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[Les] ruines, ou Mditations sur les rvolutions des empires [Document

lectronique] / par C.-F. Volney



INVOCATION


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J e vous salue, ruines solitaires, tombeaux saints,
murs silencieux ! C' est vous que j' invoque ; c' est
vous que j' adresse ma prire. Oui ! Tandis que
votre aspect repousse d' un secret effroi les
regards du vulgaire, mon coeur trouve vous
contempler le charme de sentimens profonds et de
hautes penses. Combien d' utiles leons, de
rflexions touchantes ou fortes n' offrez-vous pas
l' esprit qui vous sait consulter ! C' est vous qui,
lorsque la terre entire asservie se taisait
devant les tyrans, proclamiez dj les vrits qu' ils
dtestent, et qui, confondant la dpouille des
rois celle du dernier

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esclave, attestiez le saint dogme de l' galit.
C' est dans votre enceinte, qu' amant solitaire de la
libert, j' ai vu m' apparatre son gnie, non tel que
se le peint un vulgaire insens, arm de torches et
de poignards, mais sous l' aspect auguste de la
justice, tenant en ses mains les balances sacres
o se psent les actions des mortels aux portes
de l' ternit.
tombeaux ! Que vous possdez de vertus ! Vous
pouvantez les tyrans ; vous empoisonnez d' une
terreur secrte leurs jouissances impies ; ils
fuient votre incorruptible aspect, et les lches
portent loin de vous l' orgueil de leurs palais.
Vous punissez l' oppresseur puissant ; vous ravissez
l' or au concussionnaire avare, et vous vengez le
faible

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qu' il a dpouill ; vous compensez les privations
du pauvre, en fltrissant de soucis le faste du
riche ; vous consolez le malheureux, en lui offrant
un dernier asyle ; enfin, vous donnez l' ame
ce juste quilibre de force et de sensibilit, qui
constitue la sagesse, la science de la vie. En
considrant qu' il faut tout vous restituer, l' homme
rflchi nglige de se charger de vaines grandeurs,
d' inutiles richesses : il retient son coeur dans les
bornes de l' quit ; et cependant, puisqu' il faut
qu' il fournisse sa carrire, il emploie les instans
de son existence, et use des biens qui lui sont
accords. Ainsi, vous jetez un frein salutaire sur
l' lan imptueux de la cupidit ! Vous calmez
l' ardeur fivreuse des jouissances qui troublent
les sens ; vous reposez l' ame de la lutte fatigante
des passions ; vous l' levez au dessus des vils
intrts qui tourmentent la foule ; et de vos
sommets, embrassant la scne des peuples

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et des tems, l' esprit ne se dploie qu' de grandes
affections, et ne conoit que des ides solides de
vertu et de gloire. Ah ! Quand le songe de la vie
sera termin, quoi auront servi ses agitations, si
elles ne laissent la trace de l' utilit !
ruines ! J eretournerai vers vous prendre vos
leons ! J e me replacerai dans la paix de vos
solitudes ; et l, loign du spectacle affligeant
des passions, j' aimerai les hommes sur des
souvenirs ; je m' occuperai de leur bonheur ; et le
mien se composera de l' ide de l' avoir ht.
1 LE VOYAGE


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La onzime anne du rgne d' Abd-Ul-Hamd , fils
d' Ahmed , empereur des turks ; au tems o
les tartares-nogas furent chasss de la
Krime , et o un prince musulman, du sang de
Gengiz-Khan , se rendit le vassal et le
garde d' une femme chrtienne et reine .

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J e voyageais dans l' empire des ottomans , et je
parcourais les provinces qui jadis furent les
royaumes d' gypte et de Syrie .
Portant toute mon attention sur ce qui concerne le
bonheur des hommes dans l' tat social, j' entrais
dans les villes, et j' tudiais les moeurs de leurs
habitans ; je pntrais dans les palais, et
j' observais la conduite de ceux qui gouvernent ; je
m' cartais dans les campagnes, et j' examinais la
condition des hommes qui cultivent ; et par tout ne
voyant que brigandage et dvastation, que tyrannie
et que misre, mon coeur tait oppress de
tristesse et d' indignation.
Chaque jour je trouvais sur ma route des champs
abandonns, des villages dserts, des villes en
ruines. Souvent je rencontrais d' antiques monumens,
des dbris de temples, de palais et de forteresses ;
des colonnes, des aqueducs, des tombeaux : et ce
spectacle tourna mon esprit vers la mditation des
tems passs, et suscita dans mon coeur des penses
graves et profondes.

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Et j' arrivai la ville de Hems , sur les bords
de l' Orontes ; et l, me trouvant rapproch de
celle de Palmyre , situe dans le dsert, je
rsolus de connatre par moi-mme ses monumens
si vants ; et, aprs trois jours de marche dans
des solitudes arides, ayant travers une valle
remplie de grottes et de spulcres , tout coup,
au sortir de cette valle, j' aperus dans la plaine
la scne de ruines la plus tonnante : c' tait une
multitude innombrable de superbes colonnes debout,
qui, telles que les avenues de nos parcs,
s' tendaient perte de vue, en files symtriques.
Parmi ces colonnes taient de grands difices, les
uns entiers, les autres demi-crouls. De toutes
parts, la terre tait jonche de semblables dbris,
de corniches, de chapiteaux, de fts,
d' entablemens, de pilastres, tous de marbre blanc,
d' un travail exquis. Aprs trois quarts d' heure de
marche le long de ces ruines, nous entrmes dans
l' enceinte d' un vaste difice, qui fut jadis un
temple ddi au soleil ; et je pris
l' hospitalit chez de pauvres paysans arabes, qui
ont tabli leurs chaumires sur le parvis mme
du temple ; et je rsolus de demeurer pendant
quelques jours pour considrer en dtail la beaut
de tant d' ouvrages.
Chaque jour je sortais pour visiter quelqu' un
des monumens qui couvrent la plaine ; et un

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soir que, l' esprit occup de rflexions, je m' tais
avanc jusqu' la valle des spulcres , je
montai sur les hauteurs qui la bordent, et d' o
l' oeil domine la fois l' ensemble des ruines et
l' immensit du dsert. -le soleil venait de se
coucher ; un bandeau rougetre marquait encore sa
trace l' horizon lointain des monts de la Syrie :
la pleine lune l' orient s' levait sur un fond
bleutre, aux planes rives de l' Euphrate ; le ciel
tait pur, l' air calme et serein ; l' clat mourant
du jour temprait l' horreur des tnbres ; la
fracheur naissante de la nuit calmait les feux de la
terre embrase ; les ptres avaient retir leurs
chameaux ; l' oeil n' apercevait plus aucun
mouvement sur la plaine monotone et gristre ; un
vaste silence rgnait sur le dsert ; seulement
de longs intervalles l' on entendait les lugubres
cris de quelques oiseaux de nuit et de quelques
chacals ... l' ombre croissait, et dj dans le
crpuscule mes regards ne distinguaient plus que les
fantmes blanchtres des colonnes et des murs... ces
lieux solitaires, cette soire paisible, cette
scne majestueuse, imprimrent mon esprit un
recueillement

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religieux. L' aspect d' une grande cit dserte, la
mmoire des tems passs, la comparaison de l' tat
prsent, tout leva mon coeur de hautes penses.
J e m' assis sur le tronc d' une colonne ; et l, le
coude appuy sur le genou, la tte soutenue sur la
main, tantt portant mes regards sur le dsert,
tantt les fixant sur les ruines, je m' abandonnai
une rverie profonde.
2 LA MEDITATION

Ici, me dis-je, ici fleurit jadis une ville
opulente : ici fut le sige d' un empire puissant.
Oui ! Ces lieux maintenant si dserts, jadis une
multitude vivante animait leur enceinte ; une
foule active circulait dans ces routes aujourd' hui
solitaires. En ces murs o rgne un morne silence,
retentissaient sans cesse le bruit des arts et les
cris d' allgresse et de fte : ces marbres
amoncels formaient des palais rguliers ; ces
colonnes abattues ornaient la majest des temples ;
ces galeries croules dessinaient les places
publiques. L, pour les devoirs respectables de
son culte, pour les soins touchans de sa
subsistance,

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affluait un peuple nombreux : l, une industrie
cratrice de jouissances appelait les richesses de
tous les climats ; et l' on voyait s' changer la
pourpre de Tyr pour le fil prcieux de la
Srique ; les tissus molleux de
Kachemire pour les tapis fastueux de la
Lydie ; l' ambre de la Baltique pour les perles
et les parfums arabes ; l' or d' Ophir pour
l' tain de Thul ...
et maintenant voil ce qui subsiste de cette
ville puissante, un lugubre squelette ! Voil ce
qui reste d' une vaste domination, un souvenir obscur
et vain ! Au concours bruyant qui se pressait sous
ces portiques, a succd une solitude de mort. Le
silence des tombeaux s' est

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substitu au murmure des places publiques. L' opulence
d' une cit de commerce s' est change en une
pauvret hideuse. Les palais des rois sont devenus
le repaire des fauves ; les troupeaux parquent au
seuil des temples, et les reptiles immondes habitent
les sanctuaires des dieux ! ... ah ! Comment s' est
clipse tant de gloire ! ... comment se sont
anantis tant de travaux ! ... ainsi donc prissent
les ouvrages des hommes ! Ainsi s' vanouissent les
empires et les nations !
Et l' histoire des tems passs se retraa
vivement ma pense ; je me rappelai ces sicles
anciens o vingt peuples fameux existaient en ces
contres ; je me peignis l' assyrien sur les
rives du Tigre , le kalden sur celles de
l' Euphrate , le perse rgnant de
l' Indus la Mditerrane . J e dnombrai les
royaumes de Damas et de l' Idume , de
Jrusalem et de Samarie , et les tats
belliqueux des philistins , et les rpubliques
commerantes de la Phnicie . Cette Syrie ,
me disais-je, aujourd' hui presque dpeuple,
comptait alors cent villes puissantes. Ses campagnes
taient couvertes de villages, de bourgs et de
hameaux. De toutes

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parts l' on ne voyait que champs cultivs, que
chemins frquents, qu' habitations presses...
ah ! Que sont devenus ces ges d' abondance et de
vie ? Que sont devenues tant de brillantes crations
de la main de l' homme ? O sont-ils, ces remparts
de Ninive , ces murs de Babylone , ces
palais de Perspolis , ces temples de
Balbek et de Jrusalem ? O sont ces
flottes de Tyr , ces chantiers d' Arad , ces
atteliers de Sidon , et cette multitude de
matelots, de pilotes, de marchands, de soldats ? Et
ces laboureurs, et ces moissons, et ces troupeaux, et
toute cette cration d' tres vivans dont
s' enorgueillissait la face de la terre ? Hlas ! J e
l' ai parcourue, cette terre ravage ! J ' ai visit les
lieux qui furent le thtre de tant de splendeur ;
et je n' ai vu qu' abandon et que solitude... j' ai
cherch les anciens peuples et leurs ouvrages ;
et je n' en ai vu que la trace, semblable celle
que le pied du passant laisse sur la poussire : les
temples sont crouls, les palais sont renverss,
les ports sont combls, les villes sont dtruites,
et la terre nue d' habitans n' est plus qu' un lieu
dsol de spulcres... grand dieu ! D' o viennent
de si funestes rvolutions ? Par

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quels motifs la fortune de ces contres a-t-elle si
fort chang ? Pourquoi tant de villes se
sont-elles dtruites ? Pourquoi cette ancienne
population ne s' est-elle pas reproduite et
perptue ?
Ainsi livr ma rverie, sans cesse de nouvelles
rflexions se prsentaient mon esprit. Tout,
continuai-je, gare mon jugement, et jette mon
coeur dans le trouble et l' incertitude. Quand ces
contres jouissaient de ce qui compose la gloire et
le bonheur des hommes, c' taient des peuples
infidles qui les habitaient ; c' tait le
phnicien sacrificateur homicide de Molok ,
qui rassemblait dans ses murs les richesses de
tous les climats ; c' tait le kalden
prostern devant un serpent qui subjuguait
d' opulentes cits, et dpouillait les palais des
rois et les temples des dieux ; c' tait le perse
adorateur du feu qui recueillait les tributs de
cent nations ; c' taient les habitans de cette ville
mme, adorateurs du soleil et des astres, qui
levaient tant de monumens de prosprit et de luxe...
troupeaux nombreux, champs fertiles, moissons
abondantes, tout ce qui devrait tre le prix de la
pit , tait aux mains de ces idoltres : et
maintenant que des peuples croyans et saints
occupent ces campagnes, ce n' est plus

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que solitude et strilit. La terre, sous ces mains
bnites, ne produit que des ronces et des
absynthes. L' homme sme dans l' angoisse, et ne
recueille que des larmes et des soucis ; la guerre,
la famine, la peste l' assaillent tour tour...
cependant ne sont-ce pas l les enfans des
prophtes ? Ce musulman , ce chrtien , ce
juif , ne sont-ils pas les peuples lus du ciel,
combls de graces et de miracles ? Pourquoi donc ces
races privilgies ne jouissent-elles plus des
mmes faveurs ? Pourquoi ces terres sanctifies par
le sang des martyrs, sont-elles prives des
bienfaits anciens ? Pourquoi en sont-ils comme
bannis et transfrs depuis tant de sicles
d' autres nations, en d' autres pays ? ...
et ces mots, mon esprit suivant le cours des
vicissitudes, qui ont tour tour transmis le
sceptre du monde des peuples si diffrens de
cultes et de moeurs, depuis ceux de l' Asie antique
jusqu' aux plus rcens de l' Europe , ce nom
d' une terre natale rveilla en moi le sentiment de la
patrie ; et tournant vers elle mes regards,
j' arrtai toutes mes penses sur la situation o
je l' avais quitte.
J e me rappelai ses campagnes si richement
cultives, ses routes si somptueusement traces,

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ses villes habites par un peuple immense, ses
flottes rpandues sur toutes les mers, ses ports
couverts des tributs de l' une et de l' autre Inde ;
et comparant l' activit de son commerce,
l' tendue de sa navigation, la richesse de ses
monumens, aux arts et l' industrie de ses habitans,
tout ce que l' gypte et la Syrie purent jadis
possder de semblable, je me plaisais retrouver la
splendeur passe de l' Asie dans l' Europe moderne :
mais bientt le charme de ma rverie fut fltri
par un dernier terme de comparaison. Rflchissant
que telle avait t jadis l' activit des lieux
que je contemplais : qui sait, me dis-je, si tel ne
sera pas un jour l' abandon de nos propres contres ?
Qui sait si sur les rives de la Seine , de la
Tamise ou du Sviderze , l o maintenant,
dans le tourbillon de tant de jouissances, le coeur
et les yeux ne peuvent suffire la multitude des
sensations ; qui sait si un voyageur comme moi ne
s' asseoira pas un jour sur de muettes ruines, et ne
pleurera pas solitaire sur la cendre des peuples et
la mmoire de leur grandeur ?
ces mots, mes yeux se remplirent de larmes ; et,
couvrant ma tte du pan de mon manteau, je me
livrai de sombres mditations sur les choses
humaines. Ah ! Malheur l' homme, dis-je dans ma
douleur ! Une aveugle fatalit se

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joue de sa destine ! Une ncessit funeste rgit
au hasard le sort des mortels. Mais non : ce sont
les dcrets d' une justice cleste qui s' accomplissent !
Un dieu mystrieux exerce ses jugemens
incomprhensibles ! Sans doute il a port contre
cette terre un anathme secret ; en vengeance des
races passes, il a frapp de maldiction les races
prsentes. Oh ! Qui osera sonder les profondeurs
de la divinit ?
Et je demeurai immobile, absorb dans une mlancolie
profonde.
3 LE FANTOME

Cependant un bruit frappa mon oreille, semblable
l' agitation d' une robe flottante, et d' une marche
pas lents sur des herbes sches et frmissantes.
Inquiet, je soulevai mon manteau ; et, jetant de
tous cts un regard furtif, tout coup ma gauche,
dans le mlange du

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clair-obscur de la lune, au travers des colonnes
et des ruines d' un temple voisin, il me sembla
voir un fantme blanchtre, envelopp d' une
draperie immense, tel que l' on peint les spectres
sortant des tombeaux. J e frissonnai ; et tandis
qu' mu d' effroi j' hsitais de fuir ou de m' assurer de
l' objet, les graves accens d' une voix profonde me
firent entendre ce discours :
" jusques quand l' homme importunera-t-il les
cieux d' une injuste plainte ? J usques quand,
par de vaines clameurs, accusera-t-il le sort
de ses maux ? Ses yeux seront-ils donc toujours
ferms la lumire, et son coeur aux insinuations
de la vrit et de la raison ? Elle s' offre par
tout lui, cette vrit lumineuse ; et il ne la
voit point ! Le cri de la raison frappe son oreille ;
et il ne l' entend pas ! Homme injuste ! Si tu peux
un instant suspendre le prestige qui fascine tes
sens ! Si ton coeur est capable de comprendre le
langage du raisonnement, interroge ces ruines ! Lis
les leons qu' elles te prsentent ! ... et vous,
tmoins de vingt sicles divers, temples saints !
Tombeaux vnrables ! Murs jadis glorieux, paraissez
dans la cause de la nature mme ! Venez au
tribunal d' un sain entendement dposer contre une
accusation injuste ! Venez confondre les dclamations
d' une fausse sagesse

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ou d' une pit hypocrite, et vengez la terre et les
cieux de l' homme qui les calomnie " !
Quelle est-elle, cette aveugle fatalit , qui,
sans rgle et sans lois , se joue du
sort des mortels ? Quelle est cette ncessit
injuste qui confond l' issue des actions, et de la
prudence, et de la folie ? En quoi consistent ces
anathmes clestes sur ces contres ? O est
cette maldiction divine qui perptue l' abandon de
ces campagnes ? Dites, monumens des tems passs !
Les cieux ont-ils chang leurs lois, et la terre sa
marche ? Le soleil a-t-il teint ses feux dans
l' espace ? Les mers n' lvent-elles plus leurs
nuages ? Les pluies et les roses demeurent-elles
fixes dans les airs ? Les montagnes
retiennent-elles leurs sources ? Les ruisseaux se
sont-ils taris ? Et les plantes sont-elles prives
de semences et de fruits ? Rpondez, race de
mensonge et d' iniquit, Dieu a-t-il troubl cet
ordre primitif et constant qu' il assigna lui-mme
la nature ? Le ciel a-t-il dni la terre, et la
terre ses habitans, les biens que jadis ils leur
accordrent ? Si rien n' a chang dans la cration,
si les mmes moyens qui existrent subsistent
encore, quoi tient-il donc que les races prsentes
ne soient ce que furent les races passes ? Ah !
C' est faussement que vous accusez le sort et la
divinit ! C' est tort que vous reportez

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Dieu la cause de vos maux ! Dites, race perverse
et hypocrite, si ces lieux sont dsols, si des
cits puissantes sont rduites en solitude, est-ce
Dieu qui en a caus la ruine ? Est-ce sa main
qui a renvers ces murailles, sap ces temples,
mutil ces colonnes ? Ou est-ce la main de l' homme ?
Est-ce le bras de Dieu qui a port le fer dans la
ville, et le feu dans la campagne ; qui a tu le
peuple, incendi les moissons, arrach les arbres
et ravag les cultures ? Ou est-ce le bras de
l' homme ? Et lorsqu' aprs la dvastation des
rcoltes, la famine est survenue, est-ce la vengeance
de Dieu qui l' a produite, ou la fureur insense
de l' homme ? Lorsque dans la famine le peuple s' est
repu d' alimens immondes, si la peste a suivi,
est-ce la colre de Dieu qui l' a envoye, ou
l' imprudence de l' homme ? Lorsque la guerre, la
famine et la peste ont moissonn les habitans, si la
terre est reste dserte, est-ce Dieu qui l' a
dpeuple ? Est-ce son avidit qui pille le
laboureur, ravage les champs producteurs et dvaste
les campagnes, ou est-ce l' avidit de ceux qui
gouvernent ? Est-ce son orgueil qui suscite des
guerres homicides, ou l' orgueil des rois et de
leurs ministres ? Est-ce la vnalit de ses
dcisions qui renverse la fortune des familles, ou
la vnalit des organes des lois ? Sont-ce enfin
ses passions qui, sous mille

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formes, tourmentent les individus et les peuples,
ou sont-ce les passions des hommes ? Et si dans
l' angoisse de leurs maux ils n' en voient pas les
remdes, est-ce l' ignorance de Dieu qu' il en faut
inculper, ou leur ignorance ? Cessez donc, mortels,
d' accuser la fatalit du sort ou les jugemens de la
divinit ! Si Dieu est bon, sera-t-il l' auteur de
votre supplice ? S' il est juste, sera-t-il le
complice de vos forfaits ? Non, non, la bizarrerie
dont l' homme se plaint n' est point la bizarrerie
du destin ; l' obscurit o sa raison s' gare n' est
point l' obscurit de Dieu ; la source de ses
calamits n' est point recule dans les cieux ; elle
est prs de lui sur la terre : elle n' est point
cache au sein de la divinit ; elle rside dans
l' homme mme, il la porte en son coeur.
Tu murmures, et tu dis : comment des peuples
infidles ont-ils joui des bienfaits des cieux et de
la terre ? Comment des races saintes sont-elles
moins fortunes que des peuples impies ? Homme
fascin ! O est donc la contradiction qui te
scandalise ? O est l' nigme que tu supposes la
justice des cieux ? J e remets toi-mme la balance
des graces et des peines, des causes et des effets.
Dis : quand ces infidles observaient les lois des
cieux et de la terre, quand ils rglaient d' intelligens
travaux sur l' ordre des saisons et la course des
astres,

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Dieu devait-il troubler l' quilibre du monde
pour tromper leur prudence ? Quand leurs mains
cultivaient ces campagnes avec soins et sueurs,
devait-il dtourner les pluies, les roses
fcondantes, et y faire crotre des pines ? Quand,
pour fertiliser ce sol aride, leur industrie
construisait des aqueducs, creusait des canaux,
amenait travers les dserts des eaux lointaines,
devait-il tarir les sources des montagnes ?
Devait-il arracher les moissons que l' art faisait
natre, dvaster les campagnes que peuplait la
paix, renverser les villes que faisait fleurir le
travail, troubler enfin l' ordre tabli par la
sagesse de l' homme ? Et quelle est cette
infidlit qui fonda des empires par la prudence,
les dfendit par le courage, les affermit par la
justice ; qui leva des villes puissantes, creusa
des ports profonds, desscha des marais pestilentiels,
couvrit la mer de vaisseaux, la terre d' habitans, et,
semblable l' esprit crateur, rpandit le
mouvement et la vie sur le monde ? Si telle est
l' impit , qu' est-ce donc que la vraie
croyance ? La saintet consiste-t-elle
dtruire ? Le dieu qui peuple l' air d' oiseaux, la
terre d' animaux, les ondes de reptiles ; le dieu
qui anime la nature entire, est-il donc un dieu de
ruines et de tombeaux ? Demande-t-il la
dvastation pour hommage, et pour sacrifice

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l' incendie ? Veut-il pour hymnes des gmissemens,
des homicides pour adorateurs, pour temple un
monde dsert et ravag ? Voil cependant, races
saintes et fidles , quels sont vos ouvrages ?
Voil les fruits de votre pit ! Vous avez tu
les peuples, brl les villes, dtruit les cultures,
rduit la terre en solitude ; et vous demandez le
salaire de vos oeuvres ! Il faudra sans doute vous
produire des miracles ! Il faudra ressusciter les
laboureurs que vous gorgez, relever les murs que
vous renversez, reproduire les moissons que vous
dtruisez, rassembler les eaux que vous dispersez,
contrarier enfin toutes les lois des cieux et de la
terre ; ces lois tablies par Dieu mme, pour
dmonstration de sa magnificence et de sa grandeur ;
ces lois ternelles antrieures tous les codes,
tous les prophtes ; ces lois immuables que ne
peuvent altrer, ni les passions, ni l' ignorance de
l' homme ; mais la passion qui les mconnat,
l' ignorance qui n' observe point les causes, qui
ne prvoit point les effets, ont dit, dans la
sottise de leur coeur : " tout vient du hasard ; une
fatalit aveugle verse le bien et le mal sur la
terre, sans que la prudence ou le savoir puissent
s' en prserver " . Ou prenant un langage hypocrite,
elles ont dit : " tout vient de Dieu ; il se plat
tromper la

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sagesse et confondre la raison... " ; et
l' ignorance s' est applaudie dans sa malignit.
" ainsi, a-t-elle dit, je m' galerai la science
qui me blesse ; je rendrai inutile la prudence qui
me fatigue et m' importune ; et la cupidit a ajout :
ainsi, j' opprimerai le faible, et je dvorerai les
fruits de sa peine, et je dirai : c' est Dieu qui
l' a dcrt, c' est le sort qui l' a voulu " . -mais
moi, j' en jure par les lois du ciel et de la terre,
et par celles qui rgissent le coeur humain !
L' hypocrite sera du dans sa fourberie, l' injuste
dans sa rapacit ; le soleil changera son cours
avant que la sottise prvale sur la sagesse et le
savoir, et que l' aveuglement l' emporte sur la
prudence dans l' art dlicat et profond de procurer
l' homme ses vraies jouissances, et d' asseoir sur
des bases solides sa flicit.
4 L'EXPOSITION

Ainsi parla le fantme. Interdit de ce discours, et
le coeur agit de diverses penses, je demeurai
long-tems en silence. Enfin, m' enhardissant
prendre la parole, je lui dis : " gnie des tombeaux
et des ruines ! Ta prsence

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et ta svrit ont jet mes sens dans le trouble ;
mais la justesse de ton discours rend la confiance
mon ame. Pardonne mon ignorance. Hlas ! Si
l' homme est aveugle, ce qui fait son tourment
fera-t-il encore son crime ? J ' ai pu mconnatre la
voix de la raison ; mais je ne l' ai point rejete
aprs l' avoir connue. Ah ! Si tu lis dans mon coeur,
tu sais combien il desire la vrit ; tu sais
qu' il la recherche avec passion... et n' est-ce pas
sa poursuite que tu me vois en ces lieux carts ?
Hlas ! J ' ai parcouru la terre, j' ai visit les
campagnes et les villes ; et voyant par tout la
misre et la dsolation, le sentiment des maux qui
tourmentent mes semblables a profondment afflig
mon ame " . J e me suis dit en soupirant : l' homme
n' est-il donc cr que pour l' angoisse et pour la
douleur ? Et j' ai appliqu mon esprit la
mditation de nos maux, pour en dcouvrir les
remdes. J ' ai dit : " je me sparerai des socits
corrompues ; je m' loignerai des palais o l' ame se
dprave par la satit, et des cabanes o elle
s' avilit par la misre. J ' irai dans la solitude
vivre parmi les ruines ; j' interrogerai les
monumens anciens sur la sagesse des tems passs ;
j' voquerai du sein des tombeaux l' esprit qui,
jadis dans l' Asie, fit la

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splendeur des tats et la gloire des peuples. J e
demanderai la cendre des lgislateurs par quels
mobiles s' lvent et s' abaissent les empires ; de
quelles causes naissent la prosprit et les
malheurs des nations ; sur quels principes enfin,
doivent s' tablir la paix des socits et le
bonheur des hommes " .
J e me tus ; et, les yeux baisss, j' attendis la
rponse du gnie. La paix, dit-il, et le bonheur
descendent sur celui qui pratique la justice !
jeune homme ! Puisque ton coeur cherche avec
droiture la vrit, puisque tes yeux peuvent encore
la reconnatre travers le bandeau des prjugs, ta
prire ne sera point vaine : j' exposerai tes
regards cette vrit que tu appelles ;
j' enseignerai ta raison cette sagesse que tu
rclames ; je te rvlerai la sagesse des tombeaux
et la science des sicles... alors s' approchant de
moi, et posant sa main sur ma tte : lve-toi,
mortel, me dit-il, et dgage tes sens de la
poussire o tu rampes... et soudain, pntr d' un
feu cleste, les liens qui nous fixent ici-bas me
semblrent se dissoudre ; et tel qu' une vapeur
lgre, enlev par le vol du gnie, je me sentis
transport dans la rgion suprieure. L, du plus
haut des airs, abaissant mes regards vers la terre,
j' aperus une

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scne nouvelle. Sous mes pieds, nageant dans
l' espace, un globe semblable celui de la lune,
mais moins gros et moins lumineux, me prsentait
l' une de ses faces ; et cette face avait l' aspect
d' un disque sem de grandes taches, les unes
blanchtres et nbuleuses, les autres brunes, vertes
ou gristres ; et tandis que je m' efforais de
dmler ce qu' taient ces taches : " homme qui
cherches la vrit, me dit le gnie, reconnois-tu
ce spectacle ? - gnie ! Rpondis-je, si d' autre
part je ne voyais le globe de la lune, je prendrais
celui-ci pour le sien ; car il a les apparences de
cette plante vue au tlescope dans l' ombre d' une
clipse : on dirait que ces diverses taches sont des
mers et des continens.
Oui, me dit-il, ce sont des mers et des continens,
ceux-l mmes de l' hmisphre que tu habites...
quoi ! M' criai-je, c' est l cette terre o
vivent les mortels ! ... "
oui, reprit-il : cet espace brumeux qui occupe
irrgulirement une grande portion du disque, et
l' enceint presque de tous cts, c' est l ce que
vous appelez le vaste ocan ,

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qui, du ple du sud s' avanant vers l' quateur,
forme d' abord le grand golfe de l' Inde et de
l' Afrique , puis se prolonge l' orient
travers les isles malaises jusqu' aux confins
de la Tartarie , tandis qu' l' ouest il
enveloppe les continens de l' Afrique et de
l' Europe jusque dans le nord de l' Asie .
Sous nos pieds, cette presqu' le de forme carre
est l' aride contre des arabes ; sa gauche ce
grand continent presqu' aussi nu dans son intrieur,
et seulement verdtre sur ses bords, est le sol
brl qu' habitent les hommes noirs . Au nord, par
de l une mer irrgulire et longuement troite,
sont les campagnes de l' Europe riche en prairies et
en champs cultivs : sa droite, depuis la
Caspienne, s' tendent les plaines neigeuses et nues
de la Tartarie . En revenant nous, cet espace
blanchtre est le vaste et triste dsert du
Cobi , qui spare la Chine du reste du
monde. Tu vois cet empire dans le terrain sillonn
qui fuit nos regards sous un plan obliquement
courb. Sur ses bords, ces langues dchires et
ces points pars sont les presqu' les et les
les des peuples malais , tristes possesseurs des

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parfums et des aromates. Ce triangle qui s' avance
au loin dans la mer, est la presqu' le trop
clbre de l' Inde . Tu vois le cours tortueux
du Gange , les pres montagnes du Tibet ,
le vallon fortun de Kachemire , les dserts
sals du Persan , les rives de l' Euphrate et
du Tigre , et le lit encaiss du Jourdain ,
et les canaux du Nil solitaire...
gnie, dis-je en l' interrompant, la vue d' un
mortel n' atteint pas ces objets dans un tel
loignement... aussitt, m' ayant touch la vue, mes
yeux devinrent plus perans que ceux de l' aigle, et
cependant les fleuves ne me parurent encore que des
rubans sinueux, les montagnes que des sillons
tortueux, et les villes que de petits compartimens
semblables des cases d' checs.
Et le gnie me dtaillant et m' indiquant du doigt
les objets : ces monceaux, me dit-il, que tu
aperois dans cette valle troite que le Nil
arrose, sont les restes des villes opulentes, dont
s' enorgueillissait l' antique royaume d' thiopie .

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Voil les dbris de sa mtropole, Thbes aux
cent palais , l' aeule des
cits, monument d' un destin bizarre. C' est l
qu' un peuple maintenant oubli, alors que tous

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les autres taient barbares, dcouvrait les
lmens des sciences et des arts ; et qu' une race
d' hommes aujourd' hui rebut de la socit, parce
qu' ils ont les cheveux crpus et la peau
noire , fondait sur l' tude des lois de la nature
des systmes civils et religieux qui rgissent
encore l' univers. Plus bas, ces points gris sont
les pyramides, dont les masses t' ont pouvant :
au-del, ce rivage que serrent la mer et un sillon
d' troites montagnes, fut le sjour des peuples
phniciens ; l, furent les villes puissantes de
Tyr , de Sidon , d' Ascalon , de

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Gaze et de Beryte . Ce filet d' eau sans
issue est le fleuve du J ourdain, et ces rochers
arides furent jadis le thtre d' vnemens qui ont
rempli le monde. Voil ce dsert d' Oreb et ce
mont-Sina , o, par des moyens qu' ignore le
vulgaire, un homme profond et hardi fonda des
institutions qui ont influ sur l' espce entire.
Sur la plage aride qui confine, tu n' aperois plus
de trace de splendeur, et cependant ici fut un
entrept de richesses. Ici taient ces ports
idumens, d' o les flottes phniciennes

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et juives, ctoyant la presqu' le arabe, se rendaient
dans le golfe Persique, pour y prendre
les perles d' Hvila, et l' or de Saba et d' Ophir.
Oui, c' est l, sur cette cte d' Oman et de
Bahrain, qu' tait le sige de ce commerce de luxe,
qui, dans ses mouvemens et ses rvolutions, fit le
destin des anciens peuples : c' est l que venaient
se rendre les aromates et les pierres prcieuses de
Ceylan, les chles de Kachemire, les diamans de
Golconde, l' ambre des Maldives, le musc du Tibet,
l' alos de Cochin, les singes et les paons du
continent de l' Inde, l' encens d' Hadramat, la
myrrhe, l' argent, la poudre d' or et l' ivoire
d' Afrique : c' est de l que prenant leur route,
tantt par la mer Rouge, sur les vaisseaux
d' gypte et de Syrie, ces jouissances alimentrent
successivement l' opulence de Thbes, de Sidon, de

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Memphis et de J rusalem ; et que, tantt
remontant le Tigre et l' Euphrate, elles suscitrent
l' activit des nations assyriennes, mdes,
kaldennes et perses ; et que ces richesses, selon
l' abus ou l' usage qu' elles en firent, levrent ou
renversrent tour tour leur domination. Voil
le foyer qui suscitait la magnificence de
Perspolis, dont tu aperois les colonnes ;
d' Ecbatane, dont la septuple enceinte est
dtruite ; de Babylone, qui n' a plus que des
monceaux de terre fouille ; de Ninive, dont le
nom peine subsiste ; de Tapsaque, d' Anatho, de
Gerra, et de cette dsole Palmyre. noms
jamais glorieux ! Champs clbres, contres
mmorables ! Combien votre aspect prsente de leons
sublimes ! Combien de vrits profondes sont crites
sur la surface de cette terre ! Souvenirs des tems
passs, revenez ma pense ! Lieux tmoins de la vie

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de l' homme en tant de divers ges, retracez-moi les
rvolutions de sa fortune ! Dites quels en furent les
mobiles et les ressorts ! Dites quelles sources
il puisa ses succs et ses disgraces ! Dvoilez
lui-mme les causes de ses maux ! Redressez-le par
la vue de ses erreurs ! Enseignez-lui sa propre
sagesse, et que l' exprience des races passes
devienne un tableau d' instruction, et un germe de
bonheur pour les races prsentes et futures !
5 CONDITION DE L'HOMME

Et aprs quelques momens de silence, le gnie reprit
en ces termes :
je te l' ai dit, ami de la vrit ! L' homme reporte
en vain ses malheurs des agens obscurs et
imaginaires ; il recherche en vain ses maux des
causes mystrieuses , trangres : dans l' ordre
gnral de l' univers, sans doute sa condition est
assujtie des inconvniens ; sans doute son
existence est domine par des puissances
suprieures ; mais ces puissances ne sont, ni les
dcrets d' un destin aveugle, ni les caprices d' tres
fantastiques et

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bizarres : ainsi que le monde dont il fait partie,
l' homme est rgi par des lois naturelles ,
rgulires dans leurs cours, consquentes dans
leurs effets, immuables dans leur essence ; et
ces lois, source commune des biens et des maux ,
ne sont point crites au loin dans les astres, ou
caches dans des codes mystrieux : inhrentes la
nature des tres terrestres, identifies leur
existence, en tout tems, en tout lieu elles sont
prsentes l' homme, elles agissent sur ses sens,
elles avertissent son intelligence, et portent
chaque action sa peine et sa rcompense. Que
l' homme connaisse ces lois ! qu' il comprenne la
nature des tres qui l' environnent, et sa propre
nature , et il connatra les moteurs de sa
destine ; il saura quelles sont les causes de ses
maux, et quels peuvent en tre les remdes.
Quand la puissance secrte qui anime l' univers ,
forma le globe que l' homme habite, elle imprima
aux tres qui le composent des proprits
essentielles qui devinrent la rgle de leurs
mouvemens individuels, le lien de leurs
rapports rciproques, la cause de l' harmonie de
l' ensemble ; par l, elle tablit un ordre rgulier
de causes et d' effets, de principes et de
consquences, lequel, sous une apparence de
hasard , gouverne l' univers et

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maintient l' quilibre du monde : ainsi, elle
attribua au feu le mouvement et l' activit ;
l' air, l' lasticit ; la pesanteur et la densit la
matire ; elle fit l' air plus lger que l' eau, le
mtal plus lourd que la terre, le bois moins tenace
que l' acier ; elle ordonna la flamme de monter,
la pierre de descendre, la plante de vgter ;
l' homme, voulant l' exposer au choc de tant
d' tres divers, et cependant prserver sa vie
fragile, elle lui donna la facult de sentir . Par
cette facult, toute action nuisible son
existence lui porta une sensation de mal et de
douleur ; et toute action favorable, une
sensation de plaisir et de bien-tre . Par ces
sensations, l' homme, tantt dtourn de ce qui
blesse ses sens, et tantt entran vers ce qui
les flatte, a t ncessit d' aimer et de
conserver sa vie . Ainsi, l' amour de soi, le
desir du bien-tre, l' aversion de la douleur , ont
t les lois essentielles et primordiales
imposes l' homme par la nature mme ; les
lois que la puissance ordonnatrice quelconque a
tablies pour le gouverner ; et qui, semblables
celles du mouvement dans le monde physique ,
sont devenues le principe simple et fcond de
tout ce qui s' est pass dans le monde moral .
Telle est donc la condition de l' homme : d' un
ct, soumis l' action des lmens qui l' environnent,

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il est assujti plusieurs maux invitables ; et si
dans cet arrt la nature s' est montre svre,
d' autre part juste, et mme indulgente, elle a
non-seulement tempr ces maux par des biens
semblables, elle a encore donn l' homme le pouvoir
d' augmenter les uns et d' allger les autres ; elle a
sembl lui dire : " foible ouvrage de mes mains, je ne
te dois rien, et je te donne la vie ; le monde o
je te place ne fut pas fait pour toi, et cependant
je t' en accorde l' usage ; tu le trouveras ml de
biens et de maux : c' est toi de les distinguer ;
c' est toi de guider tes pas dans des sentiers de
fleurs et d' pines. Sois l' arbitre de ton sort ; je
te remets ta destine " . -oui, l' homme est devenu
l' artisan de sa destine ; lui-mme a cr tour tour
les revers ou les succs de sa fortune ; et si, la
vue de tant de douleurs dont il a tourment sa vie,
il a lieu de gmir de sa faiblesse ou de son
imprudence, en considrant de quels principes il
est parti, et quelle hauteur il a su s' lever,
peut-tre a-t-il plus droit encore de prsumer de
sa force, et de s' enorgueillir de son gnie.
6 ETAT ORIGINEL DE L'HOMME


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Dans l' origine , l' homme form nu de corps et
d' esprit , se trouva jet au hasard sur la terre
confuse et sauvage : orphelin dlaiss de la
puissance inconnue qui l' avait produit, il ne
vit point ses cts des tres descendus des
cieux pour l' avertir de besoins qu' il ne
doit qu' ses sens , pour l' instruire de
devoirs qui naissent uniquement de ses
besoins . Semblable aux autres animaux, sans
exprience du pass, sans prvoyance de l' avenir, il
erra au sein des forts, guid seulement et
gouvern par les affections de sa nature : par la
douleur de la faim , il fut conduit aux
alimens, et il pourvut sa subsistance ; par les
intempries de l' air , il desira de couvrir son
corps, et il se fit des vtemens ; par l' attrait
d' un plaisir puissant , il s' approcha d' un tre
semblable lui, et il perptua son espce...
ainsi, les impressions qu' il reut de chaque
objet, veillant ses facults , dvelopprent par
degrs son entendement, et commencrent d' instruire
sa profonde ignorance ; ses besoins suscitrent

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son industrie, ses prils formrent son courage ; il
apprit distinguer les plantes utiles des
nuisibles, combattre les lmens, saisir
une proie, dfendre sa vie ; et il allgea sa
misre.
Ainsi, l' amour de soi, l' aversion de la douleur,
le desir du bien-tre , furent les mobiles
simples et puissans qui retirrent l' homme de
l' tat sauvage et barbare o la nature
l' avait plac ; et lorsque maintenant sa vie est
seme de jouissances, lorsqu' il peut compter chacun
de ses jours par quelques douceurs, il a le droit
de s' applaudir et de se dire : " c' est moi qui
ai produit les biens qui m' environnent ; c' est
moi qui suis l' artisan de mon bonheur ; habitation
sre, vtemens commodes, alimens abondans et sains,
campagnes riantes, coteaux fertiles, empires
peupls, tout est mon ouvrage ; sans moi, cette
terre livre au dsordre ne serait qu' un marais
immonde, qu' une fort sauvage, qu' un dsert
hideux " . Oui, homme crateur , reois mon
hommage ! Tu as mesur l' tendue des cieux, calcul
la masse des astres, saisi l' clair dans les nuages,
dompt la mer et les orages, asservi tous les
lmens. Ah ! Comment tant d' lans sublimes se
sont-ils mlangs de tant d' garemens !
7 PRINCIPES DES SOCIETES


