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Sadie Matthews

Ltreinte des promesses





La trilogie Fire After Dark 3

Traduit de langlais (Grande-Bretagne) par Laurence Boischot


Milady Romantica
REMERCIEMENTS
Une fois de plus, je souhaite exprimer mon immense gratitude envers Harriet, mon ditrice, et
Justine, ma correctrice. Je tire mon chapeau toute lquipe de Hodder, avec une mention spciale la
fabrication et Lucy, de la communication.
Un grand merci galement Lizzy et Harriet, mon agent et son assistante, qui font un travail
admirable.
Je remercie du fond du cur ma famille et mes amis pour leur soutien indfectible, et mon mari,
qui supporte sans se plaindre les jours o je mvade dans un univers parallle. Je ne sais pas
comment jy arriverais sans vous.
Et puis, surtout, je salue chaleureusement tous les lecteurs qui mont envoy des messages
dencouragement sur les rseaux sociaux. Si vous saviez comme je suis heureuse davoir partag avec
vous les aventures de Beth et de Dominic ! Encore merci vous tous !

Pour J. T.
Chapitre premier
INSTALLE LARRIRE DUNE LUXUEUSE BENTLEY AUX VITRES TEINTES, JE REGARDE DFILER LES RUES
ENNEIGES de Saint-Ptersbourg. Devant moi se trouve le chauffeur, flanqu dun garde du corps taill
comme une armoire glace, et la lumire blanche du dehors fait briller leurs cheveux poivre et sel,
coups ras. Les portires sont verrouilles, comme en tmoignent les petits loquets qui se confondent
presque avec le revtement de cuir noir.
Lespace dun instant, jenvisage de les tirer laide de mes ongles pour les faire remonter, mais
sans conviction. Toute tentative de fuite serait vaine.
Je ne connais pas cette ville et ne matrise pas la langue de ce pays, sans compter que je nai pas
dargent sur moi et que mon passeport est consign dans le coffre-fort de lhtel. Par ailleurs, on ma
assez rpt que je reprsentais une cible vulnrable dans ce lieu dangereux raison pour laquelle il
mest interdit de maventurer seule dans les rues. Jai bien mon tlphone portable, mais qui pourrais-
je contacter ? Mes parents sont loin, dans notre maison familiale en Angleterre, et je regrette
amrement de ne pas me trouver en leur compagnie cet instant. Jaimerais tant entrer dans la cuisine
et y trouver mon pre en train de lire son journal, une tasse de th porte de main, tandis que ma
mre saffaire en tous sens en ronchonnant parce que mon pre risque de la faire trbucher sil ne se
rsigne pas replier les jambes sous sa chaise. Je croirais presque humer lodeur allchante du ragot
que ma mre fait mijoter et entendre la radio grener les notes douces dun concert de musique
classique.
Ce tableau est si vivace mon esprit que jprouve la poignante envie daller embrasser mes
parents et de leur assurer que je vais bien.
Ils nont pourtant aucune raison de sinquiter. Ils savent o je me trouve et me croient en scurit,
ce qui nest pas faux, dailleurs. On veille soigneusement sur moi, ici.
Un peu trop soigneusement, peut-tre ?
Je rprime un frisson cette ide.
Des yeux dun bleu froid mobservent sans relche ; je nai pas besoin de tourner la tte vers
lhomme qui est assis ct de moi pour le savoir. Je sens son regard braqu sur moi, terriblement
consciente de sa prsence. Il ne doit surtout pas se rendre compte que jai peur.
Il faut vraiment que tu apprennes juguler ton imagination ! mapostroph-je. Cela va finir par te
jouer des tours. Tu ne risques absolument rien, et puis vous ne restez pas longtemps, de toute faon.
Aprs-demain au plus tard, vous serez de retour Londres.
Ce voyage devrait constituer pour moi une exprience fabuleuse une chance extraordinaire, si ce
nest que je la dois la maladie de Mark, mon patron, trop affaibli pour se dplacer lui-mme. Jai
toujours rv de visiter le muse de lErmitage et den dcouvrir les trsors, et voil que je mapprte
non seulement en parcourir la fabuleuse collection, mais surtout rencontrer un des experts qui y
travaillent. Ce dernier va nous fournir son verdict au sujet du prtendu Fra Angelico dont lemployeur
de Mark, Andrei Dubrovski, a fait la rcente acquisition. Cest le genre daubaine qui narrive quune
fois dans une vie ; je devrais tre aux anges.
Pas morte de trouille.
Jessaie de faire taire la petite voix sournoise qui me persifle a loreille. Il ny a effectivement
pas de quoi avoir peur. Et pourtant
Nous sommes arrivs hier soir, dans le jet priv dAndrei. Comme de coutume, les formalits ont
t cartes en un clin dil, si bien que je me suis demand ce que cela me ferait de revenir mes
anciennes habitudes celles qui impliquent de faire la queue pour passer les contrles de scurit puis
pour prsenter son passeport aux frontires. Je risque de prendre got mon traitement de faveur
actuel si je ne me mfie pas. peine descendus de lavion, nous sommes monts dans une limousine
noire qui nous attendait sur le tarmac un modle qui ma paru ostentatoire de la part dun homme de
got comme Dubrovski, mais jai suppos quil sadaptait aux usages russes et nous avons parcouru
les quelques kilomtres nous sparant de Saint-Ptersbourg.
Alors, quelles sont vos premires impressions de la Russie ? ma demand Andrei tandis que
notre voiture dpassait les autres vhicules sur lautoroute.
Jai regard par la vitre, mais la seule chose que jai vue, ctait le halo de lumire orange qui
flottait au-dessus de la ville, au loin.
Je vous dirai a demain matin, ai-je rpondu.
Andrei a clat de rire.
Je vous parie que votre premire remarque concernera le froid. Croyez-moi, quand nous
rentrerons Londres, vous aurez limpression de regagner un paradis tropical.
Jai ri mon tour, en esprant que cela ne sonne pas trop faux. Javais lesprit en bullition depuis
le dcollage. Andrei, pour qui je travaillais depuis quelques semaines, venait de mavouer quil tait
au courant de ma relation avec Dominic et du fait que nous tions spars. Cela ne la pas empch de
dclarer que son ancien employ reprsentait dsormais un ennemi ses yeux. Puis il a gliss trois
petits mots qui ont fait basculer mon univers.
Fini de jouer.
Les mmes paroles que mavait souffles loreille lhomme qui mavait fait lamour avec fougue
lors dune soire dans dobscures catacombes. Sur le moment, javais naturellement cru quil
sagissait de Dominic, mais je commenais srieusement redouter que cela nait t Andrei.
Pourquoi une telle hsitation ? Eh bien, au cours de la fameuse soire, mes perceptions avaient t
compltement altres, sans doute par une drogue glisse dans mon verre par Anna, une autre
employe dAndrei. Celle-ci avait beau coucher avec lui, elle nen nourrissait pas moins une violente
attirance pour Dominic, ce qui nous avait caus un pineux problme.

Je jette un regard en coin Andrei, qui a cess de me dvisager le temps de marmonner quelque
chose en russe son garde du corps. Il est la fois attirant et vaguement inquitant, avec ses larges
paules sous son manteau sombre et ses grandes mains puissantes. Son costume de laine anthracite
taill sur mesure ne parvient pas cacher son imposante musculature. Il a par ailleurs les traits
burins, souligns par dintenses yeux bleus et une bouche au pli svre et la lvre boudeuse. Malgr
mon amour pour Dominic, il mest arriv de ressentir pour Andrei une attirance magntique, mme si
je men suis aussitt voulu. Je ny pouvais rien, mais cela explique pourquoi je me sens tellement
coupable lide que lui et moi ayons peut-tre fait lamour avec une passion torride contre le mur
frais des catacombes. Une partie de moi nignore pas que jen avais envie, mme si je refusais de
ladmettre.
Je noserais pas prtendre quil ma force. Au contraire, il ma demand si je dsirais vraiment
cela, et je lai pratiquement suppli de me baiser vite et fort. Inutile de mentir : jtais plus que
consentante.
Oui, sauf que tu croyais avoir affaire Dominic. Est-ce quAndrei le savait, lui ?
a, je ne pourrai lapprendre quen lui posant la question, mais je nai pas encore trouv le courage
daborder le sujet.
Quy a-t-il, Beth ?
La voix rauque dAndrei me tire en sursaut de mes rflexions, et je me rends compte que je
lobserve fixement depuis tout lheure.
Rien, rien, dis-je en tchant de me ressaisir. On arrive bientt ?
Nous avons ralenti et roulons quasiment au pas.
Saint-Ptersbourg est connue pour ses embouteillages, commente Andrei. Surtout quand il neige,
ce qui nest pas rare, comme vous vous en doutez. Mais nous y sommes presque.
Je regarde par la vitre : de gros nuages gris et pesants donnent cette fin de matine des allures de
crpuscule. Nous approchons dun vaste fleuve et, sur la rive oppose, japerois une succession de
faades baroques toutes plus impressionnantes les unes que les autres, dont les myriades de fentres
refltent la lumire froide de ce jour maussade. Chaque demeure a un style bien distinct, pourtant
lensemble offre une harmonie surprenante, domine par un palais aux proportions et au dcor si
fantastiques quon le dirait tout droit sorti dun conte de fes.
Voici lErmitage, annonce Andrei avec fiert, sans doute le plus beau muse du monde. Une
magnificence sans pareille.
Il dsigne le plus grand des difices, celui dont les murs vert ple sont dcors de colonnes blanches
encadrant une multitude de fentres.
a, cest le palais dHiver, la rsidence des tsars. Cest de l que llite gouvernait 125 millions
dmes et un sixime de la plante. Impressionnant, nest-ce pas ?
Il a raison : ce spectacle me coupe le souffle et, lespace dun instant, je mimagine dans la peau de
Catherine II, installe dans la calche qui memmne vers ma luxueuse demeure et vers lincroyable
collection dart que jy ai rassemble. Puis jessaie de me mettre la place dun citoyen sans richesses
ni prtentions, exclu de cet environnement dor, tout juste bon y travailler en tant que serviteur ou
lentretenir par les impts que je paie, sans jamais profiter de ses merveilles.
Mais les temps ont chang, et ce fabuleux difice est prsent ouvert au public. Nimporte qui peut
venir dcouvrir les trsors quil abrite.
Alors ? Quen pensez-vous ? insiste Andrei.
Incapable de prciser ma pense, je mexclame dans un souffle :
Incroyable !
Nous traversons le fleuve et approchons du palais dHiver par le quai des Anglais avant de nous
arrter devant une imposante grille en fer forg. Aussitt, un homme vient nous ouvrir et nous fait
signe davancer dans le parc recouvert de neige, ce qui souligne la noirceur des arbres dnuds.
Derrire nous, le portail se referme.
Cest ici que jouaient les filles du tsar Nicolas II, mexplique Andrei tandis que la voiture
simmobilise devant une porte la dcoration exubrante. Imaginez le tableau : quatre enfants
quatre grandes duchesses en train de galoper en tous sens et de lancer des boules de neige aux
soldats chargs de veiller sur elles, sans se douter de la mort atroce qui les guette.
cet instant, le chauffeur ouvre la portire dAndrei, et le courant dair glacial qui sengouffre dans
lhabitacle me fait frissonner, chassant la triste image de ces pauvres fillettes.
Jenfile mon bonnet et mes gants le temps que le garde du corps vienne maider ngocier le
chemin rendu glissant par le gel.
Cest une entre prive, mindique Andrei lorsque nous le rejoignons.
Il esquisse un demi-sourire, ce qui lui arrive rarement mais suffit illuminer ses traits burins et
rchauffer son regard dordinaire si svre.
Je suis toujours bien accueilli, ajoute-t-il.
Il faut croire que ces lieux sont plus ouverts certains publics qu dautres
La porte souvre sur un homme dune cinquantaine dannes, quip dun pardessus noir, dune
toque de fourrure et dune grosse paire de bottes. Il sourit derrire ses paisses lunettes monture
noire et se prcipite vers Andrei pour le saluer chaleureusement. Pendant que les deux hommes
changent quelques remarques en russe, je tente de rprimer les tremblements qui me secouent malgr
mon manteau de laine. Je jette un coup dil envieux au chauffeur, qui a regagn lintrieur bien
tempr de la Bentley.
Soudain, Andrei me dsigne dun grand geste.
Et voici Beth, ma consultante artistique, qui tait l lorsque jai achet cette uvre, annonce-t-il
dans ma propre langue, sans pour autant prendre la peine de me prsenter le nouveau venu sans
doute un haut responsable du muse.
Madame Beth, dit ce dernier en me saluant dune courbette. Entrez, je vous prie, vous semblez
transie de froid, poursuit-il avec un fort accent.
Nous le suivons lintrieur, o un cri dmerveillement mchappe. Les deux hommes semblent
indiffrents lopulence des lieux peut-tre y sont-ils habitus , mais, pour ma part, je nen crois
pas mes yeux. Sols de marbre, lustres tourdissants dor et de cristal, miroirs poustouflants, sublimes
toiles aux cadres richement orns Je suis entoure dun foisonnement de couleurs et de textures
presque trop belles pour tre vraies.
Andrei et notre hte sloignent tout en bavardant en russe, et je leur embote le pas sans perdre une
miette du dcor. Me voici au cur du palais dHiver de Saint-Ptersbourg, dans une aile dserte et
sans doute inaccessible au public. Je nignore rien de la chance que jai, pourtant je me trouve en proie
une crainte irrationnelle. Ce palais est immense et je nai pas le moindre repre.
Notre hte se retourne vers moi, un sourire aux lvres.
Est-ce la premire fois que vous venez ici, madame Beth ?
Jacquiesce en silence. Jaimerais lui demander de ne pas mappeler madame , mais je ne sais
pas comment formuler la chose sans paratre grossire.
Cest grand, nest-ce pas ? Ce palais compte mille cinq cents pices et cent dix-sept escaliers.
Prenez garde ne pas vous perdre, nous aurions beaucoup de mal vous retrouver ! sexclame-t-il
dans un grand clat de rire en se tournant vers Andrei.
Bizarrement, la perspective de me retrouver abandonne dans ce ddale ne mamuse pas autant que
lui.
Nous reprenons notre chemin, et je dois presser lallure pour ne pas me faire distancer, ce qui me
laisse peine le loisir de contempler les nombreux tableaux exposs sur notre passage. Nous
empruntons un vaste escalier de chne sombre qui nous mne au premier tage, puis parcourons
plusieurs couloirs avant datteindre notre destination : une porte en bois soigneusement poli, avec une
poigne et un heurtoir en bronze assortis, que notre guide ouvre dun geste thtral.
Aprs vous, je vous prie.
Nous pntrons dans la pice, qui offre un contraste cruel. Le plafond dor est orn dun lustre et
dimmenses fentres laissent entrer la lumire, qui caresse les murs tendus de soie rouge et met en
valeur les tableaux exposs, mais le mobilier est constitu de bureaux aussi laids que fonctionnels.
Dans un coin, cependant, je remarque un chevalet recouvert dun tissu.
Notre hte commence parler en russe, mais Andrei linterrompt en levant une main gante.
Non, Nicolai, parlez en anglais, sil vous plat, pour que mon associe comprenne.
Certainement, acquiesce Nicolai en madressant un aimable sourire, visiblement soucieux de ne
pas froisser son client. Installez-vous confortablement, ajoute-t-il en dsignant les chaises noires
disposes face son bureau de Formica.
Nous ne sommes pas venus pour faire la conversation, rtorque Andrei. Vous savez que jattends
une rponse.
Lentement, Nicolai retire sa toque dvoilant une calvitie naissante et la pose sur le bureau. Puis
il entreprend de dboutonner son manteau, lair soucieux, avant de le retirer et dannoncer enfin :
Je dois vous avouer une chose, Andrei : vous mavez pos un pineux problme en me confiant
cette uvre. Mes experts y ont consacr une nergie et une minutie sans pareilles.
Et ? demande Andrei en se raidissant.
Il a les mchoires crispes, ce qui accentue son expression boudeuse, et ses yeux luisent dune
froide dtermination. Je nignore pas quel point il souhaite que ce tableau soit un authentique Fra
Angelico. Depuis le dbut, cette aventure nous met les nerfs rude preuve. Moi-mme, jai le cur
qui bat la chamade et je me rends compte que je retiens mon souffle, les poings serrs dans les poches
de mon manteau.
Dcidment, Nicolai a le got de la mise en scne. Avec une lenteur tudie, il place son manteau
sur le dossier de sa chaise et savance vers le chevalet. L, il saisit le coin du tissu qui dissimule le
tableau et, aprs une courte pause, le fait glisser au sol. Enfin, pour la premire fois depuis que nous
avons quitt le monastre croate o le panneau de bois a t dcouvert, je contemple cette merveille :
dans un jardin luxuriant, la Vierge tient son enfant sur ses genoux, sereine, entoure de saints et de
religieux. Lensemble est dune facture exquise et, aussitt, je reprends confiance.
Cest un vrai. Cest oblig. Une beaut pareille Il sagit forcment dun chef-duvre, non ?
Soudain, une profonde tristesse resurgit et me prend par surprise. Cest dans le mme monastre
que jai retrouv Dominic aprs des semaines sans nouvelles. Nous y avons pass une nuit magnifique,
dont notre relation est ressortie plus intense que jamais. Du moins le croyais-je lpoque. Pourtant,
nous sommes spars de nouveau et je crains fort que, cette fois, il nous soit impossible de surmonter
nos diffrends.
Par la pense, je revois Dominic lors de notre dernire entrevue, son beau visage crisp par un
mlange de peur et de colre, ses yeux lanant des clairs.
Beth, je ten prie, jure-moi quil ne sest rien pass entre Dubrovski et toi.
Pourtant, je me suis tue, incapable de lui faire ce serment sans tre absolument sre de moi, et mon
silence a rompu la confiance si prcieuse qui rgnait entre nous. Dominic est parti, et je ne le reverrai
peut-tre plus jamais.
Non, je refuse cette ventualit. Je vais tout faire pour sauver notre amour.
La voix rocailleuse dAndrei me ramne au prsent. Jaimerais tellement me trouver aux cts de
Dominic plutt quen cette contre inconnue, en compagnie de lhomme qui est lorigine de tous nos
problmes. Ce voyage est une pure folie.
Alors, Nicolai ? Jattends une rponse.
Notre hte chausse ses lunettes pour examiner le tableau de plus prs tout en faisant claquer sa
langue. Enfin, il se redresse.
Cest une uvre absolument magnifique, tant dans lexcution que dans le choix des couleurs.
Cela correspond exactement ce que lon attendrait du gnie de Fra Angelico : la composition, la
perspective, le coup de pinceau Cest presque parfait.
Presque ? rpte Andrei sur un ton cinglant.
un dtail prs, prcise Nicolai, lair contrit. Lanalyse des pigments utiliss a rvl que ce
tableau navait pas plus de deux sicles. Cest un pastiche. Impeccablement russi, magnifique en soi,
mais un pastiche nanmoins. Luvre dun artiste de grand talent, mais pas de Fra Angelico. Je suis
dsol, Andrei, reprend-il en regardant ce dernier droit dans les yeux. Il ne fait aucun doute que votre
tableau est un faux.
Chapitre 2
JE DOIS PRESQUE COURIR POUR SUIVRE ANDREI, QUI TRAVERSE LE PALAIS DHIVER GRANDES ENJAMBES.
JESPRE quil saura retrouver la sortie, car je nai aucune ide de lendroit o nous nous trouvons. Il
ma dj entrane le long de plusieurs couloirs et dau moins un escalier.
Mille cinq cents pices Sil ne se souvient plus du chemin, nous risquons de passer la journe
dans ce labyrinthe.
Pourtant, Andrei ne montre aucune hsitation et, bientt, nous retrouvons la porte par laquelle nous
sommes entrs.
Andrei ! Attendez, sil vous plat ! cri-je alors quil sapprte louvrir.
Il simmobilise et fait volte-face, les traits dforms par une expression de rage terrifiante, les yeux
brlants.
Je je suis dsole ! dis-je en reprenant mon souffle. Je sais que vous teniez beaucoup ce
tableau.
Votre ami et vous mavez cot 2 millions de livres sterling, gronde-t-il avec une grimace
repoussante.
Dhabitude, son accent me parat plus amricain quautre chose, mais, en cet instant, je perois de
nettes intonations russes, comme sil voulait me faire sentir tout ce qui nous spare.
Vous tes fire de vous ? ajoute-t-il dune voix mordante qui me fait sursauter.
Que voulez-vous dire ?
Vous tes mes consultants artistiques, Mark et vous. Non ? Vous mavez accompagn en Croatie
pour mclairer au sujet de ce prtendu Fra Angelico, et cest sur vos conseils que jen ai fait
lacquisition. Votre expertise ma t dune aide prcieuse ! raille-t-il.
Cette accusation est tellement malhonnte que jen ai le souffle coup. Je revois encore la mine
consterne de Mark quand Andrei a insist pour acheter le tableau au prix fort, sans mme attendre
une analyse approfondie. Naturellement, Mark craignait pour sa rputation dans le cas o luvre se
rvlerait tre un faux.
Mon pauvre Mark ! Vous naviez pas besoin dun tel coup dur en ce moment !
Une fureur soudaine sempare de moi. Je ne vais quand mme pas laisser Andrei sen tirer avec un
tel mensonge.
Cest faux et vous le savez pertinemment ! mcri-je dune voix rendue plus assure par la
violence de mon indignation. Il est parfaitement injuste de rejeter la faute sur Mark ! Il vous a mis en
garde et vous a mme suppli dattendre une expertise digne de ce nom, mais vous avez fait la sourde
oreille. Comment osez-vous calomnier ainsi un homme qui sest toujours montr loyal envers vous ?
Andrei ne rpond pas mais plit lgrement, les sourcils froncs.
Vous ne pouvez vous en prendre qu vous-mme, poursuis-je. Vous aviez tellement envie de
croire quil sagissait dun authentique Fra Angelico que vous avez fonc tte baisse sans tenir
compte des conseils de Mark. Cest comme a que vous fonctionnez ? Quand les choses ne se
droulent pas comme vous le souhaitez, vous blmez les autres au lieu dassumer vos torts ? Je vous
croyais plus intgre que a, mais je me rends compte que je me suis trompe votre sujet.
Ds que ces paroles mchappent, mon estomac se noue sous leffet de la terreur. Jai dpass les
bornes.
Andrei serre les dents pour se contenir ; je le vois au muscle qui tressaute dans sa mchoire. Il a
lair prt mtriper, mais, aprs un silence interminable, il lance :
Montez dans la voiture.
Puis il tourne les talons sans se proccuper de savoir si jobis ou pas.
Je sors sa suite, tout en me maudissant pour mon imptuosit. Je me trouve la merci de cet
homme ; ce nest vraiment pas le moment de le mettre en colre. Pourtant, je naurais pas pu garder le
silence. De toute faon, sil rejette la faute sur Mark et moi, cela implique la fin de notre collaboration
avec lui. Mais et si javais rveill un autre aspect de la personnalit dAndrei Dubrovski ? Jusqu
prsent, il sest toujours montr poli, distingu voire charmeur en ma prsence, mais je nignore
pas que ce vernis civilis dissimule un pauvre gamin qui a t lev dans un orphelinat et qui a fait
fortune grce la force de sa volont.
Jusquo irait un homme de cette trempe sil tenait vraiment se venger ?
Voyant que le chauffeur me tient la portire, je minstalle, un peu fbrile. ct de moi, Andrei
garde le silence, mais je sens la colre qui bout littralement en lui. Mon instinct me conseille de me
taire et, cette fois, je lcoute. Je ne demande mme pas o nous allons, mme si jespre de toutes
mes forces retrouver la solitude de ma chambre dhtel. Jai besoin de rflchir posment, loin
dAndrei. La voiture dmarre, sort de lenceinte du palais et traverse le fleuve pour regagner lintense
circulation de la perspective Nevski, lavenue la plus clbre de Saint-Ptersbourg. Sur les trottoirs
enneigs, une foule de gens bien emmitoufls se presse devant les vitrines illumines. Nous dpassons
de grands magasins aux faades ouvrages, dimmenses glises et bien dautres monuments
magnifiques. Une fois de plus, je nai pas le cur me rjouir de ce spectacle merveilleux.

Ce nest quune fois de retour lhtel quAndrei daigne desserrer les dents. Tandis que nous
traversons le vestibule, dont le sol de marbre reflte la lumire dimmenses lustres, il me lance, par-
dessus son paule :
Je me retire dans ma chambre. Commandez ce qui vous fera plaisir pour le djeuner mais tchez
dtre ici 14 heures prcises.
Nous rentrons Londres ? risqu-je dune petite voix.
Il me toise dun regard dur, puis, face lexpression de mon visage, il sadoucit un peu.
Pas encore. Ce soir. Jai quelque chose faire, dabord.
Il semble vouloir prciser quoi mais se ravise et se borne me rappeler :
Soyez ici 14 heures prcises.
Je regagne ma chambre, heureuse de pouvoir souffler un peu aprs la scne de ce matin. Je referme
la porte derrire moi, my adosse avec un soupir de soulagement, puis retire mes bottes avant de me
jeter sur le lit, les yeux rivs au plafond.
Ctait donc un faux, dis-je voix haute. Je narrive pas le croire, aprs tous ces
rebondissements
Je me demande ce quAndrei compte en faire. Je naimerais pas tre la place de labb du
monastre quand Dubrovski va lappeler. Moi-mme, jai un coup de tlphone dsagrable passer :
il va bien falloir que je mette Mark au courant des conclusions de lexpertise. Il mrite de savoir. Je
repense la dernire fois que je lai vu, la veille de notre dpart. Jtais passe sa maison de
Belgravia pour prendre de ses nouvelles et recueillir quelques instructions supplmentaires en vue de
ce voyage. Cest une imposante dame blonde qui ma ouvert la porte.
Cest ma sur, Caroline, ma expliqu Mark dune voix plus faible que jamais. Elle est venue
sinstaller ici pour soccuper de la maison.
Au mme instant, Caroline a quitt la pice dun pas lourd tout en criant des ordres au jardinier. Sa
prsence bruyante et quelque peu encombrante offrait un tel contraste avec la mince lgance de Mark
que jai eu du mal les croire frre et sur.
Et vous ? ai-je demand. Est-ce quelle va soccuper de vous, aussi ?
Je navais pas encore bien digr le fait que Mark puisse tre malade. vrai dire, je ne savais pas
exactement de quoi il souffrait, puisquil refusait den parler en termes prcis.
Bien sr ! Elle est trs doue pour a, ma assur Mark avec un sourire qui ma donn envie de
pleurer.
Il cherchait sans doute faire bonne figure, mais son visage tait tellement maci que le rsultat
fut une affreuse grimace. Ses yeux et ses dents semblaient dmesurs et avaient pris une teinte dun
jaune malsain.
Il va vraiment mal, ai-je alors compris, non sans un certain choc. Je savais dj que son cas tait
proccupant, videmment, mais javais lhabitude de voir des malades se rtablir. Pas dassister la
dgradation de leur tat, jusqu ce que
Mais dailleurs, Beth, a souffl Mark en adoptant un petit air conspirateur, sans pour autant avoir
la force de se pencher vers moi, est-ce que je vous ai dit que mon opration tait programme pour
demain ?
Jai secou la tte en esprant quil ne remarque pas mes yeux brillants de larmes.
Cest pourtant vrai ! Je suis la priorit numro un de lhpital : jentre en salle dopration
laube. Bon, je vais rester huit heures sur le billard, mais a va passer vite vu que je serai assomm par
lanesthsie. Ils ont promis de me donner une dose de cheval, plaisante-t-il avec un petit rire. Bref,
tchez de penser moi pendant que vous gambaderez dans les rues de Saint-Ptersbourg, mais ne vous
inquitez surtout pas, Caroline veillera ce que je ne manque de rien.
Lorsque je reviens linstant prsent, cest pour mapercevoir que, tout en pensant Mark, jai
compt et recompt les petites lampes halognes incrustes au plafond. Lopration a eu lieu hier. Le
chirurgien devait intervenir au niveau de la gorge de Mark, et, mme en admettant que lintervention
ait russi, jignore si ce dernier est en tat de parler. Oh, mon Dieu ! Pourvu que tout se soit bien
pass ! Je tiens normment Mark, mon mentor, mon ami, un encouragement vivre entoure de
beaut. Il reprsente bien plus quun employeur mes yeux.
Je sors mon tlphone de mon sac et hsite un instant avant de le reposer sur le lit ct de moi.
Non, si je dois lui annoncer la nouvelle, je le ferai en personne. Ce sera dj bien assez moche de
devoir lui apprendre quAndrei compte le jeter en pture aux critiques Sauf si je parviens assainir
la situation. Aprs tout, la mystrieuse mission qui nous attend 14 heures me donnera peut-tre
loccasion dadoucir lhumeur dAndrei.
Oui, bonne ide : je vais essayer de faire appel au ct gnreux de sa nature. Ensuite, jattendrai
de savoir comment va Mark pour aborder le sujet avec lui.
Ayant pris cette rsolution, je me redresse pour attraper le menu du service de chambre. Il est temps
que je djeune si je veux tre prte lheure.

