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1800 - LE MOMENT NATURALISTE DES SCIENCES DE L'HOMME

Claude Blanckaert

Ed. Sc. Humaines | Revue d'Histoire des Sciences Humaines

2000/2 - no 3
pages 117 160

ISSN 1622-468X
Article disponible en ligne l'adresse:
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http://www.cairn.info/revue-histoire-des-sciences-humaines-2000-2-page-117.htm
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Pour citer cet article :
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Blanckaert Claude, 1800 - Le moment naturaliste des sciences de l'homme,
Revue d'Histoire des Sciences Humaines, 2000/2 no 3, p. 117-160. DOI : 10.3917/rhsh.003.0117
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Revue d'Histoire des Sciences Humaines, 2000, 3, 117-160.

1800 Le moment naturaliste des sciences de l'homme


Claude BLANCKAERT



Rsum
Renonant la philosophie religieuse de l'histoire comme au dualisme de l'me et du
corps, l'anthropologie europenne des secondes Lumires consacre l'alliance des
sciences physiques et des arts du gouvernement. Le diagnostic social sacrifie la
lgalit formelle de la nature. L'homme est redfini comme un produit naturel , au
physique comme au moral . L'urgence de son tude est incessamment rappele.
On espre en fait hter l'mancipation de l'humanit en approfondissant l'analyse de son
rapport au monde et la marche ncessaire de sa Civilisation. Le paradigme
naturaliste , fond sur la comparaison, le classement et l'approche nomothtique des
faits sociaux, acquiert vers 1800 une autorit sans prcdent. Les anthropologues
deviennent experts pour tout ce qui regarde l'investigation statistique de la condition
humaine sous les diffrents climats. Il s'agit alors de comprendre les dterminismes
gnraux de l'volution du genre humain, de mettre jour les ressorts cachs de sa
flicit. La vrit, la moralit des actes et la conduite des affaires publiques s'y
trouvent, dit-on, pareillement intresses. La redistribution des recherches dans la
dcennie 1795-1805 donne ainsi un nouvel lan la rflexion classique sur la nature
humaine, sous sa triple dtermination temporelle, spatiale et sociale : l'origine, la race,
le progrs. Cet article propose une synthse des traits dominants de la pense
naturaliste, de ses ambitions rformatrices comme de ses contradictions foncires.

Mots-cls : Anthropologie Histoire naturelle Dgnration Progrs Climats
Sauvagerie Civilisation Statistique Thorie sociale Politique Race

Abstract : 1800 The Naturalist moment of the Human Sciences
Renouncing the religious philosophy of history and the dualism of the mind and the
body, European anthropology in the age of the second enlightenment heralded the
coming together of the physical sciences and the science of government. The social
diagnostic sacrificed to the formal legality of nature. Man is redefined as a natural
product from both physical and moral points of view. The urgency to study man
is incessantly repeated. In fact one hopes to hasten the emancipation of mankind by
analysing in greater depth its relation to the world and the necessary advance of
Human Civilisation. The naturalist paradigm, founded on the comparison, the
classification and the nomothetic approach of social facts, acquires an authority
without precedent around 1800. Anthropologists become expert on everything to do
with the statistical investigation of the human condition under different conditions.
Their endeavour is about understanding the general determinism of the evolution of
Mankind, to expose the hidden roots of its bliss. The truth, the morality of actions and
the conduct of public affairs all stand to benefit from such an approach, we are told.
The redistribution of research in the decade from 1795 to 1805 provides a new
momentum towards classical reflection on human nature, from its triple temporal,
spatial and social perspectives: origin, race, progress. This article proposes a synthesis
of the dominant traits of the naturalist school of thought, its reforming ambitions as well
as its inherent contradictions.

Key-words: Anthropology Natural History Degeneration Progress Conditions
Savagery Civilisation Statistics Social theory Politics Race.
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I Le politique et le savant

Il est impossible de mettre en perspective l'apport des secondes Lumires la
thorie anthropologique europenne sans rappeler le lien tiss entre l'histoire natu-
relle, la philosophie et le diagnostic social. Les sciences qui prennent l'homme pour
objet ont une composante pratique souvent rappele. La sagesse des nations et l'ordre
public s'y trouvent intresss. Alors que Charles-Louis Dumas
1
voit dans l'tude de la
constitution physique des peuples l'unique moyen d' lever enfin sur des bases
solides [...] tout le systme de nos relations sociales , Pierre Cabanis
2
convie les
rformateurs, moralistes, philosophes ou lgislateurs toujours procder le tableau
de l'homme la main .
L'vnement rvolutionnaire sert de rvlateur un nouveau mode de production
thorique qui porte l'accent sur l'histoire naturelle des socits humaines
3
. Buffon,
est-il expliqu, a essay l'un des chapitres de l'anthropologie. Mais ce chapitre
ne fait que rendre saillante notre ignorance actuelle
4
. Toutefois, si les contempo-
rains admettent que l'homme est encore une grande nigme ses propres yeux ou
que quiconque veut rflchir sur ses facults, tombe aussitt dans un abme d'incer-
titudes et d'erreurs
5
, ils n'en jugent pas moins la priode favorable. Les sciences,
annonce Lacepde dans son cours de zoologie de 1801, prennent une direction plus
particulire vers la connaissance de l'homme
6
. Dans la rhtorique rvolutionnaire,
les polygraphes ont couramment attribu ce mouvement propice des opinions savan-
tes au fait que soient mises nu les trames de la superstition, ennemie si implacable
des lumires
7
.
Mais la voix de la raison n'y suffit pas. De la Rvolution l'Empire, la science de
l'homme se trouve recentre, en parit d'examen avec la politique et la morale, autour
d'un paradoxe constitutif de l'art social. Il s'agit, en effet, d'accorder la libert aux lois
de la physique, l'galit de droit aux ingalits de nature, la fraternit de la grande
famille humaine une lgislation en partie double qui verrait le Ngre esclave, par
dispositions innes et intrt bien compris. L'institution de la raison est aussi celle de
la nature. Par une solidarit exemplaire, leur sanction exprimentale se lit dans le
mouvement contradictoire qui emporte l'humanit vers sa perfection ou sa
dgradation, sa dgnration . Volney l'affirme dans son Catchisme du citoyen
franais de 1793 :

Comme les actions de chaque tre ou de chaque espce d'tres sont soumises
des rgles constantes et gnrales, qui ne peuvent tre enfreintes sans que l'ordre
gnral ou particulier soit interverti et troubl, l'on donne ces rgles d'actions et de
mouvements le nom de lois naturelles ou lois de la nature
8
.


1
DUMAS, 1804, 74.
2
CABANIS, an XII-1804, 23.
3
SONNINI, an VIII, 49.
4
VOLNEY, 1989a, 392.
5
Magasin encyclopdique, 1800, t. II, 534.
6
LACEPDE, an IX-1801, 1.
7
Magasin encyclopdique, 1802, t. IV, 289.
8
VOLNEY, 1980, 41.
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La confusion objective du savant et du politique, et au-del des reprsentations de
l'tre de l'homme et de son devoir-tre, invitait poser dans des termes scientifiques
nouveaux la dialectique de la nature et de l'histoire.
On a, de fait, beaucoup questionn la nature pour savoir si la dmocratie tait con-
forme ses saintes lois ; si les hommes se valent ; si la diversit empirique de
leurs familles s'oppose leur unit d'origine ; si les Africains dports sont physio-
logiquement aptes l'mancipation civile. Une seule question pourrait mme rsumer
l'enjeu du temps : si le progrs est bien, comme l'affirme le lgislateur, la loi du genre
humain ou le fait d'une lite mieux doue. Toutes ces interrogations, nes du dsaveu
des systmes et qui prtendaient l'conomie dfinitive de l'eschatologie reli-
gieuse le dsenchantement du monde , si l'on veut , trouvent leur reprise techni-
que dans le discours naturaliste.
Ce moment spcifique des sciences de l'homme ne se limite pas aux frontires
nationales. La Rvolution, chacun s'en persuade, est pour ainsi dire cosmopolite
9
.
En Angleterre, en Allemagne ou aux tats-Unis, les auteurs se font l'cho des mmes
proccupations. Ils s'interpellent, polmiquent et se veulent tous meilleurs interprtes
des vux secrets de la nature. Aussi bien, quand Condorcet prtend que le progrs
illimit de l'espce humaine est une loi de la nature, Malthus lui objecte en 1798 que
le principe de population indique d'autres tendances, pareillement ncessaires :

Cette ingalit naturelle entre le pouvoir de multiplication de la population et le
pouvoir de production de la terre, et cette importante loi de notre nature qui maintient
constamment leurs effets en quilibre, constituent le grand obstacle, qui me parat
insurmontable, sur le chemin de la perfectibilit de la socit
10
.

Cet exemple suffirait attester l'existence d'un dbat international et l'cho, dans
les problmatiques savantes, du prophtisme rvolutionnaire ou de son naufrage rv
des adversaires. Dans ce contexte de trouble incertitude, le naturalisme s'est propos
pour vision du monde, garantie de l'ordre et programme de recherche empirique.
En 1795, au moment o Volney professe l'cole normale ses vues nohippocra-
tiques, Johann Friedrich Blumenbach dresse le catalogue des causes physiques et
morales de la variabilit humaine. Blumenbach est le chef de file de la nouvelle
gnration des kantiens de Gttingen et sans doute l'anthropologue le mieux cit
depuis Buffon
11
. Il publie en 1795 la nouvelle dition remanie de sa thse doctorale,
De Generis humani varietate nativa [trad. franaise 1804], o se trouve le premier
expos en forme de la loi de dgnration uniforme selon les climats. Blumenbach
mne campagne pour la rhabilitation des Noirs. Il se montre partisan de l'unit
d'espce de toutes les races humaines et de leurs gales aptitudes
12
. Il aura, pour cette
raison, l'appui solidaire de l'abb Grgoire, l'ami des Noirs auxquels il consacre une
monographie chaleureuse quand l'esclavage est rtabli
13
. Toutefois, la peur des
troubles sociaux et la crainte de l'galitarisme la franaise instruisent d'autres
procs.

9
J. MALLET DU PAN in MAISTRE, 1980, 27.
10
MALTHUS, 1980, 26.
11
LENOIR, 1981 ; FABBRI BERTOLETTI, 1994.
12
BLUMENBACH, 1865, 305-312.
13
GRGOIRE, 1808 ; LEGE, 1990, 409-410.
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En 1799, le mdecin de Manchester Charles White rinvestit la vieille doctrine de
l'chelle des tres pour dmontrer que l'espce des Ngres , spare d'origine des
autres segments du genre humain, est jamais infrieure aux Blancs et comme
intermdiaire entre singe et homme. Bientt, le disciple de Buffon et bon lecteur de
White , Julien-Joseph Virey crira d'un trait perfide que le ngre est et sera
toujours esclave ; l'intrt l'exige, la politique le demande, et sa propre constitution s'y
soumet presque sans peine
14
. En bref, une sanction naturelle.
Du fait de ces intrts mls, les naturalistes sont en premire ligne. On attend
d'eux des lumires, sinon des arrts, sur l'homme en gnral, et sur les groupes
domins en particulier, qu'il faut lever ou consigner une place fixe dans la
hirarchie sociale. Thomas Jefferson, futur prsident des tats-Unis d'Amrique
[1801], en fait l'aveu dans sa statistique de l'tat de Virginie en 1787, au chapitre des
Lois , lorsqu'il voque la rforme des institutions esclavagistes :

L'opinion que les noirs sont infrieurs dans les facults de raison et d'imagination
doit tre avance avec grande prudence. Justifier une conclusion gnrale demande
beaucoup d'observations [...]. Il doit tre soulign notre grand reproche que quoique
nous eussions tenu sous nos yeux les races d'hommes noirs et rouges depuis un sicle et
demi, elles n'ont pas t considres de notre part comme des objets d'histoire naturelle.
J'avance donc par simple soupon que les noirs, qu'il s'agisse d'une race originellement
distincte ou qu'ils se soient diffrencis par le temps et les circonstances, sont infrieurs
aux blancs en talents, sous le rapport du corps et de l'esprit. Il n'est pas contraire
l'exprience de supposer que diverses espces d'un mme genre, ou des varits d'une
mme espce, possdent des aptitudes diffrentes. L'amateur d'histoire naturelle donc,
celui qui voit les gradations dans toutes les races animales avec l'il de la philosophie,
n'excusera-t-il pas cet effort de tenir celles de la juridiction humaine [department of
man] pour aussi distinctes que la nature les a formes ? Cette diffrence malencon-
treuse de couleur, et peut-tre de facult, est un obstacle puissant l'mancipation de
ces gens
15
.

Une internationale naturaliste s'est constitue en fin de sicle autour de ces thmes
litigieux. Elle ne se rduit pas au seul profil de l'cole Idologique parisienne et sa
distance l'gard de l'actualit varie considrablement d'un auteur l'autre. Il importe
seulement, d'un premier reprage, de remarquer que la plupart des enqutes
anthropologiques autour de 1800 cherchent prciser la situation des peuples sur la
voie ascendante de la civilisation, concilier ainsi le particularisme des caractres
extrieurs et des murs l'universalit d'une condition proprement humaine. Sans
toujours s'avouer telle, c'est une position politique. L'accord du pluriel des nations du
monde l'unit de l'humanit est par exemple rcus par les contre-rvolutionnaires.
L' homme des philosophes n'est qu'un mot, dclare Joseph de Maistre en 1797. Il
habite des espaces imaginaires . Ses droits n'ont aucun fondement. Une constitu-
tion universelle est contradictoire dans les termes, une pure abstraction :

Qu'est-ce qu'une constitution ? N'est-ce pas la solution du problme suivant ?
tant donnes la population, les murs, la religion, la situation gographique, les
relations politiques, les richesses, les bonnes et les mauvaises qualits d'une certaine

14
VIREY, 1803, 440.
15
JEFFERSON, 1982, 143 ; cf. JORDAN, 1968, chap. XII.
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nation, trouver les lois qui lui conviennent. Or ce problme n'est pas seulement abord
dans la constitution de 1795 qui n'a pens qu' l'homme
16
.

Il faudra nanmoins penser l'homme et dbrouiller aussi l'cheveau des
origines pour qualifier les facults des nations et lgifrer sur leur avenir, leur
bonheur et leur prosprit. Le biographe de Lacepde, Louis Roule
17
, parle son
propos d'une sociologie humanitaire selon la nature . Les anthropologues s'en font
une spcialit, une discipline morale.
La controverse politique a confr l'histoire naturelle un monopole d'intelligence
du fait humain peu contest. Mais le naturalisme ne se rduit pas aux antinomies de la
politique coloniale, ni mme au dbat biologie/socit tel qu'il se prsente la fin du
XIX
me
sicle. On constate plutt deux phnomnes lis. D'abord, la priode 1800 se
caractrise par une intense circulation de problmes sociaux et identitaires qui exigent
solutions thoriques et applications concrtes. Ensuite, le naturalisme est devenu le
terrain d'estimation du champ politique et son reflet dcal.
Le rel succs de la science de l'homme a entran, dans la sphre publique, sa
ngociation en ides gnrales et procdures techniques d'examen. Elle va s'annexer
de nouveaux territoires et reprendre son compte l'interrogation sans ge : qu'est-ce
que l'homme ? . Sa dfinition est pralable et les savants professent, l'ouverture de
cette enqute, une sorte d'incertitude universelle. leur jugement, l'homme a trop
longtemps vcu au ciel des ides. Il convient dornavant de le remettre sur ses pieds
et de traiter des faits humains comme de choses naturelles.

