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M Pierre Costabel

Rectification et complment la publication d'un indit de


Leibniz
In: Revue d'histoire des sciences et de leurs applications. 1966, Tome 19 n2. pp. 167-170.
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Costabel Pierre. Rectification et complment la publication d'un indit de Leibniz. In: Revue d'histoire des sciences et de leurs
applications. 1966, Tome 19 n2. pp. 167-170.
doi : 10.3406/rhs.1966.2489
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/rhs_0048-7996_1966_num_19_2_2489
DOCUMENTATION ET INFORMATIONS
I. DOCUMENTATION
Rectification et complment
la publication d'un indit de Leibniz
II s'agit du premier texte de la correspondance indirecte Leibniz-Reyneau que
nous avons publi dans la prsente Revue, tome II, n 4, octobre-dcembre 1949,
pp. 311-327. Nous avons retrouv la minute autographe de ce texte lors de la
visite que nous avons pu faire la Bibliothque de Hanovre en 1962, et la cl
bration du 250e anniversaire de la mort de Leibniz nous est l'occasion d'apporter
une rectification dont on puisse prendre acte.
Cette minute est conserve sous la cote LH Math. XXXV, vol. 8/26. Nous
l'avons soigneusement collationne avec le texte que nous avons publi et nous
avons constat leur parfaite identit. Les corrections de la main de Leibniz que nous
avions releves sur le manuscrit de la Bibliothque Nationale (Fds Fr. 25301 bis,
fol. 130-133) correspondent des corrections ou additions galement effectues
sur la minute. Il n'y a donc rien modifier ou complter en ce qui concerne le
texte lui-mme.
Mais la minute rsout sans ambigut le problme de la date que nous n'avions
pas pu trancher de manire satisfaisante. Elle porte en effet en haut, de la main de
Leibniz, l'inscription complte : Pour le R. P. Reyneau, 16 septembre 1706, joint
la rponse au R. P. belong de VOratoire.
Les doutes qui nous avaient conduit, dans nos commentaires d'il y a 17 ans
(t. II, n 4, pp. 319-320), repousser la date aprs la publication de Y Analyse
dmontre du P. Reyneau n'taient donc pas fonds. Le texte est certainement le
post-scriptum appel par les expressions employes par Leibniz dans sa lettre
Lelong du 29 aot 1706. Rdig le 16 septembre, il a retard l'expdition de cette
lettre ou a t joint un courrier postrieur.
L'lment le plus important sur lequel nous avions orient nos recherches
en 1949 rsidait dans la teneur d'une dclaration de Leibniz Lelong, l'adresse
de Reyneau, le 9 avril 1708. Il nous paraissait que cette dclaration, relative
l'attention qu'il conviendrait d'accorder la manire des Anciens , tait plus
vague et moins explicite que celle contenue dans le texte dont nous avions
dterminer la date et cela nous induisait considrer ce texte comme postrieur.
Il nous paraissait aussi qu' supposer le contraire, Leibniz aurait d se souvenir
en 1708 qu'il avait dj sollicit Reyneau sur le mme sujet et le mentionner dans
sa lettre. La preuve est faite que de tels arguments sont fragiles. Malgr son
norme capacit de travail, Leibniz ne pouvait pas avoir prsent l'esprit chaque
instant le point prcis o il en tait avec chacun de ses correspondants et nous
devons nous dfier de la tendance linariser le dveloppement de sa pense.
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II nous reste ajouter un complment. Avec la minute de la lettre de Leibniz
du 16 septembre 1706 le dossier de Hanovre contient un feuillet de la main de
Reyneau. C'est un fragment du document auquel rpond Lebniz. En le publiant
ci-dessous nous pensons tre utile au regroupement des correspondances qu'il,
conviendra bien d'entreprendre un jour.
LH Math. XXXV, vol. 8/26, folio non numrot
Main du Pre Reyneau (1).