Soucieuse de ne prendre aucun risque, je descends dans le hall avec dix minutes davance.
13 h 55, Andrei sort de lascenseur, vtu de son long manteau de cachemire bleu nuit. Tout le monde
dans le vestibule le remarque et, tandis que certains lobservent discrtement, dautres le dvisagent
avec une curiosit franche. Lnergie quil dgage attire invitablement les regards, et il faut bien
admettre quil a un physique intressant avec sa haute taille, ses paules larges, et son visage burin
aux lvres boudeuses et aux yeux dun bleu de glace.
Jai du mal croire que ces mmes yeux se sont plusieurs fois adoucis en se tournant vers moi, et
que cette bouche au pli svre ma adress de nombreux sourires tandis que, dune voix devenue
presque suave, Andrei me murmurait dtranges promesses des prdictions qui me touchaient
malgr moi.
Ah, vous tes l, lance-t-il dun ton sec.
votre service
Pour tre honnte, jaime autant quand il est comme a, sec et peu aimable. Je nai pas peur
daffronter un Andrei maussade et capricieux comme un enfant gt. Ce qui me dstabilise, cest
quand il se montre chaleureux, humain presque vulnrable.
Arrte a tout de suite ! Ny pense mme pas.
Alors, je remarque quAndrei nest pas seul. Une jeune femme le suit, emmitoufle dans un long
manteau noir et coiffe dune toque en fourrure. Quelques mches blondes sen chappent, encadrant
un visage diaphane et dlicat mais dnu dexpression. Elle a une main pose sur le gros sac de cuir
quelle porte en bandoulire et, lorsquelle sapproche, je constate quelle me dpasse de plusieurs
centimtres.
Sa prsence me chagrine un peu : je naurai pas la libert de plaider la cause de Mark comme je
comptais le faire.
Beth, voici Maria, mon assistante pour la journe, annonce Andrei en dsignant la jeune femme.
Venez, nous navons pas de temps perdre.
Jembote le pas Maria, qui suit Andrei, si bien que nous formons une sorte de procession
comique, du plus grand la plus petite. La voiture nous attend juste devant lhtel, mais notre bref
passage dans le vent glacial suffit me faire frissonner. Je crois bien navoir jamais prouv un froid
pareil. Heureusement quAndrei na pas dcid de memmener en Sibrie !
Aussitt installs, Maria et lui entament une conversation en russe, et je me concentre pour essayer
de comprendre de quoi ils parlent en vain. Maria a sorti un carnet de son sac et y prend des notes
dans une criture indchiffrable mes yeux.
Au fur et mesure que nous nous loignons des quartiers chic de Saint-Ptersbourg, les faades se
font moins dores et moins ostentatoires. La lumire du jour commence dj dcliner, et je me sens
crase par une immense fatigue, incapable de rsister la tentation de fermer les yeux.
Quand je me rveille, nous sommes gars dans le parking dun gros btiment gris dallure toute
administrative. Un coup dil ma montre mapprend que nous avons roul pendant une heure et
demie.
Debout, paresseuse ! lance Andrei avec une pointe damusement dans sa voix rocailleuse. Nous
sommes arrivs. Je vous promets que ce qui nous attend lintrieur ne vous dcevra pas.
Je secoue la tte pour mclaircir les ides, un peu dboussole. Il y a quelques secondes peine,
jtais plonge dans un rve tonnant de ralisme. Je me trouvais dans la maison familiale et me
disputais avec ma mre, mais je ne me rappelle plus quel propos. Ah, si ! Elle me
demandait de revenir. a fait dj bien trop longtemps que tu es partie. a ne me plat pas du
tout ! , disait-elle avec autorit. Exaspre, je tentais de lui expliquer que je ne pouvais pas rentrer
immdiatement parce quil fallait que jattende le jet priv dAndrei et que
Beth, dpchez-vous ! commande ce dernier.
Voyant que le chauffeur me tient la portire, je descends de voiture et remonte le col de mon
manteau. Cela ne suffit videmment pas me garder du froid. En quelques secondes peine, mes
pieds commencent sengourdir et jai la chair de poule sous mes vtements.
Andrei emprunte un chemin qui contourne le btiment, et nous le suivons en tchant de ne pas
glisser sur le sol encore gel malgr le sel qui y a t rpandu. Nous arrivons devant lentre de
limmeuble, qui forme un bloc de trois tages. Avec sa faade grise et ses volets ferms, on pourrait
presque le croire abandonn.
Ny tenant plus, je demande :
O sommes-nous ?
Vous verrez bien, rtorque Andrei.
Il appuie sur un bouton, et il me semble entendre une sorte de sonnerie aigu de lautre ct de
lpaisse porte. Un instant plus tard, une dame dge mr vient nous ouvrir. Elle a les cheveux
grisonnants et sa tenue jupe longue et gros pull-over rvle une silhouette qui commence
salourdir. Aussitt quelle aperoit Andrei, son visage sillumine dun grand sourire. Puis elle se met
parler toute vitesse et, mon entire stupfaction, se prcipite vers Andrei pour le serrer dans ses
bras avec fougue.
De lintrieur nous parviennent des bruits de voix enfantines, de chaises que lon trane sur le sol,
de pas prcipits dans un escalier. Il doit sagir dune cole ou
Nous entrons, notre htesse tirant Andrei par la main tout en appelant dautres personnes. ct de
moi, Maria sourit avec bonheur, ce qui transforme son minois jusque-l impassible. Je commence
comprendre o nous sommes et, effectivement, lorsque nous parvenons une vaste salle bien claire
et dlicieusement chauffe, mon intuition est confirme.
Une soixantaine denfants denviron trois dix ans sont rassembls au bas de lescalier. Ils
sagitent et chuchotent, mais ils se taisent notre approche et reportent leur attention sur une autre
femme. Debout devant eux, elle lve les bras et leur fait entonner un chant.
Je ne comprends pas les paroles et la mlodie mest inconnue, mais cest tout simplement
magnifique. Il pourrait sagir dun chant de Nol aprs tout, nous sommes dj dbut dcembre ,
mais ce sont peut-tre les guirlandes de papier brillant suspendues et l qui me donnent cette
impression.
Malgr leurs vtements uss, les enfants ont lair heureux et en bonne sant. Je regarde plus
particulirement les tout petits, qui ne connaissent pas bien leur texte mais suivent les autres du mieux
quils peuvent. Puis je passe en revue les grands ; il manque des dents de lait certains dentre eux. La
plupart font preuve dune belle concentration, mais dautres se laissent distraire par le coup de coude
dun camarade ou par un morceau de guirlande qui sest dcroch et brille la lumire. Je remarque
des fillettes coiffes de couettes ou de barrettes multicolores, en robes ou en pantalons, avec ou sans
lunettes Quant aux garons, ils offrent une sympathique varit de coupes de cheveux, de la brosse
au catogan, en passant par le mulet. Je vois des bouilles danges et des frimousses de bagarreurs, des
petits joufflus et des grands maigres qui avalent sans doute de pleines assiettes sans jamais tre
rassasis. Et tout ce petit monde chante en chur.
Fascine, je me tourne vers Andrei, qui arbore un sourire comme je ne lui avais encore jamais vu :
franc et fier, tout simplement ravi. Il a les mains jointes et se balance doucement en rythme avec la
musique. On dirait un pre qui assiste au concert de Nol de ses enfants.
Nous nous trouvons donc dans lorphelinat dAndrei, celui dont il ma parl dans lavion. Il ma
expliqu quil voulait semployer crer un environnement joyeux et stimulant, loppos du lieu
gris et morne o lui-mme avait grandi. De fait, cet endroit pourtant sans prtention regorge de
couleurs : il y a des dessins aux murs, des tapis bariols au sol et des coussins assortis sur les chaises.
On devine bien quil ne sagit pas dun foyer proprement dit, mais il rgne ici une ambiance saine et
chaleureuse.
Je reporte mon attention sur les enfants, cherchant savoir auquel dentre eux Andrei devait
ressembler dans sa jeunesse. ce petit bonhomme aux joues pleines qui chante pleins poumons,
peut-tre ? Cest alors que je remarque un grand chalas dune dizaine dannes, qui sest rfugi au
dernier rang pour essayer de passer inaperu, soit parce que sa haute taille lencombre, soit parce quil
naime pas chanter. Il est trs mince, sans doute parce quil grandit trop vite, et remue peine les
lvres. Mais, au moment o il pose les yeux sur Andrei, son expression indchiffrable se mue en une
trs nette admiration, comme sil contemplait un hros.
Lorsque les enfants terminent leur morceau et se tournent vers Andrei, lair tout fiers, je dois
cligner des yeux pour dissiper des larmes dmotion. Andrei clate dun rire chaleureux et applaudit
de ses grandes mains gantes. Puis il dit quelques mots en russe et, aux sourires satisfaits des enfants,
je devine quil sagit dun compliment. Tout en retirant ses gants, il ajoute quelque chose qui
provoque un murmure dexcitation dans la petite troupe. La dame qui nous a accueillis savance alors
et commence donner des instructions dune voix forte. Quelques minutes plus tard, les enfants
forment un demi-cercle, assis en tailleur, et Andrei sadresse eux de nouveau. Il leur pose des
questions, auxquelles les petits rpondent avec enthousiasme, et les fait rire plus dune fois.
Soudain, je vois leurs visages silluminer tandis quun oooh gnral retentit. Cest alors que la
porte dentre souvre pour laisser entrer deux hommes portant un immense sapin de Nol, dj
tout dcor.
Les enfants poussent des cris de joie et applaudissent cette arrive. Puis les deux hommes placent le
sapin au milieu de la pice et branchent la guirlande lectrique, qui se met scintiller. Le tableau est
parfait.
Puis on apporte une chaise Andrei, ainsi quun norme sac que lon dpose ct de lui. Je
mloigne discrtement et trouve un endroit o masseoir pour assister tranquillement la scne.
Andrei appelle les enfants un par un et remet chacun un cadeau, quil pioche dans le grand sac.
Bientt, lassistance est divise entre ceux qui tiennent leur butin sur leurs genoux et ceux qui
attendent leur tour avec impatience. Chacun, du plus petit chrubin au plus grand chalas, change
quelques mots avec Andrei avant de retourner sasseoir avec son paquet. Quand vient le tour du
maigrichon renfrogn que jai remarqu tout lheure, celui-ci est trop mu pour parler, mais Andrei
lui serre la main et lui donne une tape virile dans le dos avant de le renvoyer sa place, transfigur de
joie.
Cest donc a, le but de lopration : leur offrir une figure paternelle, un modle qui inspire respect
et admiration.
Je navais encore jamais vu Andrei dans ce rle-l. Il est mconnaissable. Cela fait plus dune heure
quil sourit sans discontinuer, ce qui doit constituer un record. Il semble vraiment spanouir au
contact de ces petits orphelins. Il les connat et les comprend, ayant connu le mme sort dans
sa jeunesse.
Maria barre les noms au fur et mesure et prend galement quelques notes. Une fois que chacun a
reu son d, les enfants sont renvoys ltage, o ils pourront sans doute ouvrir leur cadeau
tranquillement. Alors, la dame que jestime tre la directrice du lieu nous conduit jusqu un
confortable salon rendu plus agrable encore par le feu qui brle dans la chemine. L, on nous sert du
th bien sucr dans des verres dcors.
Plusieurs membres du personnel sont prsents, et tous se montrent trs aimables envers moi, me
proposant des biscuits la cannelle ou davantage de th. videmment, je ne comprends pas un tratre
mot de ce qui se dit, mais je passe malgr tout un agrable moment observer la joie sincre que
suscite la prsence dAndrei en ces lieux. Aprs une bonne demi-heure de mondanits, ce dernier se
lve, aussitt imit par le reste de lassistance. La directrice prononce quelques mots avant de
lembrasser sur les deux joues, puis cest son tour lui de faire un petit discours. Enfin, il prend le
bras de notre htesse et lentrane en direction de la sortie. Maria et moi leur embotons le pas, suivies
par le reste de lquipe. Il fait nuit noire, prsent, et japerois quelques toiles qui scintillent au-
dessus de nos ttes. Le temps des derniers adieux, je distingue lodeur inimitable de la cantine,
amuse de constater que ce fumet est le mme en Russie quen Angleterre. Jimagine les enfants en
train de sattabler devant leur goulasch tout en pensant au beau cadeau quils ont laiss ltage. Puis
je suis Andrei jusqu la Bentley, qui nous attend dans le parking.
Cette fois, Maria sinstalle ct du chauffeur, et Andrei fait monter la vitre teinte qui nous spare
deux.
Alors ? me demande-t-il une fois que la voiture a dmarr.
Ctait merveilleux ! mcri-je avec un grand sourire. Vous leur avez fait tellement plaisir,
tous ces enfants !
Jessaie de leur rendre visite aussi souvent que possible, mme si cela reste malheureusement
trop rare.
Les cadeaux que vous leur avez distribus, ctait pour Nol ?
Pas exactement. Notre tradition est un peu diffrente, ici. Quand jtais jeune, Nol tait
carrment interdit, mais mme le gouvernement sovitique avait compris limportance dune fte au
beau milieu de lhiver. On clbrait donc la nouvelle anne, le moment o lon dcore un arbre et o
le Pre Dugel, notre Pre Nol nous, vient distribuer des cadeaux. Jai tout simplement dit aux
enfants que nous avions un peu davance sur la nouvelle anne.
Vous ne faites rien de spcial le 25 dcembre ? demand-je, surprise.
Je nignore pas que les traditions varient dun pays lautre, mais jai nanmoins du mal imaginer
que Nol nexiste pas du tout.
Cest plus compliqu que a, mexplique Andrei avec un sourire. Disons plutt que notre Nol
tombe le 7 janvier, selon le calendrier orthodoxe.
Ah, daccord
Jy rflchis une seconde, puis repense aux mines ravies des orphelins au moment de la distribution
des cadeaux.
Ces enfants vous doivent une fire chandelle, ajout-je doucement.
Cest le moins que je puisse faire, rpond Andrei en plongeant son regard dans le mien. Jai de
largent mais pas denfants ; il me parat donc normal de consacrer une partie de ma fortune ces
gamins qui, comme moi, nont plus de parents.
Jai la gorge noue quand je repense mon foyer douillet, anim par lamour de mes parents et de
mes frres, et joyeusement encombr par toutes nos possessions. Je ne sais pas ce que je ferais sans le
soutien inconditionnel de mon pre et de ma mre ou qui je serais si je navais pas t nourrie par
leur affection constante. Je revois les minois de ces gamins, innocents et appliqus chanter de leur
mieux, et cela me brise le cur de savoir quils sont privs de la chaleur et des baisers dun parent, de
la certitude que quelquun les aime par-dessus tout. Mon nez commence picoter et des larmes me
brouillent la vue.
Beth, a va ? demande Andrei dune voix douce.
Oui, dis-je dans un sanglot.
Jespre quil ne compte pas poser davantage de questions. Je risque de perdre compltement la
face.
Ne soyez pas triste, reprend-il en me serrant gentiment la main. Ils ne sont pas malheureux, au
contraire. Et puis, jai vu plein de nouveaux visages, ce qui signifie que beaucoup denfants ont trouv
un foyer depuis ma dernire visite. Cest le but : leur trouver une famille aimante et, en attendant, leur
fournir un cadre confortable et une ducation digne de ce nom.
Sa grande main me rchauffe et, une fois de plus, je me vois oblige de rviser mon jugement son
sujet. Ce matin, je croyais quil mavait montr son vrai visage en menaant de nous accuser tort,
Mark et moi, mais voil que jai limpression de deviner sa personnalit profonde, le petit garon
cach dans ce grand corps dhomme. Lme sensible et charitable qui ne demande pas mieux que
dendosser lhabit du Pre Nol et de donner un peu de joie de pauvres orphelins.
Beth ?
Je tourne la tte vers lui mais, dans lobscurit de lhabitacle, il mest difficile de lire son
expression. Il ne sourit pas, pourtant son regard est tonnamment doux.
Oui ?
Je suis content que vous ayez pu assister cela. Je savais que vous comprendriez.
Je ne dis rien mais reporte mon attention vers la nuit noire au-dehors, et vers les lumires de Saint-
Ptersbourg que lon aperoit au loin.
Chapitre 3
NOUS REPASSONS LHTEL LE TEMPS DE RASSEMBLER NOS AFFAIRES ET REPARTONS AUSSITT POUR
LAROPORT.
Maria sest clipse, de sorte que je suis de nouveau seule avec Andrei larrire de la voiture. Je
me dis que cest le moment ou jamais pour lui parler du Fra Angelico, mais je ne sais pas comment
aborder le sujet. Je suis tellement soulage de rentrer que je crains de ranimer la colre dAndrei. Je
serais presque tente de ne pas men mler davantage et de laisser les choses suivre leur cours. Mais,
quand je repense Mark, si amaigri et pourtant si confiant tant envers moi quenvers Andrei , je
me sens oblige dintervenir.
Jhsite encore lorsque nous arrivons laroport. En quelques minutes peine, nous sommes
dirigs vers le jet priv dAndrei, dj prt dcoller. Je retrouve avec bonheur lintrieur luxueux de
lappareil, puis me rends compte non sans un certain amusement que cest l-dedans que jai effectu
mes trois derniers voyages.
Beth Villiers, tu vas devenir pourrie gte.
Pourtant, je ne me fais pas dillusions : mon prochain vol se passera sans nul doute en classe
conomique, boire du mauvais caf instantan dans un fauteuil trop troit. Autant profiter de cette
dernire chance.
Jaccueille le moment du dcollage avec un soulagement non dissimul. Je suis impatiente de
retrouver mes repres et dchapper ltrange dynamique qui sest installe entre Andrei et moi. En
arrivant Saint-Ptersbourg, javais un peu peur quil ne me fasse des avances, une fois de plus, mais
cela na pas t le cas. Il est sans doute trop furieux au sujet du tableau, et sa colre a tu dans luf
toute tentative de sduction.
Mais alors, pourquoi mavoir emmene lorphelinat ? On aurait dit quil cherchait
mimpressionner Ou bien il avait besoin dun public pour flatter son ego et jtais dsigne doffice.
Je jette un coup dil dans sa direction. Il a pass le trajet entre lhtel et laroport au tlphone et
na teint celui-ci quau moment de dcoller. prsent, il mobserve avec intensit, les paupires mi-
closes. Cela fait longtemps quil me regarde comme a ?
Malheureusement, je suis littralement incapable de masquer mes motions, et il a sans doute
devin mon agitation.
Tout va bien, Beth ? me demande-t-il. Le dner devrait bientt tre servi et, dans quelques heures
peine, nous serons de retour Londres.
Et aprs ? Que se passera-t-il une fois l-bas ?
Que voulez-vous dire ?
Je soutiens son regard le temps de trouver mes mots. Jaimerais viter de le braquer : le but de la
manuvre est prcisment de dsamorcer sa colre. Je finis par me lancer :
Ctait une exprience extraordinaire de vous voir avec ces enfants, vous savez. Vous mavez
montr un nouvel aspect de votre personnalit une profonde bont que je naurais pas souponne.
Andrei hausse un sourcil de faon presque imperceptible.
Jimagine que peu de personnes ont la chance de vous voir sous ce jour-l, poursuis-je.
Trs peu, en effet, convient-il dans un murmure.
La compassion dont vous faites preuve envers ces orphelins Cela ma convaincue que je
pouvais sans crainte vous parler de Mark.
Je marque une pause le temps de dglutir puis me dpche de continuer avant de perdre courage.
Quand je vous ai annonc quil tait malade, votre premire raction a t dune grande
gnrosit. Rappelez-vous : vous vouliez prendre en charge le cot de ses soins, ajout-je face au
silence dAndrei, qui me toise toujours sans rien dire. Pourtant, ce moment-l, je ne mtais pas
encore rendu compte de la gravit de son tat. Cela ma frappe quand je suis passe chez lui avant
notre dpart. Il est vraiment mal en point. Il ne ma pas prcis de quoi il souffrait exactement, mais il
sagit sans doute dun cancer de la gorge. Il sest fait oprer le jour o nous sommes arrivs Saint-
Ptersbourg.
Andrei nmet toujours pas le moindre commentaire, et je me demande si mes paroles auront leffet
escompt. Tant pis, maintenant que jai commenc, autant aller au bout de ma plaidoirie. Je repense
au sourire ravi quil affichait lorphelinat et tente de me convaincre que cest bien au mme homme
que je madresse. Puis je prends une profonde inspiration avant dentrer dans le vif du sujet.
Je naurais pas d mnerver contre vous, au palais dHiver. Ctait trs maladroit de ma part et
jen suis dsole. Jespre que vous me pardonnerez, mais cela ne change rien aux faits : Mark
travaille pour vous depuis des annes avec une loyaut sans faille. Vous savez tout comme moi quil
vous avait dconseill dacheter ce tableau avant davoir obtenu une expertise. Je vous en supplie : ne
rejetez pas la faute sur lui. Cela reviendrait dtruire la rputation dexcellence quil entretient si
soigneusement depuis des annes et dont il est si fier. Ses comptences et son intgrit comptent
normment pour lui ; toute sa carrire repose l-dessus. Si vous lui faites porter le chapeau, vous
risquez de le blesser profondment. Je ne suis pas sre quil sen remette.
Andrei, jusque-l immobile comme une statue, se penche soudain vers moi.
Et vous, Beth ? Quest-ce que a vous ferait, vous ?
Surprise, je cille avant de trouver quoi rpondre.
Eh bien cela ne maffecterait sans doute pas autant, tant donn que je ne suis que son
assistante, mais tout ce qui nuit Mark me fait de lombre aussi. Sans compter que, si son entreprise
coule, je perds mon emploi.
Mark compte beaucoup pour vous, nest-ce pas ?
Oui. Cest quelquun de formidable, et je lui dois normment. Il sest montr tellement gentil
avec moi.
Qui dautre compte pour vous, Beth ?
Comment a ? Vous voulez parler de ma famille, par exemple ?
Non, je me doute bien que vous aimez votre famille de tout votre cur, comme il se doit. Je
voulais dire et moi ? Est-ce que je compte, pour vous ? Ne me suis-je pas montr gentil avec vous,
moi aussi ?
Je ne sais pas quoi rpondre cela. Essaie-t-il de me tendre un pige ? Prise au dpourvu, je dcide
de mnager sa susceptibilit.
Oh si, bien sr ! Grce vous, jai pu dcouvrir des endroits auxquels je naurais jamais eu accs
autrement. Dailleurs, je tiens vous en remercier.
Et jaccepte vos remerciements, rtorque-t-il avec un infime sourire. Mais est-ce que je
compte, pour vous ?
Il na pas lair dcid me laisser esquiver la question.
Bien entendu. Nous avons travers pas mal dpreuves, vous et moi.
Cest indniable, acquiesce-t-il en me sondant avec intensit, comme sil lisait en moi. Mais la
vrit, cest que Dominic garde une place de choix vos yeux, nest-ce pas ?
Dstabilise par cette question, je retiens mon souffle un instant avant de bredouiller :
Euh eh bien En fait, cest compliqu. Je
Andrei se cale au fond de son sige et pose ses mains jointes sur son torse.
Inutile de rpondre, votre visage est suffisamment loquent. Beth, vous devez loublier,
maintenant. Cest un tratre qui ne vous mrite pas.
Cest faux ! Vous dformez la vrit, comme avec Mark. Dominic a travaill dur votre service et,
prsent, il a dcid de tenter sa chance par lui-mme. Il ne sagit nullement dune trahison !
videmment, je muselle mon envie de lui hurler ses quatre vrits et choisis de me taire.
Dominic nest quun gamin, poursuit Andrei. Il a encore beaucoup apprendre avant de pouvoir
prtendre tre un homme. Il a commis une grossire erreur en faisant de moi son ennemi. Il apprendra
ses dpens que mon influence stend bien au-del de ce quil imagine. Si lenvie men prenait, je
pourrais dtruire son entreprise dun simple claquement de doigts, annonce-t-il en levant une main
comme pour joindre le geste la parole, le majeur cal contre le pouce. Mais je nai pas encore dcid
du sort que je lui rserve, ajoute-t-il en abaissant son bras. On verra bien. En tout cas, vous navez
certainement pas besoin de lui, reprend-il.
Il me toise un instant, paupires mi-closes, avant de poursuivre dans un murmure :
Je devine un fort potentiel chez vous, Beth. Depuis le dbut depuis notre premire rencontre. Je
noublierai jamais ce matin-l, au monastre, lorsque vous tre entre dans la pice. Vous tiez si
vivante, si sensuelle que lair vibrait littralement autour de vous.
Moi non plus, je nai pas oubli ce matin-l. Je venais de passer la nuit avec Dominic, qui stait
employ rveiller mes sens avec une passion dvorante. Ce quAndrei a peru cette sensualit qui
la apparemment tant mu ntait que lcho des heures dlicieuses que Dominic et moi nous tions
offertes.
Ce jour-l, jai compris que nous tions faits lun pour lautre, insiste-t-il dune voix suave et
presque hypnotique qui me rend terriblement consciente de sa prsence, de son corps puissant et de
son charisme magntique. Ce sera une vidence pour vous aussi ds que vous aurez admis que
Dominic nest pas la hauteur.
Si ! Cest lui, que je veux, et seulement lui ! Soudain, le dsir de retrouver Dominic mtreint le
cur. Il me manque tellement ! Le confort de ses bras muscls, le parfum enivrant de sa peau, le got
de ses lvres sur les miennes cette vocation, une vague de dsir menace de memporter.
Peut-tre Andrei la-t-il sentie. Il se penche vers moi, les yeux brillants.
Jai envie de vous faire lamour, Beth. Je vous promets que, si vous me laissiez faire, vous
oublieriez bien vite ce gamin dont vous vous tes entiche. Alors vous sauriez ce que a fait dtre
avec un homme, un vrai.
Je le dvisage un instant, frappe par une rvlation : il sous-entend que nous navons jamais fait
lamour, ce qui veut dire que
Dans les catacombes, la soire, dis-je dans un murmure prcipit.
Andrei me lance un regard interrogateur.
Jai une question vous poser. a va sans doute vous paratre bizarre, mais il faut que je sache.
Vous vous navez jamais essay de me faire lamour, nest-ce pas ?
Voil, cest dit. Ouf ! Aussitt, je me crispe dans lattente de sa rponse, le souffle court.
Jose esprer que a vous laisserait un souvenir imprissable, Beth, rplique Andrei en fronant
les sourcils dun air amus.
Je ne sais pas comment ragir sa remarque. Jai bien quelques souvenirs de cette soire, mais
lidentit de mon partenaire reste un mystre.
Anna avait drogu mon cocktail, comme je vous lai racont laller, dis-je enfin. Je nai que de
vagues images de cette soire et je ne sais mme pas si elles relvent du rve ou de la ralit.
Ce serait bien le genre dAnna de monter un coup pareil, commente Andrei. Elle ne va pas me
manquer et ce pour diverses raisons , mais, au moins, avec elle, on ne sennuyait pas. Donc, si jai
bien compris, vous avez des images nous concernant, vous et moi, ajoute-t-il avec un sourire taquin,
comme si mon embarras lamusait. Voil qui est intressant. Jaimerais beaucoup savoir de quoi il
sagit et partager cela avec vous.
Je ne suis toujours pas sre de saisir son message. Veut-il dire quil a ses propres souvenirs, ou
quil ne sest rien pass du tout ? Maintenant que jai mis le sujet sur le tapis, autant en avoir le cur
net.
Sil vous plat, Andrei. Je ne sais plus quoi penser de cette soire et jaimerais savoir si, oui ou
non, il sest pass quelque chose entre nous dans ces catacombes.
Andrei prend tout son temps pour me rpondre.
Beth, jaurais ador quil se passe quelque chose entre nous ce soir-l, mais, mon grand regret,
a na pas t le cas. Je vous ai trouve vanouie dans un cul-de-sac, et jaime que mes partenaires
soient conscientes et consentantes. Je vous ai ramene la surface, rien de plus. Que croyiez-vous ?
Rien, je voulais juste tre sre ! mcri-je, envahie par un immense soulagement.
Jai enfin la conscience tranquille, lassurance que je nai rien fait qui puisse mettre en danger ma
relation avec Dominic. Aussitt, je sens poindre une tristesse lancinante. Si seulement javais pu lui
affirmer cela quand il ma demand de lui dire la vrit ! Pourquoi ai-je tellement attendu pour poser
la question Andrei ? Aprs tout, ce ntait pas si terrible.
Quelle galre ! Je my suis vraiment prise comme une andouille Comment rparer a,
maintenant ?
Jprouve le besoin imprieux dappeler Dominic sur-le-champ et de le forcer mcouter pendant
que je lui expose les raisons de mon hsitation. Il faut quil sache que, au fond de mon cur, je lui ai
toujours t fidle, et que jai dsormais la preuve que dans ma chair aussi. videmment, il est
impensable davoir cette conversation alors quAndrei est juste ct. Je vais donc devoir dissimuler
mon impatience pendant encore quelques heures.
Courage ! Bientt, tu seras la maison, libre de faire ce que tu veux.
Je relve la tte et croise le regard dAndrei un regard presque carnassier quaccompagne un
demi-sourire. Lorsquil reprend la parole, cest dune voix suave comme du velours.
Il pourrait se passer quelque chose ici et maintenant, si vous le souhaitez, Beth, suggre-t-il en
jetant un coup dil vers larrire de la cabine. Derrire cette porte se trouve une chambre au lit par
de draps de soie. Je pourrais vous y montrer que la ralit dpasse de loin le fruit de votre
imagination.
Jcarquille les yeux et serre les poings. Comment en est-on arrivs l ?
Il sapproche un peu plus, et je perois les effluves enttants de son eau de toilette. Aussitt, jai
limpression dtre une crature sans dfense face un tigre qui me tourne autour, mhypnotisant par
la grce fline de ses mouvements pour mieux me croquer toute crue.
Vous ne le regretteriez pas, je vous le promets, murmure-t-il.
Il est tout proche et semble sur le point de me toucher.
Tout ce que vous avez pu aimer en rve, ce souvenir qui vous trouble tant Je peux vous loffrir
en vrai, si vous voulez.
Aussitt, une image insidieuse sinvite dans mon esprit : le dos large et muscl dAndrei, nu, mes
bras serrs autour de lui tandis que je rejette la tte en arrire, en proie au plaisir quil me donne
Non, non, non ! Arrte a tout de suite, Beth !
Il essaie de me sduire mais je ne dois pas me laisser tenter. Je sais ce que je veux qui je veux ,
et ce nest pas Andrei Dubrovski.
Alors ? senquit ce dernier.
Je Non, je ne peux pas, dis-je en croisant son regard.
Cela me demande un rel effort, et je ne parviens pas dissimuler ma gne ma peur, mme.
Il marque une courte pause avant de reculer lgrement, avec un soupir. Aussitt, llectricit qui
flottait dans lair se dissipe.
Vous semblez mal laise, fait-il remarquer avec une pointe de tristesse. Ne vous inquitez pas,
Beth. Je ne sais pas quelle opinion vous avez de moi, mais je ne suis pas un violeur. Croyez-moi,
jaime les femmes qui ont envie de moi, ajoute-t-il en baissant la voix. Je suis prt attendre que vous
veniez moi, frissonnante de dsir. Tout ce que je vous demande, cest de me laisser une chance.
Je me tais, dans lespoir quil se contente de mon silence.
Mais il se recule au fond de son fauteuil et reprend, sans me quitter du regard :
Vous voulez que je protge Mark. Soit. Je vais donc vous protger tous les deux. Mark est un
ami de longue date, aprs tout, et je ne lui veux pas le moindre mal. Si je peux faire quoi que ce soit
pour laider en cette priode difficile, tant mieux. Quant vous, Beth, je vous lai dit Jexige
uniquement que vous me donniez une chance. Acceptez-vous de maccorder cette faveur ?
Quelle faveur ? Une chance de quoi ? De me faire lamour ? Impossible ! Mon cur et mon corps
appartiennent Dominic. Ou veut-il parler dune chance de passer du temps avec moi ?
Il ne sagit pas de rpondre la lgre. Si jai bien compris, Mark ne risque rien tant que je me
montre docile.
Soudain, la porte de la cabine souvre sur une htesse, qui sapproche et annonce dun ton joyeux :
Le dner est prt, monsieur. Si vous le permettez, je vais dresser la table.
Bien sr, dit Andrei sans me quitter des yeux.
En silence, il articule : Juste une chance ?
Aprs une seconde dhsitation, jacquiesce dun bref hochement de tte. Je nai pas le choix.

Ce nest que tard dans la nuit quun taxi me dpose chez moi, et lappartement est plong dans
lobscurit. Laura dort certainement depuis dj plusieurs heures. Jentre et porte ma valise jusqu
ma chambre pour viter que le bruit des roulettes ne rveille mon amie, puis me dpche de me
brosser les dents, toujours un peu inquite au sujet du pacte que jai pass avec Andrei. Ayant obtenu
ma promesse, il nen a plus parl, et nous avons dn en bavardant de choses et dautres. Une fois de
retour Londres, au moment de nous sparer, il ma lanc un de ces regards intenses dont il a le secret
et a dclar :
Je vous contacte bientt, Beth. Jai une mission vous confier.
Je me demande toujours ce quil entendait par l.
Jai beau tre puise, je ne parviens pas trouver le sommeil. Mille ides se bousculent sous mon
crne. Il faut absolument que je trouve Dominic et que je lui rvle la vrit maintenant que jai la
certitude quil ne sest rien pass entre Andrei et moi dans les catacombes. Mais, avant tout, je dois
rendre visite Mark et linformer de ce que jai appris Saint-Ptersbourg.

Au cours de la nuit, cependant, mon esprit en surchauffe a d abandonner la lutte car, lorsque mon
rveil sonne 8 heures le lendemain matin, je me rends compte que jai dormi.
Coucou ! lance Laura depuis la cuisine en mentendant sortir de ma chambre. Alors, ce voyage ?
Gnial, mais je suis contente dtre de retour, dis-je en me dirigeant vers la salle de bains.
Cest beau, Saint-Ptersbourg ?
Magnifique, mais il faudrait que jy retourne pour visiter tranquillement : je nai vu la ville que
depuis la banquette arrire dune voiture.
Il faut que je file, lance Laura en sortant de la cuisine dans son petit tailleur impeccable. Tu me
raconteras tout ce soir, daccord ?
Oui, a marche. Passe une bonne journe !
Je la regarde partir avec une pointe denvie. Sa vie me parat merveilleusement simple, parfois,
compare la mienne. Elle a un emploi normal dans un bureau normal et, mme si elle doit se donner
fond dans son travail, elle ne risque pas dencourir le genre de mauvaises surprises auxquelles jai eu
droit ces derniers jours.
Une fois douche et habille, je dcide de me rendre dabord Belgravia, do je vais tenir les rnes
de la socit de Mark pendant son absence, et de passer le voir lhpital un peu plus tard, pour ne pas
le dranger. Cest Gianna, sa domestique, qui vient mouvrir la porte, et, peine entre, jentends
Caroline descendre lescalier.
Ah, Beth ! scrie-t-elle. Quel plaisir de vous revoir ! Le voyage sest-il bien pass ?
Je dois me retenir de rire : elle parle avec un accent si distingu que lon dirait quelle mappelle
Bath .
Bonjour, Caroline. Le voyage sest rvl intressant. Il faudrait que je mette Mark au
courant, dailleurs.
Je doute que ce soit possible, dit-elle, une expression soucieuse sur son visage poupin.
Comment va Mark ? demand-je, inquite. Lopration sest-elle bien droule ?
Ils ont retir une tumeur mais nont aucun moyen de savoir sil sagissait de la principale. Le
problme, cest quil a fallu enlever un morceau de langue et, bien quils aient fait une greffe pour
limiter les dgts, Mark souffre beaucoup et ne peut pas parler pour linstant.
Oh non ! Le pauvre
Il ne va pas bien du tout, commente Caroline dune voix enroue de chagrin avant de se ressaisir.
Mais je suis sre quil va sen sortir. Cest un dur cuire, vous savez. Les mdecins parlent de
commencer les rayons ds que possible pour augmenter les chances de gurison complte.
Jaimerais lui rendre visite.
Je regrette, mais ce nest pas le bon moment, dit Caroline en secouant tristement la tte. Je
comprends trs bien votre envie de le voir, mais il vaut mieux le laisser tranquille un jour ou deux, le
temps que la douleur sestompe un peu. Et puis, jaimerais lui viter tout souci inutile, alors veillez
ne pas aborder de sujet pineux avec lui, sil vous plat.
Certainement. Son bien-tre passe avant tout.
Merci, ma douce. Merci beaucoup.

Quelques minutes plus tard, je suis installe dans le magnifique bureau circulaire de Mark, le moral
dans les chaussettes. Jaimerais que Mark soit ici avec moi, lentendre mailler de fines plaisanteries
le compte rendu des courriers du jour. Cela me chiffonne dtre assise sa place, dans son fauteuil en
bois de noyer, occupe ouvrir des enveloppes laide de son coupe-papier en argent orn de son
monogramme. Je naurai jamais le courage de lui annoncer que le tableau dAndrei tait un faux. Pas
tant quil ne sera pas remis. Le choc serait trop violent.
Soudain, je comprends quAndrei me tient bel et bien prise au pige. Je noserai jamais prendre le
risque quil jette Mark en pture aux critiques, et il le savait pertinemment lorsquil ma demand de
lui accorder une chance.
Tu parles dun gentil Pre Nol ami des pauvres orphelins ! Ce type est prt tout pour obtenir ce
quil dsire, quitte avoir recours aux grands moyens.

Chapitre 4
SACHANT QUIL MEST IMPOSSIBLE DE VOIR MARK, MON AUTRE PROCCUPATION MAJEURE REVIENT SUR LE
DEVANT de la scne.
Il faut que je trouve un moyen de contacter Dominic et de lui faire la promesse que je nai pas pu
formuler la dernire fois. En essayant de me manipuler pour que je cde ses avances, Andrei ma
offert le plus beau des cadeaux : la certitude que jai toujours t fidle lhomme que jaime.
Une fois que jai boucl tout ce que javais faire Belgravia, jenvoie un mail Dominic.
Dominic, mon amour,
Je suis vraiment dsole pour ce qui sest pass lors de notre dernire rencontre. Ctait stupide de
ma part et je men veux de tavoir fait souffrir. Il ne sest jamais rien pass et ne se passera jamais
rien entre Andrei et moi ; je le jure sur ma vie. Sache que je suis tout toi. Il faut absolument que je te
voie pour texpliquer pourquoi je nai pas pu te promettre cela lorsque tu me las demand. Javais
une bonne raison, crois-moi. Je ten prie, laisse-moi une chance de tout te raconter. Est-ce que lon
pourrait se voir au boudoir, par exemple ?
Je taime,
Beth.

Puis je fais une copie de ce message dans un texto et envoie les deux, afin de ne rien laisser au
hasard.
Jessaie de trouver de quoi moccuper parmi les dossiers en cours de Mark, mais il mest
impossible de me concentrer. Je passe mon temps consulter mon tlphone et ma bote mail.
En vain, malheureusement.
Rponds, Dominic ! Sil te plat, ne gche pas tout sur un coup de tte
Mes messages tlpathiques nont pas plus de succs que les prcdents. mesure que les minutes
passent, une terrible agitation me gagne. Je ne vais quand mme pas rester assise l ne rien faire et
laisser Dominic schapper de ma vie ! Je me suis jur de me battre pour notre amour ; il est temps
dagir.
Caroline ! dis-je en enfilant mon manteau. Je sors faire un tour sur Bond Street.
Entendu, plus tard ! lance-t-elle depuis le salon.
Embrassez Mark de ma part, daccord ?
Oui, bien sr !
Je sors dans lair frais de dcembre. La temprature na rien voir avec le froid glacial de Saint-
Ptersbourg, mais je frissonne nanmoins. Je prends le bus jusqu Hyde Park Corner puis traverse
Mayfair jusqu Randolph Gardens. Je nai pas de projet prcis en tte, part me rendre lendroit o
jai parl Dominic pour la dernire fois. Par ailleurs, je ne sais presque rien de lui hormis son
adresse londonienne.
En arrivant Randolph Gardens, je salue le portier et emprunte lascenseur qui mne ltage de
Dominic. Puis je me prcipite jusqu son appartement et frappe la porte.
Dominic ! Tu es l ? Dominic ?
Des bruits de pas retentissent et je retiens mon souffle, folle de joie. Il est l ! Je vais pouvoir lui
parler, lui expliquer
Enfin, la porte souvre.
Dominic, Dieu merci, tu Oh.
Au lieu de me trouver face au visage dont je rve depuis des jours, je croise le regard sombre dune
femme de mnage en salopette, quipe dun chiffon.
Oui ? dit-elle.
Est-ce que M. Stone est l ? demand-je mme si je connais dj la rponse.
Elle secoue la tte avant dannoncer :
Non, il ny a personne part moi.
Est-ce que vous savez quand il doit rentrer ?
Aucune ide, dit-elle en secouant toujours la tte.
Est-ce que je peux entrer un instant ?
contrecur, elle sefface pour me laisser passer et javance sans vraiment savoir ce que je compte
trouver ici. Je crois que jai surtout besoin de me sentir proche de Dominic mais, tandis que je
parcours son lgant salon, jai limpression quil est plus loin que jamais. Son absence rsonne en ces
lieux, et je devine quil nest pas juste sorti pour quelques heures. On dirait quil est en voyage pour
un moment.
Je passe lentement en revue les objets qui me sont dsormais familiers tout en repensant aux
moments que jai passs ici. Je naperois pas le banc sur lequel jai vu Vanessa fesser violemment un
homme que je prenais pour Dominic. Je me demande ce quil en a fait.
Sur la table basse, je remarque une brochure en papier glac, que je saisis. Sous le titre Finlay
Venture Capital sont alignes quelques photos reprsentant des hommes daffaires en pleine runion,
tout sourires, ainsi quun rsum vantant les mrites de cette socit qui sait si bien investir dans de
prometteuses aventures. Je trouve une adresse indique au bas de la page dans la City, o sont
tablies toutes les entreprises majeures.
Est-ce que je peux vous aider ? demande la femme de mnage.
Elle mobserve dun air soucieux, comme si elle regrettait de mavoir laisse entrer.
Non, merci, dis-je en reposant la brochure. Je men vais. Encore merci pour votre aide.