En considrant le zle avec lequel l'histoire naturelle a t de tout temps cultive
parmi les nations civilises, il semble par-dessus tout difficile de comprendre pourquoi
les naturalistes ont dcouvert si tardivement que l'homme aussi est un produit naturel, et
qu'en consquence il devrait tre au moins autant que tout autre envisag de ce point de
vue, dans ses diffrences de races, ses particularits corporelles et nationales
18
.


II O en sommes-nous ?

Quand un sicle s'achve, remarque Guillaume de Humboldt en 1797, notre
esprit ne peut s'empcher de se poser cette question : o en sommes-nous ? . Certes,
toutes les fins de sicle se prtent l'inventaire, pour profiler l'avenir. Mais s'il faut
caractriser toute poque par une balance critique entre la tradition et la libert
d'opinion, cette priode-ci sera marque par l'esprit d'examen. En sorte, conclut
Humboldt, que la recherche se fixe sur des objets nouveaux et importants. Elle y
gagne une profondeur et une pntration telles que la manire de regarder et
d'apprcier les choses a plus chang en une gnration que pendant les quarante
annes qui l'ont prcde
19
. Cette acclration de l'histoire et le basculement des
valeurs qu'elle occasionne nourrit l'expectative. Clbre et redoute, la Rvolution
franaise a paru en Europe comme une comte de feu , un phnomne prodi-
gieux ouvrant une re grosse des plus grands changements , selon les mots de

16
MAISTRE, 1980, 124.
17
ROULE, 1932.
18
BLUMENBACH, 1865, 298.
19
HUMBOLDT G. de, 1995, 31 et 54-55.
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Thomas Malthus
20
. Tout nous dit, commente Condorcet que nous touchons
l'poque d'une des grandes rvolutions de l'espce humaine
21
.


L'homme selon la nature

La Rvolution fait csure. Il y a, en somme, d'un ct l'ancien rgime intellectuel
et, de l'autre, l'espoir de prcipiter l'avnement de l'homme nouveau, restaur dans ses
prrogatives, dchirant le voile du prjug pour hter son perfectionnement et son
bonheur. Or le progrs ne se dcrte pas en chaire. Il y faut des conditions. Tout est
relatif. Le matre de la terre, vant par Buffon, est son premier esclave. En dsavouant
l'eschatologie religieuse qui reposait sur la chute ou la rdemption des gnrations
adamiques, philosophes et savants ambitionnent de prouver que l'homme matriel,
sensible, social et intellectuel et le thtre de ses actions forment une combinatoire
indissociable. Il convient de reconnatre sous une espce dfigure , l'homme selon
la nature, form par la terre et existant par elle
22
. Tche essentielle, indclinable
dont on s'tonne qu'elle ft si longtemps diffre. L'homme s'arrte rarement sur lui-
mme regrette le voyageur Sonnini de Manoncourt, qui fut l'un des informateurs de
Buffon et son nouvel diteur.

Sa curiosit se porte vers les objets qui lui sont trangers ; et accoutum
chercher inutilement dans ces mmes objets, le bonheur dont les sources sont lui seul,
il prfre aussi d'tudier la multitude des tres sur lesquels le Crateur a voulu qu'il
rgnt, comme le plus bel ouvrage qui ft sorti de ses mains. De l le petit nombre de
bonnes observations sur les diverses modifications des formes extrieures des
diffrentes races d'hommes, et particulirement sur la dissemblance de leurs formes
morales, c'est--dire, de leurs habitudes et de leurs usages
23
.

La biographie du genre humain ne sduit pas seulement, la manire de
Senancour, par son indtermination crasante. L'urgence en est souligne partout.
Avant de dcider des voies du progrs, il faut tudier l'homme, savoir d'o il vient, ce
qu'il est, ce que la nature fait de lui, ce qu'il peut esprer. La grande question
dbattre aujourd'hui, crit Malthus en 1798, est celle de savoir si l'homme va
dsormais s'lancer, une allure acclre, vers un progrs sans limite, encore
inimaginable, ou bien s'il est condamn osciller perptuellement entre le bien-tre et
la misre
24
.
Parfois rappeles pro ou contra, les prventions de Rousseau envers les pouvoirs
de l'homme tout dgnre dans les mains de l'homme , crit-il l'ouverture
d'mile donnent une sorte d'intensit dramatique cette investigation. Mais la
nature reste pour tous les observateurs un matre-mot, une sorte de juge suprme.
Dchiffrer ses verdicts, c'est mettre sous tension dialectique l'apparente contradiction
de l'art et de la nature. Partisans et adversaires du progrs s'efforcent pareillement de
comprendre la singularit de l'homme sans surfaire sa marge actuelle de libert.

20
MALTHUS, 1980, 21.
21
CONDORCET, 1971, 86.
22
SENANCOUR, 1793, 3.
23
SONNINI, an VIII, 40.
24
MALTHUS, 1980, 21.
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L'homme est limit, comme tout tre fini. Son espoir doit donc tre pes, argument
par l'exprience, et solidement mdit. Comme l'indique en contrepoint Senancour,

il ne sauroit rien faire de ce qui n'est pas, ni forger en lui des facults qu'il n'ait
pas reues. Il s'enorgueillit de ses ouvrages mesure qu'ils s'loignent des voies de la
nature, et il s'admire lui-mme proportion des efforts qu'il fait pour dgnrer ; mais
c'est de la nature qu'il tient les moyens mme [sic] de s'loigner d'elle. Avant de
considrer la route trangere [sic]peut-tre qu'il s'applaudit de suivre, voyons le point
de dpart o elle l'a plac
25
.

Moins optimistes que mlioristes, Condorcet ou Volney sauront rpondre
26
.
Pourtant, le fond mme de cette controverse a confirm, tout au long des dernires
annes du sicle, la solennit presque religieuse du projet naturaliste. Bonne mre, la
nature a donn raison tous les partis. Reste cette inscription de l'homme, la mon-
danizzazione di "tutto" l'uomo selon l'expression de Sergio Moravia
27
, qui exprime
cette caractrisation nouvelle, typique des secondes Lumires lacises : l'homme
appartient la terre, sa seule prsence ne saurait suspendre le jeu invariable des forces
de la nature. Dans son style incantatoire, Julien-Joseph Virey rend bien cet imaginaire
valoris : , homme ! animal fier et superbe, qui t'enorgueillis de ta puissance sur
les tres organiques, et des conqutes de ton intelligence, pourquoi portes-tu tes
regards au de-l [sic] de ta propre sphre ? N'es-tu donc pas soumis comme la fleur
nouvelle, ces lois despotiques et immuables qui enchanent l'univers ?
28
.
D'o la volont des naturalistes d'tendre l'enqute empirique au champ global des
comportements humains. Chacun s'en assure, la perfectibilit , concept dynamique
inscrit dans la dure de l'espce, s'exerce sous contrle. Il y faut suivre la nature et
ses saintes lois . C'est pourquoi, explique encore Virey, les vritables naturalistes
sont passs matres s sciences morales. Ils en sont les plus imprieux exposants :

L'avancement et l'puration des sciences naturelles, les considrations morales,
les spculations commerantes et les fondements des liens politiques recommandent
assez les recherches sur la nature humaine, dans les divers climats de la terre, dans ses
besoins et ses murs ; son industrie et ses connaissances ; ses varits et ses rapports ;
son caractre et ses usages ; sa puissance ou sa faiblesse, etc. De quelle obligation n'est
pas cette tude pour le perfectionnement de toutes nos connaissances physiques,
l'agrandissement de la puissance de l'homme, de ses fonctions, de ses droits, de son
bonheur...
29
.

Autrement dit, il appartient l'humanit de se connatre elle-mme pour
s'orienter
30
, de donner l'activit humaine une direction suivre assurant sa
flicit dans le droit fil de ses capacits relles. Telle est l'uvre des Lumires que
cristallise l'quation rvolutionnaire de la justice sociale et de l'ducation : la nature

25
SENANCOUR, 1793, 36.
26
LOTY, 1995, 684-697 ; LEMAY, 1984, 125-130.
27
MORAVIA, 1982, 4-26.
28
VIREY, an IX, t. I, 23.
29
Ibid., 12-13.
30
HUMBOLDT G. de, 1995, 48-49.
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lie, par une chane indissoluble, la vrit, le bonheur et la vertu
31
. Volney, l'auteur
des Ruines [1791], prte au gnie des tombeaux ces paroles prophtiques :

Ainsi que le monde dont il fait partie, l'homme est rgi par des lois naturelles,
rgulires dans leurs cours, consquentes dans leurs effets, immuables dans leur
essence ; et ces lois, source commune des biens et des maux, ne sont point crites au
loin dans les astres, ou caches dans des codes mystrieux : inhrentes la nature des
tres terrestres, identifies leur existence, en tout temps, en tout lieu elles sont
prsentes l'homme, elles agissent sur ses sens, elles avertissent son intelligence, et
portent chaque action sa peine et sa rcompense. Que l'homme connaisse ces lois !
Qu'il comprenne la nature des tres qui l'environnent, et sa propre nature, et il
connotra les moteurs de sa destine
32
.

Pour peu d'annes, science et philosophie se confortent mutuellement jusqu' con-
fondre leur langage avec leurs intentions. Les naturalistes pousent les impatiences du
sicle nouveau annonc par Volney. Si tant est que la morale est une science
physique , ils se camperont dans le rle enviable de lgislateurs de la nature
humaine
33
.


Vrit, morale, humanit

L'mancipation de l'humanit est affaire d'quit, mais d'abord de vrit. La vrit
se dit des rapports qui doivent gouverner le commun des hommes. Au regard de la
nature, les hommes sont galement assujettis et la loi naturelle , principe d'obis-
sance, promet la libert avec la sagesse. L'ignorer, crit Volney est un obstacle, c'est
le vritable pch originel
34
. La cause implique la rgle, affirmait Bacon, le saint
patron des naturalistes : on ne triomphe de la nature qu'en lui obissant
35
. Encore
faut-il en percer les rouages. Se priver de la connaissance de l'ordre des choses
humaines conduit l'esclavage et la violence. La critique des vaines mtaphysi-
ques , qui faisaient de l'humanit une sorte de miracle incomprhensible, a pour
contrepartie positive une obligation nouvelle faite la pense d'approfondir
l'immanence de l'homme son monde vcu. C'est le credo de la dcennie. On se
propose de dtruire les erreurs nes de l'ignorance de nos vrais rapports avec la
nature . Erreurs d'autant plus funestes , avertit Laplace dans la conclusion de son
Exposition du systme du monde, que l'ordre social doit reposer uniquement sur ces
rapports. Vrit, justice, humanit, voil ses lois immuables
36
.
Il en rsulte un programme de recherche destin fonder sur une description arti-
cule, philosophique , c'est--dire conforme la raison et l'indication des faits
avrs, ce qui constitue le propre de l'homme, pris pour espce distingue. Pour ne
pas s'garer au milieu de l'ocan des hypothses et des systmes, suivons la route de
l'observation physique et de l'exprience, et n'admettons que les faits. Quand on tu-

31
CONDORCET, 1971, 274.
32
VOLNEY, 1989a, 195.
33
Cf. ibid., 244 et 378.
34
VOLNEY, 1980, 46.
35
BACON, 1986, 101.
36
LAPLACE, 1808, II, 399.
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die la nature, c'est la vrit qui doit diriger notre marche, c'est la raison qui doit
l'clairer de son flambeau
37
. Il importe de l de tirer de l'conomie de la nature des
principes physiques de la morale , selon le sous-titre tardif du Catchisme du
citoyen de Volney, ou de soumettre par l'analyse les sciences morales des d-
monstrations aussi rigoureuses que les sciences exactes et physiques , comme l'in-
dique le Rapport sur l'tablissement des coles normales du 2 brumaire, l'an III
38
.
l'image du sicle, l'individu est goste, regrette Joseph-Marie de Grando en
1800. Il cherche se satisfaire et non se perfectionner . Son espce n'est
rien pour lui :

La vraie philosophie, toujours d'accord avec la morale, nous tient un autre
langage. La source des utiles lumires, nous dit-elle, comme celle du solide bonheur,
est en nous-mmes. Nos lumires dpendent surtout de l'tat de nos facults ; mais
comment perfectionner nos facults, si nous n'en connaissons la nature et les lois ? Les
lments de la flicit sont les sentiments moraux, mais comment dvelopper ces
sentiments, si nous n'examinons le principe de nos affections et les moyens de les
diriger ? C'est en s'tudiant qu'on s'amliore
39
.

L'ambition rvolutionnaire d'oprer la rgnration de l'espce humaine ne
passa pas le sicle. Mais le recours la nature est devenu, au fil de ses appropriations,
une vritable pierre philosophale. Une caution et une valeur, la voix du monde
savant dans les mots du citoyen Grando :

Le temps des systmes est pass. Las de s'tre en vain agit, pendant des sicles,
dans de vaines thories, le gnie du savoir s'est enfin fix sur la route de l'observation.
Il a reconnu que le vritable matre est la nature ; il a mis tout son art l'couter avec
soin, l'interroger quelquefois. La science de l'homme aussi est une science naturelle,
une science d'observation, la plus noble de toutes
40
.

Ainsi nomme par les historiens, la naturalisation de l'homme dsigne ensem-
ble un cadre d'expertise politique et une volont de repenser la condition humaine
sous toutes ses variables phnomnales, du physique au moral . Ce complexe de
connaissances et de motifs d'esprer fournit l'nigme-cl de l'anthropologie naissante,
savoir : qui sommes-nous ? Quelle est la place de l'homme dans la nature ? Elle
rsume l'enjeu du sicle.
Mme si la rfrence baconienne, souvent sollicite, reporte ce projet en de des
Lumires, Blumenbach ne se trompe gure en rclamant pour ses propres travaux et
ceux de Buffon, Linn, Cornlius de Pauw, l'honneur d'une priorit. En effet, le
dispositif naturaliste se met en place vers 1750. Bientt, il semblera que rien de ce qui
est humain ne soit indiffrent l'examen scientifique et qu'on puisse rconcilier, dans
l'unit d'un paradigme la fois comparatiste, nomothtique et taxinomiste, l'histoire
naturelle de l'homme et son histoire civile . Le cadastre des savoirs connat la
fin du sicle de si curieux remembrements que nous voyons les frontires de la
science de l'homme croiser et transgresser celles de disciplines aujourd'hui diff-

37
VIREY, an IX, t. I, 84.
38
LAKANAL, dans BACZKO, 1982, 479.
39
GRANDO, 1978, 129.
40
Ibid., 130.
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rencies par leurs objets, la psychologie, l'ethnographie, la linguistique, l'conomie
politique, la mdecine, la gographie, etc ; et, bien sr, l'histoire. Ainsi, l'inscription
de l'homme dans le corpus des connaissances accompagne ce qu'il est convenu
d'appeler l'invention des sciences humaines
41
.
Avec toutefois cette restriction. Vers 1800, l'anthropologie ignore ces discours de
spcialit professionnelle. Elle aspire l'universel et tous les langages de la nature
invitent le naturaliste philosophe mettre paradoxalement l'homme en quelque
sorte distance de lui-mme pour rencontrer sa conscience (Grando). La plupart
des sciences peuvent y contribuer et leur combinatoire mme caractrise l'histoire
naturelle du genre humain ou l'histoire de la nature de l'homme (Virey).
La vocation encyclopdique de l'histoire naturelle se nourrit d'une vidence banale
incessamment reproduite de Buffon Virey : l'homme ne se connat pas. Il s'est
dispers dans des connaissances multiples en oubliant d'interroger sa nature . Or
cette tude empirique, qui devrait surpasser en utilit toute autre spculation dogma-
tique, ne fut, au jugement de Louis-Franois Jauffret, si strile et si dprime,
pendant des sicles, que parce qu'on ngligea jusqu' nos jours de l'appuyer sur les
mmes bases que les autres sciences naturelles, c'est--dire sur l'observation et sur
l'exprience
42
. Toujours reprises, ces recommandations tmoigneraient inutilement
contre les devanciers immdiats.
Il en est du capital intellectuel comme de l'accumulation capitaliste. Le mort saisit
le vif, disait Marx. L'anthropologue Buffon reste, aprs sa disparition en 1788, un
auteur estim. C'est l'immortel auteur de l'Histoire naturelle que Virey ddie sa
grande synthse du genre humain publie en l'an IX. Parmi les mieux cits, Linn est
mort en 1778, Peter Camper en 1789, Charles Bonnet en 1793 et si De Pauw et
Daubenton s'teignent avec le sicle, leurs crits significatifs datent des annes 1760-
1770. Par rapport cette gnration pionnire, l'extension du programme naturaliste
aprs la Rvolution tient plus de l'accentuation que de la critique. L'hritage buffonien
est patent, si l'on s'en rfre au paratexte des notes rudites ou la diffusion d'un
canon mthodologique qui, de l'analyse des tempraments jusqu' la statistique
descriptive, s'efforce de dterminer le mridien humain sur la mappemonde
encombre des uvres de la nature. L'impratif est d'en parfaire l'instruction, d'aller
plus loin mais dans le mme sens.