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Cependant, errans dans les bois et aux bords des
fleuves, la poursuite des fauves et des poissons,
les premiers humains, chasseurs et pcheurs,
investis de dangers, assaillis d' ennemis,
tourments par la faim, par les reptiles, par les
btes froces, sentirent leur faiblesse
individuelle ; et, ms d' un besoin commn de
suret , et d' un sentiment rciproque des
mmes maux, ils unirent leurs moyens et leurs
forces ; et quand l' un encourut un pril, plusieurs
l' aidrent et le secoururent ; quand l' un manqua
de subsistance, un autre le partagea de sa proie :
ainsi, les hommes s' associrent pour
assurer leur existence , pour accrotre leurs
facults , pour protger leurs jouissances ;
et l' amour de soi devint le principe de la
socit .
Instruits ensuite par l' preuve rpte d' accidens
divers, par les fatigues d' une vie vagabonde, par
les soucis de disettes frquentes, les hommes
raisonnrent en eux-mmes, et se dirent : " pourquoi
consumer nos jours chercher

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des fruits pars sur un sol avare ? Pourquoi nous
puiser poursuivre des proies qui nous chappent
dans l' onde et les bois ? Que ne rassemblons-nous
sous notre main les animaux qui nous substantent ?
Que n' appliquons-nous nos soins les multiplier et
les dfendre ? Nous nous alimenterons de leurs
produits ; nous nous vtirons de leurs dpouilles, et
nous vivrons exempts des fatigues du jour et des
soucis du lendemain " . Et les hommes, s' aidant l' un et
l' autre, saisirent le chevreau lger, la brebis
timide ; ils captivrent le chameau patient, le
taureau farouche, le cheval imptueux ; et
s' applaudissant de leur industrie, ils s' assirent
dans la joie de leur ame, et commencrent de goter
le repos et l' aisance ; et l' amour de soi, principe
de tout raisonnement , devint le moteur de
tout art et de toute jouissance .
Alors que les hommes purent couler des jours dans de
longs loisirs, et dans la communication de leurs
penses, ils portrent sur la terre, sur les cieux,
et sur leur propre existence des regards de
curiosit et de rflexion ; ils remarqurent le
cours des saisons, l' action des lmens, les
proprits des fruits et des plantes, et ils
appliqurent leur esprit multiplier leurs
jouissances. Et dans quelques contres, ayant

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observ que certaines semences contenaient sous un
petit volume une substance saine, propre se
transporter et se conserver, ils imitrent le
procd de la nature ; ils confirent la terre
le riz, l' orge et le bl, qui fructifirent au gr
de leur esprance ; et ayant trouv le moyen
d' obtenir dans un petit espace , et sans
dplacement, beaucoup de subsistances et de
longues provisions , ils se firent des
demeures sdentaires ; ils construisirent des
maisons, des hameaux, des villes ; formrent des
peuples, des nations ; et l' amour de soi
produisit tous les dveloppemens du gnie et de la
puissance.
Ainsi, par l' unique secours de ses facults,
l' homme su lui-mme s' lever l' tonnante hauteur
de sa fortune prsente. Trop heureux, si,
observateur scrupuleux de la loi imprime son
tre, il en et fidlement rempli l' unique et
vritable objet ! Mais, par une imprudence fatale,
ayant tantt mconnu, tantt transgress sa
limite, il s' est lanc dans un ddale d' erreurs et
d' infortunes ; et l' amour de soi , tantt
drgl , et tantt aveugle , est devenu
un principe fcond de calamits.
8 SOURCE DES MAUX DES SOCIETES


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En effet, peine les hommes purent-ils
dvelopper leurs facults, que, saisis de
l' attrait des objets qui flattent les sens ,
ils se livrrent des desirs effrns. Il ne leur
suffit plus de la mesure des sensations douces
que la nature avait attache leurs vrais
besoins pour les lier leur existence : non
contens des biens que leur offrait la terre, ou que
produisait leur industrie, ils voulurent entasser
les jouissances, et convoitrent celles que
possdaient leurs semblables ; et un homme fort
s' leva contre un homme faible , pour lui ravir
le fruit de ses peines ; et le faible invoqua
un autre faible pour rsister la
violence ; et deux forts se dirent : " pourquoi
fatiguer nos bras produire les jouissances
qui se trouvent dans les mains des faibles ?
unissons-nous , et dpouillons-les ; ils
fatigueront pour nous, et nous jouirons sans peines " .
Et les forts s' tant associs pour l' oppression,
les faibles pour la rsistance , les hommes
se tourmentrent rciproquement ; et il s' tablit
sur la terre

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une discorde gnrale et funeste, dans laquelle
les passions se produisant sous mille formes
nouvelles, n' ont cess de former un enchanement
successif de malheurs.
Ainsi, ce mme amour de soi qui, modr et
prudent , tait un principe de bonheur et de
perfection , devenu aveugle et
dsordonn , se transforma en un poison
corrupteur ; et la cupidit , fille et compagne
de l' ignorance , s' est rendue la cause de tous
les maux qui ont dsol la terre.
Oui, l' ignorance et la cupidit ! Voil la double
source de tous les tourmens de la vie de l' homme !
C' est par elles que, se faisant de fausses ides de
bonheur, il a mconnu ou enfreint les lois de
la nature dans les rapports de lui-mme aux
objets extrieurs, et que, nuisant son existence,
il a viol la morale individuelle : c' est par
elles que fermant son coeur la compassion , et
son esprit l' quit, il a vex, afflig son
semblable, et viol la morale sociale. Par
l' ignorance et la cupidit , l' homme s' est
arm contre l' homme, la famille contre la famille,
la tribu contre la tribu, et la terre est devenue
un thtre sanglant de discorde et de brigandage :
par l' ignorance et la cupidit , une guerre
secrte, fermentant au sein de chaque tat, a
divis le citoyen du citoyen ; et une mme

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socit s' est partage en oppresseurs et en
opprims, en matres et en esclaves : par elles,
tantt insolens et audacieux, les chefs d' une nation
ont tir ses fers de son propre sein, et l' avidit
mercenaire a fond le despotisme politique ; tantt
hypocrites et russ, ils ont fait descendre du
ciel des pouvoirs menteurs, un joug sacrilge ; et
la cupidit crdule a fond le despotisme religieux :
par elles enfin se sont dnatures les ides du
bien et du mal , du juste et de
l' injuste , du vice et de la vertu ; et
les nations se sont gares dans un labyrinthe
d' erreurs et de calamits... la cupidit de
l' homme et son ignorance ! ... voil les
gnies malfaisans qui ont perdu la terre ! Voil
les dcrets du sort qui ont renvers les
empires ! Voil les anathmes clestes qui ont
frapp ces murs jadis glorieux, et converti la
splendeur d' une ville populeuse, en une solitude
de deuil et de ruines ! ... mais puisque ce fut du
sein de l' homme que sortirent tous les maux qui
l' ont dchir, ce fut aussi l qu' il en dut trouver
les remdes, et c' est l qu' il faut les chercher.
9 ORIGINE DES GOUVERNEMENS


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En effet, il arriva bientt que les hommes,
fatigus des maux qu' ils se causaient
rciproquement, soupirrent aprs la paix ; et,
rflchissant sur leurs infortunes et leurs causes,
ils se dirent : " nous nous nuisons mutuellement
par nos passions ; et pour vouloir chacun tout
envahir, il rsulte que nul ne possde ; ce que
l' un ravit aujourd' hui, on le lui enlve demain, et
notre cupidit retombe sur nous-mmes.
tablissons-nous des arbitres qui jugent nos
prtentions, et pacifient nos discordes. Quand le
fort s' levera contre le faible, l' arbitre le
rprimera, et il disposera de nos bras pour contenir
la violence ; et la vie et les proprits de chacun
de nous seront sous la garantie et la protection
communes, et nous jouirons tous des biens de la
nature " .
Et il se forma au sein des socits des
conventions , tantt expresses et tantt
tacites , qui devinrent la rgle des
actions des particuliers, la mesure de
leurs droits , la loi de leurs rapports
rciproques ; et quelques hommes furent

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prposs pour les faire observer, et le peuple
leur confia la balance pour peser les
droits , et l' pe pour punir les
transgressions .
Alors s' tablit entre les individus un heureux
quilibre de forces et d' action, qui fit la
suret commune. Le nom de l' quit et de la
justice fut reconnu et rvr sur la terre ;
chaque homme pouvant jouir en paix des fruits de
son travail, se livra tout entier aux mouvemens de
son ame ; et l' activit, suscite et entretenue
par la ralit ou par l' espoir des jouissances, fit
clore toutes les richesses de l' art et de la
nature ; les champs se couvrirent de moissons, les
vallons de troupeaux, les coteaux de fruits, la
mer de vaisseaux, et l' homme fut heureux et puissant
sur la terre.
Ainsi le dsordre que son imprudence avait
produit, sa propre sagesse le rpara ; et cette
sagesse en lui fut encore l' effet des lois de la
nature dans l' organisation de son tre. Ce fut
pour assurer ses jouissances, qu' il respecta celles
d' autrui ; et la cupidit trouva son
correctif dans l' amour clair de soi-mme .
Ainsi l' amour de soi , mobile ternel de tout
individu, est devenu la base ncessaire de toute
association ; et c' est de l' observation de cette
loi naturelle qu' a dpendu le sort de toute
nation. Les lois factices et
conventionnelles

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ont-elles tendu vers son but et rempli ses
indications ? Chaque homme, m d' un instinct
puissant, a dploy toutes les facults de son
tre ; et de la multitude des flicits
particulires s' est compose la flicit
publique . Ces lois , au contraire, ont-elles
gn l' essor de l' homme vers son bonheur ? Son
coeur priv de ses vrais mobiles a langui dans
l' inaction, et l' accablement des individus a
fait la faiblesse publique .
Or, comme l' amour de soi , imptueux et
imprvoyant, porte sans cesse l' homme contre son
semblable, et tend par consquent dissoudre
la socit , l' art des lois et la vertu de
leurs agens ont t de temprer le
conflit des cupidits , de maintenir
l' quilibre entre les forces, d' assurer chacun son
bien-tre , afin que, dans le choc de socit
socit, tous les membres portassent un mme
intrt la conservation et la dfense de la
chose publique .
La splendeur et la prosprit des empires ont donc
eu l' intrieur, pour cause efficace,
l' quit des gouvernemens et des lois ; et leur
puissance respective a eu l' extrieur, pour
mesure, le nombre des intresss, et le degr
d' intrt la chose publique.
D' autre part, la multiplication des hommes,

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en compliquant leurs rapports, ayant rendu la
dmarcation de leurs droits difficile ; le jeu
perptuel des passions ayant suscit des incidens
non prvus ; les conventions ayant t vicieuses,
insuffisantes ou nulles ; enfin, les auteurs des
lois en ayant tantt mconnu et tantt
dissimul le but ; et leurs ministres, au lieu de
contenir la cupidit d' autrui, s' tant livrs la
leur propre ; toutes ces causes ont jet dans
les socits le trouble et le dsordre ; et le vice
des lois et l' injustice des gouvernemens,
drivs de la cupidit et de l' ignorance ,
sont devenus les mobiles des malheurs des peuples
et de la subversion des tats.
10 CAUSES PROSPERI ANCIENS ETATS

Et telles, homme qui demandes la sagesse,
telles ont t les causes des rvolutions de ces
anciens tats dont tu contemples les ruines ! Sur
quelque lieu que s' arrte ma vue, quelque tems que
se porte ma pense, par tout s' offrent mon esprit
les mmes principes d' accroissement ou de
destruction, d' lvation

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ou de dcadence. Par tout, si un peuple est
puissant, si un empire prospre, c' est que les
lois de convention y sont conformes aux
lois de la nature ; c' est que le
gouvernement y procure aux hommes l' usage
respectivement libre de leurs facults, la
suret gale de leurs personnes et de leurs
proprits . Si, au contraire, un empire tombe
en ruines ou se dissout, c' est que les lois
sont vicieuses ou imparfaites, ou que le gouvernement
corrompu les enfreint. Et si les lois et les
gouvernemens, d' abord sages et justes, ensuite se
dpravent, c' est que l' alternative du bien et du mal
tient la nature du coeur de l' homme, la
succession de ses penchans, au progrs de ses
connoissances, la combinaison des circonstances
et des vnemens, comme le prouve l' histoire de
l' espce.
Dans l' enfance des nations, quand leshommes
vivaient encore dans les forts, soumis tous aux
mmes besoins, dous tous des mmes facults, ils
taient tous presque gaux en forces ; et cette
galit fut une circonstance fconde en avantages
dans la composition des socits : par elle, chaque
individu se trouvant indpendant de tout autre, nul
ne fut l' esclave d' autrui, nul n' avait l' ide d' tre
matre. L' homme novice ne connaissait ni servitude
ni tyrannie ;

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muni de moyens suffisans son tre, il n' imaginait
pas d' en emprunter d' trangers. Ne devant rien,
n' exigeant rien, il jugeait des droits d' autrui
par les siens, et il se faisait des ides exactes de
justice : ignorant d' ailleurs l' art des jouissances,
il ne savait produire que le ncessaire ; et faute de
superflu, la cupidit restait assoupie : que si elle
osait s' veiller, l' homme attaqu dans ses vrais
besoins, lui rsistait avec nergie, et la seule
opinion de cette rsistance entretenait un
heureux quilibre.
Ainsi, l' galit originelle , dfaut de
convention , maintenait la libert des
personnes, la suret des proprits, et
produisait les bonnes moeurs et l' ordre. Chacun
travaillait par soi et pour soi ; et le coeur de
l' homme occup, n' errait point en desirs
coupables : l' homme avait peu de jouissances,
mais ses besoins taient satisfaits ; et comme la
nature indulgente les fit moins tendus que ses
forces, le travail de ses mains produisit bientt
l' abondance ; l' abondance, la population : les arts se
dvelopprent, les cultures s' tendirent, et la
terre, couverte de nombreux habitans, se partagea
en divers domaines.
Alors que les rapports des hommes se furent
compliqus, l' ordre intrieur des socits devint
plus difficile maintenir. Le tems et l' industrie

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ayant fait natre les richesses, la cupidit devint
plus active ; et parce que l' galit, facile entre
les individus, ne put subsister entre les familles,
l' quilibre naturel fut rompu : il fallut y
suppler par un quilibre factice ; il fallut
prposer des chefs, tablir des lois, et, dans
l' inexprience primitive, il dut arriver
qu' occasionnes par la cupidit, elles en prirent
le caractre ; mais diverses circonstances
concoururent temprer le dsordre, et faire aux
gouvernemens une ncessit d' tre justes.
En effet, les tats, d' abord faibles, ayant
redouter des ennemis extrieurs, il devint important
aux chefs de ne pas opprimer les sujets : en
diminuant l' intrt des citoyens leur
gouvernement, ils eussent diminu leurs
moyens de rsistance ; ils eussent facilit
les invasions trangres, et, pour des jouissances
superflues, compromis leur propre existence.
l' intrieur, le caractre des peuples repoussait
la tyrannie. Les hommes avaient contract de trop
longues habitudes d' indpendance ; ils avaient trop
peu de besoins, et un sentiment trop prsent de leurs
propres forces.
Les tats tant resserrs, il tait difficile de
diviser les citoyens pour les opprimer les uns
par les autres : ils se communiquaient trop
aisment, et leurs intrts taient trop clairs

p57

et trop simples. D' ailleurs, tout homme tant
propritaire et cultivateur, nul n' avait besoin
de se vendre, et le despote n' et point trouv
de mercenaires.
Si donc il s' levait des dissentions, c' tait
de familles familles, de faction faction, et
les intrts taient toujours communs un grand
nombre ; les troubles en taient sans doute plus
vifs ; mais la crainte des trangers appaisait les
discordes : si l' oppression d' un parti s' tablissait,
la terre tant ouverte, et les hommes, encore
simples, rencontrant par tout les mmes avantages, le
parti accabl migrait, et portait ailleurs son
indpendance.
Les anciens tats jouissaient donc en eux-mmes
de moyens nombreux de prosprit et de puissance : de
ce que chaque homme trouvait son bien-tre dans la
constitution de son pays, il prenait un vif intrt
sa conservation ; si un tranger l' attaquait,
ayant dfendre son champ, sa maison, il portait aux
combats la passion d' une cause personnelle, et le
dvouement pour soi-mme occasionnait le
dvouement pour la patrie.
De ce que toute action utile au public attirait son
estime et sa reconnaissance, chacun s' empressait
d' tre utile, et l' amour-propre multipliait les
talens et les vertus civiles.

p58

De ce que tout citoyen contribuait galement de ses
biens et de sa personne, les armes et les fonds
taient inpuisables, et les nations dployaient des
masses imposantes de forces.
De ce que la terre tait libre, et sa possession
sre et facile, chacun tait propritaire ; et
la division des proprits conservait les moeurs
en rendant le luxe impossible.
De ce que chacun cultivait pour lui-mme, la
culture tait plus active, les denres plus
abondantes, et la richesse particulire faisait
l' opulence publique.
De ce que l' abondance des denres rendait la
subsistance facile, la population fut rapide et
nombreuse, et les tats atteignirent en peu de
tems le terme de leur plnitude.
De ce qu' il y eut plus de production que de
consommation, le besoin du commerce naquit, et il se
fit de peuple peuple des changes qui
augmentrent leur activit et leurs jouissances
rciproques.
Enfin, de ce que certains lieux, certaines
poques, runirent l' avantage d' tre bien
gouverns celui d' tre placs sur la route de la
plus active circulation, ils devinrent des
entrepts florissans de commerce, et des siges
puissans de domination. Et sur les rives du Nil et

p59

de la Mditerrane, du Tigre et de l' Euphrate,
les richesses de l' Inde et de l' Europe, entasses,
levrent successivement la splendeur de cent
mtropoles.
Et les peuples, devenus riches, appliqurent le
superflu de leurs moyens des travaux d' utilit
commune et publique ; et ce fut l, dans chaque
tat, l' poque de ces ouvrages dont la magnificence
tonne l' esprit ; de ces puits de Tyr, de ces
digues de l' Euphrate, de ces

p61

conduits souterrains de la Mdie, de ces
forteresses du dsert, de ces aqueducs de Palmyre,
de ces temples, de ces portiques... et ces travaux
purent tre immenses sans accabler les nations,
parce qu' ils furent le produit d' un concours gal et
commun des forces d' individus passionns et libres.
Ainsi, les anciens tats prosprrent, parce
que les institutions sociales y furent conformes
aux vritables lois de la nature , et parce que
les hommes y jouissant de la libert et de la
suret de leurs personnes et de leurs
proprits , purent dployer toute l' tendue de
leurs facults, toute l' energie de l' amour de
soi-mme.
11 CAUSES DES REVOL RUINE ANC ET

Cependant la cupidit avait suscit entre les
hommes une lutte constante et universelle qui,
portant sans cesse les individus et les socits
des invasions rciproques, occasionna

p62

des rvolutions successives, et une agitation
renaissante.
Et d' abord, dans l' tat sauvage et barbare des
premiers humains, cette cupidit audacieuse et
froce enseigna la rapine, la violence, le meurtre ;
et long-tems les progrs de la civilisation en
furent ralentis.
Lorsqu' ensuite les socits commencrent de se
former, l' effet des mauvaises habitudes passant
dans les lois et les gouvernemens, il en corrompit
les institutions et le but ; et il s' tablit des
droits arbitraires et factices, qui dpravrent
les ides de justice et la moralit des peuples.
Ainsi, parce qu' un homme fut plus fort qu' un
autre, cette ingalit, accident de la nature, fut
prise pour sa loi ; et parce que le fort

p63

put ravir au faible la vie, et qu' il la lui
conserva, il s' arrogea sur sa personne un droit de
proprit abusive, et l' esclavage des
individus prpara l' esclavage des nations.
Parce que le chef de famille put exercer une
autorit absolue dans sa maison, il ne prit pour
rgle de sa conduite que ses gots et ses
affections : il donna ou ta ses biens sans galit,
sans justice, et le despotisme paternel jeta
les fondemens du despotisme politique.

p64

Et dans les socits formes sur ces bases, le tems
et le travail ayant dvelopp les richesses, la
cupidit, gne par les lois, devint plus
artificieuse sans tre moins active. Sous des
apparences d' union et de paix civile, elle
fomenta, au sein de chaque tat, une guerre
intestine, dans laquelle les citoyens, diviss en
corps opposs d' ordres, de classes, de familles,
tendirent ternellement s' approprier, sous le nom de

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pouvoir suprme , la facult de tout dpouiller
et de tout asservir, au gr de leurs passions :
et c' est cet esprit d' invasion qui, dguis sous
toutes les formes, mais toujours le mme dans
son but et dans ses mobiles, n' a cess de
tourmenter les nations.
Tantt s' opposant au pacte social, ou rompant celui
qui dj existait, il livra les habitans d' un pays
au choc tumultueux de toutes leurs discordes ; et
les tats dissous furent, sous le nom
d' anarchie , tourments par les passions de
tous leurs membres.
Tantt un peuple jaloux de sa libert, ayant
prpos des agens pour administrer, ces agens
s' approprirent les pouvoirs dont ils n' taient
que les gardiens : ils employrent les fonds
publics corrompre les lections, s' attacher des
partisans, diviser le peuple en lui-mme. Par
ces moyens, de temporaires qu' ils taient, ils
se rendirent perptuels ; puis d' lectifs,
hrditaires ; et l' tat agit par les brigues des
ambitieux, par les largesses des riches factieux, par
la vnalit des pauvres oiseux, par l' empirisme
des orateurs, par l' audace des hommes pervers
par la faiblesse des hommes vertueux, fut
travaill de tous les inconvniens de la
dmocratie .
Dans un pays, les chefs gaux en forces, se
redoutant mutuellement, firent des pactes impies,

p66

des associations sclrates ; et se partageant les
pouvoirs, les rangs, les honneurs, ils
s' attriburent des privilges, des immunits ;
s' rigrent en corps spars, en classes distinctes ;
s' asservirent en commun le peuple ; et, sous le
nom d' aristocratie , l' tat fut tourment par les
passions des grands et des riches.
Dans un autre pays, tendant au mme but par
d' autres moyens, des imposteurs sacrs abusrent
de la crdulit des hommes ignorans. Dans l' ombre
des temples, et derrire les voiles des autels, ils
firent agir et parler les dieux, rendirent des
oracles, montrrent des prodiges, ordonnrent des
sacrifices , imposrent des offrandes ,
prescrivirent des fondations ; et, sous le nom
de thocratie et de religion , les tats
furent tourments par les passions des prtres.
Quelquefois, las de ses dsordres ou de ses
tyrans, une nation, pour diminuer les sources de ses
maux, se donna un seul matre ; et alors, si elle
limita les pouvoirs du prince, il n' eut d' autre
desir que de les tendre ; et si elle les laissa
indfinis, il abusa du dpt qui lui tait confi ;
et, sous le nom de monarchie , les tats furent
tourments par les passions des rois et des
princes .
Alors des factieux profitant du mcontentement des
esprits, flattrent le peuple de l' espoir

p67

d' un meilleur matre ; ils rpandirent les dons,
les promesses ; renversrent le despote pour s' y
substituer ; et leurs disputes pour la succession
ou pour le partage, tourmentrent les tats des
dsordres et des dvastations des guerres civiles .
Enfin, parmi ces rivaux, un individu plus habile
ou plus heureux, prenant l' ascendant, concentra
en lui toute la puissance : par un phnomne
bizarre, un seul homme matrisa des millions de ses
semblables contre leur gr ou sans leur aveu, et
l' art de la tyrannie naquit encore de la
cupidit . En effet, observant l' esprit
d' gosme qui sans cesse divise tous les hommes,
l' ambitieux le fomenta adroitemen : il flatta la
vanit de l' un, aiguisa la jalousie de l' autre,
caressa l' avarice de celui-ci, enflamma le
ressentiment de celui-l, irrita les passions de
tous ; opposant les intrts ou les prjugs, il
sema les divisions et les haines, promit au pauvre
la dpouille du riche, au riche l' asservissement
du pauvre, menaa un homme par un homme, une classe
par une classe ; et isolant tous les citoyens par
la dfiance, il fit sa force de leur faiblesse, et
leur imposa un joug d' opinion , dont ils se
serrrent mutuellement les noeuds. Par l' arme, il
s' empara des contributions ; par les contributions,
il disposa de l' arme ; par le

p68

jeu correspondant des richesses et des places, il
enchana tout un peuple d' un lien insoluble, et
les tats tombrent dans la consomption lente du
despotisme .
Ainsi, un mme mobile, variant son action sous
toutes les formes, attaqua sans cesse la
consistance des tats, et un cercle ternel de
vicissitudes naquit d' un cercle ternel de passions.
Et cet esprit constant d' gosme et d' usurpation
engendra deux effets principaux galement funestes :
l' un, que divisant sans cesse les socits dans
toutes leurs fractions, il en opra la faiblesse, et
en facilita la dissolution ; l' autre, que
tendant toujours concentrer le pouvoir en une
seule main, il occasionna un engloutissement
successif de socits et d' tats, fatal leur
paix et leur existence communes.

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En effet, de mme que dans un tat, un parti
avait absorb la nation, puis une famille le parti,
et un individu la famille ; de mme il s' tablit
d' tat tat un mouvemen d' absorption, qui
dploya en grand, dans l' ordre politique , tous
les maux particuliers de l' ordre civil . Et une
cit ayant subjugu une cit, elle se
l' asservit, et en composa une province ; et deux
provinces s' tant englouties, il s' en forma un
royaume : enfin, deux royaumes s' tant conquis,
l' on vit natre des empires d' une tendue
gigantesque ; et dans cette agglomration, loin
que la force interne des tats s' accrt en raison de
leur masse, il arriva, au contraire, qu' elle fut
diminue ; et loin que la condition des peuples
ft rendue plus heureuse, elle devint de jour en
jour plus fcheuse et plus misrable, par des
raisons sans cesse drives de la nature des
choses...
par la raison, qu' mesure que les tats
acquirent plus d' tendue, leur administration
devenant plus pineuse et plus complique, il
fallut, pour remuer ces masses, donner plus

p70

d' activit au pouvoir, et il n' y eut plus de
proportion entre les devoirs des souverains et
leurs facults :
par la raison, que les despotes, sentant leur
faiblesse, redoutrent tout ce qui dveloppait
la force des nations, et qu' ils firent leur tude
de l' attnuer :
par la raison, que les nations, divises par des
prjugs d' ignorance et des haines froces,
secondrent la perversit des gouvernemens ;
et que se servant rciproquement de satellites,
elles aggravrent leur esclavage :
par la raison, que la balance s' tant rompue
entre les tats, les plus forts accablrent plus
facilement les faibles :
enfin, par la raison, qu' mesure que les tats
se concentrrent, les peuples dpouills de leurs
lois, de leurs usages et des gouvernemens qui
leur taient propres, perdirent l' esprit de
personnalit qui causait leur nergie.
Et les despotes, considrant les empires comme des
domaines, et les peuples comme des proprits, se
livrrent aux dprdations et aux drglemens de
l' autorit la plus arbitraire.
Et toutes les forces et les richesses des nations
furent dtournes des dpenses particulires,
des fantaisies personnelles ; et les rois, dans
les ennuis de leur satit, se livrrent tous les

p71

gots factices et dpravs ; il leur fallut des
jardins suspendus sur des votes, des fleuves levs
sur des montagnes : ils changrent des campagnes
fertiles en parcs pour des fauves, creusrent des
lacs dans les terrains secs, levrent des rochers
dans des lacs, firent construire des palais de
marbre et de porphyre, voulurent des ameublemens
d' or et de diamans : et des

p72

millions de bras furent employs des travaux
striles : et le luxe des princes imit par leurs
parasites, et transmis de grade en grade jusqu' aux
derniers rangs, devint une source gnrale de
corruption et d' appauvrissement.
Et, dans la soif insatiable des jouissances, les
tributs ordinaires ne suffisant plus, ils furent
augments ; et le cultivateur voyant accrotre sa
peine sans indemnit, perdit le courage ; et le
commerant se voyant dpouill, se dgota de
son industrie ; et la multitude, condamne
demeurer pauvre, restreignit son travail au seul
ncessaire, et toute activit productive fut
anantie.
La surcharge rendant la possession des terres
onreuse, l' humble propritaire abandonna son
champ, ou le vendit l' homme puissant ; et les
fortunes se concentrrent en un moindre nombre de
mains. Et toutes les lois et les institutions
favorisant cette accumulation, les nations se
partagrent entre un groupe d' oisifs opulens
et une multitude pauvre de mercenaires. Le
peuple indigent s' avilit ; les grands rassasis se
dpravrent ; et le nombre des intresss la
conservation de l' tat, dcroissant, sa force et son
existence devinrent d' autant plus prcaires.
D' autre part, nul objet n' tant offert
l' mulation, nul encouragement l' instruction, les

p73

esprits tombrent dans une ignorance profonde.
Et l' administration tant secrte et
mystrieuse , il n' exista aucun moyen de rforme
ni d' amlioration ; les chefs ne rgissant que par la
violence et la fraude, les peuples ne virent plus
en eux qu' une faction d' ennemis publics, et
il n' y eut plus aucune harmonie entre les
gouverns et les gouvernans.
Et tous ces vices ayant nerv les tats de
l' Asie opulente, il arriva que les peuples
vagabonds et pauvres des dserts et des monts
adjacens, convoitrent les jouissances des
plaines fertiles ; et, par une cupidit commune,
ayant attaqu les empires polics , ils
renversrent les trnes des despotes ; et ces
rvolutions furent rapides et faciles, parce que la
politique des tyrans avait amolli les sujets, ras
les forteresses, dtruit les guerriers ; et parce
que les sujets accabls restaient sans intrt
personnel, et les soldats mercenaires, sans courage.
Et des hordes barbares ayant rduit des nations
entires l' tat d' esclavage, il arriva que
les empires forms d' un peuple conqurant et d' un
peuple conquis, runirent en leur sein deux classes
essentiellement opposes et ennemies. Tous les
principes de la socit furent dissous : il n' y eut
plus ni intrt commun , ni esprit public ; et
il s' tablit une distinction de castes

p74

et de races , qui rduisit en systme rgulier le
maintien du dsordre ; et selon que l' on naquit
d' un certain sang, l' on naquit serf ou tyran,
meuble ou propritaire .
Et les oppresseurs tant moins nombreux que les
opprims, il fallut, pour soutenir ce faux quilibre,
perfectionner la science de l' oppression .
L' art de gouverner ne fut plus que celui
d' assujtir au plus petit nombre le plus grand.
Pour obtenir une obissance si contraire
l' instinct, il fallut tablir des peines plus
svres ; et la cruaut des lois rendit les moeurs
atroces. Et la distinction des personnes
tablissant dans l' tat deux codes, deux justices,
deux droits, le peuple, plac entre le penchant de
son coeur et le serment de sa bouche, eut deux
consciences contradictoires ; et les ides du juste
et de l' injuste n' eurent plus de base dans so
entendement.
Sous un tel rgime, les peuples tombrent dans le
dsespoir et l' accablement. Et les accidens de la
nature s' tant joints aux maux qui les
assaillaient, perdus de tant de calamits, ils en
reportrent les causes des puissances suprieures
et caches ; et parce qu' ils avaient des tyrans sur
la terre, ils en supposrent dans les cieux ; et la
superstition aggrava les malheurs des nations.

p75

Et il naquit des doctrines funestes, des
systmes de religion atrabilaires e
misanthropiques, qui peignirent les dieux mchans
et envieux comme les despotes. Et pour les
appaiser, l' homme leur offrit le sacrifice de toutes
ses jouissances : il s' environna de privations ,
et renversa les lois de la nature. Prenant ses
plaisirs pour des crimes , ses souffrances
pour des expiations , il voulut aimer la
douleur, abjurer l' amour de soi-mme ; il
perscuta ses sens, dtesta sa vie ; et une
morale abngative et anti-sociale plongea
les nations dans l' inertie de la mort.
Mais parce que la nature prvoyante avait dou le
coeur de l' homme d' un espoir inpuisable, voyant
le bonheur tromper ses desirs sur cette terre, il
le poursuivit dans un autre monde : par une
douce illusion, il se fit une autre patrie , un
asyle , o, loin des tyrans, il reprit les droits
de son tre ; et de l rsulta un nouveau dsordre :
pris d' un monde imaginaire , l' homme mprisa
celui de la nature : pour des esprances
chimriques, il ngligea la ralit . Sa vie ne
fut plus ses yeux qu' un voyage fatigant , qu' un
songe pnible ; son corps, qu' une prison ,
obstacle sa flicit ; et la terre, un lieu
d' exil et de plerinage , qu' il ne daigna
plus cultiver. Alors une oisivet

p76

sacre s' tablit dans le monde politique ; les
campagnes se dsertrent, les friches se
multiplirent, les empires se dpeuplrent, les
monumens furent ngligs ; et de toutes parts
l' ignorance, la superstition, le fanatisme joignant
leurs effets, multiplirent les dvastations et les
ruines.
Ainsi agits par leurs propres passions, les hommes
en masses ou en individus, toujours avides et
imprvoyans, passant de l' esclavage la tyrannie,
de l' orgueil l' avilissement, de la prsomption
au dcouragement, ont eux-mmes t les ternels
instrumens de leurs infortunes.
Et voil par quels mobiles simples et naturels
fut rgi le sort des anciens tats ; voil par quelle
srie de causes et d' effets lis et consquens, ils
s' levrent ou s' abaissrent selon que les lois
physiques du coeur humain y furent obseres
ou enfreintes ; et dans le cours successif de leurs
vicissitudes, cent peuples divers, cent empires
tour tour abaisss, puissans, conquis, renverss,
en ont rpt pour la terre les instructives
leons... et ces leons aujourd' hui demeurent
perdues pour les gnrations qui ont succd ! Les
dsordres des tems passs ont reparu chez les races
prsentes ! Les chefs des nations ont continu de
marcher dans des voies de mensonge et de tyrannie !
Les peuples de s' garer

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dans les tnbres des superstitions et de
l' ignorance.
Eh bien ! Ajouta le gnie en se recueillant,
puisque l' exprience des races passes reste
ensevelie pour les races vivantes, puisque les fautes
des aeux n' ont pas encore instruit leurs
descendans, les exemples anciens vont reparatre :
la terre va voir se renouveler les scnes imposantes
des tems oublis. De nouvelles rvolutions vont
agiter les peuples et les empires. Des trnes
puissans vont tre de nouveau renverss, et des
catastrophes terribles rappelleront aux hommes
que ce n' est point en vain qu' ils enfreignent les
lois de la nature et les prceptes de la sagesse et
de la vrit.
12 LEONS DES TEMS PASSES

Ainsi parla le gnie : frapp de la justesse et de
la cohrence de tout son discours ; assailli
d' une foule d' ides, qui, en choquant mes
habitudes, captivaient cependant ma raison, je
demeurai absorb dans un profond silence... mais
tandis que, d' un air triste et rveur, je

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tenais les yeux fixs sur l' Asie, soudain, du
ct du nord, aux rives de la mer Noire , et
dans les champs de la Krime , des tourbillons
de fume et de flammes attirrent mon attention : ils
semblaient s' lever la fois de toutes les parties
de la presqu' le : puis, ayant pass par l' isthme
dans le continent, ils coururent comme chasss d' un
vent d' ouest, le long du lac fangeux d' Azof , et
furent se perdre dans les plaines herbageuses du
Kouban ; et considrant de plus prs la marche
de ces tourbillons, je m' aperus qu' ils taient
prcds ou suivis de pelotons d' tres mouvans, qui,
tels que des fourmis ou des sauterelles troubles
par le pied d' un passant, s' agitaient avec vivacit :
quelquefois ces pelotons semblaient marcher les uns
vers les autres, et se heurter ; puis, aprs le
choc, il en restait plusieurs sans mouvement... et
tandis qu' inquiet de tout ce spectacle, je
m' efforais de distinguer les objets : -vois-tu, me
dit le gnie, ces feux qui courent sur la terre,
et comprends-tu leurs effets et leurs causes ?
- gnie, rpondis-je, je vois des colonnes de
flammes et de fume, et comme des insectes qui les
accompagnent ; mais quand dj je saisis peine les
masses des villes et des monumens, comment
pourrais-je discerner de si petites cratures ?
Seulement on dirait que ces insectes

p79

simulent des combats, car ils vont, viennent, se
choquent, se poursuivent. -ils ne les simulent pas,
dit l gnie, ils les ralisent. -et quels sont,
repris-je, ces animalcules insenss qui se
dtruisent ? Ne priront-ils pas assez tt, eux qui
ne vivent qu' un jour ? ... alors le gnie me touchant
encore une fois la vue et l' oue : vois , me
dit-il, et entends . -aussitt, dirigeant mes
yeux sur les mmes objets : ah ! Malheureux,
m' criai-je saisi de douleur, ces colonnes de feux !
Ces insectes ! gnie ! Ce sont les hommes, ce sont
les ravages de la guerre ! ... ils partent des
villes et des hameaux, ces torrens de flammes ! J e
vois les cavaliers qui les allument, et qui, le
sabre la main, se rpandent dans les campagnes ;
devant eux fuient des troupes perdues d' enfans, de
femmes, de vieillards : j' aperois d' autres
cavaliers qui, la lance sur l' paule, les
accompagnent et les guident. J e reconnais mme
leurs chevaux en lesse, leurs kalpaks , leur
touffe de cheveux, que ce sont des tartares ; et
sans

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doute ceux qui les poursuivent, coiffs du
chapeau triangulaire et vtus d' uniformes verts,
sont des moscovites ... ah ! J e le comprends,
la guerre vient de se rallumer entre l' empire des
tsars et celui des sultans . " non, pas
encore, rpliqua le gnie. Ce n' est qu' un
prliminaire. Ces tartares ont t et seraient encore
des voisins incommodes ; on s' en dbarrasse : leur
pays est d' une grande convenance ; on s' en
arrondit ; et, pour prlude d' une autre rvolution,
le trne des Gurais est dtruit " .
Et en effet, je vis les tendards russes flotter
sur la Krime ; et leur pavillon se dploya
bientt sur l' Euxin .
Cependant, aux cris des tartares fugitifs,
l' empire des musulmans s' mut. " on chasse nos
frres, s' crirent les enfans de Mahomet : on
outrage le peuple du prophte ! Des infidles
occupent une terre consacre, et

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profanent les temples de l' islamisme. Armons-nous ;
courons aux combats pour venger la gloire de Dieu
et notre propre cause " .
Et un mouvement gnral de guerre s' tablit
dans les deux empires. De toutes parts on assembla
des hommes arms, des provisions, des munitions ;
et tout l' appareil meurtrier des combats fut
dploy ; et chez les deux nations, les temples
assigs d' un peuple immense, m' offrirent un
spectacle qui fixa mon attention. D' un ct, les
musulmans assembls devant leurs mosques, se
lavaient les mains, les pieds, se taillaient les
ongles, se peignaient la barbe ; puis tendant par
terre des tapis, et se tournant vers le midi, les
bras tantt ouverts et tantt croiss, ils
faisaient des gnuflexions et des prostrations,
et dans le souvenir des revers essuys pendant
leur dernire guerre, ils s' criaient : " Dieu
clment, Dieu misricordieux, as-tu donc
abandonn ton peuple fidle ? Toi qui as promis
au prophte l' empire des nations et signal

p82

la religion par tant de triomphes, comment
livres-tu les vrais croyans aux armes des
infidles " ? Et les imans et les santons
disaient au peuple : " c' est le chtiment de vos
pchs. Vous mangez du porc, vous buvez du vin ;
vous touchez les choses immondes : Dieu vous a
punis. Faites pnitence, purifiez-vous ; dites la
profession de foi ; jenez de l' aurore au
coucher ; donnez la dme de vos biens aux mosques ;
allez la Mekke ; et Dieu vous rendra la
victoire " . Et le peuple reprenant courage, jetait de
grands cris : il n' y a qu' un Dieu, dit-il, saisi
de fureur, et Mahomet est son prophte : anathme
quiconque ne croit pas ! ...
" Dieu de bont, accorde-nous d' exterminer ces
chrtiens : cest pour ta gloire que nous
combattons, et notre mort est un martyre pour ton
nom " . -et alors, offrant des victimes, ils se
prparrent aux combats.
D' autre part, les russes, genoux, s' crioient :
" rendons graces Dieu, et clbrons sa puissance ;
il a fortifi notre bras pour humilier ses ennemis.
Dieu bienfaisant , exauce nos prires : pour te
plaire, nous