Quest-ce qui te prend ? Tu es folle ou quoi ?
Jai march jusqu South Audley Street, o jai hl un taxi qui me conduit prsent en direction
de lest. En regardant par la vitre, je me rends compte que Londres a revtu ses couleurs de Nol. Des
guirlandes lumineuses se balancent au-dessus des trottoirs et les vitrines sont dcores dtoiles et de
flocons de neige. Plus que quelques semaines, en effet. Je nai toujours pas de projet prcis pour les
ftes, mais je nimagine pas faire autre chose que daller les passer chez moi, avec ma famille. Mes
parents et mes frres me manquent terriblement, et jai hte de me rveiller dans ma chambre
denfant, une chaussette rouge et blanche accroche au pied de mon lit, toute dforme par les petits
cadeaux que ma mre continue de nous faire, mme si nous sommes tous adultes prsent.
Le taxi prend quelques raccourcis pour atteindre New Oxford Street et rejoindre la voie principale
vers lest. Soudain, nous dpassons Holborn et nous retrouvons au beau milieu des gratte-ciel aux
faades de verre o sont conclus des marchs souvent risqus et o des cabinets davocats empochent
des sommes faramineuses pour sassurer que les liquidits coulent flots.
Pourtant, nous ne nous arrtons devant aucun de ces gants, ni devant lun des vnrables
immeubles de pierre qui se dressent encore et l. Le chauffeur nous entrane dans des ruelles de
plus en plus troites, jusqu une petite place pave o des constructions en brique rouge dallure
victorienne ont t rnoves avec got.
L, il se gare et me lance par-dessus son paule :
Et voil, mademoiselle : Tanner Square.
Merci !
Je le paie et descends tout en me demandant ce que je suis venue faire ici. Aprs tout, je nai rien
perdre. Avec un haussement dpaules, je me dirige vers le numro 11.
En poussant la porte vitre, je trouve un bureau dun blanc clatant sur lequel est crit, en lettres
bleues : Finlay Venture Capital .
Bonjour, mademoiselle. Puis-je vous aider ? demande la rceptionniste en levant les yeux vers
moi.
Je soutiens son regard en silence. Jaurais d prparer un mensonge crdible, mais il est un peu tard
pour a, maintenant.
Avez-vous rendez-vous ? insiste-t-elle en fronant les sourcils.
Euh pas exactement, non.
Dans ce cas, je vous demanderai davoir lamabilit de bien vouloir quitter les lieux, rtorque-t-
elle dune voix nettement moins accueillante.
Non, je vous en prie. Jai besoin de parler quelquun quelquun qui puisse me renseigner
Que se passe-t-il ? demande une voix grave sur ma gauche.
Je tourne la tte dans cette direction et dcouvre un jeune homme brun portant des lunettes et une
barbe drue, ainsi quune tenue plutt dcontracte : jean et pull col V sur une chemise dont le premier
bouton est ouvert.
Je peux peut-tre vous aider ? ajoute-t-il.
Son regard franc minspire confiance, et je dcide de me fier mon instinct.
Je lespre. Je cherche joindre Dominic Stone et je me demandais si, par hasard, je pourrais le
trouver ici.
Dominic ? rpte le jeune homme, surpris. a alors, il est pass nous voir aujourdhui,
justement. Il est reparti il y a vingt minutes peine.
Oh non ! lanc-je dans un cri de frustration. Savez-vous o il est all ?
Pourquoi me demandez-vous a ? senquiert-il dun air interloqu. Je ne sais pas qui vous tes, je
ne peux pas vous donner un tel renseignement.
Je limplore du regard. Je ne tiens pas lui expliquer la chose au beau milieu de la rception et,
mon grand soulagement, il saisit le message.
Venez, dit-il aprs un court silence.
Je le suis jusqu un bureau de taille modeste mais quip de divers gadgets rutilants et massieds
dans la chaise que me dsigne le jeune homme.
Au fait : je suis Tom Finlay, annonce-t-il en sinstallant sa place. Et vous ?
Beth Villiers. Je suis lamie de Dominic.
Hum, fait-il avec un regard amus par-dessus les montures de ses lunettes. Sa petite amie,
vous voulez dire ?
Euh cest compliqu, bredouill-je en rougissant. Mais oui, si lon veut. Il faut absolument
que je le voie Jai fait une erreur stupide et je lui dois des explications.
Bon, a me rassure ! lance Tom Finlay avec un sourire. Je prfre une histoire damour un
dsastre professionnel, tant donn que je viens dinvestir une coquette somme dans son entreprise.
Oh ! Son projet est dj sur pied ?
Oui, confirme Tom avec un hochement de tte. Apparemment, il avait dj apport la touche
finale et nattendait plus que dtre libr de son prcdent employeur et dobtenir quelques
financements. Il dmarre fort, vous savez.
Je souris. Cest tout fait le Dominic que je connais, en effet, et cette rflexion ne fait quaccentuer
mon dsir de le revoir. Peut-tre que cela transparat car Tom reprend la parole.
coutez, ce nest pas le genre dinformations que je donnerais normalement propos dun de
mes associs, mais vous avez vraiment lair dy tenir.
Oui ! Il refuse de me rappeler ou de rpondre mes messages.
Oh, fait Tom avec une moue soucieuse. Avez-vous envisag la possibilit quil ne souhaite pas
vous revoir ?
Aussitt, je me rends compte de mon erreur : Tom risque de croire que je suis une espce de folle et
que Dominic cherche prcisment chapper mes griffes.
Non ! Il ne se doute pas du tout de ce que jai lui dire, mais je vous assure quil sera content de
lapprendre. Croyez-moi ! Je ne suis pas folle ! Sil vous plat, dites-moi o je peux le trouver.
Tom prend son temps pour rflchir, et je dcide de poursuivre sur un ton plus pos :
Vous rendriez un grand service Dominic, vous savez. Et moi aussi.
Enfin, Tom se cale au fond de son fauteuil et sourit.
Vous savez quoi ? Vous semblez avoir la tte sur les paules, et Dominic est un grand garon
capable de se dfendre. Il est la recherche dinvestisseurs potentiels, ajoute-t-il en jouant avec un
stylo dun geste machinal. Il a dexcellentes ides, mais il lui faudrait encore convaincre cinq ou six
personnes de sembarquer dans cette aventure avec lui. Il est parti Paris pour rencontrer un industriel
influent et essayer de le rallier sa cause.
Paris ?
Tom acquiesce avant de consulter sa montre.
Oui, il ma dit quil prenait le train de 14 heures. Si vous vous dpchez, vous arriverez peut-tre
temps la gare de Saint-Pancras.

Moi qui trouvais dj quil soufflait un vent de folie sur cette journe Me revoil bord dun
taxi, en direction du nord-ouest, cette fois. Le chauffeur ne semble pas aussi press que le prcdent
et, au lieu demprunter dobscures ruelles toute allure, nous nous tranons vers Old Street en nous
arrtant chaque feu rouge et en laissant gentiment passer chacun des bus et des pitons qui
saventurent sur notre chemin. Cest tout juste si je ne me mords pas les doigts pour viter de hurler
mon agacement. Je garde les yeux rivs ma montre et fais le calcul. Le train part 14 heures, ce qui
signifie que Dominic va devoir passer lenregistrement au moins une demi-heure avant. Sauf quil a
quitt Finlay vingt minutes avant que jarrive, donc il devait dj se trouver Saint-Pancras au
moment o je suis repartie de Tanner Square. Il a srement pass lenregistrement lheure quil est.
En plus, je suppose quil voyage en classe affaires, ce qui lui donne accs une salle dattente
rserve. Cest sans doute l quil se trouve, moins quil nait prfr attendre dehors, auquel cas
jarriverai peut-tre lintercepter avant quil passe les portes. Mais, pour a, il faut que jarrive la
gare avant 13 h 30, et il est dj 13 h 10.
Nous parvenons franchir le rond-point dOld Street en direction de Kings Cross, mais les feux
tricolores sont contre nous : tous passent au rouge notre approche. Je magite sur mon sige comme
pour faire avancer le taxi plus vite. Enfin, japerois limmense hall de Kings Cross et la faade
gothique de lhtel Saint Pancras. Il est presque 13 h 20 plus que dix minutes. Je crois mourir
dimpatience en attendant que le chauffeur sengage dans la voie qui mne au terminal Eurostar, puis,
lorsquil sarrte enfin, je lui tends le prix de la course et sors en courant du taxi.
Le hall des dparts est bond. Il y a un train qui part pour Bruxelles dans une heure, et une foule de
passagers se pressent devant lenregistrement. Je cherche Dominic du regard mais ne le vois nulle
part. Logique : pourquoi resterait-il au milieu de cette cohue alors quil peut patienter au calme dans
un confortable salon ? Jaurais pu y penser plus tt ! Je lve les yeux vers le tableau daffichage :
lembarquement pour Paris a dj commenc. Dans quelques minutes, Dominic va quitter Londres et
je vais perdre sa trace ! Jouvre mon sac main et jette un coup dil la poche intrieure. Oui ! Mon
passeport sy trouve toujours, je nai pas pens le retirer depuis mon retour de Saint-Ptersbourg. Je
me prcipite vers les bornes qui se trouvent derrire moi et active lcran, puis sors ma carte bleue et
tape mon code avec des gestes fbriles, les doigts engourdis par la panique.
Allez, allez, allez, grond-je entre mes dents en me retenant de hurler. Allez, dpche-toi !
Enfin, la transaction est accepte et la machine crache mon billet avec un petit grincement. Je
lattrape et repars en courant vers les portillons de lenregistrement, o je le tends directement un
contrleur. Devant moi, des passagers font la queue au contrle des bagages mais, nayant que mon
sac main avec moi, jai peut-tre encore une chance dy arriver. Le contrleur prend mon billet,
linspecte puis consulte le tableau des dparts, quil me dsigne en silence. En face du train de
14 heures pour Paris, je lis la mention : Enregistrement termin .
Cest trop tard, me dit le contrleur, lair dsol.
Sil vous plat ! Laissez-moi passer ! Je nai quune petite minute de retard ! Je vous en prie !
Impossible, mademoiselle. Si je commence faire une exception, je suis fichu. Une petite
minute, deux petites minutes Tout le monde va me demander la mme chose, aprs. Dsol, mais je
ne peux pas faire a.
Horrifie, je contemple le petit bout de carton inutile qui vient de me coter prs de 150 livres
sterling.
Voil ce que je vous propose, mademoiselle, reprend le contrleur, plus gentiment. Je vous ai
vue acheter ce billet et je suis sr que, si vous allez laccueil et que vous leur dites que cest moi qui
vous envoie, ils vous trouveront une place dans le train suivant. Vous arriverez Paris avec seulement
une heure de retard.
Sauf que, dans une heure, jaurai peut-tre retrouv mes esprits.
Je narrive pas dtacher le regard de ce fichu billet : Paris, gare du Nord, aller simple. a me rend
malade de savoir que le train de Dominic se trouve encore en gare et quil est l, tout proche et
pourtant hors de porte.
Oh, et puis zut ! Quest-ce que jai perdre, aprs tout ?
Je lve les yeux vers le contrleur.
Pouvez-vous mindiquer la direction de laccueil, sil vous plat ?

Une heure plus tard, je monte dans lEurostar et regarde les gens qui sinstallent autour de moi. Le
wagon se remplit une vitesse impressionnante, ce qui est sans doute d lapproche des ftes. Quel
meilleur prtexte pour une escapade parisienne que daller y faire ses achats de Nol ? Je remarque
galement des couples, souvent dge mr, qui semblent sur le point daller clbrer un anniversaire
de mariage ou une autre occasion romantique. videmment, on trouve aussi des hommes en costume
et des femmes en tailleur qui, sitt assis, sortent leur ordinateur ou leur tablette. Jentends parler
franais autour de moi sans doute des gens qui rentrent chez eux , mais distingue galement
dautres langues europennes. Non loin de moi, une mre de famille sort des botes en plastique
contenant du raisin et des galettes de riz pour le goter de ses enfants.
Je sors mon tlphone de mon sac et tente de joindre Caroline, qui ne dcroche pas. Je lui laisse
donc un message lui expliquant que je ne repasserai pas Belgravia cet aprs-midi mais que je
rappellerai pour prendre des nouvelles de Mark. Puis je compose le numro du bureau de Laura.
Hein ? Tu es o ? sexclame cette dernire lorsque je lui annonce la nouvelle.
Dans lEurostar pour Paris. On ne va pas tarder dmarrer.
Quoi ? Mais pourquoi ?
Parce que Dominic est Paris. Il a pris le train davant et doit se trouver sous la Manche
lheure quil est.
Tu es cingle, ma parole ! Tu crois vraiment que tu as une chance de le croiser dans Paris,
comme a, par hasard ? Srieusement, Beth, cest de la folie. Descends de ce train et rentre la
maison.
Non. Je vais le trouver, jen suis sre.
Et comment comptes-tu ty prendre ?
Je ne sais pas encore, on verra bien.
Bon. Tu rentres quand ?
Je prendrai sans doute le dernier train, je crois quil part de la gare du Nord vers 21 heures, dis-
je, vasive.
vrai dire, je ne me suis mme pas pos la question.
Mais quest-ce qui te prend, Beth ? Tu es rentre de Saint-Ptersbourg laube et tu envisages de
revenir de Paris par le dernier train ? scrie-t-elle avant de pousser un soupir. Cest excitant,
remarque, ajoute-t-elle sur un ton envieux. Jaurais bien aim taccompagner.
Moi aussi ! coute, je te tiens au courant, daccord ? Ne tinquite surtout pas pour moi.
Tu es sre ? Fais attention toi, quand mme
Mais oui, je vais me dbrouiller, dis-je dune voix ferme qui parvient presque me convaincre
moi-mme.
Aprs avoir raccroch, jutilise mon tlphone pour consulter les horaires de retour puis, au cas o
je ne trouve pas de train ce soir, je cherche quelques htels non loin de la gare. Un frisson dexcitation
me parcourt lchine. Je commets peut-tre une folie, mais lventail des possibles me rend presque
euphorique. Je refuse de laisser Dominic me filer entre les doigts, persuad que je lai tromp. Je vais
lui raconter toute la vrit, mme si cest la dernire fois que je lui adresse la parole.
Puis, me rappelant que je nai pas mon chargeur sur moi, jteins mon tlphone pour conomiser la
batterie et commence feuilleter le magazine que jai achet en attendant lheure du dpart. Je doute
de parvenir me concentrer suffisamment pour comprendre ce que je lis, mais ce nest pas bien grave.
Dans moins de trois heures, je serai Paris.

Aussitt que nous dmarrons, la fatigue de mon prcdent voyage se fait ressentir, et je maccorde
une petite sieste tandis que le train file travers la campagne du Kent. Lorsque je me rveille, nous
approchons dj de la rgion parisienne. Un coup dil ma montre mapprend quil ne nous reste
plus quune demi-heure de trajet. Je bois un peu deau pour mclaircir les ides, et me rends compte
soudain de lnormit de ce que jai fait. Je ne vais pas tarder dbarquer la gare du Nord, et aprs ?
Je nai pas la moindre ide de la marche suivre.
Aprs un instant de rflexion, je rallume mon tlphone, qui se connecte aussitt un rseau
franais et minforme des tarifs ltranger. Je cherche le numro de Finlay Venture Capital et
demande la rceptionniste de me passer Tom Finlay.
All ?
Tom, cest Beth lappareil. Je suis passe dans vos bureaux en fin de matine, au sujet de
Dominic.
Oui, bien sr, je me souviens de vous. Est-ce que vous avez russi le rattraper ?
Non, je lai rat une minute. Du coup Je sais que a va paratre absurde, mais je lai suivi
Paris.
Non ! scrie Tom dans un grand clat de rire. Je naurais pas d vous aider, vous tes
compltement frappe, en fait ! Oh, je sens que je vais avoir droit des remerciements de la part de ce
cher Dominic, ironise-t-il.
Mais oui, justement ! mcri-je. Vous nimaginez mme pas quel point. En revanche, jai un
petit problme : je ne sais pas o le trouver mais jaimerais lui faire une surprise. Vous ne sauriez pas
o il compte se rendre, par hasard ?
Pourquoi vous ne lappelez pas, tout simplement ?
Je vous lai dj dit : il ne rpond pas mes messages.
Mais peut-tre quil dcrocherait si vous lappeliez.
Possible Je vais essayer, mais, en attendant, est-ce que vous pouvez maider ? Sil vous
plat
Bon, je vais voir ce que je peux faire. Si jarrive le joindre, est-ce que je lavertis que vous le
cherchez ?
Non, je prfre que a reste une surprise.
OK. Vous avez une connexion Internet ?
Oui.
Je lui donne mon adresse mail puis raccroche et me dtends lgrement. Avec un peu de chance, je
ne vais pas me retrouver errer dans Paris comme une me en peine.
Nous sommes dj en proche banlieue lorsque je reois un mail de Tom.
Re-bonjour, Beth,
Il me semble que Dominic se trouve actuellement en runion avec le gros industriel dont je vous ai
parl ce matin. Il aimerait que ce dernier investisse une vingtaine de millions de dollars dans son
entreprise, donc jimagine quil a teint son tlphone. Par contre, si a peut vous aider, il ma dit que
leur rendez-vous avait lieu chez le type en question, qui vit Saint-Germain-des-Prs, et quil avait
rserv une chambre dans un htel du quartier. a vous donne dj un point de dpart Je vous fais
signe ds que jai des nouvelles de Dominic.
Bon courage,
Tom.
Merci, Tom !
Cela mennuie un peu que Dominic ne soit pas joignable, mais, au moins, je sais par o commencer
mes recherches. En revanche, je vais avoir besoin dun chargeur : la batterie de mon tlphone ne
tiendra pas longtemps ce rythme. Ce sera ma priorit numro un en arrivant la gare.

Vingt minutes plus tard, je descends du train et me mle au flot de passagers qui se dirige vers le
bout du quai. La seule fois que je suis venue Paris, ctait lors dun voyage scolaire, et une foule de
souvenirs me revient en mmoire lorsque jentends la petite musique qui accompagne chaque
annonce. Je ne comprends rien aux messages diffuss par les haut-parleurs, mais cela ne diminue pas
ma joie dtre parvenue jusquici. Je marrte devant un distributeur de billets pour retirer des euros,
puis dans un magasin de tlphonie o jexplique grand renfort de gestes que jai besoin dun
chargeur adapt aux prises europennes. Jen ressors quelques minutes plus tard, fire davoir
accompli cette premire mission. Ensuite, je me procure un plan de Paris et du mtro et trouve un
endroit au calme relatif pour dterminer o je dois aller et comment my rendre. Avec un coup de
pouce dInternet, je me rends compte quil y a une station de mtro qui sappelle Saint-Germain-des-
Prs sur la ligne 4, laquelle passe justement par la gare du Nord. Pas une minute perdre.
Je descends dun niveau, en direction du mtro, et fais appel mes souvenirs du lyce pour acheter
un ticket lun des guichets. Le systme parisien est trs diffrent de celui de Londres, mais il ne me
faut pas longtemps pour trouver la ligne 4, indique en rose fonc. Un train arrive quai presque
immdiatement, et je me demande si jai lair perdue aux yeux des autres passagers. Pourtant
personne ne fait attention moi, et je compte les stations jusqu Saint-Germain-des-Prs, me rgalant
de ces noms qui me paraissent si romantiques et qui me rapprochent de Dominic : Chteau deau,
Chtelet, Cit Lorsque, enfin, je regagne la surface, cest pour me rendre compte quil fait dj nuit,
ce qui risque de me compliquer la tche. Comme Londres, les rues sont dcores pour Nol, et je
contemple avec ravissement limmense glise qui domine la petite place o je me trouve, perant le
ciel toil de son clocher illumin.
Je dois me retenir de sautiller dexcitation. Je suis Paris ! Je me tiens au beau milieu dune
magnifique place pave borde de cafs et de bars chaleureusement clairs, les passants qui
dambulent autour de moi parlent franais Un joyeux dpaysement me coupe le souffle. Il ne me
reste plus qu trouver Dominic. Je sors mon tlphone de mon sac : pas de nouveau message. Je
dcide de minstaller dans un caf, o je pourrai recharger la batterie tout en rflchissant la suite
des oprations.
Ltablissement le plus proche mintimide terriblement : jy aperois des hommes daffaires
absorbs par lcran de leur tlphone, un verre de vin porte de main, et des femmes la mise
lgante dont certaines transportent des tablettes numriques dans de grands sacs main en cuir. Je ne
me vois pas du tout entrer dans un endroit aussi chic. Tournant les talons, je mloigne de la place et
dambule jusqu un petit caf qui sappelle Chez Albert et qui dispose dune jolie petite terrasse
chauffe. Prenant mon courage deux mains, je minstalle une des tables vides. Aussitt, un serveur
sapproche et madresse la parole toute vitesse.
Un caf au lait, sil vous plat, dis-je dans mon plus beau franais dcolire.
Je dois tre comprhensible : le garon sloigne avec un hochement de tte.
Linconvnient dtre en terrasse, cest que je nai nulle part o brancher mon chargeur. Il faudra
peut-tre que jaille me rfugier lintrieur dans quelques minutes mais, en attendant, jaime
entretenir la possibilit que Dominic passe justement sur ce trottoir. Je limagine dans un appartement
tout proche, en train duser de son loquence passionne pour convaincre ce fameux industriel
dinvestir des millions de dollars dans son entreprise.
Si quelquun est capable de russir ce genre de prouesse, cest bien Dominic.
Le serveur revient et dpose sur ma table un caf, un petit pot de lait chaud, ainsi quune soucoupe
contenant laddition : 5 euros pour un malheureux caf au lait ! Je dois me trouver dans lquivalent
parisien du quartier de Knightsbridge, o tout cote une fortune et demie.
Quest-ce que je vais faire si je ne trouve pas Dominic ? Aussitt, jessaie de me rassurer : je
retournerai prendre lEurostar ou, au pire, je chercherai une chambre dhtel pour la nuit.
Bizarrement, je narrive pas prendre ces possibilits au srieux. Quelque chose me dit que je vais
enfin revoir Dominic. Cest alors que mon tlphone, dont la batterie naffiche plus quune seule
barre, se met vibrer discrtement. Tom vient de menvoyer un mail.
Chapitre 5
QUELQUES MINUTES PLUS TARD, JE SUIS INSTALLE DANS LE VESTIBULE DUN LUXUEUX HTEL, QUELQUES
RUES DU boulevard Saint-Germain. Clairement, je me trouve dans lun des quartiers les plus hupps de
Paris, et je nai pas encore trouv le courage de demander le prix dune chambre dans cet
tablissement. Le verre de vin blanc que je sirote tout doucement ma dj cot prs de 10 euros.
Cest Tom qui ma indiqu le nom de lhtel o sjourne Dominic, et jai trouv ladresse en quelques
clics. Aprs un dtour dans les toilettes des dames pour me rafrachir, jai pris place sur lun des
douillets canaps rayures qui meublent la rception. Mon verre de vin porte de main, je feuillette
un magazine tout en gardant un il alerte sur les alles et venues. Je nai vraiment pas me plaindre
de mon sort, mais jespre que Dominic ne va pas trop tarder : je ne sais pas combien de verres de vin
je vais pouvoir me payer et accessoirement me siffler sans tre pompette avant son arrive.
Si a se trouve, il est sorti dner et ne rentrera que trs tard. Combien de temps va-t-on mautoriser
rester ici ? Dailleurs, jai faim, moi aussi.
En effet, je nai pas mang de la journe. Jessaie de ne pas trop penser aux merveilleux restaurants
que doit compter le quartier et qui doivent servir de la cuisine franaise Mon estomac gargouille
bruyamment.
Soudain, joublie la nourriture. Avant mme davoir vu quoi que ce soit, je perois une sorte
dlectricit dans lair, comme un animal avant lorage. Au picotement de ma peau, je comprends que
lalchimie de la pice a chang et quil est en train de se produire quelque chose de magique. Cest
comme si un subtil arme avait soudain envahi lespace ou quune divine musique avait commenc
jouer. Une joie dbordante sempare de moi.
Il est l ! Je le sais.
Je tourne la tte vers le hall dentre de lhtel. Jai limpression de bouger au ralenti, mais je ne
doute pas un seul instant de ce que je ressens. Je ragis la prsence de celui que jaime plus que tout
au monde, tout simplement.
Dominic !
Il vient de passer la porte et savance vers laccueil pour demander sa cl, son tlphone coll
loreille. Jai le vertige en lapercevant. Notre dernire rencontre ne remonte pas trs longtemps,
pourtant cette sparation ma paru interminable. En outre, je garde de cette fois-l le souvenir de la
colre et de lamertume qui dformait les traits de Dominic. Ce soir, en revanche, il est srieux et
concentr sur ce que lui raconte son interlocuteur.
Il est magnifique
Surprise par sa beaut, que je connais pourtant bien, jai limpression de recevoir une gifle. Sa
barbe naissante ombre ses joues la peau mate, ses yeux brun sombre sont rivs au sol et sa bouche
pleine, au pli lgrement coquin, me donne envie de bondir de mon sige pour aller lembrasser. Il
porte un superbe costume gris anthracite sur une chemise dun blanc clatant dont il a dfait le
premier bouton.
Jessaie de me lever pour avancer sa rencontre, mais mes jambes refusent de me porter. Il vient de
rcuprer sa cl et tourne les talons, sapprochant du canap o je suis installe. Il est tellement
absorb par sa conversation tlphonique quil ne semble rien remarquer de ce qui lentoure. Dun
instant lautre, il va me passer devant sans me voir. Jai les mains qui tremblent, lestomac nou et
la tte qui tourne, pourtant je me force me tenir debout, porte par une excitation triomphante. Je lai
trouv ! Certes, je ny serais pas arrive sans laide de Tom, mais je lai bel et bien trouv !
Il est si proche prsent que, si je tendais le bras, je pourrais sans doute le toucher. Il faut que je
parle, sinon il va sloigner sans se retourner.
Je linterpelle dans un faible murmure aussitt noy par le brouhaha de la rception.
Dominic.
Jinspire profondment et je lance, plus fort :
Dominic !
Cette fois, il mentend. Il tourne la tte et nos regards se croisent. Alors il simmobilise, bouche
be, et laisse lentement retomber la main qui tient son tlphone.
Beth ? souffle-t-il, stupfait.
Je suis dsole de te prendre par surprise, comme a, mais javais besoin de te voir. Il faut quon
parle !
Je me tiens toujours au mme endroit, coince entre le canap et la table basse sur laquelle repose
mon verre de vin.
Soudain, Dominic reprend ses esprits et reporte son tlphone son oreille.
Richard ? Est-ce que cela vous ennuie si je vous rappelle un peu plus tard ? Je viens davoir un
imprvu. Merci.
L-dessus, il range lappareil dans sa poche et me dvisage, toujours pas remis de son choc initial.
Puis, lentement, sa joie sestompe et laisse place une moue contrarie.
Quest-ce que tu fais ici ? Tu savais que je me trouvais dans cet htel ?
Oui, dis-je dans un hochement de tte. Je nignore pas que cest un peu extrme de te sauter
dessus comme a, mais il fallait que je te voie. Est-ce quon peut parler, sil te plat ?
Son expression se fait de plus en plus glaciale, comme sil repensait notre dernire entrevue.
Je ne veux pas dune nouvelle dispute, Beth. Je crois que nous nous sommes tout dit Londres.
Tu sais ce que minspire cette situation.
Mais justement, tout a chang ! Dominic, tu dois me croire.
Vraiment ? Je le dois ? rtorque-t-il dune voix franchement hostile.
Il faut absolument que je dmle cette situation avant quil ne soit trop tard.
Oui ! Jai appris des choses que jignorais lpoque.
Comme, par exemple, sil sest pass quelque chose entre toi et
Il ne parvient mme pas prononcer le nom dAndrei.
Oui ! Sil te plat, coute-moi. Tu sais que je ne suis pas une menteuse. Je tai toujours dit la
vrit. Je ten prie, ce serait trop dommage de gcher ce que nous avons cause dun stupide
quiproquo, ajout-je en le suppliant du regard. Accorde-moi cinq minutes, Dominic.
Il garde le silence un instant, les yeux rivs au sol, en proie un dbat intrieur.
Bon, daccord, finit-il par grommeler. Cinq minutes, mais pas une de plus.
Ici ? dis-je en parcourant du regard le vestibule o se croisent clients et employs, dont certains
nous observent avec curiosit.
Non, allons dans ma chambre, dcide Dominic aprs une minute.
Il tourne les talons, et je le suis, faisant claquer mes talons sur le carrelage de marbre. Un instant
plus tard, nous nous retrouvons seuls dans lascenseur, qui nous emmne au troisime tage. Dominic
vite de croiser mon regard, mais je devine sa posture crispe que ma prsence laffecte. Pour ma
part, je suis bouleverse de le sentir si proche et dois me faire violence pour ne pas le toucher. Je
meurs denvie de lui effleurer la main du bout des doigts, de poser mes lvres dans son cou, juste sous
son oreille, l o cest tout doux et o je sais que je sentirai son parfum si enivrant. Mon corps
sveille la perspective dventuelles caresses, mais je mefforce de garder mon calme. Alors que
mes nerfs et mes hormones sagitent avec une joie explosive, mon cerveau essaie de faire comprendre
mon corps que rien nest encore gagn. Loin de l.
Lorsque les portes de lascenseur souvrent, je suis Dominic jusqu sa chambre, lautre bout du
couloir. Il ouvre et allume la lumire, rvlant un intrieur tout dlgance et de confort.
Bon, je tcoute, lance-t-il une fois que je suis entre sa suite. Mais fais vite, Beth. Jai dautres
chats fouetter ; cest une priode critique pour mon entreprise.
Je dteste la froideur de son regard. Ses sentiments mon gard ont-ils vraiment chang ? Ne
verrai-je plus jamais dans ses yeux cette chaleur caressante, ce dsir imprieux ? Je ne sais pas
combien de temps je survivrai sil a cess de maimer. Lide de ne plus jamais goter ses baisers me
vrille le cur. Jai cinq minutes pour le reconqurir.
La dernire fois quon sest vus, tu mas demand sil stait pass quelque chose entre Andrei et
moi.
Et tu nas pas voulu me rpondre, intervient-il dune voix dure.
Je sais, je men souviens, et ctait stupide de ma part. Je navais pourtant aucun doute quant
ce que je voulais. Andrei mavait fait des avances, certes, mais je les avais toujours repousses. Cest
toi que je veux, et tu le sais.
Je limplore presque, pourtant son regard reste froid et inflexible.
Il mest arriv quelque chose de trs trange pendant la soire dans les catacombes. Alors que tu
dansais avec Anna, elle est venue me voir et a gliss un truc dans mon verre, sans doute de la drogue.
Je ne sais pas exactement ce que ctait, mais je suis sre quelle ma fait prendre quelque chose.
Apparemment, elle est coutumire de ce genre de manipulation ; je suis sre quelle a d ten parler
un jour.
Dominic cille rapidement ces mots, mais je ne suis pas sre de ce que sa raction signifie.
videmment, sur le coup, je ne me suis rendu compte de rien. Cest ensuite que tout est devenu
trs bizarre. Jtais compltement dsoriente et je me suis perdue dans les catacombes, mais tu mas
retrouve, nest-ce pas ? Et on a fait lamour dans une des salles, sauf que, le lendemain, jai t
gagne par le doute, cause de ltat dans lequel je me trouvais. Pendant des semaines, jai t ronge
par la peur davoir commis une infidlit sans le vouloir. Je craignais davoir couch avec Andrei par
erreur.
Par erreur ! rpte Dominic avec un petit rire amer.
Oui, dis-je en faisant un pas vers lui. Je sais que a parat absurde, mais tu dois me croire.
Jaurais voulu te jurer quil ne stait rien pass parce que, au fond de mon cur, je tavais toujours
t fidle, mais je tenais dabord en tre sre. Je suis tout toi, Dominic, et tu le sais !
Tu aurais pu me demander si on avait fait lamour dans les catacombes, tout simplement.
Pourquoi tu ne las pas fait ?
Jtais coince ! dis-je dans un souffle. Si je tavais pos cette question et que tu mavais
rpondu par la ngative, tu aurais su que javais faut avec un autre, et cette ide mtait
insupportable. Je serais bien incapable de texpliquer exactement ce que jai ressenti ce soir-l. Plus
rien navait de sens, tout tait bizarrement distordu, et cest seulement lorsque jai appris quAnna
mavait drogue que jai compris.
Dominic me dvisage et, bien que ses yeux sombres demeurent impntrables, jai limpression
davoir russi latteindre. Il a sans doute pass ces quelques derniers jours essayer de se convaincre
que notre histoire tait finie, mais je devine que ses sentiments et ses dsirs ne se laissent pas oublier
si facilement.
Jai envie de lui dire de cder son instinct et de ne pas mettre mort ce quil prouve pour moi.
Cest trop prcieux !
Je tenais tre absolument honnte avec toi, Dominic, poursuis-je dune voix douce. Cest pour
cette raison que je nai pas pu te jurer mon innocence, la dernire fois, mais, aujourdhui, je peux. Il
ne sest jamais rien pass entre Andrei Dubrovski et moi, je ten fais le serment.
Et do te vient cette certitude ? intervient Dominic, brutalement.
Je lui ai pos la question en personne.
Une grimace atroce dforme les traits de Dominic, qui serre les poings avant de reprendre la parole.
Donc tu las revu.
videmment. Je travaille toujours pour lui. Mark tant malade, il ne reste plus que moi.
Et comment tes-tu trouve dans une situation tellement intime que tu as os demander Andrei
si, par hasard, il ne tavait pas baise alors que tu tais sous lemprise des drogues dAnna ? insiste
Dominic sur un ton sardonique.
a ne mamusait pas de lui poser une telle question, mais je lai fait pour nous, figure-toi ! Je
voulais absolument connatre le fin mot de lhistoire.
Dominic dtourne le visage, et je vois un muscle se contracter sur sa mchoire. Je sais quel point
lide quAndrei ait pu me toucher lui rpugne.
Dubrovski ne reprsente rien pour moi, dis-je dune voix douce. Cest toi que jaime, et tu le
sais. Je ten prie, Dominic, ne laisse pas ce type nous sparer ; a lui ferait trop plaisir. Le meilleur
moyen de prendre ta revanche sur lui, cest que nous soyons enfin heureux tous les deux.
Alors Dominic relve la tte, et la douleur que je lis dans son regard me coupe le souffle.
Tu nas pas ide de ce que jai endur, Beth, murmure-t-il avant daller sasseoir dans un
fauteuil. Je navais jamais ressenti a pour personne, tu sais. Depuis que je tai rencontre, jai
limpression de perdre pied. Tout ce que je croyais contrler a bascul, et jai d me remettre en
question de A Z.
Je mapproche de son fauteuil et magenouille ct de lui. Il ne proteste pas quand je lui prends la
main pour la caresser doucement, cependant je nose pas aller jusqu y dposer un baiser.
Je croyais tout savoir de lamour, reprend-il dune voix lgrement enroue, mais je me
trompais. Je pensais que cela reposait sur un accord fondamental o je dfinissais les rgles et les
limites. Mais, avec toi, cest devenu une exprience compltement incontrlable et chaotique, dans
laquelle jai d me soumettre autant que tu tes soumise, toi. Tu nignores pas quel point cela ma
tourment.
ces mots, il baisse les yeux vers moi, et jy lis une douceur nouvelle. Il a besoin que je me montre
comprhensive, et je hoche lentement la tte. Notre aventure a oblig Dominic se confronter des
aspects inexplors de sa personnalit, jen suis consciente. Il a tent de faire taire ses pulsions
obscures, avec pour seul rsultat de les voir resurgir sous des formes inattendues. Il a cess dutiliser
certains accessoires lorsquil me faisait lamour, pensant que cela toufferait son besoin de me
contrler et de me dominer, mais cette facette de sa sexualit ne sest pas laiss effacer, mme quand
il a dploy les grands moyens et sest flagell pour expier.
Je taime tout entier, Dominic, dis-je dans un souffle. Je ne veux pas que tu changes, tu sais.
Je souhaiterais tellement que mes caresses le rassurent et lui redonnent lassurance dtre lui-
mme.
Il baisse la tte un peu plus, lair abattu. Je dois me retenir de lenlacer, de lembrasser, de sentir sa
peau contre la mienne. Je me contente de porter sa main mes lvres et dy dposer un baiser.
Beth, murmure-t-il, et je croise son regard tourment. Je ne sais pas si Je ne suis pas encore
prt.
Tu nen as pas envie ? demand-je en accompagnant ma question dun deuxime baiser.
Si, bien sr, rpond-il dans un grognement. Tu connais le pouvoir que tu exerces sur moi, mais
Il ferme les yeux un instant et, quand il les rouvre, cest avec une expression de dtermination.
Ce nest pas quune histoire de sexe, entre nous, Beth. Cest beaucoup plus important que a ; il
sagit de nos curs. Alors oui, jai trs, trs envie de toi, mais, quand nous ferons lamour, jaimerais
que ce soit pour de vrai. Il y a encore dix minutes, javais rsolu de toublier, de teffacer de ma vie.
Je ne peux pas changer cela dun claquement de doigts. Il faut que je prenne le temps dy rflchir,
dtre sr de moi. Je ne veux pas me tromper de nouveau ; jai trop souffert.
Jai envie de sauter de joie en criant : Mais nous sommes ensemble, rien ne peut plus nous
sparer ! Pourtant, je me tais, car je sais que ce qui me parat simple et naturel ne lest pas
forcment pour lui. Je nai pas eu besoin de surmonter les mmes dmons que lui.
Et si le couple qui se donne du plaisir ce soir ntait pas nous ? suggr-je dans un murmure.
Quest-ce que tu veux dire ? demande Dominic en fronant les sourcils.
Je veux dire que a pourrait tre dautres personnes que Beth et Dominic. Attends-moi l.
Je me lve et vais dans la salle de bains, o je me dshabille. Je retire dabord mon manteau, puis
ma petite robe noire toute simple, boutonne sur le devant du col la taille. En la faisant passer par-
dessus ma tte, japerois le reflet de mon visage. Jai les yeux brillants et les joues roses dexcitation.
Je dgrafe mon soutien-gorge puis fais glisser mes collants et ma culotte. Jprouve une impression
trange me retrouver nue dans la salle de bains de la chambre dhtel de Dominic, mais, aprs tout,
jimprovise. Je reprends ma robe et lenfile sans rien remettre dautre, mme pas mes chaussures.
Puis jentrouvre la porte de la salle de bains et jette un coup dil dans la chambre. Dominic
mattend sagement, toujours assis dans son fauteuil.
Reste o tu es et ferme les yeux, dis-je.
Il obit et je traverse la pice pour gagner le couloir, en proie une joyeuse excitation. Je ne sais
pas si mon plan va fonctionner peut-tre est-ce un peu fou , mais a vaut le coup dessayer. Tout
dpend de Dominic. Est-il prt jouer le jeu ?
Prenant mon courage deux mains, je frappe la porte.
Quelques secondes plus tard, il vient ouvrir, sans pour autant me laisser entrer.
Oui ?
Gnial ! Il ne ma pas appele par mon prnom et ne ma pas demand ce que je fabriquais. a veut
dire quil est prt, mme sil lignore peut-tre encore.
Service de chambre, monsieur, annonc-je dune voix timide.
Service de chambre ?
Navez-vous pas demand que lon vous envoie le service de chambre ?
Pas ma connaissance, mais, puisque vous tes l, entrez.
Il scarte pour me laisser passer, et je franchis le seuil en gardant la tte basse, les yeux rivs sur
mes pieds nus et les mains croises devant moi.
Quel est votre nom ? demande Dominic sur un ton imprieux.
Cest a, mon amour ! Continue !
Je mappelle Clara, monsieur, dis-je sur le coup dune inspiration soudaine.
Bonsoir, Clara, reprend Dominic.
Je sens quil mobserve, mme si je nose pas croiser son regard.
Vous tes donc ma femme de chambre, cest bien cela ?
Oui, monsieur.
Intressant. Et quelles sont les tches que vous devez accomplir ?
Tout ce que vous voudrez, monsieur.
Tout ce que je veux ?
Je hoche la tte avant de confirmer.
Oui, monsieur.
Je vois
Je devine au ton de sa voix que ce petit scnario lexcite et, moi-mme, jai envie de serrer les
cuisses pour contenir mon moi.
Bon. Vous semblez soucieuse de bien faire, Clara, ce qui est prometteur, mais nous allons devoir
nous assurer que vous tes vraiment la hauteur. Pour commencer, jaimerais que vous prpariez le
lit.
Oui, monsieur.
Je retire les deux gros coussins qui dcorent lensemble et replie lpaisse courtepointe, dvoilant
les oreillers.
Enlevez a compltement, sil vous plat.
Oui, monsieur.
Je replie donc la courtepointe jusquau pied du lit, do elle glisse au sol.
Voyons, Clara, quelle maladresse ! gronde Dominic. Cela ne va pas du tout, arrangez a tout de
suite.
Je ramasse lpaisse couverture, que jai beaucoup de mal plier proprement tellement elle est
lourde et empese. Dominic observe mes efforts avec attention.
Vous avez encore beaucoup apprendre, Clara, conclut-il.
Je vous prsente mes excuses, monsieur. Il est vrai que je suis maladroite, dis-je, tte basse.
En effet. Voyez-vous, Clara, je vous apprcie beaucoup mais je pense quil est important que
vous appreniez ne pas dpasser les bornes. Je ne peux tolrer un tel manque de professionnalisme.
Vous devez absolument amliorer votre performance. Venez l
Je mapproche de lui, le cur battant, sentant le tissu de ma robe frotter contre ma peau nue.
Dominic sassied sur le tabouret de la coiffeuse, et je minstalle devant lui.
Allongez-vous sur mes genoux, mordonne-t-il dune voix douce. Il vous faut une correction
bienveillante mais ferme. Jexige que mes femmes de chambre moffrent un service impeccable, rien
de moins. Vous comprenez ?
Jacquiesce et dglutis, la gorge sche et la peau en feu. Je magenouille ct de Dominic et tente
de poser mon buste en travers de ses cuisses, mais le tabouret est trop haut. Je dois me remettre sur
mes pieds et plier les jambes pour arriver la bonne hauteur. Cette position nest pas trs confortable,
pourtant jadore sentir les muscles durs de Dominic sous mon ventre. Soudain, je cesse compltement
de rflchir : il a pass sa main chaude sous ma robe et la fait remonter, dnudant mes fesses. Il
sursaute lgrement quand il se rend compte que je ne porte rien en dessous, puis manifeste son
approbation par un petit grognement. Il me caresse doucement, pousant mes rondeurs de sa paume,
effleurant ma peau de ses doigts longs et forts.
Oh, Clara, quel joli petit cul vous avez ! Je suis impatient de le voir rosir grce mes bons soins.
Jespre que cela ne vous fera pas trop souffrir, mais il est important que vous reteniez la leon.
Je frmis de dsir et mon excitation sintensifie chacune de ses caresses. Je suis tente de
mavancer un peu pour presser mon sexe contre sa cuisse, mais je nose pas bouger.
Dominic me donne une premire fesse, lgre, mais je crie nanmoins :
Oh, non, monsieur ! Je vous en prie, vous me faites mal.
Ah, mais cest prcisment mon intention, chre Clara, rtorque-t-il en massenant une
deuxime claque.
Celle-ci, plus forte que la prcdente, se rpercute dans tout mon corps mais sans relle souffrance.
On dirait plutt quun picotement dlicieux me fouette le sang. Je ne peux mempcher de magiter un
peu.
Ne bougez pas ! sexclame Dominic en assenant un troisime coup, encore un peu plus fort.
Ae ! Vous me faites mal, monsieur, gmis-je. Je vous promets que je ferai trs attention,
lavenir.
Mes paroles ne servent qu lencourager me donner trois fesses supplmentaires, vives et
rapides, qui laissent ma peau brlante et sans doute rougie.
Voil. Je pense que cela suffit pour aujourdhui, Clara. Aprs tout, cest votre premire fois, et
votre ngligence tait somme toute bnigne. Mais considrez que cela tait un avant-got de ce que
vous rcolterez si vous ne vous montrez pas la hauteur.
Oui, monsieur. Je serai plus soigneuse, lavenir.
Soudain Dominic change de ton.
Mais quest-ce que cest que a, Clara ?
Jai cart les jambes au cours de la fesse pour garder mon quilibre, et Dominic vient de glisser
les doigts jusqu mon sexe dj humide. Il mcarte doucement les lvres, marrachant un
gmissement malgr moi.
Je vois Il semblerait que vous ayez apprci cette petite punition, coquine ! Jai
manifestement veill vos sens mon insu
Fatigue de me tenir ainsi, je me laisse retomber genoux devant lui.
Regardez-moi a : jai les doigts tout couverts de rose, maintenant !
Joignant le geste la parole, Dominic me montre sa main, que je saisis. Je commence lui lcher
les doigts un par un, gotant la saveur lgrement sale de ma propre excitation. Il me couve dun
regard intense et halte presque de voir mes lvres se refermer autour de son index, de sentir ma
langue sur sa peau.
Je suis ravi de constater ltendue des services que vous fournissez, commente-t-il dune voix
rauque.
Alors je lui lche la main et le force carter les genoux pour mavancer entre eux. Devant moi se
trouve la preuve de son dsir, et cette vision mexcite plus que tout. Je meurs dimpatience de caresser
son membre et de le faire mien de nouveau.
Monsieur, dis-je en levant les yeux vers lui, puis-je dfaire votre pantalon ?
Permission accorde, rpond-il en me contemplant avec tendresse.
Un instant plus tard, jai fait glisser son pantalon et son boxer, dnudant son sexe dress. Il est aussi
beau que dans mon souvenir, et je le saisis dune main en me penchant sur lui, faisant jouer ma langue
autour de son gland. Je voudrais le prendre tout entier dans ma bouche, mais sa taille ne me le permet
pas, dautant que son rection grossit vue dil. Jadore sentir ce mlange de douceur et de rigidit
sur ma langue tandis que, de ma main libre, je lui caresse dlicatement les testicules. Il gmit et passe
les doigts dans mes cheveux, mattirant un peu plus prs pour mencourager accentuer mes caresses.
Je lche et suce avec avidit, sans jamais le laisser schapper de mes lvres, jusqu ce que Dominic
mcarte doucement de lui. Prenant mes mains dans les siennes, il maide me relever puis mattire
dans ses bras. Enfin, nos lvres se trouvent, et nous nous embrassons avec une incroyable ferveur,
comme si notre vie en dpendait. Je me dlecte du got de sa bouche et de la sensation de sa langue
contre la mienne. Jai limpression que ce baiser marque la runion de deux tres faits pour se mler
et se fondre. Sans rompre le charme de cet instant parfait, Dominic minstalle sur ses genoux, cheval
face lui, si bien que son sexe vient effleurer mon clitoris. Je mavance un peu pour augmenter la
pression et, en proie un bouquet de sensations enivrantes, enfouis les doigts dans ses cheveux.
Dominic sait exactement ce quil me fait et remue les hanches en de subtils mouvements pour
augmenter mon plaisir.
La beaut de ce baiser, combine au parfum dlicieux de Dominic, suffirait presque me faire
jouir, et je dois mcarter lgrement de lui pour endiguer le flot dextase qui monte un peu plus avec
chacun de ses petits coups de reins et menace de me submerger. Je ne veux pas mabandonner trop
vite ; je veux faire durer le plaisir et ne succomber quune fois que jaurai enfin senti son sexe dur au
fond de moi.
Je me soulve, saisis son membre pour lorienter vers moi, puis, avec une infinie lenteur, me laisse
descendre sur lui. Il me comble parfaitement, comme si nous tions vraiment faits lun pour lautre, et
je ne peux rprimer un gmissement en sentant la chaleur de son membre rayonner en moi.
Oh, cest bon ! murmure Dominic dans un soupir.
Il me couve dun regard brlant de dsir avant de membrasser de nouveau tandis que je remue les
hanches pour lattirer encore plus profondment.
Oh, Clara, souffle-t-il entre deux baisers.
Puis il soulve ma robe et la fait passer par-dessus ma tte avant de la lancer au hasard et de couvrir
mes seins dardents baisers, sarrtant parfois pour saisir mes ttons entre ses lvres. Soudain, il
mordille dlicatement lun tout en caressant lautre du bout des doigts, et je rejette la tte en arrire,
parcourue par un dlicieux frisson qui marrache un soupir. Puis Dominic meffleure le ventre du bout
des doigts avant de mattraper les fesses pleines mains pour mattirer tout contre lui et mimprimer
de profonds mouvements. Jadore chaque seconde de cette union, folle de joie de me dlecter de ce
corps magnifique dont jai failli tre prive. Soudain, Dominic me serre contre lui, et je sens ses
cuisses se contracter sous moi lorsquil se lve, toujours en moi, pour me porter jusquau lit. Je croise
les jambes dans son dos et lembrasse avec ferveur sur la bouche, les joues, les paupires Puis il
mallonge avec douceur, et jouvre les jambes pour quil puisse accompagner le mouvement sans
avoir se retirer. Il attrape mes deux poignets dune seule main et les immobilise au-dessus de ma
tte tout en entamant de puissants va-et-vient, un rythme effrn.
Chaque impulsion marrache un cri dextase et mentrane un peu plus loin vers lorgasme en
venant appuyer contre mon clitoris.
Tu es si belle ! souffle Dominic en me dvisageant, lair perdu. Tu es tellement magnifique
quand nous faisons lamour.
Continue ! Ne tarrte pas ! le suppli-je, en proie un dlicieux abandon.
Je sens mon corps se tendre tandis que mon plaisir gagne en intensit. Jadore la faon dont il
mentrave les poignets et je me cambre contre lui pour venir frotter mes seins contre son torse. Jai
envie de mouvrir compltement lui, daccueillir ses assauts sans la moindre retenue.
Soudain, son sexe grossit un peu plus encore, signe quil est au bord de lextase. Cela mexcite
terriblement, et javance les hanches sa rencontre pour accentuer la pression contre mon clitoris. Il
pousse un gmissement de plaisir qui prcipite mon propre orgasme, et je me raidis contre lui,
incapable de rsister la vague infernale qui marrache des cris aigus. Secoue de spasmes, je
continue daccompagner les mouvements de Dominic pour lentraner avec moi et prolonger mon
extase. Enfin, il simmobilise tout contre moi, et je sens la force de son orgasme tout au fond de moi.
Un instant plus tard, il repose sur ma poitrine, hors dhaleine, et je me dlecte davoir de nouveau le
poids de son corps sur moi. Les mains libres de sa poigne, je lui caresse longuement le dos, soulage
de constater quaucune cicatrice ne vient gcher la douceur de sa peau. Enfin, il retrouve son souffle et
membrasse tendrement avant denfouir le visage dans mon cou.
Ctait merveilleux, Clara, murmure-t-il.
Merci, monsieur.
Je pense que lon pourra faire de vous une parfaite petite femme de chambre.
Merci. Je ferai de mon mieux pour vous plaire, monsieur.
Vous tes adorable.
Nous passons encore un long moment dans les bras lun de lautre, nous dlecter en silence de
cette intimit retrouve. Petit petit, le jeu de lemploye et de son matre sestompe, et nous
redevenons Beth et Dominic. Il a fallu cet excitant subterfuge pour nous rapprocher, mais, quand
Dominic reprend la parole, cest de sa voix normale. Il ne sagit plus du dominateur strict dont la main
aime me fesser, mais, tout simplement, de mon homme si doux aux bras forts et aimants, au parfum
enivrant.
Tu as quelque part o aller ? me demande-t-il. Parce que, sinon, tu peux passer la nuit ici. Je dois
sortir dailleurs, il ne faut pas que je tarde , je dne avec un client. Quand rentres-tu Londres ?
Demain matin, je pense. a ne devrait pas tre trop dur de trouver un billet.
cette ide, mon euphorie retombe un peu. Nous venons peine de nous retrouver quil est dj
question de se sparer.
Et toi ? Quels sont tes projets ? demand-je dune petite voix.
Je ne serai pas de retour Londres avant au moins un mois. Jai pas mal de monde aller voir un
peu partout. Je vais beaucoup voyager.
Et ton retour ?
Dominic croise mon regard, que je devine implorant et un peu effray.
Je ne sais pas, Beth. Ne men demande pas trop, pour linstant.
Mais
Je ne suis pas sre de comprendre. Nous venons de passer un moment magnifique. Cela ne compte-
t-il pas ? Notre relation ne surpasse-t-elle pas tout le reste ?
Est-ce que tu penses pouvoir mattendre un peu ? reprend Dominic dune voix douce. Jai encore
besoin de rflchir tout cela, tu sais.
Bien sr, que je peux tattendre ! Jai juste peur de te perdre une nouvelle fois.
Tu nas aucune crainte avoir, me rassure-t-il en me dposant un baiser sur le nez. En revanche,
si nous voulons que a marche, cette fois, jai une exigence.
Laquelle ?
Il me contemple de son regard brun si chaud, si beau, tellement sincre et intime quil semble lire
en mon me.
Beth, je ne veux plus que tu aies affaire Andrei Dubrovski. Ce nest pas quune question de
jalousie de ma part ; cela minquite de te savoir dans son entourage. Il na pas apprci que je monte
une socit concurrente de la sienne et, sil apprenait quel point tu comptes pour moi, il risquerait de
tutiliser pour se venger. Je nai pas envie dimaginer ce quil pourrait te faire.
Je soutiens son regard en essayant de ne pas trahir ce qui me traverse lesprit. Jaimerais pouvoir
annoncer Andrei que je ne veux plus le voir, tout simplement, mais cela mest impossible. Non
seulement jai promis de continuer travailler pour lui, mais en plus la carrire de Mark est sa
merci.
Est-ce que tu comprends, Beth ? insiste Dominic en me prenant la main, quil caresse avec son
pouce. Il vaut mieux pour nous deux que ce type sorte de nos vies pour toujours.
Ne sachant pas quoi dire, je me contente de hocher la tte. Je ne peux pas prendre le risque de miner
la confiance et lintimit que nous venons peine de retrouver, Dominic et moi.
Bon, dit-il en me dposant un baiser sur la main. Il faut que jy aille, mais fais comme chez toi.
Je risque de rentrer un peu tard.
Chapitre 6
DANS LEUROSTAR QUI ME RAMNE LONDRES, JAPPUIE LE FRONT CONTRE LA VITRE FRACHE ET REGARDE
DFILER la campagne franaise. Mon petit voyage improvis a port ses fruits, bien au-del de mes
esprances. Je suis tout endolorie et jadore a. Je dormais lorsque Dominic est revenu de son dner,
mais, ce matin, au rveil, il ma attire dans ses bras et ma fait lamour sans un mot, presque avant
que je comprenne o je me trouvais rellement. Quel bonheur de sentir mon corps sveiller au
contact de sa formidable rection et de commencer la journe par une telle explosion de plaisir !
Une fois douchs, nous avons pris le petit djeuner dans sa chambre, dans une ambiance un peu
trange intime et pourtant distante. Nous avons beau nous connatre par cur, javais presque
limpression que nous tions redevenus deux trangers.
Quand jai demand Dominic pourquoi il navait rpondu aucun de mes messages, il a sembl
interloqu. Cest alors que jai compris que les textos et les mails que je lui avais envoys navaient
en fait jamais abouti.
En dmissionnant, jai restitu tout mon quipement Dubrovski et modifi mes coordonnes,
ma expliqu Dominic avant de me donner son nouveau numro de tlphone et sa nouvelle adresse
mail.
Installe dans le train qui file vers Londres, je me rends compte que je ne sais toujours pas
exactement o nous en sommes, Dominic et moi. Il est en route pour le Montngro, o il doit
rencontrer un millionnaire dont le yacht est ancr l. En revanche, il sest montr assez vague quant
la suite de son programme. Jai limpression quil sautorise apprcier notre relation tant que nous
jouons un rle, mais quil nose pas encore me livrer son cur.
Au moins, il connat la vrit, maintenant. Laisse-lui le temps de rflchir tout a.
Je suis certaine que le souvenir des petits jeux auxquels nous nous sommes adonns dans cette
chambre dhtel lui restera lesprit pendant quelque temps. Il voudra forcment multiplier ces
rencontres qui nous procurent tant de plaisir. Je repense au claquement de sa paume sur mes fesses et
au dlicieux picotement quil suscite.
Au moment de me dire au revoir, Dominic ma embrasse avec une grande tendresse et ma promis
de mappeler.
Mais comment allons-nous faire pour vivre cette romance sil passe son temps courir le monde ?
Tandis que le train mloigne de Dominic, je ressens dj un manque lancinant et me demande
comment je vais supporter cette sparation qui me semble interminable.
Les dernires paroles de Dominic me reviennent en mmoire :
Noublie pas, Beth : tu dois cesser tout contact avec Dubrovski. Dis Mark que tu ne supportes
plus cet homme, tout simplement.
Je sais que Dominic a besoin dtre rassur ce propos avant de pouvoir vivre pleinement notre
relation.
Mais comment puis-je tenir parole sans dtruire Mark au passage ?