La Rpublique des Sciences

Les annes 1795-1805, la seule dcennie que j'interroge ici, voient la parution
d'une srie d'ouvrages marquants consacrs aux dcouvertes physiologiques et aux
prceptes de l'hygine, l'histoire naturelle de la femme, la diagnose des races, les
rcits des antipodes et la marche des socits sous les diffrents climats. Ce moment
naturaliste est identifi tort avec la seule cole franaise des Idologues. Elle est, de
fait, la mieux connue des historiens depuis la rhabilitation de la gnration
perdue par Georges Gusdorf, Sergio Moravia, Martin Staum, Franois Azouvi, etc.

41
Voir NORDMAN, 1994 et FOX, PORTER, WOKLER eds., 1995.
42
JAUFFRET, 1909, 482.
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Toutefois, les annes 1800 signalent la cristallisation des tendances et, de
Manchester Gttingen, nombre d'auteurs s'appliquent passer l'homme au creuset
de la ralit . Grce aux traductions et une circulation plus rapide de l'crit, ils
connaissent une renomme europenne
43
. D'un point de vue trop idal, ils font partie
de la rpublique universelle des sciences appele de ses vux par Condorcet dans
son Fragment sur l'Atlantide
44
ou de la grande socit historico-philosophique
dont Volney dresse le plan de travail dans ses Leons d'histoire de 1795. Ils s'offrent
la discussion ou l'approbation immdiate en gage philosophique de cet esprit
communicatif, si noble, si touchant, qui rgne aujourd'hui parmi la plupart des
naturalistes
45
. Et ces travaux convergents gagnent en uniformit par l'effet de la
division croissante du travail intellectuel.
Buffon et Charles Bonnet illustraient la tendance gnraliste, nettement idiolectale
de l'histoire naturelle. Les nouveaux anthropologues se spcialisent. l'exception des
vulgarisateurs, tels Virey
46
ou Moreau de la Sarthe
47
, ils n'esprent plus tracer d'un
trait de plume inspire les enchanements du phnomne humain, ni mme d'en avoir
la pleine matrise. Alors que Blumenbach, Charles White ou Peter Camper
s'intressent aux relations de l'homme et du singe ou la question controverse de
l'origine unique ou plurielle des varits humaines, l'cole cossaise approfondit
l' anatomie morale et les lois du dveloppement de l'esprit humain. L'histoire
naturelle de l'homme comprend tous ces registres. Elle se saisit avec Condorcet de
l'arithmtique sociale et des moyens de perfectionner l'espce en oubliant
dlibrment l'optimisme de dtail de la thologie physique si prise en
Angleterre
48
; avec Volney d'une statistique rigoureuse dont il forme le plan avec
le questionnaire ; avec Pinel de l'analyse de la manie
49
; avec Pierre Roussel,
Cabanis, Virey, Moreau de la Sarthe ou Guillaume de Humboldt de l'anthropologie
des sexes, prodrome de la relgation des femmes dans la sphre domestique
50
; avec
Charles Georges Le Roy, dont les Lettres sur les animaux reparaissent en 1802, d'une
comparaison des degrs d'intelligence ou d'industrie des diverses espces que
Condorcet jugeait utile aux sciences mtaphysiques
51
. Toutes ces enqutes
empiriques diversifient et multiplient les moyens de comprendre l'homme... et la
femme. Elles nous paraissent, deux sicles de l, droutantes par leurs impratifs et
leur articulation mme. Mais leur dessin d'ensemble ne va pas sans rigueur ni
enchanement causal.
On voit natre autour de 1800 une communaut scientifique internationale qui
cherche rgulariser le style et l'ordre des observations. Par le jeu des citations, des
renvois, voire des plagiats, ce collectif d'auteurs dessine un collge invisible assez
homogne. Britta Rupp-Eisenreich a ainsi, par recoupements, remont la filire toute

43
Voir STAGL, 1995, chap. VI.
44
CONDORCET, 1988, 303 et suiv.
45
CUVIER, Lettre J.-C. Mertrud du 28 ventme an VIII, reproduite in an XIV-1805, xx.
46
BLANCKAERT, 1988.
47
SIGNORET, 1994.
48
CONDORCET, 1988, 313-330.
49
Cf. POSTEL, 1981, 233 et suiv.
50
HOFFMANN, 1977 ; FRAISSE, 1988 et 1989, chap. III ; JORDANOVA, 1986 et 1995 ; TOMASELLI,
1991.
51
CONDORCET, 1988, 307.
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allemande de certains crits attribus aux Observateurs de l'Homme, Louis-Franois
Jauffret et J.M. de Grando
52
. Dans le cadre national, le domaine prend une forme
mieux identifie et surtout reconnue par l'historiographie avec la cration d'institu-
tions spcialement voues cette tude. Telles sont la seconde classe des sciences
morales et politiques de l'Institut national de l'an IV
53
, la Socit des Observateurs de
l'Homme [1799-1805]
54
et l'Acadmie celtique qui tient sa sance inaugurale en mars
1805. Ce mouvement institutionnel marque l'accs de la science de l'homme au pre-
mier plan des proccupations savantes. Il suffirait justifier son importance. Nan-
moins, l'analyse des sensations, les rapports du physique et du moral et la
tradition condillacienne qui constituent le fonds propre de l'Idologie n'puisent pas la
surface d'rudition ni le projet global de l'histoire naturelle de l'homme.
Celle-ci se dfinit surtout comme histoire de l'espce (Lacepde), comme
monographie (L.F. Jauffret). Les anthropologues se proposent de faire l'inventaire
comparatif et systmatique de la condition humaine sous la double modalit de son
inscription dans l'espace et le temps. Comme l'a montr Phillip Sloan
55
, ce rseau de
coordonnes dtermine un regard spcifique, propre la perspective naturaliste.
Le mot histoire dsigne ici un catalogue ordonn des phnomnes fait sur le mode
physicaliste , c'est--dire sans prjuger du sens que les groupes humains donnent
eux-mmes leurs actions. L'objectif est d'apprhender comment l'homme vit et
s'adapte aux diffrents rgimes climatiques, quelles sont la dynamique dmographi-
que de ses liens sociaux et l'existence que lui trace sa conduite relle dans la
situation pour laquelle il fut form
56
. La nature, commente Ferguson, a procd
avec l'homme comme avec les animaux. Elle lui a donn des dispositions et des
manires d'tre. Et le naturaliste qui voudrait en collecter toutes les proprits peut,
aujourd'hui plus que jamais, complter son recueil
57
. Mais l'homme se distingue de
l'animal par la double proprit du cosmopolitisme et de la perfectibilit d'espce ,
concept thoris depuis Buffon, Rousseau et Cornlius de Pauw. Il est donc variable
dans l'espace et changeant dans ses tats temporels. Les annales du genre humain et la
gographie acquirent alors l'autorit d'un laboratoire des sciences morales. L'op-
ration anthropologique revient identifier des faits concordants qui, par leur repro-
duction en divers lieux et temps, permettent d'infrer des relations intelligibles ayant
valeur nomologique. Aux mmes causes des effets semblables, et rciproquement.

Ce qui, en soi, est identique apparat, cependant, sous les formes les plus diverses,
adaptes la ralit complexe que tissent les vnements. Les actions individuelles

52
RUPP-EISENREICH, 1983 et 1985.
53
STAUM, 1996.
54
Dans une thse rcemment soutenue, Jean-Luc CHAPPEY (1999) dconstruit toute l'historiographie
habituellement reue depuis Picavet jusqu' Georges Gusdorf, Sergio Moravia et Jean Jamin qui voulait
que la Socit des Observateurs de l'Homme ft lie, de manire organique, la mouvance philosophique
des secondes Lumires. Il dmontre notamment que les artisans de l'Idologie, Cabanis, Volney, Destutt de
Tracy ne firent jamais partie de la Socit. Domine, de plus, par des lobbies spiritualistes, voire religieux,
cette assemble fit route commune avec la philanthropie pour mieux dnoncer les carts de la civilisation
et, loin de dfendre les termes du monisme matrialiste, elle prodiguera sous des masques savants la plus
solide illustration du dualisme substantiel de l'homme.
55
SLOAN, 1995.
56
FERGUSON, 1992, 109.
57
Ibid., 110.
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trahissent partout, l'arbitraire et le despotisme des penchants, alors que les destines des
hommes pris en masse portent, elles, l'empreinte vidente de la nature. [...] Pour toutes
ces raisons, l'anthropologie compare doit non seulement partir de l'exprience, mais
galement s'enfoncer aussi profondment que possible en elle. Elle doit rechercher les
caractres permanents que laissent apparatre les sexes, l'ge, les tempraments, les
nations etc., avec la minutie que montre le naturaliste classifier les races et la varit
du rgne animal
58
.

L'expos du systme de l'homme tient de la connaissance approche et de l'ana-
logie des productions de la nature. Impuissant se comprendre lui-mme par intros-
pection, l'homme doit chercher hors de lui, par comparaison et rapprochements ,
les lumires qui lui manquent : son essence se drobe ; elle chappe sa propre
intelligence. Ah ! C'est prcisment cette identit qui le soustrait l'intuition. Nous ne
saisissons que par la diversit des rapports ; et ici entre l'observateur et le sujet de
l'examen tout se ressemble, et rien ne diffre
59
.
Dans ce cadre d'examen, la statistique reprsente certainement la plus
cohrente tentative d'tablir le rpertoire des processus qui associent l'homme au
monde selon la loi de causalit, les ressemblances et contrastes, et le principe d'unit
de la nature. C'est, en tout cas, un moyen-terme judicieux et sollicit.


III L'ge d'or de la statistique naturaliste

Lie initialement la pratique politique, par le dtail scrupuleux de tout ce qui
regarde la conduite et la comptabilit de l'tat, la statistique appartient au genre des
sciences camrales
60
. Elle vise renseigner l'Administration et guider l'action
commerciale et diplomatique du gouvernement par la mise plat ou l'expos du cadre
physique et mtorologique, l'tat de la population, des ressources naturelles, de
l'conomie rurale et industrielle, etc., tous renseignements soumis ou non l'esti-
mation du calcul. Cet art empirique et volontiers pointilliste est mieux connu encore
par la vaste enqute prfectorale commandite par le ministre de l'Intrieur Chaptal en
1801 pour favoriser la reconnaissance des dpartements
61
.
Mais quelle qu'en soit la finalit gestionnaire ou l'espace d'investigation, plus ou
moins local, la statistique se diversifie et se transforme tout au long du second demi-
sicle pour devenir la thorie du voyage ou de la rsidence utile par excellence. Sa
vocation naturaliste se prcise depuis l'Instructio peregrinatoris [1759] de Carl Linn
jusqu'aux Questions de statistique [1795] de Volney et les Considrations sur les
diverses mthodes suivre dans l'observation des peuples sauvages [1800] de
Joseph-Marie de Grando
62
.
La relation statistique peut, sous cet ordre d'exposition, pouser un itinraire
comme le proposent les Lettres de Guine du mdecin et fonctionnaire danois Paul
Erdman Isert, traduites Paris en 1793, ou garder la dcoupe rigide du tableau
comment. Mieux encore que le Voyage de Syrie et d'gypte de Volney, les Notes on

58
HUMBOLDT G. de, 1995, 177.
59
LACEPDE, an VI, 5.
60
Cf. SCHUMPETER, 1972, 45 et suiv. ; RUPP-EISENREICH, 1984.
61
Cf. BOURGUET, 1989.
62
Cf. COLLINI, VANNONI, 1997.
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the state of Virginia [1787 ; red. 1800] de Thomas Jefferson se calquent ainsi sur une
srie de questions distribues par Franois Marbois, secrtaire de la Lgation fran-
aise de Philadelphie. Les chapitres suivent l'ordre des demandes avec appli-cation.
Mais, mme dans ce cas, Jefferson fait uvre naturaliste. On le voit contester le
prjug europocentriste commun, venu de Buffon, Raynal et Cornlius de Pauw,
selon lequel les animaux et l'espce humaine, aborignes et yankees compris, sont
frapps de dgnration en Amrique. Et c'est avec subtilit qu'il reprend les principes
explicatifs de Buffon (le rle des climats, des conditions de vie, de l'ducation, etc.)
pour retourner son argumentaire
63
.


L'conomie de la nature

La statistique naturaliste met sur un mme plan, ou inscrit dans un cadre global,
les objets inanims, les tres vivants et les communauts humaines. l'image
parfois suggre de l'entomologiste qui dissque ses spcimens ou dnombre leurs
comportements, l'anthropologue se prsente comme un observateur extrieur, neutre
ou du moins sans implication
64
. On attend de lui un tableau de faits bien positifs
et bien constats qui fasse apparatre ce jeu d'action et de raction de toutes ses
parties les unes sur les autres
65
. Dans ses leons d'histoire donnes l'cole normale
de l'an III, Volney en justifie la thorie par l'influence des airs, des lieux et des
eaux sur le caractre des nations et leurs productions. Il assigne la mthode
analytique ou philosophique la recherche des facteurs qui diversifient la figure
terrestre de l'homme et expliquent, par contrecoup, le destin opinitre de ses
combinaisons morales .

Je conus que toutes ces circonstances entraient, comme autant de donnes, dans
la solution du problme, et depuis ce temps je n'ai cess de m'occuper de cette
importante question : "Quelle influence exerce sur les murs et le caractre d'un
peuple, l'tat physique de son sol, considr dans toutes les circonstances de froid ou de
chaud, de sec ou d'humide, de plaine ou de montagne, de fertile ou de strile, et dans la
qualit de ses productions"
66
.

