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Le prologue du conte du Graal jour le rle dune ouverture au sens musical du

terme. Il fait entendre le thme principal ; il met en place la structure en


contrepoint du roman.
La largesse, qualit mondaine, profane, nest pas la charit, qualit chrtienne
minente puisque cest lune des trois vertus thologales.
La charit inclut non seulement la gnrosit, mais encore lhumilit, la misricorde,
la douceur, la crainte et lamour de Dieu, tout ce qui fait cruellement dfaut
Alexandre.
Lenseignement de la mre dans trois domaines essentiels, la femme et lamour, la
compagnie des hommes et lamiti, lamour divin et la religion, dessine donc un
parcours logique qui structure le rcit.
Parangon des valeurs chevaleresques et courtoises, Gauvain na pas, comme
Perceval, son destin devant lui.
Cest au moment o Perceval accepte dtre adoub par Gornemant, de se
rclamer de ce pre de substitution plutt que de sa mre, quil tue cette dernire et
que sa langue est tranche.
Le roi Arthur sjournait Dinasdaron.
Chaque scne amorce ainsi de manire logique et ncessaire une srie daventures et
aucune pierre dattente pose par le rcit ne sera abandonne.
Gauvain a si bien fait siennes les rgles de conduite courtoises envers les femmes
quil devient le serviteur de toutes mais quaucune ne le retient.
Pour tablir des correspondances entre le rcit de Perceval et celui de Gauvain,
Chrtien investit une technique, assez courant au XIIIme sicle : lentrelacement.
Cest prcisment au moment o le conte passe sous silence les prouesses
chevaleresques de Perceval pour en dnoncer la vanit quil se met dcrire
fbrilement toutes les aventures de Gauvain, y compris, des amorces daventures
qui sont autant de fausses pistes narratives.
Avec lpisode du Roi Pcheur, Perceval, devient le prototype du chevalier aux
deux pes , personnage appel un bel avenir.
Lpisode des premiers chevaliers rencontrs baigne dans une lumire trange,
parce que le narrateur pouse le point de vue du jeune garon pour qui la vision ne
peut tre que dorigine cleste.
Ainsi la qute du Graal se confonde-elle dabord avec la recherche dune valeur
chevaleresque qui ferait de Perceval lgal du chevalier de lumire, cest--dire le
digne successeur de a son pre.
Si cest au pre denseigner lart du combat, la mre sest rserv le domaine moral
et religieux.
Nest-ce pas parce que lenseignement du Gornemant, un homme de bien comme
ceux que la Dame veuve avait encourag Perceval frquenter, fait cho celui de
sa mre que Perceval accepte la substitution ?
Et si la mre ne peut plus, en personne, apparatre son fils pour le conseiller, elle
lui dpche tout au long du Conte des missaires de son lignage : le Roi Pcheur
son neveu, une nice, lErmiteAinsi Perceval en qute dun pre vanescent
rencontre-t-il tout instance le visage de sa mre.
Dans le complexe jeu dchos que linstaure le roman, la souffrance de la mre
rpond celle du pre, celle du Roi Pcheur et du vieux roi retir.
Gauvain semble parcourir le chemin inverse de celui de Perceval qui chappait un
monde fminis, pour aller en qute des hommes de son lignage, oncles et cousins.
De meurtrier, responsable du veuvage des dames, Gauvain devient le chevalier
attendu qui rparera les injustices commises.
Retrouver sa famille, cest aussi pour Perceval, apprendre son nom. Avant cette
rvlation, le jeune homme est beau fils, cest--dire quil se dfinit par rapport sa
mre, ou le vallet (le jeune homme), terme qui insiste sur son apparence physique et
sa jeunesse.
Si le Chevalier Vermeil est venu contester son royaume et sa femme Arthur,
Perceval, lui, reconnat Arthur comme son seigneur et envoie en sa prison tous les
adversaires quil vainc au combat.