Je suis de retour Londres pour le djeuner et peine croire que, vingt-quatre heures auparavant, je
ne savais mme pas o se trouvait Dominic. Aujourdhui, je porte sur mes lvres le souvenir de ses
baisers et, dans la raideur de mes muscles, celui de nos bats. Je mefforce de faire taire la petite voix
qui ressasse mes doutes au sujet de Dubrovski et de Mark, et de me concentrer sur le travail qui
mattend aprs cette escapade improvise.
Je passe chez moi pour me changer avant de me rendre Belgravia. Lorsque jarrive l-bas, laprs-
midi est dj bien entam et Caroline est sur le point de sortir.
Bonjour, Beth, dit-elle en enfilant des gants de laine orange. Jallais justement rendre visite
Mark.
Oh ! Est-ce que je peux venir ? Jaimerais tellement le voir !
Caroline me contemple un instant avant de rpondre.
Pourquoi pas ? Je suis sre que votre prsence saura gayer sa journe et je nai rien contre un
peu de compagnie. Mme confortable, un hpital reste toujours un peu dprimant, vous ne trouvez
pas ?
Fermant la porte derrire elle, elle fait signe un taxi, qui sarrte notre hauteur.
Au Princess Charlotte Hospital, je vous prie, annonce-t-elle au chauffeur en prenant place
larrire.
Je minstalle ct delle, et nous dmarrons en direction de Kensington.
Alors, Beth, ces derniers jours ont t productifs ? senquiert Caroline en resserrant les pans de
son manteau autour de son ventre prominent.
Oui. Jai lintention de mettre Mark au courant.
Oh, je prfrerais quil nait pas se soucier de questions professionnelles, intervient-elle. Il se
remet doucement et ma sembl bien plus enjou quhier, au tlphone, mais je veux lui viter toute
contrarit.
Oui, je comprends.
cet instant, mon tlphone vibre dans ma poche et, en regardant qui menvoie un message, je
reconnais le nouveau numro de Dominic.
Jaimerais revoir Clara. Jai ador ce quelle ma fait.
Mon estomac se noue lorsque je repense lorgasme de Dominic, et je ne peux rprimer un petit
soupir.
Tout va bien ? senquiert Caroline. Pas de mauvaises nouvelles, jespre.
Non, non. Au contraire, dis-je tout en rdigeant ma rponse.
Clara aimerait vous revoir aussi. Elle est impatiente de vous obir. Quand cela sera-t-il
possible ?
Un nouveau message marrive aussitt.
Bientt. Dites Clara que son matre saura se montrer aimant si elle met de la bonne volont le
servir.
Je tremble presque en repensant la punition dhier soir puis la faon dont Dominic ma
caress les fesses avant de glisser un doigt dans mon sexe tout excit.
Mais calme-toi, enfin ! Tu es assise dans un taxi ct de la sur de Mark, je te rappelle !
Heureusement, cette dernire ne fait pas attention moi ; elle regarde les vitrines de luxueux
magasins, toutes dcores lapproche de Nol.
Le chauffeur se gare devant la clinique pour nous laisser descendre, et Caroline rgle la course.
Aussitt que nous entrons, je suis assaillie par cette odeur caractristique, aseptise et citronne, faite
de dtergent et de dsinfectant. Un gros sapin de Nol trne dans lentre, apportant une note enjoue
qui me parat un peu force.
la rception, Caroline inscrit nos deux noms sur le registre des visites avant de mentraner vers
la chambre de Mark. Je ne sais pas quoi mattendre et la nervosit me rattrape. Ce nest pas le genre
de lieu auquel jassocierais Mark en temps normal. Lui qui incarne le plus pur raffinement, comment
peut-il se trouver sa place dans un lit dhpital, mme luxueux ?
Nous arrivons dans laile des soins intensifs, o linfirmire de garde nous demande de nous laver
et de nous dsinfecter les mains. Puis elle nous donne chacune une sorte de tablier en plastique
enfiler par-dessus nos vtements.
Enfin, Caroline mentrane dans le couloir, frappe la porte de Mark et entre. Je la suis dans la
chambre, plutt agrable avec ses gros fauteuils et sa tlvision, mais cela ne suffit pas faire
illusion. Mon il est attir par un lit mtallique entour de porte-perfusion et de machines dont les
moniteurs clignotent. Au milieu de tout cela, Mark semble terriblement maigre et perdu. Il est adoss
plusieurs oreillers et parat assoupi. Une perfusion relie lune des poches de liquide au dos de sa
main, o laiguille est maintenue en place par un pansement, un gros bandage lui entoure entirement
le cou, et sa bouche est encore enfle aprs lopration. Lorsque nous approchons, il ouvre les yeux et
nous adresse un pauvre sourire. Je reois un choc de le voir aussi amaigri et fatigu, aussi faible et
malade.
Bonjour, mon grand, lance Caroline en allant lembrasser sur la joue. Comment vas-tu ? Beth
ma accompagne pour te dire bonjour. Tu lui manquais, cette pauvre petite.
Je mavance en souriant.
Bonjour, Mark. Comment allez-vous ? Caroline ma dit que lopration stait bien passe.
Il hoche la tte et articule dur de parler , mais il me faut un moment pour comprendre tant le son
est altr.
Ta langue na pas encore dgonfl ? senquiert Caroline en sasseyant dans un fauteuil proche de
lui.
Mark fait signe que non.
Tu as mal ?
Il hoche vigoureusement la tte avant de dsigner la perfusion et de lancer :
Merci, morphine !
Cette fois, je comprends parfaitement, et nous partons tous trois dun mme clat de rire.
Puis il reporte son attention sur moi, un sourire dans les yeux.
a va ? demande-t-il de cette voix trange et dforme.
Je devine quil cherche conomiser son nergie mais trouve cela bizarre, nanmoins, dentendre
une expression aussi triviale dans la bouche de Mark.
Oui, tout va trs bien, dis-je avec un grand sourire que jespre rassurant.
Alors, il bafouille quelque chose, mais je dois lui faire rpter deux fois avant de comprendre quil
sagit de Saint-Ptersbourg .
Ah oui ! Le voyage !
Jai limpression quil sest coul une ternit depuis mon retour de Russie alors que je suis
rentre il y a peine deux jours.
Je souris de plus belle le temps de dcider quoi lui dire. Je pensais lui annoncer la vrit pure et
simple, mais, maintenant que je lai vu dans cet tat, je ne peux me rsoudre lui rvler que le
tableau ntait quun pastiche. Il va tout de suite comprendre les implications de cette nouvelle. Aprs
tout, mme si Andrei ne porte aucune accusation, le mal est fait : lorsquil a achet cette uvre, il a
mentionn que ctait sur les conseils de Mark et non contre lavis de ce dernier. Non, je ne peux
dcidment pas lui assener un coup pareil alors quil est encore si faible.
Le tableau ? insiste-t-il.
Je hoche la tte et souris, en esprant avoir lair sincre.
Je lai revu. Il reste une srie de tests mener avant de pouvoir affirmer quoi que ce soit, mais
tout le monde a bon espoir.
Ce petit mensonge suffira-t-il apaiser les craintes de Mark ? Apparemment, oui. Il se dtend et
appuie la tte contre ses oreilles, lair soulag.
Bon, assez parl boutique, intervient Caroline en me faisant signe de masseoir. Quavez-vous
prvu pour Nol, Beth ? Vous comptez rentrer chez vos parents ?

Nous ressortons de lhpital peine une heure plus tard. Mark semble avoir apprci notre visite,
mais il est puis lorsque nous le quittons. Sa convalescence sannonce longue et pnible, et je me
demande comment je vais bien pouvoir lui cacher la vrit jusqu ce quil soit rtabli. Dailleurs, ai-
je raison de lui mentir ?
La journe touche sa fin, et il est sans doute inutile que je retourne Belgravia maintenant. Je
ferais mieux de rentrer retrouver Laura, qui me bombarde de textos pour savoir si je suis bien revenue
de Paris. Au moment o nous repassons par laccueil de lhpital, je reois un mail de James, mon
ancien employeur, qui est devenu un ami.
Au secours ! Jai suivi Erlend la soire de Nol de sa marque, au Travellers, mais je ne connais
personne ! Piti, si vous tes libre, venez me sauver et boire un verre de vin chaud en ma
compagnie
Voil qui tombe pic : James est toujours dexcellent conseil.

Il me faut une petite demi-heure pour arriver au Travellers Club, sur Pall Mall. Jai mis une touche
de gloss dans le taxi, mais ma tenue reste bien modeste pour une soire de Nol dans un lieu pareil.
Tant pis, je ne suis pas venue dans lespoir dimpressionner qui que ce soit. Jentre et me dirige vers la
bibliothque dj bonde. Je compte environ une femme pour dix hommes, ce qui nest gure
surprenant tant donn que nous nous trouvons dans un authentique club pour messieurs. la
rflexion, cest peut-tre aussi d au fait que les tailleurs pour hommes, comme Erlend, sont souvent
eux-mmes de sexe masculin. Je nai aucun mal reprer James : il dpasse tout le monde dune tte
et se tient seul dans un coin, occup examiner la frise qui orne le plafond de la pice.
Je mapproche de lui et regarde mon tour les silhouettes dallure tout fait classique qui se
dtachent, immacules, sur le papier peint corail.
Cest ravissant. On dirait les marbres du Parthnon en miniature, fais-je remarquer aprs une
minute, attirant lattention de James.
Beth ! sexclame-t-il avec un grand sourire avant de membrasser sur les deux joues. Merci
dtre venue ! Et oui, vous avez parfaitement raison : cette frise est une copie des marbres dElgin.
Dailleurs, si les Grecs obtiennent gain de cause, ce sera tout ce quil nous en restera. Comment allez-
vous, ma douce ? Venez, je vais vous servir un verre. Erlend est occup charmer la moiti de Savile
Row, nous avons tout le temps de nous amuser.
Un instant plus tard, je me rchauffe les mains autour dun verre de vin chaud merveilleusement
parfum et raconte par le menu les vnements de Saint-Ptersbourg. Cest un profond soulagement
de pouvoir enfin en parler, surtout James, qui comprend immdiatement les implications de cette
affaire.
Quel malheur ! scrie-t-il, la mine grave. Pauvre Mark. Cela ne prsage rien de bon pour lui.
Je nai pas pu me rsoudre lui apprendre la nouvelle. Il est trop malade pour encaisser un choc
pareil.
Je suis daccord, mais il faudra bien le mettre au courant un jour ou lautre.
Est-ce vraiment ncessaire ? Je sais que a va paratre un peu fou mais jesprais convaincre
Andrei de ne pas bruiter la chose.
Et lui demander de garder jamais le silence sur cette affaire ? Cela me semble peu probable
moins que vous nexerciez un impressionnant pouvoir de persuasion sur lui, objecte James en me
sondant du regard par-dessus la fine monture dore de ses lunettes. Est-ce le cas, Beth ? Cela signifie-
t-il que tout est fini entre vous et ce cher Dominic ?
Mais non, voyons ! mcri-je, indigne, avant de pousser un gros soupir. Oh, James, si vous
saviez comme cest compliqu !
a, je nen doute pas. La dernire fois que nous nous sommes parl, vous tiez persuade que
Dominic couchait avec la vnneuse Anna. Avez-vous tir cela au clair ?
Oui. Anna essayait de simmiscer entre nous en racontant des mensonges, mais cest termin,
tout a. La seule chose qui me tracasse, cest que jignore toujours comment elle sest dbrouille
pour en savoir autant sur notre relation. Dominic ma jur quil ne lui avait rien dit, et je le crois.
Heureusement, jai enfin compris ce qui sest pass lors de la soire dans les catacombes : Anna ma
drogue, ce qui explique pourquoi mes souvenirs sont flous, mais ce nest pas avec Andrei que jai fait
lamour. Jen suis certaine.
En voil, une bonne nouvelle ! Cela me fait plaisir quune partie de vos aventures, au moins, soit
rsolue. En gnral, avec vous, plus a va, plus a se complique, rtorque James avec un sourire
amus.
Oui, mais Andrei ma fait comprendre que je lui plaisais toujours. Il voudrait que joublie
Dominic et que je lui tombe dans les bras.
Jimagine que pas mal de femmes sauteraient sur loccasion, fait remarquer James. Andrei
Dubrovski est un bel homme extrmement riche, qui plus est.
Vous savez bien que je me moque compltement de a. Cest Dominic que jaime, et cest tout
ce qui compte.
Oui, je le sais bien, concde James avec un sourire. Vous ne pourriez pas plus vivre avec
Dubrovski quavec moi. Vous tes une vraie romantique, ma chre. Avec vous, cest lamour fou ou
rien du tout.
Exactement ! Lamour fou ou rien du tout, dis-je en lui rendant son sourire.
Bon, mais o se trouve le divin Dominic, alors ? reprend James.
ltranger, pour finir dtablir son entreprise. a ne sera sans doute pas facile, sil voyage
beaucoup, mais je suis sre que nous trouverons un moyen.
Oui, cest vident. Vous finirez toujours par vous retrouver, tous les deux, confirme James avec
une conviction qui me rchauffe le cur.
Je sirote mon vin chaud en silence. Certes, la situation nest pas tout fait aussi simple que ce que
jai racont James, mais jespre que cela va sarranger bientt. Cette fois, quand Dominic et moi
serons runis, plus rien ne pourra nous sparer.
Chapitre 7
CETTE NUIT-L, JE DORS SI PROFONDMENT QUE, LORSQUE MON RVEIL SONNE, JAI LIMPRESSION QUIL NE
SEST coul que quelques minutes. Je ne me rappelle mme pas avoir rv. Il faut croire que lintense
activit de ces derniers jours a fini par me rattraper.
Une fois douche et habille, je rejoins Laura dans la cuisine, o nous prenons en gnral notre petit
djeuner debout, appuyes contre le plan de travail, tout en bavardant. Ce matin, Laura semble
particulirement gaie.
Salut, limpulsive ! a me fait plaisir de te voir. Tu comptes passer la journe dans ce pays ou tu
as prvu un petit crochet par Florence dans laprs-midi ? moins que ce ne soit une soire Vienne
au dbott ?
Jclate de rire et me sers un bol de crales.
Non, pas aujourdhui. Peut-tre la semaine prochaine, on verra.
Eh bien, figure-toi que tu nas pas le monopole des voyages surprise ! scrie Laura en dsignant
une enveloppe portant mon nom, appuye contre le grille-pain. Vas-y, ouvre !
Jattrape lenveloppe et reconnais lcriture de Laura, puis la dcachette et en sors une carte de
vux.
Oh, merci ! Cest gentil, dis-je sans cacher ma surprise.
Laura et moi navons jamais chang de cartes Nol, jusqu prsent.
Mais ouvre ! insiste-t-elle avec impatience.
Je dplie la carte, et il en tombe une feuille de papier, que je ramasse. Il sagit dune rservation
pour deux personnes, deux allers-retours pour New York, dpart vendredi prochain et retour le lundi
suivant.
On stait promis quon irait ensemble, tu ten souviens ?
Laura sautille littralement dexcitation.
Bien sr, que je men souviens : notre week-end New York entre filles ! Cest gnial !
Jai dcid de prendre les choses en main quand mon patron ma rappel quil me restait deux
jours de cong poser avant la fin dcembre. Dis-moi que tu vas russir tchapper, toi aussi !
Oui, bien sr. Pas de problme.
Cest ce qui me semblait, renchrit Laura avec un grand sourire. Alors, tu es contente ?
Tu rigoles ? Je suis folle de joie !
Limpatience me gagne mon tour : ces quelques jours avec Laura promettent dtre fantastiques.
Mais alors, do me vient cette pointe de rticence quitter Londres ? Je dcide aussitt de ne plus y
penser. Aprs tout, qui pourrait rver mieux quun week-end New York lapproche de Nol ?

Caroline ne voit aucun inconvnient ce que je prenne deux jours de cong avant Nol.
Honntement, Beth, je doute que vous ayez beaucoup de travail dici la fin de lanne. Mark
ma toujours dit que ctait une priode creuse, moins que quelquun ne dcide de faire un cadeau
vraiment hors du commun. Bref : profitez bien de votre long week-end, le mois de janvier sera sans
doute moins reposant.
Caroline a raison : il ne se passe effectivement pas grand-chose au bureau. Peut-tre est-ce d la
maladie de Mark, dont la nouvelle sest rpandue parmi ses collaborateurs, mais le fait est que,
nayant pas dautres affaires rgler, je parviens mettre jour toutes les tches administratives
avant la fin de laprs-midi. Je commence mme envisager de rentrer chez mes parents un peu avant
les ftes, ds notre retour de New York. Jignore combien de temps Mark va rester hospitalis, ou sil
aura envie que je sois prsente Belgravia pendant sa convalescence. Je me promets den parler
Caroline la premire occasion, histoire de marranger au mieux.
Soudain, un nouveau mail atterrit dans ma bote de rception et, lorsque je vois quil provient
dAndrei, une apprhension tenace me noue lestomac. Pourtant, je savais quil finirait par se
manifester : lorsque nous nous sommes quitts laroport, il a parl dune mission quil souhaitait
me confier sans compter la promesse de lui laisser une chance, quil ma arrache dans lavion.
Depuis, jessaie de me convaincre que je pourrai facilement lvincer et me librer de son emprise,
mais la vrit, cest que je ne sais pas comment me dptrer de cette histoire.
Je clique sur le mail et lis.
Beth,
Jai besoin de vous voir ce soir. Runion Albany 19 heures. Cest important.
A.
Comme dhabitude, le ton quil emploie me rend furieuse. Ni bonjour, ni sil vous plat, ni merci.
Cet homme est incapable de respecter les codes de la politesse la plus lmentaire et semble croire
que je suis sa disposition.
Et le pire, cest quil a raison. Il sest bien assur que tu rpondes toujours prsent.
Je rdige une brve rponse lui annonant que jarrive. Heureusement que je navais rien de prvu.