Comme nombre de ses contemporains, de Peter Camper
67
Blumenbach
68
et
Cabanis bien sr, Volney souscrit au paradigme msologique d'Hippocrate auquel
Montesquieu et Buffon ont dj donn un tayage empirique indit et convaincant.
L'cart historique qui semble isoler les peuples arrirs ou barbares des nations
polices, dira-t-on alors, a sa raison ncessaire dans les climats du globe qui forcent
au travail sous le ciel tempr ou, par les extrmes de chaud et de froid, la torpeur
ou l'inaction. Les explications environnementalistes s'tendent l'tat des relations
sociales, la forme des institutions, au facis mot d'acception double, gologi-

63
JEFFERSON, 1982, queries VI en part. ; JORDAN, 1968, 477-480 ; GREENE, 1984, chap. XII ;
ROGER, 1989 ; GERBI, 2000.
64
STAGL, 1995, chap. VII.
65
VOLNEY, 1989b, 588.
66
Ibid., 586.
67
CAMPER, 1803, t. II, 449-476 ; cf. MEIJER, 1999, chap. IV.
68
BLUMENBACH, 1804, en part. sections II et III.
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que et anthropologique des habitants. Elles se prolongent par l'investigation statisti-
que jusque dans les provinces de France o se lisent les contrastes de la terre et de la
mer, de la plaine et de la montagne et, de l, ceux des constitutions, des tempra-
ments, du genre de vie. Dans son Voyage dans le Finistre [an VII], Jacques Cambry
qualifie de fous ceux qui ne croient pas aux attaches physiques de cet ordre
69
.
Tenant compte de ces diffrences subtiles, Volney privilgie des monographies
locales plutt qu'une histoire universelle prmature dont il se mfie
70
. Semblables
biographies mettraient en ordre tous les faits de l'existence physique et
morale des communauts humaines. Volney illustre dans l'historiographie rcente
la grande tradition de la statistique gouvernementale. Quand, toutefois, il compte au
nombre des savoirs indispensables l'administration de l'tat, la puissance des faits
physiques agissant comme causes et raffine sur la thorie des climats dont il
dveloppe le concept buffonien, il accorde une prminence de fait l'histoire natu-
relle
71
. Celle-ci remplit un office proprement mtathorique. Le lgislateur est cens
mesurer la marche de la nature sa libert d'agir :

La connaissance de ces lois physiques devient un lment ncessaire de la science
de gouverner, d'organiser un corps social, de le constituer en rapport avec le
mouvement de la nature, c'est--dire que la lgislation politique n'est autre chose que
l'application des lois de la nature
72
.

La rgle de convention rejoint la nature. Du moins est-elle invite composer
avec ses forces vives. Physique et politique se rpondent dans le tableau des faits hu-
mains. Volney les associe en pense comme il en dchiffre la continuit relle dans le
diagnostic des pays qu'il a visits la Syrie, la Corse ou les tats-Unis
73
. Il parle
d'interactions pour bien rappeler que la nature n'est pas un dcor accessoire, un
paysage , mais bien un milieu de vie, oblig et contraignant. On l'imaginait
classiquement telle le fond du tableau de la vie humaine
74
, elle se trouve replace
au cur du dbat anthropologique. Une formule concise qui ouvre le deuxime
chapitre de son Voyage en Syrie et en gypte dlivre ce bilan d'exprience : toute
l'existence physique et politique dpend du Nil
75
. On pourrait parler indiffremment
d'une poisis de la nature humaine ou, avec Jacques Roger, d'une mentalit scien-
tifique . En tout cas, vers 1800, une vision intgre, holiste, prvaut sur le dcoupage
taxinomique. La gographie est un des yeux de l'histoire
76
.
L'histoire naturelle tire parti et avantage de sa capacit, peu conteste, lucider la
dynamique des changes croiss qui s'oprent incessamment de l'homme au monde.
Dans certains cercles ditoriaux, la doctrine conomique prend ds 1750 appui sur les
considrations des relations physiques entre les trois rgnes de la nature, telles qu'on

69
CAMBRY, 1836, 163 ; cf. BOURGUET, 1989, 238 et suiv.
70
VOLNEY, 1989b, 590.
71
STAUM, 1996, chap. IX ; DENEYS, 1989 ; GUSDORF, 1978, en part. 487-492.
72
VOLNEY, 1989b, 587.
73
MORAVIA, 1974, 3
me
partie, chap. II et III.
74
BERNARDIN DE SAINT-PIERRE, 1983, 25.
75
VOLNEY, 1998, 61.
76
BUACHE DE LA NEUVILLE, MENTELLE, 1994, 249.
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les voit dveloppes dans le corpus linnen
77
. Le texte fameux de Linn consacr
l'conomia natur de 1749 est constamment republi et traduit par Millin de
Grandmaison en 1789
78
. Surtout, l'extension du canon naturaliste l'poque
rvolutionnaire s'explique par les reprsentations que les acteurs sociaux se font la
fois de leur propre activit, de la moralit de la nature et de l'alliance souhaitable
du savant et du politique.
En vrit, la statistique est parfois discute, critique, rejete du ct des disci-
plines aveugles et empiriques. Dans son Trait d'conomie politique de 1803, Jean-
Baptiste Say, par exemple, la ramne une gographie fort dtaille
79
dont il
doute qu'elle soit jamais une science certaine et parfaite. Il l'oppose mme l'cono-
mie politique, laquelle est, pour lui, base sur des principes ncessaires qui ne sont
point l'ouvrage de l'homme mais, selon la formule clbre de Montesquieu, dri-
vent de la nature des choses
80
. En somme, la diffrence entre statistique et conomie
parat analogue la distinction fait particulier / fait gnral . Le second est
fond sur des rsultats constants et, par l, significatifs. Or c'est l prcisment, autour
des effets gnraux, des rgularits nomologiques, que se dcide vers 1800 l'autorit
des naturalistes et de l'esprit philosophique .
Assurment, toute hirarchie des sciences humaines tant rserve, s'il importe de
dgager la vrit des observations, la collecte du monde, planifie et uniforme,
demeure pralable. Il n'est pas ais, nanmoins, de dissocier dans les textes deux
moments de la recherche dont l'un se bornerait une plate topographie quand l'autre
aurait la capacit, par une exposition systmatique des donnes, de rvler des
structures
81
.
La statistique, remarque ainsi Guillaume de Humboldt
82
, peut tre un fatras
d'indications sans liens. Mais il faut revenir son sens lgitime , savoir la
description systmatique des proprits physiques, des constitutions politiques et
domestiques, des murs et des modes de comportement extrieur des nations . Ce
savoir exploitable permettra de dgager des proprits externes le caractre
intrinsque , l'esprit des nations si l'on veut. Il faut, en toutes choses, dduire la
nature de l'homme de ses actions , rassembler les observations, les soumettre au
constat direct, la comparaison et au recoupement des sources pour en acqurir des
ides gnrales . Le dtail analytique doit rendre au paysage naturel et humain sa
vraie physionomie, son tableau raliste sans plus de concessions l'exotisme et
la mise en scne personnelle. Sa restitution, pourtant, prend forme synthtique et le
naturaliste n'aline pas ses prrogatives. Dans une lettre Schiller crite en 1794,
Alexandre de Humboldt ne cache pas une hautaine commisration pour nos
misrables archivistes de la nature qui voient les choses en petit
83
. Il veut, quant
lui, fixer les yeux sur l'action combine des forces et dcouvrir l'harmonie des
rgnes de la nature, l' invisible du concret
84
.

77
STEINER, 1996, 35-37.
78
Cf. LINN, 1972.
79
Dans CLAUZADE, 1998, 310.
80
Ibid., 311-312.
81
BOURGUET, 1989, 83-84.
82
HUMBOLT G. de, 1995, 66-67.
83
Dans MINGUET, 1969, 77.
84
TAYLOR, 1989, XIV.
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La mthode que choisit Humboldt comme ce regard port au loin dans l'histoire et
l'conomie de la terre illustrent la complmentarit de la physique et de la politique
dans son sens le plus large. Elle tient pareillement de Blumenbach, dont il fut l'lve
Gttingen en 1789-1790, du voyageur Forster, pro-rvolutionnaire comme lui-mme,
ou de Volney dont il mdita l'tude
85
. son retour d'Amrique, o il sjourna de
1799 1804 et dont il tira la matire des trente volumes de son dition monumentale
du Voyage aux rgions quinoxiales du Nouveau continent [Paris, 1807-1825], il
redira son aversion pour ces savants qui accumulent des matriaux sans s'lever
aucune ide gnrale : mthode strile dans l'histoire des peuples comme dans les
diffrentes branches des sciences physiques
86
.
Les historiens des sciences ont tendance diviser son travail, ou son compte
rendu, retenir slectivement sa thorie de la gographie des plantes ou sa contri-
bution la gographie humaine, etc. Mieux prpar concevoir l'unit du projet du
deuxime dcouvreur de l'Amrique , Charles Minguet considre que l'dition du
voyage forme un tout indissociable, o les parties littraires, gographiques, histori-
ques et sociologiques s'insrent tout naturellement dans un grand ensemble, et for-
ment ainsi un monument unique ddi l'Amrique espagnole
87
. Par sa valorisation,
le discours naturaliste dlimite ainsi un contexte hermneutique et un horizon de
possibles pour la propagande sociale. Son utilit n'est pas purement spculative. La
philosophie, le patriotisme, la philanthropie nous l'ordonnent , crit Lacepde
88
.


Les faits humains sont des choses

Au-del des affects humanitaires, le relev statistique ordinaire se montre
prosaque. Dans son mouvement unidimensionnel, il traite d'gale faon la configu-
ration des sols, le rgime des vents, les marchandises, le gnie des peuples et des
langues. Ce protocole d'examen participe sans doute de l'tat des lieux et de la volont
de domination des nouvelles frontires coloniales qui s'offrent au monde civilis.
Dfaut d'optique, dira-t-on plus tard, de ce regard qui tlescope, sans plus d'atten-
tion pour leurs diffrences d'chelle, les rflexions sur la salubrit des lieux,
l'alimentation, la caractrologie des habitants, la fourberie des prtres, ou la manire
locale d'acheter les femmes. Une bonne raison cela : la valeur symbolique ,
rituelle, des coutumes et des usages que nous dirions culturels , reste ignore du
dispositif naturaliste, lequel catgorise les actions humaines de manire purement
fonctionnaliste. Son rgime de vrit est celui de la concatnation. Partant d'un fait
physique pris pour condition universelle, ou raison vraisemblable des pratiques, on en
prolonge l'identit jusqu'en ses consquences lointaines et comme subordonnes.
Dans une instruction destine la circumnavigation de Nicolas Baudin qui part aux
terres Australes en octobre 1800, Louis-Jacques Moreau de la Sarthe comprend par
exemple sous la section De l'homme considr dans l'exercice de la reproduction :


85
ACKERKNECHT, 1955.
86
HUMBOLDT A. de, 1989, 3.
87
MINGUET, 1969, 15.
88
LACEPDE, an VI, 5.
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Les marques distinctives et extrieures du sexe et de la pubert, les signes plus ou
moins simples qui cimentent l'union conjugale, les prsents accords ou exigs, la
forme des contrats, les moyens plus ou moins grossiers employs pour favoriser
l'accouchement, les tmoignages monumentaires et traditionnels de la naissance ; enfin
tout ce qui peut galement se connatre pour monuments, de l'ducation physique et
morale, des habitudes et de la condition des femmes et des enfants
89
.

Nul confusionnisme dans ce canevas trange. Julien-Joseph Virey soumet sa
conformit le second chapitre du tome premier de son Histoire naturelle du genre
humain de l'an IX, aprs un chapitre consacr l'action des climats qui est destin
montrer, selon la topique no-hippocratique du temps, que le moral de l'homme et son
genre de vie sont dtermins par les circonstances o il volue. Les manuels de terrain
ne sont donc pas les seules productions techniques compenser d'une vision tota-
lisante et linaire le disparate des situations et des comportements sociaux soumis
examen.
Tous ces textes disent la mme chose et envisagent la connaissance de l'homme
comme habitant du monde . Et bien qu'ils se divisent sur le motif du progrs ou de
la dcadence des nations, les modes de prsentation (en corps d'histoire , en
distribution spatiale ou temporelle traduisant ainsi un diffrentiel de civilisation) se
recoupent souvent. La disparit des murs peut quivaloir une attestation de
races distinctes ou sacrifier aux explications environnementalistes qui connais-
sent, pour peu d'annes, une vogue certaine. Il importe seulement aux auteurs de cette
priode d'affirmer, dans tous les cas de figure, que le physique est rciproque et signe
du gnie des peuples. La compilation de toutes ces informations et leur concen-
tration dans des cabinets ou des collections a dornavant obsd les observateurs de la
nature humaine
90
. Le grand nombre doit en tre curieux, crit Volney dans une
note des Ruines, les artistes s'en inspirer, le philosophe ou le lgislateur y puiser des
sujets de mditation utiles .

Que l'on se reprsente une collection de visages et de corps de tout pays et de
toute nation, peints exactement avec le ton de leur couleur, la coupe de leurs traits, la
forme la plus habituelle de leurs membres : quel champ d'tude et de recherches sur
l'influence du climat, des murs, des alimens ! Ce seroit-l vritablement la science de
l'homme !
91
.

Du fait de ces enjeux complexes, la qualification naturaliste du voyage ou du
tableau ne se borne pas au seul constat des lieux et des gens ou leurs rapports
mutuels. Ce rpertoire ne saurait puiser l'enseignement tant attendu d'une raison
souveraine et critique l'endroit des faux-semblants. En contrepartie d'une conception
objectiviste des grilles d'enqute, qui semble autoriser les prjugs les moins
interrogs, le ralisme prvaut, non sans normativit.
La traduction rcente de la Physische Geographie d'Emmanuel Kant, publie
initialement en 1802, a surpris les lecteurs franais. On s'attendrait peu lire sous la

89
JAUFFRET, 1978, 193-194. Ce texte a t faussement attribu L.F. Jauffret par les diteurs des
Mmoires de la Socit des Observateurs de l'Homme (cf. CHAPPEY, 1999, 397). Je garde nanmoins son
nom pour des raisons videntes d'indexation bibliographique.
90
Cf. JAUFFRET, 1909, 481-482.
91
VOLNEY, 1989a, 392.
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plume du thoricien de l'impratif catgorique des jugements sans appel sur les
peuples lointains ou un tel catalogue chaotique de curiosits. Cependant, la gogra-
phie appartient au registre statistique et l'on aurait peu de peine trouver dans la
peinture des Indiens par Volney ou le Voyage dans le Finistre de Cambry pareilles
dngations. Volney parle du Sauvage amricain comme ayant t conduit devenir,
par la nature de sa position vagabonde et prdatrice, un animal de l'espce des
loups et des tigres
92
. Il est inutile de multiplier les exemples semblables. Celui-ci
montre simplement qu'une description raisonne quivaut un jugement de confor-
mit. La beaut, la laideur, le bien, le juste ou la vrit des nations sont en effet rf-
rs la loi de nature, universelle et ncessaire, dont le savant se veut le ministre dili-
gent. Ds lors, tous les actes des hommes qui semblent dsavouer la rgle qu'elle
prescrit sont renvoys aux chapitres de la dgnration, du prjug et de la supers-
tition. Comme le suggre Martin Staum
93
, l'ouverture l'autre
94
est donc condi-
tionnelle, voire totalement absente des crits du temps. La xnophobie frntique
dont on stigmatise avec raison Virey
95
s'expose sans retenue chez Kant
96
, chez
Christophe Meiners qui classe les nations en belles et laides , ou dans les cours
de gographie d'Edme Mentelle de l'an III qui brosse un portrait peu flatt des peuples
nomades de l'empire russe. De mme, Cambry interrompt peine son recueil des
opinions et croyances bizarres du pays breton pour glisser cette phrase philoso-
phique : l'histoire de la raison et de la sagesse chez l'homme se trouve sur le feuillet
d'un petit livre ; il faut des milliers de volumes pour nous indiquer ses extrava-
gances
97
.
Certains historiens distinguent l'histoire naturelle et la statistique par leurs
traditions didactiques et leur finalit. Dans un essai consacr aux relations de voyages,
Daniel Defert suggre un tel partage pour le XVIII
me
sicle. Seraient ainsi verses au
dossier naturaliste toutes les informations concernant la gographie, la mtorologie,
les races animales ou humaines, les langues, etc., qui ne relveraient pas de l'change
politique rgl ou de l'exercice rationnel du pouvoir. Accdant l'autonomie, ces
deux codes (stratgie et sociabilit politiques vs savoir de la nature) entraneraient,
d'une part, la divergence croissante de la culture diplomatique et des sciences
naturelles, d'autre part la perception construite, dichotomique, entre pays civiliss et
pays sauvages, i.e. naturels.

