridicules. Toutes les subtilits du monde, rpond Clari-
mond Philiris ne nous feront jamais trouver biensant
ce qui choque notre bon sens et notre got, ni approuver des
hros et des dieux qui contredisent l'ide que nous nous
faisons d'un hros et d'un dieu.
Et Sorel, aprs Scaliger, de dresser un rquisitoire serr
contre les absurdits d'Homre. Ses dieux n'ont d'atten-
tion et d'ntrt que pour la seule guerre de Troie, exclusi-
visme blmable parce que dangereux : on peut craindre que,
pendant ce temps, le reste du monde n'aille la drive.
Quant aux impertinences qu'ils commettent, elles sont
trop ridicules pour mriter quelque excuse. Les similitu-
des d'Homre grossires et triviales, ses licences potiques
sans mesure, ne sauraient se justifier, non pas mme par
cette raison que la posie, langage divin, peut se permettre
ce que ne tolre point la prose plus svre. Homre tait
homme comme tous les mortels et l'expression laugaie des
dieux ne s'explique que par une raison : les oracles des dieux
se rendaient en vers, ce qui ne veut point dire que la posie
ait le droit d'user de mauvais mots . Inexcusable aussi la
platitude de ses sentences. Leur prestige dmesur ne
s'explique que par le respect dont bnficient les choses
anciennes : comme toutes les sentences, elles sont devenues
d'autant plus vnrables que leur style tait plus dur. Point
ne sert d'allguer ici l'autorit dont elles ont joui auprs des
philosophes. Les systmes les plus contradictoires se sont
rclams de la doctrine du pote, preuve nouvelle de son im-
prcision et de sa banalit. Et puis, pourquoi parler toujours

243

d'enseignement et de doctrine ? La science et la doc-
trine d'Homre n'existent que dans l'imagination de ses
admirateurs. Une maxime s
y
trouve suivie de son contraire.
Homre n'est point un philosophe, Homre n'est point un
savant. S'il avait appris, comme l'on prtend, aux charpen-
tiers, faire des navires, parce qu'il en fait btir un son
Ulysse, il aurait donc aussi appris aux cuisiniers apprter
la viande, puisqu'il fait tourner la broche et prparer la sauce
ses hros. Le moyen, pour un pote qui raconte des aven-
tures, d'viter les dtails de l'existence la plus matrielle ? A
ce compte, il n'est auteur de romans qui ne pt prtendre
au brevet de science universelle ! Maxime de Tyr, lui mme,
ne dissimulait point que la science militaire d'Homre et
donn rire aux capitaines de son temps. L'anecdote qui fait
d'Alexandre l'admirateur passionn du pote n'impose qu'aux
esprits grossiers. La science d'Homre est une science pour
ignorants et bonne, tout au plus, blouir Alcibiade, qui
n'tait encore qu'un Jeune fat sans comptence le jour o il
souffleta un matre d'cole trop peu pris d'Homre. Pour-
quoi le dandy qui n'pargnait pas mme les statues des dieux
et leur coupait le nez, et-il trait avec plus d'gard un vul-
gaire pdagogue ? En vrit, les auteurs de tout le mal sont
les matres d'cole qui, fanatiques d'Homre, ont fond et
propag son culte. Qu'il
y
a de personnes qui se rendent
ridicules en voulant empcher que les auteurs ne le soient !

Sorel, on le voit, le prend de haut avec le Prince des
Potes . Ni mnagements, ni gards. Tmoin encore le
ddain avec lequel il traite l'pisode de Polyphme, ce sot
conte auquel il compare, pour la lui prfrer, une histoire
raconte par les servantes de son pays. Rien ne marque mieux
l'incapacit du rationaliste comprendre les inventions
naves des potes primitifs que ce rapprochement de deux
anecdotes semblables dans leur donnes, mais si diffrentes
d'esprit et d'intention, l'une peignant l'ingniosit de l'homme
primitif instruit par la ncessit, l'autre cousue de malice,
hrisse d'intentions gauloises, vrai conte la faon de Rabe-

-^44

lais ou de La Fontaine. Passons galement condamnation
sur les discussions du genre de celle que soutient tout au long
Sorel avec les calomniateurs de la vertu de Pnlope, sur les
arguments qu'il invoque pour dmontrer que Pan ne naquit
point du commerce de l'pouse d'Ulysse et d'un magicien, et
arrivons rh3pothse qu'il formule, son tour, sur la per-
sonnalit d'Homre et les mrites potiques du doux
Mrgile .
Homre n'tait pas un gueux qui allait mendier aux portes.
Les mendiants ne sont point pour l'ordinaire des gnies, et un
homme aussi misrable n'et point t capable d'inventer
des beauts si sublimes. Car, avoue malgr tout Sorel, si
entache de dfauts que soit l'uvre d'Homre, elle n'en pos-
sde pas moins des qualits souveraines qui justifient sa
rputation. Mais Homre n'a rien de commun non plus avec
ce Mlgines (i), cet aveugle qu'on appelait Homre, nom
que donnent les Ioniens aux gens aveugles et qui ont besoin
d'tre conduits. Homre tait quelque aveugle dou de
mmoire qui avait retenu l'Iliade et l'Odysse par cur et
s'en allait rcitant autour des tables bien servies. Pourquoi
ne pas admettre qu'on les ait involontairement confondus ?
L'hypothse est aussi plausible que celle de certains pdants
pour qui l'Iliade serait l'uvre du diable, les forces humaines
tant impuissantes crer un pareil chef-d'uvre.
A peine sortis de ce chaos d'extravagances, nous voici
retombant dans les pires platitudes. Virgile, prononce Sorel,
manque de tout gnie. Les vers de l'Enide sont, il est vrai,
graves et coulants, mais leur douceur ne saurait supplera
la faiblesse de l'invention. Virgile n'est point subtil. Tout au
plus a-t-il corrig Homre, et, reprenant son bauche, trait
la description du bouclier avec moins d'impertinence. Mais
Vulcain, forgeron de l'humide ! Mais le rameau d'or qui
ouvre la porte des Enfers ! Sur ce point, l'impertinence de
Virgile n'a t dpasse que par celle des pdants qui discu-
tent encore si cette sottise de rameau tait l'or des philo-
(i) C'est le nom que lui donne l'anonyme du Discours.

24^

sophes, ou leurs formules, ou leur poudre de projection.
Virgile, comme tous les potes anciens, n'a rien qui satisfasse
la raison. Et, quant Ovide, il n'a fait lui aussi que fagot-
ter
toutes les fables qu'avaient traites ses devanciers, en
y
ajoutant des contes que les tileuses de Rome lui avaient
appris. Ses mtamorphoses sont bien ridicules. L'on est
digne de tout mpris, quand on fait changer un homme en
arbre, sans apparence de vraisemblance. Or, le livre est cousu
de pareilles sottises. Pythagore raconte qu'il fut autrefois
Euphorbe. Passe encore ! Et nous pardonnerions au pote
paen cette croyance la mtempsychose, toute choquante
qu'elle soit pour notre sens chrtien, si, au moins, il obser-
vait quelque logique dans l'absurdit. Or, il fait dire
Pvthagore-Euphorbe qu'il reconnut au temple de Jupiter le
bouclier dont il s'tait servi la guerre de Troie, alors que,
suivant la tradition. Mercure exigeait de toute me en voie
de migration qu'elle bt au Lth l'oubli de sa condition pre-
mire. Laissons les pdants louer Ovide d'avoir si adroite-
ment soud bout bout les divers rcits qui composent ses
mtamorphoses. N'en dplaise ces rgents de Collge qui
assourdissent les oreilles enfantines de l'loge de leurs idoles,
la gloire d'Ovide n'a rien gagner ce tour de force. Ovide
manque de suite. Il n'a point l'esprit de suite, dirait volon-
tiers de lui Sorel. Quiconque, prononce l'auteur du Bey^ger,
veut remplir un livre de divers contes doit s'tablir
un ordre qu'il suive toujours comme, par exemple, il doit
suivre la chronologie ou bien traiter de chaque chose suivant
les sujets qu'il distribue chaque livre. Mais Ovide n'a rien
fait de semblable. Ses contes ne naissent point insensible-
ment dans ses mtamorphoses : ils
y
sont clous par force
et l'on voit bien qu'il s'gare plutt que d'aller de droit fil, si
bien qu'il n'y a mmoire si heureuse qui en lisant son livre
ne perde aussitt le souvenir du sujet qui a fait natre le
discours o il sera occup. Quelque mtamorphose tant
arrive, il se trouve quelque homme qui raconte une chose
aussi merveilleuse et aprs sa narration l'auteur en met une
autre de son mouvement propre et puis il lui semble pro-