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passerons trois jours sans manger ni viande ni
oeufs. Accorde-nous d' exterminer ces mahomtans
impies, et de renverser leur empire ; nous te
donnerons la dme des dpouilles, et nous
t' lverons de nouveaux temples " . Et les prtres
remplirent les glises d' un nuage de fume, et dirent
au peuple : " nous prions pour vous ; et Dieu
agre notre encens et bnit vos armes. Continuez de
jener et de combattre ; dites-nous vos fautes
secrtes ; donnez vos biens l' glise : nous
vous absoudrons de vos pchs, et vous mourrez en
tat de grace " . Et ils jetaient de l' eau sur le
peuple, lui distribuaient de petits os de morts pour
servir d' amulettes et de talismans ; et le peuple ne
respirait que gerre et combats.
Frapp de ce tableau contrastant des mmes passions,
et m' affligeant de leurs suites funestes, je
mditais sur la difficult qu' il y avait pour
le juge commun d' accorder des demandes si contraires,
lorsque le gnie, saisi d' un mouvement de colre,
s' cria avec vhmence :
" quels accens de dmence frappent mon oreille ? Quel
dlire aveugle et pervers trouble l' esprit des
nations ? Prires sacrilges, retombez sur la terre !
Et vous, cieux, repoussez des voeux homicides, des
actions

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de graces impies ! Mortels insenss ! Est-ce donc
ainsi que vous rvrez la divinit ? Dites !
Comment celui que vous appelez votre pre commun,
doit-il recevoir l' hommage de ses enfans qui
s' gorgent ? Vainqueurs ! De quel oeil doit-il voir
vos bras fumans du sang qu' il a cr ? Et vous,
vaincus ! Qu' esprez-vous de ces gmissemens
inutiles ? Dieu a-t-il donc le coeur d' un mortel,
pour avoir des passions changeantes ? Est-il, comme
vous, agit par la vengeance ou la compassion, par
la fureur ou le repentir ? quelles ides basses ils
ont conues du plus lev des tres ! les
entendre, il semblerait que, bizarre et capricieux,
Dieu se fche ou s' appaise comme un homme ;
que tour tour il aime ou il hait ; qu' il bat ou
qu' il caresse ; que, faible ou mchant, il couve sa
haine ; que contradictoire et perfide, il tend des
piges pour y faire tomber ; qu' il punit le mal qu' il
permet ; qu' il prvoit le crime sans l' empcher ;
que, juge partial, on le corrompt par des
offrandes ; que, despote imprudent, il fait des
lois qu' ensuite il rvoque ; que, tyran farouche,
il te ou donne ses graces sans raison, et ne se
flchit qu' force de bassesses... ah ! C' est
maintenant que j' ai reconnu le mensonge de
l' homme ! En voyant le tableau

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qu' il a trac de la divinit, je me suis dit :
non, non, ce n' est point Dieu qui a fait
l' homme son image ; c' est l' homme qui a figur
Dieu sur la sienne ; il lui a donn son esprit,
l' a revtu de ses penchans, lui a prt ses
jugemens... et lorsqu' en ce mlange il s' est surpris
contradictoire ses propres principes, affectant
une humilit hypocrite, il a tax d' impuissance
sa raison, et nomm mystres de Dieu , les
absurdits de son entendement " .
Il a dit : Dieu est immuable ; et il lui a
adress des voeux pour le changer . Il l' a dit
incomprhensible , et il l' a sans cesse
interprt.
Il s' est lev sur la terre des imposteurs qui
se sont dits confidens de Dieu , et qui,
s' rigeant en docteurs des peuples, ont ouvert des
voies de mensonge et d' iniquit : ils ont attach
ds mrites des pratiques indiffrentes ou
ridicules ; ils ont rig en vertu de prendre
certaines postures, de prononcer certaines paroles,
d' articuler de certains noms ; ils ont transform
en dlit de manger de certaines viandes, de
boire certaines liqueurs tels jours plutt qu'
tels autres. C' est le juif qui mourrait plutt
que de travailler un jour de sabat ; c' est le
perse qui se laisserait suffoquer avant

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de souffler le feu de son haleine ; c' est
l' indien qui place la suprme perfection se
frotter de fiente de vache , et
prononcer mystrieusement am ; c' est le
musulman qui croit avoir tout rpar en se lavant
la tte et les bras, et qui dispute, le sabre la
main, s' il faut commencer par le coude ou
par le bout des doigts ; c' est le chrtien
qui se croirait

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damn s' il mangeait de la graisse au lieu de lait
ou de beurre. doctrines sublimes et vraiment
clestes ! morales parfaites et dignes du
martyre et de l' apostolat ! J e passerai les mers
pour enseigner ces lois admirables aux peuples
sauvages, aux nations recules ; je leur dirai :
" enfans de la nature ! Jusques quand
marcherez-vous dans les sentiers de l' ignorance ?
jusques quand mconnatrez-vous les vrais
principes de la morale et de la religion ? Venez-en
chercher les leons chez des peuples pieux et
savans, dans des pays civiliss ; ils vous
apprendront comment, pour plaire Dieu, il faut,
en certain mois de l' anne, languir de soif et de
faim tout le jour ; comment on peut verser le sang
de son prochain, et s' en purifier en faisant une
profession de foi et une ablution mthodique ;
comment on peut lui drober son bien, et s' en
absoudre en le partageant avec certains hommes qui se
vouent le dvorer " .
" pouvoir souverain et cach de l' univers ! Moteur
mystrieux de la nature ! Ame universelle des
tres ! toi que, sous tant de noms divers, les
mortels ignorent et rvrent ; tre
incomprhensible, infini ; Dieu qui, dans
l' immensit des cieux, diriges la marche des mondes,
et peuples les abymes

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de l' espace de millions de soleils entasss : dis,
que paraissent tes yeux ces insectes humains que
dj ma vue perd sur la terre ! Quand tu
t' occupes guider les astres dans leurs orbites,
que sont pour toi les vermisseaux qui s' agitent sur
la poussire ? Qu' importe ton immensit leurs
distinctions de partis, de sectes ? Et que te font
les subtilits dont se tourmente leur folie " ?
" et vous, hommes crdules, montrez-moi l' efficacit
de vos pratiques ! Depuis tant de sicles que vous
les suivez ou les altrez, qu' ont chang vos
recettes aux lois de la nature ? Le soleil
en a-t-il plus lui ? Le cours des saisons est-il
autre ? La terre en est-elle plus fconde, les
peuples sont-ils plus heureux ? Si Dieu est
bon, comment se plat-il vos pnitences ? S' il
est infini, qu' ajoutent vos hommages sa gloire ?
Si ses dcrets ont tout prvu, vos prires en
changent-elles l' arrt ? Rpondez, hommes
inconsquens !
" vous, vainqueurs, qui dites servir Dieu, a-t-il
donc besoin de votre aide ? S' il veut punir,
n' a-t-il pas en main les tremblemens, les volcans,
la foudre ? Et le Dieu clment ne sait-il
corriger qu' en exterminant ?
Vous, musulmans, si Dieu vous chtie pour le viol
des cinq prceptes, comment lve-t-il

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les francs qui s' en rient ? Si c' est par le
qoran qu' il rgit la terre, sur quels principes
jugea-t-il les nations avant le prophte, tant de
peuples qui buvaient du vin, mangeaient du porc,
n' allaient point la Mekke , qui cependant il
fut donn d' lever des empires puissans ? Comment
jugea-t-il les sabens de Ninive et de
Babylone ; le perse, adorateur du feu ;
le grec , le romain, idoltres ; les
anciens royaumes du Nil , et vos propres
aeux arabes et tartares ? Comment
juge-t-il encore maintenant tant de nations qui
mconnaissent ou ignorent votre culte, les nombreuses
castes des indiens, le vaste empire du chinois, les
noires tribus de l' Afique, les insulaires de
l' ocan, les peuplades de l' Amrique ?
Hommes prsomptueux et ignorans, qui vous arrogez
vous seuls la terre ! Si Dieu rassemblait la fois
toutes les gnrations passes et prsentes, que
seraient dans leur ocan ces sectes soi-disant
universelles du chrtien et du musulman ? Quels
seraient les jugemens de sa justice gale et
commune sur l' universalit relle des humains ? C' est
l que votre esprit s' gare en systmes incohrens ;
et c' est l que la vrit brille avec vidence ;
c' est l que se manifestent les lois puissantes et
simples de la nature et de la raison : lois d' un
moteur commun,

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gnral ; d' un Dieu impartial et juste, qui,
pour pleuvoir sur un pays, ne demande point quel
est son prophte ; qui fait luire galement son
soleil sur toutes les races des hmmes, sur le
blanc comme sur le noir , sur le juif, sur le
musulman, sur le chrtien et sur l' idoltre ; qui
fait prosprer les moissons l o des mains
soigneuses les cultivent ; qui multiplie toute
nation chez qui rgnent l' industrie et l' ordre ; qui
fait prosprer tout empire o la justice est
pratique, o l' homme puissant est li par les lois,
o le pauvre est protg par elles, o le faible vit
en suret, o chacun enfin jouit des droits qu' il
tient de la nature et d' un contrat dress
avec quit.
Voil par quels principes sont jugs les peuples !
Voil la vraie religion qui rgit le sort des
empires, et qui, de vous-mmes ottomans, n' a cess
de faire la destine ! Interrogez vos anctres !
Demandez-leur par quels moyens ils levrent leur
fortune, alors qu' idoltres , peu nombreux et
pauvres, ils vinrent des dserts tartares camper
dans ces riches contres ; demandez si ce fut par
l' islamisme, jusque-l mconnu par eux, qu' ils
vainquirent les grecs, les arabes ; ou si ce fut
par le courage, la prudence, la modration, l' esprit
d' union, vraies puissances de l' tat social .
Alors le sultan lui-mme

p91

rendait la justice et veillait la discipline ;
alors taient punis le juge prvaricateur, le
gouverneur concussionnaire ; et la multitude vivait
dans l' aisance : le cultivateur tait garanti des
rapines du janissaire, et les campagnes prospraient ;
les routes publiques taient assures, et le
commerce rpandait l' abondance. Vous tiez des
brigands ligus ; mais entre vous, vous tiez
justes : vous subjuguiez les peuples ; mais vous
ne les opprimiez pas. Vexs par leurs princes,
ils prfraient d' tre vos tributairs. Que
m' importe, disait le chrtien, que mon matre
aime ou brise les images, pourvu qu' il me rende
justice ? Dieu jugera sa doctrine aux cieux .
Vous tiez sobres et endurcis ; vos ennemis taient
nervs et lches : vous tiez savans dans l' art des
combats ; vos ennemis en avaient perdu les
principes ; vos chefs taient expriments ; vos
soldats aguerris, dociles : le butin excitait
l' ardeur ; la bravoure tait rcompense ; la
lchet, l' indiscipline punies ; et tous les ressorts
du coeur humain taient en activit : ainsi vous
vainqutes cent nations ; et d' une foule de
royaumes conquis vous fondtes un immense empire.
Mais d' autres moeurs ont succd, et, dans les
revers qui les accompagnent, ce sont encore les lois
de la nature qui agissent. Aprs avoir

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dvor vos ennemis, votre cupidit, toujours
allume, a ragi sur son propre foyer, et,
concentre dans votre sein, elle vous a dvors
vous-mmes. Devenus riches, vous vous tes diviss
pour le partage et la jouissance ; et le dsordre
s' est introduit dans toutes les classes de votre
socit. Le sultan, enivr de sa grandeur, a
mconnu l' objet de ses fonctions ; et tous les vices
du pouvoir arbitraire se sont dvelopps. Ne
rencontrant jamais d' obstacles ses gots, il est
devenu un tre dprav ; homme faible et orgueilleux,
il a repouss de lui le peuple, et la voix du peuple
ne l' a plus instruit et guid. Ignorant, et pourtant
flatt, il a nglig toute instruction, toute tude,
et il est tomb dans l' incapacit : devenu inapte
aux affaires, il en a jet le fardeau sur des
mercenaires, et les mercenaires l' ont tromp. Pour
satisfaire leurs propres passions, ils ont stimul,
tendu les siennes ; ils ont agrandi ses besoins, et
son luxe norme a tout consum ; il ne lui a
plus suffi de la table frugale, des vtemens modestes,
de l' habitation simple de ses aeux ; pour
satisfaire son faste, il a fallu puiser la mer et
la terre ; faire venir du ple les plus rares
fourrures ; de l' quateur, les plus chers tissus ;
il a dvor, dans un mets, l' impt d' une ville ;
dans l' entretien d' un jour, le revenu d' une province.

p93

Il s' est investi d' une arme de femmes, d' eunuques,
de satellites. On lui a dit que la vertu des rois
tait la libralit ; la magnificence et les
trsors des peuples ont t livrs aux mains des
adulateurs : l' imitation du matre, les esclaves
ont aussi voulu avoir des maisons superbes, des
meubles d' un travail exquis, des tapis brods
grands frais, des vases d' or et d' argent pour les
plus vils usages, et toutes les richesses de
l' empire se sont englouties dans le sra .
Pour suffire ce luxe effrn, les esclaves et
les femmes ont vendu leur crdit ; et la
vnalit a introduit une dpravation gnrale : ils
ont vendu la faveur suprme au visir ; et le visir
a vendu l' empire. Ils ont vendu la loi au cadi ; et
le cadi a vendu la justice. Ils ont vendu au
prtre l' autel ; et le prtre a vendu les cieux ; et
l' or conduisant tout, l' on a tout fait pour
obtenir l' or : pour l' or, l' ami a trahi son ami ;
l' enfant, son pre ; le serviteur, son matre ; la
femme, son honneur ; le marchand, sa conscience ; et
il n' y a plus eu dans l' tat ni bonne-foi, ni
moeurs, ni concorde, ni force.
Et le pacha, qui a pay le gouvernement de sa province,
en a fait une ferme, et y a exerc toute
concussion. son tour, il a vendu la perception des
impts, le commandement des troupes, l' administration
des villages ; et comme

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tout emploi a t passager , la rapine, rpandue
de grade en grade, a t htive et prcipite. Le
douanier a ranonn le marchand, et le ngoce
s' est ananti : l' aga a dpouill le cultivateur ; et
la culture s' est amoindrie. Dpourvu d' avances,
le laboureur n' a pu ensemencer : l' impt est
survenu, il n' a pu payer ; on l' a menac du bton ,
il a emprunt ; le numraire, faute de suret,
s' est trouv cach ; l' intrt a t norme, et
l' usure du riche a aggrav la misre de l' ouvrier.
Et des accidens de saison, des scheresses
excessives ayant fait avorter les rcoltes, le
gouvernement n' a fait pour l' impt ni dlai ni grace :
et la dtresse s' appesantissant sur un village, une
partie de ses habitans a fui dans les villes, et
leur charge, reverse sur ceux qui ont demeur, a
consomm leur ruine, et le pays s' est dpeupl.
Et il est arriv que, pousss bout par la
tyrannie et l' outrage, des villages se sont
rvolts ; et le pacha s' en est rjoui : il leur a
fait la guerre, il a pris d' assaut leurs maisons,
pill leurs meubles, enlev leurs animaux ; et quand
la terre a deeur dserte, que m' importe ,
a-t-il dit ? je m' en vais demain !
Et la terre manquant de bras, les eaux du ciel ou
des torrens dbords ont sjourn en marcages ; et,
sous ce climat chaud, leurs

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exhalaisons putrides ont caus des pidmies, des
pestes, des maladies de toutes espces : et
il s' en est suivi un surcrot de dpopulation, de
pnurie et de ruine.
qui dnombrera tous les maux de ce rgime
tyrannique !
Tantt les pachas se font la guerre, et, pour
leurs querelles personnelles, les provinces d' un
tat identique sont dvastes. Tantt, redoutant
leurs matres, ils tendent l' indpendance, et
attirent sur leurs sujets les chtimens de leur
rvolte. Tantt, redoutant ces sujets, ils
appellent et soudoient des trangers, et, pour se les
affider, ils leur permettent tout brigandage. En
un lieu, ils intentent un procs un homme riche,
et le dpouillent sur un faux prtexte ; en un autre,
ils apostent de faux tmoins, et imposent une
contribution pour un dlit imaginaire : par tout,
ils excitent les haines des sectes, provoquent leurs
dlations pour en retirer des avanies ;
extorquent les biens, frappent les personnes ; et
quand leur avarice imprudente a entass en un monceau
toutes les richesses d' un pays, le gouvernement
par une perfidie excrable, feignant de venger le
peuple opprim, attire lui sa dpouille dans celle
du coupable, et verse inutilement le sang pour un
crime dont il est complice.

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sclrats ! Monarques ou ministres, qui vous jouez
de la vie et des biens des peuples ! Est-ce vous
qui avez donn le souffle l' homme, pour le lui
ter ? Est-ce vous qui faites natre les produits de
la terre, pour les dissiper ? Fatiguez-vous
sillonner le champ ? Endurez-vous l' ardeur du
soleil et le tourment de la soif, couper la
moisson, battre la gerbe ? Veillez-vous la rose
nocturne comme le pasteur ? Traversez-vous les
dserts comme le marchand ? Ah ! En voyant la
cruaut et l' orgueil des puissans, j' ai t
transport d' indignation, et j' ai dit, dans ma colre :
eh quoi ! Il ne s' lvera pas sur la terre des
hommes qui vengent les peuples et punissent les
tyrans ! Un petit nombre de brigands dvore la
multitude ; et la multitude se laisse dvorer !
peuples avilis ! Connoissez vos droits ! toute
autorit vient de vous : toute puissance
est la vtre . Vainement les rois vous
commandent de par Dieu et de par leur lance ;
soldats, restez immobiles : puisque Dieu
soutient le sultan , votre secours est
inutile ; puisque son pe lui suffit, il n' a pas
besoin de la vtre : voyons ce qu' il peut par
lui-mme... les soldats ont baiss les armes ; et
voil les matres du monde faibles comme les
derniers de leurs sujets ! Peuples ! Sachez donc
que ceux qui vous gouvernent sont vos chefs et
non pas vos matres ;

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vos prposs , et non pas vos propritaires ;
qu' ils n' ont d' autorit sur vous que par vous
et pour votre avantage ; que vos richesses sont
vous , et qu' ils vous en sont comptables ;
que rois ou sujets, Dieu a fait tous les hommes
gaux , et que nul des mortels n' a droit
d' opprimer son semblable.
Mais cette nation et ses chefs ont mconnu ces
vrits saintes... eh bien ! Ils subiront les
consquences de leur aveuglement... l' arrt en est
port ; le jour approche, o ce colosse de puissance
bris, croulera sous sa propre masse : oui, j' en
jure par les ruines de tant d' empires dtruits !
l' empire du croissant subira le sort des tats
dont il a imit le rgime. Un peuple tranger
chassera les sultans de leur mtropole ; le trne
d' Orkhan sera renvers ; le dernier rejeton de sa
race sera retranch , et la horde des
Oguzians , prive de chef, se dispersera
comme celle des Nogais : dans cette dissolution,
les peuples de l' empire, dlis du joug qui les

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rassemblait, reprendront leurs anciennes
distinctions, et une anarchie gnrale surviendra
comme il est arriv dans l' empire des sophis ,
jusqu' ce qu' il s' lve chez l' arabe, l' armnien
ou le grec, des lgislateurs qui recomposent de
nouveaux tats... oh ! S' il se trouvait sur la terre
des hommes profonds et hardis ! Quels lmens de
grandeur et de gloire ! ... mais dj l' heure du
destin sonne. Le cri de la guerre frappe mon oreille,
et la catastrophe va commencer. Vainement le sultan
oppose ses armes ; ses guerriers ignorans sont
battus, disperss : vainement il appelle ses
sujets ; les coeurs sont glacs ; les sujets
rpondent : cela est crit ; et qu' importe
qui soit notre matre ? Nous ne pouvons perdre
changer . Vainement les vrais croyans invoquent
les cieux et le prophte : le prophte est mort ; et
les cieux, sans piti, rpondent : " cessez de nous
invoquer ; vous avez fait vos maux : gurissez-les
vous mmes.

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La nature a tabli des lois ; c' est vous de les
pratiquer : observez, raisonnez, profitez de
l' exprience. C' est la folie de l' homme qui le
perd ; c' est sa sagesse de le sauver. Les peuples
sont ignorans ; qu' ils s' instruisent : leurs
chefs sont pervers ; qu' ils se corrigent et
s' amliorent " ; car tel est l' arrt de la nature :
puisque les maux des socits viennent de la
cupidit et de l' ignorance, les hommes ne
cesseront pas d' tre tourments qu' ils ne soient
clairs et sages , qu' ils ne pratiquent
l' art de la justice , fond sur la
connaissance de leurs rapports, et des lois
de leur organisation.
13 L'ESPECE HU S'AMELIORERA-T-EL

ces mots, oppress du sentiment douloureux dont
m' accabla leur svrit : malheur aux nations,
m' criai-je en fondant en larmes ! Malheur
moi-mme ! " ah ! C' est maintenant que j' ai
dsespr du bonheur de l' homme. Puisque ses maux
procdent de son coeur, puisque lui seul peut y
porter remde, malheur jamais son existence ! Qui
pourra, en effet, mettre un frein la cupidit du fort

p100

et du puissant ? Qui pourra clairer l' ignorance du
faible ? Qui instruira la multitude de ses droits,
et forcera les chefs de remplir leurs devoirs ?
Ainsi, la race des hommes est pour toujours dvoue
la souffrance ! Ainsi, l' individu ne cessera
d' opprimer l' individu, une nation d' attaquer une
autre nation ; et jamais il ne renatra pour ces
contres des jours de prosprit et de gloire.
Hlas ! Des conqurans viendront ; ils chasseront
les oppresseurs, et s' tabliront leur place ;
mais, succdant leur pouvoir, ils succderont
leur rapacit, et la terre aura chang de tyrans
sans changer de tyrannie " .
Alors, me tournant vers le gnie : gnie, lui
dis-je, le dsespoir est descendu dans mon ame : en
connaissant la nature de l' homme, la perversit
de ceux qui gouvernent, l' avilissement de ceux
qui sont gouverns, m' ont dgot de la vie. Et
quand il n' est de choix que d' tre complice ou
victime de l' oppression, que reste-t-il l' homme
vertueux, que de joindre sa cendre celle des
tombeaux !
Et le gnie, gardant le silence, me fixa d' un
regard svre, ml de compassion ; et, aprs
quelques instans, il reprit : " ainsi, c' est
mourir que la vertu rside ! L' homme pervers est
infatigable consommer le crime ; et

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l' homme juste se rebute au premier obstacle faire
le bien ! ... mais tel est le coeur humain : un
succs l' enivre de confiance ; un revers l' abat et
le consterne : toujours entier la sensation du
moment, il ne juge point des choses par leur nature,
mais par l' lan de sa passion : homme qui
dsespres du genre humain, sur quel calcul profond
de faits et de raisonnemens as-tu tabli ta
sentence ? As-tu scrut l' organisation de l' tre
sensible, pour dterminer avec prcision si les
mobiles qui le portent au bonheur sont
essentiellement plus faibles que ceux qui l' en
repoussent ? Ou bien, embrassant d' un coup d' oeil
l' histoire de l' espce, et jugeant du futur par
l' exemple du pass, as-tu constat que tout progrs
lui est impossible ? Rponds ! Depuis leur origine,
les socits n' ont-elles fait aucun pas vers
l' instruction et un meilleur sort ? Les hommes
sont-ils encore dans les forts, manquant de tout,
ignorans, froces, stupides ? Les nations sont-elles
encore toutes ces tems o, sur le globe, l' oeil
ne voyait que des brigands brutes ou des brutes
esclaves ? Si, dans un tems, dans un lieu, des
individus sont devenus meilleurs, pourquoi la masse
ne s' amliorerait-elle pas ? Si des socits
partielles se sont perfectionnes,

p102

pourquoi ne se perfectionnerait pas la socit
gnrale ? Et si les premiers obstacles sont
franchis, pourquoi les autres seraient-ils
insurmontables " ?
Voudrais-tu penser que l' espce va se dtriorant ?
Garde-toi de l' illusion et des paradoxes du
misanthrope : l' homme mcontent du prsent
suppose au pass une perfection mensongre, qui
n' est que le masque de son chagrin. Il loue les
morts en haine des vivans, et bat les enfans avec
les ossemens de leurs pres.
Pour dmontrer une prtendue perfection rtrograde,
il faudrait dmentir le tmoignage des faits et de
la raison ; et s' il reste aux faits passs de
l' quivoque, il faudrait dmentir le fait
subsistant de l' organisation de l' homme ; il
faudrait prouver qu' il nat avec un usage clair
de ses sens ; qu' il sait, sans exprience,
distinguer du poison l' aliment ; que l' enfant est
plus sage que le vieillard ; l' aveugle plus assur
dans sa marche que le clairvoyant ; que l' homme
civilis est plus malheureux que l' anthropophage ; en
un mot, qu' il n' existe pas d' chelle progressive
d' exprience et d' instruction.
J eune homme, crois-en la voix des tombeaux et le
tmoignage des monumens : des contres, sans doute,
ont dchu de ce qu' elles furent certaines poques ;
mais si l' esprit sondait ce

p103

qu' alors mme furent la sagesse et la flicit de
leurs habitans, il trouverait qu' il y eut dans leur
gloire moins de ralit que d' clat : il verrait
que dans les anciens tats, mme les plus vants ;
il y eut d' normes vices, de cruels abus, d' o
rsulta prcisment leur fragilit ; qu' en gnral,
les principes des gouvernemens taient atroces,
qu' il rgnait, de peuple peuple, un brigandage
insolent, des guerres barbares, des haines
implacables ; que le droit naturel tait ignor ;
que la moralit tait pervertie par un fanatisme
insens, par des superstitions dplorables ; qu' un
songe, une vision, un oracle, causaient, chaque
instant, de vastes commotions ; et peut-tre les
nations ne sont-elles pas encore bien guries
de tant de maux ; mais du moins leur intensit a
diminu, et l' exprience du pass n' a pas t
totalement perdue. Depuis trois sicles surtout,
les lumires se sont accrues, propages ; la
civilisation, favorise de circonstances heureuses,
a fait des progrs sensibles : les inconvniens
mmes et les abus, ont tourn son avantage :

p104

car si les conqutes ont trop tendu les tats, les
peuples, en se runissant sous un mme joug, ont
perdu cet esprit d' isolement et de division qui les
rendait tous ennemis. Si les pouvoirs se sont
concentrs, il y a eu, dans leur gestion, plus
d' ensemble et plus d' harmonie : si les guerres sont
devenues plus vastes dans leurs masses, elles ont
t moins meurtrires dans leurs dtails : si les
peuples y ont port moins de personnalit, moins
d' nergie, leur lutte a t moins sanguinaire, moins
acharne ; ils ont t moins libres, mais moins
turbulens ; plus amollis, mais plus pacifiques. Le
despotisme mme les a servis ; car si les
gouvernemens ont t plus absolus, ils ont t moins
inquiets et moins orageux ; si les trnes ont t
des proprits, ils ont excit titre d' hritage,
moins de dissentions, et les peuples ont eu moins
de secousses ; si enfin les despotes, jaloux et
mystrieux, ont interdit toute connaissance de
leur administration, toute concurrence au
maniement des affaires, les passions, cartes de
la carrire politique, se sont portes vers les
arts, les sciences naturelles ; et la sphre des
ides en tout genre s' est agrandie ; l' homme,
livr aux tudes abstraites, a mieux saisi sa place
dans la nature, ses rapports dans la socit ; les
principes ont t mieux discuts, les

p105

fins mieux connues, les lumires plus rpandues,
les individus plus instruits, les moeurs plus
sociales, la vie plus douce ; en masse, l' espce,
surtout dans certaines contres, a sensiblement
gagn ; et cette amlioration, dsormais ne peut que
s' accrotre, parce que ses deux principaux
obstacles, ceux-l mme qui l' avaient rendue
jusque-l si lente et quelquefois rtrograde, la
difficult de transmettre et de communiquer
rapidement les ides, sont enfin levs.
En effet, chez les anciens peuples, chaque canton,
chaque cit, par la diffrence de son langage ,
tant isol de tout autre, il en rsultait un
chaos favorable l' ignorance et l' anarchie. Il
n' y avait point de communication d' ides, point de
participation d' invention, point d' harmonie
d' intrts ni de volonts ; point d' unit d' action,
de conduite : en outre, tout moyen de rpandre et de
transmettre les ides se rduisant la parole
fugitive et limite, des crits longs
d' excution, dispendieux et rares , il s' ensuivait
empchement de toute instruction pour le prsent,
perte d' exprience de gnration gnration,
instabilit, rtrogradation de lumires, et
perptuit de chaos et d' enfance.
Au contraire, dans l' tat moderne, et surtout dans
celui de l' Europe, de grandes nations

p106

ayant contract l' alliance d' un mme langage, il
s' est tabli de vastes communauts d' opinions ; les
esprits se sont rapprochs, les coeurs se sont
tendus ; il y a eu accord de penses, unit
d' action : ensuite, un art sacr, un don divin
du gnie, l' imprimerie , ayant fourni le moyen
de rpandre, de communiquer en un mme instant une
mme ide des millions d' hommes, et de la fixer
d' une manire durable, sans que la puissance des
tyrans pt l' arrter ni l' anantir, il s' est form
une masse progressive d' instruction, une atmosphre
croissant de lumires, qui, dsormais, assurent
solidement l' amlioration. Et cette amlioration
devient un effet ncessaire des lois de la nature ;
car, par la loi de la sensibilit ; l' homme tend
aussi invinciblement se rendre heureux , que le
feu monter , que la pierre graviter, que
l' eau se niveler . Son obstacle est son
ignorance qui l' gare dans les moyens, qui le
trompe sur les effets et les causes. force
d' exprience, il s' clairera ; force d' erreurs, il
se redressera ; il deviendra sage et bon, parce
qu' il est de son intrt de l' tre ; et, dans
une nation, les ides se communiquant, des classes
entires seront instruites, et la science deviendra
vulgaire ; et tous les hommes connatront quels sont
les principes du bonheur individuel, et de la
flicit publique ; ils sauront

p107

quels sont leurs rapports, leurs droits, leurs
devoirs dans l' ordre social ; ils apprendront se
garantir des illusions de la cupidit ; ils
concevront que la morale est une science
physique , compose, il est vrai, d' lmens
compliqus dans leur jeu, mais simples et invariables
dans leur nature, parce qu' ils sont les lmens
mmes de l' organisation de l' homme. Ils sentiront
qu' ils doivent tre modrs et justes ,
parce que l est l' avantage et la suret de chacun ;
que vouloir jouir aux dpens d' autrui, est un faux
calcul d' ignorance, parce que de l rsultent des
reprsailles, des haines, des vengeances, et que
l' improbit est l' effet constant de la sottise.
Les particuliers sentiront que le bonheur individuel
est li au bonheur de la socit ;
les faibles, que loin de se diviser d' intrts,
ils doivent s' unir, parce que l' galit fait leurs
forces ;
les riches, que la mesure des jouissances est
borne par la constitution des organes, et que
l' ennui suit la satit ;
le pauvre, que c' est dans l' emploi du tems et la
paix du coeur que consiste le plus haut degr du
bonheur de l' homme.
Et l' opinion publique atteignant les rois jusque
sur leurs trnes, les forcera de se contenir

p108

dans les bornes d' une autorit rgulire.
Le hasard mme, servant les nations, leur donnera,
tantt des chefs incapables qui, par faiblesse,
les laisseront devenir libres ; tantt des
chefs clairs qui, par vertu, les affranchiront .
Et alors qu' il existera sur la terre de grands
individus , des corps de nations claires et
libres , il arrivera l' espce ce qui arrive ses
lmens. La communication des lumires d' une portion
s' tendra de proche en proche, et gagnera le tout.
Par la loi de l' imitation, l' exemple d' un premier
peuple sera suivi par les autres ; ils adopteront
son esprit, ses lois . Les despotes mmes, voyant
qu' ils ne peuvent plus maintenir leur pouvoir sans
la justice et la bienfaisance, adouciront leur
rgime par besoin, par rivalit ; et la civilisation
deviendra gnrale.
Et il s' tablira de peuple peuple un quilibre
de forces qui, les contenant tous dans le
respect de leurs droits rciproques, fera cesser
leurs barbares usages de guerre, et soumettra
des voies civiles le jugement de leurs
contestations ; et l' espce entire deviendra une

p109

grande socit , une mme famille gouverne
par un mme esprit, par de communes lois, et
jouissant de toute la flicit dont la nature
humaine est capable.
Ce grand travail, sans doute, sera long, parce qu' il
faut qu' un mme mouvement se propage dans un corps
immense ; qu' un mme levain assimile une norme
masse de parties htrognes ; mais enfin ce
mouvement s' oprera ; et dj les prsages de cet
avenir se dclarent. Dj la grande socit ,
parcourant dans sa marche les mmes phases que les
socits partielles , s' annonce pour tendre aux
mmes rsultats. Disoute d' abord dans toutes ses
parties, elle vit long-tems ses membres sans
cohsion ; et l' isolement gnral des peuples forma
son premier ge d' anarchie et d' enfance :
partage ensuite au hasard en sections irrgulires
d' tats et de royaumes, elle a subi les fcheux
effets de l' extrme ingalit des richesses,
des conditions ; et l' aristocratie des grands
empires a form son second ge ; puis

p110

ces grands privilgis se disputant la
prdominance, elle a parcouru la priode du choc
des factions . Et maintenant les partis, las de
leurs discordes, sentant le besoin des lois,
soupirent aprs l' poque de l' ordre et de la paix.
Qu' il se montre un chef vertueux ! Qu' un
peuple puissant et juste paroisse ! Et la
terre l' lve au pouvoir suprme : la terre attend
un peuple lgislateur ; elle le desire, elle
l' appelle, et mon coeur l' entend... et tournant la
tte du ct de l' occident : oui, continua-t-il,
dj un bruit sourd frappe mon oreille : un cri
de libert , prononc sur des rives lointaines, a
retenti dans l' ancien continent. ce cri, un
murmure secret contre l' oppression s' lve chez une
grande nation ; une inquitude salutaire l' alarme
sur sa situation : elle s' interroge sur ce qu' elle
est, sur ce qu' elle devrait tre ; et, surprise de
sa faiblesse, elle recherche quels sont ses droits,
ses moyens ; quelle a t la conduite de ses chefs...
encore un jour, une rflexion,... et un mouvement
immense va natre ; un sicle nouveau va s' ouvrir !
Sicle d' tonnement pour les ames vulgaires, de
surprise et d' effroi pour les tyrans,
d' affranchissement pour un grand peuple, et
d' esprance pour toute la terre !
14 OBSTACLE AU PERFECTIONNEMENT


p111

Le gnie se tut... cependant, prvenu de noirs
sentimens, mon esprit demeura rebelle la
persuasion ; mais craignant de le choquer par ma
rsistance, je demeurai silencieux... aprs quelque
intervalle, se tournant vers moi et me fixant d' un
regard perant... tu gardes le silence, reprit-il !
Et ton coeur agite des penses qu' il n' ose
produire ! ... interdit et troubl : gnie, lui
dis-je, pardonne ma faiblesse : sans doute ta
bouche ne peut profrer que la vrit ; mais
ta cleste intelligence en saisit les traits, l o
mes sens grossiers ne voient que des nuages. J ' en
fais l' aveu : la conviction n' a point pntr dans
mon ame, et j' ai craint que mon doute ne te
ft une offense.
Et, qu' a le doute , rpondit-il, qui en fasse
un crime ? L' homme est-il matre de sentir
autrement qu' il n' est affect ? ... si une vrit est
palpable, et d' une pratique importante, plaignons
celui qui la mconnat : sa peine natra de son
aveuglement. Si elle est incertaine, quivoque,
comment lui trouver le caractre

p112

qu' elle n' a pas ? Croire sans vidence, sans
dmonstration, est un acte d' ignorance et de sottise :
le crdule se perd dans un ddale d' inconsquences ;
l' homme sens examine, discute, afin d' tre d' accord
dans ses opinions ; et l' homme de bonne foi
supporte la contradiction, parce qu' elle seule fait
natre l' vidence. La violence est l' argument du
mensonge ; et imposer d' autorit une croyance, est
l' acte et l' indice d' un tyran.
Enhardi par ces paroles : gnie, rpondis-je,
puisque ma raison est libre, je m' efforce en vain
d' accueillir l' espoir flatteur dont tu la consoles :
l' ame vertueuse et sensible se livre aisment aux
rves du bonheur ; mais sans cesse une ralit
cruelle la rveille la souffrance et la misre :
plus je mdite sur la nature de l' homme, plus
j' examine l' tat prsent des socits, moins un
monde de sagesse et de flicit me semble possible
raliser. J e parcours de mes regards toute la
face de notre hmisphre ; en aucun lieu je
n' apperois le germe, ou ne pressens le mobile
d' une heureuse rvolution. L' Asie entire est
ensevelie dans les plus profondes tnbres. Le
chinois, rgi par un despotisme insolent,

p113

par des coups de bambou, par le sort des fiches ;
entrav par un code immuable de gestes, par le vice
radical d' une langue mal construite, ne m' offre
dans sa civilisation avorte, qu' un

p114

peuple automate. L' indien, accabl de prjugs,
enchan par les liens sacrs de ses castes,
vgte dans une apathie incurable. Le tartare,
errant ou fix, toujours ignorant et froce, vit
dans la barbarie de ses aeux. L' arabe, dou d' un
gnie heureux, perd sa force et le fruit de sa vertu
dans l' anarchie de ses tribus, et la jalousie de ses
familles. L' africain, dgrad de la condition d' homme,
semble vou sans retour la servitude. Dans le nord,
je ne vois que des serfs avilis, que des peuples
troupeaux , dont se jouent de grands
propritaires . Par tout, l' ignorance, la
tyrannie, la misre, ont frapp de stupeur les
nations ; et des habitudes vicieuses dpravant les
sens naturels, ont dtruit jusqu' l' instinct du
bonheur et de la vrit : il est vrai que dans
quelques contres de l' Europe, la raison a commenc
de prendre un premier essor ; mais l mme, les
lumires des particuliers sont-elles communes aux
nations ? L' habilet des gouvernemens a-t-elle
tourn l' avantage des peuples ? Et ces peuples, qui
se disent polics, ne sont-ils pas ceux qui, depuis
trois sicles, remplissent

p115

la terre de leurs injustices ? N' est-ce pas eux qui,
sous des prtextes de commerce, ont dvast
l' Inde, dpeupl un nouveau continent, et soumettent
encore aujourd' hui l' Afrique au plus barbar des
esclavages ? La libert natra-t-elle du sein des
tyrans ? Et la justice era-t-elle rendue par des
mains spoliatrices et avares ? gnie, j' ai vu les
pays civiliss ; et l' illusion de leur sagesse s' est
dissipe devant mes regards. J ' ai vu les richesses
entasses dans quelques mains, et la multitude
pauvre et dnue. J ' ai vu tous les droits, tous les
pouvoirs concentrs dans certaines classes , et
la masse des peuples passive et prcaire. J ' ai vu
des maisons de prince , et point de corps de
nation ; des intrts de gouvernement , et
point d' intrt ni d' esprit public ; j' ai vu que
toute la science de ceux qui commandent, consistait
opprimer prudemment ; et la servitude raffine
des peuples polics m' en a paru plus irrmdiable.
Un obstacle, surtout, gnie, a profondment
frapp ma pense. En portant mes regards sur le
globe, je l' ai vu partag en vingt systmes de culte
diffrens : chaque nation a reu ou s' est fait des
opinions religieuses opposes ; et chacune
s' attribuant exclusivement la vrit, veut croire
toute autre en erreur. Or si, comme il est de fait,
dans leur discordance, le grand nombre des

p116

hommes se trompe, et se trompe de bonne foi, il
s' ensuit que notre esprit se persuade du
mensonge comme de la vrit ; et alors, quel
moyen de l' cairer ? Comment dissiper le prjug
qui d' abord a saisi l' esprit ? Comment, surtout,
carter son bandeau, quand le premier article de
chaque croyance, le premier dogme de toute religion,
est la proscription absolue du doute,
l' interdiction de l' examen, l' abngation de son
propre jugement ? Que fera la vrit pour tre
reconnue ? Si elle s' offre avec les preuves du
raisonnement, l' homme pusillanime rcuse sa
conscience ; si elle invoque l' autorit des puissances
clestes, l' homme proccup lui oppose une autorit
du mme genre, et traite toute innovation de
blasphme. Ainsi l' homme, dans son aveuglement,
rivant sur lui-mme ses fers, s' est jamais livr
sans dfense au jeu de son ignorance et de ses
passions. Pour dissoudre des entraves si fatales, il
faudrait un concours inoui d' heureuses circonstances.
Il faudrait qu' une nation entire, gurie du dlire
de la superstition, ft inaccessible aux
impulsions du fanatisme ; qu' affranchi du joug d' une
fausse doctrine, un peuple s' impost lui-mme celui
de la vraie morale et de la raison ; qu' il ft la
fois hardi et prudent , instruit et docile ;
que chaque individu connaissant ses droits, n' en

p117

transgresst pas la limite ; que le pauvre st
rsister la sduction ; le riche l' avarice : qu' il
se trouvt des chefs dsintresss et justes ; que
les tyrans fussent saisis d' un esprit de dmence
et de vertige ; que le peuple , recouvrant ses
pouvoirs, sentt qu' il ne les peut exercer, et qu' il
se constitut des organes ; que, crateur de ses
magistrats, il st la fois les censurer et les
respecter ; que, dans la rforme subite de toute
une nation vivant d' abus, chaque individu disloqu
souffrt patiemment les privations et le changement
de ses habitudes ; que cette nation, enfin, ft
assez courageuse pour conqurir sa libert, assez
instruite pour l' affermir, assez puissante pour la
dfendre, assez gnreuse pour la partager : et tant
de conditions pourront-elles jamais se rassembler ?
Et lorsqu' en ses combinaisons infinies, le sort
produirait enfin celle-l, en verrais-je les jours
fortuns ? Et ma cendre ne sera-t-elle pas ds
long-tems refroidie ?
ces mots, ma poitrine oppresse se refusa la
parole... le gnie ne me rpondit point ; mais
j' entendis qu' il disait voix basse : " soutenons
l' espoir de cet homme : car si celui qui aime ses
semblables se dcourage, que deviendront les nations ?
Et peut-tre le pass n' est-il que trop propre
fltrir le courage ? Eh bien ! Anticipons le tems
venir ; dvoilons

p118

la vertu le sicle tonnant prs de natre, afin
qu' la vue du but qu' elle desire, ranime d' une
nouvelle ardeur, elle redouble l' effort qui doit
l' y porter " .
15 LE SIECLE NOUVEAU

peine eut-il achev ces mots, qu' un bruit
immense s' leva du ct de l' occident ; et, y
tournant mes regards, j' aperus, l' extrmit
de la Mditerrane, dans le domaine de l' une des
nations de l' Europe, un mouvement prodigieux, tel
qu' au sein d' une vaste cit, lorsqu' une sdition
violente clate de toutes parts, on voit un peuple
innombrable s' agiter et se rpandre flots dans
les rues et les places publiques. Et mon oreille,
frappe de cris pousss jusqu' aux cieux, distingua
par intervalles ces phrases :
" quel est donc ce prodige nouveau ? Quel est ce
flau cruel et mystrieux ? Nous sommes une nation
nombreuse ; et nous manquons de bras ! Nous avons
un sol excellent ; et nous manquons de denres !
Nous sommes actifs, laborieux ; et nous vivons dans
l' indigence ! Nous payons des tributs normes ;
et l' on nous

p119

dit qu' ils ne suffisent pas ! Nous sommes en
paix au dehors ; et nos personnes et nos biens
ne sont pas en suret au dedans ! Quel est donc
l' ennemi cach qui nous dvore " .
Et des voix parties du sein de la multitude,
rpondirent : " levez un tendard distinctif
autour duquel se rassemblent tous ceux qui, par
d' utiles travaux, entretiennent et nourrissent la
socit ; et vous connatrez l' ennemi qui vous
ronge " .
Et l' tendard ayant t lev, cette nation se trouva
tout coup partage en deux corps ingaux , et
d' un aspect contrastant : l' un, innombrable , et
presque total , offrait, dans la pauvret
gnrale des vtemens et l' air maigre et hl des
visages, les indices de la misre et du travail ;
l' autre, petit groupe, fraction insensible,
prsentait, dans la richesse des habits chamarrs
d' or et d' argent, et dans l' embonpoint des visages,
les symptmes du loisir et de l' abondance.
Et, considrant ces hommes plus attentivement, je
reconnus que le grand corps tait compos de
laboureurs, d' artisans, de marchands, de toutes les
professions utiles la socit ; et que, dans le
petit groupe , il ne se trouvait que des prtres,
des ministres du culte de tout grade ; que des gens
de finance, d' armoirie,

p120

de livre, des commandans de troupes ; enfin, que des
agens civils, militaires ou religieux du
gouvernement.
Et ces deux corps en prsence, front front,
s' tant considrs avec tonnement, je vis, d' un
ct, natre la colre et l' indignation ; de l' autre,
une espce d' effroi ; et le grand corps dit au
plus petit :
" pourquoi tes-vous spars de nous ? N' tes-vous
donc pas de notre nombre ?
Non, rpondit le groupe : vous tes le peuple ;
nous autres, nous sommes une classe distingue ,
qui avons nos lois, nos usages, nos droits
particuliers " .
Le Peuple.
et quel travail exerciez-vous dans notre socit ?
La Classe Distingue.
aucun : nous ne sommes pas faits pour travailler.
Le Peuple.
comment avez-vous donc acquis ces richesses ?
La Classe Distingue.
en prenant la peine de vous gouverner.