Soumettre Anguingueron, cest donc non seulement dlivrer Blanchefleur, mais
encore se rapproprier ce nom de chevalier vermeil, linvestir dune signification
nouvelle en liminant cet inquitant surnom qui renvoie la violence
chevaleresque, la guerre.
A celui qui ne possde pas encore de nom propre, lami offre donc, avec son corps
et son visage, lemblme qui lui confre son identit de chevalier.
La Dame Veuve a recommand son fils de toujours senqurir du nom de ses
compagnons car par le nom on connat lhomme. Un nom nest jamais donn
arbitrairement. Il rvle la personnalit, ou lhistoire de celui qui le porte. Deux
chevaliers du conte sappellent par exemple lOrgueilleux, une demoiselle,
lOrgueilleuse
Perceval est prisonnier dun destin quil ne peut accomplir sans commettre, par l
mme, la faute qui lui en interdit laccomplissement .
Bel inconnu, admir de tous, Perceval dcouvre son nom pour apprendre du mme
coup quil est maudit. Chevalier clbre et adul, Gauvain sentend insulter par
Guingambrsil. Pour laver son nom de linjure, il doit quitter la cour et entrer dans
un monde o il est inconnu et o il lui faudra prouver sa valeur, se refaire un nom
ou du moins reconqurir son nom.
Sitt que Gauvain rvle son nom, limage pralable simpose et efface limpression
nouvelle que Gauvain venait de laisser.
Gauvain est ainsi poursuivi par sa rputation passe, bonne ou mauvaise, juste ou
injuste. Dabord prestigieux, son nom devient souvent une source dembarras.
Le nom du simple chevalier Gauvain ne peut avoir la vertu des noms cachs de
Dieu. La preuve en est que Gauvain le prononce alors que le rcit ne nous rvle
pas les mystrieux noms de Dieu.
Presque chaque discours dans le Conte suscite ainsi une interrogation sur la
pertinence de la parole, sur lopportunit de formuler tel ou tel propos tel ou tel
moment. La parole est une arme dangereuse qui se retourne souvent contre celui
qui la manie.
Cest la mesure et l-propos que Perceval doit prcisment apprendre dabord.
Perceval semble dire haute voix tout ce qui lui passe par la tte et il est dautant
plus difficile de distinguer ce qui est monologue intrieur de ce qui est discours
effectivement prononc, que le mme verbe simple dire sert introduire les deux.
Ce jeune bavard ne prte aucune attention ce quon lui dit. A sa mre qui vient de
lui exposer toutes les souffrances de sa famille, il se contente de rclamer manger.
Le roi lui-mme a beau exposer pathtiquement lhumiliation dont il vient dtre
victime et le dsespoir de la reine, le garon ncoute en rien ce que lui conte l le
roi .
Devant lextraordinaire beaut de Blanchefleur, lui qui a su dans une autre occasion
manifester trop ouvertement son dsir ne laisse paratre aucune motion.
La rencontre avec les pnitents et la curiosit ravive de Perceval savre le premier
signe du rveil de sa conscience et du repentir quil va connatre.
La mre sest tue trop longtemps et maintenant elle parle trop, puisque, comme on
la vu, ses conseils lui valent dtre renie par son fils. Le silence de la mre qui na
pu viter la catastrophe annonce celui du fils qui provoquera la destruction du
royaume de Logres, comme si la maldiction qui pesait sur la famille consistait
prcisment en cette maladresse dans le maniement de la parole.
La maladresse affecte dautres personnages du Conte. Le roi Arthur, humili par le
Chevalier Vermeil, senfonce lui aussi dans le silence et ne sonne mot au jeune
homme qui lui demande ladoubement. Aux salutations de Perceval comme au
bavardage des chevaliers de la cour rpond le silence obstin du roi. Cest encore
Perceval quil revient de mettre un terme ce mutisme, non pas en prononant un
mot interdit, mais en dcoiffant involontairement le roi. Et comme la mre, le roi
se met parler presque fbrilement, exposer sa situation dlicate un jeune
garon quil ne connat pas et qui na cure de ses ennuis. Mais curieusement, cest le
roi qui dans cette joue le rle du sot qui ne pose pas les bonnes questions. Dans
son agitation en effet, il oublie de se renseigner sur Perceval comme il le confesse
plus tard Gauvain.