246

pos de parler de ce qui s'est pass en tout le pays sur lequel
il est tomb, enfin sa suite est si mauvaise que je ne saurais
lire son ouvrage, sans avoir piti de lui et de tant d'aveugles
qui l'estiment (i). Pgase, tel que le conoit Sorel, n'est
point le coursier fougueux des inspirs. Il lui rogne les ailes.
Il lui met des entraves aux pieds. Ainsi domestiqu, qu'il
chemine sagement sur les routes du Parnasse... un Par-
nasse raisonnable, s'entend, aux sentiers corrects et bien
aligns, un Parnasse sans cueils, ni abimes, o se promne-
raient des potes qui seraient passs par l'cole des Descartes
et le salon bleu de quelque mondaine.
i'
Religion de grammairiens et de pdants , telle est la
religion homrique et, quant aux tragiques anciens, il va
sans dire qu'ils ne rencontrent pas auprs des protagonistes
de la nouvelle raison plus d'indulgence que la posie
d'Ovide et de Virgile.
L'on sait les critiques formules par les irrguliers
contre la tragdie. Aux ates d'adoration des grammairiens
qui vnrent en Sophocle le pote tragique par excellence,
ils rpondent par une critique serre de l'uvre qui, entre
toutes, incarne leurs yeux la perfection du genre, l'dipe-
roi, l'uvre canonique, la somme de l'art dramatique,
la tragdie-type. Invraisemblances, manque de naturel, ainsi
s'appellent ses moindres dfauts. L'on fait paratre des per-
sonnages point nomm avec une admirable, savante et
mathmatique prcision. S'agit-il, par exemple, de la recon-
naissance d'un enfant autrefois expos ? Voici dfiler celui
qui l'a expos, le berger qui l'a recueilli, la femme qui l'a
nourri. Ou bien encore, voici, au moment o Cron arrive
de l'oracle de Delphes et o l'on se proccupe de retrouver
l'assassin de Laus, arriver de Corinthe le vieillard qui a
reu l'enfant des mains du serviteur de Cron, comme si
cette rencontre fortuite tait bien naturelle, comme si le
convenu d'un procd destin accumuler les pripties n-
cessaires dans une moindre dure, n'clatait point tous
(i) Troisime partie, 38.
-
247

les yeux. Ou bien, les actions se suivent sans intervalle, avec
une rapidit, un coup-sur-coup inconcevables dans la ralit.
Agamemnon vient peine d'tre tu qu'Eschyle nous mon-
tre dj le cortge funbre, pleureurs et porteurs de libations,
s'avanant solennel et minutieusement rgl, alors qu'on
aimerait se reprsenter la ville rvolutionne par ce grand
vnement, le corps cach par les meurtriers, la foule ameu-
te pour ou contre les assassins (i).
Ou bien ce sont les rcits interminables des messagers
qui exposent les antcdents de l'action prsente, dgagent
les causes qui l'ont prpare et l'expliquent. L'auditeur perd
patience, entendre ces discoureurs ennuyeux qui racontent
les aventures d'autrui et occupent toujours la scne, sans
compter qu'il serait plus commode une bonne hostellerie
qu'il n'est convenable une excellente tragdie, d'y voir
arriver incessamment des messagers . Et puis, est-il rcits
plus plats et plus maigres? Qu'on nous dise en quoi un
rcit de tragdie ainsi conu diffre de la narration du simple
historien, et les Perses d'Eschyle d'une sche relation histori-
que de la guerre contre Xerxs et les Grecs ! Exception, dira-
t-on, parmi un grand nombre de chefs-d'uvre parfaits! Non
point, rpond Ogier, toutes les tragdies et les comdies
des Anciens sont pleines de ces exemples.
(i) Prface de Tyr et Sidon, 12.
II
A l'uvre si dcrie et si louange d'Homre et de Vir-
gile, ces popes antiques qui devaient faire couler autant
d'encre que la lance d'Achille de sang troyen dans les plaines
d'Ilion, une voix courageuse osa comparer, en plein xvri<^
sicle, les vieux romans franais honnis des anciens, m-
priss des modernes, vous d'un consentement unanime au
plus ddaigneux oubli. Opposer l'Antiquit moderne
l'Antiquit grecque et latine, faire pice aux dvots de l'An-
tiquit en revendiquant pour la France des titres de gloire
oublis, tel est le but du dialogue De la lecture des vieux ro-
mans
(1647)
(i).
L'entretien met aux prises Chapelain, l'auteur du Dialogue^
et Sarrazin, le disciple de Cl. Fauchet, tous deux lecteurs
assidus des vieux romans, et Mnage, le contempteur des
Modernes. Ce dernier, qui est tout dans les anciens Grecs
et Latins et l'rudition duquel ne lui permet qu' peine
d'avouer qu'il 3^ ait rien de louable en quoi que fassent les
Modernes ,
s'indigne fort qu'on puisse lire Lancelot ou
Perceforest, uvres barbares o se remarque beaucoup
de gothisme dans les choses et dans les caractres, et oii
rgnent une certaine simplicit qui approche fort de la sottise
et une galanterie qui choque l'homme de got . Le moyen
de s'intresser une action dpourvue de tout ce qui sur-
prend, de tout ce qui pique, de toutes ces gentillesses qui
flattent l'esprit et font les dlices des honntes gens ? La
manire de converser entre ces chevaliers et ces dames,
c'est--dire selon ma supposition, celle du temps o ce livre
(i) Voir sur le Dialogue, l'tude de Collas (184 et suiv.) parue depuis la
rdaction de ce chapitre. Nous le publions sans en modifier en rien la lettre
ni le contenu.

249

fut crit, est simple et nave, sans gentillesse et sans agr-
ment, mais de bon sens, claire et laconique, ne rien dire
que de ncessaire, et dire tout ce qu'il fallait, morata plu-
tt (^w'irbana^ telle peu prs que celle des Romains du
temps de Numa
;
en un mot peu galante et fort solide. Par
l vous voyez que ce n'est pas un livre fort piquant et o
l'on puisse apprendre tre de fort bonne compagnie.
Mnage, on le voit, prise fort peu cette navet que vante
avec tant d' propos l'auteur du Dialogue. Il s'indigne qu'on
puisse comparer ces misi'ables carcasses aux uvres
antiques et soutenir que, pour ce qui est des choses et des
caractres, les vieux romans franais sont les fables des Fran-
ais et des Anglais comme les posies d'Homre les fables
des Grecs et des Romains. Ne me voudrez-vous point faire
trouver en ce barbare quelque Homre ou quelque Tite-
Live ? Cela ne va gure moins, selon que vous le propo-
sez. Tout doucement, rpond Chapelain, nous n'avons
pas perdu le sens et nous ne faisons point de comparaisons
si odieuses. Nous connaissons la dignit de ces grands
hommes et la bassesse de l'crivain, quel qu'il puisse tre,
qui a compos ce roman. Mais la principale diffrence que
nous mettons entre lui et Homre n'est gure que dans le
style et dans les expressions des sentiments. Nous voyons
le premier tout noble et tout sublime en cette partie et le
second tout rustique et tout rampant : pour les choses, elles
ne sont gure plus vraies les unes que les autres et, fables
pour fables, je ne sais, les considrer de prs, lesquelles sont
les plus ingnieusement inventes ou du moins auxquelles
des deux la vraisemblance est le mieux observe. Mnage
s'indigne : le moyen d'entendre, sans colre, vanter la navet
de Perceforest, louer la belle invention du sujet, l'art avec
lequel elle est imagine et conduite, applaudir au Jugement
de Vigenere qui dcerne son auteur le nom d'Homre des
Franais ?
En vain l'on objecte Chapelain la rgularit de l'uvre
homrique, sa perfection acheve, sa conformit aux meil-
leurs prceptes.... Aristote qui a fait un mystre d'Homre

2bo

et l'a proclam le modle de toute posie, ne lui aurait-il pas
prt des qualits auxquelles, fort vraisemblablement, il ne
songeait gure ? Il n'y a qu'heur et malheur en ce monde.
Si Aristote revenait, et qu'il se mt en tte de trouver une
matire d'art potique en Lancelot, je ne doute point qu'il
n'y russt aussi bien qu'en l'Iliade et qu'en l'Odysse et
que son esprit ou son autorit ne supplt facilement aux
inconvnients qui pourraient s'y rencontrer. Je vous puis
assurer au moins, que la magie qui rgne en ce dernier, ne
lui serait pas plus malaise accommoder ces rgles que les
divinits de l'autre l'ont t de la manire qu'il les a em-
ployes, quelque sens allgorique que ces creux scoliastes
lui aient prtendu donner.