p121

Le Peuple.
quoi ! Voil ce que vous appelez gouverner ? Nous
fatiguons , et vous jouissez ; nous
produisons , et vous dissipez . Les richesses
viennent de nous, et vous les absorbez... hommes
distingus , classe qui n' tes pas le peuple,
formez une nation part, et gouvernez-vous
vous-mmes.
Alors le petit groupe dlibrant sur ce cas nouveau,
quelques-uns dirent : il faut nous rejoindre au
peuple, et partager ses fardeaux et ses occupations ;
car ce sont des hommes comme

p122

nous ; et d' autres dirent : ce serait une honte,
une infamie de nous confondre avec la foule ;
elle est faite pour nous servir : nous sommes des
hommes d' une autre race.
Et les gouvernans civils dirent : ce peuple
est doux et naturellement servile ; il faut
lui parler du roi et de la loi , et il va
rentrer dans le devoir. peuple ! Le roi veut ,
le souverain ordonne !
Le Peuple.
le roi ne peut vouloir que le salut du
peuple ; le souverain ne peut ordonner que selon
la loi .
Les Gouvernans Civils.
la loi veut que vous soyez soumis.
Le Peuple.
la loi est la volont gnrale ; et nous
voulons un ordre nouveau.
Les Gouvernans Civils.
vous serez un peuple rebelle .
Le Peuple.
les nations ne se rvoltent point ; il n' y a de
rebelles que les tyrans.

p123

Les Gouvernans civils.
le roi est avec nous, et il vous prescrit de vous
soumettre.
Le Peuple.
les rois sont indivisibles de leurs nations. Le
roi de la ntre ne peut tre chez vous ; vous ne
possdez que son fantme.
Et les gouvernans militaires s' tant avancs,
dirent : le peuple est timide ; il faut le
menacer ; il n' obit qu' la force. soldats,
chtiez cette foule insolente !
Le Peuple.
" soldats, vous tes notre sang ! Frapperez-vous vos
frres ? Si le peuple prit, qui nourrira l' arme " ?
Et les soldats baissant les armes, dirent leurs
chefs : " nous sommes aussi le peuple ; montrez-nous
l' ennemi " .
Alors les gouvernans ecclsiastiques dirent :
il n' y a plus qu' une ressource. Le peuple est
superstitieux : il faut l' effrayer par les noms de
Dieu et de la religion.
nos chers frres ! Nos enfans ! Dieu nous a
tablis pour vous gouverner.

p124

Le Peuple.
montrez-nous vos pouvoirs clestes.
Les Prtres.
il faut de la foi : la raison gare.
Le Peuple.
gouvernez-vous sans raisonner ?
Les Prtres.
Dieu veut la paix. La religion prescrit l' obissance.
Le Peuple.
la paix suppose la justice ; l' obissance veut
connatre la loi.
Les Prtres.
on n' est ici-bas que pour souffrir.
Le Peuple.
montrez-nous l' exemple.
Les Prtres.
vivrez-vous sans dieux et sans rois ?
Le Peuple.
nous voulons vivre sans tyrans.

p125

Les Prtres.
il vous faut des mdiateurs , des intermdiaires .
Le Peuple.
mdiateurs auprs de Dieu et des rois !
courtisans et prtres , vos services sont
trop dispendieux : nous traiterons dsormais
directement nos affaires.
Et alors le petit groupe dit : nous sommes perdus ;
la multitude est claire .
Et le peuple rpondit : vous tes sauvs ; car,
puisque nous sommes clairs, nous n' abuserons
pas de notre force : nous ne voulons que nos
droits. Nous avons des ressentimens ; nous les
oublions : nous tions esclaves ; nous pourrions
commander ; nous ne voulons qu' tre libres :
nous le sommes !
16 UN PEUPLE LIBRE LEGISLATEUR

Alors considrant que toute puissance publique tait
suspendue ; que le rgime habituel de ce peuple
cessait tout coup, je fus saisi d' effroi par la
pense qu' il allait tomber dans

p126

la dissolution de l' anarchie. Mais dlibrant sans
dlai sur sa position, il dit :
" ce n' est pas assez de nous tre affranchis des
parasites et des tyrans ; il faut empcher qu' il n' en
renaisse. Nous sommes hommes ; et l' exprience
nous a trop appris que chacun de nous tend sans
cesse dominer et jouir aux dpens d' autrui. Il
faut donc nous prmunir contre un penchant auteur
de discorde ; il faut tablir des rgles certaines
de nos actions et de nos droits . Or la
connaissance de ces droits, le jugement de
ces actions sont des choses abstraites, difficiles,
qui exigent tout le tems et toutes les facults
d' un homme. Occups chacun de nos travaux, nous ne
pouvons vaquer de telles tudes, ni exercer par
nous-mmes de telles fonctions. Choisissons donc
parmi nous quelques hommes, dont ce soit l' emploi
propre. dlguons- leur nos pouvoirs communs
pour nous crer un gouvernement et des lois ;
constituons-les reprsentans de nos volonts
et de nos intrts . Et afin qu' en effet ils en
soient une reprsentation aussi exacte qu' il sera
possible, choisissons-les nombreux et semblables
nous , pour que la diversit de nos volonts et
de nos intrts se trouve rassemble en eux " .
Et ce peuple ayant choisi dans son sein une

p127

roupe nombreuse d' hommes qu' il jugea propres
son dessein, il leur dit : " jusqu' ici nous avons
vcu en une socit forme au hasard sans
clauses fixes , sans conventions libres, sans
stipulation de droits, sans engagemens
rciproques ; et une foule de dsordres et de maux
ont rsult de cet tat prcaire. Aujourd' hui
nous voulons, de dessein rflchi, former un contrat
rgulier : et nous vous avons choisis pour en
dresser les articles ; examinez donc avec maturit
quelles doivent tre ses bases et ses conditions.
Recherchez avec soin quel est le but , quels
sont les principes de toute association ;
connaissez les droits que chaque membre y porte ;
les facults qu' il y engage , et celles qu' il y
doit conserver. Tracez-nous des rgles de
conduite, des lois quitables. Dressez-nous un
systme nouveau de gouvernement, car nous sentons
que les principes qui nous ont guids jusqu' ce
jour, sont vicieux. Nos pres ont march dans des
sentiers d' ignorance ; et l' habitude nous a
gars sur leurs pas. Tout s' est fait par violence,
par fraude, par sduction ; et les vraies lois
de la morale et de la raison sont encore obscures.
Dmlez-en donc le chaos ; dcouvrez-en
l' enchanement ; publiez-en le code ; et nous nous
y conformerons " .

p128

Et ce peuple leva un trne immense en forme de
pyramide ; et y faisant asseoir les hommes qu' il
avait choisis, il leur dit : " nous vous levons
aujourd' hui au dessus de nous, afin que vous
dcouvriez mieux l' ensemble de nos rapports, et
que vous soyez hors de l' atteinte de nos passions.
Mais souvenez-vous que vous tes no semblables ;
que le pouvoir que nous vous confrons est nous ;
que nous vous le donnons en dpt, non en proprit
ni en hritage ; que les lois que vous ferez, vous y
serez les premiers soumis ; que demain vous
redescendrez parmi nous ; et que nul droit ne vous
sera acquis, que celui de l' estime et de la
reconnaissance. Et pensez de quel tribut de gloire
l' univers, qui rvre tant d' aptres d' erreur ,
honorera la premire assemble d' hommes
raisonnables , qui aura solemnellement dclar
les principes immuables de la justice, et consacr
la face des tyrans les droits des nations " .
17 BASE DE DROIT ET LOI


p129

Alors les hommes choisis par le peuple pour
rechercher les vrais principes de la morale et de
la raison, procdrent l' objet sacr de leur
mission ; et aprs un long examen, ayant dcouvert
un principe universel et fondamental, il s' leva
un lgislateur qui dit au peuple : " voici la
base primordiale , l' origine physique de toute
justice et de tout droit " .
" quelle que soit la puissance active , la
cause motrice qui rgit l' univers ; ayant donn
tous les hommes les mmes organes, les mmes
sensations, les mmes besoins , elle a, par ce
fait mme, dclar qu' elle leur donnoit tous
les mmes droits l' usage de ses biens, et que
tous les hommes sont gaux dans l' ordre de la
nature .
" en second lieu, de ce qu' elle a donn chacun des
moyens suffisans de pourvoir son existence,
il rsulte avec vidence qu' elle les a tous
constitus indpendans les uns des autres ;
qu' elle les a crs libres ; que nul n' est soumis
autrui ; que chacun est propritaire absolu
de son tre.

p130

" ainsi l' galit et la libert sont deux
attributs essentiels de l' homme ; deux lois
de la divinit, inabrogeables et
constitutives comme les proprits
physiques des lmens.
" or, de ce que tout individu est matre absolu
de sa personne, il suit que la libert pleine
de son consentement est une condition
insparable de tout contrat et de tout engagement.
" et de ce que tout individu est gal un
autre, il suit que la balance de ce qui est rendu
ce qui est donn, doit tre rigoureusement en
quilibre : en sorte que l' ide de justice,
d' quit , emporte essentiellement celle
d' galit .
" l' galit et la libert sont donc les bases
physiques et inaltrables de toute runion
d' hommes en socit , et par suite, le
principe ncessaire et gnrateur de toute
loi et de tout systme de gouvernement rgulier.

p131

" c' est pour avoir drog cette base que chez
vous, comme chez tout peuple, se sont introduits
les dsordres qui vous ont enfin soulevs. C' est en
revenant cette rgle, que vous pourrez les
rformer, et reconstituer une association heureuse.
" mais observez qu' il en rsultera une grande
secousse dans vos abitudes, dans vos fortunes,
dans vos prjugs. Il faudra dissoudre des
contrats vicieux, des droits abusifs ; renoncer des
distinctions injustes, de fausses proprits ;
rentrer enfin un instant dans l' tat de la nature.
Voyez si vous saurez consentir tant de
sacrifices " .
Alors pensant la cupidit inhrente au coeur
de l' homme, je crus que ce peuple allait renoncer
toute ide d' amlioration.
Mais dans l' instant une foule d' hommes s' avanant

p132

vers le trne, y firent abjuration de toutes leurs
distinctions et de toutes leurs richesses :
" dictez-nous, dirent-ils, les lois de
l' galit et de la libert ; nous ne voulons
plus rien possder qu' au titre sacr de la
justice .
" galit, libert, justice , voil quel sera
dsormais notre code et notre tendard " .
Et sur le champ le peuple leva un drapeau immense,
inscrit de ces trois mots, auxquels il assigna
trois couleurs . Et l' ayant plant sur le sige
du lgislateur, l' tendard de la justice
universelle flotta pour la premire fois sur la
terre : et le peuple dressa en avant du sige un
autel nouveau , sur lequel il plaa une balance
d' or, une pe et un livre avec cette inscription :
la loi gale, qui juge et protge.
Et ayant environn le sige et l' autel d' un
amphithtre immense, cette nation s' y assit toute
entire pour entendre la publication de la loi.
Et des millions d' hommes levant la fois les bras
vers le ciel, firent le serment solemnel de
vivre gaux, libres et justes ; de respecter
leurs droits rciproques, leurs proprits ;
d' obir la loi et ses agens rgulirement
prposs .
Et ce spectacle si imposant de force et de grandeur,
si touchant de gnrosit, m' mut

p133

jusqu' aux larmes ; et m' adressant au gnie : " que je
vive, maintenant, lui dis-je, car dsormais j' ai
tout espr " .
18 EFFROI CONSPIRA DES TYRANS

Cependant, peine le cri solemnel de
l' galit et de la libert eut-il retenti
sur la terre, qu' un mouvement de trouble et de
surprise s' excita au sein des nations ; et d' une
part la multitude mue de desir, mais indcise entre
l' esprance et la crainte, entre le sentiment de
ses droits et l' habitude de ses chanes, commena
de s' agiter ; d' autre part les rois rveills
subitement du sommeil de l' indolence et du
despotisme, craignirent de voir renverser leurs
trnes ; et par tout ces classes de tyrans
civils et sacrs , qui trompent les rois et
oppriment les peuples, furent saisies de rage et
d' effroi ; et tramant des desseins perfides :
" malheur nous, dirent-ils, si le cri funeste de la
libert parvient l' oreille de la multitude !
Malheur nous, si ce pernicieux esprit de justice
se propage " ... et voyant flotter l' tendard :
" concevez-vous l' essaim de maux renferms

p134

dans ces seules paroles ? Si tous les hommes
sont gaux , o sont nos droits exclusifs
d' honneurs et de puissance ? Si tous sont ou
doivent tre libres , que deviennent nos
esclaves , nos serfs, nos proprits ? Si tous
sont gaux dans l' tat civil, o sont nos
prrogatives de naissance , d' hrdit ? Et
que devient la noblesse ? S' ils sont tous
gaux devant Dieu, o est le besoin de
mdiateurs ? Et que devient le sacerdoce ? Ah !
Pressons-nous de dtruire un germe si fcond, si
contagieux ! Employons tout notre art contre cette
calamit ; effrayons les rois, pour qu' ils
s' unissent notre cause. Divisons les peuples, et
suscitons-leur des troubles et des guerres !
Occupons-les de combats, de conqutes et de
jalousies. Alarmons-les sur la puissance de cette
nation libre. Formons une grande ligue contre
l' ennemi commun. Abattons cet tendard sacrilge ;
renversons ce trne de rebellion, et touffons dans
son foyer cet incendie de rvolution " .
Et en effet, les tyrans civils et sacrs des
peuples, formrent une ligue gnrale ; et
entranant sur leurs pas une multitude contrainte ou
sduite, ils se portrent d' un mouvement hostile
contre la nation libre ; et investissant grands
cris l' autel et le trne de la loi
naturelle :

p135

" quelle est, dirent-ils, cette doctrine hrtique
et nouvelle ? Quel est cet autel impie, ce culte
sacrilge... peuples fidles et croyans ! Ne
semblerait-il pas que ce ft d' aujourd' hui que la
vrit se dcouvre, que jusqu' ici vous eussiez
march dans l' erreur ; que ces hommes plus
heureux que vous ont seuls le privilge d' tre
sages ! Et vous, nation gare et rebelle , ne
voyez-vous pas que vos chefs vous trompent, qu' ils
altrent les principes de votre foi ,
qu' ils renversent la religion de vos
pres ? Ah ! Tremblez que le courroux du ciel
ne s' allume, et htez-vous, par un prompt
repentir, de rparer votre erreur " .
Mais, inaccessible la suggestion comme la
terreur, la nation libre garda le silence ; et se
montrant toute entire en armes, elle tint une
attitude imposante.
Et le lgislateur dit aux chefs des peuples : si,
lorsque nous marchions un bandeau sur les yeux ,
la lumire clairait nos pas, pourquoi,
aujourd' hui qu' il est lev, fuira-t-elle nos
regards qui la cherchent ? Si les chefs qui
prescrivent aux hommes d' tre clairvoyans, les
trompent et les garent, que font ceux qui ne
veulent guider que des aveugles ?
Chefs des peuples ! Si vous possdez la vrit,
faites-nous la voir : nous la recevrons avec
reconnaissance ;

p136

car nous la cherchons avec desir, et nous avons
l' intrt de la trouver : nous sommes hommes ,
etnous pouvons nous tromper ; mais vous tes
hommes aussi, et vous tes galement
faillibles. Aidez-nous donc dans ce labyrinthe, o
depuis tant de sicles erre l' humanit, aidez-nous
dissiper l' illusion de tant de prjugs et de
vicieuses habitudes ; concourez avec nous, dans le
choc de tant d' opinions qui se disputent notre
croyance, dmler le caractre propre et
distinctif de la vrit. Terminons dans un jour les
combats si longs de l' erreur : tablissons entre elle
et la vrit une lutte solemnelle : appelons les
opinions des hommes de toutes les nations.
Convoquons l' assemble gnrale des peuples ; qu' ils
soient juges eux-mmes dans la cause qui leur est
propre ; et que dans le dbat de tous systmes,
nul dfenseur, nul argument ne manquant aux
prjugs ni la raison, le sentiment d' une vidence
gnrale et commune fasse enfin natre la concorde
universelle des esprits et des coeurs.
19 ASSEMBLEE GENERALE PEUPLES


p137

Ainsi parla le lgislateur ; et la multitude,
saisie de ce mouvement qu' inspire d' abord toute
proposition raisonnable, ayant applaudi, les
tyrans, rests sans appui, demeurrent confondus.
Alors s' offrit mes regards une scne d' un
genre tonnant et nouveau : tout ce que la terre
compte de peuples et de nations, tout ce que les
climats produisent de races d' hommes divers,
accourant de toutes parts, me sembla se runir
dans une mme enceinte ; et l, formant un immense
congrs, distingu en groupes par l' aspect vari des
costumes, des traits du visage, des teintes de la
peau, leur foule innombrable me prsenta le
spectacle le plus extraordinaire et le plus attachant.
D' un ct, je voyois l' europen, l' habit court et
serr, au chapeau pointu et triangulaire, au menton
ras, aux cheveux blanchis de poudre ; de l' autre,
l' asiatique, la robe tranante, la longue
barbe, la tte rase, et au turban rond. Ici,
j' observois les peuples africains,

p138

la peau d' bne, aux cheveux laineux, au corps
ceint de pagnes blancs et bleus, orns de
brasselets et de colliers de corail, de coquilles
et de verres ; l, les races septentrionales
enveloppes dans leurs sacs de peau ; le lapon ,
au bonnet pointu, aux souliers de raquette ; le
samoyede , au corps brlant, l' odeur forte ; le
tongouze , au bonnet cornu, portant ses idoles
pendues sur son sein ; le yakoute , au visage
piquet ; le calmouque , au nez aplati, aux petits
yeux renverss. Plus loin taient le chinois , au
vtement de soie, aux tresses pendantes ; le
japonais , au sang mlang ; le malais , aux
grandes oreilles, au nez perc d' un anneau, au vaste
chapeau de feuilles de palmier, et les habitans
tatous des les de l' ocan et du continent
antipode. Et l' aspect de tant de varits d' une
mme espce, de tant d' inventions bizarres d' un
mme entendement, de tant de modifications
diffrentes d' une mme organisation, m' affecta la
fois de mille sensations et de mille penses.

p139

J e considrais avec tonnement cette gradation de
couleurs, qui, de l' incarnat le plus vif passe
au brun clair, puis fonc, fumeux, bronz,
olivtre, plomb, cuivr, enfin jusqu' au noir de
l' bne et du jai ; et trouvant le kachemirien ,
au teint de roses, ct de l' indou hl, le
georgien ct du tartare , je
rflchissais sur les effets du climat chaud ou froid,
du sol lev ou profond, marcageux ou sec,
dcouvert ou ombrag ; je comparais l' homme nain du
ple, au gant des zones tempres ; le corps grle de

p140

l' arabe , l' ample corps du hollandais ; la
taille paisse et courte du samoyede , la
taille svelte du grec et de l' esclavon ;
la laine grasse et noire du ngre, la soie dore
du danois ; la face aplatie du calmouque ,
ses petits yeux en angle, son nez cras, la face
ovale et saillante, aux grands yeux bleus, au nez
aquilin du circassien et de l' abazan .
J ' opposais aux toiles peintes de l' indien ,
aux toffes savantes de l' europen , aux riches
fourrures du sibrien , les pagnes d' corce, les
tissus de jonc, de feuilles, de plumes des nations
sauvages, et les figures bleutres de serpens, de
fleurs et d' toiles dont leur peau tait imprime.
Et tantt le tableau bigarr de cette multitude me
retraait les prairies mailles du Nil et de
l' Euphrate, lorsqu' aprs les pluies ou le
dbordement, des millions de fleurs naissent de
toutes parts ; tantt il me reprsentait, par son
murmure et son mouvement, les essaims innombrables
de sauterelles qui viennent au printemps couvrir
les plaines du Hauran .
Et la vue de tant d' tres anims et sensibles,
embrassant tout coup l' immensit des penses et
des sensations rassembles dans cet espace ;
d' autre part, rflchissant l' opposition de tant
de prjugs, de tant d' opinions, au choc de tant de
passions d' hommes si mobiles, je flottais

p141

entre l' tonnement, l' admiration et une crainte
secrte,... quand le lgislateur ayant rclam le
silence, attira toute mon attention.
" habitans de la terre, dit-il, une nation libre et
puissante vous adresse des paroles de
justice et de paix ; et elle vous offre de
srs gages de ses intentions dans sa conviction et son
exprience. Long-tems afflige des mmes maux que
vous, elle en a recherch la source, et elle a
trouv qu' ils drivaient tous de la violence et de
l' injustice, riges en lois par l' inexprience
des races passes, et maintenues par les prjugs
des races prsentes : alors, annullant ses
institutions factices et arbitraires, et remontant
l' origine de tout droit et de toute raison, elle a
vu qu' il existait dans l' ordre mme de
l' univers , et dans la constitution physique de
l' homme, des lois ternelles et immuables, et qui
n' attendaient que ses regards pour le rendre heureux.
hommes ! levez les yeux vers ce ciel qui
vous claire ! J etez-les sur cette terre qui vous
nourrit ! Quand ils vous offrent tous les
mmes dons ; quand vous avez reu de la puissance
qui les meut , la mme vie, les mmes organes,
n' en avez-vous pas reu les mmes droits l' usage
de ses bienfaits ? Ne vous a-t-elle pas, par-l
mme, dclar tous

p142

gaux et libres ? Quel mortel osera donc
refuser son semblable ce que lui accorde la
nature ? nations ! Bannissons toute tyrannie
et toute discorde ; ne formons plus qu' une mme
socit, qu' une grande famille ; et puisque le genre
humain n' a qu' une mme constitution, qu' il n' existe
plus pour lui qu' une mme loi, celle de la
nature ; qu' un mme code, celui de la raison ;
qu' un mme trne, celui de la justice ; qu' un
mme autel, celui de l' union " .
Il dit : et une acclamation immense s' leva
jusqu' aux cieux : mille cris de bndiction
partirent du sein de la multitude, et les peuples,
dans leur transport, firent retentir la terre des
mots d' galit , de justice , d' union .
Mais bientt ce premier mouvement en succda
un diffrent ; bientt les docteurs, les chefs des
peuples les excitant la dispute, je vis natre
d' abord un murmure, puis une rumeur, qui, se
communiquant de proche en proche, devint un vaste
dsordre ; et chaque nation levant des prtentions
exclusives, rclamait la prdominance pour son code
et son opinion.
" vous tes dans l' erreur, se disaient les partis en se
montrant du doigt les uns les autres ; nous seuls
possdons la vrit et la raison. Nous seuls avons
la vraie loi, la

p143

vraie rgle de tout droit, de toute justice, le
seul moyen du bonheur, de la perfection ; tous les
autres hommes sont des aveugles ou des rebelles " . Et
il rgnait une agitation extrme.
Mais le lgislateur ayant rclam le silence :
" peuples, dit-il, quel mouvement de passion vous
agite ? O vous conduira cette querelle ?
Qu' attendez-vous de cette dissention ? Depuis
des sicles la terre est un champ de disputes, et
vous avez vers des torrens de sang pour vos
contestations : qu' ont produit tant de combats et
de larmes ? Quand le fort a soumis le faible son
opinion, qu' a-t-il fait pour la vrit et pour
l' vidence ? nations ! Prenez conseil de votre
propre sagesse ! Quand, parmi vous, une contestation
divise des individus, des familles, que faites-vous
pour les concilier ? Ne leur donnez-vous pas des
arbitres ? oui , s' cria unanimement la
multitude. Eh bien ! Donnez-en de mme aux auteurs
de vos dissentimens. Ordonnez ceux qui se font
vos instituteurs, et qui vous imposent leur
croyance, d' en dbattre devant vous les raisons.
Puisqu' ils invoquent vos intrts, connaissez
comment ils les traitent. Et vous, chefs et docteurs
des peuples, avant de les entraner dans la lutte
de vos opinions, discutez-en

p144

contradictoirement les preuves ! tablissons une
controverse solemnelle, une recherche publique de la
vrit, non devant le tribunal d' un individu
corruptible, ou d' un parti passionn, mais devant
celui de toutes les lumires et de tous les
intrts dont se compose l' humanit ; et que le sens
naturel de toute l' espce soit notre arbitre
et notre juge " .
20 LA RECHERCHE DE LA VERITE

Et les peuples ayant applaudi, le lgislateur dit :
" afin de procder avec ordre et sans confusion,
laissez dans l' arne, en avant de l' autel de
l' union et de la paix , un spacieux
demi-cercle libre ; et que chaque systme de religion,
chaque secte levant un tendard propre et
distinctif, vienne le planter aux bords de la
circonfrence ; que ses chefs et ses docteurs se
placent autour, et que leurs sectateurs se placent
la suite sur une mme ligne " .
Et le demi-cercle ayant t trac, et l' ordre
publi, l' instant il s' leva une multitude
innombrable

p145

d' tendards de toutes couleurs et de toutes formes,
tels qu' en un port frquent de cent nations
commerantes, l' on voit aux jours de ftes des
milliers de pavillons et de flammes flotter sur une
fort de mts. Et l' aspect de cette diversit
prodigieuse, me tournant vers le gnie : je croyais,
lui dis-je, que la terre n' tait divise qu' en
huit ou dix systmes de croyance, et je
dsesprais de toute conciliation : maintenant que
je vois des milliers de partis diffrens, comment
esprer la concorde ? ... et cependant, me dit-il,
ils n' y sont pas encore tous : et ils veulent tre
intolrans ! ...
et mesure que les groupes vinrent se placer,
me faisant remarquer les symboles et les attributs
de chacun, il commena de m' expliquer leurs
caractres en ces mots :
" ce premier groupe, me dit-il, form d' tendards
verts qui portent un croissant, un bandeau et
un sabre , est celui des sectateurs du prophte
arabe. dire qu' il y a un Dieu (sans savoir ce
qu' il est) ; croire aux paroles d' un homme
(sans entendre sa langue) ; aller dans un dsert
prier Dieu (qui est partout) ; laver ses
mains d' eau (et ne pas s' abstenir de sang) ;
jener le jour (et manger de nuit) ; donner
l' aumne de son bien (et ravir celui
d' autrui) : tels sont les moyens de perfection

p146

institus par Mahomet ; tels sont les cris de
ralliement de ses fidles croyans. Quiconque n' y
rpond pas est un rprouv, frapp d' anathme
et dvou au glaive. un dieu clment, auteur de la
vie , a donn ces lois d' oppression et de
meurtre : il les a faites pour tout l' univers,
quoiqu' il ne les ait rvles qu' un homme. Il les a
tablies de toute ternit, quoiqu' il ne les ait
publies que d' hier. Elles suffisent tous les
besoins, et cependant il y a joint un volume : ce
volume devait rpandre la lumire, montrer
l' vidence, amener la perfection, le bonheur ; et
cependant, du vivant mme de l' aptre, ses pages
offrant chaque phrase des sens obscurs, ambigus,
contraires, il a fallu l' expliquer, le commenter ;
et ses interprtes diviss d' opinions se sont
partags en sectes opposes et ennemies. L' une
soutient qu' Ali est le vrai successeur.
L' autre dfend Omar et Aboubekre . Celle-ci
nie l' ternit du qran , celle-l la
ncessit des ablutions, des prires : le
carmate proscrit le plerinage et permet le vin :
le hakemite prche la transmigration des ames :
ainsi jusqu' au nombre de soixante-douze partis,
dont tu peux compter es enseignes. Dans cette

p147

opposition, chacun s' attribuant exclusivement
l' vidence, et taxant les autres d' hrsie, de
rebellion, a tourn contre tous son apostolat
sanguinaire. Et cette religion qui clbre un
Dieu clment et misricordieux, auteur et pre
commun de tous les hommes, devenue un flambeau de
discorde, un motif de meurtre et de guerre, n' a
cess depuis douze cents ans d' inonder la terre de
sang, et de rpandre le ravage et le dsordre d' un
bout l' autre de l' ancien hmisphre.
Ces hommes remarquables par leurs normes
turbans blancs, par leurs amples manches, par
leurs longs chapelets, sont les imans , les
mollas , les muphtis , et prs d' eux les
derviches au bonnet pointu, et les santons
aux cheveux pars. Les voil qui font avec
vhmence la profession de foi, et commencent de
disputer

p148

sur les souillures graves ou lgres , sur la
matire et la forme des ablutions , sur les
attributs de Dieu et ses perfections, sur le
chatan et les anges mchans ou bons, sur la mort,
la rsurrection, l' interrogatoire dans le
tombeau, le jugement, le passage du pont troit
comme un cheveu , la balance des oeuvres , les
peines de l' enfer et les dlices du paradis.
" ct, ce second groupe, encore plus nombreux,
compos d' tendards fond blanc, parsems de croix,
est celui des adorateurs de Jesus .
Reconnaissant le mme Dieu que les musulmans,
fondant leur croyance sur les mmes livres,
admettant comme eux un premier homme qui perd
tout le genre humain en mangeant une pomme ; ils
leur vouent cependant une sainte horreur, et par
pit ils se traitent mutuellement de
blasphmateurs et d' impies . Le grand point de
leur dissention rside surtout en ce qu' aprs avoir
admis un dieu un et indivisible , les
chrtiens le divisent ensuite en trois personnes,
qu' ils veulent tre chacune un dieu entier et
complet , sans cesser de former entr' elles un
tout identique. Et ils ajoutent que cet tre,
qui remplit l' univers , s' est rduit dans le
corps d' un homme , et qu' il a pris des organes
matriels, prissables,

p149

circonscrits, sans cesser d' tre immatriel,
ternel, infini. Les musulmans, qui ne comprennent
pas ces mystres , quoiqu' ils conoivent
l' ternit du qran et la mission du prophte, les
taxent de folies, et les rejettent comme des
visions de cerveaux malades : et de l des haines
implacables.
" d' autre part, diviss entre eux sur plusieurs
points de leur propre croyance, les chrtiens
forment des partis non moins divers ; et les
querelles qui les agitent sont d' autant plus
opinitres et plus violentes, que les objets sur
lesquels elles se fondent tant inaccessibles aux
sens, et par consquent d' une dmonstration
impossible, les opinions de chacun n' ont de rgle
et de base que dans le caprice et la volont. Ainsi,
convenant que Dieu est un tre
incomprhensible, inconnu , ils disputent
nanmoins sur son essence, sur sa manire d' agir,
sur ses attributs. Convenant que la transformation
qu' ils lui supposent en homme, est une nigme au
dessus de l' entendement, ils disputent cependant
sur la confusion ou la distinction des deux
volonts et des deux natures , sur le
changement de substance , sur la prsence
relle ou feinte , sur le mode de
l' incarnation , etc. Etc.
" et de l, des sectes innombrables, dont

p150

deux ou trois cents ont dj pri, et dont trois ou
quatre cents autres, qui subsistent encore,
t' offrent cette multitude de drapeaux o ta vue
s' gare. Le premier en tte, qu' environne ce groupe
d' un costume bizarre, ce mlange confus de robes
violettes, rouges, blanches, noires, bigarres, de
ttes tonsure, cheveux courts ou rass,
chapeaux rouges, bonnets carrs, mitres pointues,
mme longues barbes, est l' tendard du pontife de
Rome, qui, appliquant au sacerdoce la
prminence de sa ville dans l' ordre civil, a rig
sa suprmatie en point de religion, et fait un
article de foi de son orgueil.
" sa droite, tu vois le pontife grec, qui, fier de
la rivalit leve par sa mtropole, oppose
d' gales prtentions, et les soutient contre
l' glise d' occident, de l' antriorit de l' glise
d' orient. gauche, sont les tendards de deux chefs
rcens, qui, secouant un joug devenu tyranniqu,
ont, dans leur rforme, dress autels contre autels,
et soustrait au pape la moiti de l' Europe.
Derrire eux, sont les sectes subalternes qui
subdivisent encore tous ces grands partis, les
nestoriens , les eutychens , les jacobites ,
les iconoclastes ,

p151

les anabaptistes , les presbytriens , les
viclefites , les osiandrins , les
manichens , les mthodistes , les adamites ,
les contemplatifs , les trembleurs , les
pleureurs , et cent autres semblables ; tous
partis distincts, se perscutant quand ils sont
forts, se tolrant quand ils sont faibles, se
hassant au nom d' un dieu de paix, se faisant chacun
un paradis exclusif dans une religion de charit
universelle ; se vouant rciproquement, dans
l' autre monde, des peines sans fin, et ralisant,
dans celui-ci, l' enfer que leurs cerveaux placent
dans celui-l " .
Aprs ce groupe, voyant un seul tendard de
couleur hyacinthe, autour duquel taient
rassembls des hommes de tous les costumes de
l' Europe et de l' Asie : " du moins, dis-je au
gnie, trouverons-nous ici de l' unanimit : oui,
me rpondit-il, au premier aspect, et par cas
fortuit et momentan ; ne reconnois-tu pas ce
systme de culte " ? Alors, appercevant le

p152

monogramme du nom de Dieu en lettres hbraques,
et les palmes que tenaient en main les rabins :
" il est vrai, lui dis-je, ce sont les enfans
de Moyse disperss jusqu' ce jour, et qui,
abhorrant toute nation, ont t par tout abhorrs et
perscuts. Oui, reprit-il, et c' est par cette
raison que, n' ayant ni le tems ni la libert de
disputer, ils ont gard l' apparence de l' unit. Mais
peine, dans leur runion, vont-ils confronter
leurs principes, et raisonner sur leurs opinions,
qu' ils vont, comme jadis, se partager au moins
en deux sectes principales, dont l' une,
s' autorisant du silence du lgislateur, et
s' attachant au sens littral de ses livres, niera
tout ce qui n' y est point clairement exprim, et ce
titre, rejettera, comme inventions des circoncis ,
la survivance de l' ame au corps, et sa
transmigration dans des lieux de peines ou de
dlices, et sa rsurrection, et le jugement final,
et les bons et les mauvais anges, et la rvolte du
mauvais gnie, et tout le systme potique d' un
monde ultrieur : et ce peuple privilgi, dont la
perfection consiste se couper un petit morceau
de chair ; ce peuple atme, qui, dans l' ocan des
peuples, n' est qu' une petite vague, et qui veut que
Dieu n' ait rien fait que pour lui seul, rduira
encore

p153

de moiti, par son schisme, le poids dj si lger
qu' il tablit dans la balance de l' univers " .
Et me montrant un groupe voisin, compos d' hommes
vtus de robes blanches, portant un voile sur la
bouche, et rangs autour d' un tendard de couleur
aurore , sur lequel tait peint un globe
tranch en deux hmisphres, l' un noir et l' autre
blanc : il en sera ainsi, continua-t-il, de ces
enfans de Zoroastre , restes obscurs de
peuples jadis si puissans : maintenant, perscuts
comme les juifs, et disperss chez les autres
peuples, ils reoivent, sans discussion, les
prceptes du reprsentant de leur prophte ; mais
sitt que le mbed et les destours seront
rassembls, la controverse s' tablira sur le
bon et le mauvais principe ; sur les
combats d' Ormuzd , dieu de lumire, et
d' Ahrimanes , dieu de tnbres ; sur leur
sens direct ou allgorique ; sur les bons et
mauvais gnies ; sur le culte du feu et des

p154

lmens ; sur les ablutions et sur les
souillures ; sur la rsurrection en
corps , ou seulement en ame ; sur le
renouvellement du monde existant, et sur le
monde nouveau qui lui doit succder. Et les
parsis se diviseront en sectes d' autant plus
nombreuses, que dans leur dispersion les familles
auront contract les moeurs et les opinions des
nations trangres.
ct d' eux, ces tendards fond d' azur, o sont
peintes des figures monstrueuses de corps
humains doubles, triples, quadruples, tte de
lion, de sanglier, d' lphant, queue de poisson,
de tortue, etc , sont les tendards des sectes
indiennes, qui trouvent leurs dieux dans les
animaux, et les ames de leurs parens dans les
reptiles et les insectes. Ces hommes fondent des
hospices pour des perviers, des serpens, des
rats ; et ils ont en horreur leurs semblables ! Ils
se purifient avec la fiente et l' urine de la vache ;
et ils se croient souills du contact d' un
homme ! Ils portent un rzeau sur la bouche, de
peur d' avaler, dans une mouche, une ame en
souffrance ; et ils laissent mourir de faim un
paria ! Ils

p155

admettent les mmes divinits ; et ils se partagent
en drapeaux ennemis et divers !
Ce premier, isol l' cart, o tu vois une figure
quatre ttes, est celui de Brama , qui,
quoique Dieu crateur , n' a plus ni sectateurs
ni temples, et qui, rduit servir de pidestal
au Lingam , se contente d' un peu d' eau que
chaque matin le brame lui jette par dessus
l' paule, en lui rcitant un cantique strile.
Ce second, o est peint un milan au corps
roux et la tte blanche, est celui de
Vichenou , qui, quoique Dieu conservateur , a
pass une partie de sa vie en aventures
mal-faisantes. Considre-le sous les formes hideuses
de sanglier et de lion , dchirant des
entrailles humaines, ou sous la figure d' un cheval
devant venir, le

p156

sabre la main, dtruire l' ge prsent,
obscurcir les astres, abattre les toiles, branler
la terre , et faire vomir au grand serpent
un feu qui consumera les globes .
Ce troisime est celui de Chiven , Dieu de
destruction , de ravage, et qui a cependant pour
emblme le signe de la production : il est le plus
mchant des trois, et il compte le plus de
sectateurs. Fiers de son caractre, ses partisans
mprisent, dans leur dvotion, les autres dieux
ses gaux et ses frres ; et par une imitation de sa
bizarrerie, professant la pudeur et la chastet,
ils couronnent publiquement de fleurs, et arrosent
de lait et de miel l' image obscne du Lingam .
Derrire eux, viennent les moindres drapeaux d' une
foule de dieux, mles, femelles, hermaphrodites,
qui, parens et amis des trois principaux, ont pass
leur vie se livrer des combats ; et leurs
adorateurs les imitent. Ces dieux n' ont besoin de
rien, et sans cesse ils reoivent des offrandes ; ils
sont tout-puissans, remplissent l' univers ; et un
brame, avec quelques paroles, les enferme dans une
idole ou

p157

dans une cruche, pour vendre son gr leurs
faveurs.
Au de l, cette multitude d' autres tendards qui,
sur un fond jaune qui leur est commun, portent des
emblmes diffrens, sont ceux d' un mme dieu ,
lequel, sous des noms divers, rgne chez les nations
de l' orient. Le chinois l' adore dans Ft ;
le japonais le rvre dans Budso ; l' habitant
de Ceylan dans Beddhou ; celui de Laos dans
Chekia ; le pegouan dans Phta ; le
siamois dans Sommond-Kodom ; le

p158

tibetain dans Budd et dans La ; tous,
d' accord sur quelques points de son histoire,
clbrent sa vie pnitente , ses
mortifications , ses jenes , ses fonctions de
mdiateur et d' expiateur , les haines d' un
dieu , son ennemi , leurs combats , et
son ascendant . Mais discords entre eux sur les
moyens de li plaire, ils disputent sur les rites
et sur les pratiques, sur les dogmes de la
doctrine intrieure , ou de la doctrine
publique . Ici, ce bonze japonais la robe jaune,
la tte nue, prche l' ternit des ames, leurs
transmigrations successives dans divers corps ; et
prs de lui le sintoste nie leur existence
spare des sens, et soutient qu' elles ne sont
qu' un effet des organes auquels elles sont
lies, et avec qui elles prissent : comme le son
avec l' instrument. L, le siamois , aux sourcils
rass, l' cran talipat la main, recommande
l' aumne, les expiations, les offrandes, et cependant
il croit au destin aveugle et l' impassible
fatalit. Le hochang chinois sacrifie aux ames
des anctres, et prs de lui le sectateur de
confutze

p159

cherche son horoscope dans des fiches jetes au
hasard, et dans le mouvement des cieux. Cet enfant,
environn d' un essaim de prtres robes et
chapeaux jaunes, est le grand lama en qui vient
de passer le dieu que le Tibet adore. Un
rival s' est lev pour partager ce bienfait avec
lui ; et sur les bords du Baikal , le
calmoulque a aussi son dieu comme l' habitant de
La-Sa . Mais d' accord en ce point important, que
Dieu ne peut habiter qu' un corps d' homme, tous deux
rient de la grossiret de l' indien qui honore la
fiente de la vache, tandis qu' eux consacrent les
excrmens de leur pontife.