Ce que Perceval vengera plus tard, ce nest pas cette invitation perverse qui a fait de
lui un hros, mais la gifle lance la jeune fille qui avait perdu de le rire, cest--dire
lacte de violence auquel sabandonne Jeu quand la parole lui manque.
Si Keu se fait craindre par la cruaut de ses moqueries, Gauvain, lui, a la rputation
dun homme poli, avis, mesur. Il sait parler propos : conseilleur au roi la prire
plutt que la force pour convaincre le chevalier pensif de venir la cour.
Gauvain parle pour viter le combat. Il propose toujours la diplomatie dabord.
Si la valeur de la parole est ainsi constamment mise en question, il est pourtant un
type de parole que le roman semble garantir : la prdiction. Les prophties de la
Jeune Fille qui ne rit et du fou savrent : Perceval deviendra le meilleur chevalier de
son temps et il vengera la jeune fille et le fou exactement de la manire annonce
par ce dernier.
Au terme de la partie qui lui est rserve, Perceval apprend la puissance de la Parole
et les vertus du silence.
La religion de Perceval a toutefois le charme dune religion naturelle : le jeune
homme adore Dieu dans la fort. Il ignore ce quest quune glise ou une abbaye.
La violence, linjustice infliges Jsus sont pour la mre lexpression ultime de
lirrmdiable mchancet de lhomme. Tout ce que peut faire la victime de
linjustice, cest adorer le Christ, cest--dire sassocier son supplice, reconnatre sa
propre souffrance dans les tortures quil a subies, tirer quelque consolation morbide
de ce jeu didentification.
A linverse de la mre, le vieux roi est soutenu par la foi et lesprance. En ce sens,
sa vie est un modle pour Perceval et pour tout chrtien. Cette leon desprance,
les pnitents lont apprise de lErmite qui va la rpter Perceval.
Les royaumes trangers dans lesquels pntrent les hros se caractrisent par leur
richesse. Aussi frappent-ils le chevalier par leur beaut et leur puissance. Et ce nest
pas seulement la vue qui est comble : tous les besoins matriels du chevalier de
passage sont satisfaits.
Le chteau du Graal et le chteau des Reines apparaissent comme symtriques lun
lautre, le premier dirig par des hommes, le second par des femmes.
Parce quil abrie beaucoup de vallets (de jeunes hommes), le chteau des Reines
semble tre fig dans le temps.
Dans ce lieu qui semblait inviter lamour, la soumission au pouvoir de la femme,
Gauvain retrouve sa sur pour qui il ne peut prouver quun amour fraternel et
rtablit une socit quilibre en adoubant enfin tous les cuyers.
Comme les habitant du chteau des Reines, ceux du chteau du Graal attendent le
chevalier qui redonnera sant et vigueur aux rois et leurs terres, qui tirera leur
monde de sa langueur et rtablira le passage du temps. Si riches et merveilleux quils
apparaissent, ces deux mondes souffrent galement dun manque que seul le
chevalier lu pourra combler.
Si Autre Monde il y a, le Conte exhibe ses malheurs plus quil nen montre la
supriorit sur le monde arthurien. En cela, le roman se range dans une tradition
bien vivante qui imagine un monde surnaturel jalousant le monde rel. Si la fe
attire le hros chez elle, cest quelle est fascine par les mortels, et lon verra mme
certaines abandonner leur monde dans lespoir de devenir humaines. Aussi lAutre
Monde est-il frapp de strilit ; le temps ne sy coule plus.
Les aventures de Gauvain sont en quelque sorte une mise lpreuve des valeurs
courtoises dans un monde qui ne les connat pas.
Gauvain dont lidentit se dfinissait essentiellement par rapport son oncle,
Arthur retrouve ici la partie fminine de sa gnalogie. Perceval, lui, arrach
lunivers maternel, tait invit questionner la partie masculine de son lignage.