Et Chapelain, aprs Sorel, de se faire le porte-parole du
lecteur
raisonnable qui n'approuve ni les dieux qui se
laissent blesser par les humains, comme de simples mortels,
ni Vulcain qui brle le Scamandre, ni Neptune qui sert de
manuvre l'atelier des murs de Troie. Qu'on cherche dans
tout Lancelot ou dans Perceforest aucune extravagance
laquelle un spculatif ne pt donner d'aussi favorables
interprtations que les scoliastes celles d'Homre. Et quant
l'interdit dont on les frappe, sous prtexte qu'ils ne sont
pas conformes notre got d'aujourd'hui, n'est-il pas vi-
dent que, s'il tait permis de tourner en ridicule tout ce qui
n'est pas en usage au sicle et au lieu o nous vivons, il n'est
uvre srieuse et parfaite dans l'Antiquit, ou chez les tran-
gers, o une belle humeur ne pt trouver se divertir? Pour
moi, conclut Chapelain, donnant son sicle une leon de
sagesse dont il ne profitera point, je tiens qu'il faut en user
quitablement et regarder les choses dans toutes leurs cir-
constances pour en faire un sain jugement. Notre manire
de plaire aux dames et de leur persuader que nous les aimons
est toute contraire celle des vieux ges. Estimerai-je pour
cela la ntre seule bonne? n
III.
Justice faite de la lgende du divin
Homre
et du
tf divin Virgile
,
restait tracer au gnie
moderne
un pro-
gramme d'action en rapport avec ses
exigences
et ses
moyens.
Les attaques des irrguliers et des
indpendants
ne
devaient point avoir pour effet seulement
d'entamer le cfedo
acadmique en ruinant le dogme de la perfection
des modles
sur lequel il se base et de substituer un amour raisonna-
ble et une estime fonde sur la connaissance
l'admira-
tion aveugle des Doctrinaires, en tablissant
que les Anciens
(i
sans doute valent beaucoup, mais que sans doute aussi ce
beaucoup a plus de relief et plus de saillie de loin qu'il n'en
aurait de prs . Dira-t-on avec les puristes,
demande
MaroUes, que Stace, Valerius Flaccus,
Lucrce ou Silius
Italicus n'ont pas crit de vritables pomes piques parce
que leurs uvres chappent aux classifications
admises et ne
rappellent en rien le schma connu ? Tous les pomes pi-
ques que l'on crira ne seront-ils jamais que l'Enide ou
l'Iliade varies en mille manires diffrentes ? Car tel est bien
le dfaut de tous les pomes composs leur instar sous des
noms emprunts et sous d'autres habits: ce sont toujours les
mmes comparaisons et les mmes inventions et les mmes
penses. Partout des dieux assembls en conseil, voire jusque
dans le pome des Couches de la Vierge de Sannazar, par-
tout des Sibylles agites, des Prophties qui annoncent une
longue et illustre postrit, des Cerbres, des Furies et des
Champs Elyses. Neptune
y
est toujours galement incons-
tant et Junon dpite. Apollon et les muses sont sans cesse
invoqus. Quel mal
y
aurait-il donc changer un peu et
chercher de nouvelles inventions (i) ?
(i) Trait du Pocme pique, 54.
2Di
Bref, c'est une ide detinitivement admise qu'il est possible
de faire mieux et u
autre chose que n'ont fait les Anciens.
L'on proclame que l'on peut penser heureusement et expri-
mer ses penses avec succez, sans l'aide du grec et du latin.
Bien plus, l'on se fait une coquetterie de les ignorer. L'on
tire argument d'Homre qui, sans entendre d'autre lan-
gue que celle qu'il avait apprise de sa nourrice, ne
laissa pas d'emporter le prix sur tous les potes qui vinrent
aprs lui. L'on prouve par son exemple qu'un pote n'est pas
moins estimable parce qu'il ignore les langues anciennes et
qu'un esprit bien dou peut faire uvre admirable sans les
tudier. Aux savants la connaissance des langues et l'archolo-
gie, aux potes l'imagination qui invente et qui cre. Il
est vray, dclare Saint-Amand, l'auteur malheureux et ridi-
cule du Mo'ise sauv [l'obi)]
^
que la conversation familire des
honnestes gens et la diversit des choses merveilleuses que
j'ay veues dans mes voyages tant en Europe qu'en Afrique et
en Amrique, jointes la puissante inclination que j'a}^ eue
ds ma jeunesse la posie, m'ont bien valu une estude. Au
reste, une langue n'est pas une science
;
les parties dont l'me
est compose se trouvent aussi bien aux Franois qu'aux
Romains. L'imagination, l'entendement et la mmoire n'ont
point de nation affecte, et pourveu qu'on les veuille cultiver
avec quelque soin, elles portent du fruict indiffremment en
toutes sortes de climats. J'avoue qu'il faut qu'un advocat
sache le latin pour allguer les lois de Justinian, qu'un gram-
mairien soit consomm dans les langues pour enseigner l'ty-
mologie des mots, et qu'un docteur de Sorbonne ait appris
le grec et l'hbreu, pour puiser dans leur propre source les
textes formels de l'criture saincte. Mais pour ce qui est
d'un pote, d'un philosophe moral ou d"un historien, je ne
crois pas qu'il soit absolument ncessaire. Je dy cecy pour
certaines gens la vieille mode, qui lors que la vrit les
contraint d'approuver ce que je fay, n'ont rien dire sinon :
C'est dommage qu"il n'ait point estudi ! Je le dy encore pour
ceux qui, au lieu d'essayer de faire quelque chose d'eux-
mesmes, s'amusent non seulement imiter, mais prendre
laschement tout ce que l'on voit dans les autres autheurs....
2DD
Outre tout cela, je ne say quel honneur on espre recevoir
de ces serviles imitations : car, comme entre les peintres le
moindre original d'un Frminet est beaucoup plus pris que
n'est la meilleure copie d'un Michel Ange, tout de mesme
entre les bons esprits l'invention estant accompagne
de
toutes les choses requises la vraye posie, est tousjours
prfre toutes les autres parties d'un ouvrage (i).
Ddaignant la posie d'imitation, l'on veut donc
essayer
faire quelque chose de soi-mme. L'on invente des genres
nouveaux. L'on manie les Anciens selon sa fantaisie.
L'on prend son bien o on le trouve. L'on se fait des rgles'
toutes nouvelles soi-mme, estimant que la raison est une
autorit suffisante pour les soutenir. Partant de cette ide que,
pour estimer Homre, Virgile et Le Tasse comme ils le m-
ritent, il ne faut pas s'imaginer qu'il n'y ait d'autres
pomes hroques possibles que ceux qu'ils nous ont laisss,
et que le pote parfait est encore natre, l'on s'en va
demander l'histoire des temps chrtiens et la Chrtienne
profane des sujets d'inspiration. Mais aussi, l'on emprunte
l'histoire sacre la matire, le merveilleux et le vraisem-
blable qu'appelle la grande posie. L'on travaille rendre
les Muses bonnes chrtiennes . Sous l'influence de la
renaissance catholique qui, grce l'action des Jsuites, au
rayonnement doux et lnifiant de la personnalit d'un Franois
de Sales, ou d'un saint Vincent de Paul, l'nergie d'orga-
nisation d'un Brulle, s'accomplit dans le premier tiers du
xvii^ sicle, la posie revient aux sources chrtiennes. La
raction contre le paganisme et les dbauches mythologiques
aidant, une littrature d'inspiration religieuse fleurit en
France. En face de l'pope paenne voici se dresser l'pope
chrtienne.
A sicle chrtien posie chrtienne. Dnonant l'anachro-
nisme des Antiquisants, les dfenseurs de la posie chr-
tienne, Godeau, Balzac, Lemoyne, Marolles,
dmontrent
qu' une humanit enrichie par des sicles de spiritualisme
conviennent seuls une posie, un art, une philosophie, ins-
[i) Advertissement, ii.

2?4

pires du Christianisme. Raisons de convenance religieuse
d'abord : J'honore, crit Godeau, les Autheurs Grecs et
I.aiins qui n'ont rien escrit qui puisse blesser l'honnestet,
j'y cherche de l'instruction et j'avoue que j'y trouve tousjours
mes dlices. Mais il est raisonnable qu'Athnes et Rome
idoltres, cdent Hirusalem la Sainte. On peut passer par
celles-l, mais il faut establirsa demeure en celle-cy. Il luy
faut consacrer les despouilles de ses ennemis et la bastir de
leurs ruines. Nos Pres ont renvers les Autels des Dmons,
qui n'estoient que de pierre, et nous leur en eslverons d'or
et de diamans dans nos ouvrages ? Nous aurons tous les
jours dans la bouche des faussetez que nostre cur dsa-
voue ? Nous invoquerons pour Dieux ceux qui nous ne
voudrions pas ressembler. Nous trouverons le nom de
Jupiter plus Auguste que celu}^ de Jsus, et les adultres de
l'un nous fourniront de plus belles penses que la Saintet et
les miracles de l'autre ? Nous admirerons les exploits fabu
leux des Hros, et nous ngligerons les actions merveilleuses
de nos Martyrs, qui ont si gnreusement triomf, non pas
de quelques Peuples, ni de quelques monstres, mais du
Prince du Monde, de la chair, du pch, et de la mort [ i ).

Raisons d'ordre littraire aussi. Est-il dans toute l'Anti-
quit paenne un livre aussi puissant et aussi magnifique
que le Livre de Job, les Psaumes, ou les crits d'Isae, ou
crit ancien qui surpasse les livres sacrs ? Est-il dans toute
l'Antiquit personnage de femme qui soit comparable aux
hrones modernes, aux Romaines mises en scne par
Corneille, le pote chrtien
(2)
? En quoi Abraham, Mose,
David, Salomon, Joseph, les Macchabes et tant d'autres, sont-
ils infrieurs aux hros de la Grce ? Le Christ n'est-il pas
la gloire et la couronne de tous les hros? N'avons-nous pas
des Constantin, des Clovis, des Charles, des Louis et des
Henri, capables de supplanter les Agammemnon et les
Achille ? Les admirateurs de l'antiquit, soit de la Fabu-
leuse, soit de l'Historique, nous battent perptuellement les
(1)
Posies chrestiennes, Discours, i3.
(2)
Balzac Corneille,
17
Janvier 1643.
2DD
oreilles de la conqute de la Toison d'Or et de la guerre
entreprise pour ravoir Hlne. Ce scroit un blasphme au
premier chef de comparer la couronne de J.-C. soit avec une
toison fabuleuse, soit avec une femme impudique et si la
pense m'en estoit venue, j'aurois sujet d'apprhender un
chtiment plus rigoureux que celui de ce profane, qui voulut
mettre dans son cabinet la Peinture de Nostre-Seigneur,
auprs de celle d'Orphe. Je dirai seulement qu' n'opposer
qu'entreprise entreprise, la guerre faite pour la sainte
Couronne a quelque chose de plus grand et de plus beau, de
plus noble et de plus hroque dans la religion sous laquelle
nous vivons que n'avoient dans la fausse religion des Grecs
les guerres entreprises pour la Toison d'Or et pour Hlne
(
j).