p160

Et aprs ces drapeaux, une foule d' autres que
l' oeil ne pouvait dnombrer, s' offrant encore nos
regards : " je ne terminerais point, dit le gnie, si
je te dtaillais tous les systmes divers de
croyance qui partagent encore les nations. Ici, les
hordes tartares adorent, dans des figures
d' animaux, d' oiseaux et d' insectes, les bons et
les mauvais gnies, qui, sous un dieu principal,
mais insouciant, rgissent l' univers, et, dans leur
idoltrie, elles retracent le paganisme de l' ancien
occident. Tu vois l' habillement bizarre de leurs
chamans , qui, sous une robe de cuir, garnie de
clochettes , de grelots , d' idoles de fer,
de griffes d' oiseaux, de peaux de serpens, de ttes
de chouettes, s' agitent dans des convulsions
factices, et, par des cris magiques, voquent les
morts pour tromper les vivans. L, les peuples noirs
de l' Afrique, dans le culte de leurs fetiches,
offrent les mmes opinions. Voil l' habitant de
J uida qui adore Dieu dans un grand serpent, dont
par malheur

p161

les porcs sont avides " ... voil le teleute qui se le
reprsente vtu de toutes couleurs, ressemblant
un soldat russe ; voil le kamchadale qui, trouvant
que tout va mal dans ce monde et dans son climat,
se le figure un vieillard capricieux et
chagrin , fumant sa pipe, et chassant en
traneau les renards et les martres. Enfin, voil
cent nations sauvages qui, n' ayant aucune des ides
des peuples polics, sur Dieu, ni sur l' ame, ni
sur un monde ultrieur et une autre vie, ne forment
aucun

p162

systme de culte, et n' en jouissent pas moins des
dons de la nature dans l' irreligion o elle-mme
les a crs.
21 PROBLEME CONTRADI RELIGIEUSES

Cependant les divers groupes s' tant placs, et un
vaste silence ayant succd la rumeur de la
multitude, le lgislateur dit : " chefs et docteurs
des peuples ! Vous voyez comment jusqu' ici les
nations, vivant isoles, ont suivi des routes
diffrentes ; chacune croit suivre celle de la
vrit ; et cependant si la vrit n' en a qu' une, et
que les opinions soient opposes, il est bien
vident que quelqu' un se trouve en erreur. Or, si
tant d' hommes se trompent, qui osera garantir que
lui-mme n' est pas abus ? Commencez donc par tre
indulgens sur vos dissentimens et vos discordances.
Cherchons tous la vrit comme si nul ne la possdait.
J usqu' ce jour, les opinions qui ont gouvern
la terre, produites au hasard, propages dans
l' ombre, admises sans discussion, accrdites
par l' amour de la nouveaut et l' imitation, ont
en quelque sorte usurp clandestinement leur

p163

empire. Il est tems, si elles sont fondes, de
donner leur certitude un caractre de solemnit,
et de lgitimer leur existence. Rappelons-les donc
aujourd' hui un examen gnral et commun ; que
chacun expose sa croyance ; et que tous devenant le
juge de chacun, cela seul soit reconnu vrai , qui
l' est pour tout le genre humain " .
Alors la parole ayant t dfre par ordre de
position au premier tendard de la gauche : il
n' est pas permis de douter, dirent les chefs,
que notre doctrine ne soit la seule vritable, la
seule infaillible. D' abord, elle est rvle de
Dieu mme...
et la ntre aussi, s' crirent tous les autres
tendards ; et il n' est pas permis d' en douter.
Mais du moins faut-il l' exposer, dit le lgislateur ;
car l' on ne peut croire ce que l' on ne
connat pas.
Notre doctrine est prouve, reprit le premier
tendard, par des faits nombreux, par une
multitude de miracles , par des rsurrections
de morts, des torrens mis sec, des montagnes
transportes, etc.
Et nous aussi, s' crirent tous les autres, nous
avons une foule de miracles ; et ils commencrent
chacun raconter les choses les plus incroyables.

p164

Leurs miracles, dit le premier tendard, sont des
prodiges supposs ou des prestiges de
l' esprit malin , qui les a tromps.
Ce sont les vtres, rpliqurent-ils, qui sont
supposs ; et chacun parlant de soi, dit : il n' y a
que les ntres de vritables ; tous les autres sont
des faussets.
Et le lgislateur dit : avez-vous des tmoins
vivans ?
Non, rpondirent-ils tous : les faits sont anciens ;
les tmoins sont morts ; mais ils ont crit.
Soit, reprit le lgislateur ; mais s' ils sont en
contradiction, qui les conciliera ?
J ustes arbitres, s' cria un des tendards ! La
preuve que nos tmoins ont vu la vrit, c' est qu' ils
sont morts pour la tmoigner ; et notre croyance
est scelle du sang des martyrs .
Et la ntre aussi, dirent les autres tendards :
nous avons des milliers de martyrs, qui sont morts
dans des tourmens affreux, sans jamais se dmentir.
Et alors les chrtiens de toutes les sectes, les
musulmans, les indiens, les japonois citrent des
lgendes sans fin de confesseurs, de martyrs, de
pnitens, etc.
Et l' un de ces partis ayant ni les martyrs des
autres : eh bien ! Dirent-ils, nous allons

p165

mourir pour prouver que notre croyance est vraie.
Et dans l' instant une foule d' hommes de toute
religion, de toute secte, se prsentrent pour
souffrir des tourmens et la mort. Plusieurs mme
commencrent de se dchirer les bras, de se frapper
la tte et la poitrine, sans tmoigner de douleur.
Mais le lgislateur les arrtant : hommes,
leur dit-il ! coutez de sang froid mes paroles :
si vous mouriez pour prouver que deux et deux font
quatre, cela les ferait-il davantage tre quatre ?
Non, rpondirent-ils tous. -
et si vous mouriez pour prouver qu' ils font cinq,
cela les ferait-il tre cinq ?
Non, dirent-ils tous encore. -
eh bien ! Que prouve donc votre persuasion, si elle
ne change rien l' existence des choses ? La
vrit est une, vos opinions sont diverses ; donc
plusieurs de vous se trompent. Si, comme il est
vident, ils sont persuads de l' erreur, que
prouve la persuasion de l' homme ?
Si l' erreur a ses martyrs, o est le cachet de la
vrit ?
Si l' esprit malin opre des miracles, o est
le caractre distinctif de la divinit ?
Et d' ailleurs, pourquoi toujours des miracles

p166

incomplets et insuffisans ? Pourquoi, au lieu de
ces bouleversemens de la nature, ne pas changer
plutt les opinions ? Pourquoi tuer les hommes ou
les effrayer, au lieu de les instruire et de les
corriger ?
mortels crdules, et pourtant opinitres ! Nul de
nous n' est certain de ce qi s' est pass hier, de
ce qui se passe aujourd' hui sous ses yeux ; et nous
jurons de ce qui s' est pass il y a deux mille ans !
Hommes faibles, et pourtant orgueilleux ! Les lois
de la nature sont immuables et profondes, nos
esprits sont pleins d' illusion et de lgret ;
et nous voulos tout dterminer, tout comprendre !
En vrit, il est plus facile tout le genre
humain de se romper, que de dnaturer un atme.
Eh bien ! Dit un docteur, laissons-l les preuves
de fait, puisqu' elles peuvent tre quivoques ;
venons aux preuves du raisonnement, celles qui
sont inhrentes la doctrine.
Alors, un imam de la loi de Mahomet ,
s' avanant plein de confiance dans l' arne ; aprs
s' tre tourn vers la Mekke , et avoir profr
avec emphase la profession de foi : louange
Dieu , dit-il d' une voix grave et imposante !
" la lumire brille avec vidence, et la vrit
n' a pas besoin d' examen " : et montrant le

p167

qran ; voil la lumire et la vrit dans leur
propre essence. il n' y a point doute en ce
livre ; il conduit droit celui qui marche
aveuglment, qui reoit sans discussion la parole
divine descendue sur le prophte pour sauver
le simple et confondre le savant. Dieu a
tabli Mahomet son ministre sur la terre ; il lui
a livr le monde pour soumettre par le sabre
celui qui refuse de croire sa loi : les
infidles disputent et ne veulent pas croire ; leur
endurcissement vient de Dieu ; il a scell
leur coeur pour les livrer d' affreux
chtimens...
ces mots un violent murmure lev de toutes parts,
interrompit l' orateur. " quel est cet homme,
s' crirent tous les groupes, qui nous outrage
ainsi gratuitement ? De quel droit prtend-il
nous imposer sa croyance comme un vainqueur et
comme un tyran ? Dieu ne nous a-t-il pas donn
comme lui des yeux, un esprit, une intelligence ?
Et n' avons-nous pas

p168

droit d' en user galement , pour savoir ce que
nous devons rejeter ou croire ? S' il a le droit de
nous attaquer, n' avons-nous pas celui de nous
dfendre ? S' il lui a plu de croire sans examen, ne
sommes-nous pas matres de croire avec
discernement ?
Et quelle est cette doctrine lumineuse , qui
craint la lumire ? Quel est cet aptre d' un
dieu clment , qui ne prche que meurtre et
carnage ? Quel est ce dieu de justice, qui punit
un aveuglement que lui-mme cause ? Si la violence
et la perscution sont les argumens de la vrit, la
douceur et la charit seront-elles les indices du
mensonge ?
Alors, un homme s' avanan d' un groupe voisin
vers l' imm, lui dit : " admettons que Mahomet
soit l' aptre de la meilleure doctrine, le prophte
de la vraie religion ! Veuillez du moins nous dire
qui nous devons suivre pour la pratiquer : sera-ce
son gendre Ali , ou ses vicaires Omar et
Aboubekre " ?
peine eut-il prononc ces noms , qu' au sein
mme des musulmans clata un schisme terrible : les
partisans d' Omar et d' Ali se traitant

p169

mutuellement d' hrtiques , d' impies , de
sacrilges , s' accablrent de maldictions. La
querelle mme devint si violent, qu' il fallut que les
groupes voisins s' interposassent pour les empcher
d' en venir aux mains.
Enfin, le calme s' tant un peu rtabli, le
lgislateur dit aux imms : " voyez quelles
consquences rsultent de vos principes ! Si les
hommes les mettaient en pratique, vous-mmes,
d' opposition en opposition, vous vous dtruiriez
jusques au dernier ; et la premire loi de Dieu
n' est-elle pas que l' homme vive " ? Puis
s' adressant aux autres groupes : " sans doute,
dit-il, cet esprit d' intolrance et d' exclusion
choque toute ide de justice, renverse toute
base de morale et de socit ; cependant, avant
de rejeter entirement ce code de doctrine, ne
conviendrait-il pas d' entendre quelques-uns de ses
dogmes, afin de ne pas prononcer sur les formes,
sans avoir pris connaissance du fond " ?
Et les groupes y ayant consenti, l' imm commena
d' exposer comment Dieu, aprs avoir envoy
vingt-quatre mille prophtes aux nations qui
s' garaient dans l' idoltrie, en avait enfin
envoy un dernier, le sceau et la perfection de
tous, Mahomet, sur qui soit le salut de paix :
comment, afin que les infidles n' altrassent plus
la parole divine, la suprme clmence

p170

avait elle-mme trac les feuillets du qran : et
dtaillant les dogmes de l' islamisme, l' imm
expliqua comment, titre de parole de Dieu, le
qran tait incr, ternel , ainsi que la
source dont il manait : comment il avait t
envoy feuillet par feuillet en vingt-quatre
mille apparitions nocturnes de l' ange Gabriel :
comment l' ange s' annonait par un petit
cliquetis, qui saisissait le prophte d' une sueur
froide ; comment, dans la vision d' une nuit, il
avait parcouru quatre-vingt-dix cieux, mont
sur l' animal boraq, moiti cheval, moiti femme ;
comment, dou du don des miracles, il marchait
au soleil sans ombre, faisait reverdir d' un seul
mot les arbres, remplissait d' eau les puits, les
citernes, et avait fendu en deux le disque de la
lune : comment, charg des ordres du ciel,
Mahomet avait propag, le sabre la main, la
religion la plus digne de Dieu par sa
sublimit , et la plus propre aux hommes par la
simplicit de ses pratiques, puisqu' elle ne
consistait qu' en huit ou dix points : professer
l' unit de Dieu ; reconnatre Mahomet pour son
seul prophte ; prier cinq fois par jour ; jener
un mois par an ; aller la Mekke une fois dans
sa vie ; donner la dme de ses biens ; ne point
boire de vin, ne point manger de porc, et faire
la guerre aux infidles ;

p171

qu' ce moyen, tout musulman, devenant lui-mme
aptre et martyr, jouissait ds ce monde, d' une
foule de biens ; et qu' sa mort, son ame pese
dans labalance des oeuvres , et absoute par les
deux anges noirs , traversait par dessus
l' enfer le pont troit comme un cheveu et
tranchant comme un sabre , et qu' enfin elle tait
reue dans un lieu de dlices , arros de
fleuves de lait et de miel, embaum de tous les
parfums indiens et arabes, et o des vierges toujours
chastes, les clestes houris , comblaient de
faveurs toujours renaissantes les lus toujours
rajeunis.
ces mots, un rire involontaire se traa sur
tous les visages ; et les divers groupes
raisonnant sur ces articles de croyance, dirent
unanimement : comment se peut-il que des hommes
raisonnables admettent de telles rveries ? Ne
dirait-on pas entendre un chapitre des mille et
une nuits ?
Et un samoyede s' avanant dans l' arne : le
paradis de Mahomet, dit-il, me parat fort bon ;
mais un des moyens de le gagner m' embarrasse :

p172

car s' il ne faut ni boire ni manger entre deux
soleils, ainsi qu' il l' ordonne , comment
pratiquer un tel jene dans notre pays o le
soleil reste sur l' horison six mois entiers sans
se coucher ?
Cela est impossible, dirent les docteurs
musulmans pour soutenir l' honneur du prophte ;
mais cent peuples ayant attest le fait,
l' infaillibilit de Mahomet ne laissa pas que de
recevoir une forte atteinte.
Il est singulier, dit un europen, que Dieu ait
sans cesse rvl tout ce qui se passait dans le
ciel, sans jamais nous instruire de ce qui se
passe sur la terre !
Pour moi, dit un amricain , je trouve une
grande difficult au plerinage. Car supposons
vingt-cinq ans par gnration, et cent millions
de mles sur le globe : chacun tant oblig d' aller
la Mekke une fois dans sa vie, ce sera par an
quatre millions d' hommes en route ; on ne pourra
pas revenir dans la mme anne : et le nombre
devient double, c' est--dire de huit millions : o
trouver les vivres, la place, l' eau, les vaisseaux
pour cette procession universelle ? Il faudrait
bien l des miracles !
La preuve, dit un thologien catholique, que la
religion de Mahomet n' est pas rvle, c' est que
la plupart des ides qui en font la

p173

base existaient long-tems avant elle, et qu' elle
n' est qu' un mlange confus des vrits altres
de notre sainte religion et de celle des juifs,
qu' un homme ambitieux a fait servir ses projets
de domination et ses vues mondaines. Parcourez
son livre : vous n' y verrez que des histoires de la
bible et de l' vangile, travesties en contes
absurdes, et du reste un tissu de dclamations
contradictoires et vagues, et de prceptes ridicules
ou dangereux. Analysez l' esprit de ces prceptes
et la conduite de l' aptre : vous n' y verrez qu' un
caractre rus et audacieux, qui, pour arriver
son but, remue, assez habilement il est vrai, les
passions du peuple qu' il veut gouverner. Il parle
des hommes simples et crdules ; il leur suppose
des prodiges : ils sont ignorans et jaloux ; il
flatte leur vanit en mprisant la science. Ils sont
pauvres et avides : il excite leur cupidit par
l' espoir du pillage : il n' a rien donner d' abord
sur la terre ; il se cre des trsors dans les cieux ;
il fait desirer la mort comme un bien suprme :
il menace les lches de l' enfer ; il promet le
paradis aux braves ; il affermit les faibles par
l' opinion de la fatalit ; en un mot, il produit
le dvouement dont il a besoin, par tous les
attraits des sens, par les mobiles de toutes les
passions.

p174

Quel caractre diffrent dans notre doctrine ! Et
combien son empire tabli sur la contradiction de
tous les penchans, sur la ruine de toutes les
passions, ne prouve-t-il pas son origine cleste ?
Combien sa morale douce, compatissante, et ses
affections toutes spirituelles n' attestent-elles
pas son manation de la divinit ? Il est vrai que
plusieurs de ses dogmes s' lvent au-dessus de
l' entendement, et imposent la raison un
respectueux silence ; mais par-l mme sa rvlation
n' est que mieux constate, puisque jamais les
hommes n' eussent imagin de si grands mystres. Et
tenant d' une main la bible , et de l' autre les
quatre vangiles , le docteur commena de
raconter que, dans l' origine, Dieu (aprs avoir
pass une ternit sans rien faire) prit enfin le
dessein, sans motif connu, de produire le monde de
rien ; qu' ayant cr l' univers entier en six jours,
il se trouva fatigu le septime ; qu' ayant plac
un premier couple d' humains dans un lieu de dlices,
pour les y rendre parfaitement heureux, il leur
dfendit nanmoins de goter d' un fruit qu' il leur
laissa sous la main ; que ces premiers parens ayant
cd la tentation, toute leur race (qui n' tait
pas ne) avait t condamne porter la peine
d' une faute qu' elle n' avait pas commise ; qu' aprs
avoir laiss le genre humain

p175

se damner pendant quatre ou cinq mille ans, ce dieu
de misricorde avait ordonn un fils bien-aim,
qu' il avait engendr sans mre, et qui tait aussi
g que lui, d' aller se faire mettre mort sur
terre : et cela, afin de sauver les hommes, dont
cependant depuis ce tems-l le trs-grand nombre
continuait de se perdre ; que pour remdier ce
nouvel inconvnient, ce dieu, n d' une femme reste
vierge, aprs tre mort et ressuscit, renaissait
encore chaque jour, et sous la forme d' un peu de
levain, se multipliait par milliers la voix du
dernier des hommes ; et de l passant la
doctrine des sacremens, il allait traiter fond
de la puissance de lier et de dlier , des
moyens de purger tout crime avec de l' eau et
quelques paroles, quand, ayant profr les mots
indulgence , pouvoir du pape, grace suffisante
ou efficace , il fut interrompu par mille cris.
C' est un abus horrible , dirent les luthriens, de
prtendre , pour de l' argent , remettre les
pchs ; c' est une chose contraire au texte de
l' vangile, dirent les calvinistes, de supposer
une prsence vritable . Le pape n' a pas le
droit de rien dcider par lui-mme, dirent les
jansnistes ; et trente sectes la fois s' accusant
mutuellement d' hrsie et d' erreur, il ne fut plus
possible de s' entendre.

p176

Aprs quelque tems, le silence s' tant rtabli, les
musulmans dirent aux lgislateurs : lorsque vous
avez repouss notre doctrine, comme proposant des
choses incroyables, pourrez-vous admettre celle des
chrtiens ? N' est-elle pas encore plus contraire au
sens naturel et la justice ? Dieu immatriel,
infini , se faire homme ! Avoir un fils aussi
g que lui ! Ce dieu homme devenir du pain que
l' on mange et que l' on digre ! Avons-nous rien
de semblable cela ? Les chrtiens ont-ils le
droit exclusif d' exiger une foi aveugle ? Et
leur accorderez-vous des privilges de
croyance, notre dtriment :
et des hommes sauvages s' tant avancs : quoi !
Dirent-ils, parce qu' un homme et une femme, il y a
six mille ans, ont mang une pomme, tout le genre
humain se trouve damn ? Et vous dites Dieu juste !
Quel tyran jamais rendit les enfans responsables
des fautes de leurs pres ! Quel homme peut rpondre
des actions d' autrui ? N' est-ce pas renverser toute
ide de justice et de raison ?
Et o sont, dirent d' autres, les tmoins, les
preuves de tous ces prtendus faits allgus ?
Peut-on les recevoir ainsi sans aucun examen de
preuves ? Pour la moindre action en justice il faut
deux tmoins ; et l' on nous fera croire

p177

tout ceci sur des traditions, des ou-dire ?
Alors, un rabin prenant la parole : " quant aux
faits, dit-il, nous en sommes garans pour le fond :
l' gard de la forme et de l' emploi que l' on en a
fait, le cas est diffrent, et les chrtiens se
condamnent ici par leurs propres argumens ; car ils
ne peuvent nier que nous ne soyons la source
originelle dont ils drivent, le tronc primitif
sur lequel ils se sont ents ; et de l, un
raisonnement premptoire : ou notre loi est de Dieu ;
et alors la leur est une hrsie, puisqu' elle en
diffre : ou notre loi n' est pas de Dieu ; et la
leur tombe en mme-tems " .
Il faut distinguer, rpondit le chrtien : votre
loi est de Dieu, comme figure et
prparative , mais non pas comme finale et
absolue ; vous n' tes que le simulacre
dont nous sommes la ralit .
Nous savons, rpartit le rabin, que telles sont
vos prtentions ; mais elles sont absolument
gratuites et fausses. Votre systme porte tout
entier sur des bases de sens mystiques ,

p178

d' interprtations visionnaires et
allgoriques ; et ce systme, violentant la
lettre de nos livres, substitue sans cesse au
sens vrai les ides les plus chimriques, et y
trouve tout ce qu' il lui plat, comme une
imagination vagabonde trouve des figures dans les
nuages. Ainsi, vous avez fait un messie
spirituel , de ce qui, dans l' esprit de nos
prophtes, n' tait qu' un roi politique . Vous
avez fait une rdemption du genre humain, de ce qui
n' tait que le rtablissement de notre nation. Vous
avez tabli une prtendue conception virginale
sur une phrase prise contre-sens. Ainsi vous
supposez votre gr tout ce qui vous convient ;
vous voyez dans nos livres mmes votre trinit ,
quoiqu' il n' en soit pas dit le mot le plus
indirect, et que ce soit une ide des nations
profanes, admise avec une foule d' autres opinions
de tout culte et de toute secte, dont se composa
votre systme dans le chaos et l' anarchie des trois
premiers sicles .
ces mots, transports de fureur et criant au
sacrilge , au blasphme , les docteurs
chrtiens voulurent s' lancer sur le juif. Et des

p179

moines, bigarrs de noir et de blanc, s' tant
avancs avec un drapeau o taient peints des
tenailles , un gril , un bcher , et ces
mots : justice, charit et misricorde : il
faut, dirent-ls, faire un acte de foi de
ces impies , et les brler pour la gloire de
Dieu. Et dj ils traaient le plan d' un bcher,
quand les musulmans leur dirent d' un ton ironique :
voil donc cette religion de paix , cette morale
humble et bienfaisante que vous nous
avez vante ? Voil cette charit vanglique
qui ne combat l' incrdulit que par la
douceur , et n' oppose aux injures que la
patience ? Hypocrites ! C' est ainsi que vous
trompez les nations : c' est ainsi que vous avez
propag vos funestes erreurs ! Avez-vous t
faibles ; vous avez prch la libert , la
tolrance , la paix : tes-vous devenus
forts ; vous avez pratiqu la perscution , la
violence ...
et ils allaient commencer l' histoire des guerres
et des meurtres du christianisme , quand le
lgislateur rclamant le silence, suspendit ce
mouvement de discorde.
" ce n' est pas nous, rpondirent les moines
bigarrs, d' un ton de voix toujours humble

p180

et doux, ce n' est pas nous que nous voulons
venger ; c' est la cause de Dieu, c' est sa gloire
que nous dfendons " .
Et de quel droit, rpartirent les imams , vous
constituez-vous ses reprsentans plus que
nous ? Avez-vous des privilges que nous
n' ayons pas ? tes-vous d' autres hommes que
nous ?
dfendre Dieu , dit un autre groupe, prtendre
le venger, n' est-ce pas insulter sa sagesse, sa
puissance ? Ne sait-il pas mieux que les hommes
ce qui convient sa dignit ?
-oui ; mais ses voies sont caches, reprirent les
moines.
" et il vous restera toujours prouver,
rpartirent les rabins, que vous avez le privilge
exclusif de les comprendre " . Et alors, fiers de
trouver des soutiens de leur cause, les juifs
crurent que les livres de Mose allaient
triompher, lorsque le mbed des parses ,
ayant demand la parole, dit au lgislateur :
nous avons entendu le rcit des juifs et des
chrtiens sur l' origine du monde ; et,
quoiqu' altr, nous y avons reconnu des faits que
nous admettons ; mais nous rclamons contre
l' attribution qu' ils en font au lgislateur des
hbreux.

p181

Ce n' est point lui qui a fait connatre aux
hommes ces dogmes sublimes, ces clestes
vnemens ; ce n' est point lui que Dieu les a
rvls, mais notre saint prophte Zoroastre ;
et les preuves en sont manifestes par les livres
mmes que l' on vous allgue : parcourez-y avec
attention le dtail des lois, des rites, des
prceptes tablis par Mose ; vous ne
trouverez en aucun article une indication mme
tacite de ce qui fait aujourd' hui la base de la
thologie des juifs et des chrtiens . En
aucun lieu, vous ne verrez de trace, ni de
l' immortalit de l' ame, ni d' une vie
ultrieure , ni de l' enfer et du
paradis , ni de la rvolte de l' ange
principal, auteur des maux du genre
humain , etc.
Mose n' a point connu ces ides ; et la raison
en est premptoire, puisque ce ne fut que
quatre sicles aprs lui que Zoroastre les
vanglisa dans l' Asie... aussi, ajouta le
mbed en s' adressant aux rabins , n' est-ce
que depuis cette poque, c' est--dire aprs le
sicle de vos premiers rois, que ces ides
paraissent dans vos crivains ; et elles ne s' y
montrent que par

p182

degrs, et d' abord furtivement, selon les relations
politiques que vos pres eurent avec nos aeux. Ce
fut surtout lorsque, vaincus et disperss par les
rois de Ninive et de Babylone, vos pres furent
transports sur les bords du Tigre et de
l' Euphrate, qu' levs pendant trois gnrations
successives dans notre pays, ils s' imprgnrent de
moeurs et d' opinions jusqu' alors repousses comme
contraires leur loi. Alors que notre roi
Cyrus les eut dlivrs de l' esclavage, leur
coeur se rapprocha de nous par la reconnaissance ;
ils devinrent nos disciples, nos imitateurs ; et
ils introduisirent nos dogmes dans la refonte
qu' ils firent de leurs livres ;

p183

car votre gense , en particulier, ne fut
jamais l' ouvrage de Mose , mais une
compilation rdige au retour de la captivit de
Babylone, o l' on a insr les opinions
kaldennes sur l' origine du monde.
Et d' abord les purs sectateurs de la loi, opposant
aux migrs la lettre du texte , le silence

p184

absolu du prophte , voulurent repousser les
innovations ; mais notre doctrine prvalut ; et,
modifie selon votre gnie et les ides qui vous
taient propres, elle causa une nouvelle secte.
Vous attendiez un roi restaurateur de votre
puissance ; nous annoncions un dieu rparateur
et sauveur : de la combinaison de ces ides,
vos essniens firent la base du christianisme ;
et quoiqu' en supposent vos prtentions, juifs,
chrtiens, musulmans, vous n' tes , dans votre
systme des tres spirituels , que des enfans
gars de Zoroastre !
Et le mbed , passant de suite au dveloppement
de sa religion, et s' appuyant du sadder et du
zend-avesta , raconta, dans le mme ordre que la
gense , la cration du monde en six gahns ,
la formation d' un premier

p185

homme et d' une premire femme dans un lieu
cleste , sous le rgne du bien ;
l' introduction du mal dans le monde par la
grande couleuvre, emblme d' Ahrimanes ; la
rvolte et les combats de ce gnie du mal et
des tnbres , contre Ormuzd , Dieu du
bien et de la lumire ; la division des
anges en blancs et en noirs , en bons et
en mchans ; leur ordre hirarchique en
chrubins, sraphins, trnes, dominations , etc. ;
la fin du monde au bout de six

p186

mille ans ; la venue de l' agneau rparateur
de la nature ; le monde nouveau ; la vie
future dans des lieux de dlices ou de
peines ; le passage des ames sur le
pont de l' abyme ; les crmonies des
mystres de Mithras ; le pain azyme qu' y
mangent les initis ; le baptme des enfans
nouveaux ns ; les onctions des morts , et
les confessions de leurs pchs ;

p187

en un mot, il exposa tant de choses analogues aux
trois religions prcdentes, qu' il semblait
que ce ft un commentaire ou une continuation du
qran et de l' apocalypse .
Mais les docteurs juifs, chrtiens, musulmans, se
rcriant sur cet expos, et traitant les parses
d' idoltres et d' adorateurs du feu , les
taxrent de mensonge, de supposition, d' altration
de faits ; et il s' leva une violente dispute sur
les dates des vnemens, sur leur succession et sur
leur srie ; sur la source premire des opinions,
sur leur transmission de peuple peuple ; sur
l' authenticit des livres qui les tablissent, sur
l' poque de leur composition, le caractre de
leurs rdacteurs, la valeur de leurs tmoignages :
et les divers partis se dmontrant rciproquement
des contradictions, des invraisemblances, des
apocryphits, s' accusrent mutuellement d' avoir
tabli leur croyance sur des bruits populaires, sur
des traditions vagues, sur des fables absurdes,
inventes sans discernement, admises sans critique
par des crivains inconnus, ignorans ou partiaux,
des poques incertaines ou fausses.
D' autre part un grand murmure s' excita sous les
drapeaux des sectes indiennes ; et les
brames protestant contre les prtentions des
juifs et des parses, dirent : quels sont ces
peuples nouveaux

p188

et presqu' inconnus, qui s' tablissent ainsi, de leur
droit priv, les auteurs des nations, et les
dpositaires de leurs archives ? entendre leurs
calculs de cinq et six mille ans, il semblerait
que le monde ne ft n que d' hier, tandis que nos
monumens constatent une dure de plusieurs milliers
de sicles. Et de quel droit leurs livres
seraient-ils prfrs aux ntres ? Les vedes ,
les chastres , les pourans sont-ils donc
infrieurs aux bibles , au zend-avesta , au
sad-der ? Le tmoignage de

p189

nos pres et de nos dieux ne vaudra-t-il pas
celui des dieux et des pres des occidentaux ?
Ah ! S' il nous tait permis d' en rvler les
mystres des hommes profanes ! Si un voile sacr
ne devait pas couvrir notre doctrine tous les
regards ! ...
et les brames s' tant ts ces mots : comment
admettre votre doctrine, leur dit le lgislateur, si
vous ne la manifestez pas ? Et comment ses
premiers auteurs l' ont-ils propage, alors qu' tant
seuls la possder, leur propre peuple leur tait
profane ? Le ciel la rvla-t-il pour la taire ?
Mais les brames persistant ne pas s' expliquer :
nous pouvons leur laisser les honneurs

p190

du secret, dit un homme d' Europe. Dsormais leur
doctrine est dcouvert : nous possdons leurs
livres ; et je puis vous en rsumer la substance.
En effet, analysant les quatre vedes , les
dix-huit pourans , et les cinq ou six
chastres , il exposa comment un tre immatriel,
infini, ternel et rond , aprs avoir pass un
tems sans bornes se contempler , voulant
enfin se manifester , spara les facults
mle et femelle qui taient en lui, et opra
un acte de gnration, dont le lingam est
rest l' emblme ; comment de ce premier acte
naquirent trois puissances divines , appeles
Brama, Bichen ou Vichenou , et Chib
ou Chiven ; charges, la premire de crer ,
la seconde de conserver , la troisime de
dtruire ou de changer les formes de
l' univers : et dtaillant l' histoire de leurs
oprations et de leurs aventures, il expliqua
comment Brama , fier d' avoir cr le

p191

monde et les huit bobouns (ou sphres) de
probations , s' tant prfr son gal
Chib , ce mouvement d' orgueil causa entre eux
un combat qui fracassa les globes ou orbites
clestes, comme un panier d' oeufs ; comment
Brama, vaincu dans ce combat, fut rduit servir de
pidestal Chib , mtamorphos en lingam ;
comment Vichenou , Dieu mdiateur , a pris,
des poques diverses, neuf formes animales et
mortelles pour conserver le monde ; comment
d' abord sous celle de poisson , il sauva du
dluge universel une famille qui repeupla la
terre ; comment ensuite, sous la forme d' une
tortue , il tira de la mer de lait la
montagne Mandreguiri (le ple) ; puis, sous
celle de sanglier , dchira le ventre du gant
Erennachessen qui submergeait la terre dans
l' abyme du Djle , dont il la retira sur ses
dfenses ; comment incarn sous la forme de
berger noir , et sous le nom Chris-En, il
dlivra

p192

le monde du venimeux serpent Calengam , et
parvint, aprs en avoir t mordu au pied, lui
craser la tte .
Puis passant l' histoire des gnies secondaires ,
il raconta comment l' ternel, pour faire
clater sa gloire , avait cr divers ordres
d' anges , chargs de chanter ses louanges et de
diriger l' univers ; comment une partie de ces
anges se rvolta sous la conduite d' un chef
ambitieux , qui voulut usurper le pouvoir de
Dieu, et tout gouverner ; comment Dieu les
prcipita dans le monde de tnbres, pour y subir
le chtiment de leur malfaisance ; comment,
ensuite touch de compassion, il consentit les en
retirer, et les rappeler en grace, aprs avoir
subi de longues preuves ; comment cet effet ayant
cr quinze orbites ou rgions de
plantes , et des corps pour les habiter, il
soumit ces anges rebelles y subir
quatre-vingt-sept transmigrations : il expliqua
comment les ames ainsi purifies retournaient
la source premire, l' ocan de vie et
d' animation dont elles taient manes :
comment tous les tres vivans contenant une portion
de cette ame universelle , il tait
trs-coupable de les en priver. Enfin il allait
dvelopper les rites et les crmonies ,
lorsqu' ayant parl des offrandes et des
libations de lait et de beurre

p193

des dieux de cuivre et de bois , et des
purifications par la fiente et l' urine
de vache , il s' leva de toutes parts des
murmures mls d' clats de rire, qui interrompirent
l' orateur.
Et chaque groupe raisonnant sur cette religion : " ce
sont des idoltres, dirent les musulmans ; il faut
les exterminer... ce sont des cerveaux drangs,
dirent les sectateurs de Confutse , qu' il faut
tchr de gurir. Les plaisans dieux, disaient
quelques autres, que ces marmouzets graisseux et
enfums, qu' on lave comme des enfans mal-propres, et
dont il faut chasser les mouches friandes de miel,
qui viennent les salir d' ordures " !
Et un brame indign, prenant la parole : ce sont
des mystres profonds, s' cria-t-il, des emblmes
de vrits que vous n' tes pas dignes d' entendre.
de quel droit , rpondit un lama du Tibet,
en tes-vous plus dignes que nous ? Est-ce parce
que vous vous prtendez issus de la tte de
Brama , et que vous rejetez de moins nobles
parties le reste des humains ? Mais pour soutenir
l' orgueil de vos distinctions d' origine et de
castes , prouvez-nous d' abord que vous tes
d' autres hommes que nous. Prouvez-nous ensuite,
comme faits historiques, les allgories que vous
nous racontez : prouvez-nous mme

p194

que vous tes les auteurs de toute cette doctrine ;
car nous, s' il le faut, nous prouverons que vous
n' en tes que les plagiaires et les
corrupteurs ; que vous n' tes que les imitateurs
de l' ancien paganisme des occidentaux, auquel
vous avez, par un mlange bizarre, alli la
doctrine toute spirituelle de notre Dieu ;
cette doctrine dgage des sens, entirement
ignore de la terre avant que Beddou l' et
enseigne aux nations.
Et une foule de groupes ayant demand quelle tait
cette doctrine, et quel tait ce dieu , dont
la plupart n' avaient jamais ou le nom, le lama
reprit la parole et dit :
" qu' au commencement , un dieu unique ,
existant par lui-mme, aprs avoir pass une
ternit absorb dans la contemplation de son tre,
voulut manifester ses perfections hors de lui-mme,
et cra la matire du monde ; que les
quatre lmens tant produits, mais encore
confus , il soufla sur les eaux , qui
s' enflrent comme une bulle immense de la
forme d' un

p195

oeuf , laquelle en se dveloppant devint la
vote et l' orbe du ciel qui enceint le monde ;
qu' ayant fait la terre et les corps des tres,
ce dieu, essence du mouvement , leur dpartit,
pour les animer, une portion de son tre ;
qu' ce titre, l' ame de tout ce qui respire
tant une fraction de l' ame universelle ,

p196

aucune ne prit , mais que seulement elles
changent de moule et de forme , en
passant successivement en des corps divers :
que de toutes les formes, celle qui plat le plus
l' tre divin , est celle de l' homme , comme
approchant le plus de ses perfections ; que quand
un homme, par un dgagement absolu de ses sens,
s' absorbe dans la contemplation de lui-mme , il
parvient y dcouvrir la divinit , et il la
devient en effet : que de toutes les incarnations
de cette espce, que Dieu a dj revtues, la
plus grande et la plus solemnelle fut celle dans
laquelle il parut il y a trois mille ans dans le
Kachemire , sous le nom de Fts ou
Beddou , pour enseigner la doctrine de
l' anantissement , du renoncement soi-mme .
Et traant l' histoire de Ft , il dit qu' il
tait n du ct droit d' une vierge de sang
royal , qui n' avait pas cess d' tre vierge
en devenant mre ; que le roi du pays ,
inquiet de sa naissance, voulut le faire prir , et
qu' il fit massacrer tous les mles ns son
poque ; que sauv par des ptres, Beddou
en mena la vie dans le dsert jusqu'
l' ge de trente ans , o il commena sa
mission d' clairer les hommes, et de les
dlivrer des dmons ; qu' il fit une foule de
miracles les plus tonnans ; qu' il vcut dans le
jene et dans les pnitences les plus rudes, et

p197

qu' il laissa en mourant un livre ses disciples,
o tait contenue sa doctrine : et le lama
commena de lire...
" celui qui abandonne son pre et sa mre pour me
suivre, dit Ft, devient un parfait samanen
(un homme cleste) .
" celui qui pratique mes prceptes jusqu' au
quatrime degr de perfection, acquiert la facult
de voler en l' air, de faire mouvoir le ciel et la
terre, de prolonger ou de diminuer la vie
(de ressusciter).
" le samanen rejette les richesses, n' use que du
plus troit ncessaire ; il mortifie son corps ;
ses passions sont muettes ; il ne desire rien ; il
ne s' attache rien ; il mdite ans cesse ma
doctrine ; il souffre patiemment les injures ;
il n' a point de haine contre son prochain.
" le ciel et la terre priront , dit Ft :
mprisez donc votre corps compos des quatre
lmens prissables , et ne songez qu' votre
ame immortelle .
" n' coutez pas la chair : les passions
produisent la crainte et le chagrin : touffez les
passions ; vous dtruirez la crainte et le chagrin.
" celui qui meurt sans avoir embrass ma religion,
dit Ft, revient parmi les hommes jusqu' ce
qu' il la pratique " .
Le lama allait continuer, lorsque les chrtiens,

p198

rompant le silence, s' crirent que c' tait leur
propre religion quel' on altrait ; que Ft
n' tait que Jesus lui-mme dfigur , et que
lamas n' taient que des nestoriens et des
manichens dguiss et abtardis.
Mais le lama , soutenu de tous les

p199

chamans, bonzes, gonnis, talapoins de Siam ,
de Ceylan , du Japon , de la Chine ,
prouva

p201

aux chrtiens, par leurs auteurs mmes, que la
doctrine des samanens tait rpandue dans tout
l' orient plus de mille ans avant le christianisme ;
que leur nom tait cit ds avant l' poque
d' Alexandre , et que Boutta ou
Beddou tait mentionn antrieurement
Jsus .
Et rtorquant contre eux leur prtention :
prouvez-nous maintenant, leur dit-il, que
vous-mmes n' tes pas des samanens dgnrs ;
que l' homme dont vous faites l' auteur de votre
secte , n' est pas Ft lui-mme altr.
Dmontrez-nous son existence, par des monumens
historiques l' poque que vous nous citez ;

p202

car, pour nous, fonds sur l' absence de tout
tmoignage authentique, nous vous la nions
formellement ; et nous soutenons que vos vangiles
mmes ne sont que les livres des mithriaques de
Perse , et des essniens de Syrie ,
qui n' taient eux-mmes que des samanens
rforms.
ces mots, les chrtiens jetant de grands
cris, une nouvelle dispute plus violente allait

p203

s' lever, lorsqu' un groupe de chamans chinois ,
et de talapoins de Siam , s' avanant en
scne dit qu' ils allaient mettre d' accord tout le
tems, dit-il, que nous terminions toutes ces
contestations frivoles en levant pour vous le
voile de la doctrine intrieure que Ft
lui-mme, au lit de la mort, a rvle ses
disciples.
" toutes ces opinions thologiques, a-t-il dit, ne
sont que des chimres : tous ces rcits de la
nature des dieux, de leurs actions, de leur vie,
ne sont que des allgories, des emblmes
mythologiques, sous lesquels sont enveloppes des
ides ingnieuses de morale, et la connaissance des
oprations de la nature dans le jeu des lmens
et la marche des astres.