Voici un cas o la mthode de maximis et minimis en supposant
la diffrence dy = 0 ou gale l'infini ne peut pas donner le
maximum ou le minimum (2). Suppos une courbe AMC dont l'axe
est OPD qui ait un point de rebroussement en de faon que la
tangente en ce point fasse un angle CED avec l'axe diffrent
de celui que font les appliques MPO, comme il arrive la courbe
du solide de la moindre rsistance (3). Il est vident qu'il y a un
minimum CD au point de rebroussement G. Cependant la mthode
ne le peut pas donner, car elle ne le peut donner qu'au cas o la

D E
tangente au point du maximum ou du minimum est parallle
l'axe ou aux appliques, tant fonde sur cela. Cependant la mthode
de Mr Hudde donne le minimum en ce point C. Il semble qu'il
faudrait ajouter quelque chose la mthode de maximis et minimis
pour la rendre plus gnrale et pour faire en sorte que ce cas y
ft compris.
(1) Mention autographe de Leibniz, conforme l'identification d'criture.
(2) Type des questions dbattues ds 1700-1701 entre Rolle et Varignon. Varignon
avait rpondu victorieusement dans le cas de courbes point de rebroussement tangente
verticale. Il est vident qu'il s'agit ici de rpondre une objection embarrassante formule
par les adversaires la suite de cette controverse.
(3) Cf. Mmoire de L'Hpital lu l'Acadmie le 20 juin 1699 : Mthode facile pour trou
ver un solide rond..., etc., Histoire de l'Acadmie royale des Sciences, anne 1699, Paris, 1702.
Mmoires, pp. 107-112.
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Ce texte de Reyneau permet de mieux comprendre la nature de la consultation
de Leibniz. Il s'agit de rpondre une objection qui s'inscrit dans le cadre des
polmiques souleves par Rolle contre l'analyse infinitsimale. Le thme gnral
de ces polmiques est l'laboration d'exemples o la mthode de Hudde (alg
brique, par le truchement de la notion de racine double d'une quation) ne donne
pas le mme rsultat que la mthode diffrentielle, apparemment, dans la recherche
de maximis et minimis (1). L'exemple est ici la fois plus raffin et plus spcieux.
Plus raffin parce qu'il parat liminer d'avance toute rponse du type de celles
qui ont russi jusque-l. Plus spcieux parce que fond sur une figure et qu'il laisse
dans l'ombre la dfinition de la courbe, sans laquelle on ne peut savoir de quoi on
parle lorsqu'on voque l'application de l'une ou l'autre des mthodes susnommes.
Pourtant, cet exemple est emprunt un Mmoire prsent par L'Hpital
l'Acadmie le 20 juin 1699 et publi dans le premier volume de Y Histoire...
avec les Mmoires, en 1702, mmoire consacr la dtermination du profil d'un
solide de rvolution qui tant m dans un fluide en repos paralllement son
axe rencontre moins de rsistance que tout autre , o la courbe considre est dfinie
par L'Hpital paramtriquement (2). Il est ais de vrifier sur ces donnes que
l'on a bien affaire une courbe possdant un point de rebroussement tangente
incline, mais laquelle il est bien vident que la mthode de Hudde ne saurait
s'appliquer dans son acception gnrale puisque la fonction logarithme intervient
dans l'expression paramtrique de l'abscisse x.
A la lumire de ces prcisions, on constate donc d'abord que le problme n'est
pas pos par Reyneau Leibniz dans son intgralit ; ensuite, en se reportant la
rponse de Leibniz, que celui-ci ne connat pas le mmoire de L'Hpital (3), et
accepte de se prononcer sur des donnes vagues et incompltes. Certes il souligne
bien que suivant la manire dont le rebroussement apparent est constitu, il y a
lieu ou non de se poser la question de l'application des mthodes de maximis et
minimis (4), mais dans le cas o il y a lieu de la poser, il se contente d'affirmer
sa confiance que les mthodes doivent donner toujours le mme rsultat et
s'accorder entre elles. Il a donc laiss chapper une occasion de situer l'insuffisance
de la mthode de Hudde et de fournir ses partisans franais la solution adquate
d'une difficult srieuse.
Pierre Costabel.
(1) Voir notre tude Pierre Varignon et la diffusion en France du calcul diffrentiel
et intgral, Confrence du Palais de la Dcouverte, 4 dcembre 1965, Paris, 1966.