Si donc c'est hausser l'inspiration du pote au niveau de
l'humanit moderne, rgnre et grandie par le Christia-
nisme, et perfectionner la posie que de l'employer dcrire
des murs, un genre d'hrosme, une humanit incompara-
blement plus nobles que tout ce que l'Antiquit paenne est
susceptible de lui fournir de plus sublime, quelle n'est pas
l'erreur des potes modernes qui, tels Heinsius, l'auteur de
VHerodes infanticida^ ou Le Tasse, mlent les eaux de l'Hip-
pocrne et les lauriers du Parnasse aux eaux du Jourdain et
aux oliviers du Golgotha, semblent donner crance des
fables peine crues des petits enfants, parlent sans rire des
grenouilles noires du marais Stygien et de la barque qui
sert tant de millions d'mes pour traverser la rivire fatale,
bref, mlangent de faon impie le Paganisme et le Christia-
nisme dans leurs pomes {-i) ! La matire dont il s'agit,
crit Balzac h propos de VHerodes d'Heinsius, est toute nostre
et toute chrestienne. Il me semble que les fausses Divinitez
n'y ont point de part et n'y peuvent entrer que par violence.
Le grand Pan est mort par la naissance du F'ils de Dieu,
ou plus tost par celle de sa doctrine : Il ne faut pas le ressus-
citer. Au lever de cette lumire tous les Fantosmes du Paga-
nisme s'en sont enfuis, il ne les faut pas faire revenir. Il est
(
I
) p. Lemoyvk, Prface de Saitit-L^uis.
(2) Balzac, uvres diverses, 140.

2?0
juste que le changement du stN'le accompagne le renouvelle-
n:ent de l'Esprit, que le poison qu'a vomy nostre cur ne
demeure pas dans nostre bouche; que le dehors rende tesmoi-
gnage du dedans (il.

Par del le cas particulier qui l'occupe, c'est donc, bel et
bien la condamnation trs nette de tout Paganisme littraire
que prononce Balzac. Plus de compromis : sparation abso-
lue des deux domaines quant au fond. Des tours de style,
des expressions, de menus ornements extrieurs, c'est tout
ce que la littrature chrtienne empruntera sans dchoir
la littrature paenne. Un Pote Chrestien doit mon
advis, considrer que parla Conversion de l'Empire Romain,
la langue Latine s'est convertie : Il doit se contenter de rete-
nir les Mots et la Phrase, sans s'obliger aux Dogmes et aux
Opinions du premier temps. Mais quelque Pote que ce soit,
il doit tousjours avoir esgard la Religion en laquelle il escrit,
et s'y attacher de telle sorte, que non seulement pour la
suivre il s'esloigne de la Grammaire et de l'lgance, mais
aussi qu'il ne fasse pas difficult d'abandonner la Morale et la
commune
vertu. L'Autheur de la divine Enide l'a pratiqu
en quelques
endroits, il n'a jamais invoqu ny Hesus, ny
Mithra, ny
Anubis. Comme son exemple nous ne devons
pas faire entrer
tmrairement dans nos Compositions des
Divinitez
estrangres, ny appeler Hymen et Junon aux
nopces de Jacob et de Rachel, ny donner Mercure pour guide
Tobie, ny dire que Jupiter Tonnant apparut Moyse sur
la montagne (2).

Et Balzac de conclure : Si j'osois tirer une consquence
de tout ce
Discour?, je dirois que premirement nous devons
nous
souvenir
qui nous sommes, et en second lieu quel est
le sujet sur
lequel nous travaillons, afin de ne faillir pas
deux fois, et de ne pas pcher en mesme temps contre nostre
Devoir et
contre la Biensance. Tous les Ornemens estran-
gers ne nous
sont pas absolument dfendus : Il n'y a, il me
semble,
que les marques des Religions estrangres qui ne
nous sont
pas permises. Il est loisible de prendre des estoffes
(I) Ibid.
[i'j Ibid.
au Levant, mais non pas de s'y faire circoncire. Nous pou-
vons user du Styx comme Prudence, mais non pas comme
Arioste; et si nos Compositions sont Chrestiennes, elles le
doivent estre aussi bien en la forme qu'en la matire.
Renchrissant sur les Anciens, les potes chrtiens se
piquent donc aussi, nous le vo^^ons, de renchrir sur
ceux d'entre les potes modernes qui, thorie ou pratique,
se rapprochent le plus de l'idal potique qu'ils prconisent:
Arioste et le Tasse. Mais, tout en qualifiant prtentieusement
de pomes sans modles avant ce temps leurs popes
nationales ou chrtiennes, ils ne s'en inspirent pas moins,
largement, des thories du Tasse et des arguments de Paolo
Bni. Au contraire du P. Mambrun et du P. Le Bossu qui
s'appuient sur la potique aristotlicienne, les potes hro-
ques
<c modernes se rattachent la tradition inaugure par
l'auteur des Discorsi del poma eroico (iSSy), et admettent
avec l'auteur de la Comparatione di Homero^ Virgilio e Tor-
qiialo
(1607)
comme un fait suffisamment dmontr par
l'exemple du Tasse et de l'Arioste, la supriorit indiscutable
du hros chrtien sur le hros paen et de la Jrusalem ou
du RolandJiirieux sur l'Iliade et l'Enide (i).
(i) Godefroy est plus noble et plus courageux qu'Achille, plus vertueux
qu'Ene, lequel cependant incarne dj un idal suprieur l'hrosme brutal
d'Achille ou d'Ulysse, et nous touche par sa pit, mais une pit imparfaite,
ajoute P. Bni, la pit des Gentils. Chtien, le Tasse donne aux hros
toute la beaut des vertus chrtiennes. Ses protagonistes demeurent toujours
gaux eux-mmes, c'est--dire pieux, religieux, forts, magnanimes et au-
gustes (25). Leur hrosme ignore les dfaillances et leur vertu les imperfec-
tions. Quant l'pope moderne et chrtienne, dmontre P. Bni, elle sur-
passe l'pope ancienne en tant que rpondant mieux aux exigences morales
des temps modernes et refltant dans ses descriptions de murs et de carac-
tres, un tat de civilisation plus avanc. Ses qualits proprement potiques :
perfection plus acheve, emploi plus heureux des moyens, lui assignent une
valeur incontestablement plus leve et la classent, sans comparaison possi-
ble, trs haut au-dessus des uvres antiques. La plus grande partie de la
Comparatione est consacre la dmonstration de ces supriorits. L'unit
d'affabulation est mieux observe chez le Tasse, et l'invention de la Jrusalem
prfrable celle de Vlliade et de Vnide. La grandeur de la fable est mieux
exprime, les pisodes mieux agencs et plus finement rattachs l'action, la
structure plus savante dans l'uvre italienne que dans les pomes antiques.
Le Roland furieux l'emporte sur Vlliade et l'Enide, en ce qui touche la pro-
position, le sujet et la matire.
17
2>S
Si cmancipcs qu'ils puissent Otrc par ailleurs, ils n'ont
garde, remarquons-le bien, de mettre en doute la lgitimit
d'une rglementation potique, et, confondant correction et
beaut, tirent argument de la parlaitc rgularit de leurs
uvres pour tablir leur supriorit sur l'art trop spontan,
trop libre, trop inachev leur gr, des matres antiques.
Mais, rencontre des orthodoxes, qui se piquent, tel le
P. Mambrun, de ne lgifrer que pour les savants, et creusent
aussi profond que possible le foss entre l'Ecole et le monde,
ils mettent leur coquetterie purifier la doctrine de la tein-
ture du collge et la dbarrasser de tout ce qui pse et
dgote
,
pour la rendre supportable aux plus dlicats,
ceux-l mme qui ont le plus d'aversion la scheresse des
dogmes et aux durets de l'Ecole ( i^ . Et puis, rfractaires
toute imitation antique, en ce qui concerne la matire du
pome pique, et orgueilleusement convaincus de la suprio-
rit des sujets et des ressorts potiques modernes, ils refu-
sent avec non moins de hauteur de s'astreindre l'observation
scrupuleuse et exclusive des vcg\es antiques^ et contestent que
la technique ancienne soit la seule capable de satisfaire aux
exigences du pote moderne qui s'adresse un autre public,
travaille sur d'autres sujets que les contemporains d'Au-
guste et de Pricls. S'ils consentent profiter de l'enseigne-
ment antique, ils distinguent soigneusement entre l'obis-
sance aveugle, qu'ils repoussent, et le libre choix, la docilit
raisonne. Les auteurs d'popes modernes se prouvent
leur indpendance en se conformant librement au rituel anti-
que. La discipline, telle qu'ils la conoivent, est la discipline
librement consentie.
Les brillantes destines promises par Godeau et Balzac
la posie chrtienne ne devaient point se raliser, comme l'on
sait. A part les succs de Corneille et de Racine, les gnies,
qui, engags dans le chemin de la grce,
y
trouvaient la
gloire du triomphe, l'histoire de la posie religieuse, au
xvii^ sicle, n'a gure enregistrer que des checs. Pour
(i)
1*.
Lkmoynk, prface de Saint-Louis.
quelques chefs-d'uvre comme Polyeucte, Esther ou Atha-
lie, combien d'uvres mal venues, oublies, sans avoir
jamais connu la notorit! Nombreuses sont les bonnes vo-
lonts, mais l'inspiration est trop faible pour se mesurer
avec les sujets chrtiens, sans tre crase par leur majest.
De iGSg 1G46, les tragdies chrtiennes ou bibliques sont
lgion. Baro, Du Ryer, Desfontaines, La Calprende, d'Au-
bignac, Puget de la Serre (i),