Piccadilly arbore les couleurs de Nol avec plus de brio que nimporte quel autre quartier de
Londres. Jignore quoi cest d, mais jimagine que cest un mlange darchitecture ces demeures
grandioses converties avec le temps en magasins et en galeries , de luxe magnifique toutes ces
vitrines o scintillent bijoux et argenterie et de symboles vnrables tels que le Ritz, la Royal
Academy ou encore la devanture bleu ple de Fortnum & Mason, avec son sapin illumin et ses
talages de mets hallucinants. Quoi quil en soit, je trouve impossible de rsister une telle
atmosphre, surtout par une soire aussi froide et sombre que celle-ci.
Jarrive devant Albany House, situe en retrait et spare de la rue par sa cour prive. Parmi les
milliers de personnes qui passent devant chaque jour, combien se doutent que cet immeuble dallure
toute classique abrite en fait des dizaines dappartements ayant log des potes, des hommes
politiques et des stars de cinma ? Cest ici quAndrei Dubrovski a tabli sa rsidence londonienne, au
cur de Mayfair et de lestablishment. Ces murs garantissent leurs htes la plus grande discrtion,
ce qui a sans doute contribu arrter son choix. Personne ne pntre en ces lieux sans y avoir t
invit. Des gardes surveillent lentre principale, et des camras sont braques sur la porte de derrire,
laquelle souvre exclusivement laide dune carte magntique. Ce bastion hyper protg et
absolument anonyme doit rassurer Andrei.
Le portier me reconnat et maccueille dun Bonjour, mademoiselle enjou. Je le salue dun
geste en passant devant sa loge. Il ny a pas si longtemps, je venais ici chaque jour pour tablir un
catalogue de la collection dart dAndrei et pour slectionner les pices qui dcoreraient son
appartement. Jai limpression que ctait dans une autre vie.
Jemprunte le passage couvert qui mne la cage descalier dAndrei, en proie une certaine
apprhension. Non seulement cet homme a les moyens de faire pression sur moi, mais en plus il en est
parfaitement conscient et nhsitera pas en user pour obtenir ce quil dsire. Je ne peux gure
quesprer avoir la force de lui tenir tte. Si jarrive me sortir de ses griffes, plus rien ne
mempchera dtre heureuse avec Dominic.
Arrive devant la porte, je saisis le heurtoir en forme de poisson et frappe. Aussitt, le garde du
corps dAndrei vient mouvrir et sefface pour me laisser passer. Jentends des voix en provenance du
salon et consulte ma montre. Il nest pas encore 19 heures, pourtant il semblerait que cette
mystrieuse runion ait dj commenc.
Jembote le pas au garde du corps qui, sans un mot, me conduit jusqu la salle de runion et me
tient la porte. Jentre et aperois plusieurs hommes assis sur le canap. Andrei est install face eux
dans un fauteuil et se lve mon arrive.
Ah, Beth, vous voil, annonce-t-il avant de se retourner vers ses invits. Messieurs, vous vous
souvenez sans doute de Beth, qui maccompagnait lorsque je suis venu au monastre pour voir le
Fra Angelico.
mon plus grand tonnement, jidentifie alors deux des individus prsents. Lun nest autre que
labb du monastre, mconnaissable dans son costume de laine sombre, et lautre est lun des frres
qui nous avaient guids ce jour-l. Les deux derniers ne me sont pas familiers, pourtant lun dentre
eux me dvisage avec un drle de regard. Jai beau me creuser la tte, son visage ne me dit rien.
Venez vous asseoir, Beth, poursuit Andrei. Je vous ai demand de venir parce que laffaire qui
nous occupe ce soir concerne Mark, donc, par extension, vous concerne galement. Malheureusement,
ce dernier ne peut pas se joindre nous aujourdhui, aussi Beth le reprsente-t-elle.
Je minstalle dans le fauteuil que me dsigne Andrei. Je me demande bien ce quil a en tte.
Tout dabord, je tiens prciser que nous aimerions rgler cette histoire dans la plus grande
discrtion. Nest-ce pas, Beth ?
Jacquiesce en silence.
Je ne vois aucun intrt jeter la faute ou lopprobre sur qui que ce soit. Monsieur labb, ici
prsent, est aussi horrifi que moi dapprendre que ce tableau nest en fait quun bon pastiche.
Je jette un coup dil labb, qui ne semble pas particulirement horrifi. Au contraire, je lui
trouve la mine plutt rjouie tandis quil hoche la tte avec entrain.
Nous avons donc dcid de procder un change : le monastre va me rendre mon argent et je
vais leur remettre le tableau, la condition quils nessaient pas de le faire passer pour un authentique
Fra Angelico, videmment.
Bon, dis-je en regardant les religieux un un.
Le jeune homme aux yeux sombres continue de me dvisager.
Cela me parat tre une bonne solution, ajout-je. Je suis contente que vous ayez pu rgler ce
problme aussi vite.
Je suis soulage : si le tableau retourne dans le secret du monastre, la rputation de Mark sera sans
doute pargne. Il pourra peut-tre rdiger un dmenti annonant que le tableau est trop rcent pour
tre un Fra Angelico, ce que les spcialistes de lErmitage confirmeront ensuite. Je ressens un nouvel
lan de sympathie envers Andrei. Il sest montr habile sur ce coup-l, prouvant au passage quil a
effectivement bon cur. Cependant, je ne comprends toujours pas pourquoi il ma fait venir ici. Aprs
tout, ils nont pas eu besoin de moi pour prendre leur dcision.
Beth, jaimerais que vous vous chargiez du remboursement, annonce-t-il soudain en me
regardant droit dans les yeux.
Moi ?
Je nen reviens pas. Je suis consultante artistique, pas banquire.
Oui, confirme Andrei en hochant la tte. Mark ne vous la pas dit ? Il soccupe de laspect
financier de toutes mes acquisitions. Il paie par le biais de sa socit et je lui remets la somme ensuite.
Jaimerais donc que lon procde de la mme manire. Ne vous inquitez pas, les conseillers de labb
connaissent parfaitement la manuvre. Largent sera vers sur le compte de Mark, puis transfr sur
le mien.
Daccord.
Je ne vois pas bien lintrt dune telle opration, mais, si cest dans les habitudes de Mark et
dAndrei, il doit y avoir une bonne raison.
Parfait, lance Andrei en se levant avec un sourire froid. Jai un coup de tlphone passer, je
reviens dans un instant. Beth, pourriez-vous en profiter pour communiquer vos coordonnes frre
Gregor ?
Il sort de la pice, et lun des religieux sapproche de moi, mais il ne sagit pas de celui aux grands
yeux sombres. Ce dernier continue de mobserver dun air inquisiteur tandis que le frre Gregor et
moi changeons nos adresses mail afin de faciliter la transaction. Alors que nous avons presque
termin, il vient se poster ct de moi et, aussitt que frre Gregor retourne auprs de labb, il
madresse la parole.
Mademoiselle, sil vous plat, je voudrais vous demander des nouvelles.
Des nouvelles ? demand-je, surprise de constater que sa voix trouve un trange cho en moi. Je
ne comprends pas ce que vous voulez dire.
Des nouvelles de Dominic Stone. Cela fait longtemps quil nest pas venu au monastre.
ces mots, jai le souffle court.
Non, balbuti-je. Il ne reviendra pas. Il ne travaille plus pour M. Dubrovski.
Oh, soupire-t-il, lair du. Cela signifie que Mlle Anna
Anna ? rpt-je, un peu ahurie dentendre ce nom sur les lvres du moine.
Quand James ma rappel son existence, hier soir, je me suis demand ce quelle devenait depuis
quAndrei la congdie. Cela me tracasse toujours de ne pas savoir comment elle a pu apprendre
autant de choses sur Dominic, son got pour lautoflagellation ou les dtails de notre histoire, mais,
tant quelle nous laisse tranquilles, je peux vivre avec.
Est-ce que Mlle Anna va revenir ? insiste le moine.
Je revois le visage de la jeune femme, avec sa peau de pche, ses grands yeux verts en amande, ses
lvres pulpeuses et ses longs cheveux noirs Pas tonnant que mon interlocuteur soit du de ne plus
pouvoir la contempler. La sensualit volcanique dAnna ne devait pas manquer de faire des vagues au
milieu de tous ces hommes vous au clibat.
Je ne suis pas sre mais je ne pense pas. Dsole, ajout-je en voyant la rsignation se peindre
sur son visage.
Le moine retourne sasseoir dans le canap et, soudain, un souvenir me revient. Si son visage ne me
dit rien, sa voix en revanche Je suis certaine de lavoir dj entendue, mais quand ?
a y est, je sais ! Cest lhomme qui est venu me chercher cette fameuse nuit pour me conduire
auprs de Dominic. Est-ce lui qui lui a appris se flageller avec des cordes nuds pour expier ses
dsirs trop brutaux ?
Je ne peux videmment pas lui poser la question devant tout le monde, mais je nai plus aucun
doute : il sagit de lhomme qui ma guide dans le ddale du monastre pour me permettre de
rejoindre Dominic. Comment sappelait-il ? Je me rappelle lamusement de Dominic lorsque je suis
arrive dans sa cellule, un rien effraye. Cest le frre Giovanni qui ta fait peur ? De fait, je
ntais pas rassure face cette silhouette encapuchonne qui mentranait dans de sombres corridors
la lueur dune lanterne. La scne tait digne dun film dhorreur. Le monastre en lui-mme tait un
endroit vraiment bizarre. la rflexion, je trouve cela particulirement trange que ces moines aient
eu un Fra Angelico vendre Andrei en prsence de Dominic et Anna, deux de ses plus proches
collaborateurs, dont la mission navait rien voir puisquil sagissait de boucler un contrat juteux sur
la vente de minerais de fer.
La runion semble tre termine, et je me demande si je peux mclipser ou si je ferais mieux
dattendre le retour dAndrei. Mon tlphone vibre dans ma poche, mannonant un nouveau message.
Je le consulte discrtement.
Cette chre Clara est attendue par son matre ce soir mme.
Je retiens mon souffle. Quest-ce que cela signifie ? Dominic est-il Londres ? Jcris la hte :
O ?
La rponse me parvient quelques secondes plus tard.
Dans le boudoir 20 heures.
Un coup dil ma montre mapprend quil est dj 19 h 30. Si je veux arriver Randolph Gardens
temps, il ne faut pas que je mattarde trop ici. Soudain, je reois un nouveau message.
O es-tu ?
Prcisment la question laquelle je nai aucune envie de rpondre. Si je lui dis que je me trouve
Albany, Dominic va deviner que je suis avec Andrei, et je ne me sens pas prte affronter ce
problme.
Pas loin. Jarrive.
Au mme instant, Andrei revient dans le salon, et je range mon tlphone la hte. Il remercie
labb avec effusion et, une minute plus tard, son garde du corps raccompagne les religieux la porte
de lappartement. Une fois que nous sommes seuls, Andrei se tourne vers moi avec un grand sourire
aux lvres.
Je suis content que cette histoire soit rgle sans trop de tracas. Pas vous ?
Si, rponds-je, sincre. Merci davoir arrang les choses ainsi.
Ctait aussi dans mon intrt. Tenez-moi au courant ds que la transaction a eu lieu. Daccord ?
Jacquiesce en silence. Je meurs denvie de prendre mes jambes mon cou pour aller rejoindre
Dominic mais je ne veux pas quAndrei devine mon impatience.
Comment va Mark ? demande-t-il en se dirigeant vers le bar.
Il sert de gnreuses mesures de vodka dans deux verres en cristal, puis ajoute des glaons et des
rondelles de citron avant de men tendre un, sans me demander mon avis.
Aussi bien que possible, dis-je. En revanche, je ne sais pas quand il pourra sortir de lhpital. Il
est encore trs faible et va bientt commencer les sances de radiothrapie.
Andrei hoche la tte tout en sirotant sa vodka. Il me couve du regard, les paupires mi-closes, et je
sens la nervosit me gagner. Dominic est Londres, et je ne peux lutter contre le besoin daller le
retrouver. Cest plus fort que moi.
Tout va bien, Beth ? reprend Andrei. Vous semblez mal laise.
Non, non. Tout va bien.
Bon. Maintenant que cette histoire de Fra Angelico est derrire nous, jai une nouvelle mission
vous proposer. Vous avez effectu un travail remarquable dans cet appartement ; jen suis enchant.
Il me dcoche un grand sourire, que je lui rends du mieux que je peux. La seule chose qui
mimporte en cet instant, cest que Dominic mattend enfin, quil attend Clara quelques minutes
dici peine. Il mest insupportable dtre retenue ainsi !
Bref, reprend Andrei en faisant tinter les glaons dans son verre. Jaimerais vous confier la
mme tche, mais pour mon appartement de Manhattan, cette fois. Mes dcorateurs viennent de finir
les travaux, et jaimerais que vous y apportiez votre touche personnelle, dit-il en me sondant du
regard. Quen pensez-vous ? Cela vous plairait-il daller passer quelques semaines New York ?
Jessaie de digrer cette trange nouvelle, puis, sans rflchir, je lance :
Justement, jy vais ce week-end.
Vraiment ? Quelle concidence ! scrie Andrei en haussant un sourcil.
Ma colocataire et moi, on sest offert quelques jours entre filles.
Cette explication semble amuser Andrei.
Jimagine que, par quelques jours entre filles , vous voulez dire beaucoup de magasins et pas
mal de cocktails, commente-t-il avec un petit sourire sardonique. Je ne vous jette pas la pierre, cela
dit. Puisque vous serez sur place, il faut que vous alliez jeter un coup dil mon appartement. Si
vous acceptez mon offre, jaimerais que vous commenciez dbut janvier. Par ailleurs, si vous
souhaitez assister des ventes aux enchres pour mon compte, cest tout fait possible. Je suis prt
consacrer un budget considrable cet appartement, et je vous fais confiance pour dnicher des
uvres qui me plairont.
Je le dvisage sans rien dire. Cest une mission en or, quil me propose. Surtout, cela signifie que,
malgr lincident du Fra Angelico, il souhaite continuer travailler avec Mark. Je mimagine dj
vivre New York pour quelque temps, cumer les maisons de ventes avec ma disposition un budget
illimit ou presque, et dresser un inventaire de la collection new-yorkaise dAndrei. Si cette dernire
est comparable celle que jai trouve ici, je vais dcouvrir des trsors. Quelle chance !
Minute, papillon ! Tu ne peux pas faire a !
Il est hors de question que je continue graviter dans lunivers dAndrei, et pas seulement parce
que Dominic ne le supporterait pas. Dubrovski na pas cach ses intentions me concernant, et cette
mission fait sans doute partie de sa stratgie de rapprochement. Si jaccepte, je prends le risque
dentrer dans le petit jeu dAndrei, ce qui revient lui donner mon accord tacite pour une relation plus
intime.
Gnial Le boulot de mes rves est corrompu davance.
Jouvre la bouche pour refuser, mais limage de Mark dans son lit dhpital marrte. Je ne veux
pas courir le risque de fcher Andrei tant que Mark est si fragile. Dans quelques semaines, quand il
aura repris des forces, je pourrai me sortir de cette situation inextricable. Jusque-l, il va falloir que je
joue la montre.
Cette mission sannonce fantastique ! mexclam-je avec sincrit. Je passerai voir votre
appartement pendant mon sjour New York, et on pourra en reparler mon retour. Il faudra que jen
discute avec Mark, videmment, mais je doute quil soppose ce que je mabsente pendant quelques
semaines.
Andrei me toise de son regard bleu et froid, se demandant sans doute pourquoi je ne saute pas sur
une occasion pareille. Enfin, aprs un long silence, il reprend la parole.
Et si nous en discutions autour dun bon dner ? Jai rserv une table au restaurant Le Caprice.
Oh euh Je ne peux pas. Jai dj des projets pour ce soir.
Des projets ?
Oui. Je dois retrouver un ami.
Je vois, dit Andrei en allant dun pas lent sadosser la chemine. Un ami qui vient tout juste de
rentrer de Paris ?
Jen reste bouche be. Comment peut-il tre au courant ?
Andrei rpond ma question muette.
Je mets un point dhonneur connatre les moindres faits et gestes de certaines personnes. Je ne
peux pas me permettre de perdre de vue des adversaires qui menacent mon activit. Je suis sr que
vous me comprenez, ajoute-t-il avant de poser son verre sur le manteau de la chemine pour revenir
vers moi. Si je ne mabuse, je vous ai dj mise en garde contre lui, Beth. Je ne plaisante pas : vous ne
pouvez pas continuer le frquenter tout en tant mon service. Je vous avais prvenue quil faudrait
choisir entre lui et moi, et il me semble que vous aviez dcid de vous ranger mes cts.
Il sinterrompt le temps de me jeter un regard glacial.
Vous ne pouvez pas servir deux matres la fois, Beth.
ces mots, je repense Dominic et au message quil ma envoy : Dites Clara que son matre
saura se montrer aimant si elle met de la bonne volont le servir.
Sauf que Dominic ne prtend pas tre mon matre en dehors de nos jeux rotiques. Ds que ce
scnario prend fin, je redeviens son gale. Andrei, en revanche, voudrait que je rgle ma vie selon son
bon plaisir, ce qui est tout bonnement impensable. Jai la gorge noue, furieuse dtre la cible dune
arrogance pareille.
Espce de salaud, comment osez-vous me confronter un tel choix ? Ma vie sentimentale ne vous
regarde pas. Je ne vous ctoie que pour des raisons professionnelles, mais vous refusez de ladmettre.
Dominic veut que je me sorte des griffes dAndrei parce quil tient me protger. Andrei veut que
je quitte Dominic parce quil tient me contrler et me manipuler. Quant moi, je meurs denvie de
lui dire ses quatre vrits mais je ne le peux pas. Pas encore.
OK, dis-je dans un souffle.
OK ? rpte Andrei, surpris que je cde aussi facilement. a veut dire que vous venez dner avec
moi ? ajoute-t-il en me jetant un regard en coin.
Pas ce soir. Il faut que je le voie pour lui expliquer.
Le visage dAndrei se crispe de colre.
Je ne veux pas que vous approchiez de ce serpent. Cest un tratre de la pire espce.
Non, Andrei. Cest vous, le tratre. Un tratre doubl dun monstrueux gocentrique qui ne supporte
pas la moindre contrarit, que ce soit parce quun employ loyal dcide de voler de ses propres ailes
ou parce quune femme en aime un autre.
Jobjecte dune voix enjleuse :
a, cest moi de lui dire. Vous ne trouvez pas que cest une bonne ide ?
Andrei marque un temps dhsitation.
Si mais je suis surpris que vous soyez prte le quitter sans protester davantage.
Je rflchis toute vitesse pour trouver des arguments valables.
Dominic ne ma jamais rien promis. Je ne peux pas compter sur lui : au moindre obstacle, il
senfuit sans donner de nouvelles. Et puis, il a de srieux problmes. Je suis sre quAnna vous en a
parl. Bref, jai essay de laider, mais rien ny fait. Je ne peux pas mengager srieusement auprs de
quelquun daussi instable.
Oh, mon Dieu, a parat tellement plausible ! Do est-ce que je sors tout a ? Est-ce que je le
pense vraiment ?
Trs bien, dclare Andrei, lair satisfait.
Je mtonne quil se laisse convaincre si facilement. Peut-tre a-t-il envie de me croire, tout
simplement.
Il vaut mieux que vous alliez ce rendez-vous, en effet, mais je garde un il sur Dominic,
reprend-il. Je nai pas le choix ; cest un ennemi, dsormais. Dailleurs, nhsitez pas le lui dire,
ajoute-t-il en me toisant dun air dur. Jai horreur de vous savoir en sa compagnie.
Je mapplique soutenir son regard sans ciller.
Il faut que je le voie une dernire fois, pour lui expliquer.
Andrei esquisse une moue de dgot avant de reprendre la parole.
Alors filez, quon en finisse.

Aussitt sortie dAlbany House, je pars en courant, esquivant les passants qui font leurs courses de
Nol et marrtant peine avant de traverser les rues. Je nai quune hte : mettre de la distance entre
Andrei Dubrovski et moi.
La situation se complique de plus en plus ! Cest infernal !
Jai froid dans le dos lide quAndrei soit au courant de la prsence de Dominic Londres. Son
influence na-t-elle donc pas de limites ? Jusquo irait-il pour se renseigner au sujet de quelquun qui
lintresse ? Terrifie, je me retourne souvent pour voir si je suis suivie, mais je ne remarque rien de
suspect et traverse Berkeley Square sans ralentir lallure.
Tout ce qui mimporte, cest dtre avec Dominic. Je sens mon tlphone vibrer et le sors de ma
poche.
Clara est en retard. Cela mrite une punition.
Dominic aussi veut tre avec moi moins quil ne veuille uniquement Clara. Sommes-nous
vraiment la mme personne, elle et moi ? La chair de poule me gagne lorsque jessaie dimaginer ce
que mon matre me rserve. Il dsire voir Clara et il va la voir. Cest tout ce qui compte pour linstant.

Entrez, me dit une voix douce qui rsonne dans lobscurit du vestibule.
Javance laveuglette, hors dhaleine aprs ma course folle. Soudain, jentends un claquement
caractristique : une lanire de cuir contre la paume dune main. Je retiens mon souffle.
Vous tes en retard. Vous mavez fait attendre alors que savez pertinemment que je dteste a.
Je dcle dans la voix de Dominic une caresse douce mais pice dune indniable autorit.
Oui, monsieur.
Je tremble dj dexcitation, quoi sajoute lincertitude quant ce que mon matre me rserve.
Jai toute confiance en lui : je sais quil veut me faire subir les supplices du plaisir et les dlices de la
torture, pour finalement mentraner vers une extase incomparable. Beth a disparu ; je ne suis plus
que Clara, la femme de chambre docile et soumise qui accepte avec bonheur tout ce que son matre a
lui offrir.
genoux.
Jobis aussitt, tte basse, et ferme les yeux.
Enlevez votre manteau.
Je le dboutonne et le laisse glisser au sol. Alors, seulement, jentends des bruits de pas qui
sloignent, puis le craquement dune allumette et le sifflement mis par la mche dune bougie. Je
perois les ombres mouvantes que projette la flamme tout autour de moi mais garde la tte basse.
Et maintenant, dshabillez-vous.
Sans me relever, je retire mon chemisier puis fais glisser ma jupe le long de mes jambes, tant mes
chaussures au passage. Puis je me rassieds sur mes talons, vtue seulement de ma culotte, de mon
soutien-gorge et de mes pais collants de laine.
Mon matre revient vers moi, et je devine quil se dlecte de me voir dans cette posture de
soumission, demi nue la lueur dore de la bougie. Il sagenouille ct de moi, et je distingue une
paire de ciseaux dans sa main droite. De la gauche, il me caresse la nuque avant de rassembler mes
cheveux dans mon dos et de faire glisser sa paume ouverte le long de mon paule.
Magnifique Clara, murmure-t-il. Vous tes tout moi, nest-ce pas ?
Jacquiesce en silence.
Regardez donc vos seins ! Voyez comme leurs rondeurs tendent ce ravissant soutien-gorge. Ils
sont si fermes si doux ! Je meurs denvie de les voir.
Il lve la main droite et appuie la pointe des ciseaux contre ma poitrine, pas assez fort pour me
blesser mais suffisamment pour marracher un cri de surprise.
Nayez crainte, chre Clara, je ne vous ferai aucun mal. Tout ce que je veux, cest pouvoir
contempler votre corps.
Il fait glisser la pointe sur ma peau, entre mes seins, puis la fait remonter le long du gauche, suivant
la bordure en dentelle de mon soutien-gorge. La caresse froide du mtal allume un brasier sous ma
peau. Soudain, Dominic dcrit un cercle autour de mon tton, qui se durcit aussitt et tend la fine
toffe.
Ah, le voil, ce mignon coquin qui trahit votre plaisir, souffle Dominic dune voix rauque.
Dun mouvement vif, il dcoupe une entaille dans le bonnet de mon soutien-gorge, ce qui dvoile
entirement mon sein. Alors il baisse la tte et prend mon tton entre ses lvres, le suant et le
mordillant tour tour. Enfin, il se recule et murmure :
Quelle merveille ! Je pourrais passer des heures lcher vos seins dlicieux. Ils ont un got de
miel.
Dj, je sens mon pouls battre plus fort entre mes jambes et mon sexe se couvrir de rose. Avec une
lenteur infernale, Dominic dcoupe lautre bonnet de mon soutien-gorge et sapplique renouveler ses
caresses.
Cest bien mieux comme a, commente-t-il en scartant de mes ttons rendus luisants par sa
salive. Mais on peut encore picer le tout. Redressez-vous, Clara.
Jobis, un peu honteuse de mes gros collants noirs. Quand je me suis habille, ce matin, jtais loin
de me douter que je verrais Dominic ce soir. Sinon, jaurais choisi quelque chose de plus sexy. Je sens
quil mobserve en silence et je mapplique garder une posture humble, la tte basse et les bras le
long du corps.
Jaime beaucoup vos sous-vtements, Clara. Simples mais lgants, votre image. Dailleurs,
jaimerais beaucoup pouvoir accder votre culotte.
Sur ces paroles, il fait passer les ciseaux le long de ma hanche, et la pointe de mtal me chatouille
dlicieusement. Ce nest quau prix dun immense effort que je parviens rester immobile, comme
lexige mon matre. En revanche, je ne peux mempcher de haleter et de trembler lgrement lorsque
les lames effleurent lavant de ma cuisse puis descendent vers mon sexe. Ce supplice marrache de
minuscules spasmes, et un gmissement schappe de mes lvres. Mon sang bouillonne de dsir et
membrase de la tte aux pieds. Lentement, presque paresseusement, Dominic fait passer la pointe des
ciseaux le long de mon autre hanche.
Oh, mon Dieu ! Je naurais jamais cru quune lame puisse susciter des sensations pareilles !
Soudain il ouvre les ciseaux avec un crissement de mtal et, cartant llastique de ma peau,
commence fendre le tissu de laine en de grands gestes srs. Arriv mi-cuisse, il change de sens et
dcoupe le collant tout autour de ma jambe.
Nous y sommes presque, murmure-t-il avant de rpter la manuvre de lautre ct.
Quelques secondes plus tard, le haut de mon collant tombe mes pieds, et les jambes commencent
glisser en direction de mes genoux.
Plus quun dernier petit dtail, annonce Dominic avec un sourire dans la voix.
Il ramasse les restes de tissu tombs terre et y dcoupe deux bandes, quil noue autour de mes
cuisses. Mon gros collant de laine sest transform en une paire de bas avec jarretires.
Parfait ! sexclame Dominic en examinant son uvre. Cest exactement ce que je voulais. Et
maintenant
Il reprend les ciseaux et, de la pointe, dsigne ma culotte en coton blanc.
Celle-ci est dj trempe sous leffet de mon excitation, et ce dtail nchappe pas Dominic. Il
appuie les lames contre mon sexe et les fait descendre en appliquant juste assez de pression entre mes
lvres et contre mon clitoris durci pour rendre ce contact mtallique terriblement rotique. Je narrive
pas croire que je ragis aussi intensment une vulgaire paire de ciseaux, pourtant je dois me retenir
dcarter les genoux pour encourager Dominic saventurer un peu plus loin. Oh, cest trop bon !
Dominic ne fait pas mine de me retirer ma culotte. Quand il saisit le tissu de coton, cest au centre,
afin de dcouper une ouverture en prenant soin de ne pas me faire mal.
Hum Encore un peu, je tiens voir toutes ltendue de vos charmes, dit-il avant de se remettre
luvre.
Cette fois, il retire toute la partie qui recouvrait mon sexe, lexposant entirement.
Magnifique, murmure-t-il en sasseyant sur ses talons.
Je suis dans un tat dexcitation indescriptible. Vtue de sous-vtements en lambeaux et de bas de
fortune en laine noire, les seins et le sexe offerts aux regards de Dominic, jai limpression de navoir
jamais rien port daussi sexy. Je suis parcourue de frissons tant le dsir qui manime est fort.
Clara, ma beaut, dclare Dominic dans un soupir. Ma beaut dsobissante qui a os me faire
attendre. Vous devez apprendre ne jamais recommencer.
Il approche un gros coussin carr et le place devant moi.
Allongez-vous l-dessus.
Je mexcute et passe les bras autour du coussin tandis que, derrire moi, Dominic se relve.
Levez les fesses, ordonne-t-il.
Je mempresse dobir.
Une fois de plus, je sens la lame froide des ciseaux, puis Dominic dcoupe larrire de ma culotte,
npargnant pas grand-chose du malheureux sous-vtement part les lastiques.
Cest lheure de votre punition, chre Clara.
Tout dabord, je ne ressens quune douce chatouille et comprends quil sagit dun fouet de crins,
avec lequel Dominic meffleure les fesses. Je soupire la pense de ce qui va suivre ces caresses
encore douces. Effectivement, le contact du fouet disparat un instant, mais, une seconde plus tard, je
reois une vive fesse accompagne dun sifflement discret.
Je laisse chapper un cri plus de surprise que de douleur, le picotement du fouet sur ma peau nest
pas dplaisant du tout. Le deuxime coup sabat, et quelques crins sinsinuent entre mes fesses. De
fines morsures me cuisent, et je devine que ma peau rougit dj.
Jaimerais avoir la certitude que cette punition porte ses fruits, chre Clara, gronde mon matre.
Oui, monsieur, je comprends pourquoi je lai mrite, dis-je en cambrant le dos de plus belle.
Dominic accueille ma remarque avec un nouveau coup cinglant.
Ae ! Monsieur, vous me faites mal. Vous faites mal votre chre Clara.
Ah, mais cest parce que je laime, et quelle doit retenir sa leon, rtorque-t-il dune voix
douce.
Tchac ! Ce nouveau coup est plus svre que les prcdents, et quelques crins atteignent mon sexe.
La douleur se fait plus vive, pourtant jaccueille cette morsure avec un plaisir croissant. Je dois me
retenir de serrer les cuisses et dapaiser ainsi la chaleur qui mhabite.
Dominic commence dessiner des 8 sur mes fesses en de longs gestes tendres et doux. Puis, aprs
une courte pause, le fouet sabat de nouveau sur ma peau.
Je gmis et crispe les mains autour du coussin tandis que les coups pleuvent. Je remue les hanches
comme pour esquiver la punition, mais cest plus par jeu qu cause de la douleur. Cette dernire me
stimule et mchauffe, et je nen peux plus dattendre que Dominic me prenne enfin.
Je compte en tout dix coups, interrompus par de douces caresses qui ne font quattiser le feu de mon
dsir et ponctus de cris de plus en plus aigus.
Je sais que mon matre aime entendre leffet de ses punitions, aussi je le supplie de ne pas trop
blesser sa pauvre femme de chambre, qui ne demande pas mieux que de lui faire plaisir.
Bien. Vous avez encaiss votre punition comme une grande, ma chre Clara, dit-il enfin. Je
pense quil est temps de vous rcompenser.
Alors il prend le manche du fouet et vient en presser lextrmit entre mes jambes. Je soupire et
gmis tandis quil le fait jouer le long de mes lvres, de mon clitoris durci lentre de mon sexe,
comme sil comptait me pntrer avec ce gros engin de cuir. Jcarte les genoux, folle du dsir de
sentir enfin quelque chose en moi. Sans mme men rendre compte, jai commenc remuer les
hanches et gmir en rythme.
Soudain, Dominic retire le manche du fouet avant de sapprocher, et jentends le bruit
caractristique dune fermeture clair. Oh oui ! Je ten prie, Dominic, prends-moi !
Cest avec ravissement que je sens la douceur veloute de son gland entre mes lvres. Il marque une
pause le temps de se positionner parfaitement, puis donne un long coup de reins, qui suffit
lintroduire tout entier tant je ruisselle dexcitation. Cest parfait ! Je cambre le dos sa rencontre
lorsquil se retire avant de revenir la charge. Il me baise vite et fort, et cest exactement ce dont je
mourais denvie aprs la stimulation torride du fouet. Se penchant sur moi, il me soutient le ventre de
la main droite et referme la gauche sur mon sein pour mattirer tout contre lui chacun de ses furieux
coups de boutoir. Puis il fait descendre sa main droite jusqu mon clitoris, autour duquel il dcrit de
petits cercles. Je pousse un cri rauque et, avant mme de comprendre ce qui marrive, jatteins un
orgasme dune telle violence que je suis prise de vertige et secoue de tremblements incontrlables.
Dominic accompagne mes spasmes de quelques puissants coups de reins, puis, ma grande
surprise, se retire. Hors dhaleine, encore bouleverse par lextase que je viens de vivre, je me
demande ce quil a en tte.
Ma chre Clara, vous avez joui, dclare Dominic dune voix douce. Vous avez joui si fort, si
vite sans doute parce que vous avez apprci que je vous fouette pour vous punir. Mais je crois que
vous pouvez encore prendre bien du plaisir avant que je my abandonne moi-mme.
Je lui jette un coup dil par-dessus mon paule et constate quil me sourit gentiment, agenouill
entre mes jambes cartes.
Un instant plus tard, je sens quelque chose de froid et dur entre les lvres de mon sexe. Serait-ce un
gode ? Compte-t-il me pntrer laide dun nouvel instrument ? Cela lui est dj arriv dutiliser un
sex toy pour me conduire au bord de la folie, minterdisant parfois de jouir. Va-t-il renouveler
lexprience ?
Ma chre Clara, vous tes tout simplement dlicieuse, murmure-t-il. Ce que je mapprte vous
faire est nouveau pour vous, mais pas de panique. Dtendez-vous, je vous promets que vous ne le
regretterez pas.
Il introduit le toy en moi et le fait jouer lintrieur, mais je suis tellement lubrifie par mon
orgasme que lobjet semble glisser entre mes parois. Je ne vois pas bien ce quil compte faire dun
jouet aussi court et de diamtre aussi modeste
Alors Dominic retire lobjet pour le faire glisser jusqu mon anus, et je comprends de quoi il
sagit. Je retiens mon souffle, incertaine. Je nai jamais prouv le dsir de me faire prendre par l.
Permettez-moi au moins dessayer, chre Clara, murmure-t-il dune voix apaisante. Si vous
naimez pas, dites-le-moi et jarrterai, mais tentez lexprience
Pourquoi pas ? Cette petite chose ne pourra pas me faire grand mal, aprs tout.
Si cela vous fait plaisir, monsieur.
Merci, dit Dominic avec une sincrit relle, tout en appuyant le petit rosebud avec un peu plus
dinsistance.
Oh, mon Dieu ! Je ne suis pas sre de Je ne sais pas si
Poussez lgrement au moment o je lintroduis, vous verrez que a facilite les choses, souffle
Dominic avec tendresse.
Je mexcute, mme si je redoute un peu le rsultat.
Oui, Clara ! Cest a, ma belle. Vous tes magnifique. Vous nimaginez pas leffet que cette
vision peut avoir sur moi.
Comme mon matre me lavait promis, le passage du rosebud se rvle plus facile que ce que je
croyais. Une fois quil est en moi, jai limpression quil est nettement plus gros, mais je nprouve
aucune douleur.
Voil, ma chre. Le plus dur est pass et, maintenant, vous allez ressentir dautant plus
intensment la prsence de ceci.
Alors il me pntre de nouveau, mais, cette fois, cest avec une exquise lenteur. Je comprends
aussitt pourquoi : cause du rosebud, le passage est plus troit, et le sexe de Dominic me parat
encore plus gros quavant.
Oooh !
Je ne peux retenir un long gmissement dextase tandis quil avance doucement et, petit petit, me
comble comme jamais.
Vous aimez a, hein, ma belle ? demande-t-il dune voix rauque.
Oh oui ! Oh, cest bon
Jadore la sensation de son membre puissant tout au fond de moi, de ses testicules presss contre
mon clitoris, de ses cuisses dures le long des miennes Il commence donner de petits coups de
reins dont les effets semblent dmultiplis. Jprouve la sensation incroyable quil me possde tout
entire.
Oh, oui ! Cest incroyable. Je suis toute Oh !
Chacun de ses mouvements marrache un cri tant le plaisir quil me procure sapparente de la
douleur. Puis il prend de la vitesse, et mes gmissements deviennent des rles inintelligibles. Jai
limpression quun feu inextinguible bouillonne en moi. Mon clitoris est tendu lextrme, comme si
cette stimulation anale laffectait lui aussi.
Derrire moi, Dominic acclre la cadence, accompagnant ses mouvements de faibles grognements.
Soudain, il me saisit par la taille et se retire le temps de mallonger sur le dos, mme le sol. Il
contemple un instant mes seins exposs par mon soutien-gorge en lambeaux, les bas de fortune nous
autour de mes cuisses ouvertes et mon sexe aux lvres rougies de plaisir. Les traits de son visage
expriment un dsir pur, incandescent, et son membre se tend vers moi, rendu luisant par mon
excitation. Puis il se penche sur moi et me couvre de baisers dabord lpaule, puis le cou, et enfin
les lvres.
Tandis que nous nous embrassons avec fougue, il reprend possession de moi et entame de lents
mouvements qui nous arrachent tous deux des gmissements de dlices. Le feu qui mhabite se
rpand dans mon ventre et annonce un orgasme encore plus intense que le prcdent. Au moment o je
mabandonne cette explosion des sens, Dominic mattire tout contre lui et se cambre, joignant sa
jouissance la mienne.