Lenjeu tait le mme : rtablir la souverainet.
Comme Perceval, Gauvain doit obtenir de pouvoir quitter lespace maternel, mais
alors que Perceval na pu le faire quen provoquant, malgr lui, la mort de sa mre,
Gauvain est amen ouvrir, au contraire, cet espace la vie et au temps. Cest ce
que suggre linvitation adresses la cour dArthur pour que le roi vienne assister
au combat contre Guiromelan.
La femme apparat comme matresse du destin de lhomme dans la mesure o il
conquiert son statut de preux chevalier par elle et pour elle. Ainsi Perceval souvre-
t-il la finamor, cet amour raffin qui unit deux tres dlite et devient le principe
dun progrs spirituel.
Si les femmes usent et abusent de leur pouvoir, les hommes en font de mme et le
leur est bien plus fort. (Guiromlant et lOrgueilleuse)
La docilit sans faille de Gauvain, qui entreprend toutes les preuves que lui impose
la demoiselle orgueilleuse, amne celle-ci se confesser. Chrtien russit ici un trs
beau portrait psychologique dune demoiselle en dtresse et dnonce, encore une
fois, la violence du monde. Cest parce que celui quelle aimait a t tu sous ses
yeux que la demoiselle orgueilleuse a souhait la mort des chevaliers et la sienne
propre.
Lpisode de lermite rappelle la mmoire du lecteur un hros qui sest lui-mme
oubli.
La lance qui saigne : un mme objet est ici lenjeu de deux qutes de nature
diffrente : qute du sens pour Perceval, qute dun objet pour Gauvain.
Le roi Pcheur et Arthur sont rapprochs. Au dbut du roman sa souverainet
apparat diminue.
Tout lart de Chrtien dans le roman vise suggrer des rapprochements, parfois
fallacieux, et susciter le questionnement du lecteur.
Le temps a peut-tre avant tout une valeur psychologique et symbolique.
La neige qui recouvre la prairie a peut-tre moins pour fonction dindiquer le
passage des saisons que de suggrer un rapport nouveau de Perceval au dsir et
lamour. Perceval est dsormais capable daimer de loin, de cet amour que chantent
prcisment les troubadours. Son amour a pris une autre dimension et nexige plus
la prsence de lamie pour exister.
La socit est loin. Lieu de solitude, la fort reprsente pour lhomme mdival
lespace mme du danger et du risque de la perte de soi.
Si le sjour en fort est toujours une preuve pour un chevalier, le jeune Gallois, au
contraire, sy sent, chez lui, et cest lorsquil est dcouvert quil prouve un
malaise. Lpreuve pour le jeune Gallois consiste au contraire en la dcouverte de la
socit.
A la fort sauvage, lieu du dsir dsordonn, soppose la fort comme lieu de
retraite spirituelle, dont le chemin au contraire est marqu par les rameaux des
pnitents.
Contrairement aux espaces naturels, o semble sexprimer une nature humaine peu
contrl, les espaces construits sont les lieux dune sociabilit courtoise, laquelle est
rgulirement mise en pril par des agressions venus le plus souvent de lextrieur.
Dans les romans arthuriens, le lieu o se trouve Arthur nest gnralement pas
dcrit. Il apparat toujours comme un lieu ouvert, facile daccs, disponible
lavnement de laventure, mais donc, aussi vulnrable.
Laventure de Gauvain Escavalon constitue en quelque sorte le pendant
burlesque de celle de Perceval Beaurepaire.
Hauts lieux de la merveille dans le roman, la maison du roi Pcheur et le chteau
des reines constituent les lieux de lpreuve suprme pour Perceval et Gauvain. Un
mme enjeu les relie : le rtablissement dune souverainet diminue et o le temps
semble tre ralenti.
Quest-ce quun chevalier ? Comment le devient-on ? demande le jeune rustre au
chevalier qui vient dapparatre devant lui. Le lecteur rit, mais sous les questions
naves du Gallois se cache une interrogation plus profonde sur ce que cest que la
chevalerie.