exception faite en faveur de
Rotrou,

nombreux sont les vaincus qui jalonnent la route
du Parnasse chrtien. Puis, voici les potes piques s'atta-
quant aux grands sujets de l'histoire religieuse ou sacre.
Ds
1648,
Desmarets prend position en face des fables
paennes : il dnonce, dans la Vrit des Fables^ la fausset
mensongre et l'absurdit de la Mythologie antique : il veut
faire uvre de bon chrtien, en travaillant tirer le sicle
de son aveuglement. Moraliste religieux, il publie le lourd
et touffu trait Les Dlices de l'Esprit (i(358). Pote, il crit
Cloi'is [iGb-j., Alarie-AIadeleine {ibbif, le pome du repen-
tir, qui ne dmontre que le mauvais got et l'impuissance
de son auteur. Aprs le Saint-Louis du P. Lemoyne (i65i-
53),
VAlaric de Scudry (i)54j; aprs l'insuccs ridicule
du Moyse sauv (i653), l'chec solennel de la Pucelle de
Chapelain (id56).
(r) On en trouvera la lislc dans Dbi.APuRTii, Du merveilleux, irb.
CHAPITRE IV
Le Pays latin contre le Pays franais ,
I. Franais contre latin.
II. Les aptitudes naturelles de la France et du franais l'loquence.
1
En dpit des bons arguments invoqus par la Renais-
sance, la langue moderne, l'poque o nous sommes, n'a
point encore cause gagne dans l'opinion savante . Le
moyen pour les hommes spciaux d'chapper au reproche
d'obscurantisme et de vanit dont le public des profanes ac-
cable si volontiers les savants qui refusent de lui communi-
quer leur science en franais, sans encourir, par ailleurs, la
rprobation des gens d'cole qui les accusent de profaner
leurs dcouvertes en les exposant dans la langue de tous ? Le
Pays latin a pour lui la force de la tradition, le prestige
qui s'attache une institution sculaire, l'autorit de ses
Matres, personnages couts et influents : le latin est la lan-
gue de l'Universit, de l'Ecole et de l'glise. Mais, si assu-
res que paraissent ses positions_, sa cause n'en est pas moins,
au fond, dfinitivement perdue. Le parti du franais a pour
lui la jeunesse, la majorit de l'Acadmie, et le monde. Il
est le parti du progrs et de l'avenir. En dpit des retours
offensifs du parti du pass, sa victoire ne saurait tarder.
La langue nationale est-elle si dpourvue qu'elle ne puisse
lutter avantageusement avec la latine? A cette question l'au-
teur des Sources de VElgance Franoise [\Cmi)^ Jean Cha-

20 1

banel, reprenant sa faon le plaidoyer bauch en i()o3 par
Scipion-Dupleix dans la prface de sa Logique^ rpond en
dmontrant par une minutieuse analyse de dtail que le fran-
ais possde tous les avantages du latin dont il procde et
y
ajoute ses commodits propres.
Le, La viennent de ille, illa. Aussi ont-ils quasi sembla-
ble pouvoir dmonstrer la chose signifie, laquelle ils
dsignent avec pareille force et grce que les articles des
Grecs (i).
A retient la force de la proposition Ad^ et autres
propositions Latines qui gouvernent aprs elles un accu-
satif. Mais son efficace et proprit passe encor plus outre :
car elle nous reprsente la grce du cas datif des Grecs et
Latins, aprs tous verbes d'acquisition
(2).
Du Bellay,
Ronsard, Amyot ont enrichi la langue d'une foule d'expres-
sions merveilleusement belles et naves
(3).
Rien de plus
efficace que leur langage. Rien de plus heureux, d'une
faon gnrale, que les tours franais. Qu'on cherche dans
les auteurs latins des tournures comparables toutes celles
o entre dans des emplois divers, la prposition : attri-
butif:
Geoffroy
la grande dent. La grce de telles manires
de parler ne peut estre suffisamment reprsente par aucun
cas des Latins, quoy qu'ils s'efforcent de l'exprimer par
leur ablatif
(4)

;
explicatif : cette Desse bouche bien
ouverte. Les Latins reprsentent, en quelque sorte, telles
faons de parler par leur ablatif, mais non avec tant d'l-
gance que nous
(5).
Par semble emprunt au latin per,
mais il a trop plus de grce et de force
(6).
5/ a toutes
les proprits du latin, mais aussi d'autres nouvelles
(7).
Le franais est-il capable d'exprimer la vrit ,
de
devenir, son tour, le mode d'expression habituel de la phi-
losophie et des sciences ? J'avoue, dclare Marin Cureau
(1) 2.
(2) 58.
(3) 57.
(4)
62.
(3) 69.
(6)
121.
(7)
i25.

-iG-i

de La Chambre, l'homme de France qui a le mieux crit
des sciences en Franais , disait de lui C.ostar, que s'il me
falloit escrire des fables ou lire l'histoire du temps pass, il
me seroit pardonner si j'employais des langues mortes
pour dire des choses qui ne sont plus ou qui n'ont jamais
est. Mais de s'en servir pour parler de la nature qui nous est
si prsente et dont la science est ternelle et immuable, c'est
une erreur qui combat la raison et l'exemple de l'antiquit
que l'on veut imiter (i). Que si, en effet, les Grecs empruntant
leur savoir aux Egyptiens ne furent point assez lches pour
laisser une langue trangre l'honneur des belles choses
qu'ils voulaient consigner par crit, ce serait le pire des ana-
chronismes d'appeler traiter des sciences modernes une
langue qui, au temps mme de son plus grand clat, servait
humblement d'instrument la vanit et la tyrannie des
orateurs, mprisait les sciences et les tint pour esclaves
jusqu'au jour o elle trouva enfin en Varron un savant qui
daignt l'employer h les traiter, sans d'ailleurs, ajoute l'auteur
des Nouvelles conjectures sur la Digestion (i636), russir
donner de grandes preuves de sa suffisance. Certaine-
ment la voir estrangre et vagabonde comme elle est par-
tout et toute morte qu'elle est, usurper l'empire des Sciences
et des Lettres, je me suis souvent imagin que ce devoit estre
l'ombre et le fantosme de ces vieux tyrans qui sortoient de
leurs tombeaux pour triompher de la libert de nos paroles
et de nos penses
(2).
Enfin, dernier avatar, la voici acca-
pare par la philosophie et s'encombrant de termes rudes et
barbares, dissimulant sous les ronces et les pines les attraits
de la plus agrable des sciences, et, force de la rendre
rustique et farouche
,
l'loignant de la cour et de l'entre-
tien des honntes gens, en faisant le triste monopole des
pdants et des ergoteurs : les Scolastiques.
Au sicle prsent de rendre la Philosophie son charme
et son clat primitifs en lui faisant parler la langue qui pos-
sde les plus beaux termes et les plus nobles
expressions.
A
( I ) Prface.
(2) Ibid.
2f>3
la bonne volont de tous de travailler faire de la France
une seule Acadmie o afllueront, comme autrefois, tous
les Peuples de l'Europe, pour apprendre les lettres et se
ddommager ainsi de la libert qu'ils auront perdue par la
force des armes . A ceux qui lui objectent la pauvret du
franais, La Chambre rpond qu'il n'a point, sans doute, la
richesse du grec ou de l'arabe, que les arts et les sciences
connaissent plus de choses qu'il n'a de mots pour les expri-
mer, mais que rien ne lui dfend d'user du procd commun
toutes les langues qui veulent s'accrotre et s'enrichir.
Qu'il emprunte aux langues voisines. Qu'il se risque inventer
des mots nouveaux : Tusage se chargera de limiter ses audaces
et de le prserver des exagrations. Qu'il abandonne l'oubli
les termes latins dont usent malencontreusement les savants,
dignes pendants de ces qualits occultes, de ces vertus
secrtes et spcifiques que la mme ignorance arrire, le
mme anachronisme leur font invoquer, pour expliquer les
causes des phnomnes. En quelque faon que l'on puisse
crire, ce qu'on ne doit point, c'est s'asservir aux opinions
admises dans la recherche de la vrit, mais abandonner les
sentimens du Maistre. Ce qu'ils ont connu de la vrit n'en
est qu'une foible partie. Il faut donc rsolument laisser Aris-
tote et Galien.... Quoi que l'on en veuille dire, nous sommes
dans la vieillesse du monde et de la Philosophie et ce que
l'on appelle Antiquit en a t l'enfance et la Jeunesse. Et
aprs qu'elle a vieilli partant de Sicles et tant d'expriences,
il ne seroit pas raisonnable de la faire parler, comme elle a
fait dans ses premires annes et de lui laisser les foiblesses
qui se trouvent aux opinions qu'elle a eues en cest age-l et
que l'on veut encore faire passer pour des oracles (i).