Un peu plus tard, une fois que nous avons repris nos esprits et que Dominic ma retir le petit
rosebud argent qui ma caus tant de sensations, nous sommes pris dun fou rire en constatant ce
quil est advenu de mes sous-vtements.
Tu nas qu prendre quelque chose dans le placard de la chambre, me propose Dominic.
Tu veux dire, lun des ensembles en cuir avec une dcoupe sur le devant de la culotte ? demand-
je, et nous rions de plus belle.
Il faut dire que, quand Dominic ma achet de la lingerie pour pimenter nos jeux, il na pas accord
beaucoup dimportance laspect pratique. Pourtant, aprs une bonne douche, je trouve un ensemble
en soie somme toute assez sage et lenfile. Mes bas feront laffaire tant que les jarretires improvises
resteront en place. Lorsque je rejoins Dominic dans le salon, il ouvre une bouteille de chablis bien
frais, et nous trinquons.
Alors, dis-moi : quest-ce que tu fais Londres ? Je te croyais en route pour le Montngro.
Mon rendez-vous a t recul de quelques jours, donc jen ai profit pour venir te rendre une
petite visite clair, mexplique Dominic en membrassant sur les lvres. Enfin, pour rendre visite
cette chre Clara, corrige-t-il avec un clin dil.
Je suis contente davoir pens inventer ce personnage sans lequel nous ne serions peut-tre pas
runis aujourdhui, mais je redoute un peu que Clara ne devienne une intruse entre nous. Et si Dominic
avait dcid de ne plus faire lamour qu elle dsormais ? Certes, je suis prte tout pour lui, mais il
serait vain de se voiler la face. Je veux quil maime, moi, et quil me fasse lamour, moi. Pourtant,
je choisis de ne pas formuler mes craintes, du moins pour linstant. Si Clara nous aide retrouver une
relation saine et heureuse, alors tant mieux.
Il faut que je tavoue quelque chose, dis-je aprs une longue hsitation.
Quoi donc ?
Je ferais peut-tre mieux de me taire, mais jai dcid de toujours faire preuve dhonntet envers
Dominic. Jai besoin quil sache la vrit.
Eh bien, tout lheure jtais avec Andrei.
Dun coup, le visage de Dominic devient un masque froid et dur.
Je vois.
Non, attends. coute-moi. Je vais texpliquer pourquoi je travaille encore pour lui. Cest cause
de Mark.
Dominic incline la tte sur le ct et me laisse poursuivre.
Le Fra Angelico sest rvl tre un pastiche, et Andrei comptait faire porter le chapeau Mark.
Tu comprends bien que je ne pouvais pas le laisser faire a. Mark est malade, et je ne veux pas
imaginer le choc que cela lui causerait si sa rputation se voyait ternie.
Le tableau tait un faux ? rpte Dominic, incrdule. Pourtant, Andrei la pay plusieurs
millions Pas tonnant quil soit furieux.
Oh, il ne peut sen prendre qu lui-mme. Mark lui a conseill dattendre, mais il tait trop
impatient. Dans sa rage, il a dcid que Mark serait le bouc missaire idal, mais je suis parvenue le
faire changer davis. Il accepte de protger Mark, une condition
Laisse-moi deviner : condition que tu cdes ses avances, intervient Dominic en se levant pour
arpenter la pice, la mine orageuse.
Quil est beau quand il est en colre !
Quelle ordure, ce type ! reprend-il. Il ne recule vraiment devant rien
Calme-toi, Dominic. Il ne gagnera pas ce jeu-l. En revanche, il faut que je donne le change en
continuant travailler pour lui, au moins jusqu ce que Mark ait repris des forces. Il fallait que je
ten parle. Je ne veux plus quil y ait le moindre secret entre nous.
Dominic me dvisage, la mchoire crispe et les lvres pinces. Je devine quil bataille pour
contenir sa fureur envers Andrei.
Sil te plat, Dominic, fais-moi confiance. Je ne laisserai jamais Andrei mapprocher, et sa fiert
lempchera dessayer de me forcer la main. Ce quil voudrait, cest que je lui tombe dans les bras. Eh
bien, il peut toujours courir !
La virulence de ma remarque arrache un semblant de sourire Dominic.
Ah ! Tu vois ? Je savais que jarriverais te drider ! mcri-je, triomphante.
Bon, daccord, tu as gagn, concde-t-il en me souriant franchement et en revenant sasseoir
ct de moi. a me tue de savoir que tu vas passer du temps dans lentourage de ce requin, mais si tu
nas pas le choix
Merci, dis-je dune voix douce. Je sais que a te cote de me dire a et japprcie infiniment ta
confiance. Au fait, tu ferais bien de rester sur tes gardes, toi aussi.
Ah bon ?
Oui. Andrei savait que tu venais de rentrer Londres. Il me la rvl quand je lui ai dit que
jallais rejoindre un ami.
Le visage de Dominic se ferme de plus belle.
a ne mtonne pas de lui. Dailleurs, je tavais prvenue. Tu te souviens ? Il est dune
susceptibilit maladive quand il croit son honneur atteint. Sa manie de voir des ennemis partout
sexplique tout simplement par une fiert exacerbe, si tu veux mon avis, mais il semble y voir une
qualit hautement virile. Bref, a ne mtonne pas quil me fasse suivre.
Il ne va quand mme pas sen prendre toi, si ? demand-je, soudain inquite.
Pas physiquement, non, me rassure Dominic. Enfin, pas pour linstant, du moins. Il doit surtout
surveiller mes dplacements pour savoir si jentre en contact avec certains de ses clients. Il simagine
srement que je vais essayer de lui piquer des investisseurs. tous les coups, ses avocats sont sur le
pied de guerre, prts me coller un procs ds quils auront limpression que jai viol les clauses de
confidentialit que contenait mon contrat avec Andrei.
Est-ce que tu comptes le faire ? Je veux dire : lui piquer des investisseurs.
Dominic me regarde longuement avant de rpondre.
Je ne vais certainement pas chercher les contacter. En revanche, sils viennent me solliciter, a
change compltement la donne.
Sois prudent, quand mme !
Je ne tiens vraiment pas ce quil provoque la colre dAndrei ou dventuelles reprsailles.
Oh, je nai pas peur de lui, rtorque Dominic avec un petit clat de rire. Je compte procder dans
les rgles, videmment, mais si des investisseurs manifestent un rel intrt pour mon entreprise, je ne
les dissuaderai pas. Jai bien lintention de russir mon coup ; a fait trop longtemps que jattends ce
moment.
Je sais
Dominic pivote sur le canap pour me faire face.
Les prochaines semaines vont tre dcisives pour moi, comme je te lai dj dit. Cest pour a
quon ne peut pas trop se voir pour linstant. Jai besoin de passer ce cap, mais, ds que mon affaire
sera sur les rails, je reviendrai. Enfin, si cest ce que tu veux
Bien sr, que cest ce que je veux ! mcri-je dans un souffle. Jai besoin de toi pour tre
heureuse.
Il me caresse la joue avec une infinie tendresse.
Je suis tellement content quon soit de nouveau ensemble.
Cest vrai ? dis-je en posant ma main sur la sienne pour la maintenir contre moi. Tu considres
quon est ensemble ?
Je crois bien quon na pas le choix, rpond-il avec un sourire.
Plus de secrets entre nous, dis-je.
Il acquiesce et se penche vers moi pour membrasser.
Plus jamais.
Chapitre 8
CE SOIR-L, DOMINIC MAPPELLE UN TAXI, QUI ME DPOSE CHEZ MOI UN PEU APRS 23 HEURES. PUISE PAR
CETTE semaine mouvemente, je songe avec plaisir au week-end que je vais passer paresser en
compagnie de Laura. Nous consacrons beaucoup de temps lorganisation de notre sjour New
York, la fin de la semaine prochaine. Nous rservons une chambre dans un htel modeste mais trs
correct et commenons nous renseigner sur les bars et restaurants la mode.
On pourrait aussi en profiter pour faire nos achats de Nol ! suggre Laura.
Oui, mais on ne pourra pas rapporter des tonnes de cadeaux dans nos bagages, dis-je, prudente.
Et puis, je ne tiens pas passer mon temps me demander ce qui pourrait bien faire plaisir qui.
Cest notre week-end entre filles, aprs tout !
Nous parvenons un compromis : deux heures consacres aux emplettes Bloomingdales, et le
reste des deux jours nous faire plaisir. Tant pis sil nous reste des cadeaux acheter au dernier
moment, une fois de retour Londres.
Tu as parl de notre voyage Dominic ? me demande Laura.
Je lui ai racont que je lavais revu hier soir et que nous tions de nouveau ensemble.
Oui, mais je lui ai bien prcis que ctait un truc de filles, histoire quil nen soit pas jaloux.
Tu penses le voir pendant les ftes ?
a mtonnerait, dis-je en secouant la tte. Il va sans doute profiter de la bonne humeur gnrale
pour aller charmer des investisseurs un peu partout dans le monde. Je ne sais pas exactement quand on
va se revoir.
Oh, je suis sre que vous vous retrouverez ds que la nouvelle anne sera entame ! lance Laura
avec entrain. En tout cas, je suis ravie que vous vous soyez rconcilis.
Oui ! Cest gnial !
Je ne sais pas quelle tte je fais, mais Laura clate de rire.
Tu es un vrai petit tournesol, tu sais ! dclare-t-elle. Quand tout va bien entre Dominic et toi, tu
te promnes la tte haute et la mine rjouie, mais, quand a ne va pas, tu fanes. Vu le sourire que tu as
ce matin, notre voyage ne risque pas dtre morose !

Laura a raison : je suis heureuse et pas seulement parce que je me sens comble sexuellement.
Jenvisage lavenir avec espoir et srnit, et la perspective de notre week-end new-yorkais me met en
joie. Pourtant, lorsque jarrive Belgravia lundi matin, je trouve Caroline abattue, plus solennelle que
jamais.
Mark a fait une rechute, ce week-end, mannonce-t-elle en me faisant entrer. Enfin, il a contract
une infection qui la terriblement affaibli.
Oh non ! Le pauvre !
Il est sous antibiotiques, mais a ne va pas du tout.
Jesprais passer le voir dans la journe.
Jai bien peur quil ne soit pas en tat de recevoir des visites, dit Caroline en secouant tristement
la tte. Je vous ferai signe ds quil aura recouvr suffisamment de forces.
Jai mauvaise conscience de partir en escapade avec ma copine alors que mon patron est si malade,
mais Caroline refuse denvisager que je reste.
Il nen est pas question, voyons ! Mark serait ravi de savoir que vous prenez un peu de bon
temps. Par ailleurs, il se rend trs souvent New York et verra dun il favorable le fait que vous
appreniez connatre cette ville.
Rconforte, je me concentre sur mon travail afin de ne rien laisser en souffrance quand je quitterai
le bureau jeudi soir. Le seul ennui, cest quun certain coquin samuse me distraire. prsent que
jai ses nouvelles coordonnes et que celles-ci chappent la surveillance de Dubrovski, Dominic ne
cesse de menvoyer des mails. Presque toutes les heures, je reois un message de sa part, o il
mindique o il est et o il compte se rendre. Japprcie grandement dtre ainsi tenue au courant.
Depuis le dbut de notre histoire, Dominic a plutt eu tendance disparatre sans laisser de traces, et
je me rends compte que je mattendais plus ou moins la mme chose cette fois-ci. Je suis donc un
peu surprise de recevoir autant de prcisions quelques mots seulement, mais qui mapprennent quil
est arriv laroport et a gagn la salle dattente des classes affaires, puis quil est mont dans
lavion.
Soudain je comprends son petit jeu : il fait en sorte que je sois parfaitement au courant du moindre
de ses dplacements, et que ceux-ci soient consigns par crit. Sil prend cette prcaution, cest parce
quil sait quAndrei le fait suivre
Jen ai la chair de poule. Pourtant, ce nest pas nouveau et je le sais. Andrei a toujours procd ainsi
et na aucune raison de changer ses habitudes. Jessaie de calmer ma peur irrationnelle en repensant
lclat de rire de Dominic quand il ma assur quil ne craignait pas Dubrovski.
Dominic na rien fait de mal. Andrei ne peut pas latteindre.
Un autre souvenir me revient alors en mmoire. Lorsque jai commenc travailler pour
Dubrovski, James ma mise en garde, mexpliquant que les sources de sa richesse ntaient pas
entirement connues et peut-tre pas entirement licites.
Je repense lhomme distingu qui porte des costumes sur mesure, conduit une Bentley
dcapotable et se permet de dcorer des appartements luxueux grands renforts duvres dart toutes
plus sublimes les unes que les autres le tout sans corner sa colossale fortune.
Pour accder cela, le jeune orphelin quil tait a sans doute d se battre pour sextraire dun
milieu o celui qui hsite carter ses adversaires na aucune chance de triompher.
Andrei fait partie de ces individus que personne naime se mettre dos, et pourtant lhomme que
jaime vient de se poser en rival direct.
Jessaie de puiser ma force dans celle de Dominic mais je ne parviens pas juguler ma peur.

La semaine passe toute vitesse, consume par nos prparatifs pour le voyage. Andrei menvoie un
mail contenant son adresse new-yorkaise et minvitant my rendre selon ma convenance : sa
gouvernante attend ma visite. Je regarde sur Internet et me rends compte que lappartement est situ
dans un luxueux immeuble en bordure de Central Park. Nul besoin de bien connatre New York pour
deviner quil sagit l dune adresse trs prestigieuse. Peut-tre que jy emmnerai Laura, histoire de
lui donner un aperu de Manhattan tel quon ne le verrait jamais autrement.
Mark est toujours trop faible pour recevoir des visites, mais Caroline minforme que les mdecins
sont confiants. Linfection est presque entirement rsorbe et, mme si cela a ralenti la gurison de
Mark, il ny a pas de quoi sen inquiter. Me voil donc rassure ce sujet.
Amusez-vous bien, profitez de New York ! lance Caroline avec un sourire lorsquelle me voit
ranger mes affaires avant de partir, jeudi soir. Vous ne pouvez rien faire de plus, ici.
Merci, Caroline. Vous embrasserez Mark de ma part ?
Bien sr, ma chre. Allez, filez, maintenant. Vous me raconterez tout mardi prochain.
Je sors du bureau en proie une joyeuse excitation. Nous dcollons demain ! Cela va tre gnial, je
le sens. Si seulement Mark ntait pas aussi malade, la vie serait merveilleuse.
Enfin, presque
Une vilaine petite voix parvient se faire entendre malgr tous mes efforts pour ltouffer.
Tu prfrerais aller New York avec Dominic, avoue !
Mais tais-toi, enfin ! Je vais passer un super week-end avec Laura.
Certes, mais avec Dominic, il y aurait, en plus, des moments romantiques, des baisers du sexe !
Il ny a pas que le sexe, dans la vie. Lamiti est au moins aussi importante. Et puis, ayant t
particulirement accapare par Dominic et par Andrei ces derniers mois, je nai pas t trs
prsente pour Laura qui, elle, est clibataire. Ce week-end sera loccasion de me racheter. La
perspective de siroter des cosmopolitans dans un bar branch ne me dplat pas du tout. Il faut juste
que je me rsigne ne pas terminer la soire par quelques orgasmes.
Je frissonne en repensant ma dernire rencontre avec Dominic. laide de ce petit rosebud
argent, il ma entrane vers des sommets que je naurais jamais imagin atteindre. Jessaie de me
rappeler qui jtais au dbut de lt, avant ces quelques mois absolument extraordinaires. Je navais
encore rien vu de la vie et pensais que lunivers se rsumait mon petit copain de province. Dire que
jenvisageais srieusement de minstaller avec lui ! Heureusement que Hannah a dbarqu, avec son
norme poitrine ! Si elle ne lavait pas sduit, je serais peut-tre toujours avec Adam, condamne
mennuyer au lit pour le restant de mes jours.
Je descends dans le mtro pour rentrer chez moi et me demande o Dominic peut bien se trouver en
ce moment. Il ma envoy un mail ce matin pour me dire que ses ngociations au Montngro
staient trs bien passes et quil avait dcid, un peu limproviste, de se rendre Klosters, en
Suisse, l o les millionnaires aiment aller skier Nol. Il va loger dans le chalet dun ami et sillonner
les pistes la recherche dinvestisseurs potentiels.
a promet dtre intense : du ski, un petit verre aprs le ski, puis un bon dner La vie est dure,
ma chrie, mais, tu me connais, je sais me sacrifier ou pas. Je te donne des nouvelles, de toute faon.
Profitez bien de New York, Laura et toi. Je tembrasse.
D.
Ma rponse trahit sans doute mon excitation. Je lui raconte nos projets pour le week-end et lui dis
de profiter des joies des sports dhiver. Ce nest quen arrivant chez moi que je suis rattrape par un
sentiment de culpabilit. Je nai pas du tout parl du fait que jallais visiter lappartement dAndrei
New York, ni de la mission que ce dernier ma propose pour lanne prochaine. Je men veux
terriblement. O est passe ma promesse de ne plus garder de secrets entre Dominic et moi ? Je
devrais pourtant savoir que les cachotteries dbouchent quasiment toujours sur des malentendus.
Cela dit, il ny a pas mort dhomme : je ne vais pas voir Andrei seulement son appartement. Je
dois avouer que je suis curieuse de dcouvrir la collection dart quil abrite, mme si je nai
aucunement lintention daccepter cette mission. Malgr tout, je me promets de tout raconter
Dominic dans mon prochain mail. Cest dcid.

Laura et moi passons la soire dans un tat de douce hystrie. Nous ne cessons de vrifier que nous
avons bien pens tout : passeports, dollars, cartes et guides touristiques, ainsi que toutes les bricoles
indispensables du genre chargeur de portable ou baume hydratant pour les lvres. Tout notre joyeuse
excitation, nous sifflons une bouteille de vin pendant le dner et dcidons den ouvrir une seconde.
Rsultat : nous sommes franchement pompettes et bavardons avec animation, jusquau moment o
nous nous rendons compte avec horreur quil est dj minuit et que le taxi vient nous chercher dans
quatre heures peine. Nous nous dpchons daller nous coucher, mais je narrive pas fermer lil.
Cest sans doute bizarre, mais je suis ravie de voyager comme tout le monde, cette fois. Je ne
regrette absolument pas mes petites incursions dans le monde des millionnaires, mais elles mont
laiss un arrire-got trange et quelque peu alinant. Je nai eu accs ce monde que parce que je
travaillais pour Andrei, et ma libert de mouvement tait tributaire de son bon vouloir. En revanche,
de mon billet davion ma chambre dhtel, jai pay ce voyage avec largent que jai gagn. Jen tire
une grande fiert et un plaisir dcupl.
Jignore quand jarrive enfin mendormir mais, quand le rveil sonne, jai limpression quil ne
sest coul que cinq minutes. Avec un grognement, je marrache ma couette et me trane jusqu la
douche. Lorsque je sors de la salle de bains, je croise Laura, qui a les yeux aussi bouffis que les miens.
Ctait une mauvaise ide, douvrir cette deuxime bouteille, grommelle-t-elle.
Tu mtonnes ! Le taxi arrive dans un quart dheure.
Jai peur dtre un peu barbouille, mais, une fois que jai enfil un jean, un tee-shirt tout doux, un
joli blazer vert bouteille et ma paire de bottes de motard, je me sens beaucoup mieux. Je bois un grand
verre deau puis, au moment o Laura sort de sa chambre avec sa valise la main, le taxi klaxonne un
petit coup discret.
En route pour laventure, copine ! scrie-t-elle, les yeux brillants.
Cest parti ! dis-je avec un grand sourire.
Ce voyage ne fait que commencer, mais je mamuse dj comme une folle.

cette heure matinale, les routes sont dsertes, et nous arrivons laroport en un temps record.
Nous mourons denvie de boire un bon caf, mais dcidons denregistrer nos bagages et de passer les
contrles de scurit tout de suite, histoire dtre tranquilles. Cela nous laissera plus dune heure pour
prendre un petit djeuner et flner dans les boutiques o nous pourrons acheter des produits dtaxs.
lenregistrement, lhtesse scanne nos passeports, pianote sur son clavier puis nous regarde avec
un grand sourire.
Jai une bonne nouvelle pour vous, mesdemoiselles : vous avez t surclasses.
Ah bon ? fait Laura.
Oui. Flicitations, vous allez donc voyager en premire classe.
Gnial ! sexclame Laura en sautillant sur place.
Comment a se fait ? demand-je en fronant les sourcils.
Je lignore, rpond lhtesse, visiblement surprise par ma raction. Tout ce que je sais, cest que
vous tes sur la liste des passagers de premire classe pour JFK.
Cest quoi, ton problme ? me demande Laura tandis que nous nous dirigeons vers la salle
dattente VIP. Je nai jamais eu la chance de voyager en premire ! Tu nes pas contente ?
Si, bien sr, dis-je avec un sourire forc pour ne pas gcher la joie de mon amie.
La vrit, cest que cette histoire me contrarie. Moi qui tais si fire de ne devoir cette escapade
quau fruit de mon travail, jai limpression quune main extrieure vient de se mler de mes affaires.
Cest peut-tre juste ton jour de chance. Qui sait ?
Mais bien sr

Je dois admettre quil est trs agrable dattendre notre vol dans le luxueux salon VIP. Le buffet est
dlicieux, et nous prenons un copieux petit djeuner avant de nous pelotonner dans de douillets
canaps en feuilletant des magazines. Au moment dembarquer, nous empruntons des couloirs tapisss
de rouge et nous installons nos places avant tout le monde. Le confort des premires offre un
contraste saisissant avec les conditions triques de la classe conomique. Chaque fauteuil est isol
par une petite cloison et peut se transformer en lit si on le souhaite. On nous fournit une trousse de
toilette contenant des cosmtiques de luxe, un masque et des chaussons, ainsi quun pyjama en soie.
Quand nous dcouvrons les lecteurs DVD notre disposition et le menu de tout ce que nous pouvons
commander, Laura est aux anges.
Srieux, je pourrais vivre bord de cet avion ! scrie-t-elle. On a vraiment eu de la chance.
La voyant si rayonnante, je sens fondre ma colre envers celui ou celle qui nous a impos cela.
Cest un beau cadeau, aprs tout. Le seul problme, cest que je souponne Andrei den tre
lorigine, et cela a le don de gcher mon plaisir. Il semble toujours trouver le moyen de me forcer
accepter des choses dont je ne veux pas : restaurant hupp, nuit dhtel, robe de crateur, bijoux
Dtends-toi, me dis-je tandis que lavion sbranle sur la piste. Le mal est fait et, une fois New
York, tu seras loin dAndrei. Alors profites-en.
Chapitre 9
NOUS ATTERRISSONS JFK EN MILIEU DE MATINE ET SENTONS UN REGAIN DNERGIE EN PASSANT LES
CONTRLES DE scurit pour entrer sur le sol amricain. Tout est la fois familier, cause des films et
des sries que jai pu regarder, et totalement dpaysant, commencer par laccent. Je ne me suis
jamais sentie aussi anglaise. Laura et moi avons prvu de prendre un gros taxi jaune jusqu
Manhattan, mais, lorsque nous atteignons le hall des arrives de laroport, japerois, interloque,
mon nom sur la pancarte que tient un homme noir coiff dune casquette.
Regarde, Beth ! scrie Laura en me donnant un coup de coude.
Mademoiselle Villiers ? demande le chauffeur en madressant un grand sourire. Jespre que
vous avez fait bon voyage. Je suis charg de vous conduire votre htel, mesdemoiselles.
Pourquoi ? demand-je, mfiante. Qui vous a confi cette mission ?
Je lignore, mademoiselle, rpond-il poliment. Je me contente de me rendre o mon patron
menvoie.
a doit faire partie du service des premires classes, me souffle Laura.
Pour ma part, je nen suis pas si sre. Je ne quitte pas le chauffeur des yeux.
Comment sappelle votre compagnie ? Est-ce la compagnie arienne qui vous a contact ?
Toutes sortes de gens font appel nos services, mademoiselle. Je vous assure que nous jouissons
dune excellente rputation. Maintenant, si vous voulez bien me suivre, la limousine nous attend.
Une limousine ? ! scrie Laura, aux anges.
Jhsite un instant, puis dcide daccepter. Quest-ce qui peut bien nous arriver, aprs tout ?
OK, dis-je enfin.
Le chauffeur prend nos valises, et nous le suivons lextrieur, o est gare une rutilante limousine
noire. Nous nous installons sur la banquette en cuir et, aussitt que le chauffeur a charg nos bagages
dans le coffre, nous dmarrons en direction de Manhattan. Jessaie de faire taire mes apprhensions
tandis que les silhouettes des gratte-ciel se dessinent au loin et que Laura bauche avec animation des
plans pour la journe. Je dois tre terriblement ingrate pour ne pas apprcier de telles attentions, mais
jaimerais bien que le ou la responsable cesse de simmiscer dans ma vie et me laisse mener ma
barque comme je lentends.
Nous roulons pendant une petite heure, et jprouve un petit frisson en traversant le pont qui nous
conduit Manhattan. Le ciel est dun bleu clatant, illumin par un soleil givr. Il fait un froid
mordant, mais cela accentue encore latmosphre de Nol qui pare la cit. Tandis que la limousine
progresse travers le quadrillage dense que forment les rues de New York, nous contemplons le
paysage avec ravissement, montrant du doigt les endroits clbres que nous reconnaissons et les
numros des rues. Nous avons choisi un htel modeste mais situ dans le centre, afin de pouvoir nous
dplacer pied sans nous ruiner. Les photos mises en ligne par le site de rservations montraient un
dcor un peu vieillot mais accueillant, et nous avons opt pour une petite chambre avec des lits
jumeaux. Cest largement suffisant.
Quelle nest donc pas ma surprise lorsque la limousine sarrte devant un luxueux immeuble de la
57
e
Rue. Un jeune homme en livre sapproche pour ouvrir la portire, mais je me penche pour toquer
contre la paroi de verre qui nous spare du chauffeur.
Quest-ce qui se passe ? demand-je lorsquil abaisse la vitre. Ce nest pas notre htel !
Nous sommes au Four Seasons, mademoiselle. Cest ici que lon ma charg de vous conduire.
Une chambre y est rserve votre nom.
Mais pas du tout ! Notre htel se trouve sur Lexington Avenue. Dposez-nous l-bas, je vous
prie.
Le portier reste debout ct de moi, interloqu, sattendant sans doute ce que nous descendions
de voiture. Laura a dj mis un pied dehors et suit la conversation dun air un peu tendu.
Si jai bien compris, mademoiselle, vous ne souhaitez pas rsider au Four Seasons ? insiste le
chauffeur en me jetant un coup dil par-dessus son paule.
Clairement, il trouve ma raction fort bizarre.
Vous avez bien compris. Nous allons au Washington, sur Lexington Avenue.
Beth, intervient Laura tandis que le chauffeur secoue la tte, incrdule.
Laura, on na pas rserv de chambre au Four Seasons et, mme si a a lair magnifique, on ne
peut plus prtendre que cest inclus dans le billet de premire classe. Cest le fait de quelquun qui se
montre beaucoup trop gnreux mon got. Je prfre me rendre lhtel que nous avons rserv
ensemble.
Laura est un peu due, mais elle comprend mon point de vue et se rassied sur la banquette.
Tu as raison. Allons au Washington.
Merci, vous pouvez refermer, dis-je au portier qui obit, lair toujours aussi interloqu.
Le pauvre, il na pas d comprendre ce qui vient de se passer sous ses yeux. Cela ne doit pas arriver
souvent que des clients sagacent dtre amens au Four Seasons par surprise.
Avec un soupir, le chauffeur redmarre et, un quart dheure plus tard, se gare devant un modeste
immeuble de brique rouge.
Nous y voil, mademoiselle, annonce-t-il. Le Washington, comme vous lavez demand.
a a lair chouette, commente Laura, stoque, mme si je vois bien quelle regrette un peu le
luxe du Four Seasons.
Cest parfait et parfaitement abordable, dis-je avec autorit avant de madresser au chauffeur.
Merci, monsieur. Si vous voulez bien nous aider sortir nos valises
Quelques minutes plus tard, nous entrons dans le vestibule. La dcoration, faite de tapis motifs
gomtriques et dappliques murales en cuivre, ne reflte sans doute pas les dernires tendances du
chic new-yorkais, mais lensemble a un petit ct rtro trs accueillant. Lhomme qui se trouve la
rception porte un costume impeccable et ses cheveux sont soigneusement coiffs. Dune main
lgante, il prend la rservation que je lui tends et consulte son ordinateur.
Oh, dit-il en fronant les sourcils. Voil qui est trange Une minute, je vous prie, je dois
vrifier quelque chose auprs de mon suprieur.
Laura et moi changeons un regard un peu tendu.
Tu crois quon a encore t surclasses ? me demande-t-elle.
Je ne vois pas comment ce serait possible. Je nai donn le nom de notre htel personne. Et
toi ?
Elle secoue la tte.
Le rceptionniste revient accompagn de son patron, un homme aux yeux bleu ple qui porte une
fine moustache.
Bonjour, mesdemoiselles, comment allez-vous ? Il y a eu un petit changement concernant votre
rservation.
Et cest reparti
Jai bien peur quelle nait t annule, poursuit le directeur de lhtel.
Quoi ?
Annule ? rpte Laura, livide.
Parfaitement, confirme le directeur en hochant la tte dun air grave.
Je vous prierai de bien vouloir la rtablir, dis-je sur un ton que jespre imprieux. Nous ne vous
avons absolument pas demand dannulation, et je vous ai fourni la preuve de ma rservation. Nous
avons besoin de cette chambre !
Je suis dsol, mais cest impossible. Nous avons dj lou la chambre dautres clients, et il ne
nous en reste aucune de libre. cette priode de lanne, ltablissement est toujours plein, vous
comprenez.
Mais o va-t-on dormir ?
Je nen crois pas mes oreilles. Quest-ce qui a bien pu se passer ?
Ne vous inquitez pas, tout a t arrang, me rassure le directeur en faisant signe un homme
qui se tient prs de la porte. Si jai bien compris, ce monsieur est charg de vous conduire votre
nouvel htel.
Le chauffeur sapproche pour prendre nos valises.
Mesdemoiselles, si vous voulez bien me suivre
Laura et moi changeons un nouveau coup dil. Cette fois, nous navons plus vraiment le choix.
Devant lhtel, une limousine qui ressemble fort la premire nous attend. Nous nous installons
pendant que le chauffeur charge nos bagages dans le coffre, puis nous voil reparties. En revanche,
nous sortons peu peu du quadrillage et nous faufilons dans des rues plus tortueuses.
Cest Greenwich Village ! scrie soudain Laura. Je reconnais, je suis passe dans le coin la
dernire fois que je suis venue. Cest un des quartiers les plus sympas de la ville, un peu bohme. Il y
a plein dartistes qui vivent ici. Cest beaucoup plus cool que les abords de Central Park.
Bon, tant mieux, dis-je en regardant au-dehors.
Cela me chiffonne vraiment que quelquun se soit permis de chambouler nos plans de la sorte. En
mme temps, je ny comprends plus grand-chose. Pourquoi Andrei nous aurait-il pris une chambre la
fois au Four Seasons et dans un autre htel tout en annulant notre rservation au Washington ? a na
pas de sens.
Cest encore un cadeau extravagant de la part de ton millionnaire russe, cest a ? demande
Laura. Cest pour a que tu es en colre ?
Aussitt, jai honte. Du point de vue de mon amie, ces attentions sont inoffensives, mais cest parce
quelle ignore tout des desseins dAndrei. Elle ne sait pas que ces fabuleux lans de gnrosit sont en
fait destins faire flchir ma volont. Il faut croire quAndrei a anticip ma rticence et trouv un
moyen de me forcer la main.
Je suis dsole, tu dois me prendre pour une vieille rabat-joie, dis-je en lui souriant. Cest juste
que javais envie dchapper linfluence dAndrei lespace de quelques jours
Ce nest peut-tre pas lui, objecte Laura. Cest peut-tre Mark qui a voulu te faire un cadeau de
Nol un peu en avance.
Possible. Caroline aurait pu se charger de lorganisation. Maintenant que jy repense, je lui ai
peut-tre dit quon descendait au Washington.
Eh ben, voil ! conclut Laura avec un sourire soulag. Cest sans doute Mark, ce qui veut dire
quon peut profiter de tout a sans la moindre culpabilit !
Jacquiesce, mme si je ne suis pas totalement convaincue.
Le chauffeur nous arrte devant un superbe htel et annonce :
Le Soho Grand.
Je lve la tte et japerois, en haut des marches du perron, un vestibule dallure la fois vintage et
trs moderne.
Incroyable ! souffle Laura, les yeux brillants. Cest un endroit mythique ! Jai toujours rv dy
entrer un jour !
Eh bien, on dirait que tu vas y tre oblige, rtorqu-je, sarcastique.
Plusieurs portiers sempressent de prendre nos valises et de nous faire entrer dans lhtel. Nous
navons sans doute pas le profil de leurs clients habituels, en juger par lamabilit froide de la
rceptionniste jusqu ce quelle entre notre nom dans son ordinateur. Alors, une expression de vive
surprise passe brivement sur son visage, et elle nous adresse un sourire clatant.
Mesdemoiselles, nous sommes absolument ravis de vous accueillir. Vous allez adorer le loft
nord, cest notre plus belle suite.
Une suite ? ! rpte Laura dans un souffle.
Une suite, pens-je avec rancur. Comme si une chambre ne suffisait pas ! Voil qui ne
ressemble pas du tout aux habitudes de Mark. Jy vois plutt la griffe dun homme richissime qui
exige le meilleur en tout.
Ce week-end commence fort

Lhtel est une pure merveille. Tout y est dun got exquis, des fauteuils en cuir turquoise du
vestibule lescalier central en fer forg, dallure victorienne. Laura et moi observons, bouche be, ce
dcor incroyable et peupl de personnalits toutes plus lgantes les unes que les autres, occupes
bavarder au bar ou dans le coin salon, un verre la main, ou lire dans la bibliothque.
Un jeune homme nous enjoint poliment de le suivre jusqu un ascenseur qui nous emmne au
dernier tage. L, il ouvre la porte du loft et sefface pour nous laisser entrer.
Oh, mon Dieu ! sexclame Laura. Cest lappartement de mes rves !
Elle a raison : cet endroit ne ressemble en rien une chambre dhtel. Tout est fait pour que lon sy
sente immdiatement chez soi. La dcoration, qui allie bois, bton poli, marbre, cuir, daim et velours,
est intemporelle sans paratre strile. Le salon est meubl de canaps et de fauteuils orns de plaids en
cachemire et de gros coussins colors avec, dans un coin, un bureau quip dun Mac et dun iPad. Sur
les tables et les tagres, les livres alternent avec les uvres dart et, sur les murs, sont accrochs des
clichs en noir et blanc montrant latmosphre de la ville dans les annes 1950.
Vous avez un bar votre disposition ici, annonce le jeune homme en dsignant un comptoir de
bton poli devant lequel sont aligns des tabourets sige de cuir. Maintenant, si vous voulez bien me
suivre, je vais vous montrer les chambres.
Il nous entrane dabord vers la chambre principale, dcore dans des tons de gris fonc et de beige
dor qui contrastent joliment avec une ottomane tendue de velours rouge. La salle de bains attenante
contient une baignoire sabot ancienne avec des pieds mtalliques ainsi quune douche dernier cri.
Cest grce toi quon est ici, donc cest ta chambre, dcrte Laura en me jetant un regard en
coin.
Puisque tu insistes, dis-je avec un sourire.
Jai dcid de me dtendre et de profiter de ce lieu unique. Non seulement je nai pas le choix, mais
en plus je nai aucune envie de gcher notre week-end en ronchonnant tout le temps. Sans oublier le
fait que cet endroit est fabuleux !
Nous visitons ensuite la deuxime chambre, peine plus petite que la principale et galement dote
dune salle de bains. Une fois que nous sommes de retour dans le salon, le jeune homme nous livre
quelques dernires informations.
Vous disposez bien videmment dun cran plasma avec des haut-parleurs rpartis dans la pice
et une slection de films. Vous pouvez solliciter la rception tout moment du jour ou de la nuit, donc
nhsitez surtout pas. LiPad que vous voyez sur le bureau contient des informations sur le quartier,
notamment les bars et restaurants. Et, bien sr, vous avez accs la terrasse prive que voici.
L-dessus, il dsigne lun des atouts majeurs du loft : la terrasse en question est immense et offre
une vue sublime sur Manhattan et lEmpire State Building.
Nous pouvons allumer des chauffages extrieurs, si vous le souhaitez, ajoute le jeune homme
avec un sourire. Avez-vous des questions, mesdemoiselles, ou puis-je vous laisser vous installer ?
Non, cest parfait, merci. Nous appellerons si besoin.
Puis je me rappelle que nous sommes New York, o les pourboires sont de rigueur, et tends un
billet de 5 dollars notre guide.
Merci vous, dit-il en sinclinant. Je vous souhaite un agrable sjour.
Une fois quil est parti, Laura et moi passons quelques secondes nous dvisager en silence, avant
de nous mettre sautiller comme des hystriques en hurlant de joie. Nous allons passer notre week-
end entre filles dans lune des plus belles chambres de New York, tout simplement.
Bon, il y a juste un petit problme, annonce Laura une fois que nous sommes suffisamment
calmes pour parler.
Quoi ? Quest-ce qui pourrait bien clocher dans un endroit pareil ?
Eh bien jaime tellement notre chambre que je nai pas envie den sortir. On ne va mme pas
visiter New York !