p204

" la vrit est que tout se rduit au nant ;
que tout est illusion, apparence, songe : que
la mtempsycose morale n' est que le sens
figur de la mtempsycose physique , de ce
mouvement successif par lequel les lmens
d' un mme corps qui ne prissent point, passent,
quand il se dissout, dans d' autres milieux , et
forment d' autres combinaisons. L' ame n' est que
le principe vital qui rsulte des proprits
de la matire , et du jeu des lmens dans les
corps o ils crent un mouvement spontan.
Supposer que ce produit du jeu des organes,
n avec eux, dvelopp avec eux, endormi avec eux,
subsiste quand ils ne sont plus, c' est un roman
peut-tre agrable, mais rellement chimrique, de
l' imagination abuse. Dieu lui-mme n' est
autre chose que le principe moteur , que la
force occulte rpandue dans les tres ; que la
somme de leurs lois et de leurs proprits ;
que le principe animant , en un mot, l' ame
de l' univers ; laquelle, raison de
l' infinie varit de ses rapports et de ses
oprations, considre tantt comme simple , et
tantt comme multiple , tantt comme active ,
et tantt comme passive , a toujours prsent
l' esprit humain une nigme insoluble. Tout ce qu' il
peut y comprendre de plus clair, c' est que la
matire ne prit point ; qu' elle possde
essentiellement

p205

des proprits par lesquelles le monde est
rgi comme un tre vivant et organis : que la
connaissance de ces lois , par rapport
l' homme, est ce qui constitue la sagesse : que
la vertu et le mrite rsident dans leur
observation ; et le mal, le pch, le vice ,
dans leur ignorance et leur infraction : que
le bonheur et le malheur en sont le
rsultat, par la mme ncessit qui fait que
les choses pesantes descendent, que les lgres
s' lvent , et par une fatalit de causes et
d' effets dont la chane remonte depuis le dernier
atme, jusqu' aux astres les plus levs " .
ces mots, une foule de thologiens de toute
secte s' cria que cette doctrine tait un pur
matrialisme ; que ceux qui la professaient
taient des impies , des athes, ennemis de
Dieu et des hommes, qu' il fallait exterminer .
-" eh bien ! Rpondirent les chamans ,
supposons que nous soyons en erreur ; cela peut

p206

tre ; car le premier attribut de l' esprit
humain est d' tre sujet l' illusion ;
mais de quel droit terez-vous des hommes
comme vous, la vie que le ciel leur a donne ?
Si ce ciel nous tient pour coupables, nous a
en horreur , pourquoi nous distribue-t-il les
mmes biens qu' vous ? Et s' il nous traite avec
tolrance, quel droit avez-vous d' tre moins
indulgens ? Hommes pieux, qui parlez de Dieu
avec tant de certitude et de confiance, veuillez
nous dire ce qu' il est ; faites-nous comprendre ce
que sont ces tres abstraits et mtaphysiques que
vous appelez Dieu et ame, substances sans
matire, existence sans corps, vies sans organes
ni sensations . Si vous connaissez ces tres par
vos sens ou par leur rflexion ,
rendez-nous-les de mme perceptibles : que si vous
n' en parlez que sur tmoignage et par
tradition , montrez-nous un rcit uniforme, et
donnez notre croyance des bases identiques
et fixes " .
Alors il s' leva entre les thologiens une grande
controverse sur Dieu et sur sa nature ;
sur sa manire d' agir et de se manifester ;
sur la nature de l' ame et son union
avec le corps ; sur son existence avant les
organs , ou seulement depuis leur formation ;
sur la vie future et sur l' autre monde ; et
chaque secte, chaque cole, chaque individu,
diffrant sur

p207

tous ces points, et motivant son dissentiment
de raisons plausibles, d' autorits respectables et
cependant opposes, ils tombrent tous dans un
labyrinthe inextricable de contradictions.
Alors, le lgislateur ayant rclam le silence,
et ramenant la question son premier but : " chefs
et institteurs des peuples, dit-il, vous tes
venus en prsence pour la recherche de la
vrit ; et d' abord chacun de vous croyant
la possder, a exig une foi implicite ; mais
apercevant la contrarit de vos opinions, vous
avez conu qu' il fallait les soumettre un
rgulateur commun d' vidence, les rapporter un
terme gnral de comparaison, et vous tes convenus
d' exposer chacun vos preuves de croyance. Vous
avez allgu des faits ; mais chaque religion,
chaque secte ayant galement ses miracles et
ses martyrs, chacune produisant galement des
tmoignages, et les soutenant de son dvouement
la mort, la balance, par droit de parit, est
reste gale sur ce premier point.
Vous avez ensuite pass aux preuves de
raisonnement : mais les mmes argumens
s' appliquant galement des thses contraires ;
les mmes assertions galement gratuites, tant
galement avances et repousses ;
l' assentiment de chacun tant dni par les
mmes droits , rien

p208

ne s' est trouv dmontr. Bien plus, la
confrontation de vos dogmes a suscit de nouvelles et
plus grandes difficults ; car, travers des
diversits apparentes ou accessoires, leur
dveloppement vous a prsent un fonds ressemblant,
un canevas commun ; et chacun de vous s' en
prtendant l' inventeur autographe , le
dpositaire premier, vous vous tes taxs les uns
les autres d' tre des altrateurs et des
plagiaires ; et il nat de l une question
pineuse de transmission de peuple peuple ,
des ides religieuses .
Enfin, pour combler l' embarras, ayant voulu vous
rendre compte de ces ides elles-mmes, il s' est
trouv qu' elles vous taient tous confuses et
mme trangres ; qu' elles portaient sur des bases
inaccessibles vos sens ; que, par consquent,
vous tiez sans moyens d' en juger, et qu' leur
gard vous conveniez vous-mmes n' tre que les
chos de vos pres : de l cette autre question de
savoir comment elles ont pu venir vospres,
qui eux-mmes n' avaient pas d' autres moyens
que vous de les concevoir : de manire que, d' une
part, la succession de ces ides tant
inconnue, d' autre part leur origine et leur
existence dans l' entendement tant un mystre,
tout l' difice de vos opinions thologiques devient
un problme compliqu de mtaphysique et d' histoire...

p209

comme nanmoins ces opinions, quelqu' extraordinaires
qu' elles puissent tre, ont une origine quelconque ;
comme les ides, mme les plus abstraites et les
plus fantastiques, ont, dans la nature, un modle
physique, il s' agit de remonter cette origine,
de dcouvrir quel fut ce modle ; en un mot, de
savoir d' o sont venues, dans l' entendement de
l' homme, ces ides maintenant si obscures de
la divinit , de l' ame , de tous les
tres immatriels , qui font la base de tant de
systmes, et de dmler la filiation qu' elles
ont suivie, les altrations qu' elles ont
prouves dans leur succession et leurs
embranchemens. Si donc il se trouve des hommes qui
aient port leurs tudes sur ces objets, qu' ils
s' avancent, et qu' ils tentent de dissiper, la
face des nations, l' obscurit des opinions o
depuis si long-tems elles s' garent.
22 ORIGINE ET FILIAT DES IDEES

ces mots, un groupe nouveau, form l' instant
d' hommes de divers tendards, mais lui-mme n' en
arborant point, s' avana dans l' arne ; et l' un de
ses membres portant la parole, dit :

p210

lgislateur, ami de l' vidence et de la vrit !
Il n' est pas tonnant que tant de nuages
enveloppent le sujet que nous traitons, puisque,
outre les difficults qui lui sont propres, la
pense n' a, jusqu' ce moment, cess d' y
rencontrer des obstacles accessoires, et que tout
travail libre, toute discussion lui ont t
interdits par l' intolrance de chaque systme ;
mais, puisqu' enfin il lui est permis de se
dvelopper, nous allons exposer au grand jour, et
soumettre au jugement commun ce que de longues
recherches ont appris de plus raisonnable des
esprits dgags de prjugs ; et nous l' exposerons,
non avec la prtention d' en imposer la croyance,
mais avec l' intention de provoquer de nouvelles
lumires et de plus grands claircissemens.
Vous le savez, docteurs et instituteurs des
peuples ! D' paisses tnbres couvrent la nature,
l' origine, l' histoire des dogmes que vous
enseignez : imposs par la force et l' autorit,
inculqus par l' ducation, entretenus par
l' exemple, ils se perptuent d' ge en ge, et
affermissent leur empire par l' habitude et
l' inattention. Mais si l' homme, clair par la
rflexion et l' exprience, rappelle un mr
examen les prjugs de son enfance, il y dcouvre
bientt

p211

une foule de disparates et de contradictions qui
veillent sa sagacit et provoquent son
raisonnement.
D' abord, remarquant la diversit et l' opposition
des croyances qui partagent les nations, il
s' enhardit contre l' infaillibilit que toutes
s' arrogent ; et s' armant de leurs prtentions
rciproques, il conoit que les sens et la
raison mans immdiatement de Dieu , ne sont pas
une loi moins sainte , un guide moins sr que les
codes mdiats et contradictoires des
prophtes.
S' il examine ensuite le tissu de ces codes
eux-mmes, il observe que leurs lois
prtendues divines , c' est--dire immuables
et ternelles , sont nes par circonstances
de tems, de lieux et de personnes ; qu' elles
drivent les unes des autres dans une espce d' ordre
gnalogique, puisqu' elles s' empruntent
mutuellement un fonds commun et ressemblant
d' ides, que chacune modifie son gr.
Que s' il remonte la source de ces ides, il
trouve qu' elle se perd dans la nuit des tems,
dans l' enfance des peuples, jusqu' l' origine du
monde mme, laquelle elles se disent lies ;
et l, places dans l' obscurit du chaos et
l' empire fabuleux des traditions, elles se
prsentent accompagnes d' un tat de choses si
prodigieux, qu' il semble interdire tout accs au
jugement ;

p212

mais cet tat mme suscite un premier
raisonnement, qui en rsout la difficult : car si les
faits prodigieux que nous prsentent les systmes
thologiques, ont rellement exist ; si, par
exemple, les mtamorphoses, les apparitions, les
conversations d' un seul ou de plusieurs dieux
traces dans les livres sacrs des indiens,
des hbreux, des parses, sont des vnemens
historiques, il faut convenir que la nature
d' alors diffrait entirement de celle qui
subsiste ; que les hommes actuels n' ont rien de
commun avec ceux de ces sicles-l, et qu' ils
ne doivent plus s' en occuper.
Si, au contraire, ces faits prodigieux n' ont
pas rellement exist dans l' ordre physique,
ds-lors on conoit qu' ils sont du genre des
crations de l' entendement ; et sa nature,
capable encore aujourd' hui des compositions les
plus fantastiques, rend d' abord raison de
l' apparition de ces monstres dans l' histoire ; il ne
s' agit plus que de savoir comment et pourquoi
ils se sont forms dans l' imagination : or, en
examinant avec attention les sujets de leurs
tableaux, en analysant les ides qu' ils
combinent et qu' ils associent, en pesant avec soin
toutes les circonstances qu' ils allguent, l' on
parvient dcouvrir, ce premier tat incroyable,
une solution conforme aux lois de la

p213

nature ; l' on s' aperoit que ces rcits d' un genre
fabuleux ont un sens figur autre que le sens
apparent ; que ces prtendus faits merveilleux
sont des faits simples et physiques, mais qui,
mal conus ou mal peints, ont t dnaturs par
des causes accidentelles dpendantes de l' esprit
humain, par la confusion des signes qu' il a
employs pour peindre les objets ; par l' quivoque
des mots, le vice du langage, l' imperfection de
l' criture ; l' on trouve que ces dieux, par
exemple, qui jouent des rles si singuliers dans
tous les systmes, ne sont que les puissances
physiques de la nature, les lmens , les
vents , les astres et les mtores , qui
ont t personnifis par le mcanisme ncessaire
du langage et de l' entendement : que leur vie ,
leurs moeurs , leurs actions ne sont que le
jeu de leurs oprations , de leurs rapports ;
et que toute leur prtendue histoire n' est que la
description de leurs phnomnes, trace par
les premiers physiciens qui les observrent, et
prise contre-sens par le vulgaire qui ne
l' entendit pas, ou par les gnrations suivantes,
qui l' oublirent. On reconnat, en un mot,
que tous les dogmes thologiques sur l' origine du
monde , sur la ature de Dieu, la
rvlation de ses lois, l' apparition de sa
personne, ne sont que des rcits de faits
astronomiques,

p214

que des narrations figures et emblmatiques
du jeu des constellations : l' on se
convaincra que l' ide mme de la divinit ,
cette ide aujourd' hui si obscure, n' est dans
son modle primitif, que celle des puissances
physiques de l' univers , consires tantt
comme multiples raison de leurs agens et
de leurs phnomnes , et tantt comme un tre
unique et simple par l' ensemble et le
rapport de toutes leurs parties ; ensorte que
l' tre appel Dieu a t tantt le vent , le
feu , l' eau, tous les lmens ; tantt le
soleil , les astres , les plantes et
leurs influences ; tantt la matire du
monde visible , la totalit de l' univers ;
tantt les qualits abstraites et
mtaphysiques, telles que l' espace, la dure, le
mouvement et l' intelligence ; et toujours avec ce
rsultat, que l' ide de la divinit n' a point
t une rvlation miraculeuse d' tres
invisibles , mais une production naturelle de
l' entendement ; une opration de l' esprit
humain, dont elle a suivi les progrs et subi les
rvolutions, dans la connaissance du monde
physique et de ses agens.
Oui, vainement les nations reportent leur culte
des inspirations clestes ; vainement leurs
dogmes invoquent un premier tat de choses
surnaturel : la barbarie originelle du genre
humain,

p215

atteste par ses propres monumens, dment d' abord
toutes ces assertions ; mais de plus un fait
subsistant et irrcusable dpose victorieusement
contre les faits incertains et douteux du pass.
de ce que l' homme n' acquiert et ne reoit
d' ides que par l' intermde de ses sens , il
suit avec vidence, que toute notion qui s' attribue
une autre origine que celle de l' exprience et des
sensations, est la supposition errone d' un
raisonnement dress dans un tems postrieur : or,
il suffit de jeter un coup d' oeil rflchi sur les
systmes sacrs de l' origine du monde, l' action
des dieux , pour dcouvrir chaque ide,
chaque mot, l' anticipation d' un ordre de choses qui
ne naquit que long-tems aprs ; et la raison,
forte de ces contradictions, rejetant tout ce qui

p216

ne trouve pas sa preuve dans l' ordre naturel, et
n' admettant pour bon systme historique que
celui qui s' accorde avec les vraisemblances, la
raison tablit le sien, et dit avec assurance :
avant qu' une nation et reu d' une autre nation des
dogmes dj invents ; avant qu' une gnration et
hrit des ides acquises d' une nation antrieure,
nul de tous les systmes composs n' existait encore
dans le monde. Enfans de la nature, les premiers
humains, antrieurs tout vnement, novices
toute connaissance, naquirent sans aucune ide ni de
dogmes issus de disputes scholastiques, ni de
rites fonds sur des usages et des arts natre,
ni de prceptes qui supposent un dveloppement
de passions, ni de codes qui supposent un
langage, un tat social encore au nant ; ni de
divinit , dont tous les attributs se rapportent
des choses physiques, et toutes les actions un
tat despotique de gouvernement ; ni enfin
d' ame , et de tous ces tres mtaphysiques que
l' on dit ne point tomber sous les sens, et qui
cependant, par toute autre voie, l' accs
l' entendement demeure impossible. Pour arriver
tant de rsultats, il fallut parcourir un cercle
ncessaire de faits pralables ; il fallut que des
essais rpts et lents apprissent l' homme brut
l' usage de ses organes ; que l' exprience accumule

p217

de gnrations successives et invent et
perfectionn les moyens de la vie, et que l' esprit,
dgag de l' entrave des premiers besoins,
s' levt l' art compliqu de comparer des ides,
d' asseoir des raisonnemens, et de saisir des
rapports abstraits.
chapitre i. Origine de l' ide de Dieu : culte des
lmens et des puissances physiques de la
nature.
ce ne fut qu' aprs avoir franchi ces obstacles,
et parcouru dj une longue carrire dans la
nuit de l' histoire, que l' homme mditant sur
sa condition, commena de s' apercevoir qu' il
tait soumis des forces suprieures la
sienne et indpendantes de sa volont. Le
soleil l' clairait, l' chauffait ; le feu le
brlait, le tonnerre l' effrayait, l' eau le
submergeait, le vent l' agitait ; tous le tres
exeraient sur lui une action puissante et
irrsistible . Long-tems automate, il subit cette
action sans en rechercher la cause ; mais, du
moment qu' il voulut s' en rendre compte, il tomba
dans l' tonnement ; et passant de la surprise
d' une premire pense la rverie de la curiosit, il
forma une srie de raisonnemens.
D' abord, considrant l' action des lmens
sur lui, il conclut de sa part une ide de
faiblesse,

p218

d' assujettissement , et de leur part une
ide de puissance, de domination ; et cette
ide de puissance fut le type primitif et
fondamental de toute ide de la divinit .
Secondement, les tres naturels dans leur action
excitaient en lui des sensations de plaisir ou
de douleur, de bien ou de mal : par un
effet naturel de son organisation, il conut pour
eux de l' amour ou de l' aversion ; il
desira ou redouta leur prsence ; et la
crainte ou l' espoir furent le principe de
toute ide de religion .
Ensuite, jugeant de tout par comparaison ,
et remarquant dans ces tres un mouvement
spontan comme le sien, il supposa ce
mouvement une volont , une intelligence de
l' espce des siennes ; et de l, par induction,
il fit un nouveau raisonnement. -ayant prouv
que certaines pratiques envers ses semblables
avaient l' effet de modifier son gr leurs
affections et de diriger leur conduite, il employa
ces pratiques avec les tres puissans de
l' univers ; il se dit : " quand mon semblable, plus
fort que moi, veut me faire du mal, je
m' abaisse devant lui, et ma prire a l' art
de le calmer. J e prierai les tres puissans qui
me frappent ; je supplierai les intelligences des
vents, des astres, des eaux, et elles m' entendront :
je les conjurerai de dtourner les maux,

p219

de me donner les biens dont elles disposent ;
je les toucherai par mes larmes , je les
flchirai par mes dons , et je jouirai du
bien-tre " .
Et l' homme, simple dans l' enfance de sa raison,
parla au soleil, la lune ; il anima de
son esprit et de ses passions les grands agens
de la nature ; il crut par de vains sons, par de
vaines pratiques, changer leurs lois inflexibles :
erreur funeste ! Il pria la pierre de monter, l' eau
de s' lever, les montagnes de se transporter, et
substituant un monde fantastique au monde
vritable, il se constitua des tres d' opinion ,
pour l' pouvantail de son esprit et le tourment
de sa race.
Ainsi les ides de Dieu et de religion ,
l' gal de toutes les autres, ont pris leur origine
dans les objets physiques, et ont t dans
l' entendement de l' homme le produit de ses
sensations, de ses besoins, des circonstances de
sa vie et de l' tat progressif de ses connaissances.
Or, de ce que les ides de la divinit
eurent pour premiers modles les tres
physiques, il rsulta que la divinit fut
d' abord varie et multiple , comme les formes
sous lesquelles elle parut agir : chaque tre fut
une puissance , un gnie ; et l' univers
pour les premiers hommes fut rempli de dieux
innombrables.

p220

Et de ce que les ides de la divinit eurent
pour moteurs les affections du coeur
humain, elles subirent un ordre de division calqu
sur ses sensations de douleur et de plaisir ,
d' amour ou de haine ; les puissances
de la nature , les dieux, les gnies furent
partags en bienfaisans ou en malfaisans ,
en bons et mauvais ; et de l
l' universalit de ces deux caractres dans tous
les systmes de religion.
Dans le principe, ces ides analogues la
condition de leurs inventeurs furent long-tems
confuses et grossires. Errans dans les bois,
obsds de besoins, dnus de ressources, les
hommes sauvages n' avaient pas le loisir de combiner
des rapports et des raisonnemens : affects
de plus de maux qu' ils n' prouvaient de jouissances,
leur sentiment le plus habituel tait la crainte,
leur thologie la terreur ; leur culte se
bornait quelques pratiques de salut, d' offrande
des tres qu' ils se peignaient froces et
avides comme eux. Dans leur tat d' galit
et d' indpendance , nul ne s' tablissait
mdiateur auprs de dieux nsubordonns et
pauvres comme lui-mme. Nul n' ayant de superflu
donner, il n' existait ni parasite sous le nom de
prtre, ni tribut sous le nom de victime, ni
empire sous le nom d' autel ; le dogme et la
morale confondus n' taient que la
conservation

p221

de soi-mme ; et la religion, ide arbitraire, sans
influence sur les rapports des hommes entr' eux,
n' tait qu' un vain hommage rendu aux puissances
visibles de la nature .
Telle fut l' origine ncessaire et premire de
toute ide de la divinit.
Et l' orateur s' adressant aux nations sauvages :
" nous vous le demandons, hommes qui n' avez pas
reu d' ides trangres et factices ; dites-nous si
jamais vous vous en tes form d' autres ? Et vous,
docteurs, nous vous en attestons ; dites-nous si
tel n' est pas le tmoignage unanime de tous les
anciens monumens " ?

p222

chapitre ii. Second systme. Culte des astres, ou
sabisme.
mais ces mmes monumens nous offrent ensuite un
systme plus mthodique et plus compliqu,

p223

celui du culte de tous les astres, adors, tantt
sous leur forme propre, tantt sous des emblmes
et des symboles figurs ; et ce culte fut encore
l' effet des connaissances de l' homme en physique,
et driva immdiatement des causes premires de
l' tat social, c' est--dire des besoins et des
arts de premier degr qui entrrent comme lmens
dans la formation de la socit.
En effet, alors que les hommes commencrent de se
runir en socit, ce fut pour eux une
ncessit d' tendre leurs moyens de subsistance,
et par consquent de s' adonner l' agriculture :
or l' agriculture, pour tre exerce, exigea
l' observation et la connaissance des cieux. Il

p224

fallut connatre le retour priodique des mmes
oprations de la nature, des mmes phnomnes
de la vote des cieux ; en un mot, il fallut rgler
la dure, la succession des saisons, des mois,
de l' anne. Ce fut donc un besoin de connatre
d' abord la marche du soleil , qui dans sa
rvolution zodiacale se montrait le premier et
suprme agent de toute cration ; puis de la
lune, qui par ses phases et ses retours rglait
et distribuait le tems ; enfin des toiles, et mme
des plantes, qui par leurs apparitions et
disparitions sur l' horizon et l' hmisphre nocturnes,
formaient les moindres divisions ; enfin, il fallut
dresser un systme entier d' astronomie, un
calendrier ; et de ce travail rsulta bientt et
spontanment une manire nouvelle d' envisager les
puissances dominatrices et gouvernantes .

p225

Ayant observ que les productions terrestres
taient dans des rapports rguliers et constans
avec les tres clestes ; que la naissance,
l' accroissement , le dprissement de
chaque plante taient lis l' apparition ,
l' exaltation , au dclin d' un mme astre,
d' un mme groupe d' toiles ; qu' en un mot la
langueur ou l' activit de la vgtation semblait
dpendre d' influences clestes , les hommes en
conclurent une ide d' action , de puissance
de ces tres clestes, suprieurs , sur les
corps terrestres ; et les astres dispensateurs
d' abondance ou de disette, devinrent des
puissances , des gnies , des dieux
auteurs des biens et des maux .

p226

Or, comme l' tat social avait dj introduit
une hirarchie mthodique de rangs, d' emplois,
de conditions, les hommes, continuant de raisonner
par comparaison, transportrent leurs nouvelles
notions dans leur thologie, et il en rsulta un
systme compliqu de divinits graduelles ,
dans lequel le soleil, dieu premier , fut un
chef militaire, un roi politique ; la
lune , une reine sa compagne ; les
plantes des serviteurs, des porteurs d' ordre,
des messagers ; et la multitude des toiles ,
un peuple , une arme de hros, de gnies
chargs de rgir le monde sous les ordres
de leurs officiers ; et chaque individu eut des
noms, des fonctions, des attributs tirs de ses
rapports et de ses influences, enfin mme un
sexe tir du genre de son appellation.
Et comme l' tat social avait introduit des

p227

usages et des pratiques composs, le culte marchant
de front en prit de semblables : les crmonies,
d' abord simples et prives, devinrent publiques et
solemnelles ; les offrandes furent plus riches et
plus nombreuses, les rites plus mthodiques ; on
tablit des lieux d' assemble, et l' on eut des
chapelles, des temples ; on institua des officiers
pour administrer, et l' on eut des pontifes, des
prtres ; on convint de formule, d' poques ; et
la religion devint un acte civil, un lien politique.
Mais dans ce dveloppement, elle n' altra point
ses premiers principes, et l' ide de Dieu fut
toujours l' ide d' tres physiques , agissant
en bien ou en mal ; c' est--dire,
imprimant des sensations de peine ou de
plaisir : le dogme fut la connaissance de
leurs lois ou manires d' agir, la vertu et
le pch , l' observation ou l' infraction de
ces lois ; et la morale , dans sa simplicit
native, fut une pratique judicieuse de tout ce
qui contribue la conservation de l' existence,
au bien-tre de soi et de ses semblables .

p229

Si l' on nous demande quelle poque naquit
ce systme, nous rpondrons, sur l' autorit des
monumens de l' astronomie elle-mme, que ses
principes paraissent remonter avec certitude
prs de 17000 ans. Et si l' on demande
quel peuple il doit tre attribu, nous rpondrons
que ces mmes monumens, appuys de traditions
unanimes, l' attribuent aux premires peuplades de
l' gypte ; et lorsque le raisonnement trouve
runies dans cette contre toutes les
circonstances physiques qui ont pu le susciter ;
lorsqu' il y rencontre la fois une zone du ciel,
voisine du tropique, galement purge des pluies
de l' quateur, et des brumes du nord ; lorsqu' il y
trouve le point central de la sphre antique, un
climat salubre, un fleuve immense et cependant
docile ; une terre fertile sans art, sans fatigue,
inonde sans exhalaisons morbifiques, place entre
deux mers qui touchent aux contres les plus
riches, il conoit que l' habitant du Nil,
agricole par la nature de son sol, gomtre
par le besoin annuel de mesurer ses possessions,
commerant par la

p230

facilit de ses communications, astronome enfin
par l' tat de son ciel sans cesse ouvert
l' observation, dut le premier passer de la
condition sauvage l' tat social, et par
consquent arriver aux connaissances physiques et
morales qui sont propres l' homme civilis.
Ce fut donc sur les bords suprieurs du Nil, et
chez un peuple de race noire, que s' organisa le
systme compliqu du culte des astres ,
considrs dans leurs rapports avec les productions
de la terre et les travaux de l' agriculture ; et ce
premier culte, caractris par leur adoration
sous leurs formes ou leurs attributs naturels ,
fut une marche simple de l' esprit humain : mais
bientt la multiplicit des objets de leurs
rapports, de leurs actions rciproques, ayant
compliqu les ides et les signes qui les
reprsentaient, il survint une confusion aussi
bizarre dans sa cause, que pernicieuse dans ses
effets.
chapitre iii. Troisime systme. Culte des
symboles, ou idoltrie.
ds l' instant o le peuple agricole eut port
un regard observateur sur les astres, il sentit le
besoin d' en distinguer les individus ou les
groupes, et de les dnommer chacun proprement, afin
de s' entendre dans leur dsignation : or, une
grande difficult se prsenta pour cet

p231

objet ; car d' un ct les corps clestes,
semblables en formes, n' offraient aucun caractre
spcial pour tre dnomms ; de l' autre, le
langage, pauvre en sa naissance, n' avait point
d' expressions pour tant d' ides neuves et
mtaphysiques . Le mobile ordinaire du gnie, le
besoin , sut tout surmonter. Ayant remarqu
que dans la rvolution annuelle, le
renouvellement et l' apparition priodique des
productions terrestres taient constamment
associs au lever ou au coucher de
certaines toiles, et leur position relativement
au soleil, terme fondamental de toute comparaison,
l' esprit, par un mcanisme naturel, lia dans sa
pense les objets terrestres et clestes, qui
taient lis dans le fait ; et leur appliquant un
mme signe, il donna aux toiles ou aux
groupes qu' il en formait, les noms mmes des
objets terrestres qui leur rpondaient.
Ainsi l' thiopien de Thbes appela astres de
l' inondation ou du verse-eau , ceux sous
lesquels le fleuve commenait son dbordement ;

p232

astres du boeuf ou du taureau , ceux sous
lesquels il convenait d' appliquer la charrue la
terre ; astres du lion , ceux o cet animal,
chass des dserts par la soif, se montrait sur
les bords du fleuve ; astres de l' pi ou de la
vierge moissonneuse , ceux o se recueillait la
moisson ; astres de l' agneau, astres des
chevreaux , ceux o naissaient ces animaux
prcieux : et ce premier moyen rsolut une premire
partie des difficults.
D' autre part, l' homme avait remarqu, dans les
tres qui l' environnaient, des qualits distinctives
et propres chaque espce ; et par une premire
opration, il en avait retir un nom pour les
dsigner ; par une seconde, il y trouva un moyen
ingnieux de gnraliser ses ides ; et, transportant
le nom dj invent tout ce qui prsentait une
proprit, une action analogue ou semblable, il
enrichit son langage d' une mtaphore perptuelle.
Ainsi, le mme thiopien ayant observ
que le retour de l' inondation rpondait
constamment l' apparition d' une trs-belle toile
qui, cette poque, se montrait vers la source
du Nil , et semblait avertir le laboureur
de se garder de la surprise des eaux, il compara
cette action celle de l' animal qui, par son
aboiement , avertit d' un danger, et il appela
cet astre

p233

le chien , l' aboyeur (Syrus) ; de mme il
nomma astres du crabe , ceux o le soleil,
parvenu la borne du tropique, revenait sur
ses pas en marchant reculons et de ct comme
le crabe ou cancer ; astres du bouc sauvage ,
ceux o, parvenu au point le plus culminant du
ciel, au fate du gnomon horaire, le soleil
imitait l' action de l' animal qui se plat
grimper aux fates des rochers ; astres de
la balance , ceux o les jours et les nuits
gaux , semblaient en quilibre comme cet
instrument : astres du scorpion , ceux o
certains vents rguliers apportaient une
vapeur brlante comme le venin du
scorpion. Ainsi encore, il appela anneaux et
serpens la trace figure des orbites des astres
et des plantes ; et tel fut le moyen gnral
d' appellation de toutes les toiles, et mme des
plantes prises par groupes ou par individus,
selon leurs rapports aux oprations champtres
et terrestres, et selon les analogies que chaque
nation y trouva avec les travaux agricoles et
avec les objets de son climat et de son sol.
De ce procd, il rsulta que des tres abjects
et terrestres entrrent en association avec les

p234

tres suprieurs et puissans des cieux ; et
cette association se resserra chaque jour par
la constitution mme du langage, et le mcanisme
de l' esprit. On disait, par une mtaphore naturelle :
" le taureau rpand sur la terre les germes
de la fcondit (au printems) ; il ramne
l' abondance et la cration des plantes
(qui nourrissent). L' agneau (ou belier) dlivre
les cieux des gnies malfaisans de l' hiver ;
il sauve le monde du serpent
(emblme de l' humide saison), et il ramne le
rgne du bien (de l' t , saison de toute
jouissance). Le scorpion verse son venin sur la
terre, et rpand les maladies et la mort, etc.,
et ainsi, de tous effets semblables " .
Ce langage, compris de tout le monde, subsista
d' abord sans inconvnient ; mais, par le laps du
tems, lorsque le calendrier eut t rgl, le
peuple, qui n' eut plus besoin de l' observation du
ciel, perdit de vue le motif de ces expressions ;
et leur allgorie, reste dans l' usage de la vie, y
devint un cueil fatal l' entendement et la
raison. Habitu joindre aux symboles les
ides de leurs modles , l' esprit finit par
les confondre : alors, ces mmes animaux que la
pense avait transports aux cieux en redescendirent
sur la terre ; mais dans ce retour, vtus des
livres des astres, ils s' en

p235

arrogrent les attributs, et ils en imposrent
leurs propres auteurs. Alors le peuple, croyant
voir prs de lui ses dieux , leur adressa plus
facilement sa prire ; il demanda au belier de
son troupeau les influences qu' il attendait du
belier cleste : il pria le scorpion de ne point
rpandre son venin sur la nature ; il rvra le
crabe de la mer, le scarabe du limon, le
poisson du fleuve ; et par une srie d' analogies
vicieuses, mais enchanes, il se perdit dans un
labyrinthe d' absurdits consquentes .
Voil quelle fut l' origine de ce culte antique
et bizarre des animaux ; voil par quelle marche
d' ides le caractre de la divinit passa aux plus
viles des brutes, et comment se forma le systme
thologique trs-vaste, trs-compliqu,
trs-savant, qui, des bords du Nil, port de
contre en contre par le commerce, la guerre et les
conqutes, envahit tout l' ancien monde, et qui,
modifi par les tems, par les circonstances, par les
prjugs, se montre encore dcouvert chez cent
peuples, et subsiste comme base intime et secrte
de la thologie de ceux-l mmes qui le mprisent
et le rejettent.
ces mots, quelques murmures s' tant fait entendre
dans divers groupes : oui, continua l' orateur,
voil d' o vient, par exemple chez vous, peuples
africains , l' adoration de vos

p236

ftiches, plantes, animaux, cailloux, morceaux
de bois, devant qui vos anctres n' eussent pas eu
le dlire de se courber, s' ils n' y eussent vu des
talismans en qui la vertu des astres
s' tait insre . Voil, nations tartares,

p237

l' origine de vos marmouzets et de tout cet
appareil d' animaux dont vos chamans bigarrent
leurs robes magiques. Voil l' origine de ces
figures d' oiseaux, de serpens que toutes
les nations sauvages s' impriment sur la peau
avec des crmonies mystrieuses et sacres.
Vous, indiens ! Vainement vous enveloppez-vous du
voile du mystre : l' pervier de votre dieu
Vichenou n' est que l' un des mille emblmes
du soleil en gypte ; et vos incarnations
d' un dieu en poisson , en sanglier , en
lion , en tortue , et toutes ses monstrueuses
aventures ne sont que les mtamorphoses de l' astre
qui, passant successivement dans les signes
des douze animaux , tait cens en prendre les
figures, et en remplir les rles astronomiques.
Vous, japonais ! Votre taureau qui brise
l' oeuf du monde n' est que celui du

p238

ciel qui, jadis, ouvrait l' ge de la cration ,
l' quinoxe du printems. C' est ce mme boeuf
Apis qu' adorait l' gypte, et que vos
anctres, rabins juifs ! Adorrent aussi dans
l' idole du veau d' or . C' est encore votre
taureau , enfans de Zoroastre ! Qui, sacrifi
dans les mystres symboliques de Mithra ,
versait un sang fcond pour le monde : et vous,
chrtiens, votre boeuf de l' apocalypse, avec
ses ales, symbole de l' air , n' a pas une
autre origine ; et votre agneau de Dieu ,
immol, comme le taureau de Mithra , pour le
salut du monde , n' est encore que ce mme
soleil , au signe du belier cleste ,
lequel, dans un ge postrieur, ouvrant son tour
l' quinoxe, fut cens dlivrer le monde du rgne
du mal , c' est--dire, de la constellation du
serpent , de cette grande couleuvre, mre de
l' hiver , et emblme de l' Ahrimanes ou
Satan des perses , vos instituteurs. Oui,
vainement votre zle imprudent dvoue les
idoltres aux tourmens du tartare qu' ils
ont invent : toute la base de votre systme
n' est que le culte du soleil dont vous avez
rassembl les attributs sur votre principal
personnage. C' est le soleil qui, sous le nom
d' Orus, naissait , comme votre dieu, au
solstice d' hiver dans les bras de la vierge
cleste , et qui passait une enfance obscure,
dnue, disetteuse ,

p239

comme l' est la saison des frimats. C' est lui qui,
sous le nom d' Osiris , perscut par
Typhon et par les tyrans de l' air, tait
mis mort , renferm dans un tombeau
obscur , emblme de l' hmisphre d' hiver , et
qui ensuite se relevant de la zone
infrieure vers le point culminant des cieux,
ressuscitait vainqueur des gants et des
anges destructeurs .
Vous, prtres ! Qui murmurez, vous portez ses
signes sur tout votre corps ; votre tonsure
est le disque du soleil ; votre tole est
son zodiaque ; vos chapelets sont l' emblme

p240

des astres et des plantes. Vous, pontifes et
prlats ! Votre mitre , votre crosse , votre
manteau sont ceux d' Osiris ; et cette
croix , dont vous vantez le mystre sans le
comprendre, est la croix de Srapis , trace
par la main des prtres gyptiens, sur le plan
d' un monde figur ; laquelle, passant par les
quinoxes et par les tropiques , devenait
l' emblme de la vie future et de la
rsurrection , parce qu' elle touchait aux
portes d' ivoire et de corne, par o les ames
passaient aux cieux.
ces mots, les docteurs de tous les groupes
commencrent de se regarder avec tonnement ; mais
nul ne rompant le silence, l' orateur continua :
et trois causes principales concourent cette
confusion des ides. Premirement, les
expressions figures par lesquelles le langage
naissant fut contraint de peindre les rapports
des objets ; expressions qui, passant ensuite d' un
sens propre un sens gnral, d' un sens
physique un sens moral, causrent, par leurs
quivoques et leurs synonymes, une foule de
mprises.
Ainsi, ayant dit d' abord que le soleil surmontait,