Le Pays latin atteint dans ses croyances les plus
chres, s'agitait, dfendant avec une gale pret les opinions
anciennes et les langues anciennes. Et, comme toujours en
France, la note plaisante venait gayer le srieux des dbats
d'cole. Mnage, l'avocat des Dictionnaires, enfourchait
Pgase en l'honneur de La Chambre et, raillant la fois dfen-
{!) Ibid.
-
264
-
seur et ennemi du Latin, crivait non sans quelque lour-
deur :
Un de vos plus grands partisans
Afin de vous faire injustice
Et par belle et pure malice
Auroit de son autorit
Dans l'avant-propos d'un traictc
Qu'il a faict suivant son caprice,
De la facult concoctrice
(Mais qui par ses obscurits
Cause au lecteur des crudits)
Banni de votre royaume
Du latin le docte idiome,
Comme langage de pdant
;
Et par cet estrange accident
La pauvre langue latiale alloit estre
Trousse en malle,
Si le bel avocat Belot
Du barreau l'illustre fallot,
N'en eust pris en main la dfense
Et protg son innocence
;
En quoy certes sa bont
Et son zle et sa charit
Le firent d'autant plus paroistrc
Qu'il n'a l'honneur de la connoistre,
Semblable ces preux chevaliers,
Ces paladins aventuriers
Qui dfendant les inconnus
Ont port leur nom jusqu'aux nues.
Laissons le dfenseur du Pays Latin opposer la thse
des modernes ses arguties d'avocat ingnieux et bafou, et
ne retenons de son plaido3'er que les arguments d'ordre
gnral qu'il formule. Plaant sous le patronage du Chance-
lier de France son discours, comme tantt La Chambre sa
Prface sous l'gide du Cardinal de Richelieu, protecteur
officiel de la langue, Belot, l'auteur de VApologie de la Langue
Latine contre la Prface de Monsieur de La Chambre^ invo-
que l'argument le plus capable d'agrer aux partisans de la
langue de la thologie et de l'glise. Il soutient que, seule,
la langue latine est de la nature de ces choses qui ne doivent
prir qu'avec le monde et qu'elle peut tre compare ces
beaux astres, qui, ds le jour de leur naissance, ont promis
un cours ternel et des lumires pour clairer jamais les
yeux de tous ceux qui les pourront connatre. Sa vieillesse

265

ne connoist point de taches ni de rides, et paroit avec autant
de cliarmes en ce sicle qu'elle a fait dans celui des plus
grands orateurs romains. Elle est comme ces grands tieuves
que la suite des annes n'a pu tarir. Et comme ils coulent
encore dans leur lit aussi purs qu'ils ont fait depuis leur
naissance, nous la voyons ainsi dans la bouche de ceux qui
la parlent avec autant de puret, qu'en celle de ces premiers
pres. Avocat et dfenseur des pouvoirs tablis, Belot montre
la monarchie intresse h la conservation d'une langue qui,
drobant au grand nombre la connaissance de la vrit, lui
permet d'entretenir le peuple dans une saine ignorance et
de sauvegarder la vraie religion en empchant la divulgation
des fausses doctrines. Une connaissance trop vulgarise des
lois romaines n'a-t-elle pas eu pour effet de multiplier le nom-
bre des fourbes et des criminels ? Parler crimes et mfaits
en franais dans les prtoires, n'est-ce pas le meilleur moyen
d'en donner l'ide aux esprits faibles ? Et quant aux Scien-
ces, est-il pire danger que celui du savoir incomplet ? De la
prsomption insupportable des demi-savants voici natre le
mpris de tous les anciens auteurs, la manie critique qui
s'attaque tout et tous, n'abdique pas mme devant les
puissants, censure effrontment les plus grands ministres, et
leur impute faute les moindres dsordres auxquelles Etats
sont sujets. Belot montre les peuples, branls dans leur
obissance par tous ces mauvais critiques, se soulevant
contre leurs princes, les rvolutions bouleversant les plus
superbes monarchies, les Romains griss d'un vain savoir
prcipitant la dcadence de leur florissant empire, l'hrsie,
l'athisme, l'hypocrisie, l'homicide, la sophistique suivant la
diffusion de la philosophie, de la religion, de la morale, de la
mdecine dans la langue de tous. Il fait appel aux bons
sentiments de l'Acadmie, il adjure les gardiens de l'autorit
d'abandonner leurs entreprises contre cette langue latine
qu'il leur appartient de protger, et les supplie de rduire
l'impuissance les malveillants qui travaillent dmolir ce
superbe difice que les Romains ont lev la face des
Nations .
II.
La thorie des anciens en matire d'loquence se rclame
des mmes arguments que nous vo3'ions formuls par les
dfenseurs de la stricte orthodoxie aristotlicienne en matire
de posie : il n'est de salut pour l'orateur en dehors des
rgles dictes par les thoriciens anciens de l'loquence,
modles capables de former l'orateur moderne que les uvres
trs parfaites des orateurs anciens, les seuls dtenteurs de la
vraie loquence. Cette fois encore, les Dogmatiques font
nergiquement front contre les petits esprits du sicle, les
cerveaux jaloux, les vaniteux qui semblent prendre tche
de rabaisser les Princes de l'loquence, condamnent comme
stupides et idoltres les sicles passs qui les ont recon-
nus pour leurs matres et traitent d'obscures et de drai-
sonnables les rgles qui dpassent leur mdiocre gnie. Les
uns de
farder l'loquence, les autres de la charger de
chanes , tous d'adorer leurs propres fantaisies et de s'ing-
nier dmontrer qu'il n'est si petite uvre sortie de leur
plume qui ne soit suprieure infiniment aux chefs-d'uvre
anciens, tels ces Juifs qui se rjouissaient de voir les fonde-
ments du temple nouveau, tandis que les vieillards, tmoins
de la gloire du premier auquel il n'avait rien de comparable,
fondaient en larmes (i). A ces dsordres il n'est de re-
mde que dans le retour aux fortes traditions des Anciens
et l'tude minutieuse de la somme de toute loquence,
l'uvre canonique, qu'on dirait mane du dieu de l'lo-
quence mme et compose comme exprs pour un sicle
dont l'loquence n'est pas moins corrompue que les murs:
le Dialogue des Orateurs.
L'loquence franaise malmene par les partisans des An-
(i) GiRV, Prface.
2<)7
cicns trouvait ses dfenseurs naturels en la personne des
Acadmiciens (i), gardiens officiels de la langue nationale.
S'il ne nous est point donn, malheureusement, de pouvoir
reconstituer le rquisitoire prononc dans la sance du 26 f-
vrier i635 par le plaisant abb de Boisrobert contre les
auteurs anciens inspirs par le gnie mais toujours aban-
donns par le got et par les grces , du moins sommes-
nous en tat de prciser la part active prise par l'Acadmie
dans cette controverse nationale et de fixer l'attitude de ses
porte-parole : Marin Gureau de La Chambre (Discours du
19
mars i635), Racan
(9
juillet i635;, Colletet
(3
janvier
i636), dans le dbat qui s'agite entre anciens et modernes
touchant la suprmatie de l'loquence moderne sur l'lo-
quence des Anciens.
Dfinissant l'loquence un don naturel plutt qu'une
science
(2)
, les modernes n'ont pas de peine dmontrer
que les Franais sont, de tous les peuples qui existrent
jamais, les plus capables de la perfection du discours. Forts
des avantages naturels de la France, de sa situation incom-
parable entre la moiti du sixime et du septime climat o
se trouvent cette parfaite temprature propice aux arts et aux
sciences et cette juste temprature o le Froid et le Chaud,
le Corps et l'Esprit sont en une gale proportion , ils ta-
blissent qu'en aucun lieu d'Europe les conditions physiolo-
giques ne sont plus favorables au dveloppement de la grande
loquence que chez un peuple qui runit, par ailleurs, en son
gnie, toutes les aptitudes accordes isolment aux autres
ii) Le lgislateur officiel du franais, son reprsentant le plus qualifi
l'Acadmie, Vaugelas, ne met point en doute, comme l'on sait, les hautes qua-
lits de la langue nationale. Il est fier de ses progrs accomplis et s'applaudit
de la voir enfin sortie de son a chaos et parvenue ce comble de perfec-
tion, o nous la voyons aujourd'hui . Il tire argument des traductions de
l'Antiquit o les Franais galent souvent les originaux et quelquefois les
surpassent. Il dclare qu'il n'y eut jamais langue o l'on ait crit plus pure-
ment, plus clairement, jamais langue plus douce et plus grave tout ensemble,
plus apte tous les styles, plus chaste, plus judicieuse, plus lgante et plus
orne, mais aussi plus ennemie de l'aftctation, nulle, enfin, qui observe plus
le nombre et la cadence, en quoy consiste la vritable marque de la perfec-
tion des langues . (Prface des Remarques sur la Langue franaise, 1647.)
(2)
Voir le Discours de Racan et \q Discours de De La Chambre.