Plus un peuple tmoignera de son organisation tatique "tat" dsignant l'unit
d'un territoire, d'une socit et d'un gouvernement , moins il relvera de l'observation
naturaliste. Et inversement, moins un peuple offre de prise l'analyse statistique, plus il
pourra se dchiffrer sur le mode de l'histoire naturelle
98
.


92
VOLNEY, 1989b, 367.
93
STAUM, 1996, 160.
94
Cf. MORAVIA, 1982, 16 et suiv.
95
GOSSIAUX, 1995, 111.
96
KANT, 1999, 3
me
partie.
97
CAMBRY, 1836, 166.
98
DEFERT, 1982, 29.
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Nanmoins, ce grand partage s'abolit durant les annes de la Rvolution. L'organi-
sation du travail de terrain comme la rflexion thorique justifient l'ascendant des
naturalistes. Leur statut d'experts sociaux n'est gure suspect.
Cette circonstance parat contemporaine de l'vnement rvolutionnaire et de son
appel permanent la nature. Dans un contexte rousseauiste marqu, notamment, par
une dfiance ouverte envers les faux-fuyants et la corruption des nations modernes, la
dualit classique du sauvage et du civilis devient relative, et d'abord relationnelle. La
civilisation n'est pas conteste, plutt ses travestissements et les ingalits criantes
qu'elle tolre. En sorte que, dans les mots d'adresse de l'abb Grgoire la
Convention nationale en l'an II, l'homme sauvage n'est, pour ainsi dire, qu'bauch ;
en Europe, l'homme civilis est pire, il est dgrad
99
.
Parmi les Observateurs de l'Homme, la dclaration d'galit des droits et des
personnes suscite parfois intrt et empathie pour le monde sauvage, avec l'espoir de
rtablir sa rencontre les augustes nuds de la socit universelle
100
. Pareille
proximit ralise peut-tre les vux secrets de la providence. Elle n'en dpend pas
moins du cours rgl ou agonistique des relations raciales au cur mme des tablis-
sements coloniaux.
Sous la plume de Palisot de Beauvois
101
, de Volney ou de Jefferson, la statistique
des tats-Unis d'Amrique juxtapose aborignes, esclaves africains et migrants
d'Europe comme s'il s'agissait de ponctuer les tapes de l'histoire universelle de la
civilisation. Inscrit par la contrainte de corps dans le circuit des productions agricoles
et industrielles, le Noir esclave reste le mdiateur entre deux mondes. Sa prsence
assure la continuit historico-gnalogique entre le Sauvage de pure nature, l'Indien
froce , dissipateur et surtout anarchique (Volney), et l'Anglo-Amricain,
reprsentant exemplaire de la police des murs, de l'esprit de proprit .
L'ensemble des hommes qui cohabitent dans un mme espace forme structure et sa
description est uniforme. l'chelle d'un grand pays, l'gypte ou les tats-Unis, leurs
contrastes physiques et moraux diversifient l'image de la nature humaine.
Mme si l'ide de race rpond aux contradictions de l'universel et la peur du
mtissage
102
, la statistique s'indexe sur l'histoire naturelle. Leur divergence de but ou
de moyens s'annule.


IV Des races nationales

Un autre facteur, mieux connu, contribue vers 1790-1800 la promotion actuelle
d'un type d'interprtation naturaliste. En proclamant la Rpublique une et
indivisible , les conventionnels espraient fondre tous les citoyens dans la masse
nationale , de telle sorte qu'il n'y ait plus en France qu'une seule famille
103
. Par
l'effet conjugu des idaux rpublicains et des Lumires, la dynamique rvolution-
naire prtend effacer le local, les patois, les superstitions. La rduction des particula-

99
Dans CERTEAU, JULIA, REVEL, 1975, 303.
100
GRANDO, 1978, 132.
101
GILLISPIE, 1992.
102
Cf. JEFFERSON, 1982, 143.
103
GRGOIRE dans CERTEAU, JULIA, REVEL, 1975, 308.
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rismes parat le sens mme de l'histoire
104
. Dans les mots de Grgoire, il faut
accomplir la rsurrection de la France , rajeunir la nation.
L'unification politique du territoire se heurte aux murs rtrogrades de la
campagne qui font obstacle la pdagogie volontariste des Assembles parisiennes.
Normalisateur, le discours des lites claires s'oppose aux pratiques des pays ,
aux langues vernaculaires. En effet, les dialectes rgionaux sont un vecteur de propa-
gande ractionnaire et clricale. S'il convient, pour rgnrer le peuple, de les an-
antir , encore faut-il les connatre, en dresser le rpertoire afin que le gouvernement
puisse dterminer le type de surveillance, de rpression, d'encouragement ou de
protection qui produira le meilleur rsultat dans les diffrentes localits
105
. Depuis
l'enqute de Grgoire sur les patois [1790] jusqu' la statistique dpartementale du
Consulat [1801] et l'laboration du questionnaire de l'Acadmie celtique, une mme
dmarche homogne et objectivante tend la fois au contrle des provinces et leur
reconnaissance. Comme le dmontre Marie-Nolle Bourguet,

c'est dsormais la diversit rgionale et humaine du pays qui est en question. En
demandant aux prfets, sur place, de dcrire cette varit de la France, ancre dans les
terroirs et les peuples, le gouvernement napolonien a converti en observation en
projet de connaissance le problme politique de l'unit nationale
106
.

Le panorama des France(s) deux peuples en un
107
a rvl alors des
htrochronies de dveloppement social et, jusqu'aux portes des grandes villes, des
Iroquois de l'intrieur (M. Ozouf), des sauvages du dedans (J. Revel).
Productrice de diversit , l'altrit du paysan inerte est symtrique en tout et
commensurable au monde, la fois indiffrenci et polymorphe, de la barbarie
lmentaire, primitive
108
. On voit alors converger une intention camrale construire
la nation et une procdure d'enqute qui emprunte au survey naturaliste ses formes
canoniques :

L'opration revient instaurer au niveau d'un exotisme de l'intrieur la distance
que le voyage introduisait normalement dans le rcit ethnographique traditionnel, et
qui, depuis le XVI
me
sicle au moins, permettait de faire du sauvage l'interlocuteur
privilgi des "observateurs de l'homme" qu'taient devenus, collectivement, les
Europens .

La ruralit , concept essentialiste, fait donc pendant la sauvagerie : la
personnalit campagnarde est dsigne comme un produit et comme un objet . Et
puisque le paysan est dnonc comme incapable d'un dveloppement autonome ,
sa vrit est hors de lui
109
.
Dans l'immdiat, l'archologie des campagnes a nourri cette mfiance envers la
souverainet du peuple, ignorant, fanatique, irrationnel
110
. L'une des rationalisations

104
OZOUF, 1981, 211.
105
Adrien DUQUESNOY [1801], cit par WOOLF, 1989, 107.
106
BOURGUET, 1989, 82.
107
BOURGUET, 1984, 267-269.
108
Cf. CHAPPEY, 1999, 565-567.
109
REVEL, dans CERTEAU, JULIA, REVEL, 1975, 140, 144, 148-149.
110
DESBROUSSES, 1997.
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possibles, on le sait, consistait disqualifier la parole paysanne pour lui substituer, de
fait et de force, l'idiome national. Elle deviendrait ainsi, dans un futur proche, l'objet
mort d'une curiosit prservatrice , une relique vestigiale. court terme, la politique
d'unification nationale a engendr une folklorisation de la diffrence
111
.
Les naturalistes ont subverti, transform en tout cas de manire significative, ce
schma directeur. Pour eux, la France autre , la province traditionnelle qu'on
voyait raye des cartes, est une partie vivante de la nation et le discours savant rpu-
gne visiblement des projections hypothtiques sur son avenir proche. A priori,
l'uniformisation d'un pays n'abolira jamais la varit des climats, des tempratures, et
de l celle des tempraments, des coutumes, des maladies morales endmiques
112
.
D'autre part, les naturalistes ont visiblement prfr diviser le problme et sparer,
comme le font les chimistes, les communauts nationales pour les mieux runir.
La mosaque des murs et des dialectes dont s'impatientent les politiques n'est pas
uniquement pour eux un signe d'archasme mais l'lment prenne d'une origine
distincte et plurielle. Elle offre sans doute la base documentaire des annales territo-
riales, mais, d'autre manire, cette diversit existe au prsent. Elle est constitutive de
la population franaise comme elle se donne l'examen. Le strotype du sauvage
intrieur semble donc fautif. C'est une figure de papier, inutilement ngative et par
trop uniforme. L'opinitret des rsistances au centralisme rpublicain est perue
comme un caractre de race. Un trait positif plutt qu'une curiosit incompr-
hensible. Elle ne se prsente pas encore, mme si peu d'annes y suffiront, sous la
forme convenue d'un matriau dsuet, folklorique, propre montrer le chemin
parcouru des tnbres de l'obscurantisme jusqu' la lumire de la Raison. Il vaudrait
mieux convenir que l'analytique des races est un produit sophistiqu de la statistique
naturaliste tendue, cette fois, aux pays europens.

Dans notre Europe mme, au milieu des grandes masses d'hommes dont elle est
peuple, ne rencontre-t-on pas des runions circonscrites sur une petite portion de
territoire, et qui prsentent, au moral comme au physique, des diffrences caractrises,
et qui se perptuent avec plus ou moins de dure, suivant la sorte d'obstination que ces
peuplades mettent ne pas s'allier aux nations qui les avoisinent, ou avec lesquelles
elles partagent le sol et ses productions. Et ces socits isoles et distinctes ne sont pas
aussi rares qu'on pourroit se l'imaginer ; elles se multiplient avec les observations. Dans
ces derniers tems, on a reconnu de ces groupes particuliers qui offrent des
dissemblances si marques dans leurs formes, et principalement dans leurs usages, que
l'on ne peut s'empcher de les regarder comme composs de races d'hommes diffrentes
de celles au milieu desquelles ils vivent, ou au moins comme n'ayant pas particip ni
aux mlanges d'alliances successives, ni aux changemens oprs par l'inconstance des
institutions
113
.
La charnire des deux sicles voit natre un autre type de construction de l'identit
nationale, fond sur l'analyse et la valorisation d'une France matricielle. Sur les
cimes de nos Vosges, commente ainsi Sonnini
114
, le philosophe peut reconnatre la
simplicit des murs et des coutumes des Gaulois . La superstition au prsent peut
mme se parer du prestige ancestral. Correspondant de l'Institut national, Thomas

111
CERTEAU, JULIA, REVEL, 1975, 15, 167.
112
VIREY, an IX, t. I, 118.
113
SONNINI, an VIII, 44.
114
Ibid., 47-48.
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Riboud prsente ainsi l'Acadmie celtique des recherches menes ds avant la
Rvolution par quelques correspondants sur les us et coutumes d'une antique colonie
sarrasine fixe dans le dpartement de l'Ain. Et quoique n'tant pas vers lui-mme
dans l'art de vivre des Arabes, il signale divers traits des traditions ou de l'habitat qui
dpose[nt] spcialement de l'origine mauresque en ces lieux , ajoutant qu'une
mission accomplie par l'un des participants de l'expdition d'gypte permettrait d'en
savoir plus
115
. La perspective naturaliste n'est pas seulement ordonne une recension
de la tour de Babel des idiomes et autres absurdits rgionales. Elle promet encore
un savoir fondamental sur les origines nationales, un projet qui excde donc la simple
instrumentalisation administrative ou le muse folklorique pour enraciner l'ide
patriotique au cur mme du dispositif de connaissance : une anthropologie de
l'identit
116
. La celtomanie en tirera bien vite argument et lgitimation
117
.
Si donc la nation se dfinit par un programme d'unification politique et un terri-
toire, la connaissance de ses composantes raciales s'avre premire et propitiatoire.
L'art de gouverner ne saurait s'en priver sans inconvnients. Le concept de race n'a
pas vers 1800 l'acception restrictive, biologisante, qu'il aura ultrieurement en anthro-
pologie physique. Il dnote surtout une diffrence constante, la fois dans la consti-
tution corporelle et la physionomie morale . L'une fait signe pour l'autre et les
auteurs en usent indiffremment. Alors que Sonnini rappelle que les habitants de la
presqu'le de Portland en Angleterre mridionale forment un isolat ethnique
identifiable par leurs usages, et par exemple leurs rites de mariage, Volney pose qu'en
principe, la physionomie et l'habitus du corps est une sorte de monument attestant
des filiations des peuples et de leurs migrations. C'est un oprateur universel, gal et
comparable la langue dont les analogies servent de fil d'Ariane dans le labyrinthe
des origines
118
. Les races ont un moule originel :

Parmi nous, un laps de neuf cents ans n'a pu effacer la nuance qui distinguait les
habitants des Gaules, de ces hommes du Nord, qui, sous Charles-le-Gros, vinrent
occuper la plus riche de nos provinces. Les voyageurs qui vont par mer de Normandie
en Danemarck [sic] parlent avec surprise de la ressemblance fraternelle des habitants de
ces deux contres, conserve malgr la distance des lieux et des temps. La mme
observation se prsente, quand on passe de Franconie en Bourgogne ; et si l'on
parcourait avec attention la France, l'Angleterre ou toute autre contre, on y trouverait
la trace des migrations crite sur la face des habitans
119
.