Heureusement que nous nous sommes concoct un programme, parce que la perspective de passer
trois jours nous prlasser dans notre loft est tentante. Avant de partir la dcouverte de la ville, nous
prenons le temps dessayer tous les quipements de la chambre et de nous commander un dlicieux
djeuner salade de crabe et saumon fum. Puis nous sortons, bien dcides profiter de laprs-midi
avant la tombe de la nuit. Il fait froid, mais lexcitation nous rchauffe presque autant que nos pais
manteaux. Nous prenons le mtro jusquau Metropolitan Museum of Art, o nous passons plusieurs
heures admirer des chefs-duvre. Nous en ressortons au crpuscule et nous aventurons dans Central
Park, o nous nous offrons un chocolat chaud et un bretzel. Nous dambulons tout en discutant de ce
que nous comptons faire demain et, pour la premire fois depuis trs longtemps, je me sens libre
dun poids norme. Cest formidable dtre amoureuse, mais japprcie normment de passer ces
quelques jours avec Laura, entre copines.
Ma seule inquitude concerne les sommes folles quAndrei a d dbourser pour augmenter notre
confort. Cest tout fait le genre de geste extravagant quil affectionne, et je sais bien que Mark ne
choisirait jamais un htel comme le Soho Grand surtout pas la plus belle suite. Par ailleurs, le fait
que notre mystrieux bienfaiteur ait anticip ma raction et dsamorc ma rsistance semble indiquer
quil sagit bien dAndrei. Cela me dplat franchement. Cest comme sil essayait de mextorquer de
la gratitude sans compter quil sait exactement o nous nous trouvons. Sur le chemin du Met et dans
les alles du muse, je nai pas pu mempcher de me retourner de temps en temps pour voir si nous
tions suivies, mais je nai rien remarqu de suspect. Je finis donc par me dtendre et me convaincre
que personne naurait pu garder notre trace dans le mtro puis dans le parc.
Une fois de retour lhtel, nous prenons un long bain chaud avant denfiler nos jolies robes et nos
talons aiguille. Cest le milieu de la nuit Londres, pourtant nous sommes encore pleines dnergie.
Nous choisissons un restaurant parmi les suggestions de liPad et appelons la rception pour quils
nous y rservent une table.
Juste avant de partir, je consulte mes mails et vois que Dominic ma crit.
Salut, ma belle. Vous tes bien arrives ? Vous profitez bien de New York ? Raconte-moi tout. Je
suis impatient de te revoir.
D.

Jhsite un instant. Dois-je lui dire ce qua fait Andrei ? Cela ne risque-t-il pas de le mettre en
rage ? Ai-je vraiment intrt lui faire subir a ?
Plus de secrets, me rappelle une petite voix.
Ah, mais je compte bien lui dire. Cest juste que je ne veux pas lui gcher sa journe. Il vaut mieux
que je lui explique tout de vive voix, mon retour.
Voici donc la rponse que je rdige :
Salut, mon cur.
Nous sommes bien arrives, aprs quelques aventures que je te raconterai. Je ne ten dis pas plus car
il est lheure daller dner. Demain : shopping, patin glace Madison Square Garden et Frick
Collection. On sclate !
Tu me manques.
B.

Je relis mon message, indcise, quand Laura entre dans la pice. Elle porte une magnifique robe
noire, dans un tissu soyeux qui pouse ses courbes, et une paire descarpins mordors.
Dpche-toi, Beth ! Notre rservation est dans dix minutes.
Jarrive !
Aprs une seconde dhsitation, je clique sur envoyer .
Chapitre 10
NOUS PASSONS UN WEEK-END ABSOLUMENT MERVEILLEUX, ENTRE LES HAUTS LIEUX DE LA CULTURE
LITTRAIRE CHRE Laura et le monde de lart que jaime tant. Par ailleurs, nous ne nous privons pas
de jouer les touristes en montant tout en haut de lEmpire State Building. Jadore tout
particulirement la Frick Collection et le MoMA. Nous profitons pleinement de latmosphre si
particulire de Greenwich Village, rendue encore plus festive par lapproche de Nol. Samedi, nous
sommes alles faire quelques courses sur la 5
e
Avenue et avons compt une bonne vingtaine de
bonshommes ventrus en costume rouge et blanc qui dambulaient parmi la foule. Dailleurs, nous
avons cd la tentation dun tour de calche emmen par le Pre Nol en personne.
Le personnel de lhtel est aux petits soins pour nous et semble anticiper la moindre de nos
requtes. Pourtant, mme si Laura et moi nous amusons comme deux petites folles, Dominic me
manque atrocement. Au moment o le Pre Nol nous a tendu un plaid sur les genoux avant de nous
entraner travers Central Park au son des clochettes accroches au harnais, je nai pas pu
mempcher de regretter que Dominic ne soit pas l pour me prendre dans ses bras et me rchauffer de
ses baisers.
Au cours du week-end, il menvoie un nouveau mail o il mapprend quil a battu son record
personnel sur une piste noire et o il me demande si je mamuse bien. Je me contente donc de lui faire
un rapide compte rendu de nos visites. Aprs tout, je serai de retour mardi la premire heure, il sera
largement temps de lui raconter toutes les bizarreries de ce sjour.

Lundi matin, je reois un mail qui me donne les mains moites et une lgre nause. Moi qui croyais
mtre libre de linfluence dAndrei pendant ce week-end, il suffit que je voie son nom sur un cran
pour que mon estomac se noue.
Beth,
Ma gouvernante mapprend que vous ntes toujours pas passe lappartement. Comptez-vous y
aller ? Merci de me tenir au courant.
A.

Ce message est une douche froide le dur retour la ralit, mme si notre avion ne dcolle que ce
soir. Je savais bien que ce week-end ntait quune parenthse et que tous les problmes que javais
laisss derrire moi mattendraient de pied ferme mon retour, mais je naime pas que lon me le
rappelle dj.
Jappelle Laura, occupe prendre des photos depuis la terrasse.
Oh, Beth, je narrive pas croire que ce soit notre dernier jour ! scrie-t-elle, le nez rosi par le
froid. Je nai pas envie de rentrer !
Moi non plus coute, est-ce que a tennuie si on change un peu nos plans pour la journe ? Je
sais quon doit tre laroport 19 heures et quon avait prvu pas mal de choses dici l, mais je
viens de recevoir un mail dAndrei. Il faut que je passe chez lui. Ne tinquite pas : ce ne sera pas
long, et il ne sera pas l. Tu ne men veux pas ?
Tu rigoles ? lance-t-elle en sasseyant sur laccoudoir de mon fauteuil. Son appartement doit
valoir le coup dil. Je suis partante !
Gnial, dis-je avec un sourire. Je vais prvenir sa gouvernante que nous passons.

Lappartement dAndrei se trouve le long de Central Park, dans une splendide demeure dallure
nogothique. Nous approchons dun pas prudent tant il nous parat improbable que lon nous laisse
entrer en ces lieux. Nous annonons au portier que nous venons visiter lappartement de M. Dubrovski
et, une fois quil a vrifi notre identit, il nous fait signe de passer sous larche en pierre et dentrer
dans limmense vestibule, o un homme en livre nous attend.
La gouvernante de M. Dubrovski attend notre visite, dis-je dune voix assure.
Jessaie de donner limpression que je fais partie de la classe des fortuns qui frquentent depuis
toujours ce genre dauguste environnement, mais le rsultat est sans doute ridicule. Laura reste un peu
en retrait, prte dguerpir la moindre injonction.
Pourtant, lhomme consulte une liste sur son bureau et hoche poliment la tte.
En effet, mesdemoiselles. Lappartement de M. Dubrovski se trouve au dix-huitime tage.
Lascenseur en lui-mme justifie la visite : protg par une grille de fer forg et quip dune
banquette en velours rouge sous un miroir au cadre dor. Lorsque jappuie sur le bouton, il dmarre
sans -coup. Au dix-huitime tage, les portes souvrent sur un couloir menant une porte en acajou
frappe du numro 755 en lettres dor.
Nous y voil, dis-je Laura.
OK, souffle-t-elle, les yeux carquills.
Viens, ne perdons pas de temps.
Javance sur lpais tapis du couloir et vais frapper la porte. Un instant plus tard, celle-ci souvre
sur une femme dune quarantaine dannes, aux cheveux noirs coups au carr et la tenue
impeccable, qui se contente de nous adresser un regard interrogateur.
Bonjour, je suis Beth Villiers, dis-je, un peu hsitante. M. Dubrovski ma demand de passer.
Mais bien sr ! rplique-t-elle aussitt dune voix tonnamment aimable en seffaant pour nous
laisser passer. Jai bien reu votre message. Soyez la bienvenue.
Javance, Laura sur les talons. Il ne nous faut pas longtemps pour prendre la mesure du luxe
ambiant. Tout est dun got exquis, du carrelage en damier de marbre blanc et vert aux pieds de
lampes en bne. Comme Albany, cet endroit respire le noclassicisme, mais je remarque surtout
labsence totale de tableaux.
Cest prcisment l que je suis cense intervenir.
Je vais vous faire visiter, annonce la gouvernante.
Elle nous entrane vers une vaste pice offrant une vue imprenable sur le parc et les somptueuses
faades qui le bordent. Prs dune des fentres se trouve un piano demi-queue, et des canaps daspect
moelleux se font face de part et dautre de quelques ottomanes sur lesquelles ont t entreposs des
livres dart.
Voici le petit salon, explique notre htesse avant de passer la pice suivante.
Nous en traversons une dizaine, dont une conue tout en longueur et o des lustres de cristal se
refltent dans le parquet poli La salle de bal , daprs notre guide.
Cest incroyable ! souffle Laura tandis que nous dambulons. Tu imagines ce que doit coter un
truc pareil ?
Je mabstiens de rpondre. Cette profusion de luxe ne mtonne pas vraiment de la part dAndrei.
vrai dire, je nen attendais pas moins Nous empruntons un escalier qui mne ltage et aux six
chambres que compte lappartement. La principale est naturellement pourvue dune salle de bains
attenante, dans laquelle japerois une vaste baignoire en marbre creuse dans le sol. Tout est dun
raffinement exquis, et pourtant il manque quelque chose un cur passionn qui fasse vivre et vibrer
ces lieux. Cest ce quAndrei veut que japporte en choisissant des uvres dart pour chaque pice. Je
me rappelle encore la froideur dAlbany avant que lon commence laccrochage des tableaux. De
mme que le Fragonard que jai achet pour sa salle de bains transfigurait lensemble, cet appartement
a besoin dun petit supplment dme.
Puis-je vous offrir quelque chose boire ? demande la gouvernante une fois que nous sommes
redescendues dans le petit salon. Du caf ? Ou une tasse de th, peut-tre ?
Je consulte ma montre : dans quelques heures, nous devrons retourner lhtel pour faire nos
bagages.
Je ne sais pas si
Volontiers, intervient Laura. Je ne dirais pas non un petit caf.
Ds que la gouvernante a tourn les talons, elle me donne un petit coup de coude assorti dun
sourire malicieux.
Dtends-toi ! On na pas souvent loccasion de voir de tels endroits de lintrieur. On quitte New
York dans quelques heures, autant en profiter jusquau bout !
Bon, daccord.
Je renonce lui expliquer pourquoi je me sens mal laise, ici. Assise dans le salon dAndrei, je ne
peux mempcher de penser sa faon de vouloir contrler mes moindres faits et gestes. Je prends
certes un coquin plaisir me soumettre Dominic au cours de nos bats, mais cest uniquement parce
quil se montre aimant et respectueux par ailleurs. Je ne pourrais jamais vivre au quotidien une
relation qui soit base sur une ingalit aussi criante alors que, de toute vidence, cest ce que
recherche Andrei.
La gouvernante revient avec un plateau charg dune cafetire, de deux tasses et dune assiette de
biscuits aux noisettes, puis sclipse pour nous laisser profiter de la vue, qui nous donne limpression
de flotter au-dessus du parc. Laura bavarde avec animation, mais je nai quune envie : quitter
ces lieux.
a va, Beth ? me demande-t-elle soudain, un biscuit la main. Tu ne dis rien.
Oui, a va, mais je suis presse de rentrer lhtel.
Tu as raison, convient-elle en vidant sa tasse dun trait. Cet appartement, tout magnifique quil
soit, parat froid et strile compar notre joli petit loft. Retournons en profiter pendant quil en est
encore temps.
Nous reposons nos tasses et nous levons pour regagner lentre.
Au revoir, mademoiselle Villiers, me salue la gouvernante tout en ouvrant la lourde porte
dacajou. Jespre que nous aurons bientt la chance de vous revoir.
Oui peut-tre.
Vous repartez ce soir ? demande-t-elle.
Effectivement, dans quelques heures.
Jaimerais prouver de la sympathie pour cette femme qui sest montre si aimable envers nous,
mais je ny arrive pas. Je prfre lui parler le moins possible.
Eh bien, je vous souhaite un excellent voyage, toutes les deux, conclut-elle en adressant un
gentil sourire Laura.
Merci beaucoup ! scrie cette dernire en lui rendant son sourire.
Je lui envie sa capacit se fier quiconque travaille pour Andrei Dubrovski.
Au revoir, dis-je en essayant de dissimuler mon impatience. Viens, Laura, ne tardons pas.
Une fois installe dans le taxi qui nous ramne vers le Village, je pousse un profond soupir. Pendant
tout le temps que nous avons pass chez Dubrovski, jai eu limpression dtre sous surveillance.
Tandis que Laura sextasie sur la beaut des lieux et me serine que jai une chance inoue de pouvoir
travailler dans un tel cadre, je savoure avec soulagement le fait den tre enfin sortie.

Cest avec un pincement au cur que nous retrouvons notre loft. Nous y avons pass un week-end
merveilleux et nous y sentons comme chez nous, mme si ce sjour fut bref. Laura a dcid de soffrir
un massage et, lorsque lesthticienne de lhtel arrive, jen profite pour lire mes mails. Jai pris pas
mal de photos et jai bien lintention den envoyer quelques-unes mes parents ds aujourdhui.
Aussitt connecte, japerois un message estampill urgent de la part de Caroline.
Ma chre Beth,
Jespre que ce message vous parviendra temps. Jai dexcellentes nouvelles vous annoncer :
Mark est sorti de lhpital ! Son tat stant grandement amlior, les mdecins ont dcid quil serait
mieux la maison. Il a retrouv un peu de son panache et fait plaisir voir. Je lui ai parl de votre
petite escapade new-yorkaise, et il sen rjouit profondment. Vous tes peut-tre dj sur le chemin
du retour lheure o je vous cris ces lignes, mais, si ce nest pas le cas, sachez que Mark aimerait
que vous restiez New York pendant encore quelques jours. Cela vous permettrait de rencontrer
quelques-uns de ses clients et dassister une vente qui doit avoir lieu Christies prochainement. Il
sengage bien videmment prendre en charge votre nouveau billet de retour et les nuits dhtel
supplmentaires, et je moccupe de faire toutes les rservations.
Quelle que soit votre dcision, tenez-moi au courant.
bientt,
Caroline.
Je lis ces lignes trois reprises avant den saisir toutes les implications. Jai du mal y croire, et ce
nest que lorsque Laura sapproche pour lire par-dessus mon paule que je me rends compte de ma
chance.
Oh ! Quelle veinarde ! sexclame mon amie. Tu vas pouvoir rester ici quelques jours de plus !
Oui, mais a veut dire que tu vas faire le trajet du retour toute seule.
Cette perspective ne menchante gure ; je me faisais une joie de faire le voyage avec elle.
Cest vrai, convient-elle, un peu due. Oh, ce nest pas idal mais ce nest pas grave non plus.
Je suis tellement dcale depuis quon est arrives que je vais sans doute dormir tout du long. Tu crois
que tu vas garder la chambre ? ajoute-t-elle en me jetant un regard envieux.
Non ! dis-je en riant. a mtonnerait que le budget de Mark lui permette de telles largesses. Je
ne sais pas combien cote une nuit dans ce loft, mais, mon avis, a va chercher dans les quatre
chiffres. Non, Caroline ma explicitement demand de prendre une nouvelle chambre dhtel.
vrai dire, la formulation du mail confirme que ce nest pas Mark qui nous a offert ce luxe
extravagant, mais je prfre passer ce fait sous silence.
Je navais pas pens a, souffle Laura, quelque peu trouble par la valeur du cadeau qui nous a
t fait. En tout cas, je me souviendrai de ce week-end toute ma vie. Tant pis si tu ne fais pas le
voyage du retour avec moi ; cest dj grce toi que jai pu connatre cette exprience inoubliable.
Profite bien de ces quelques jours supplmentaires.
a ne sera pas aussi amusant si je suis toute seule et que je passe mes journes travailler.
Oui, enfin New York reste New York, commente-t-elle avec un sourire malicieux.
Comment lutter contre un argument pareil ?

Lheure suivante passe une vitesse folle. Laura saffaire boucler sa valise avant larrive du taxi,
tandis que je cherche un nouvel htel. Jhsite rester au Soho Grand, mais, si cest bien Andrei qui
nous a rserv le loft, jaime autant mtablir dans un endroit qui chappe sa vigilance. Jcris donc
Caroline pour lui demander conseil, et elle me rpond aussitt pour me dire quelle me rserve une
chambre dans lhtel o Mark descend chaque fois quil se rend New York. Quelques minutes plus
tard, elle menvoie un nouveau mail contenant toutes les informations dont jai besoin, y compris le
dtail des tches que Mark aimerait me voir accomplir dans les prochains jours.
Quand vient lheure pour Laura de monter dans le taxi qui va lemmener laroport, je la serre
dans mes bras, non sans une certaine tristesse.
trs bientt Londres, souffle-t-elle. Et encore merci pour ce week-end inoubliable.
Je serai de retour la fin de la semaine, promis.
Tu as intrt ! rplique-t-elle avec un sourire malicieux.
Il faut bien que je rentre pour Nol, non ? dis-je en lui rendant son sourire. Allez, bon voyage.
Je dois avouer que les paupires me brlent tandis que je regarde le taxi jaune sloigner dans
lintense circulation du Village. Je me sens soudain terriblement seule.
Ressaisis-toi, ma belle. Tu es une grande fille. Tu vas trs bien ten sortir.

Quelques minutes plus tard, je quitte le Soho Grand et prends un taxi jusqu ladresse que ma
fournie Caroline. Il sagit dun quartier rsidentiel o abondent ces petites maisons en grs brun si
typiques de New York. Lhtel ne se dmarque de ces dernires que grce au drapeau qui flotte
lentre et aux six petits sapins de Nol illumins de guirlandes qui ornent le porche.
Je gravis les marches du perron et pousse la lourde porte en bois, le sourire aux lvres. Cet endroit
correspond parfaitement lesthtique de Mark. On se croirait dans un club priv, lgant mais
douillet, dcor de tableaux tous plus ravissants les uns que les autres. Je comprends que Mark se
sente chez lui, ici.
Le rceptionniste est aimable, mais sans ostentation.
Mademoiselle Villiers ? Bonsoir, et bienvenue. Vous pouvez confier vos bagages au porteur, qui
va vous accompagner jusqu votre chambre. Nhsitez pas nous solliciter en cas de besoin.
M. Palliser est un ami, et nous souhaitons que votre sjour parmi nous soit le plus agrable possible.
Au moment de donner un pourboire au porteur, je maperois que jai pass plus de temps dans des
chambres dhtel en quelques mois que je nen avais frquent en vingt-trois ans. Et pas des
moindres : jai lu domicile quelques-unes des plus prestigieuses adresses de Saint-Ptersbourg, de
Paris et de New York.
Pourtant, mme si japprcie le confort de ma nouvelle rsidence temporaire, je ne peux
mempcher de regretter que Dominic ne soit pas l pour en profiter avec moi.

Je me mets au travail tt le lendemain matin, ravie que Caroline mait fourni un itinraire et un plan
dtaill pour chacun de mes dplacements. En effet, ds que lon scarte des sentiers battus par les
hordes de touristes, naviguer dans New York devient beaucoup plus compliqu. Mes pas me mnent
dans des galeries situes au cur de quartiers fortuns mais peu frquents, dans des bureaux occupant
un des multiples tages de quelque gratte-ciel, et jusqu Brooklyn pour dbusquer des collectionneurs
privs. Ma mission consiste prsenter tout ce beau monde les dernires acquisitions de Mark,
leur montrer son catalogue et examiner les leurs, tout en prenant des notes au sujet des expositions
en cours et de potentielles trouvailles. Je prte galement une oreille attentive aux transactions en
cours et aux potins rvlant un vif intrt pour tel ou tel artiste encore relativement inconnu. Je passe
mon temps griffonner dans mon carnet et envoyer Mark des mails o je le tiens au courant de
lavance de mon travail. Au bout de deux jours, je commence me sentir laise dans cette grande
ville. Je hle les taxis et zigzague entre les passants comme une vraie petite New-Yorkaise, un caf
dans une main et un bagel dans lautre. En gnral, je prends mon petit djeuner et mon djeuner
dehors, entre deux missions, mais je rentre toujours dner lhtel. Nayant pas le courage daffronter
seule lambiance de la salle manger, je mange dans ma chambre en regardant la tl ou en lisant.
Jen profite galement pour consulter mes mails. Laura ma crit pour me dire quelle avait fait bon
voyage en premire classe jusquau bout. Je me demande ce quAndrei a pu penser de ce petit
retournement de situation, mais pas pour longtemps. Le deuxime soir, je reois le message suivant :
Beth,
Pourquoi ntiez-vous pas bord du vol de retour ? O tes-vous ?
A.
Je souris mon cran, ravie davoir enfin russi djouer la surveillance dAndrei. Je suppose que,
depuis que jai quitt le Soho Grand, il ignore tout de mes faits et gestes et a ne lui plat pas du
tout.
Je mabstiens de lui rpondre et envoie plutt un message Dominic.
Salut, mon cur !
Tu ne devineras jamais ce qui marrive : Mark ma demand de rester New York quelques jours
de plus pour le reprsenter. Tu te rends compte ? ! Je mclate, mais cest du boulot. Finis, le shopping
et les cocktails. Cela dit, nous avons pass un week-end fantastique, Laura et moi. Je rentre la fin de
la semaine et repars directement fter Nol chez mes parents. Et toi, comment vas-tu ? O es-tu ?
Quand est-ce quon peut se voir ? Tu me manques tellement !
Je taime,
Beth.
Le lendemain, je reois un nouveau message dAndrei.
Beth,
Dites-moi o vous tes immdiatement.
A.
Je ris toute seule. Alors, monsieur Contrle-Tout, on nest pas content ? Eh bien, figurez-vous que je
ne vous appartiens pas. videmment, je ne rponds rien de tel. Inutile de lenrager ; les consquences
pourraient tre dsastreuses pour Mark.
Andrei,
Je reste New York pour linstant.
B.
Cela mamuse dutiliser le mme ton que lui : bref et acerbe. Ce soir-l, je reois galement un
message de Dominic, bien trop court mon got.
Salut, ma belle,
Cest gnial que tu puisses rester un peu New York. O loges-tu ? Je nai pas encore de projets
arrts pour Nol. Je te tiens au courant. On se voit ds que possible, promis.
Je tembrasse,
D.
Je nignore pas quil est trs occup, mais jaimerais bien quil prenne le temps de mcrire un peu
plus longuement. Je lui renvoie un mail o je lui raconte mes journes et o je lui donne le nom de
lhtel, mais il ne rpond pas immdiatement. Si a se trouve, il est en vadrouille dans quelque endroit
recul.
Heureusement, je suis compltement captive par laspect professionnel de mon sjour. Japprends
des milliers de choses sur le march de lart et sur la faon dont Mark et ses concurrents travaillent
ensemble et font en sorte de tous survivre dans cet univers si particulier. Les heures et les jours
passent une vitesse folle et, alors que je me retrouve Christies, en train denchrir pour un
Chagall, je dois presque me pincer pour me persuader que je ne rve pas. Cest un Chinois suivant
lenchre au tlphone qui emporte le tableau, mais le simple fait davoir vcu cette exprience de
lintrieur me met en joie. Aprs la vente, je bois un caf avec le spcialiste des uvres du XX
e
sicle
et regagne mon htel pour y djeuner avant mon rendez-vous de laprs-midi. Celui-ci a lieu dans un
quartier que je ne connais pas encore, dans lUpper West Side.
Lorsque je ressors de lhtel, cest sous un ciel alourdi de gros nuages gris qui absorbent toute la
lumire de jour et semblent promettre de la neige. Par ailleurs, la temprature a chut brutalement, et
il suffit de quelques minutes pour que jaie les orteils gels. Je me vois mal dbarquer un rendez-
vous professionnel en jean et bottes de motard, aussi en suis-je rduite porter la paire descarpins
que javais prvus pour sortir. Javais fait ma valise pour un week-end prolong entre copines, pas
pour un voyage daffaires. Heureusement, mon blazer me tient bien chaud, mais ma jupe est trop
lgre et jai froid aux jambes. Heureusement, le mtro nest qu quelques minutes. Je remonte le col
de ma veste et, les mains dans les poches, acclre le pas pour me rchauffer.
Malgr cela, je grelotte littralement en descendant lescalier, et cest avec un soupir de
soulagement que jarrive dans la douce chaleur de la station. Je marrte un instant pour trouver le bon
quai. Le plan des rues a beau sembler trs simple, il est facile de sy perdre. Une fois, en sortant du
mtro, je suis partie dans la mauvaise direction et ne me suis rendu compte de mon erreur quau bout
de quelques minutes. En loccurrence, je cherche un train qui memmne jusque vers la 100
e
Rue,
cest--dire le nord de lUpper West Side, pas trs loin de Harlem. Jai regard mon plan avant de
partir et, bien que ladresse ne fasse pas partie du quartier que jai arpent quelques jours plus tt, elle
nen paraissait pas trs loigne.
Un train approche, et, une fois installe, jouvre mon sac pour en sortir mon plan. Cest alors que je
me rends compte que je lai oubli sur la table de ma chambre dhtel aprs lavoir consult tout
lheure. Je me maudis intrieurement : ladresse du galeriste que je suis cense aller voir se trouve
dedans.
Jactive mon tlphone et, heureusement, retrouve le mail o Caroline mavait envoy le
programme dtaill de mon sjour. Je serai donc capable de retrouver ladresse une fois sortie du
mtro.
Lorsque je relve la tte, cest avec la vague impression que le mtro ne sest pas arrt depuis un
petit moment. Effectivement, nous filons toute vitesse, sans mme ralentir lorsque nous dpassons
des stations.
Que se passe-t-il ? O va-t-on ?
Mon estomac se noue quand je comprends que, dans ma hte, jai d prendre un train express qui ne
marque pas darrt au centre de Manhattan. Terrifie, je me demande o nous allons chouer. Je nous
imagine dj traverser lle, prendre un tunnel sous la rivire et dboucher loin au nord, je ne sais o.
Je vais rater mon rendez-vous !
Jessaie de me convaincre que tout va bien se passer. Je nai qu descendre la prochaine station et
reprendre un train dans lautre sens. Pas de quoi paniquer. Il ne reste plus grand monde dans le wagon
juste quelques New-Yorkais qui voyagent en silence. Jespre que ma terreur ne se lit pas sur mon
visage. Ma mmoire tratresse commence me rappeler toutes ces histoires quon lit au sujet de
touristes gars qui il arrive malheur.
Calme-toi, espce dandouille. Il ne va rien tarriver du tout.
Lorsque le train sarrte enfin, je me lve et sors dun pas assur, comme si jtais arrive
destination. Je dcide galement de sortir de la station, histoire de pouvoir regagner la surface et
tlcharger les pices jointes du mail de Caroline. Comme a, je saurai enfin o je suis.
Dehors, la nuit tombe dj et, si loin du centre, je ne retrouve pas les joyeuses illuminations de Nol
qui clairaient les rues. Je nai aucune ide de lendroit o je me trouve si ce nest que jai presque
atteint la 200
e
Rue. Je sors mon tlphone et essaie de tlcharger le plan contenant ladresse du
galeriste. Le plus simple est peut-tre que je fasse le reste du chemin pied. Pendant que le document
souvre, jactive le GPS de mon tlphone pour essayer de me reprer.
Jattends une ternit et relance le tlchargement plus reprises, mais rien ny fait. Merde !
Pourquoi a plante, comme a ? Il faut croire que mon rseau ne stend pas jusquici. Jteins mon
tlphone avant de le rallumer, mais a ne change rien : je nobtiens toujours pas daccs Internet.
Putain !
Je jette un coup dil alentour et remarque un homme adoss contre un mur mi-chemin de la
station de mtro, les mains dans les poches. Il na pas la tte tourne vers moi, pourtant jai la trs
nette impression quil me surveille. Et sil essayait de me racketter ? Aprs tout, je reprsente une
cible facile : immobile et occupe pianoter sur un tlphone plutt coteux.
Il doit bien y avoir un caf ou un bar dans le coin, peut-tre mme avec un accs wifi. Je tourne
donc les talons et me dirige vers ce qui me semble tre le sud. Aussitt que je me remets en
mouvement, je me sens mieux, mais il fait un froid glacial prsent. Frissonnante, jacclre lallure
tout en ouvrant lil au cas o je verrais un lieu susceptible de me servir de refuge, mais le quartier o
je me trouve est essentiellement rsidentiel. Je passe bien quelques magasins, mais nulle part o je
puisse entrer me rchauffer et trouver une connexion Internet. Je poursuis donc ma route, traversant
rue aprs rue. Jai les mains si engourdies que je peine manipuler mon tlphone qui, de toute faon,
refuse de tlcharger quoi que ce soit. Le vent mordant me tanne les joues et je ne sens presque plus
mes orteils.
Soudain, japerois du coin de lil lhomme auquel je comptais justement chapper. Je reconnais
sa silhouette vote et comprends avec terreur quil me suit.
Oh, mon Dieu ! Est-ce quil va essayer de magresser ?
Jaimerais acclrer lallure, mais mes pieds frigorifis ne sont pas du mme avis.
Salet de tlphone la con !
Je nose mme plus le sortir de ma poche, de peur de provoquer mon agresseur. Je dcide dentrer
dans le premier magasin venu, mais, videmment, je nen vois plus un seul. Jenvisage de sonner chez
quelquun nimporte qui et de demander de laide, mais je narrive pas encore me rsoudre
faire appel de parfaits inconnus. Je vais tenir bon jusquau prochain magasin.
Sauf que lhomme qui me suit gagne peu peu du terrain, et que la peur me prend la gorge. Je suis
perdue, de nuit, dans une ville immense et inconnue, je grelotte de froid et je suis sur le point de me
faire attaquer. Je nose pas me retourner mais jentends des bruits de pas qui se rapprochent.
Pas question ! Je ne vais pas me laisser faire.
Je fais volte-face et, bien que je ne distingue pas les traits de mon agresseur, je dcide de laffronter
courageusement.
Le rsultat est une srie de questions plaintives profres dune voix tremblante.
Quest-ce que vous me voulez ? Cest mon tlphone, cest a ?
Lhomme sest arrt quand il ma vue tourner les talons. Ses yeux luisent dans lobscurit, mais il
ne dit rien.
Pourquoi vous me suivez comme a ? insist-je.
Pour toute rponse, linconnu dsigne une grosse berline noire qui, justement, vient se garer ma
hauteur. La portire arrire souvre.
Beth, montez, lance une voix grave que je reconnais aussitt.
Cest la voix dAndrei Dubrovski.
Chapitre 11
JE SUIS IVRE DE SOULAGEMENT ET RAVIE DE GAGNER LA CHALEUR DE LHABITACLE, POURTANT JE NE PEUX
EXPRIMER quune colre acerbe.
Quest-ce que vous fichez l ? dis-je peine installe.
Andrei ne rpond pas mais se penche pour refermer la portire.
Pourquoi est-ce que vous mespionnez comme a ? a fait combien de temps que cet homme me
suit ? Est-ce que vous avez la moindre ide de la peur bleue quil ma cause ?
Vous devriez me remercier, rtorque Andrei en me toisant de ses yeux froids. Vous tiez
compltement perdue, et vos vtements sont tout fait inadapts ce climat. Et, oui, cet homme
travaille pour moi.
Mais Comment avez-vous pu savoir o jtais ? demand-je en secouant la tte, incrdule.
a vous tonne, hein, aprs tous vos efforts pour disparatre sans laisser de traces ?
Mais de quoi vous parlez, enfin ? mcri-je en soutenant son regard, furieuse. Jomets de vous
dire o je suis pendant trois jours, et vous, vous appelez a disparatre sans laisser de traces ?
Exactement, siffle-t-il, les mchoires serres. Vous avez refus mon offre pourtant gnreuse
dune chambre au Four Seasons et tes mme alle jusqu annuler votre rservation au Washington.
Ce nest que lorsque vous tes passe visiter mon appartement que jai russi retrouver votre trace.
Mais, l encore, vous avez refus de parler de vos projets ma gouvernante, puis vous avez laiss
votre amie embarquer seule sur votre vol de retour pour Londres. Je me suis fait un sang dencre.
Je lobserve sa lvre boudeuse, son regard glacial tandis que les ides se bousculent dans ma
tte.
Jai refus son offre du Fours Seasons, puis jai disparu ? Mais alors, si ce nest pas Andrei qui
nous a pris une chambre au Soho Grand, qui tait-ce ?
Comment mavez-vous retrouve ?
Vous vous tes bien amuse refuser de me dire o vous tiez, mais ctait aussi puril que vain.
Jai devin que vous aviez d rester sur les ordres de Mark et jai donc appel sa sur, qui a eu
lamabilit de me communiquer votre emploi du temps. Jai ordonn un de mes hommes de vous
suivre afin dassurer votre scurit et javais lintention de passer votre htel ce soir, aprs votre
rendez-vous. Il semblerait que vous ayez pris lhabitude de dner seule dans votre chambre. Je trouvais
cela un peu triste.
Quelle touchante attention ! dis-je sur un ton sarcastique.
Je suis furieuse quil me prenne pour une pauvre niaise sans dfense qui a besoin dun homme fort
pour la protger. Si le gorille quil avait lanc mes trousses ne mavait pas flanqu la frousse, je me
serais trs bien tire de cette situation toute seule. Ce nest jamais agrable de se perdre, mais jaurais
bien fini par retrouver mon chemin.
a flatte votre ego de jouer les sauveurs alors que, sans vos manigances, je ne me serais jamais
sentie menace ?
Ne faites pas lenfant, voyons. Pourquoi refusez-vous ce que jai vous offrir ? Le Four Seasons
ntait-il pas votre got ? O avez-vous log, dailleurs ?
Je ne rponds pas cette dernire question. Il faut dabord que je rflchisse la tournure que
viennent de prendre les vnements.
O allons-nous ? dis-je. Jai un rendez-vous et je suis dj en retard.
Ne vous en faites pas, je lai annul.
Quoi ? ! cri-je, hors de moi. De quel droit vous permettez-vous dinterfrer avec mon travail ?
Je vous rappelle que vous travaillez galement pour moi. Jai expliqu au galeriste que vous
deviez rencontrer quil tait ncessaire de reporter votre rendez-vous demain matin. Pour linstant,
nous allons chercher vos affaires votre htel avant de rentrer chez moi, o ma gouvernante vous a
prpar une chambre.
Quoi ? Non ! Je reprends lavion pour Londres demain soir, de toute faon.
Pas forcment, lance Andrei sur un ton dsinvolte.
Quest-ce que vous voulez dire ?
Cette histoire est de plus en plus trange.
Rien ne vous oblige prendre un vol commercial qui vous fasse arriver des heures indues.
Vous pourriez rentrer avec moi et profiter de mon jet, dit-il avec un sourire glacial le premier de la
soire. Cela nous donnerait loccasion de passer un peu de temps ensemble. Cette ville a la rputation
dtre fort romantique, et jaimerais beaucoup vous faire dcouvrir quel point.
Il se penche vers moi en soufflant ces paroles, et je ne peux mempcher de ressentir son
magntisme.
Laissez-vous faire, Beth. Pourquoi vous entter me repousser ? Croyez-moi : la vie serait bien
plus douce pour nous deux si vous cessiez cette comdie.
Je retiens mon souffle, les yeux carquills. Andrei semble persuad de mriter ce quil dsire, et
cest ce qui lui donne cet incroyable pouvoir. Je ne sais pas combien de temps je vais pouvoir rsister
cette volont de fer. Jai limpression de ntre quun pion entre ses mains, et cela me fait horreur.
Aucune relation ne devrait ressembler cela.
Bon, nous allons rcuprer vos affaires, puis je vous emmne dner, annonce Andrei sur un ton
premptoire en se calant au fond de son sige.