268

nations et trouve en chacun des siens ce que la Grce n'a
rencontr qu'avec peine en le seul Alcibiade. Toutes les na-
tions septentrionales ont la voix forte et la prononciation
rude cause des nombreuses consonnes qui chargent leurs
syllabes, et la chaleur qu'elles ont vhmente et fumeuse,
laquelle ouvre les passages et branle quantit d'organes en
sa sortie. Les Mridionales, au contraire, ont la voix dlicate
et la prononciation plus facile. Leur chaleur tant plus sub-
tile et moins vaporeuse, les Franais, nation intermdiaire,
ont dans leur langage les mmes qualits tempres qu'ils
possdent en toute autre chose. Tout
y
est si juste et si gal
que les accents mmes qui se trouvent dans toutes les lan-
gues du monde, ne se rencontrent point en franais. Avan-
tage unique, il va sans dire, car l'lvation qu'ils donnent
aux Paroles, imprime je ne say quelle force au Langage qui
ne se peut accommoder toutes sortes de sujets et qui feroit
perdre cette conformit que le nostre doit avoir avec toute
sorte de Passions (i).
Que s'il suffit l'orateur de possder cette bouche har-
monieuse et ce beau naturel qui distinguent l'orateur de
race du simple rhteur, il va de soi que l'tude des matres et
la connaissance approfondie de la technique oratoire ensei-
gne par les matres anciens, loin de constituer, elles seules,
l'orateur, ne sont qu'un surrogat superflu, voire le plus dan-
gereux des impedimenta. Elles touffent le beau feu sous l'a-
moncellement des gloses et le fatras des prceptes. Elles
rendent plus ardue la tche de l'orateur, en compliquant de
difficults les choses les plus naturelles. Science inutile, l'art
oratoire ne profite qu'aux pdants en leur fournissant l'occa-
sion d'taler leur savoir et grandit leur personnage en rendant
indispensable leur secours. Pour moi, dclare Racan, je
ne puis souffrir l'insolence de ces docteurs qui, pour avoir
invent trois ou quatre mots barbares, se vantent d'avoir
trouv autant de sciences et ont fait une Grammaire, une
Logique, et une Rhtorique des choses les plus communes,
que nous avons pratiques ds le berceau dix ans auparavant
(i) Discours do. De La Chambre.

2b9

que d*en savoir le nom : si l'on ne s'oppose cette tyrannie,
ils rduiront en art le pleurer et le rire, ils le diviseront en
plusieurs parties, comme ils ont fait notre langage et l'on ne
pourra plus rire propos et leur gr, que par rgle et par
figures (i).
Il
y
a plus, et la science prtentieuse des matres es art
oratoire ne recouvre le plus souvent qu'une inintelligence
complte des uvres sur lesquelles elle s'exerce.
Combien
s'extasient sur un passage dfectueux de Cicron ou de D-
mosthne qui passent ct des beauts les plus acheves
sans se douter de leur perfection ! Tel est bien, en effet,
recueil de l'imitation machinale comme la pratiquaient et la
pratiquent encore les Cicroniens, ces copistes serviles, ces
plagiaires aux visages ples et mlancoliques, que Colletet
dpeint ennemis de tous les plaisirs de la vie, fuyant la com-
pagnie des vivants, comme s'ils taient dj morts, s'enseve-
lissant dans leur tude comme dans un cercueil et s'abstenant
de la lecture de tout autre livre que ceux de Cicron avec
autant de soin que Pythagore s'abstenait de l'usage des
viandes, trop heureux,, enfin, de mourir victimes de leurs
veilles et plus dsireux, en quittant ce monde, de contempler
face face le Dmon de l'loquence que de possder la gloire
cleste et la vision du Dieu ternel.
Et Colletet de dfinir la vraie imitation : cette mulation
gnreuse qui nous porte rivaliser avec ce que la nature et
l'art ont rpandu de plus rare et de plus beau dans les ou-
vrages du gnie, et nous fait dlaisser les vestiges d'autrui,
a esmailler nostre fonds de leurs agrables diversitez, eschauf-
fer nostre sang de leur feu, rgler nostre conomie sur la
leur, et nous approprier si bien ce qu'ils ont de plus rare
que leur bel Art ne soit plus en nous que l'eJEfet d'une excel-
lente nature
(2).
A l'imitation livresque qui n'aboutit qu'
augmenter le nombre des Perroquets et des Pies , en ce
sens qu' leur exemple le disciple paresseux ne fait que r-
(i) uvres, II, 237.
(2)
Discours, 4?.
2-0
pter des choses qu'il n'entend pas iLi-mme, il oppose l'imi-
tation vivante des modles qu'il dfinit en ces termes : Il
faut les imiter de telle faon que l'on ne soit pas le simple
cho de leurs paroles
;
il faut concevoir les choses du mesme
air qu'ils les eussent conceiies
;
et rechercher dans sa langue,
comme ils faisoient dans la leur, des termes capables d'une
haute et magnifique expression. Ce qui arrivera sans doute,
si leur exemple on vient se former dans l'esprit ces rares
et sublimes ides qui ne tombent point sous les sens, puis-
qu'il n'y a que le seul Esprit qui en soit capable, et qui sont
comme les naturels et vivants portraits de toutes les choses
du monde (i ).
Il est bien vident, en effet, et, sur ce point encore les d-
fenseurs de l'loquence moderne se sparent nettement des
Doctrinaires, que, l'loquence parfaite rsultant de la parfaite
connaissance des choses, l'orateur moderne ne saurait se
contenter des lumires que peuvent lui fournir les livres an-
ciens, sans renoncer, de gaiet de cur, tous les avantages
qu'assurent l'art oratoire les progrs des sicles et le sa-
voir incomparablement plus riche et plus vari des temps
modernes ni sans s'interdire volontairement de les surpas-
ser. Et en effet comme une longue exprience ne s'acquiert
qu'avec un long usage, il est bien croyable que ces derniers
sicles, qui sont comme la vieillesse du temps, peuvent
donner aux hommes des connaissances et des lumires que
l'enfance du monde nepouvoit pas donner encore. Aussi est-
ce peut-estre pour cela que les Fables ont feint qu'Hercule
estoit plus vieil que Mercure, d'autant que TEloquence est
ordinairement bien plus noble, et plus parfaite en la per-
sonne des vieux, que des jeunes. Et c'est de la seule bouche
du vieux Nestor que le savant Homre fait couler des fleu-
ves de lait et de miel. Il n'y a rien de beau, disoit un Ancien,
qui ne puisse estre eiac par quelque chose de plus rare.
Policite devana de beaucoup dans son Art son Maistre
Aglas. Quelque perfection qu'ayent eu les antiques pein-
(!)
Ibid., 42.

27 1

tures, Frminct et Rubens en ont peut-estre conceu de plus
parfaites. L'imagination de l'homme est infinie. Les sicles
produisent tous les jours de nouveaux miracles
;
et il semble
que Dieu ait voulu recompenser la courte dure de nostre
vie par une plus prompte et plus vive apprhension des
choses. Il n'y a rien de difficile celuy qui aime; et le tra-
vail assidu luy peut faire obtenir ce que la Nature luy dnie.
L'industrie des hommes fait dissoudre les pierres en eau,
convertir le plomb en argent, l'airain en or, et sait le secret
d'adoucir l'amertume d'une plante sauvage. On a trouv
l'Art de l'Imprimerie et l'usage du Canon; on aveu luire
de nouvelles toiles, on a dcouvert de nouvelles mers et de
nouveaux peuples, depuis que le Sage a dit qu'il n'y avoit
plus rien de nouveau sous le soleil. Qui eut jamais creu que
la langue latine n'eut est au comble de la perfection, lors-
que Plante et Trence, Ennius et Lucrce et tous les Ora-
teurs de leur temps prirent soin de la cultiver ? et que nostre
langue franoise n'eut eu toute son estendue, toutes ses
rieurs et toutes ses richesses quand Amiot et Ronsard pri-
rent la peine de la dfricher et de couper les ronces et les
pines qui lui faisoient ombre. Et toutes fois, on a vu depuis
clater des Virgiles et des Cicrons, des Du Perrons et des
Malherbes, lesquels le r'enviant de beaucoup sur les premiers,
ont rendu leur langue si pompeuse et si tiorissante qu'il ne
s'y peut presque plus rien ajouter (i).