L'anthropologie pose nouveaux frais le principe politique des nationalits, en
suggrant d'autres relations entre le centre et la priphrie du pays rel. Ce voyage
dans les contres d'Europe deviendra, une gnration de l, le projet fondateur d'une
science nouvelle, l'ethnologie la science des races. Mais l'ide prexiste ds les
annes 1790. Moins critique qu'il semblerait, la physiognomonie de Lavater attire
l'attention des observateurs sur les caractres morphologiques diffrentiels et les traits
du visage
120
. On en espre un diagnostic direct ou mdiat des rapports du

115
RIBOUD, 1995.
116
Cf. BOURGUET, 1984, 268-269.
117
BELMONT, 1986, chap. III et BURGUIRE, 2000.
118
VOLNEY, 1989b, 590.
119
VOLNEY, 1998, 66-67.
120
STAUM, 1995 ; BARIDON et GUDRON, 1999, en part. chap. II.
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physique et du moral , dans les individus comme dans les groupes humains. Un
certificat de localit et de capacit. Pour les commentateurs, la physiognomonie reste
un art utile et sollicit. Comme toute thorie exclusive, elle a ses abus et ses usages
judicieux
121
. C'est, en tout cas, une source de connaissance dont peu d'auteurs se
privent quand mme ils lui dnient un vrai statut scientifique.
Dans sa dissertation Sur les varits naturelles qui caractrisent la physionomie
des hommes des divers climats et des diffrents ges , connue de toute l'Europe et
qui bnficie d'une double traduction franaise en 1791, le zoologiste hollandais Peter
Camper dclare qu' Amsterdam on distingue au premier coup d'il les juifs des
chrtiens, les Espagnols des Franais ou des Allemands. L'cossais ne se confond pas
avec l'Anglais, ni celui-ci avec un Irlandais. Il est mme possible de distinguer
l'habitant du midi de la France de l'habitant du Nord pourv qu'ils ne soient pas
altrs par des marriages [sic] rciproques .
Maintenant, cette primitive, cette spcifique empreinte qui distingue les
hommes s'efface par les conqutes, les migrations et le mtissage urbain : les villes
de Hollande ne prsentent plus de traits nationaux distinctifs
122
. La mme inqui-
tude se lit chez Volney, propos de l'gypte
123
ou chez Sonnini. Celui-ci estime que
les souches primitives de l'humanit ont t partout altres. Il n'y a gure que les
nations sauvages, ou celles dont la civilisation n'a encore fait que peu de progrs, qui
aient conserv, au moral comme au physique, leur figure originaire
124
. Celles-l,
nanmoins, disparaissent de la surface de la terre ou refluent rapidement devant le
brigandage des envahissemens . Des mesures conservatoires s'imposent ici comme
ailleurs.
L'histoire naturelle des hommes a t mon principal but , explique Paul Erdman
Isert dans sa correspondance de Guine.

Quelqu'un de mes lecteurs dira peut-tre d'un ton ironique : "que prtend donc cet
crivain en nous racontant les usages et les sottises de nations sauvages et barbares ?"
Je lui rpondrai avec Raynal que tout historien devrait se faire une loi sacre de nous
conserver les murs et les coutumes des peuples sauvages. Encore un sicle et cette
nation [africaine] n'existera plus, ou elle aura prouv un changement total
125
.

l'exemple d'Isert, nombre d'auteurs expliquent cette poque que la diffusion
des Lumires, la colonisation, le brassage des peuples et l'urbanisation acclre
contribuent rduire la diversit originelle du genre humain. On prvoit dj en
Europe comme dans les rgions lointaines le rgne de la monotonie, consquence
d'une uniformit lassante . Aussi bien l' anthropographie des provinces et des
pays d'Europe occupe-t-elle une place gale aux plus ambitieuses tudes de l'homme
sur le vaste thtre de l'univers
126
.
La mme dmarche prservationniste prside l'laboration du questionnaire de
l'Acadmie celtique de 1805 et celle des guides d'tude en pays sauvages des

121
Par ex. HUMBOLDT G. de, 1995, 118-119 ; JAUFFRET, 1909, 478-479.
122
CAMPER, 1791, 13-14.
123
VOLNEY, 1998, 615 et suiv.
124
SONNINI, an VIII, 40-41.
125
ISERT, 1989, 37.
126
JAUFFRET, 1909, 480-481.
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Observateurs de l'Homme. Dans les deux cas, il appartient aux voyageurs de recueillir
les monuments contemporains qui vont s'vanouir, d'enregistrer des faits fugitifs
et d'en fixer la mmoire pour la postrit. Malgr ses connotations antiquisantes, le
concept de monument dsigne tout ce qui, d'un usage, d'une langue, etc., est
instructif et digne de rappel. La connaissance peut donc valoir pour elle-mme au titre
d'un patrimoine d'humanit. Elle se dit encore du supplment d'intelligence des
donnes que les naturalistes prtendent dtenir. Leur domaine de comptence s'tend
dornavant de l' anatomie des nations la division zootaxique, de tradition
linnenne jusqu' l' histoire naturelle des grandes socits humaines . Prtention
exorbitante mais rarement dispute. Les naturalistes sont rputs dtenir le savoir des
causes, qu'elles dpendent de la race, de la dgnration historique, de la thorie des
climats ou du ftichisme
127
. Le contrle des variables tiologiques leur donne accs au
secret des comportements humains. En dvoilant la logique profonde de faits sociaux
et religieux qu'on croyait exemplaires du caprice des hommes, ils ont ajout un
chapitre essentiel l'histoire du dterminisme contemporain.
Sans propagande ostentatoire, les observateurs de l'homme ont ralis pour partie
l'espoir des rformateurs. S'il faut savoir pour agir, l'histoire naturelle a voulu
configurer la geste nationale en traant les tapes de peuplement et ramener l'unit
des lois de nature les survivances passistes et autres actes aberrants dont s'offusquent
les politiciens presss. On comprend, ds lors, que Volney ait pu, sa leon, prendre
pour fil directeur l'action successive et l'ordre gnalogique qu'ont suivi les faits,
tant moraux que physiques, pour en dduire les lois de combinaison et les rgles de
probabilits raisonnables
128
.


V La marche de la civilisation

Dans la mesure o l'anthropologie moderne oppose terme terme la biologie de
l'homme et sa culture , l'ordre de la phylogense et celui de l'histoire sociale, le fait
que la civilisation devienne la fin du XVIII
me
sicle l'objet d'une enqute
naturaliste pourrait paratre rducteur et mme aportique. En 1985, Pol-Pierre
Gossiaux dnonait cette vritable chimre logique une culture naturelle que
l'Histoire naturelle avait constitue en Norme . Ce monstre pistmologique
tient, selon lui, l'influence d'une conomie de la nature de type linnen dans laquelle
les comportements sociaux, le gnie des peuples en somme, sont associs des
races fixes. La science des murs serait ainsi rifie puis indexe sur un ordre de
classement zoologique et gographique
129
. Pareille lecture parat effectivement
judicieuse. La promotion de l'ide kantienne de la race comme diffrence
infailliblement hrditaire concide vers 1800 avec les plus audacieuses dtermi-
nations zoologiques. Pour Virey comme pour Lamarck, l'homme est un singe bimane
capable de civilisation.
Ceci accord, l'antagonisme nature / culture est une laboration tardive de l'anthro-
pologie. Cette dernire est fonde notamment sur la reconnaissance de l'arbitraire de

127
Cf. GOSSIAUX, 1992.
128
VOLNEY, 1989b, 589.
129
GOSSIAUX, 1985.
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la rgle sociale, son registre conventionnel et relativiste qui situe l'homme hors de la
nature et le rend, en sorte, sujet de son destin collectif. Pareille division est litt-
ralement bannie du discours scientifique des Lumires. En loignant leur regard, les
anthropologues voulaient rejeter les opinions flatteuses et assurer le devenir de
l'humanit dans sa trajectoire avre. La race a peut-tre ses inclinations, le climat ses
contraintes. Mais le progrs de l'esprit humain obit une loi de nature, le hasard n'y
fait rien. Mme si le savoir des essences est inaccessible, l'pigense de la raison est
un fait : non seulement l'individu passe de l'enfance l'ge adulte, mais l'espce
humaine elle-mme s'lve de la barbarie la civilisation
130
. Les incitations
obscures qui poussent les facults l'panouissement ou l'atrophie peuvent chapper
l'investigation. Il n'en demeure pas moins que rassembl par familles, par tribus,
par peuplades, par nations, le genre humain prsente des phnomnes qui
appartiennent encore au domaine de l'histoire naturelle
131
.


Supprimer le hasard

Tel est le point de vue objectiviste adopt par la communaut des naturalistes et
par rapport auquel ils se dterminent. La simple description des coutumes tranges
des antipodes n'puise pas leur volont d'inventaire. En premier lieu, la question
complexe du progrs des nations se rsout, ou s'analyse
132
, par l'analogie de la vie de
la socit celle de l'individu, comme celle-ci retrace l'aventure de l'humanit entire.
Ce progrs est soumis aux mmes lois gnrales qui s'observent dans le dvelop-
pement individuel de nos facults, puisqu'il est le rsultat de ce dveloppement,
considr en mme temps dans un grand nombre d'individus runis en socit
133
.
Pourtant, la socit ne se rduit pas, ft-ce dans l'abstrait, la somme de ses
membres, leur ge mental. Pour les thoriciens politiques qui ont lu Montesquieu et
appris de Buffon que toutes les actions qu'on doit appeler humaines sont relatives
la socit , elle manifeste des traits propres. C'est une ralit sui generis dont
l'mergence et le trac historique obissent des oprations uniformes.

Les hommes, en suivant l'impulsion du moment, en cherchant remdier aux
inconvnients qu'ils prouvent, se procurer les avantages qui sont leur porte,
parviennent des fins qu'ils n'auraient pu prvoir ni imaginer. Et comme tous les autres
animaux, ils suivent le mouvement de leur nature sans en apercevoir les fins. [...] Les
nations rencontrent, comme par hasard, des institutions qui sont, en vrit, le produit de
l'action des hommes, et non le rsultat d'un dessein particulier
134
.

Apprhender la rgle de ces interactions sera l'obsession des secondes Lumires.
Assurment, le concept de loi reoit en anthropologie une dfinition hypothtique et
probabiliste. Du fait notamment du cosmopolitisme de l'homme, des facteurs nom-
breux (anatomiques, gographiques, dmographiques, conomiques) dont dpend
l'mancipation du genre humain, les naturalistes n'ont jamais tent de ramener la

130
FERGUSON, 1992, 107.
131
VIREY, an IX, t. II, 126.
132
GRANDO, 1990, 26.
133
CONDORCET, 1971, 76.
134
FERGUSON, 1992, 220-221.
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multiplicit des usages sociaux des axiomes invariables, comparables aux principes
de la mcanique. Ils se demandent simplement si l'on peut grouper des faits d'obser-
vation afin d'y reprer des relations constantes fondes sur la rptition d'une srie
d'vnements associs. Un syllogisme de Guillaume de Humboldt reflte bien cet
enjeu et ce pari. La raison humaine vise le plus gnralement supprimer le
hasard . Or il semble que nulle part le hasard ne puisse s'exprimer autant que dans
les destines humaines . Il faudra donc, en toute chose, obir la raison et
rechercher ici des lois assures :

L'observateur qu'est l'homme doit, ou bien renoncer l'objet le plus beau et le
plus sduisant soumis sa rflexion, ou s'abaisser satisfaire tout au plus une
insignifiante curiosit, ou encore mditer les lois qui le guideront travers le ddale
d'vnements confus. L'tre agissant qu'il est doit, ou bien abandonner au hasard toutes
ses actions et leur influence sur l'humanit dans son entier, ou supposer qu'il existe, ici
aussi, un but prcis atteindre, un chemin sr qui y mne, que toute l'humanit
l'emprunte, et qu'il doit par consquent s'efforcer de le suivre, lui aussi
135
.

De prime abord, le devenir des communauts humaines est le rsultat d'actes
individuels et collectifs dans des circonstances complexes, sans paratre l'excution de
quelque dessein volontaire des acteurs sociaux. Au-del des apparences, toutefois, les
vicissitudes des grandes masses d'hommes ont une raison d'tre qu'il faut
dcouvrir :

si l'on remarque une uniformit constante, ou du moins des traits frappans de
ressemblance, entre diffrens peuples, qui ne peuvent pas s'tre communiqus, quant
l'invention et aux progrs des arts, aux ides religieuses, etc., on sera en droit d'en
conclure que l'espce entire obit une disposition uniforme qui, dans les mmes
circonstances donnes, produit toujours -peu-prs les mmes effets
136
.

Le mouvement de l'humanit, depuis l'tat sauvage jusqu' l'ge du commerce
obit des rgularits observables, par exemple entre le climat, le mode de subsis-
tance dominant, le nombre de la population et la forme des institutions
137
.
La diversit des coutumes et croyances est la mesure mme de la variabilit
inscrite dans l'ide de perfectibilit du genre humain. Elle indique l'influence du lieu,
du temps, de la race sur la mtaphysique des diverses nations , selon le mot de
Nicholas Demeunier. Et rciproquement, elle permet d'infrer une loi des effets du
genre de vie sur la morphogense raciale. Le recueil des coutumes passes ou pr-
sentes promet idalement de rapprocher l'homme de l'homme et de combattre le scep-
ticisme immodr qui s'attache une science des murs. Compares et classes, les
manires de vivre et les lgislations perdent en caprice ou en exotisme superficiel
ce qu'elles gagnent en comprhension et en sens global. Les naturalistes prnent
l'abandon des ides spculatives et la considration de l'espce comme elle se donne,
dans la matrialit souvent sordide de son existence. L'homme ne peut accder la
libert qu'en dcouvrant les limites positives qu'impriment en lui ses dispositions
acquises ou innes, son temprament et le systme de ses besoins. Partant des ralits

135
HUMBOLDT G. de, 1995, 36, 37, 38.
136
LE ROY, 1994, 197.
137
MEEK, 1976.
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visibles, il lui faut interroger son rapport spcifique au monde environnant et la
gamme de ses activits en considrant la diversit des tats et des lieux gogra-
phiques. Privilge ici du nombre, de la vie sociale, sur l'individu abstrait. L'homme
est naturellement un tre social.
Tous les grands auteurs naturalistes se proposent de dgager les chanes obscures
qui le relient son milieu d'action, sa communaut, son pass... en vue de l'avenir.
Dcouvrir les rgles gnrales applicables une varit de cas d'espce qui sem-
blaient n'avoir rien de commun importe autant, remarque Ferguson
138
, l'homme
d'action qu' l'homme de science. Et, en effet, il n'tait pas suffisant que la morale ft
ainsi leve la hauteur des sciences nomothtiques. On esprait surtout que le retour
critique sur l'observation permettrait d'en augmenter la porte dmonstrative. La
science politique prendrait alors,

ce caractre de philosophie qui, dans la srie des vnemens, cherche un ordre
gnalogique de causes et d'effets, pour en dduire une thorie de rgles et de principes
propres diriger les particuliers et les peuples vers le but de leur conservation ou de
leur perfection
139
.

Que ce soit sous l'hypothse de la dgnration ou, l'inverse, du progrs, la
causalit s'tend l'histoire de la civilisation. C'est cette rationalisation que les
historiens ont donn rcemment le nom de loi des consquences non intention-
nelles
140
ou de loi de gnration spontane de l'ordre social
141
.