(2) Les coordonnes y et sont donnes par L'Hpital en fonction d'un paramtre s
de telle sorte que les diffrentielles du et dx s'annulent en mme temps pour une valeur
de s.
(3) Ce mmoire a cependant t publi d'abord dans sa version latine dans le numro
des Ada Eruditorum du 1er aot 1699 avec tous les dveloppements contenus dans le
texte franais. A la dcharge de Leibniz, on peut noter que ce mmoire ne semble pas
avoir eu de retentissement et en particulier qu'il n'en est jamais question dans la bouche
de Bernoulli.
(4) Comme le remarque Leibniz, le rebroussement peut en effet tre construit en
prenant deux branches de courbes de nature compltement diffrentes, sans aucune liaison
entre elles, mais admettant au mme point limite, artificiellement pos, une tangente
commune. En ce cas, la figure gomtrique, construite pour les besoins de la cause par
l'adversaire, ne relve pas de l'analyse mathmatique.
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Le 250 e anniversaire de la mort de Leibniz
A l'occasion du 250e anniversaire de la mort de Leibniz, le Centre international
de Synthse, sous le patronage de l'Association des Socits de Philosophie de
Langue Franaise et avec le concours du Service des Lettres de la Direction
gnrale des Arts et Lettres, a organis, les 28, 29 et 30 mai 1966, une suite de
six Tables rondes prsides par MM. G. Bastide, Ch. Perelman, G. Canguilhem
et M. Gueroult, et auxquelles assistrent prs de 150 personnes, de Paris, de
province et de l'tranger. En voici le programme :
I. Leibniz en son temps : Jean Meuvret (E.P.H.E.), Histoire de l'poque ;
Andr Robinet (C.N.R.S.), Les imaginaires d'une biographie sans inconnue ;
Yvon Be lval (Sorbonn), Leibniz Paris .
II. Leibniz, l'histoire, la politique et les problmes religieux : Gunter Scheel
(Archives de Hanovre), Leibniz historien ; Waldemar Vois (Institut d'Histoire
des Sciences de Varsovie), La Mathmatique politique de Leibniz dans son
Specimen demonstrationum politicarum ; Jean-B. Neveux (Molsheim), L'Irnisme
au temps de Leibniz et ses implications politiques ; Jean Le Brun (Centre de
Tl-Enseignement), Bossuet devant Leibniz ; milienne Naert (Sorbonn) ,
L'ide de Religion naturelle chez Leibniz .
III. Leibniz et les Sciences : Pierre Costabel (E.P.H.E.), De Scientia Infiniti ;
Michel Serres (Clermont), De l'Art combinatoire ; Jacques Roger (Tours),
Leibniz et la Thorie de la Terre ; Mirko Draen Grmek (Zagreb et C.N.R.S.),
Leibniz et la Mdecine .
IV. Leibniz et les Philosophes : Joseph Moreau (Bordeaux), Leibniz et la
Philosophie antique ; Yvon Belaval (Sorbonn), Leibniz face Descartes ;
Andr Robinet (C.N.R.S.), Leibniz face Malebranche .
V. Leibniz et la Philosophie : Pierre Burgelin (Strasbourg), Le Dieu archi
tecte et le Dieu monarque ; Claude Bruaire (Tours), Articulation de la Logique
et de la Thologie ; Guido Aceti (Milan), Fondements philosophiques du Droit
naturel ; Fernand runner (Neuchtel), Signification de l'optimisme philo
sophique .
VI. L'hritage leibnizien : Yvon Belaval (Sorbonn), Au sicle des Lumires ;
Duchan Nedelkovitch (Belgrade), La loi de la continuit chez Leibniz, Mme du
Chtelet et R. J. Boscovitch ; Joseph Moreau (Bordeaux), Leibniz et la conjonc
ture prsente .
Des changes de vues trs vivants s'institurent entre les participants des
Tables rondes. Ils pourront tre repris Hanovre qui commmorera, du 14 au
19 novembre 1966, en un Congrs international, le 250e anniversaire de la mort
du grand penseur.
A l'occasion de cet anniversaire, une mdaille reprsentant Leibniz a t
grave par le matre Henri Dropsy et frappe par la Monnaie de Paris.