Le Conte du Graal ne cesse en effet de questionner celle-ci, suggrant quun autre
modle est inventer.
La socit mdivale est fonde sur trois ordres : les oratores (ceux qui prient),
les milites (ceux qui combattent), et les laboratores (ceux qui travaillent).
Les hros des romans de Chrtien est avant tout un chevalier courtois, qui se
caractrise par la matrise de soi, llgance de ses paroles et de ses murs, et le
souci des autres. Il a sans cesse combattre contre les forces anticourtoises,
lesquelles sexpriment trs souvent, dans ce type de roman, par le recours au
merveilleux. (Gants ou enchantements abattre).
Si Erec et Enide faisait intervenir des chevaliers voleurs, le Conte du Graal met
surtout en scne des chevaliers orgueilleux, lequel est, rappelons-le, lun des sept
pchs capitaux. (Le Chevalier Vermeil, lOrgueilleux de la Lande, lOrgueilleux du
Passage lEtroite Voie)
Le Gallois, cest le niais, le malappris, le mal lev, le personnage comique par
excellence.
Le jeune rustre quest Perceval au dbut du roman se caractrise dabord par ses
mauvaises manires, que Chrtien se plat souligner avec humour. Le jeune
homme est grossier dabord par le peu dattention quil prte aux autres. Il harcle
les chevaliers de questions avant dentreprendre de rpondre aux leurs. Aucune
pense ni inquitude, ni compassion, ni chagrin nest rapporte.
Gauvain sefforce de promouvoir la justice par le discours avant den venir aux
armes.
Ds son dpart de la cour dArthur, Gauvain est constamment dtourn de son
chemin et malmen. Il y a dans ses msaventures une forme de dsapprentissage :
le monde que dcouvre Gauvain nest pas celui auquel il est accoutum. La
courtoisie de Gauvain est mise lpreuve dans un monde qui ne le reconnat pas.
Les humiliations de Gauvain sont plutt lire comme une mise lpreuve de la
courtoise du chevalier et comme une dmonstration de souplesse et de disponibilit
laventure.
Gauvain, loin de se laisser enfermer dans lautre Monde, ouvre au contraire celui-ci
la vie.
Gauvain reste avant tout le hros dune victoire des valeurs courtoises sur un
monde merveilleux. Mais le parcours de Perceval, malgr lchec chez le roi
Pcheur, semble suggrer quil y a un au-del de cette courtoisie, qui est de lordre
du sacr.
Dans le Conte du Grral, la violence prsente nest que le rsultat dune violence
plus ancienne, laquelle est la fois la cause et la consquence dun affaiblissement
de la souverainet.
Toutes les figures royales dans le Conte prsentent des symptmes de fragilit.
La souverainet dArthur parat singulirement diminue au dbut du roman. A
Cardoel, il nest entour que de chevaliers blesss. Les autres sont retournes dans
leurs chteaux. Il se perd dans ses penses, chose grce pour un roi qui manque
ainsi son devoir de prsence et de joie, lgard de ses chevaliers.
Chrtien suggre-t-il que le silence dArthur est potentiellement aussi lourd de
consquences que celui de Perceval, en ce quil risque dtouffer les forces vives
seules capables de restaurer la souverainet (dans le cas dArthur, faire de nouveaux
chevaliers) ? Cest la parole irrite, mais de fait bnfique, du snchal qui, en
invitant le rustre revendiquer les armes du Chevalier Vermeil, lance laction et
permet que la souverainet dArthur soit ici, par la restitution de la coupe,
symboliquement restitue.
A plusieurs reprises la cour est marque par la tristesse, voire par une panique
hyperbolique lorsque lon croit Gauvain mort, et cela alors mme quArthur est
entour de centaines de comtes et de rois.
Partir laventure, cest dabord sarracher lunivers maternel.
Le portrait de Guenivre, mre idale, voque paradoxalement Marie. Source de
joie, la reine contribue vivifier la cour, que le caractre triste et pensif du roi
teint.