p241

venait bout de douze animaux , on crut par la
suite qu' il les tuait , les combattait , les
domptait ; et l' on en fit la vie historique
d' Hercule .
Ayant dit qu' il rglait le tems des travaux,
des semailles, des moissons ; qu' il
distribuait les saisons , les occupations ;
qu' il parcourait les climats ; qu' il
dominait sur la terre , etc., on le prit
pour un roi lgislateur , pour un guerrier
conqurant ; et l' on en composa l' histoire
d' Osiris , de Bacchus , et de leurs
semblables.
Ayant dit qu' une plante entrait dans un
signe, on fit de leur conjonction un
mariage , un adultre , un inceste :
ayant dit qu' elle tait cache, ensevelie ,
parce qu' elle revenait la lumire , et
remontait en exaltation , on la fit morte,
ressuscite, enleve au ciel , etc.
Une seconde cause de confusion fut les figures
matrielles elles-mmes, par lesquelles on peignit

p242

d' abord les penses, et qui, sous le nom
d' hiroglyphes ou caractres sacrs , furent
la premire invention de l' esprit. Ainsi, pour
avertir de l' inondation et du besoin de s' en
prserver, l' on avait peint une nacelle , le
navire argo . Pour dsigner le vent , l' on
avait peint une ale d' oiseau : pour spcifier
la saison , le mois , l' on avait peint
l' oiseau de passage , l' insecte ,
l' animal qui apparaissait cette poque : pour
exprimer l' hiver , on peignit un porc , un
serpent , qui se plaisent dans les lieux
humides ; et la runion de ces figures avait
des sens convenus de phrases et de mots. Mais
comme ce sens ne portait

p243

par lui-mme rien de fixe et de prcis ; comme
le nombre de ces figures et de leurs combinaisons

p246

devint excessif, et surchargea la mmoire, il en
rsulta d' abord des confusions,
des explications fausses. Ensuite, le gnie ayant
invent l' art plus simple d' appliquer les signes
aux sons dont le nombre est limit, et de peindre
la parole au lieu des penses, l' criture
alphabtique fit tomber en dsutude les
peintures hiroglyphiques ; et, de jour en
jour, leurs significations oublies donnrent lieu
une foule d' illusions, d' quivoques et d' erreurs.
Enfin, une troisime cause de confusion fut
l' organisation civile des anciens tats. En effet,
lorsque les peuples commencrent de se livrer
l' agriculture, la formation du calendrier rural
exigeant des observations astronomiques continues,
il fut ncessaire d' y prposer quelques

p247

individus chargs de veiller l' apparition et au
coucher de certaines toiles ; d' avertir du retour
de l' inondation, de certains vents, de l' poque
des pluies, du tems propre semer chaque espce
de grain : ces hommes, raison de leur service,
furent dispenss des travaux vulgaires, et la
socit pourvut leur entretien. Dans cette
position, uniquement occups de l' observation,
ils ne tardrent pas de saisir les grands
phnomnes de la nature, de pntrer mme le
secret de plusieurs de ses oprations : ils
connurent la marche des astres et des plantes ; le
concours de leurs phases et de leurs retours avec
les productions de la terre, et le mouvement de la
vgtation ; les proprits mdicinales ou
nourrissantes des fruits et des plantes ; le jeu
des lmens et leurs affinits rciproques. Or,
parce qu' il n' existait de moyens de communiquer
ces connaissances, que par le soin pnible de
l' instruction orale, ils ne les transmettaient
qu' leurs amis et leurs parens ; et il en
rsulta une concentration de toute science et de
toute instruction dans quelques familles qui,
s' en arrogeant le privilge exclusif, prirent un
esprit de corps et d' isolement funeste
la chose publique. Par cette succession continue des
mmes recherches et des mmes travaux, le
progrs des connaissances fut la vrit plus

p248

htif ; mais par le mystre qui l' accompagnait,
le peuple, plong de jour en jour dans de plus
paisses tnbres, devint plus superstitieux et
plus asservi. Voyant des mortels produire certains
phnomnes, annoncer , comme volont, des
clipses et des comtes, gurir des maladies,
manier des serpens, il les crut en communication
avec les puissances clestes ; et pour
obtenir les biens ou repousser les maux qu' il en
attendait, il les prit pour ses mdiateurs
et ses interprtes ; et il s' tablit au sein
des tats des corporations sacrilges d' hommes
hypocrites et trompeurs , qui attirrent eux
tous les pouvoirs ; et les prtres la fois
astronomes, thologues, physiciens, mdecins,
magiciens, interprtes des dieux, oracles des
peuples, rivaux des rois , ou leurs
complices , tablirent sous le nom de religion
un empire de mystre , et un monopole
d' instruction , qui ont perdu jusqu' ce jour
les nations...
ces mots, les prtres de tous les groupes
interrompirent l' orateur ; et jetant de grands
cris, ils l' accusrent d' impit, d' irreligion, de
blasphme, et voulurent l' empcher de continuer ;
mais le lgislateur ayant observ que ce n' tait
qu' une exposition de faits historiques ; que
si ces faits taient faux ou controuvs, il

p249

serait ais de les dmentir ; que jusques-l
l' nonc de toute opinion tait libre, sans quoi
il tait impossible de dcouvrir la vrit,
l' orateur reprit :
or, de toutes ces causes et de l' association
continuelle d' ides disparates, rsultrent une
foule de dsordres dans la thologie, dans la
morale, dans les traditions ; et d' abord, parce
que les animaux figurrent les astres , il
arriva que les qualits des brutes, leurs penchans,
leurs sympathies, leurs aversions passrent aux
dieux, et furent supposes tre leurs actions :
ainsi, le dieu ichneumon fit la guerre au
dieu crocodile ; le dieu loup voulut
manger le dieu mouton , le dieu ibis
dvora le dieu serpent , et la divinit
devint un tre bizarre, capricieux, froce ,
dont l' ide drgla le jugement de l' homme, et
corrompit sa morale avec sa raison.
Et parce que, dans l' esprit de leur culte, chaque
famille, chaque nation avaient pris pour patron
spcial un astre , une constellation , les
affections et les antipathies de l' animal
symbole passrent ses sectateurs ; et les
partisans du dieu chien furent ennemis de ceux
du dieu loup ; les adorateurs du dieu boeuf
eurent en horreur ceux qui le mangeaient, et
la religion devint un mobile de haines et de

p250

combats, une cause insense de dlire et de
superstition.
D' autre part, les noms des astres animaux ayant,
par cette mme raison de patronage, t imposs
des peuples, des pays, des montagnes, des
fleuves, ces objets furent pris pour des dieux ,
et il en rsulta un mlange d' tres gographiques,
historiques et mythologiques, qui confondit toutes
les traditions.
Enfin, par l' analogie des actions qu' on leur
supposa, les dieux-astres ayant t pris pour
des hommes , pour des hros , pour des
rois , les rois e les hros prirent leur tour
les actions des dieux pour modles, et
devinrent, par imitation, guerriers, conqurans,
sanguinaires, orgueilleux, lubriques, paresseux ; et
la religion consacra es crimes des despotes, et
pervertit les principes des gouvernemens.

p251

chapitre iv. Quatrime systme. Culte des deux
principes, ou dualisme.
cependant, les prtres astronomes, dans
l' abondance et la paix de leurs temples, firent,
de jour en jour, de nouveaux progrs dans les
sciences ; et le systme du monde s' tant
dvelopp graduellement leurs yeux, ils
levrent successivement diverses hypothses de
ses effets et de ses agens , qui devinrent
autant de systmes thologiques .
Et d' abord les navigations des peuples
maritimes , et les caravanes des nomades
d' Asie et d' Afrique leur ayant fait connatre la
terre depuis les isles-Fortunes jusqu' la
Srique , et depuis la Baltique jusqu' aux
sources du Nil, la comparaison des phnomnes des
diverses zones leur dcouvrit la rondeur du
globe, et fit natre une nouvelle thorie. Ayant
remarqu que toutes les oprations de la nature,
dans la priode annuelle, se rsumaient en
deux principales , celle de produire et
celle de dtruire ; que, sur la majeure partie
du globe, chacune de ce oprations s' accomplissait
galement de l' un l' autre quinoxe ; c' est--dire,
que pendant les six mois d' t tout se
procrait , se multipliait , et que, pendant
les six mois d' hiver,

p252

tout languissait, tait presque mort, ils
supposrent dans la nature des puissances
contraires , en un tat continuel de lutte et
d' effort ; et considrant sous ce rapport la
sphre cleste, ils divisrent les tableaux ,
qu' ils en figuraient, en deux moitis ou
hmisphres , tels que les constellations qui se
trouvaient dans le ciel d' t , formrent un
empire direct et suprieur ; et celles qui
se trouvaient dans le ciel d' hiver , formrent
un empire antipode et infrieur . Or, de ce
que les constellations d' t accompagnaient
la saison des jours longs, brillans et chauds, et
celle des fruits, des moissons, elles furent
censes des puissances de lumire , de
fcondit , de cration , et, par transition
du sens physique au moral, des gnies , des
anges de science , de bienfaisance , de
puret et de vertu : et de ce que les
constellations d' hiver se liaient aux longues
nuits, aux brumes polaires, elles furent des
gnies de tnbres , de destruction , de
mort , et, par transition, des ages
d' ignorance , de mchancet , de pch et
de vice . Par une telle disposition, le ciel
se trouva partag en deux domaines, en deux
factions ; et dj l' analogie des ides
humaines ouvrait une vaste carrire aux carts de
l' imagination ; mais une circonstance particulire
dtermina, si mme

p255

elle n' occasionna, la mprise et l' illusion.
Dans la projection de la sphre cleste que
traaient les prtres astronomes, le zodiaque
et les constellations disposs circulairement,
prsentaient leurs moitis en opposition
diamtrale :
l' hmisphre d' hiver, antipode celui d' t,
lui tait adverse, contraire, oppos . Par la
mtaphore perptuelle, ces mots passrent au sens
moral ; et les anges , les gnies adverses ,
devinrent des rvolts , des ennemis .
Ds-lors, toute l' histoire astronomique des
constellations se changea en histoire politique ; le
ciel fut un tat humain o tout se passa ainsi
que sur la terre. Or, comme les tats, la plupart
despotiques, avaient leur monarque, et que dj

p256

le soleil en tait un apparent des cieux ;
l' hmisphre d' t, empire de lumire , et
ses constellations , peuple d' anges blancs ,
eurent pour roi un dieu clair, intelligent,
crateur et bon . Et, comme toute faction
rebelle doit avoir son chef , le ciel
d' hiver , empire souterrain de tnbres
et de tristesse, et ses astres, peuple d' anges
noirs, gans ou dmons , eurent pour chef
un gnie mal-faisant dont le rle fut
attribu la constellation la plus remarque
par chaque peuple. En gypte, ce fut d' abord
le scorpion, premier signe zodiacal aprs la
balance, et long-tems chef des signes de
l' hiver : puis ce fut l' ours ou l' ne
polaire, appel Typhon , c' est--dire
dluge , raison des

p257

pluies qui inondent la terre pendant que cet
astre domine . Dans la Perse , en un tems
postrieur, ce fut le serpent qui, sous le nom
d' Ahrimanes , forma la base du systme de
Zoroastre ; et c' est lui, chrtiens et
juifs ! Qui est devenu votre serpent
d' ve (la vierge cleste) et celui de la
croix , dans les deux cas, emblme de Satan ,
l' ennemi , le grand adversaire de
l' ancien des jours , chant par Daniel .
Dans la Syrie, ce fut le porc ou le
sanglier , ennemi d' Adonis , parce que,
dans cette contre, le rle de l' ours boral
fut rempli par l' animal dont les inclinations
fangeuses sont

p258

emblmatiques de l' hiver ; et voil pourquoi,
enfans de Mose et de Mahomet, vous l' avez
pris en horreur, l' imitation des prtres de
Memphis et de Baalbek , qui dtestaient en
lui le meurtrier de leur dieu soleil . C' est
aussi le type premier de votre Chib-En ,
indiens ! Lequel fut jadis le Pluton de vos
frres les romains et les grecs ; ainsi que votre
Brama , ce dieu crateur n' est que
l' Ormuzd persan, et l' Osiris gyptien,
dont le nom mme exprime un pouvoir crateur,
producteur de formes . Et ces dieux reurent
un culte analogue leurs attributs vrais ou feints,
lequel, raison de leur diffrence, se partagea
en deux branches diverses. Dans l' une, le dieu
bon reut un culte d' amour et de joie ,
d' o drivent tous les actes religieux du genre
gai, les ftes, les danses, les festins, les
offrandes de fleurs, de lait, de miel, de parfums,
en un mot, de tout ce qui flatte les sens et
l' ame. Dans l' autre, le dieu mauvais reut,
au contraire, un

p259

culte de crainte et de douleur , d' o
drivent tous les actes religieux du genre triste ;
les pleurs, la dsolation, le deuil, les
privations, les offrandes sanglantes et les
sacrifices cruels.
De l vient encore ce partage des tres
terrestres en purs ou impurs , en sacrs
ou abominables , selon que leurs espces se
trouvrent du nombre des constellations de l' un des
deux dieux, et firent partie de leur domaine ; ce qui

p260

produisit d' une part les superstitions de souillures
et de purifications, et de l' autre les prtendues
vertus efficaces des amulettes et les
talismans .
Vous concevez maintenant, continua l' orateur en
s' adressant aux indiens, aux perses, aux juifs,
aux chrtiens, aux musulmans ; vous concevez
l' origine de ces ides de combats, de rebellions ,
qui remplissent galement vos mythologies . Vous
voyez ce que signifient les anges blancs et les
anges noirs , les chrubins et les
sraphins tte d' aigle , de lion , ou de
taureau , les des, diables ou dmons
cornes de bouc , queue de serpent ; les
trnes et les dominations rangs en
sept ordres ou gradations comme les
sept sphres des plantes ; tous tres
jouant les mmes rles, ayant les mmes attributs
dans les vedes , les bibles ou le
zend-avesta , soit qu' ils aient pour chef
Ormuzd ou Brama, Typhon ou Chiven,
Michel ou Satan ; soit qu' ils se
prsentent sous la forme de gans cent bras
et pieds de serpent, ou de dieux mtamorphoss
en lions , en ibis , en taureaux , en
chats , comme dans les contes sacrs des grecs
et des gyptiens ; vous apercevez la filiation
successive de ces ides, et comment, mesure
qu' elles se sont loignes de leurs sources, et
que les esprits se sont polics,

p261

ils en ont adouci les formes grossires, pour les
rapprocher d' un tat moins choquant.
Or, de mme que le systme des deux principes
ou dieux opposs , naquit de celui des
symboles , entrs tous dans sa contexture ; de
mme vous allez voir natre de lui un systme
nouveau, auquel il servit son tour de base et
d' chelon.
chapitre v. Culte mystique et moral, ou systme
de l' autre monde.
en effet, alors que le vulgaire entendit parler
d' un nouveau ciel et d' un autre monde , il
donna bientt un corps ces fictions ; il y
plaa un thtre solide, des scnes relles ; et les
notions gographiques et astronomiques vinrent
favoriser, si mme elles ne provoqurent cette
illusion.
D' une part, les navigateurs phniciens, ceux
qui, passant les colonnes d' Hercule , allaient
chercher l' tain de Thul et l' ambre de la
Baltique , racontaient qu' l' extrmit du
monde, au bout de l' ocan (la Mditerrane), o le
soleil se couche pour les contres asiatiques,
tient des les fortunes , sjour d' un
printems ternel ; et plus loin des rgions
hyperborennes , places sous terre
(relativement aux

p262

tropiques), o rgnait une ternelle nuit.
Sur ces rcits mal compris, et sans doute
confusment faits, l' imagination du peuple
composa les champs lyses, lieux de dlices,
placs dans un monde infrieur , ayant leur
ciel, leur soleil, leurs astres ; et le
tartare, lieu de tnbres , d' humidit , de
fange , de frimats . Or, parce que l' homme,
curieux de tout ce qu' il ignore, et avide d' une
longue existence, s' tait dj interrog sur ce
qu' il devenait aprs sa mort ; parce qu' il avait
de bonne heure raisonn sur le principe de
vie qui anime son corps, qui s' en spare sans
le dformer, et qu' il avait imagin les
substances dlies , les fantmes , les
ombres ; il aima croire qu' il continuerait,
dans le monde souterrain , cette vie qu' il lui
cotait trop de perdre ; et les lieux
infernaux furent un emplacement commode
pour recevoir les objets chris auxquels il ne
pouvait renoncer.
D' autre part, les prtres astrologues et
physiciens faisaient de leurs cieux des rcits,
et ils en traaient des tableaux qui s' encadraient
parfaitement dans ces fictions. Ayant appel,

p263

dans leur langage mtaphorique, les quinoxes
et les solstices , les portes des cieux
ou entres des saisons , ils expliquaient
les phnomnes terrestres, en disant " que par la
porte de corne (d' abord le taureau, puis
le belier), et par celle du cancer,
descendaient les feux vivifians qui
animent au printems la vgtation, et les
esprits aqueux qui causent au solstice le
dbordement du Nil ; que par la porte
d' ivoire (la balance et auparavant
l' arc ou sagittaire), et par celle du
capricorne ou de l' urne , s' en retournaient
leur source, et remontaient leur origine les
manations ou influences des cieux ; et la
voie lacte qui passait par ces portes
des solstices, leur semblait place l exprs pour
leur servir de route et de vhicule ; de
plus, dans leur atlas, la scne cleste prsentait
un fleuve (le Nil figur par les plis de
l' hydre) , une barque le navire argo , et le
chien Syrius , tous deux relatifs ce
fleuve , dont ils prsageaient l' inondation .
Ces circonstances, associes aux premires, en
y ajoutant des dtails, en augmentrent les
vraisemblances ; et pour arriver au tartare ou
l' lyse, il fallut que les ames traversassent
les fleuves du Styx et de l' Achron dans la

p264

nacelle du nocher Caron , et qu' elles
passassent par les portes de corne ou
d' ivoire , que gardait le chien Cerbre .
Enfin, un usage civil se joignit toutes ces
fictions, et acheva de leur donner de la consistance.
Ayant remarqu que dans leur climat brlant, la
putrfaction des cadavres tait un levain de peste
et de maladies, les habitans de l' gypte avaient
dans plusieurs tats institu l' usage d' inhumer
les morts hors de la terre habite, dans le
dsert qui est au couchant . Pour y arriver,
il fallait passer les canaux du fleuve, et par
consquent tre reu dans une barque , payer
un salaire au nocher ; sans quoi, le corps
priv de spulture et t la proie des btes
froces. Cette coutume inspira aux lgislateurs
civils et religieux un moyen puissant d' influer sur
les moeurs ; et saisissant par la pit filiale et
par le respect pour les morts, des hommes
grossiers et froces, ils tablirent pour condition
ncessaire, d' avoir subi un jugement pralable,
qui dcidt si le mort mritait d' tre admis au
rang de sa famille dans la noire cit . Une telle
ide s' adaptait trop bien toutes les autres pour
ne pas s' y incorporer ; le peuple ne tarda pas
de l' y associer ; et les enfers eurent leur
Minos et leur Rhadamante avec la
baguette, le sige, les huissiers et l' urne, comme
dans

p265

l' tat terrestre et civil. Alors la divinit
devint un tre moral et politique, un lgislateur
social d' autant plus redout, que ce lgislateur
suprme, ce juge final, fut inaccessible aux
regards : alors ce monde fabuleux et
mythologique si bizarrement compos de membres
pars, se trouva un lieu de chtiment et de
rcompense, o la justice divine fut cense
corriger ce que celle des hommes eut de vicieux,
d' erron ; et ce systme spirituel et
mystique acquit d' autant plus de crdit, qu' il
s' empara de l' homme par tous ses penchans : le
faible opprim y trouva l' espoir d' une indemnit,
la consolation d' une vengeance future ;
l' oppresseur comptant, par de riches offrandes,
arriver toujours l' impunit, se fit de l' erreur
du vulgaire une arme de plus pour subjuguer ; et
les chefs des peuples, les rois et les prtres y
virent de nouveaux moyens de les matriser par le
privilge qu' ils se rservrent de rpartir les
graces ou les chtimens du grand juge selon des
dlits ou des actions mritoires, qu' ils
caractrisrent leur gr.
Voil comme s' est introduit dans le monde
visible et rel , un monde invisible et
imaginaire ; voil l' origine de ces lieux de
dlices et de peines dont vous,
perses ! Avez fait votre terre rajeunie ,
votre ville de rsurrection

p267

place sous l' quateur , avec l' attribut
singulier que les heureux n' y donneront point
d' ombre . Voil, juifs et chrtiens ,
disciles
des perses ! D' o sont venus votre
Jrusalem de l' apocalypse, votre paradis ,
votre ciel , caractriss par tous les dtails
du ciel astrologique d' Herms : et vous,
musulmans, votre

p268

enfer, abyme souterrain , surmont d' un pont ;
votre balance des ames et de leurs
oeuvres, votre jugement par les anges
Monkir et Nkir , ont galement pris
leurs modles dans les crmonies mystrieuses
de l' antre de Mithra ; et votre ciel ne
diffre en rien de celui d' Osiris ,
d' Ormuzd et de Brama .

p269

chapitre vi. Sixime systme : monde anim, ou
culte de l' univers sous divers emblmes.
tandis que les peuples s' garrent dans le
labyrinthe tnbreux de la mythologie et des
fables, les prtres physiciens, poursuivant leurs
tudes et leurs recherches sur l' ordre et la
disposition de l' univers , arrivrent de
nouveaux rsultats, et dressrent de nouveaux
systmes de puissances et de causes motrices .
Long-tems borns aux simples apparences , ils
n' avaient vu dans les mouvemens des astres
qu' un jeu inconnu de corps lumineux, qu' ils
croyaient rouler autour de la terre , point
central de toutes les sphres ; mais alors qu' ils
eurent dcouvert la rondeur de notre plante,
les consquences de ce premier fait les
conduisirent des considrations nouvelles, et
d' induction en induction ils s' levrent aux plus
hautes conceptions de l' astronomie et de la
physique.
En effet, ayant conu cette ide lumineuse

p270

et simple, que le globe terrestre est un petit
cercle inscrit dans le cercle plus grand des
cieux , la thorie des cercles concentriques
s' offrit d' elle-mme leur hypothse, pour
rsoudre le cercle inconnu du globe terrestre
par des points connus du cercle cleste ; et
la mesure d' un ou de plusieurs degrs du mridien,
donna avec prcision la circonfrence totale.
Alors saisissant pour compas le diamtre
obtenu de la terre, un gnie heureux l' ouvrit
d' une main hardie sur les orbites immenses des
cieux ; et, par un phnomne inou, du grain
de sable qu' peine il couvrait, l' homme
embrassant les distances infinies des astres,
s' lana dans les abymes de l' espace et de la
dure : l se prsenta ses regards un nouvel
ordre de l' univers ; le globe atome qu' il
habitait, ne lui en parut plus le centre : ce
role important fut dfr la masse norme du
soleil ; et cet astre devint le pivot
enflamm de huit sphres environnantes, dont
les mouvemens furent dsormais soumis la
prcision du calcul.
C' tait dj beaucoup pour l' esprit humain,
d' avoir entrepris de rsoudre la disposition et

p271

l' ordre des grands tres de la nature ; mais
non content de ce premier effort, il voulut
encore en rsoudre le mcanisme , en deviner
l' origine et le principe moteur ; et
c' est l qu' engags dans les profondeurs abstraites
et mtaphysiques du mouvement et de sa
cause premire , des proprits inhrentes
ou communiques de la matire , de ses
formes successives , de son tendue ,
c' est--dire de l' espace et du tems sans bornes,
les physiciens thologues se perdirent dans un
chaos de raisonnemens subtils, et de controverses
scolastiques.
Et d' abord l' action du soleil sur les corps
terrestres leur ayant fait regarder sa substance
comme un feu pur et lmentaire , ils en
firent le foyer et le rservoir d' un ocan de
fluide ign, lumineux , qui, sous le nom
d' oether , remplit l' univers, et alimenta les
tres. Ensuite, les analyses d' une physique
savante leur ayant fait dcouvrir ce mme feu ,
ou un autre parfaitement semblable, dans la
composition de tous les corps, et s' tant aperus
qu' il tait l' agent essentiel de ce
mouvement spontan que l' on appelle vie
dans les animaux, et vgtation dans les
plantes, ils conurent le jeu et le mcanisme
de l' univers , comme celui d' un tout
homogne , d' un corps identique ;

p272

dont les parties, quoique distantes, avaient
cependant une liaison intime , et le monde
fut un tre vivant , anim par la circulation
organique d' un fluide ign ou mme
lectrique , qui, par un premier terme de
comparaison pris dans l' homme et les animaux,
eut le soleil pour coeur ou foyer.

p273

Alors, parmi les philosophes thologues, les uns
partant de ces principes, rsultat de
l' observation, " que rien ne s' anantit dans le
monde ; que les lmens sont indestructibles ;
qu' ils changent de combinaisons, mais non de
nature ; que la vie et la mort des tres ne sont
que des modifications varies des mmes
atmes ; que la matire possde par
elle-mme des proprits, d' o rsultent toutes ses
manires d' tre ; que le monde est ternel ,
sans bornes d' espace et de dure " ; les uns
dirent que l' univers entier tait Dieu ; et
selon eux, Dieu fut un tre la fois
effet et cause, agent et patient, principe
moteur et chose mue , ayant pour lois des
proprits invariables qui constituent la
fatalit ; et ceux-l peignirent leur pense,
tantt par l' emblme de Pan (le grand tout), ou de
Jupiter au front d' toiles , au corps
plantaire , aux pieds d' animaux , ou de
l' oeuf orphique , dont le jaune suspendu
au milieu d' un liquide enceint d' une vote ,
figura le globe du soleil , nageant

p274

dans l' ther au milieu de la vote des
cieux, tantt par celui d' un grand serpent rond ,
figurant les cieux o ils plaaient le premier
mobile, et par cette raison de couleur d' azur ,
parsem de taches d' or (les toiles),
dvorant sa queue , c' est--dire,
rentrant en lui-mme et se repliant
ternellement comme les rvolutions des sphres :
tantt par celui d' un homme , ayant les pieds
lis et joints , pour signifier
l' existence immuable , envelopp d' un

p275

manteau de toutes les couleurs , comme le
spectacle de la nature, et portant sur la tte une
sphre d' or , emblme de la sphre des toiles :
ou par celui d' un autre homme quelquefois assis
sur la fleur du lotos porte sur l' abyme des
eaux, quelquefois couch sur une pile de douze
carreaux , figurant les douze signes clestes.
Et voil, indiens, japonais, siamois, tibetans,
chinois , la thologie qui, fonde par les
gyptiens, s' est transmise et garde chez vous
dans les tableaux que vous tracez de Brama ,
de Beddou , de Sommonacodom ,
d' Omito : voil mme, hbreux et chrtiens,
l' opinion dont vous avez conserv une parcelle dans
votre dieu, souffle port sur les eaux , par
une allusion au vent qui, l' origine du
monde , c' est--dire au depart des sphres
du signe du cancer , annonait l' inondation
du Nil , et semblait prparer la cration .

p276

chapitre vii. Septime systme : culte de
l' ame du monde, c' est--dire, de
l' lment du feu, principe vital de l' univers.
mais d' autres rpugnant cette ide d' un
tre la fois effet et cause, agent et
patient , et rassemblant en une mme nature des
natures contraires, distingurent le principe
moteur de la chose mue ; et posant que la
matire tait inerte en elle-mme, ils
prtendirent que ses proprits lui taient
communiques par un agent distinct , dont elle
n' tait que l' enveloppe et le foureau . Cet
agent pour les uns fut le principe ign ,
reconnu l' auteur de tout mouvement : pour les
autres ce fut le fluide appel ther , cru plus
actif et plus subtil ; or, comme ils appelaient
dans les animaux le principe vital et
moteur , une ame , un esprit ; et comme
ils raisonnaient sans cesse par comparaison, surtout
par celle de l' tre humain , ils donnrent au
principe moteur de tout l' univers le nom
d' ame, d' intelligence, d' esprit ; et
Dieu fut l' esprit vital qui, rpandu
dans tous les tres, anima le vaste corps du
monde . Et ceux-l peignirent leur pense,
tantt par You-Piter, essence du
mouvement et de l' animation, principe de
l' existence , ou plutt

p277

l' existence elle-mme ; tantt par Vulcain
ou phtha, feu-principe et lmentaire , ou
par l' autel de Vesta , plac centralement dans
son temple, comme le soleil dans les
sphres ; et tantt par Kneph , tre
humain vtu de bleu fonc , ayant en main un
sceptre et une ceinture (le zodiaque),
coiff d' un bonnet de plumes , pour exprimer
la fugacit de sa pense , et produisant
de sa bouche le grand oeuf .
Or, par une consquence de ce systme, chaque tre
contenant en soi une portion du fluide ign ou
thrien , moteur universel et commun ;
et ce fluide ame du monde tant la
divinit , il s' ensuivit que les ames de tous
les tres furent une portion de Dieu
mme, participant tous ses attributs, c' est--dire,
tant une substance indivisible, simple,
immortelle ; et de l tout le systme de
l' immortalit de l' ame, qui d' abord fut
ternit .

p280

De l aussi ses transmigrations connues sous
le nom de mtempsycose , c' est--dire de passage
du principe vital d' un corps un autre ;
ide ne de la transmigration vritable des
lmens
matriels . Et voil, indiens, budsostes,
chrtiens, musulmans ! D' o drivent toutes
vos opinions sur la spiritualit de l' ame ;
voil quelle fut la source des rveries de
Pythagore et de Platon , vos instituteurs,
qui eux-mmes ne furent que les chos d' une
dernire secte de philosophes visionnaires, qu' il
faut dvelopper.
chapitre viii. Huitime systme .
Monde-machine : culte du dmi-ourgos, ou
grand-ouvrier,
jusque l les thologiens, en s' exerant sur les
substances dlies et subtiles de
l' ther ou du feu-principe , n' avaient
cependant pas cess de traiter d' tres palpables
et perceptibles aux sens, et la thologie avait
continu d' tre la thorie des puissances
physiques , places tantt spcialement dans les
astres, tantt dissmines danstout l' univers ;
mais cette poque, des esprits

p281

superficiels, perdant le fil des ides qui avaient
dirig ces tudes profondes, ou ignorant les faits
qui leur servaient de base, en dnaturrent tous
les rsultats par l' introduction d' une chimre
trange et nouvelle. Ils prtendirent que cet
univers , ces cieux, ces astres, ce soleil,
n' taient qu' une machine d' un genre ordinaire ;
et cette premire hypothse, appliquant une
comparaison tire des ouvrages de l' art , ils
levrent l' difice des sophismes les plus
bizarres. " une machine, dirent-ils, ne se fabrique
point elle-mme : elle a un ouvrier antrieur ; elle
l' indique par son existence. Le monde est une
machine : donc il existe un fabricateur " .
De l, le dmi-ourgos ou grand ouvrier ,
constitu divinit autocratrice et suprme.
Vainement l' ancienne philosophie objecta que
l' ouvrier mme avait besoin de parens et
d' auteurs , et que l' on ne faisait qu' ajouter
un chelon en tant l' ternit au monde pour la
lui donner. Les innovateurs, non contens de ce
premier paradoxe, passrent un second ; et,
appliquant leur ouvrier la thorie de
l' entendement humain, ils prtendirent que le

p282

dmi-ourgos avait fabriqu sa machine sur un
plan ou ide rsidant en son
entendement . Or, comme leurs matres, les
physiciens, avaient plac dans la sphre des
fixes le grand mobile rgulateur , sous le
nom d' intelligence , de raisonnement , les
spiritualistes , leurs mimes , s' emparant de
cet tre , l' attriburent au dmi-ourgos ,
en en faisant une substance distincte,
existante par elle-mme , qu' ils
appelrent mens ou logos (parole et
raisonnement) . Et, comme d' ailleurs ils
admettaient l' existence de l' ame du monde ,
ou principe solaire , ils se trouvrent obligs
de composer trois grades ou chelons de personnes
divines , qui furent, 1 le dmi-ourgos ou
dieu ouvrier ; 2 le logos, parole et
raisonnement , et 3 l' esprit ou l' ame
(du monde). Et voil, chrtiens ! Le roman sur
lequel vous avez fond votre trinit ; voil
le systme qui, n hrtique dans les temples
gyptiens, transport paen dans les coles
de l' Italie et de la Grce, se trouve
aujourd' hui catholique orthodoxe par la
conversion de ses partisans, les disciples de
Pythagore et de Platon devenus
chrtiens .

p283

Et c' est ainsi que la divinit, aprs avoir t
dans son origine l' action sensible, multiple ,
des mtores et des lmens ;
puis la puissance combine des astres ,
considrs sous leurs rapports avec les tres
terrestres ;
puis ces tres terrestres eux-mmes par la
confusion des symboles avec leurs modles ;
puis la double puissance de la nature dans
ses deux oprations principales de
production et de destruction ;
puis le monde anim sans distinction d' agent
et de patient , d' effet et de cause ;
puis le principe solaire ou l' lment du
feu reconnu pour moteur unique ;
c' est ainsi que la divinit est devenue, en dernier
rsultat, un tre chimrique et abstrait ;
une subtilit scolastique de substance sans
forme , de corps sans figure ; un vrai
dlire de l' esprit, auquel la raison n' a plus
rien compris. Mais vainement dans ce dernier
passage veut-elle se drober aux sens : le cachet
de son origine lui demeure ineffaablement
empreint ; et ses attributs tous calqus, ou sur
les attributs physiques de l' univers , tels que
l' immensit , l' ternit ,
l' indivisibilit , l' incomprhensibilit ;
ou sur les affections morales de l' homme, telles
que la bont , la justice , la

p285

majest , etc. ; ses noms mmes, tous drivs
des tres physiques qui lui ont servi de
types , et spcialement du soleil , des
plantes et du monde , retracent
incessamment, en dpit de ses corrupteurs, les
traits indlbiles de sa vritable nature.
Telle est la chane des ides que l' esprit
humain avait dj parcourue une poque
antrieure aux rcits positifs de l' histoire : et
puisque

p286

leur continuit prouve qu' elles ont t le
produit d' une mme srie d' tudes et de travaux,
tout engage en placer le thtre dans le
berceau de leurs lmens primitifs, dans
l' gypte : et leur marche y put tre rapide,
parce que la curiosit oiseuse des prtres
physiciens n' avait pour aliment, dans la retraite
des temples, que l' nigme toujours prsente de
l' univers ; et que dans la division politique,
qui long-tems partagea cette contre, chaque
tat eut son collge de prtres, lesquels,
tour--tour auxiliaires ou rivaux, htrent par
leurs disputes le progrs des sciences et des
dcouvertes.

p288

Et dj il tait arriv sur les bords du Nil
ce qui depuis s' est rpt par toute la terre.
mesure que chaque systme s' tait form, il
avait suscit dans sa nouveaut des querelles et
des schismes : puis, accrdit par la perscution
mme, tantt il avait dtruit les ides
antrieures, tantt il se les tait incorpores
en les modifiant ; et les rvolutions politiques
tant survenues, l' agrgation des tats et le
mlange des peuples confondirent toutes les
opinions ; et le fil des ides s' tant perdu, la
thologie tomba dans le chaos, et ne fut plus qu' un
logogriphe de vieilles traditions, qui ne furent
plus comprises. La religion, gare d' objet,

p289

ne fut plus qu' un moyen politique de conduire
un vulgaire crdule, dont s' emparrent tantt
des hommes crdules eux-mmes et dupes de leurs
propres visions, et tantt des hommes hardis, et
d' une ame nergique, qui se proposrent de grands
objets d' ambition.
chapitre ix. Religion de Mose, ou culte de
l' ame du monde (You-Piter).
tel fut le lgislateur des hbreux , qui,
voulant sparer sa nation de toute autre, et se
former un empire isol et distinct, conut le
dessein d' en asseoir les bases sur les prjugs
religieux, et d' lever autour de lui un rempart
sacr d' opinions et de rites. Mais vainement
proscrivit-il le culte des symboles rgnant
dans la basse gypte et la Phnicie ; son Dieu
n' en fut pas moins un dieu gyptien de
l' invention de ces prtres dont Mose avait t le

p291

disciple ; et Yahouh , dcel par son propre
nom, l' essence (des tres), et par son
symbole le buisson de feu , n' est que
l' ame du monde ,
le principe moteur que, peu aprs, la Grce
adopta sous la mme dnomination dans son

p294

You-Piter, tre gnrateur ; et sous celle
d' i,
l' existence ; que les thbains consacraient
sous le nom de Kneph ; que Sas adorait
sous l' emblme d' Isis voile , avec cette
inscription :
je suis tout ce qui a t, tout ce qui est, tout
ce qui sera, et nul mortel n' a lev mon voile ;
que Pythagore honorait sous le nom de Vesta ,
et que la philosophie stocienne dfinissait avec
prcision en l' appelant le principe du feu .
Mose voulut en vain effacer de sa religion tout ce
qui rappelait le culte des astres : une foule de
traits restrent malgr lui pour le retracer ; et
les sept lumires ou plantes du grand
chandelier, les douze pierres ou signes de
l' urim du grand prtre, la fte des deux
quinoxes qui, cette poque, formaient chacun
une anne, la crmonie de l' agneau ou
belier cleste , alors son quinzime degr :
enfin, le nom d' Osiris mme conserv dans
son cantique , et l' arche ou coffre
imit du tombeau o ce Dieu fut enferm,
demeurent pour servir de tmoins la filiation de
ses ides, et leur extraction de la source
commune.
chapitre x. Religion de Zoroastre.
tel fut aussi Zoroastre qui, cinq sicles aprs
Mose, au tems de David, rajeunit et moralisa

p295

chez les mdes et les bactriens tout le
systme gyptien d' Osiris , et de
Typhon , sous les noms d' Ormuzd et
d' Ahrimanes ; qui appela vertu et
bien le rgne de l' t ; pch et mal
le rgne de l' hiver ; cration du monde le
renouvellement de la nature au printems ;
rsurrection celui des sphres dans les
priodes sculaires des conjonctions ; vie
future, enfer, paradis , ce qui n' tait que le
tartare et l' lyze des astrologues et
des gographes ; en un mot, qui ne fit que
consacrer les rveries dj existantes du systme
mystique.
chapitre xi. Budsosme, ou religion des
samanens.
tels encore les promulgateurs de la doctrine
spulcrale des samanens qui, sur les
bases de la mtempsicose , levrent le
systme misanthropique du renoncement et des
privations : qui, posant pour principe que le
corps n' est qu' une prison o l' ame
vit dans une gne impure ; que la vie n' est
qu' un songe , une illusion , et le
monde un lieu de passage une patrie
ultrieure , une vie sans fin , placrent
la vertu et la perfection dans
l' immobilit absolue, dans la destruction
de tout sentiment , dans l' abngation des
organes physiques, dans l' anantissement
de tout

p296

l' tre : d' o rsultrent les jenes , les
pnitences , les macrations ,
l' isolement , les contemplations , et toutes
les pratiques du dlire dplorable des
anachortes .
chapitre xii. Brahmisme, ou systme indien.
tels enfin les fondateurs du systme indien,
qui, rafinant aprs Zoroastre sur les deux
principes de la production et de la
destruction , en introduisirent un
intermdiaire , celui de la conservation ;
et sur leur trinit distincte , et pourtant
identique de Brama, Chiven et bichenou ,
entassrent les allgories des vieilles traditions,
et les subtilits alambiques de leur mtaphysique.
Voil les matriaux qui, depuis des sicles
nombreux, existaient pars dans l' Asie, quand
un cours fortuit d' vnemens et de
circonstances vint, sur les bords de l' Euphrate et
de la Mditerrane, en former de nouvelles
combinaisons.
chapitre xiii. Christianisme ou culte allgorique
du soleil, sous ses noms cabalistiques de
Chris-En ou Christ, et d' Ys-us
ou Jesus.
en constituant un peuple spar, Mose avait
vainement prtendu le dfendre de l' invasion de
toute ide trangre : un penchant invincible,

p297

fond sur les affinits d' une mme origine, avait
sans cesse ramen les hbreux vers le culte des
nations voisines ; et les relations indispensables
du commerce et de la politique qu' il entretenait
avec elles, en avaient de jour en jour fortifi
l' ascendant. Tant que le rgime national se
maintint, la force corcitive du gouvernement et
des lois, s' opposant aux innovations, retarda leur
marche ; et cependant les hauts lieux taient
pleins d' idoles , et le dieu soleil avait son
char et ses chevaux peints dans les palais des
rois, et jusque dans le temple d' Yhouh :
mais lorsque les conqutes des sultans de
Ninive et de Babylone eurent dissous le
lien de la puissance publique, le peuple livr
lui-mme, et sollicit par ses conqurans, ne
contraignit plus son penchant pour les opinions
profanes, et elles s' tablirent publiquement en
J ude. D' abord les colonies assyriennes,
transportes la place des tribus, remplirent le
royaume de Samarie des dogmes des mages, qui
bientt pntrrent dans le royaume de J uda ;
ensuite J rusalem ayant t subjugue, les
gyptiens , les syriens , les arabes ,
accourus dans ce pays ouvert, y apportrent de
toutes parts les leurs, et la religion de Mose
fut dj doublement altre. D' autre part les
prtres et les grands,

p298

transports Babylone, et levs dans les
sciences des kaldens, s' imburent, pendant un
sjour de 70 ans, de toute leur thologie, et de
ce moment se naturalisrent chez les juifs les
dogmes du gnie ennemi (Satan), de
l' archange Michel , de l' ancien des jours
(Ormuzd) des anges rebelles, du combat des
cieux , de l' ame immortelle et de la
rsurrection ; toutes choses inconnues Mose ,
ou condamnes par le silence mme qu' il en
avait gard.
De retour dans leur patrie, les migrs y
rapportrent ces ides ; et d' abord leur innovation
y suscita les disputes de leurs partisans les
pharisiens , et de leurs opposans, les
sadducens , reprsentans de l' ancien culte
national. Mais les premiers, seconds du penchant du
peuple et de ses habitudes dj contractes,
appuys

p299

de l' autorit des perses , leurs librateurs et
leurs matres, terminrent par prendre
l' ascendant sur les seconds, et les enfans de
Mose consacrrent la thologie de Zoroastre.
Une analogie fortuite entre deux ides principales,
favorisa surtout cette coalition, et devint
la base d' un dernier systme, non moins
tonnant dans sa fortune que dans les causes de sa
formation.
Depuis que les assyriens avaient dtruit le
royaume de Samarie , des esprits judicieux,
prvoyant la mme destine pour Jrusalem ,
n' avaient cess de l' annoncer , de la
prdire ; et leurs prdictions avaient
toutes eu ce caractre particulier, d' tre
termines par des voeux de rtablissement et de
rgnration noncs sous la forme de
prophties : les hirophantes, dans leur
enthousiasme, avaient peint un roi librateur
qui devait rtablir la nation dans

p300

son ancienne gloire ; le peuple hbreu devait
redevenir un peuple puissant, conqurant ,
et Jrusalem la capitale d' un empire
tendu sur tout l' univers .
Les vnemens ayant ralis la premire partie de
ces prdictions, la ruine de Jrusalem ,
le peuple attacha la seconde une croyance
d' autant plus entire qu' il tomba dans le malheur ;
et les juifs affligs attendirent avec l' impatience
du besoin et du desir le roi victorieux et
librateur qui devait venir sauver la nation de
Mose et relever l' empire de David .
D' autre part, les traditions sacres et
mythologiques des tems antrieurs, avaient rpandu
dans toute l' Asie un dogme parfaitement
analogue. On n' y parlait que d' un grand mdiateur ,
d' un juge final , d' un sauveur futur qui,
roi, dieu conqurant et lgislateur ,
devait ramener l' ge d' or sur la terre ; la
dlivrer de l' empire du mal , et rendre aux
hommes le rgne du bien, la paix et le
bonheur . Ces ides occupaient d' autant plus les
peuples, qu' ils y trouvaient des consolations de
l' tat funeste et des

p301

maux rels o les avaient plongs les dvastations
successives des conqutes et des conqurans, et le
barbare despotisme de leurs gouvernemens. Cette
conformit entre les oracles des nations
et ceux des prophtes , excita l' attention des
juifs ; et sans doute les prophtes avaient
eu l' art de calquer leurs tableaux sur le style et
le gnie des livres sacrs employs aux
mystres payens : c' tait donc en J ude une
attente gnrale que celle du grand envoy , du
sauveur final, lorsqu' une circonstance singulire
vint dterminer l' poque de sa venue.
Il tait crit dans les livres sacrs des
perses et des kaldens, que le monde compos
d' une rvolution totale de douze mille
tait partag en deux rvolutions partielles,
dont l' une, ge et rgne du bien , se
terminait au bout de six mille , et
l' autre, ge et rgne du mal , se
terminait au bout de six autres mille .
Par ces rcits, les premiers auteurs avaient
entendu la rvolution annuelle du grand orbe
cleste , appel le monde (rvolution
compose de douze mois ou signes , diviss
chacun en mille parties) ; et les deux priodes
systmatiques de l' hiver et de l' t ,
composes chacune galement de six mille . Ces
expressions toutes quivoques ayant t mal
expliques, et ayant reu un sens absolu et
moral au lieu de leur

p302

sens physique et astrologique , il arriva que
le monde annuel fut pris pour un monde
sculaire ; les mille de tems pour des
mille d' annes ; et supposant, d' aprs les faits,
que l' on vivait dans l' ge du malheur , on en
infra qu' il devait finir au bout des six mille
ans prtendus.