La premire histoire du monde

L'organisation sociale des nations sauvages comme l'histoire biographique des
nations europennes aux diffrentes priodes qu'elles ont traverses prsentent des
variations exemplaires de la marche de notre espce et des pas qu'elle fait vers la
vrit ou le bonheur
142
. Le comparatisme socio-historique permet d'arbitrer les
murs europennes d'une manire moins satisfaite, ce qui est l'une des conditions
pour se connatre soi-mme. Il a aussi une autre vertu, rapidement souligne : le
voyage opre une analyse vivante, directe, des tapes successives de l'volution
humaine, depuis la sauvagerie brutale jusqu'aux raffinements de la vie police.
L'observateur des nations lointaines se trouve en posture initiatique pour parcourir
le cycle des institutions humaines et dcouvrir le sens profond, natif, des pratiques
complexes de la civilisation. La philologie comme l'archologie orientales, de mme
que les antiquits amricaines, ont dtrn les Grecs ou les Latins comme instituteurs
du genre humain. Dans une page philanthropique, Volney attribue mme l'ancienne
civilisation gyptienne cette race d'hommes noirs, aujourd'hui notre esclave et l'ob-

138
FERGUSON, 1992, 130 et suiv.
139
VOLNEY, 1989b, 543.
140
MEEK, 1976, 1.
141
CARRITHERS, 1995, 246.
142
CONDORCET, 1971, 77.
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jet de nos mpris
143
. Depuis la fin du XVIII
me
sicle, tmoignera peu aprs
Alexandre de Humboldt,

une rvolution heureuse s'est opre dans la manire d'envisager la civilisation
des peuples et les causes qui en arrtent ou favorisent les progrs. Nous avons appris
connatre des nations dont les murs, les institutions et les arts diffrent presque autant
de ceux des Grecs et des Romains, que les formes primitives d'animaux dtruits
diffrent de celles des espces qui sont l'objet de l'histoire naturelle descriptive
144
.

Install ds ce moment dans le rle de fossile directeur et gardien des origines, le
sauvage n'est plus djet hors de l'histoire mais recentr, selon Grando, au berceau
de la socit humaine :

Ces peuples que mprise notre ignorante vanit, se dcouvrent [au voyageur
philosophe] comme d'antiques et majestueux monuments de l'origine des temps :
monuments bien plus dignes mille fois de notre admiration et de notre respect que ces
pyramides clbres dont les bords du Nil s'enorgueillissent. Celles-ci n'attestent que la
frivole ambition et le pouvoir passager de quelques individus dont le nom mme nous
est peine parvenu ; ceux-l nous retracent l'tat de nos propres anctres, et la premire
histoire du monde
145
.

Noble (Grando) ou ignoble (Volney), le sauvage n'a pas, proprement parler,
d'identit propre. Simplement, son contact, le voyageur occidental se trouve report
aux premires poques de notre propre histoire (Grando). Le catalogue des
usages est enfin destin composer une chelle progressive d'exprience et
d'instruction (Volney), les degrs d'une chelle naturelle de la civilisation gravis,
avec plus ou moins de lenteur, par l'ensemble des nations du globe. Il est donc indif-
frent que le sauvage , terme gnrique, soit ou non valoris. C'est une question
d'image philosophique et de sensibilit intellectuelle. Les comparatistes de cabinet
esprent en fait tirer de sa rencontre la base documentaire d'une histoire des progrs
de l'esprit humain, selon l'quation, si prsente dans ces textes, du temps et de
l'espace
146
. Pour Louis-Franois Jauffret, secrtaire de la Socit des Observateurs de
l'Homme en l'an IX : quoi de plus propre, en effet, claircir les points les plus
obscurs de notre histoire primitive, que de comparer ensemble et les murs, et les
habitudes, et le langage, et l'industrie des divers peuples, de ceux surtout qui ne sont
pas encore civiliss !
147
.
Michel Foucault affirmait dans Les mots et les choses que l'homme n'avait pas
d'existence scientifique au XVIII
me
sicle
148
. Cependant, une thorie sociologique s'est
construite dans le dernier quart du sicle dont Paul Wood
149
a montr, pour ce qui
regarde l'cole cossaise, ses liens explicites avec le paradigme naturaliste, en parti-
culier buffonien. Tourn vers des objectifs utilitaires, l'art social prend modle sur le

143
VOLNEY, 1998, 67.
144
HUMBOLDT A. de, 1989, 2.
145
GRANDO, 1978, 131-132.
146
DENEYS, 1989, 81.
147
JAUFFRET, 1909, 480.
148
Cf. BLANCKAERT, 1999b, 34 et suiv.
149
WOOD, 1987, 1989, 1996, 204 et suiv.
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canon newtonien des sciences physiques. Tout effet semblable doit tre rapport aux
mmes causes. De plus, la nature intrinsque des phnomnes chappe la plupart du
temps l'entendement. Il n'est pas ais de remonter d'une manire d'tre son
principe originel. Mais l'enchanement des circonstances actuelles leurs effets, des
antcdents aux consquents, suffit l'infrence et la coordination des faits
significatifs. Si l'homme est dans le monde et vit sous toutes les latitudes en corps
de socit, il reste possible de cerner, par touches successives, les variables mat-
rielles et spirituelles qui conditionnent son dveloppement et, pourrait-on dire, son
lvation. Priorit l'exprience relle. Il faut traiter avec les hommes et
s'imprgner de l'esprit des nations
150
.


Une fronde anti-rousseauiste

Tous ces postulats, qu'ils concernent la sociabilit caractristique de l'espce ou
l'histoire naturelle de la civilisation, contredisaient absolument l'hypothse d'un tat
de nature , la fois antrieur et oppos au mouvement de l'histoire humaine.
Rousseau devenait un obstacle pistmologique, malgr la faveur politique dont il
jouit durant la Rvolution
151
. Ses paradoxes sur la sortie de l'tat de nature, la solitude
des premiers ges de l'homme et surtout la spirale perverse de la perfectibilit et de
l'alination sociale ont bien vite aliment une controverse pratique. Contre les
contempteurs de la civilisation, le naturalisme s'est propos pour porte-drapeau de
l'idal moderne
152
.

Pour tracer l'histoire de la socit civile, en remontant aux causes qui dterminent
sa formation, plusieurs philosophes sont partis d'un certain tat de nature dans lequel ils
ont cherch les fondements de la morale publique et prive, ainsi que les principes qui
dterminent et limitent les droits de chacun et les devoirs de tous. Ces philosophes
avoient pens que, sans cela, l'on ne peut analyser exactement les ressorts qui donnent
le mouvement et la vie au systme social, ni surtout reconnatre dans ce qu'il fut jadis,
et dans ce qu'il est encore maintenant, ce qu'il peut et doit devenir un jour. Mais cet tat
prtendu de nature, o les hommes sont considrs isolment, et abstraction faite de
tout rapport antrieur avec leurs semblables, n'est qu'une pure fiction de l'esprit : il n'a
jamais rellement exist ; et bien loin qu'il puisse nous fournir quelques lumires sur les
moyens de perfectionner la nature humaine et d'accrotre son bonheur, il est vident au
contraire que plus elle s'en loigne, c'est--dire plus elle tend et rgle avec sagesse les
relations sociales, et plus elle se rapproche de sa vritable destination, ou du but que lui
tracent ses facults et ses besoins
153
.

Aussi bien Rousseau est-il inconsquent lorsqu'il affirme tout et son contraire,
que l'homme est perfectible mais corrompu par la socit, qu'il fait usage des moyens
que la nature lui donne mais qu'en mme temps ses dispositions dsavouent sa
flicit
154
. L'un de ses rares partisans, Virey
155
, suggrait encore que nous sommes
dnaturaliss par la vie sociale.

150
FERGUSON, 1992, 133.
151
ROUSSEL, 1972, 1
re
partie.
152
PAGDEN, 1988.
153
CABANIS, 1956, 462.
154
FERGUSON, 1992, 113-114.
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Cependant, sans atteindre la frocit du jugement de Volney
156
qui voyait le
citoyen de Genve abus par sa misanthropie et son ignorance des ralits du monde,
tous les naturalistes veulent procder du connu l'inconnu. Or les hommes vivent
partout dans le commerce de leurs semblables, parlent, changent et communient dans
des croyances. Voil qui dcide empiriquement de leurs conduites naturelles. Inutile,
en somme, de rivaliser d'hypothses sur l'tat de nature ou de construire des
romans du contrat social
157
. Pour justifier les mcomptes de la civilisation,
Rousseau recommandait : cartons tous les faits car ils ne touchent pas la
question . L'cole philosophique cossaise et les disciples tardifs de Buffon lui
rpondent sur le ton physicien : donnons-nous des faits pour avoir des ides .
Caractristique de cette fronde anti-rousseauiste, l'Essai sur l'histoire de la socit
civile d'Adam Ferguson, traduit Paris en 1783, aura une influence dcisive sur la
suite du dbat. Ferguson dit en substance que l'imagination potique ne cote gure
aux faiseurs de systmes. Si l'on ne tient pas compte du fait avr que l'homme est
dou d'aptitudes et qu'il s'en sert, qu'il est homme dans quelque situation que ce
soit , autant avouer que le singe a sur lui l'avantage de n'tre point dnatur.

Si donc on nous demande o est l'tat de nature nous rpondrons : il est ici ; et
peu importe de savoir d'o l'on parle, de l'le de Grande-Bretagne, du cap de Bonne-
Esprance ou du dtroit de Magellan. Partout o l'homme actif exerce ses talents,
transformant l'environnement qui l'entoure, ces situations sont galement
naturelles
158
.

Subrepticement, la notion mme de civilisation avec ce qu'elle comporte
d'arbitraire institutionnel et d'aptitude technicienne est devenue partie intgrante de la
caractrisation zoologique de l'espce humaine. N'oublions pas, explique
Lacepde lors d'une confrence aux coles normales,

que nous ne devons traiter que de l'homme de la nature, de l'espce, et non pas
des individus. Que l'on ne croie pas nanmoins que l'homme de la nature ne soit que
l'homme vritablement sauvage, qui, dnu de tout art, priv de toute compagne, spar
de ses semblables, erreroit au milieu des dserts et des bois au gr des temptes et de
ses apptits. Le castor qui se runit par familles, par tribus, par peuplades, qui faonne
et charrie [sic] ses bois, ptrit la terre, construit ses digues, arrange son habitation, la
remplit d'aliments convenables, n'est-il pas le castor de la nature ? L'espce humaine,
qui n'a reu d'autre empreinte que celle des produits ncessaires de sa propre
intelligence, est donc vritablement l'espce de la nature. Si son histoire commence par
celle de l'homme entirement sauvage, elle ne doit cesser qu'au moment o, dans le sein
des socits tablies, parotroit celle des individus
159
.

La vrit de l'homme, sa valeur aurait dit Buffon
160
, trouve son expression la
plus haute dans l'tat de civilisation. Pour dfinir les espces animales, Blumenbach a
forg le concept de total habitus . De mme que l'habilet btisseuse du castor ou

155
VIREY, an IX, t. II, 262.
156
VOLNEY, 1989c, 358-362.
157
CARRITHERS, 1995, 247 et suiv.
158
FERGUSON, 1992, 107 et suiv. ; citation, 113.
159
LACEPDE, an IX-1800.
160
Cf. BLANCKAERT, 1992a.
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l'activit industrielle de l'abeille s'intgrent leur histoire et n'en sauraient tre
distingues, la perfectibilit morale et ses principes physiques entrent dans la
diagnose du genre humain
161
. C'est une innovation radicale de la fin du sicle. Elle
rconcilie le principe de la permanence de la nature humaine avec celui de son
progrs, l'essence et le devenir, le dterminisme et la libert. Les naturalistes invitent
ainsi la philosophie scolastique rviser ses antinomies
162
. Au demeurant, comme
l' art social des rformateurs vise rtablir l'harmonie entre nature et socit, il
suppose, lui aussi, un homo sapiens pour le raliser
163
.


Histoire civile et histoire naturelle

Buffon, il est vrai, avait ouvert la voie, mais, en bonne mtaphysique cartsienne,
il assignait encore les pouvoirs de l'homme au libre exercice de l'me
164
. Cette
division me/corps ou pense/tendue suggrait son mule Valmont de Bomare
165

que l'homme moral n'appartient pas au registre de l'histoire naturelle. Fidle collabo-
rateur de Buffon, Daubenton distinguait pareillement en 1795 l'histoire physique de
l'espce de son histoire civile. L'une serait philosophique (i.e. nomothtique)
quand l'autre droulerait l'alatoire rcit des actions mmorables des hommes et des
vnemens extraordinaires et remarquables dans le cours de la nature : les limites
de ces deux sciences , conclut Daubenton, ne sont pas quivoques ; l'une ne peut
gure anticiper sur l'autre
166
.
Dornavant, les naturalistes proposent une interprtation diffrente. L'histoire
civile et l'histoire naturelle figurent les deux faces d'une mme mdaille
167
. On
considre que les actions d'un tre entrent dans sa dfinition et on ne saurait imaginer
que ses habitudes ou ses capacits contredisent le cours ordinaire de sa nature.
Comme le remarque avec force Adam Ferguson : Nous parlons de l'art [i.e. l'arti-
fice] comme d'une chose distincte de la nature, mais l'art lui-mme est naturel
l'homme
168
. D'autre manire, paraphrase Grando, l'art lui-mme qu'on veut
opposer quelquefois la nature, n'a pour objet que de l'imiter
169
. Ainsi, le tableau de
l'espce humaine doit suivre la marche de la nature, c'est--dire de son
perfectionnement depuis les ges barbares jusqu' l'organisation de la cit. Nature
et nurture concident.

En toute autre matire, le naturaliste se croit oblig de collecter des faits pour ne
pas se contenter de conjectures. Quand il traite d'une espce particulire d'animaux, il
suppose que son instinct et ses dispositions prsentes sont les mmes qu' l'origine, que
sa condition de vie observable est dans le prolongement direct de ce qu'elle tait
l'origine. [...] Ce n'est que pour ce qui le regarde lui et d'une certaine manire, ce qui est

161
VIREY, an IX, t. II, 125-126.
162
Cf. MAUZI, 1994, 570-571.
163
PLONGERON, 1973, 384-389 ; citation, 388.
164
MORAVIA, 1974, 137-140.
165
VALMONT DE BOMARE, an VIII-1800, 8-9.
166
DAUBENTON, 1800, 96.
167
WOOD, 1989, 114.
168
FERGUSON, 1992, 112.
169
GRANDO, 1978, 130.
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le plus important, le plus aisment connaissable, que l'homme substitue des hypothses
la ralit, et qu'il confond ce qui est imagination et posie avec ce qui est science et
raison
170
.