La conclusion des modernes est donc, qu' tout prendre,
le gnie moderne ne saurait que gagner s'affranchir des mo-
dles anciens et h puiser dans son propre fonds des lumires
inconnues de l'Antiquit. Le temps qui a transform les na-
tions et les sciences a transform aussi l'ide que l'on se
faisait de l'loquence. Le style d'un sermon n'a rien de com-
mun avec celui d'une oraison de Dmosthne ou de Cicron.
Le style ingnieux et magistral des Grecs et des Romains
n'a point de rapport avec la douceur et la modestie du style
(i) IbiJ., 47-4()-
Dans un genre d'ides dilVrent, Coi-LEriir, un peu plus tard,
{Trait de l'pigramme, iG38), se plaira constater que les esprits de son
temps sont parvenus un si haut point d'excellence que toute l'Antiquit
grecque et latine n'a peut-estre jamais rien vu, ni rien t'ait de mieux (3i).
2 7 -
franais.
Quelle dilerence n'3' a-t-il point entre l'Aropage
d'Athnes et le Parlement de Paris; entre les Philippiques des
uns et les remonstrances des autres, entre les Demosthnes
qui haranguent et les Bignons qui requirent ? Quelle diff-
rence n'y a-t-il point entre la Mystagogie Orphique et la
Thologie chrestienne, entre les rapsodies d'Homre et les
Homilies de saint Chrysostome ? Entre une Annonciation
de l'Ange Gabriel et un mandement de Mercure, entre les
supplices des diables et les peines des Eumnides? L'Ame
de notre Rhtorique n'est pas seulement diffrente de l'an-
cienne, mais les parties du corps de l'oraison des Anciens
n'ont point de ressemblance avec les membres de la nostre.
Le tour ny cheute de leur priode n'ont point de rapport
avec le nombre et la justesse de nos discours. Et peut-on
dire que nous ayons besoin d'Anapestes, de Paones, d'Epi-
trites et de Troches pour donner le lustre et l'ornement au
langage, comme enseigne Hermognes en sa Rhtorique
grecque ou qu'il soit ncessaire de nous servir de Molosses,
de Choriambes et d'Antispastes, et de Dichores pour donner
le poids et la mesure l'oraison comme le montre Quintillien
en ses institutions latines ! Que sert-il donc un Orateur
Franois de lire la critique de Denis d'Halicarnasse, et son
Livre de la composition des mots
;
ou de lire son autre
Livre de la manire de haranguer les Athltes, et de bien
cscrire des pithalames ? Que nous sert-il d'apprendre ce
grand Traitt qu'a compos Dmtrius Phalereus sur l'lo-
cution Grecque; serons-nous plus loquens en nostre langue
si nous savons que Thucidides a bless l'oreille quand
il a dit Mfi r.nvMi ivjw.
? Et si
uio
est plus doux en certaines
rencontres que leur
at^ : Serons-nous plus habiles en nostre
langue quand nous aurons appris les Ellipses, les Apo-
phases et les Mnomres de Curius Fortunatianus : et
quand nous aurons appris toutes les figures des Sentences et
des Locutions de Julius Rufinianus ? Que voyons-nous dans
Macrobe, dans Cicron et dans Aristote, que des exemples
tirez des vieux Potes et des Anciens Orateurs d'Athnes et
de Rome ''i) ?

(i) Barv, Rhtorique, Discours par M. le Grand. Oij.

27^

D'un mot, l'loquence moderne n'a plus rien apprendre
des orateurs anciens, modles vnrables sans doute, mais
dpasss. Encore, n'est-il point sr, ajoutent les modernes,
que cette perfection tant vante des orateurs anciens ne soit
pas une de ces lgendes analogues celle qui fait natre l'lo-
quence en Grce et en attribue le monopole un peuple pri-
vilgi. L'un ne jette que du feu et du souffre dans ses discours,
l'autre ne verse que de l'eau et de la glace dans ses haran-
gues. L'un est tout hriss de pointes et l'autre tout bigarr
d'antithses. L'un ne marche qu'avec des tambours et des
trompettes, comme Thucydide, l'autre ne se promne qu'avec
des luths et des guitares, comme Hrodote. L'un n'a que
des fleurs comme Isocrate et l'autre des corces comme Li-
banius. Les railleurs attiques appelaient Dmosthne le man-
geur d'orge, parce qu'il se servait d'un style trop enfl et
trop licencieux et que son loquence se noyait dans la bile
et dans l'cume. Les plaisants de Rome se moquaient de
Cicron et trouvaient que son loquence tait arme et
sditieuse, qu'elle blessait les oreilles et qu'elle alarmait
les esprits. Et, quant l'origine de l'loquence, l'heure
est venue de dtromper les esprits, de montrer que, sur
ce point encore, nous avons t dups par les Anciens
menteurs . Il est, en effet, hors de doute que l'loquence
fut le miracle de la Chalde et la merveille de la Pa-
lestine longtemps avant les sicles antiques et que, bien avant
qu'il n'y et des Platon et des Dmosthne, des Plotin et
des Cicron dans Athnes et dans Rome, il
y
avait eu J-
rusalem des Salomon qui avaient prononc trois mille para-
boles et compos cinq mille cantiques, que Bab3done avait
eu ses Daniel qui confondaient les magiciens et les enchan-
teurs, c'est--dire les sophistes et les dclamateurs de l'As-
syrie, et qu'il
y
avait beau temps que l'loquence du Sina
avait persuad les peuples avec plus de majest et d'efficacit
que celle du Parnasse, que Mose, pour tout dire, possdait
la vritable, l'ancienne et la primitive Eloquence , comme
il possdait le secret de la posie douce, modeste et magni-
fique, bref, le secret de la plus parfaite posie. Qu'on ne
i8

-4

vante donc plus les Homres ny les Pindares, les Virgiles ny
les Horaces, puisque nous avons un Job et un Mose, un
David et un Salomon. Leur Rhtorique sera tousjours l'objet
des sages, l'entretien des savans et l'admiration de tout le
monde. Les Potes et les Sophistes, les Philosophes et les
Orateurs de l'Italie et de la Grce n'ont est en quelque fa-
on que les singes et les imitateurs des Patriarches et des
Prophtes de la Palestine (i).
"\'iennent les Gaulois qui continuent glorieusement sur le
sol de F'rance la tradition de la grande loquence et l'ensei-
gnent aux Romains. Sans doute, aprs ces temps glorieux,
l'loquence franaise connat la dchance et la barbarie.
Surviennent les monstres du Septentrion qui ravagent l'Eu-
rope, touffent les arts et les lettres sous la grossiret et la
rudesse. Mais, une fois chasss les Almarics et les Visigoths,
la France se remet l'uvre de civilisation. Les anciens
Franais forment leur langage de la mme faon que les
premiers Grecs et les premiers Romains. Et pour terniser
les gestes de leurs chevaliers, et de leurs braves, ils compo-
sent une espce de vers informe et demi-rim. Ils imitent le
style romain qu'ils appellent le style roman, du mot latin
romanus^ et intitulent leurs ouvrages romans, parce qu'ils
approchaient de l'locution romaine. Les quelques fragments
qui en subsistent dans les bibliothques et le vieux Roman
de la Rose qui imite en quelque faon ce genre de Romans^
nous permettent de nous faire une ide de cette mauvaise
antiquit qui sent la corruption des sicles gothiques .
Puis, ce sont les gens d'affaires et de pratique, qui travail-
lent multiplier les locutions pour empcher les quivoques,
s'ingnient trouver des locutions expressives pour noncer
plus clairement leur pense et viter les contestations et les
procs. Mais les Grces leur chappent et, comme Rome
ou en Grce, ce sont les potes qui donnent l'art de bien
dire son lgance et son fini. Daurat communique ses dis-
ciples : Baf, Ronsard et Du Bellay, ces esprits extraordi-
(
I) Ibid., iiij.
naires ->, sa profonde connaissance de l'Antiquit, et leur
enseigne ce qu'il
y
a de plus rare et de plus excellent dans
les ouvrages des Anciens. Il leur rvle la dignit de notre
langue, et qu'elle est susceptible d'aussi beaux ornements
que la Grecque et la Romaine. Malheureusement, trop d'en-
thousiasme pour l'Antiquit compromet chez les disciples la
fconde inriuence du Matre. Baf, Ronsard, Du Bellay et Du
Bartas n'imitrent pas seulement les Anciens, ils voulurent
qu'un chrtien orthodoxe parlt comme un Paen et que l'on
invoqut Phbus pour bien parler des choses saintes.
N'all-
rent-ils point, dans leur zle paen, jusqu' sacrifier avec
Jodelle un bouc Bacchus ? Cette nouvelle Posie n'toit
compose que de visions instruites et d'amusemens disci-
plins
;
que de sons mesurez, que de parties rimes. Ce qu'ils
disoient de nouveau estoit tousjours vieux et encore qu'ils
ayent invent quelques mots et quelques phrases, nous pou-
vons dire que ces Potes ont enrichy nostre langue, mais
qu'ils ne l'ont pas embellie
;
qu'ils ont trouv les dessins et
les couleurs, mais qu'ils n'ont pas trouv les traits ny les
linaments de la peinture parlante. Il estoit ncessaire que le
judicieux Malherbe et le poly Racan vinssent au monde pour
achever leurs projets, et pour donner des rgles qui ont est
depuis trs exactement observes.
Vinrent les Du Perron, les CoefTeteau et les Balzac qui,
achevant l'uvre des Pibrac, des Amyot et des Du Vair,
donnrent la langue sa perfection. Les premiers taient
alls trop loin dans l'imitation des Anciens, les derniers pri-
rent le recul ncessaire et trouvrent le vritable caractre
de la langue franaise. Avant eux, la France ne possdait pas
encore les grces de l'loquence, et