p305

Or, dans les calculs admis par les juifs, on
commenait compter prs des six mille ans
depuis la cration (fictive) du monde . Cette
concidence produisit de la fermentation dans
les esprits. L' on ne s' occupa plus que d' une fin
prochaine : on interrogea les hirophantes
et leurs livres mystiques , qui en
assignrent divers termes ; on attendit le grand
mdiateur, le juge final ; on le desira pour
mettre fin tant de calamits. force de parler
de cet tre , quelqu' un dit l' avoir vu ; et ce
fut assez d' une premire rumeur pour tablir
une certitude gnrale. Le bruit populaire
devint un fait avr : l' tre imaginaire fut
ralis ; et sur ce fantme, toutes les
circonstances des traditions mythologiques
venant se rassembler, il en rsulta une
histoire authentique et complte , dont il
ne fut plus permis de douter.
Elles portaient, ces traditions mythologiques,
que, " dans l' origine , une femme et
un homme avaient, par leur chute, introduit
dans le monde le mal et le pch " .
Et par-l, elles indiquaient le fait
astronomique de la vierge cleste , et de
l' homme bouvier (Bootes) qui, en se
couchant hliaquement l' quinoxe
d' automne, livraient le ciel aux constellations
de l' hiver , et semblaient, en tombant
sous l' horizon, introduire dans le monde
le gnie du mal, Ahrimanes , figur par la
constellation du serpent .

p306

Elles portoient, ces traditions : " que la femme
avoit entran , sduit l' homme " .
Et en effet, la vierge se couchant la
premire , semble entraner sa suite
le bouvier ;
" que la femme l' avoit tent en lui prsentant des
fruits beaux voir et bons manger , qui
donnaient la science du bien et du mal " .
Et en effet, la vierge tient en main une
branche de fruits , qu' elle semble tendre
vers le bouvier : et le rameau, emblme de
l' automne, plac dans le tableau de
Mithra sur la frontire de l' hiver et de
l' t , semble ouvrir la porte et donner la
science , la clef du bien et du mal .
Elles portaient : " que ce couple avait t
chass du jardin cleste, et qu' un chrubin ,

p307

pe flamboyante, avait t plac la
porte pour le garder " .
Et en effet, quand la vierge et le bouvier
tombent sous l' horizon du couchant, Perse
monte de l' autre ct, et, l' pe la main,
ce gnie semble les chasser du ciel de
l' t, jardin et rgne des fruits et
des fleurs .
Elles portaient : " que de cette vierge devait
natre, sortir un rejeton, un enfant qui
craserait la tte du serpent , et
dlivrerait l monde du pch " .
Et, par-la, elles dsignaient le soleil qui,

p308

l' poque du solstice d' hiver , au
moment prcis o les mages des perses
tiraient l' horoscope de la nouvelle
anne , se trouvait plac dans le sein de la
vierge, en lever hliaque l' horizon
oriental , et qui, ce titre, tait figur
dans leurs tableaux astrologiques sous la forme
d' un enfant allait par une vierge chaste ,

p309

et devenait ensuite l' quinoxe du printems le
belier ou l' agneau, vainqueur de la
constellation du serpent qui disparaissait des
cieux.
Elles portaient : " que dans son enfance, ce
rparateur de nature divine ou cleste
vivrait abaiss, humble, obscur, indigent " ;
et cela, parce que le soleil d' hiver est
abaiss sous l' horizon, et que cette priode
premire de ses quatre ges ou saisons ,
est un tems d' obscurit , de disette , de
jene , de privations .
Elles portaient : " que, mis mort par des
mchans , il tait ressuscit glorieusement ;

p310

qu' il tait remont des enfers aux cieux ,
o il rgnerait ternellement.
Et par-l, elles retraaient la vie du
soleil qui, terminant sa carrire au
solstice d' hiver , lorsque dominaient
Thyphon et les anges rebelles , semblait
tre mis mort par eux ; mais qui bientt
aprs, renaissait, rsurgeait dans la vote
des cieux o il est encore.
Enfin, ces traditions citant jusqu' ses noms
astrologiques et mystrieux , disaient qu' il
s' appelait tantt Chris , c' est--dire le
conservateur ; et voil ce dont vous, indiens,

p312

avez fait votre Dieu Chris-En ou
Chris-Na ; et vous, chrtiens grecs et
occidentaux, votre
Chris-Tos , fils de Marie ; et tantt,
qu' il s' appelait Ys , par la runion de trois
lettres, lesquelles, en valeur numrale, formaient
le nombre 608, l' une des priodes solaires ;
et voil, europens ! Le nom qui, avec la
finale latine, est devenu votre Is-Us ou
Jesus , nom ancien et cabalistique, attribu
au jeune Bacchus, fils clandestin (nocturne)
de la vierge Minerve , lequel, dans toute
l' histoire de sa vie et mme de sa mort, retrace
l' histoire du Dieu des chrtiens ,
c' est--dire, de l' astre du jour dont ils
sont tous les deux l' emblme.
ces mots, un grand murmure s' tant lev de la
part des groupes chrtiens , les musulmans,
les lamas, les indiens les rappelrent l' ordre,
et l' orateur achevant son discours :
" vous savez maintenant, dit-il, comment le reste
de ce systme se composa dans le chaos et
l' anarchie des trois premiers sicles ; comment

p313

une foule d' opinions bizarres partagrent les
esprits, et les partagrent avec un enthousiasme
et une opinitret rciproques, parce que,
fondes galement sur des traditions anciennes,
elles taient galement sacres. Vous savez
comment, aprs trois cents ans, le gouvernement
s' tant associ l' une de ces sectes, en fit la
religion orthodoxe , c' est--dire dominante
l' exclusion des autres, lesquelles, par leur
infriorit, devinrent des hrsies ; comment,
et par quels moyens de violence et de sduction
cette religion s' est propage, accrue, puis
divise et affaiblie ; comment, six cents ans aprs
l' innovation du christianisme , un autre
systme se forma encore de ses matriaux et de ceux
des juifs, et comment Mahomet sut se composer
un empire politique et thologique aux
dpens de ceux de Mose et des vicaires
de Jsus ...
maintenant, si vous rsumez l' histoire entire
de l' esprit religieux, vous verrez que dans son
principe il n' a eu pour auteur que les
sensations et les besoins de l' homme ;
que l' ide de Dieu n' a eu pour type et
modle que celle des puissances physiques ,
des tres matriels agissant en bien ou
en mal , c' est--dire, en impression de
plaisir ou de douleur sur l' tre
sentant ; que, dans la formation de tous ses
systmes, cet esprit religieux a toujours suivi

p314

la mme marche, les mmes procds ; que dans
tous, le dogme n' a cess de reprsenter, sous
le nom des dieux, les oprations de la nature,
les passions des hommes et leurs prjugs ; que
dans tous, la morale a eu pour but le desir
du bien-tre , et l' aversion de la
douleur ; mais que les peuples et la plupart
des lgislateurs, ignorant les routes qui y
conduisaient, se sont fait des ides fausses, et
par-l mme opposes, du vice et de la
vertu , du bien et du mal ,
c' est--dire, de ce qui rend l' homme heureux ou
malheureux ; que dans tous, les moyens et les
causes de propagation et d' tablissement
ont offert les mmes scnes de passions et
d' vnemens, toujours des disputes de mots, des
prtextes de zle, des rvolutions et des guerres
suscites par l' ambition des chefs , par la
fourberie des promulgateurs , par la crdulit
des proslytes , par l' ignorance du vulgaire ,
par la cupidit exclusive et l' orgueil
intolrant de tous : enfin, vous verrez que
l' histoire entire de l' esprit religieux n' est
que celle des incertitudes de l' esprit humain
qui, plac dans un monde qu' il ne
comprend pas, veut cependant en deviner
l' nigme ; et qui, spectateur toujours tonn
de ce prodige mystrieux et visible , imagine
des causes , suppose des fins, btit des
systmes ; puis, en trouvant un dfectueux, le

p315

dtruit pour un autre non moins vicieux, hait
l' erreur qu' il quitte, mconnait celle qu' il
embrasse, repousse la vrit qu' il appelle,
compose des chimres d' tres disparates, et rvant
sans cesse sagesse et bonheur , s' gare
dans un labyrinthe de peines et d' illusions.
23 IDENTITE DU BUT DES RELIGIONS

Ainsi parla l' orateur des hommes qui avaient
recherch l' origine et la filiation des ides
religieuses...
et les thologiens des divers systmes
raisonnant sur ce discours : " c' est un expos
impie, dirent les uns, qui ne tend rien moins
qu' renverser toute croyance, jeter
l' insubordination dans les esprits, anantir notre
ministre et notre puissance : c' est un roman,
dirent les autres, un tissu de conjectures
dresses avec art, mais sans fondement. Et les
gens modrs et prudens ajoutaient :
supposons que tout cela soit vrai ;
pourquoi rvler ces mystres ? Sans doute
nos opinions sont pleines d' erreurs ; mais
ces erreurs sont un frein ncessaire la
multitude.

p316

Le monde va ainsi depuis deux mille ans : pourquoi
le changer aujourd' hui " ?
Et dj la rumeur du blme qui s' lve contre
toute nouveaut, commenait de s' accrotre,
quand un groupe nombreux d' hommes des classes
du peuple et de sauvages de tout pays et de toute
nation, sans prophtes, sans docteurs, sans code
religieux, s' avanant dans l' arne, attirrent
sur eux l' attention de toute l' assemble ; et
l' un d' eux, portant la parole, dit au lgislateur :
" arbitre et mdiateur des peuples ! Depuis
le commencement de ce dbat, nous entendons
des rcits tranges et nouveaux pour nous
jusqu' ce jour ; et notre esprit, surpris,
confondu de tant de choses, les unes savantes, les
autres absurdes, qu' galement il ne comprend pas,
reste dans l' incertitude et le doute. Une seule
rflexion nous frappe : en rsumant tant de faits
prodigieux, tant d' assertions opposes, nous
nous demandons : que nous importent toutes ces
discussions ? Qu' avons-nous besoin de savoir ce
qui s' est pass, il y a cinq ou six mille ans, dans
des pays que nous ignorons, chez des hommes qui
nous resteront inconnus ? Vrai ou faux, quoi
nous sert de savoir si le monde existe depuis six
ou depuis vingt mille ans, s' il s' est fait de
rien ou de quelque chose, de lui-mme,

p317

ou par un ouvrier qui, son tour, exige un
auteur ? Quoi ! Nous ne sommes pas assurs de ce
qui se passe prs de nous, et nous rpondrons
de ce qui peut se passer dans le soleil, dans
la lune, ou dans les espaces imaginaires ? Nous
avons oubli notre enfance, et nous connatrons
celle du monde ? Et qui attestera ce que nul n' a
vu ? Qui certifiera ce que personne ne comprend ?
Qu' ajoutera d' ailleurs ou que diminuera
notre existence de dire oui ou non sur
toutes ces chimres ? J usqu' ici, nos pres et nous
n' en avons pas eu la premire ide, et nous ne
voyons pas que nous en ayons eu plus ou moins de
soleil , plus ou moins de subsistance ,
plus ou moins de mal ou de bien .
Si la connaissance en est ncessaire, pourquoi
avons-nous aussi bien vcu sans elle, que ceux
qui s' en inquitent si fort ? Si elle est
superflue, pourquoi en prendrons-nous aujourd' hui
le fardeau ? Et, s' adressant aux docteurs et aux
thologiens : quoi ! Il faudra que nous, hommes
ignorans et pauvres, dont tous les momens
suffisent peine aux soins de notre subsistance
et aux travaux dont vous profitez, il faudra que
nous apprenions tant d' histoires que vous
racontez, que nous lisions tant de livres que vous
nous citez, que nous apprenions tant de diverses
langues

p318

dans lesquelles ils sont composs ? Mille ans
de vie n' y suffiraient pas...
il n' est pas ncessaire, dirent les docteurs,
que vous acquriez tant de science : nous l' avons
pour vous...
mais vous-mmes, rpliqurent les hommes simples,
avec toute votre science vous n' tes pas
d' accord ! quoi sert de la possder ?
D' ailleurs, comment pouvez-vous rpondre pour nous ?
Si la foi d' un homme s' applique plusieurs,
vous-mmes quel besoin avez-vous de croire ? Vos
pres auront cru pour vous ; et cela sera
raisonnable, puisque c' est pour vous qu' ils ont vu.
Ensuite, qu' est-c que croire , si croire
n' influe sur aucune action ? Et sur quelle action
influe, par exemple, de croire le monde
ternel ou non ?
Cela offense Dieu, dirent les docteurs. O en est
la preuve, dirent les hommes simples ?
- dans nos livres , rpondirent les docteurs.
-nous ne les entendons pas, rpliqurent les
hommes simples.
Nous les entendons pour vous, dirent les docteurs.
Voil la difficult, reprirent les hommes simples.
De quel droit vous tablissez-vous mdiateurs
entre Dieu et nous ?

p319

Par ses ordres, dirent les docteurs.
O est la preuve de ces ordres, dirent les
hommes simples ? - dans nos livres , dirent
les docteurs. - nous ne les entendons pas ,
dirent les hommes simples ; et comment ce Dieu
juste vous donne-t-il ce privilge sur nous ?
Comment ce pre commun nous oblige-t-il de croire
un moindre degr d' vidence que vous ? Il vous a
parl, soit ; il est infaillible, et il ne vous
trompe pas ; vous nous parlez, vous ! Qui nous
garantit que vous n' tes pas en erreur, ou que
vous ne sauriez nous y induire ? Et si nous
sommes tromps, comment ce Dieu juste nous
sauvera-t-il contre la loi, ou nous
condamnera-t-il sur celle que nous n' avons pas
connue ?
Il vous a donn la loi naturelle, dirent les
docteurs.
Qu' est-ce que la loi naturelle, rpondirent les
hommes simples ? Si cette loi suffit, pourquoi
en a-t-il donn d' autres ? Si elle ne suffit pas,
pourquoi l' a-t-il donne imparfaite ?
Ses jugemens sont des mystres, reprirent les
docteurs, et sa justice n' est pas comme celle des
hommes. -si sa justice, rpliqurent les hommes
simples, n' est pas comme la ntre, quel moyen
avons-nous d' en juger ? Et de plus, pourquoi toutes
ces lois, et quel est le but qu' elles se proposent ?
De vous rendre plus heureux, reprit un docteur,

p320

en vous rendant meilleurs et plus vertueux : c' est
pour apprendre aux hommes user de ses bienfaits,
et ne point se nuire entre eux, que Dieu s' est
manifest par tant d' oracles et de prodiges.
En ce cas, dirent les hommes simples, il n' est
pas besoin de tant d' tudes ni de raisonnemens.
Montrez-nous quelle est la religion qui remplit
le mieux le but qu' elles se proposent toutes.
Aussitt chacun des groupes vantant sa morale, et
la prfrant toute autre, il s' leva de culte
culte une nouvelle dispute plus violente. C' est
nous, dirent les musulmans, qui possdons la
morale par excellence, qui enseignons toutes les
vertus utiles aux hommes et agrables Dieu. Nous
professons la justice , le dsintressement ,
le dvouement la providence , la
charit pour nos frres , l' aumne , la
rsignation ; nous ne tourmentons point les
ames par des craintes superstitieuses ; nous
vivons sans alarmes , et nous mourons sans
remords.
Comment osez-vous, rpondirent les prtres
chrtiens, parler de morale, vous dont le chef
a pratiqu la licence et prch le scandale ? Vous
dont le premier prcepte est l' homicide et la
guerre ? Nous en prenons tmoin l' exprience :
depuis douze cents ans votre zle fanatique n' a
cess de rpandre chez les nations le trouble et

p321

le carnage ; et si aujourd' hui l' Asie, jadis
florissante, languit dans la barbarie et
l' anantissement, c' est votre doctrine qu' il en
faut attribuer la cause ; cette doctrine ennemie
de toute instruction, qui sanctifiant l' ignorance,
et d' un ct consacrant le despotisme le plus
absolu dans celui qui commande, de l' autre imposant
l' obissance la plus aveugle et la plus passive
ceux qui sont gouverns, a engourdi toutes les
facults de l' homme, et plong les nations dans
l' abrutissement.
Il n' en est pas ainsi de notre morale sublime
et cleste ; c' est elle qui a retir la terre de sa
barbarie primitive, des superstitions insenses
ou cruelles de l' idoltrie, des sacrifices humains,
des orgies honteuses des mystres paens ; qui a
pur les moeurs, proscrit les incestes, les
adultres, polic les nations sauvages, fait
disparatre l' esclavage, introduit des vertus
nouvelles et inconnues, la charit pour les
hommes, leur galit devant Dieu, le pardon,
l' oubli

p322

des injures, la rpression de toutes les passions,
le mpris des grandeurs mondaines ; en un mot,
une vie toute sainte et toute spirituelle.
Nous admirons, rpliqurent les musulmans,
comment vous savez allier cette charit, cette
douceur vanglique, dont vous faites tant
d' ostentation, avec les injures et les outrages dont
vous blessez sans cesse votre prochain . Quand
vous inculpez si gravement les moeurs du grand
homme que nous rvrons, nous pourrions trouver des
reprsailles dans la conduite de celui que vous
adorez ; mais ddaignant de tels moyens, et nous
bornant au vritable objet de la question, nous
soutenons que votre morale vanglique n' a point la
perfection que vous lui attribuez ; qu' il n' est
point vrai qu' elle ait introduit dans le monde des
vertus inconnues, nouvelles : et, par exemple,
cette galit des hommes devant Dieu , cette
fraternit et cette bienveillance qui en
sont la suite, taient des dogmes formels de la
secte des hermtiques ou samanens , dont
vous descendez. Et quant au pardon des injures, les
paens mmes l' avaient

p323

enseign ; mais, dans l' extension que vous lui
donnez, loin d' tre une vertu, il devient une
immoralit, un vice. Votre prcepte si vant
de tendre une joue aprs l' autre , n' est pas
seulement contraire tous les sentimens de
l' homme, il est encore oppos toute ide de
justice ; il enhardit les mchans par l' impunit ;
il avilit les bons par la servitude ; il livre le
monde au dsordre, la tyrannie ; il dissout la
socit ; et tel est l' esprit vritable de votre
doctrine : vos vangiles, dans leurs prceptes et
leurs paraboles, ne reprsentent jamais Dieu
que comme un despote sans rgle d' quit ; c' est
un pre partial, qui traite un enfant dbauch,
prodigue , avec plus de faveur que ses autres
enfans respectueux et de bonnes moeurs ; c' est un
matre capricieux, qui donne le mme salaire
aux ouvriers qui ont travaill une heure, et
ceux qui ont fatigu pendant toute la journe, et qui
prfre les derniers venus aux premiers :
partout c' est une morale misanthropique,
antisociale , qui dgote les hommes de la vie,
de la socit, et ne tend qu' faire des hermites et
des clibataires.
Et quant la manire dont vous l' avez pratique,
nous en appelons notre tour au tmoignage des
faits : nous vous demandons si c' est la
douceur vanglique , qui a suscit vos
interminables

p324

guerres de sectes, vos perscutions atroces de
prtendus hrtiques , vos croisades contre
l' arianisme , le manichisme , le
protestantisme , sans parler de celles que vous
avez faites contre nous, et de vos associations
sacrilges, encore subsistantes, d' hommes
asserments pour les continuer. Nous vous
demandons si c' est la charit vanglique qui
vous a fait exterminer les peuples entiers de
l' Amrique, anantir les empires du Mexique et du
Prou ; qui vous fait continuer de dvaster
l' Afrique , dont vous vendez les habitans
comme des animaux, malgr votre abolition de
l' esclavage ; qui vous fait ravager l' Inde,
dont vous usurpez les domaines ; enfin, si c' est
elle qui depuis trois sicles vous fait troubler
dans leurs foyers les peuples des trois continens
dont les plus prudens, tels que le chinois et le
japonais, ont t contraints de vous chasser pour
viter vos fers et recouvrer la paix intrieure.
Et l' instant les brames, les rabins, les
bonzes, les chamans, les prtres des isles
Moluques et des ctes de la Guine accablant les
docteurs chrtiens de reproches : oui !
S' crirent-ils,

p325

ces hommes sont des brigands, des hypocrites, qui
prchent la simplicit pour surprendre la
confiance ; l' humilit , pour asservir
plus facilement ; la pauvret , pour
s' approprier toutes les richesses ; ils
promettent un autre monde , pour mieux
envahir celui-ci ; et tandis qu' ils vous parlent
de tolrance et de charit , ils brlent
au nom de Dieu les hommes qui ne
l' adorent pas comme eux.
Prtres menteurs, rpondirent des missionnaires,
c' est vous qui abusez de la crdulit des nations
ignorantes pour les subjuguer ; c' est vous
qui de votre ministre faites un art d' imposture
et de fourberie : vous avez converti la religion
en un ngoce d' avarice et de cupidit. Vous
feignez d' tre en communication avec des esprits ;
et ils ne rendent pour oracles que vos volonts :
vous prtendez lire dans les astres ; et le
destin ne dcrte que vos desirs : vous faites
parler les idoles ; et les dieux ne sont que les
instrumens de vos passions : vous avez invent
les sacrifices et les libations pour attirer vous
le lait des troupeaux, la chair et la graisse des
victimes ; et, sous le manteau de la pit, vous
dvorez les offrandes des dieux, qui ne mangent
point , et la substance des peuples qui
travaillent .
Et vous, rpliqurent les brames, les bonzes,

p326

les chamans, vous vendez aux vivans crdules
de vaines prires pour les ames des morts ; avec
vos indulgences et vos absolutions , vous
vous tes arrog la puissance et les fonctions de
Dieu mme ; et faisant un trafic de ses graces et de
ses pardons, vous avez mis le ciel l' encan,
et fond, par votre systme d' expiations , un
tarif de crimes, qui a perverti toutes les
consciences.
Ajoutez, dirent les imams , que ces hommes
ont invent la plus profonde des sclratesses :
l' obligation absurde et impie de leur raconter
les secrets les plus intimes des actions, des
penses, des vellits (la confession) ; en
sorte que leur curiosit insolente a port son
inquisition

p327

jusque dans le sanctuaire sacr du lit nuptial,
dans l' asile inviolable du coeur.
Alors, de reproche en reproche, les docteurs des
diffrens cultes commencrent rvler tous les
dlits de leur ministre, tous les vices cachs
de leur tat ; et il se trouva que chez tous les
peuples l' esprit des prtres , leur systme de
conduite, leurs actions, leurs moeurs , taient
absolument les mmes ;
que par tout ils avaient compos des
associations secrtes , des corporations
ennemies du reste de la socit ;

p328

que par tout ils s' taient attribu des
prrogatives , des immunits , au moyen
desquelles

p329

ils vivaient l' abri de tous les fardeaux des
autres classes ;
que par tout ils n' essuyaient ni les fatigues
du laboureur, ni les dangers du militaire, ni
les revers du commerant ;
que par tout ils vivaient clibataires, afin
de s' pargner jusqu' aux embarras domestiques ;
que par tout, sous le manteau de la pauvret ,
ils trouvaient le secret d' tre riches et de se
procurer toutes les jouissances ;
que, sous le nom de mendicit , ils percevaient
des impts plus forts que les princes ;
que, sous celui de dons et offrandes, ils se
procuraient des revenus certains et exempts de
frais ;
que, sous celui de recueillement et de
dvotion , ils vivaient dans l' oisivet et dans la
licence ;
qu' ils avaient fait de l' aumne une vertu ,
afin de vivre tranquillement du travail d' autrui ;
qu' ils avaient invent des crmonies du

p330

culte, afin d' attirer sur eux le respect du peuple,
en jouant le rle des dieux dont ils se disaient
les interprtes et les mdiateurs , pour
s' en attribuer toute la puissance ; que, dans ce
dessein, selon les lumires ou l' ignorance des
peuples, ils s' taient faits tour--tour
astrologues, tireurs d' horoscopes, devins,
magiciens,

p331

ncromanciens, charlatans, mdecins, courtisans,
confesseurs de princes, toujours tendant au
but de gouverner pour leur propre avantage ;
que tantt ils avaient lev le pouvoir des rois et
consacr leurs personnes pour s' attirer leurs
faveurs, ou participer leur puissance ;
et que tantt ils avaient prch le meurtre
des tyrans (rservant de spcifier la
tyrannie), afin de se venger de leurs mpris ou de
leur dsobissance ;
que toujours ils avaient appel impit ce
qui nuisait leurs intrts ; qu' ils rsistaient
toute instruction publique, pour exercer le
monopole de la science ; qu' enfin, en tout tems,
en tout lieu, ils avaient trouv le secret de vivre
en paix au milieu de l' anarchie qu' ils causaient,
en suret sous le despotisme qu' ils favorisaient,
en repos au milieu du travail qu' ils prchaient,
dans l' abondance au sein de la disette ; et cela,
en exerant le commerce singulier de vendre
des paroles et des gestes des gens
crdules qui les payent comme des denres du plus
grand prix.

p332

Alors les peuples, saisis de fureur, voulurent
mettre en pices les hommes qui les avaient
abuss ; mais le lgislateur arrtant ce
mouvement de violence, et s' adressant aux chefs et
aux docteurs : " quoi ! Leur dit-il, instituteurs
des peuples, est-ce donc ainsi que vous les
avez tromps ? "
et les prtres troubls rpondirent : "
lgislateur ! Nous sommes hommes ; et les

p333

peuples sont si superstitieux ! Ils ont
eux-mmes provoqu nos erreurs " .
Et les rois dirent : " lgislateur ! Les peuples
sont si serviles et si ignorans !
Eux-mmes se sont prosterns devant le joug qu'
peine nous osions leur montrer " .
Alors le lgislateur se tournant vers les
peuples : " peuples ! Leur dit-il, souvenez-vous
de ce que vous venez d' entendre : ce sont deux
profondes vrits . Oui, vous-mmes causez
les maux dont vous vous plaignez ; c' est vous
qui encouragez les tyrans par une lche
adulation de leur puissance, par un engouement
imprudent de leurs fausses bonts, par
l' avilissement dans l' obissance, par la licence
dans la libert, par l' accueil crdule de toute
imposture ; sur qui punirez-vous les fautes de
votre ignorance et de votre cupidit " ?
Et les peuples interdits demeurrent dans un
morne silence.
24 SOLUTION DES CONTRADICTIONS


p334

Et le lgislateur reprenant la parole, dit :
nations ! Nous avons entendu les dbats de vos
opinions ; et les dissentimens qui vous partagent
nous ont fourni plusieurs rflexions, et nous
prsentent plusieurs questions claircir et
vous proposer.
D' abord, considrant la diversit et l' opposition
des croyances auxquelles vous tes attachs, nous
vous demandons sur quels motifs vous en fondez la
persuasion : est-ce par un choix rflchi que vous
suivez l' tendard d' un prophte plutt que celui
d' un autre ? Avant d' adopter telle doctrine plutt
que telle autre, les avez-vous d' abord compares ?
En avez-vous fait un mr examen ? Ou bien ne les
avez-vous reues que du hasard de la naissance,
que de l' empire de l' habitude et de l' ducation ?
Ne naissez-vous pas chrtiens sur les bords du
Tibre, musulmans sur ceux de l' Euphrate,
idoltres aux rives de l' Indus, comme vous naissez
blonds dans les gions froides, et brls sous le
soleil africain ? Et si vos opinions sont l' effet
de votre position

p335

fortuite sur la terre, de la parent, de
l' imitation, comment le hasard vous devient-il
un motif de conviction, un argument de vrit ?
En second lieu, lorsque nous mditons sur
l' exclusion respective et l' intolrance arbitraire
de vos prtentions, nous sommes effrays des
consquences qui dcoulent de vos propres
principes. Peuples ! Qui vous dvouez tous
rciproquement aux traits de la colre cleste,
supposez qu' en ce moment l' tre universel que
vous rvrez, descendt des cieux sur cette
multitude, et qu' investi de toute sa puissance, il
s' asst sur ce trne pour vous juger tous :
supposez qu' il vous dt : " mortels ! C' est votre
propre justice que je vais exercer sur vous. Oui,
de tant de cultes qui vous partagent, un seul
aujourd' hui sera prfr ; tous les autres, toute
cette multitude d' tendards, de peuples, de
prophtes, seront condamns une perte ternelle ;
et ce n' est point assez... parmi les sectes du
culte choisi , une seule peut me plaire, et toutes
les autres seront condamnes ; mais ce n' est pas
encore assez : de ce petit groupe rserv, il faut que
j' exclue tous ceux qui n' ont pas rempli les
conditions qu' imposent ses prceptes : hommes !
quel petit nombre d' lus avez-vous born
votre race ! quelle pnurie de bienfaits
rduisez-vous

p336

mon immense bont ? quelle solitude d' admirateurs
condamnez-vous ma grandeur et ma gloire ? "
et le lgislateur se levant : " n' importe ; vous
l' avez voulu ; peuples, voil l' urne o vos noms
sont placs : un seul sortira... osez tirer cette
loterie terrible... et les peuples, saisis de
frayeur, s' crirent : non, non ; nous sommes
tous frres, tous gaux ; nous ne pouvons nous
condamner.
Alors, le lgislateur s' tant rassis, reprit :
hommes ! Qui disputez sur tant de sujets, prtez
une oreille attentive un problme que vous
m' offrez, et que vous devez rsoudre vous-mmes. Et
les peuples ayant prt une grande attention, le
lgislateur leva un bras vers le ciel ; et montrant
le soleil : peuples, dit-il, ce soleil qui vous
claire vous parat-il quarr ou triangulaire ?
Non, rpondirent-ils unanimement ; il est rond.
Puis, prenant la balance d' or qui tait sur
l' autel : cet or que vous maniez tous les jours,
est-il plus pesant qu' un mme volume de cuivre ?
Oui, rpondirent unanimement tous les peuples, l' or
est plus pesant que le cuivre.
Et le lgislateur prenant l' pe : ce fer est-il
moins dur que du plomb ? Non, dirent les peuples.
Le sucre est-il doux, et le fiel amer ? -oui.

p337

Aimez-vous tous le plaisir, et hassez-vous la
douleur ? -oui.
Ainsi, vous tes tous d' accord sur ces objets
et sur une foule d' autres semblables.
Maintenant, dites, y a-t-il un gouffre au centre de
la terre, et des habitans dans la lune ?
cette question, ce fut une rumeur universelle ;
et chacun y rpondant diversement, les uns
disaient oui , d' autres disaient non ;
ceux-ci, que cela tait probable ; ceux-l, que
la question tait oiseuse, ridicule ; et
d' autres, que cela tait bon savoir : et ce fut
une discordance gnrale.
Aprs quelque tems, le lgislateur ayant
rtabli le silence : peuples, dit-il, expliquez-nous
ce problme. J e vous ai propos plusieurs
questions, sur lesquelles vous avez tous t
d' accord, sans distinction de race ni de secte :
hommes blancs, hommes noirs , sectateurs de
Mahomet ou de Mose , adorateurs de
Beddou ou de Jsus , vous avez tous fait
la mme rponse. J e vous en propose une autre ; et
vous tes tous discordans ! pourquoi cette
unanimit dans un cas, et cette discordance dans
un autre ?
Et le groupe des hommes simples et sauvages,
prenant la parole, rpondit : la raison en est
simple : dans le premier cas, nous voyons , nous

p338

sentons les objets ; nous en parlons par
sensation : dans le second, ils sont hors de la
porte de nos sens ; nous n' en parlons que par
conjecture.
Vous avez rsolu le problme, dit le lgislateur :
ainsi, votre propre aveu tablit cette premire
vrit :
que toutes les fois que les objets peuvent
tre soumis vos sens, vous tes d' accord
dans votre prononc ;
et que vous ne diffrez d' opinion, de sentiment,
que quand les objets sont absens et hors de
votre porte .
Or, de ce premier fait en dcoule un second,
galement clair et digne de remarque. De ce que
vous tes d' accord sur ce que vous connaissez avec
certitude, il s' en suit que vous n' tes
discordans que sur ce que vous ne connaissez pas
bien, sur ce dont vous n' tes pas assurs ;
c' est--dire, que vous vous disputez, que vous
vous qurellez, que vous vous battez pour ce
qui est incertain, pour ce dont vous doutez .
hommes ! Est-ce l la sagesse ?
Et n' est-il pas alors dmontr que ce n' est
point pour la vrit que vous contestez ; que ce
n' est point sa cause que vous dfendez, mais celle
de vos affections, de vos prjugs ; que ce n' est
point l' objet tel qu' il est en lui, que vous
voulez

p339

prouver, mais l' objet tel que vous le voyez ;
c' est--dire, que vous voulez faire prvaloir,
non pas l' vidence de la chose , mais
l' opinion de votre personne, votre manire
de voir et de juger. C' est une puissance que
vous voulez exercer, un intrt que vous voulez
satisfaire, une prrogative que vous vous arrogez ;
c' est la lutte de votre vanit. Or, comme chacun
de vous, en se comparant tout autre, se
trouve son gal, son semblable , il rsiste par
le sentiment d' un mme droit . Et vos disputes,
vos combats, votre intolrance sont l' effet de ce
droit que vous vous dniez, de la
conscience inhrente de votre galit .
Or, le seul moyen d' tre d' accord est de revenir
la nature, et de prendre pour arbitre et
rgulateur l' ordre de choses qu' elle-mme a pos ;
et alors votre accord prouve encore cette autre
vrit :
que les tres rels ont en eux-mmes une
manire d' exister identique, constante, uniforme,
et qu' il existe dans vos organes une manire
semblable d' en tre affects.
mais en mme-tems, raison de la mobilit de
ces organes par votre volont , vous pouvez
concevoir des affections diffrentes, et vous
trouver avec les mmes objets dans des rapports
divers ; ensorte que vous tes leur

p340

gard comme une glace rflchissante, capable de
les rendre tels qu' ils sont en effet, mais
capable aussi de les dfigurer et de les
altrer .
D' o il suit que, toutes les fois que vous
percevez les objets tels qu' ils sont, vous tes
d' accord entre vous et avec eux-mmes ; et
cette similitude entre vos sensations et la
manire dont existent les tres , est ce qui
constitue pour vous leur vrit ;
qu' au contraire, toutes les fois que vous
diffrez d' opinions, votre dissentiment est la
preuve que vous ne reprsentez pas les
objets tels qu' ils sont, que vous les changez .
Et de l se dduit encore, que les causes de
vos dissentimens n' existent pas dans les
objets eux-mmes, mais dans vos esprits , dans
la manire dont vous percevez , ou dont vous
jugez .
Pour tablir l' unanimit d' opinion , il faut
donc pralablement bien tablir la certitude ,
bien constater que les tableaux que se peint
l' esprit sont exactement ressemblans leurs
modles ; qu' il rflchit les objets
correctement tels qu' ils existent. Or, cet effet ne
peut s' obtenir qu' autant que ces objets peuvent tre
rapports au tmoignage, et soumis l' examen des
sens. Tout ce qui ne peut subir cette preuve, est

p341

par l mme impossible juger ; il n' existe son
gard aucune rgle, aucun terme de comparaison,
aucun moyen de certitude.
D' o il faut conclure que, pour vivre en
concorde et en paix , il faut consentir ne
point prononcer sur de tels objets, ne leur
attacher aucune importance ; en un mot, qu' il
faut tracer une ligne de dmarcation entre
les objets vrifiables et ceux qui ne peuvent
tre vrifis , et sparer d' une barrire
inviolable le monde des tres fantastiques , du
monde des ralits ; c' est--dire, qu' il faut
ter tout effet civil aux opinions thologiques et
religieuses .
Voil, peuples ! Le but que s' est propos une
grande nation affranchie de ses fers et de ses
prjugs ; voil l' ouvrage que nous avions
entrepris sous ses regards et par ses ordres, quand
vos rois et vos prtres sont venus le troubler...
rois et prtres ! Vous pouvez suspendre encore
quelque tems la publication solemnelle des lois
de la nature ; mais il n' est plus en votre pouvoir
de les anantir ou de les renverser.
Alors un cri immense s' leva de toutes les parties
de l' assemble ; et l' universalit des peuples,
par un mouvement unanime, tmoignant son adhsion
aux paroles du lgislateur : reprenez, lui
dirent-ils, votre saint et sublime ouvrage,

p342

et portez-le sa perfection ! Recherchez les lois
que la nature a poses en nous pour nous diriger,
et dressez-en l' authentique et immuable code ;
mais que ce ne soit plus pour une seule nation,
pour une seule famille ; que ce soit pour nous
tous sans exception ! Soyez le lgislateur de
tout le genre humain , ainsi que vous serez
l' interprte de la mme nature ; montrez-nous
la ligne qui spare le monde des chimres ,
de celui des ralits , et enseignez-nous,
aprs tant de religions d' illusions et d' erreurs,
la religion de l' vidence et de la vrit !
Alors, le lgislateur ayant repris la recherche
et l' examen des attributs physiques et
constitutifs de l' homme, des mouvemens et des
affections qui le rgissent dans l' tat
individuel et social , dveloppa en ces
mots les lois sur lesquelles la nature elle-mme a
fond son bonheur.