Sous ce chef de conformit, la civilisation des murs reprsente une extension
ncessaire de ce que la nature fait de l'homme avec ses penchants, ses affections per-
sonnelles, ses besoins collectifs. proprement parler, elle entre dans la dfinition de
son tre gnrique en rvlant l'homme ses aptitudes potentielles. Les Rapports du
physique et du moral de l'homme de Cabanis, lus l'Institut ds l'an IV et publis en
dition spare en l'an X-1802, vont circonstancier tous ces thmes en leur donnant
une tonalit classique
171
.
Un autre genre de preuve de la perfectibilit sociale du genre humain est
administr la mme poque par Johann Friedrich Blumenbach. Le professeur de
Gttingen a, comme Buffon ou Malthus, tir la meilleure leon de l'analogie de
l'homme et des animaux soumis son empire : l'homme, explique-t-il, n'a jamais vcu
dans la condition originelle que lui prescrivent Rousseau et quelques disciples
orthodoxes comme lord Monboddo
172
. Il est n spontanment dans l'tat domestique.
la diffrence toutefois des animaux qu'il subjugue et qui sont ports la perfection
par ses efforts et donc travers lui , l'homme est le seul animal domestique qui
s'lve par lui-mme la civilisation. C'est pourquoi, ajoute Blumenbach, l'animal
domestique qui retourne la vie ancestrale dgnre et revient la condition
uniforme de ses congnres sauvages, dans sa livre et son comportement.
l'inverse, n'ayant aucun terme de rfrence l'tat purement naturel, l'homme qui perd
le bnfice de la vie sociale est semblable l'abeille gare, sans plus de repres. Il
vgte lamentablement et borne son activit des attitudes contre-nature
173
.
Blumenbach prenait pour exemple singulier le cas clbre de Peter de Hanovre, un
idiot errant dcouvert dans les champs et qui fut envoy Londres en 1726. Mais les
cas exceptionnels d'hommes ensauvags recenss jusqu' l par les naturalistes, en
particulier Linn, se sont multiplis durant la priode rvolutionnaire avec l'augmen-
tation des abandons d'enfants
174
. L'nigme de Victor de l'Aveyron, dernier enfant
sauvage, premier enfant fou selon le titre du dossier dress par Thierry Gineste
175
,
dfraya la chronique ds sa capture en janvier 1800. Quels que fussent l'lan de
sympathie dont il fut entour par les Observateurs de l'Homme et l'origine congnitale
ou acquise de son idiotie
176
, l'adolescent Victor confirmait si ncessaire l' inhu-
manit du prtendu tat de nature et la privation des facults smiotiques,
morales ou intellectuelles caractristiques de l'espce. Son protecteur, Jean-Marc
Itard le qualifia d'homme-plante
177
. Le dossier est accablant. Le rousseauisme ne
s'en relvera pas. Un article anonyme de la Dcade philosophique de novembre 1800
conclut, l'examen du sauvage de l'Aveyron, que la nature n'a point plac en nous

170
FERGUSON, 1992, 108.
171
STAUM, 1980, chap. VII.
172
Cf. WOKLER, 1988 ; CROMBIE, 1994, t. III, 1629-1632 ; BARNARD, 1995.
173
BLUMENBACH, 1865, 293-294, 339-340.
174
TINLAND, 1968, chap. II ; DOUTHWAITE, 1997.
175
GINESTE, 1981.
176
MORAVIA, 1978, 107-140 ; LANE, 1979, chap. III ; CHAPPEY, 1999, chap. III et IX.
177
Cit dans GINESTE, 1981, 290.
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des germes de facults, pour qu'ils y demeurassent striles ; qu'elle ne nous a rendus
perfectibles, qu'afin que nous nous perfectionnions . En dfinitive, l'Homme est
fait pour la socit , ce qui lui donne de nouveaux motifs pour se dvouer sans
rserve au bien commun
178
. Blumenbach avait donc raison en disant que la civili-
sation est l'homme ce que la domestication est l'animal ou la culture aux plantes :
un dveloppement orient et un milieu optimal de l'espce, plutt qu'une seconde
nature contrecarrant la premire. Ferguson, dj, se persuadait que l'tude des indivi-
dus ensauvags montrerait quelles seraient les dficiences et les stupidits d'une
me qui n'aurait pas connu les motions provenant de la vie en socit
179
: un
contre-modle, un repoussoir !
Dornavant, les enfants levs dans les bois parmi les btes sont assimils des
monstres moraux
180
. Puisque l'homme est naturellement vou l'apprentissage et
la culture de l'esprit, il sera d'autant mieux accompli, d'autant plus homme, qu'il sera
plus et mieux civilis. De ce fait, on affirme l'universalit des institutions et l'on doit
supposer qu'elles ne sont ni incohrentes ni dlies d'unit, sinon dans l'espace du
moins dans leur dveloppement d'ensemble. La civilisation est donc naturelle, tant
parce qu'elle est un produit du psychisme humain dans son effort d'adaptation que
parce qu'elle est dans la nature et sanctionne par elle. L'histoire de l'esprit humain,
cultive par la grande tradition cossaise, de Hume lord Kames, Ferguson et Adam
Smith, appuiera dornavant la mthode gntique et dterministe de l'histoire
naturelle.
Ferguson est considr comme l'un des grands thoriciens de l'histoire dite
conjecturale . Mais les naturalistes reprennent le mme discours. Dans sa Leon
d'ouverture du cours de Zoologie du Musum de Paris en l'an IX, Lacepde, le fils
spirituel de Buffon, soutient lui aussi que les inventions nes de l'tat social partici-
pent de la nature de l'homme et qu'il revient aux naturalistes d'en apprcier la diver-
sit. La tche est nouvelle. Elle vaut pour certificat d'aptitude professionnelle.

Parmi tous les tres vivans et sensibles, l'art de l'espce est sa nature. L'industrie
qui ne vient que d'elle, celle qu'elle n'a reue d'aucune espce trangre, est le
complment de ses attributs naturels. On n'auroit qu'une ide bien imparfaite de son
essence, si on ignoroit jusqu'o peut aller le dveloppement de ses facults. L'usage que
chaque race de l'espce humaine a fait des qualits que la Nature lui a dparties, doit
donc tre l'objet des travaux de leur historien ; il doit tcher d'en donner une image
fidle. Et c'est parce qu'aucun naturaliste n'a considr l'accroissement successif de
leurs facults naturelles sous un point de vue assez tendu, que j'ai cru devoir consacrer
ce Discours tracer les principaux traits de l'tat auquel chaque race est parvenue, en
dployant les forces qu'elle a eues en partage
181
.

Cette matrice disciplinaire, trop peu interroge, a livr pour le sicle venir l'nig-
me fondatrice de l'anthropologie diffrentielle : pourquoi le sauvage n'a-t-il pas acc-
d l'ordre de la civilisation, pourquoi certains hommes sont-ils si bien dgnrs
qu'ils paraissent incapables de se perfectionner ?


178
Ibid., 173-179.
179
FERGUSON, 1992, 109.
180
BLUMENBACH, 1803, t. I, 80.
181
LACEPDE, an IX-1801, 8.
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Le facteur biologique

Vers 1795-1800, les solutions hsitent entre biologie et socit. On parle, dans
l'ambiance nohippocratique, des climats qui, sous les extrmes du chaud et du froid,
engourdissent le cerveau ou le rayon d'action de l'me . Mais la race, comme
principe explicatif de la supriorit naturelle des esprits est maintenant prsente
dans les crits d'obdience humaniste. Il semble, crit par exemple Ferguson que le
gnie des arts civils et de la sagesse politique ait choisi, d'une manire plus parti-
culire, certaines contres, et qu'il ait eu une prdilection pour certaines races
d'hommes
182
! Ces modles deviendront, une gnration de l, antithtiques. On
les voit, jusqu'alors, associs et plutt complmentaires, comme ils se donnent en fait
dans les rcits des voyageurs. En 1800, la plupart des auteurs ne font pas le dpart
entre ce qui relverait de l' hritage que nous appelons culturel et ce qui ressor-
tit aux hrdits sculaires. La notion de gnie de la race supple aux deux
demandes. D'o sa fortune rhtorique. Aptre du progrs, Condorcet reste lui-mme
dubitatif. Pour dpartager les deux hypothses, il faudrait rassembler des faits bien
vus et analyss . Mais l'tiologie raciale ne lui est pas indiffrente : des observa-
tions qui apprendraient connatre l'tendue de l'influence des races donneraient la
fois, et de nouveaux moyens pour le perfectionnement de l'espce humaine, et des
lumires sur la nature de sa perfectibilit
183
. Lacepde n'en dira pas plus.
Les naturalistes restent encore persuads, avec Blumenbach, Lamarck, Cabanis ou
Virey, que les bonnes murs et l'influence favorable de l'environnement passent dans
la descendance : La nature morale, une fois acquise, est lgue par un moyen
physique, la gnration et l'volution
184
. Plus gnralement, la dgnration se trans-
met par hrdit et s'accentue par l'effet du temps. Pourquoi, questionne Condorcet
185

n'en serait-il pas de mme, au bnfice du progrs, pour les qualits morales et les
actes d'intelligence ? Cet empire de l'habitude , convient Virey, modifie et
perfectionne le moral ainsi que le physique. Il est probable que l'usage continuel de la
pense a d dvelopper davantage notre cerveau, qui est plus volumineux que celui
des familles sauvages
186
.
Ceci admis, Blumenbach ou Volney croient l'galit virtuelle des intelligences.
Virey s'y refuse : il existe des diffrences naturelles dans les races d'hommes, dont
les unes sont moins favorises de la Nature que d'autres
187
. L'ternalisme racial, qui
ne fut jamais, malgr Voltaire ou Linn, un dogme commun au XVIII
me
sicle
188
,
trouve dornavant des avocats. Kant y sacrifie dans sa Gographie : l'humanit
atteint sa plus grande perfection dans la race des Blancs
189
. Lacepde, Cuvier et

182
FERGUSON, 1992, 209.
183
CONDORCET, 1988, 320.
184
HUMBOLDT G. de, 1995, 176.
185
CONDORCET, 1998, 320 et suiv. ; JULIA, 1981, 31.
186
VIREY, an IX, t. II, 20.
187
Ibid., 21.
188
Cf. BLANCKAERT, 1999a.
189
KANT, 1999, 223.
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152
Charles White lui donnent crance avec l'espoir de mesurer l'intelligence par le
rapport proportionnel de la projection de la face au crne crbral
190
.
On admet, depuis Camper, que le prognathisme s'augmente au dtriment du front
et du volume encphalique
191
. La possibilit de catgoriser ainsi les nations et de les
affecter une chelle fixe d'aptitudes au progrs les Blancs au sommet, les Noirs en
retrait servait d'vidence la propagande coloniale du Consulat
192
. Mais le plan de
clivage qui distinguerait rsolument abolitionnistes et esclavagistes n'est pas si tran-
ch. La haine de l'galitarisme rvolutionnaire, et peut-tre du matrialisme philoso-
phique et athe, a jou chez White ou Virey un rle suprieur la justification des
intrts conomiques partisans. Le contrecoup du sisme rvolutionnaire mriterait
plus ample documentation
193
. Qui plus est, le naturalisme a vhicul toutes les contra-
dictions thiques inhrentes une approche zoologique du phnomne humain. L'es-
poir d'amliorer l'espce humaine, avec ses connotations europocentriques naves,
avivait au besoin le conflit de la dynamique civilisationnelle et de la statique raciale.
Les naturalistes tergiversent. On les voit osciller, comme Condorcet ou Jefferson,
dans l'entre-deux de l'indcision. La thorie des climats va perdre en peu d'annes son
pouvoir d'vocation
194
. Ce glissement s'opre dj chez les Idologues. Dans ses
Considrations de 1800, Grando esprait qu' la rencontre des sauvages, les voya-
geurs accumuleraient les matriaux ncessaires pour composer une chelle exacte
des divers degrs de civilisation et assigner les lois essentielles du dveloppe-
ment des passions et des facults de l'esprit
195
. Cabanis prolonge ce souhait en lui
donnant une tout autre tournure. la suite de l'obscur professeur Draparnaud, il
voque un beau plan d'expriences destines dterminer le degr respectif
d'intelligence ou de sensibilit propres aux diffrentes races, et former pour ainsi dire
leur chelle idologique
196
.
L'instinct, le fatalisme ethnique, le jugement d'aptitude au progrs (hommes inf-
rieurs vs suprieurs), ont pris ici, pour ainsi dire , la place qu'occupait, chez les
rformateurs sociaux, une raison universelle, perfectible et amendable. Habile
vulgarisateur des interrogations savantes, Virey mettra en quivalence ou annulera
l'une par l'autre les deux options qui s'offraient ses contemporains : classons ici les
diverses nations de la terre selon leur avancement dans la carrire de la perfection, qui
nous donnera presque l'chelle de leur aptitude morale pour cet tat
197
. Virey va
alors talonner les hommes en dgrad de puissance, depuis les races celtique et
teutonique qui offrent la plus grande harmonie sociale jusqu'aux castes
abruties des sauvages amricains, australiens ou hottentots parmi lesquelles on peut
apercevoir les traces de l'homme naturel . Ainsi voudra-t-on juger les races en
fonction de l'Idal. C'est une uvre collective et internationale.

190
BLANCKAERT, 1987, 1988, 1992b.
191
MEIJER, 1999, 95-96 et chap. VII.
192
BENOT, 1991, chap. VII.
193
Cf. STOCKING, 1964, 146-147 ; JORDAN, 1968, chap. X ; WOOD, 1987, 187 ; MANTE, 1991 ;
ZANTOP, 1997, 79-80 et chap. VIII.
194
Cf. BURGUIRE, 2000, 204.
195
GRANDO, 1978, 131.
196
CABANIS, 1855, t. II, 266.
197
VIREY, an IX, t. II, 120.
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Elle aboutira presque immdiatement des apories ingrables. D'une part, le
mouvement d'historicisation de la nature amorc par l'cole kantienne de Gttingen
donne l'ide de progrs humain une assise plus large
198
. Mais si le progrs est une
loi de nature, le sauvage est pris, rebours, dans un processus de dgnration
immmoriale. Il reprsente au mieux un fossile vivant, c'est--dire anachronique et
vou disparatre, au pire, un sous-homme exploitable. D'autre part, le dterminisme
racial et la segmentation du genre humain ont raison de l'universalisme rvolu-
tionnaire et de l'espoir de porter plus haut et plus loin les bienfaits de l'instruction. La
notion uniforme et gnrique de la nature humaine devait donc disparatre. On lui
substitua, avec Virey ou Cuvier, une chelle des races, les unes naturellement (i.e.
instinctivement) portes au dveloppement social et industriel, les autres abaisses
un rang subalterne, indpassable.


Conclusion

Blumenbach crivait que les facults de l'esprit ne dpendent pas de la couleur
de la peau
199
. C'est ce verrou de l'humanisme militant que White ou Cuvier ont fait
sauter en donnant au dlit de facis une lgitimit pontifiante, autosatisfaite.
Restaure, la hirarchie des hommes aura l'aval des naturalistes. Ambitionnant dans
les mots de Martin Staum de stabiliser la Rvolution , ils excelleront surtout dans
le faire-valoir professionnel : c'est au naturaliste tracer les traits de l'espce
humaine perfectionne
200
.
L'anthropologie voulait, dans son projet philosophique, rconcilier l'humanit
avec ses tches terrestres. Elle n'aboutit qu' confirmer le mode d'inscription spatio-
temporelle de l'Europen, pris pour type de l'excellence. Le grand partage qu'on
professe alors ne concerne pas la double nature physique et culturelle du genre hu-
main. La vritable inconnue se rflchit tout entire dans le couple conceptuel sauva-
gerie/civilisation. Transgressant l'ordre de la socit police, jug lui-mme naturel et
inluctable, le sauvage est regard comme un tre de nature, c'est--dire repouss hors
de la civilisation. Puisque, nanmoins, la civilisation est considre comme un tat
coextensif l'homme, le sauvage est rtrograd au rang de l'animal. Par rapport sa
condition spcifique, il est donc doublement hors-civilisation et hors-nature : en
effet, les proprits originelles des peuples trs primitifs sont, pour la plupart, ou
externes ou accidentelles, et partant insignifiantes
201
. Le couple autonomie/ht-
ronomie de la volont permet ici de diviser l'humanit en deux mondes parallles.
Cette contradiction traverse le discours des anthropologues comme elle traversait
dj celui de la philosophie de l'histoire
202
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