Je suis plus ou moins impuissante face cette situation. Jai besoin de rentrer mon htel, et il fait
un froid de canard dehors. Autant profiter de la voiture dAndrei et le laisser croire quil a gagn la
partie. Jirai dner avec lui ce soir mais, quoi quil arrive, je prendrai mon avion pour Londres demain.
Plus nous approchons du centre de Manhattan, et plus la circulation sintensifie. Les trottoirs sont
bonds de gens qui achtent leurs cadeaux ou se rendent au thtre ou, tout simplement, sortent faire
la fte. Latmosphre est encore plus festive grce aux chorales qui, et l, entonnent des chants de
Nol.
Enfin, nous nous garons devant mon htel.
Allez boucler vos valises et faites-les porter jusquici. Je vous attends.
Je lui lance un regard hostile mais mexcute nanmoins. Je vais donc devoir passer la nuit dans son
appartement sans me. Tant quil ne sagit que dune nuit et que la porte de ma chambre se verrouille
de lintrieur Si Andrei croit que son jour de chance est arriv, il va comprendre son erreur sans
tarder.
Un quart dheure plus tard, je ressors de lhtel, un porteur sur les talons. Andrei sort et me fait
signe de minstaller avant de glisser un billet de 50 dollars au porteur.
Bien, dit-il en remontant dans la voiture, un mince sourire jouant sur ses lvres boudeuses.
Il a lair presque guilleret maintenant quil a obtenu ce quil voulait. Il croit sans doute que ses
plans vont se drouler sans accroc.
Jusqu un certain point, seulement
videmment, je me garde bien de faire la moindre remarque.
Cest tout juste sil ne sifflote pas lorsque nous arrivons devant ldifice nogothique en bordure de
Central Park. Le chauffeur nous fait passer sous limposante arche de pierre et va se garer dans la cour
intrieure. Je nai pas dcroch un mot de tout le trajet. Moi aussi, je sais me montrer ttue.
Renata va vous accompagner dans votre chambre, mapprend Andrei une fois que nous sommes
dans lascenseur. Vous y trouverez la robe et les chaussures que vous porterez ce soir. Je vous attends
dans une demi-heure dans la salle de bal. Est-ce clair ?
Jouvre la bouche pour protester, mais je me ravise aussitt. Son attitude a beau me hrisser, jai
besoin de mnager sa susceptibilit pour linstant. Sil veut jouer au gnreux bienfaiteur, grand bien
lui fasse, mais quil ne sattende pas des effusions de ma part. Je ne lui ai rien demand et ne lui dois
donc rien. Il va bien falloir quil comprenne que, pour conclure un march, il faut que les deux parties
soient daccord.
La gouvernante a ouvert la porte en nous attendant et nous accueille avec un sourire poli.
Bonsoir, Renata. Je vous prie de bien vouloir conduire Mlle Villiers la chambre blanche,
comme convenu.
Surgi de nulle part, un majordome vient prendre le manteau dAndrei, qui reporte son attention sur
moi.
Dans la salle de bal dans une demi-heure. Ne me faites pas attendre.
Cest pourtant le privilge des femmes, rtorqu-je avec un sourire mielleux.
Andrei me dvisage un instant, les sourcils lgrement froncs, comme sil ntait pas sr que je
plaisante.
Pas longtemps, alors, finit-il par dire.
Par ici, mademoiselle, intervient la gouvernante.
Je lui embote donc le pas jusqu ltage et la fameuse chambre blanche. Celle-ci est situe
langle de limmeuble, et ses immenses fentres en ogive moffrent une vue superbe sur les lumires
de Manhattan, soulignes par la noirceur du parc en contrebas. Comme son nom lindique, tout y est
blanc : fauteuils, coussins jusquau piano demi-queue assorti de son tabouret en peau de lzard.
Jobserve ce magnifique instrument, luxe inutile en ce qui me concerne vu que je ne sais jouer que
LArnaque et encore mal. Je me demande si Andrei sait jouer. Aprs tout, cest le deuxime piano
que japerois dans cet appartement.
Je reviens vous chercher dans une demi-heure, mindique Renata. La salle de bains se trouve
derrire cette porte, et votre robe est suspendue dans le placard. Si vous avez besoin de quoi que ce
soit, vous pouvez mappeler laide du tlphone plac sur la table de nuit.
Merci.
Une fois quelle est partie, je prends une longue minute pour admirer les lieux, ainsi que la vue.
Puis je mempresse de prendre une douche.

La robe qua choisie Andrei est ravissante et me va parfaitement. Cest un fourreau de soie rouge
une couleur quil aime me voir porter, dcidment avec une jupe fendue larrire, de petites
manches et un dcollet plongeant dans le dos. Jenfile les escarpins assortis et mexamine dans le
miroir. Il faut bien admettre que le rsultat est trs sexy. Jai peine le temps de relever mes cheveux
en chignon et de me maquiller avant que Renata frappe la porte.
Formidable, je vois que vous tes prte, commente-t-elle avec un sourire. M. Dubrovski dteste
attendre. Vous tes trs lgante.
Merci, dis-je avant de lui emboter le pas.
Tandis que je quitte lcrin immacul de ma chambre blanche, vtue dune robe rouge sang, jai
limpression dtre une victime que lon sapprte sacrifier sur lautel dun dieu colrique. Sauf que
je ne suis pas une victime. Je ne me laisserai pas faire.
Renata me conduit la salle de bal, cette longue galerie orne dimmenses miroirs et de lustres
imposants. Aucun dentre eux nest allum, mais de longues bougies brlent dans des chandeliers
disposs sur les dessertes qui longent les murs. Sur une table situe entre deux fentres se trouve une
bouteille de champagne dans un seau de glace ainsi que deux fltes en cristal. Je ne vois nulle trace
dAndrei.
Voyez-vous cela ! Aprs mavoir fait tout un cirque pour que je sois lheure, cest lui qui me fait
attendre !
Je mavance vers la fentre en prenant garde de ne pas glisser sur le parquet cir. La vue est tout
simplement irrsistible. La circulation est toujours trs dense, et les phares des voitures dessinent de
longues guirlandes rouge et dor entre les faades des immeubles. La ville entire scintille sous un
ciel dencre.
Vous tes magnifique. Cette couleur vous va ravir.
Je me retourne et aperois Andrei, qui sapproche grands pas. Son costume noir sharmonise
parfaitement avec sa cravate de soie assortie et avec les boutons de manchette en jais qui ornent les
poignets de sa chemise blanche. Ses chaussures sont parfaitement cires, et je reconnais le parfum
citronn de son eau de toilette.
Merci de me permettre demprunter cette robe, dis-je en insistant sur le mot emprunter .
Il ne relve pas mais me dcoche un sourire entendu. Son regard, tout lheure si glacial, sest
adouci et semble redevenu presque humain. Andrei sait parfaitement doser son charme et nignore
certainement pas quil a belle allure dans son costume parfaitement taill pour ses puissantes paules.
Jai un cadeau pour vous, ajoute-t-il en sapprochant de la table o se trouve le champagne pour
y prendre un long botier noir que je navais pas remarqu.
Quoi, encore ?
Je mavance lentement, rticente.
Au lieu de me tendre le botier, Andrei louvre et le tourne vers moi pour men montrer le contenu.
Je retiens mon souffle en apercevant, nich dans un crin de satin blanc, un collier de perles grises
absolument magnifique.
Et nenvisagez mme pas de me le rendre, dit-il en dfaisant le fermoir. Tournez-vous.
Je mexcute, terriblement consciente du profond dcollet qui dvoile presque entirement mon
dos au regard dAndrei. Puis je sens la fracheur satine des perles sur ma peau.
Voil, conclut Andrei en lattachant sur ma nuque. Montrez-moi.
Je lui fais face, et il mexamine avec un sourire satisfait.
Cest ravissant, commente-t-il. Jugez par vous-mme.
Je mapproche de lun des miroirs, le cur battant. Leffet est absolument renversant. Contrastant
avec la blancheur de ma peau, les perlent luisent dun clat fum, rehauss par la flamme des
multiples bougies.
Jadore, dis-je dans un souffle.
Je me retourne vers Andrei, occup dboucher la bouteille de champagne.
Je ne peux pas accepter un cadeau pareil, Andrei. Cest beaucoup trop coteux.
Pourriez-vous cesser de mentionner le prix des choses ? lance-t-il avec un coup dil agac. Je
ne mattendais pas une telle vulgarit de votre part.
Ces prsents forcs me rendent redevable, et vous le savez aussi bien que moi, rtorqu-je avec
fermet. Si je pouvais me permettre de vous offrir ce genre de folies, ce serait en effet vulgaire den
mentionner le prix, mais, tant donn que je ne peux pas, il sagit uniquement dune question
dintgrit.
Dans un cas comme dans lautre, il est inutile den parler davantage. Cela ne mintresse pas,
conclut-il en faisant sauter le bouchon avec un joli bruit.
Il emplit les deux fltes avant de reprendre, sur un ton plus doux :
Ce collier vous va divinement bien, et je tiens ce que vous soyez toujours au summum de votre
beaut. Maintenant, approchez.
Jobis, et il me tend un verre de champagne.
notre nouvelle collaboration.
notre collaboration, dis-je aprs une hsitation.
Nous trinquons et buvons une gorge, les yeux dans les yeux, puis Andrei repose sa flte et me
sourit.
Et maintenant, puisque nous sommes dans une salle de bal
Comme par enchantement, un air de valse se fait entendre bien que je ne distingue pas le moindre
haut-parleur.
Mademoiselle Villiers, dit Andrei en me tendant la main. Maccordez-vous cette danse ?
Je soutiens son regard un instant avant de reposer ma flte et dacquiescer lentement.
Alors il mattire tout contre lui et pose une main au creux de mon dos tout en refermant lautre sur
la mienne avec une poigne autoritaire. Je sens la chaleur qui mane de son torse et la duret de ses
cuisses contre les miennes. Heureusement, mon pre ma appris les pas de base, et jai le rflexe de
reculer sur le ct pour accompagner les mouvements de mon cavalier. Andrei est un excellent
danseur et me facilite grandement la tche. Je nai mme pas besoin de rflchir tandis que nous
valsons travers la pice. Les nombreux miroirs me renvoient limage dun couple llgance
raffine qui virevolte gracieusement en rythme avec la musique. La lumire des bougies joue sur les
perles, si douces au contact de ma peau. Cela ressemble une scne de conte de fes, et je pourrais
presque my perdre. Jai limpression que, au-dehors, New York scintille rien que pour nous, et que la
musique memporte et me soulve.
Soudain, Andrei incline la tte pour me murmurer loreille :
Tout ceci pourrait vous appartenir. Jaimerais le partager avec vous. Nous pourrions mener une
existence enchante, vous et moi. Vous tes perdue et esseule, Beth. Je le vois bien, parce que cest
mon cas aussi. Je ne demande qu fonder une famille avec quelquun qui insuffle une vie nouvelle
dans mon triste monde. Cette personne, cest vous, Beth. Je lai compris il y a bien longtemps dj.
Votre amour me serait prcieux ; votre grce et votre beaut illumineraient mon quotidien. Je vous en
prie, Beth rflchissez-y.
Jessaie de me dgager, mais il me retient fermement.
Non, ne dites rien. Pas encore Ne gchez pas cet instant. Je sais que votre premier rflexe
serait de refuser, mais votre rsistance est prcisment la raison pour laquelle je suis persuade que
vous tes celle quil me faut. Nous en reparlerons plus tard, mais pensez-y.
Je reste muette, et nous valsons en silence. Jai envie de dtromper Andrei tout de suite, mais
latmosphre de cet instant est tellement ferique que je narrive tout simplement pas croire ce que
je viens dentendre. Lorsque le morceau sachve, je dvisage Andrei, interdite et bout de souffle.
Merci, dit-il en portant ma main ses lvres pour y dposer un baiser. Ctait magnifique.
Venez, la voiture nous attend.

Lorsque nous arrivons dans lentre, la gouvernante me tend un somptueux manteau de cachemire
noir, quelle maide enfiler. Puis, tandis quelle me drape une tole sur les paules, je glisse mon
tlphone dans la poche du manteau. Le majordome dAndrei lui remet son pardessus et ses gants, et
nous sortons de lappartement. Moins de dix minutes plus tard, nous entrons dans un restaurant
latmosphre aussi mondaine que raffine. Nous nous dirigeons vers notre table et, dans notre sillage,
des voix murmurent le nom dAndrei. Il fait donc partie des clbrits de la ville.
Nous sommes videmment installs une place de choix, et le personnel est aux petits soins pour
nous. Andrei commande pour nous deux et, pendant que nous attendons dtre servis, il mexpose
longuement sa vision concernant la dcoration de lappartement. Il limagine dj peupl de chefs-
duvre de lart moderne, parmi lesquels quelques grands noms seraient les bienvenus. Il me fait
comprendre que si un Picasso ou un Van Gogh venait se trouver sur le march, il serait srieusement
intress. Jcoute son monologue dune oreille distraite, nintervenant que lorsque cest ncessaire.
Nos assiettes arrivent, et je gote la dlicate cuisine franaise dont la prsentation relve, elle aussi,
de lart moderne. Je croyais navoir pas trs faim, mais un bouquet de saveurs intenses et parfaitement
quilibres rveille mes papilles aussitt. Aprs deux bouches, jai limpression daccder au nirvana
des gourmands.
Une fois que nous avons fini le plat principal, Andrei cesse ses bavardages et contemple la nappe
avec application tout en pianotant distraitement du bout de lindex. Cette attitude suffit rveiller
mon angoisse. Jai limpression quun moment fatidique approche, comme si un pige allait soudain
se refermer sur moi. Comment vais-je russir me tirer de ce mauvais pas ?
Bon, dit Andrei avant de prendre une gorge de vin.
ma grande surprise, je me rends compte de ce que trahit ce geste : Andrei est anxieux.
propos de ce que je vous ai dit pendant que nous dansions Je veux que vous sachiez que
jtais parfaitement srieux. Il me semble que vous tes ncessaire lheureux dveloppement de mon
avenir. Je veux que vous transformiez mes diverses rsidences en dauthentiques foyers et que vous
maidiez y fonder une famille. Je veux que vous fassiez partie intgrante de ma vie.
Comme cest romantique ! mcri-je dans une tentative pour tourner ses paroles en drision.
Cela mriterait quon sen inspire pour rcrire les traditionnels vux de mariage. Beth, acceptez-
vous de faire partie intgrante de ma vie ?
Soudain Andrei simmobilise, et ses yeux lancent des clairs.
Il ny a pas de quoi plaisanter, Beth, gronde-t-il. Cest trs important pour moi. Je nai jamais t
aussi srieux.
Mduse, je soutiens son regard et croise les mains sur mes genoux pour quil ne remarque pas le
lger tremblement qui magite.
Vous savez bien que je ne peux pas accepter, dis-je avec toute la fermet dont je suis capable. Je
suis videmment trs flatte de vos attentions, mais je ne suis pas celle quil vous faut, Andrei. Vous
mritez quelquun qui vous aime.
Avec un bref sursaut, il reporte son regard sur la nappe et recommence pianoter.
Vous dites a parce que vous vous croyez encore amoureuse de ce serpent de Dominic.
Dtrompez-vous : vous maimeriez si vous me donniez ne serait-ce quune chance. Souvenez-vous de
lorphelinat. Vous avez pu constater que javais bon cur. Vous arriverez maimer, jen suis certain.
Vous ny pouvez rien, Andrei, dis-je dune voix douce. Vous ne pouvez pas forcer quelquun
vous aimer, mme grands renforts de cadeaux. Ce nest pas possible.
Si, cest possible ! rtorque-t-il en relevant vers moi des yeux o brille une froide dtermination.
Je vais rendre cela possible. Je vais faire en sorte que vous nayez pas dautre choix que de vivre
mes cts.
Quest-ce que vous voulez dire ? demand-je dune voix tremblante.
Je le sais but et sans piti, mais jusquo oserait-il aller pour me forcer accepter ?
Eh bien, tout dabord, sachez que Dominic Stone court sa perte. Je sais exactement ce quil
mijote et compte bien contre-attaquer par tous les moyens. Il nchappera pas lhabilet de mes
avocats, ni ltendue de mon rseau, ni sil le faut la violence de mes coups.
Cette fois, jai vraiment peur de lui. La violence de mes coups ? Voil qui ne prsage rien de
bon.
Pourtant je mefforce de garder mon calme et de rflchir posment.
Quest-ce qui vous fait croire que jaccepterai de vivre avec vous si vous mettez cette menace
excution ?
Cest trs simple : si vous acceptez mon offre, je proposerai un armistice Stone. Dites-lui quil
a jusqu la fin de lanne pour se remettre mon service. Je promets de ne pas lui tenir rigueur de son
cart et de le rmunrer fort dcemment. Sil ne saisit pas cette chance, cen est fini de lui.
Comme cest allchant ! dis-je avec une pointe de sarcasme. Je suis sre quil va se prcipiter
pour revenir travailler pour vous.
Vous refusez de voir o se situe votre intrt, Beth, siffle-t-il dun air mauvais. Vous ne savez
pas ce qui est bon pour vous ce qui vous rendrait heureuse. Moi, si. Cest pour a que je suis prt
pardonner Dominic et continuer de protger Mark.
Pardon ? dis-je dans un souffle, aux prises avec une terreur nouvelle.
Vous mavez bien compris. Si vous vous rangez mes cts, je promets de protger Mark
jusqu la fin de sa vie. Si vous persistez dans votre rsistance purile, en revanche, je rduirai sa
rputation nant, mais ce nest pas tout ! Je le tranerai devant la justice et le ferai condamner pour
malversation. Quand jen aurai fini avec lui, il ne lui restera plus que ses yeux pour pleurer en
prison.
Andrei marque une pause et me toise dun regard glacial avant de poursuivre dune voix douce :
Est-ce l ce que vous voulez, Beth ?
Je nen crois pas mes oreilles. Il y a une minute, il me rappelait combien il tait bon envers ses
pauvres orphelins, et voil quil recourt au chantage le plus sordide dans lespoir de faire de moi sa
compagne, menaant au passage de creuser la tombe de mon employeur et ami tout en salissant sa
mmoire.
Mark en mourrait, dis-je dans un murmure, les lvres engourdies par le choc. Vous savez trs
bien quen faisant a vous le condamnez sans appel.
Andrei me dcoche son plus beau sourire de requin.
Eh bien, soyez mienne, comme a, tout le monde y gagne. Mark, moi, mais surtout vous, Beth.
Jaimerais tellement que vous reconnaissiez cette vrit. Le monde entier sera vous, si vous le
dsirez.
Le monde entier, mais sans amour. Cest un dtail que vous semblez oublier, Andrei, dis-je
dune voix un peu enroue avant de me lever et de jeter ma serviette sur la table. Je vous prie de
mexcuser, je vais me repoudrer le nez.
Andrei ne dit rien mais acquiesce brivement, et je mloigne aussi vite que me le permettent mes
escarpins. Un serveur mindique la direction des toilettes, et je gagne avec soulagement la scurit de
cet espace calme et luxueux o Andrei ne peut pas matteindre. Je mapproche dun lavabo et examine
mon reflet dans le miroir. Jai le teint livide et les yeux carquills sous leffet de la terreur.
Je narrive pas croire quil puisse faire une chose pareille, dis-je mon reflet horrifi. Tu y
crois, toi ? Tu penses quil en serait capable ? Oh non
Cela voudrait dire que je suis compltement pige. Je suis tout bonnement incapable de condamner
Mark la disgrce et la ruine. Ce serait signer son arrt de mort. Quant Dominic Les menaces
dAndrei son gard taient trs claires. Et sil engageait quelquun pour le tuer ?
Non ! Pas a ! dis-je dans un souffle.
Je suis puise, accable par le stress accumul pendant cette journe de folie. Comment vais-je me
sortir de l ? Plus je rsiste Andrei, plus il est persuad que je suis la femme quil lui faut. Cest un
cauchemar ! Je tente de me contrler, mais en vain. Jai les larmes aux yeux et, quelques secondes
plus tard, je suis secoue de violents sanglots. Jattrape une serviette en papier et la presse contre mes
paupires, mais rien ny fait.
Au bout dune minute ou deux, je sens une main se poser gentiment sur mon paule.
a va ? me demande une voix douce avant de se reprendre. Pardon : question idiote je vois
bien que a ne va pas du tout. Est-ce que je peux vous aider ?
Je relve la tte, encore haletante, et croise le regard compatissant dune jeune femme aux jolis
yeux bruns et aux longs cheveux presque noirs. Elle doit avoir la trentaine, et sa tenue est dune
lgance remarquable.
Je suis dsole, dis-je entre deux sanglots.
Mais non, voyons ! Vous navez pas vous excuser, proteste-t-elle gentiment de sa voix douce et
musicale. Vous voulez bien me raconter ce qui vous arrive ?
Je me livre sans hsitation, trop soulage de pouvoir enfin me confier.
Je suis avec un homme qui essaie de mimposer une relation alors que jen aime un autre. Il le
sait pertinemment, mais il sen moque. Du coup, il a commenc me faire du chantage affectif pour
me forcer accepter.
Mais cest abominable ! scrie la jeune femme, horrifie. Quen pense votre petit ami ?
Il nest pas au courant. Pas encore.
Vous devriez lui en parler sans tarder.
Je mexclame dans un sanglot :
Je ne sais mme pas o il est ! Jaimerais quil soit l, mais cest compliqu Si seulement je
trouvais un moyen de me sortir de cette impasse !
Ne laissez pas cet individu vous donner des ordres, me conseille la jeune femme dune voix
ferme en me prenant la main. Les types comme a aiment bien se donner de limportance mais
mettent rarement leurs menaces excution. Plantez-le sans tats dme. Tant pis pour lui !
Vous ne vous rendez pas compte ; il est vraiment capable de tout.
Vous voulez dire quil est dangereux ? sindigne-t-elle. Dans ce cas-l, il ne faut surtout pas que
vous retourniez auprs de lui.
Petit petit, je commence reprendre mes esprits et comprends ce qui me chiffonne depuis le dbut
chez cette femme.
Vous tes anglaise !
Cest exact, chre compatriote, confirme-t-elle avec un sourire malicieux. coutez, il est hors de
question que je vous laisse entre les mains de ce sale type. Jtais justement sur le point de partir ;
vous navez qu venir avec moi. Je nhabite pas loin.
Oui, mais Toutes mes affaires sont chez lui mes vtements, mon ordinateur
Ce que je crains, surtout, cest que ma fuite ne mette Andrei dans une colre telle quil dcide de
sen prendre Mark et Dominic.
Ne vous en faites pas, jenverrai mon frre rcuprer tout a. Il est sorti rejoindre sa copine mais,
ds quil rentre, je lui demande de passer chez ce type et dexiger quil lui remette tout ce qui vous
appartient. Si, daventure, il refuse, on fera intervenir la police. Vous verrez, je suis sre quil nest
pas aussi dangereux quil voudrait le faire croire, ajoute-t-elle avec un sourire. Cela dit, il ne faut
surtout pas vous laisser dicter votre conduite par un salaud de ce genre. Cest un coup perdre
compltement le contrle de votre vie. Vous ne voudriez quand mme pas en arriver l ?
Je secoue la tte en silence.
Bon. Allons-y. On va dabord rcuprer votre manteau au vestiaire, puis vous allez mattendre
dans un taxi pendant que jexplique ce triste sire que vous tes sous ma protection. Daccord ?
Jaimerais lui dire que cest une manuvre risque, mais je nai plus la force de protester. Tout a
lair si simple quand cest elle qui expose la situation ! Je dcide de men remettre elle.
Daccord.
Super. Dites-moi quelle table vous tiez et quoi ressemble cet homme. Je vais aller lui parler
sans tarder ; il est urgent de vous tirer de l.
Chapitre 12
Quest-ce qui ma pris ? Est-ce que je ne risque pas de pousser Andrei commettre lirrparable ?
Assise larrire du taxi qui attend devant le restaurant, je frissonne et resserre les pans de mon
manteau en cachemire. Jimagine que le chauffeur dAndrei se trouve dans les parages, prt venir le
chercher.
Cest de la folie ! Mme les vtements que je porte ne mappartiennent pas !
Soudain, jentends le claquement dune paire de talons, puis la portire souvre sur ma nouvelle
amie. Elle sinstalle et donne une adresse au chauffeur, qui dmarre.
Alors ? Comment il a ragi ?
Vous ne maviez pas dit quil sagissait dAndrei Dubrovski, rpond-elle en me lanant un
regard en coin.
Oh Dsole, jaurais d vous prvenir.
Je ne pensais pas quAndrei tait clbre ce point.
Cest effectivement un personnage intimidant ; jai beaucoup entendu parler de lui. Bref : je nai
pas os lui assener ses quatre vrits. Je lui ai dit que vous aviez fait un petit malaise dans les toilettes
et que jallais prendre soin de vous puis vous raccompagner ds que vous seriez remise.
Il y a cru ?
Pas sr ! scrie-t-elle en riant. En tout cas, il na pas os faire de scandale. Il ma donn sa carte
et ma demand de vous dposer chez lui. Jai prcis quil valait mieux que ce soit une femme qui
soccupe de vous ; a lui a rebattu son caquet. Et puis je suis partie sans lui donner ni mon nom ni mon
adresse, donc vous tes en scurit chez moi.
Pas pour longtemps, dis-je dune voix morne.
Il va bien falloir que je retourne auprs dAndrei un moment o un autre. Je suis prise au pige
et, maintenant, je vais devoir tout expliquer Dominic. Mon cur se brise cette ide. Alors que nous
venons peine de nous retrouver, je risque de devoir mloigner de lui pour toujours
Tout ira mieux demain matin, vous verrez, massure ma bienfaitrice. Nous allons trouver une
solution.
Au mme moment, mon tlphone vibre, mannonant un message.
Clara, o tes-vous ? Votre matre a besoin de vous.
Je nen crois pas mes yeux. Dominic ! Quest-ce que cela veut dire ? O est-il ? Je ne rponds pas
tout de suite, le cerveau en bullition lide quil puisse se trouver New York. Que faire ? Je meurs
denvie de lui raconter tout ce qui mest arriv, mais ce ne serait sans doute pas raisonnable. Je le vois
mal accueillir la proposition dAndrei avec autre chose que du mpris. Il serait plutt du genre aller
chercher la bagarre, ce qui risque de condamner Mark. Je regarde mon tlphone, indcise, lorsquun
nouveau message apparat.
Clara ? Avez-vous dcid de servir un autre matre que moi ? Je viens dapprendre que vous tiez
partie en compagnie dun homme, en emportant tous vos bagages. Aurais-je perdu ma chre Clara ?
Ce nest pas vrai ! Il est vraiment New York ? Jinspire profondment pour calmer mon excitation.
Si jtais seule, je lappellerais sur-le-champ.
Tout va bien ? me demande la jeune femme. Est-ce que cest lui qui vous crit ? Il vous
menace ?
Non, au contraire ! Cest mon ami
Je trouve enfin quoi lui rpondre.
Monsieur, votre Clara ne sert que vous et vous adore par-dessus tout. Elle vous prsente ses plus
plates excuses et se languit de vous revoir.
Un nouveau message me parvient aussitt.
O tes-vous, Clara ? Vous allez bien ?
Je dcide de ne pas entrer dans les dtails.
Oui, mais je ne sais pas exactement o je suis. Je vous tiens au courant ds que possible.
OK. Jattends de vos nouvelles.
Je range mon tlphone, pleine despoir. Dominic est New York ! Jose peine y croire, pourtant
je meurs denvie de le voir. Sa prsence et son contact ont le don de me rconforter.
Cest au tour de mon amie de recevoir un message, quelle lit attentivement.
Bonne nouvelle, annonce-t-elle. Mon frre ne va pas tarder rentrer, sans doute accompagn de
sa copine. Nous allons pouvoir lenvoyer chez Dubrovski pour quil rcupre vos affaires. Ah, on est
arrives ! scrie-t-elle en regardant par la vitre.
Le taxi se gare devant une maison de grs brun, et nous descendons de voiture. Ma bienfaitrice rgle
la course puis gravit les marches du perron.
Home sweet home ! chantonne-t-elle en dverrouillant la porte peinte en blanc.
Celle-ci souvre sur un intrieur lgant mais accueillant. Lensemble est moderne et gay de
tableaux et de nombreux livres. Une paire de chaussures gt, oublie, dans un coin, et un journal mal
repli est pos mme le parquet ct dun des fauteuils, qui semblent avoir bien vcu. Japprcie
de retrouver le confortable dsordre dun vrai foyer aprs toutes ces chambres dhtel et
lappartement vide dAndrei.
Entrez, mettez-vous laise ! scrie mon htesse en accrochant sa veste un portemanteau
dallure ancienne. Nhsitez pas enlever vos chaussures : il y a une paire de chaussons
supplmentaires au pied de lescalier. Je vais vous chercher un pull. Vous me faites froid, dans cette
robe, mme si elle est superbe.
Je la suis dans le salon.
Au fait, je mappelle Georgina, mais vous pouvez mappeler Georgie. Et vous ?
Beth, dis-je avec un sourire.
Je me sens dj mille fois mieux dans cet environnement rassurant.
Beth ? rpte-t-elle en fronant les sourcils. a alors Pardon, ajoute-t-elle avec un petit rire.
Est-ce que je peux vous offrir quelque chose boire ? Th, caf ? Quelque chose de plus cors ? Jai
du vin et du whisky, si vous voulez vous requinquer.
Je veux bien du th, sil vous plat.
langlaise, comme il se doit ! plaisante-t-elle. Jen rapporte chaque fois que je rentre
Londres. Impossible de trouver mes prfrs ici.
Je pousse un soupir de bien-tre, soulage davoir troqu mes escarpins pour une paire de chaussons
fourrs. Avant de disparatre dans la cuisine, Georgina attrape un pull pos sur le dossier dun fauteuil
et me le passe. Je lenfile, reconnaissante, puis mapproche de la bibliothque pour en tudier le
contenu. Quelques photos encadres sont disposes sur les tagres, cachant la tranche de certains
livres.
Cette soire est dcidment loin de ce que jaurais pu imaginer. cette heure, jaurais d tre dans
ma chambre dhtel aprs un dner solitaire, occupe boucler ma valise et tablir une liste des
derniers cadeaux quil me reste dnicher avant Nol. Au lieu de cela, je me trouve dans la demeure
new-yorkaise dune personne que je connais peine, munie en tout et pour tout dune robe de soire
qui ne mappartient mme pas. Je passe en revue quelques photos o lon voit Georgina entoure de
ses amis, sur une piste de ski ou la plage, puis des clichs plus srieux o elle pose en robe de bal,
des mariages ou des garden parties. Soudain, une image attire mon attention. Elle semble plus
ancienne, sans doute cause de ses couleurs un peu dlaves, et reprsente deux adultes avec deux
enfants, debout sous le porche dune grande maison dallure coloniale, entoure dun jardin exotique.
Je saisis ce cadre pour lexaminer de plus prs. Les enfants un garon et une fille, qui semble tre
lane sont tous les deux bruns aux yeux sombres. Je reconnais sans peine Georgie, mme si la
gamine dgingande aux cheveux coups court na plus grand-chose voir avec llgante jeune
femme qui ma recueillie. Le garon doit tre le frre dont elle ma parl : ils se ressemblent
beaucoup et sont trs bronzs. Leur pre porte un costume trs strict mais leur mre est vtue dune
robe fleurs et coiffe dun chapeau de paille. Je replace la photo sur son tagre et me dirige vers la
chemine, o dautres cadres en argent sont exposs.
Georgie revient de la cuisine avec, la main, une tasse de th fumant quelle pose sur la table basse.
Et voil ! Asseyez-vous, je vous en prie.
Merci, dis-je. Je me suis permis de jeter un coup dil vos photos. Jespre que a ne vous
drange pas.
Pas du tout, au contraire.
Je dsigne la photo de famille que je viens dexaminer.
Cest vous, a ?
Oui, avec mon frre et nos parents. Ils sont morts tous les deux, malheureusement.
Oh, je suis dsole
Elle me semble bien jeune pour avoir dj perdu ses deux parents.
Cest la vie, hlas. Mon pre sest tu la tche, et ma mre lalcool. Femme de diplomate,
elle sennuyait comme un rat mort toutes les soires mondaines qui lui taient imposes par son
statut, et le mal du pays narrangeait rien. Elle a fini par noyer son mal-tre dans un verre cocktail.
Elle avait peine cinquante ans, conclut Georgie non sans une pointe de nostalgie dans la voix.
Cest triste
Oui, elle me manque toujours. Du coup, je fais trs attention ma sant ; cen est presque de la
maniaquerie, ajoute Georgie avec un sourire. Enfin, il y a pire, comme vice. Il faut croire quil est
toujours possible de tirer les leons des erreurs de nos parents.
Je me demande si elle a quelquun dans sa vie pour lui apporter du rconfort, mais, daprs ce que
jai vu, elle semble occuper seule cet appartement.
Et votre frre ? Il habite New York, lui aussi ?
Jaimerais bien ! scrie-t-elle avec un petit soupir amus. Malheureusement, il ne tient pas en
place. Je ladore, mais il a une fcheuse tendance disparatre dans la nature. Il marrive de ne pas
recevoir de ses nouvelles pendant un mois ou deux. Tenez, par exemple : il ma appele ce matin pour
mannoncer quil tait New York alors que je ne lattendais pas avant Nol.
cet instant, la sonnette retentit.
Ah ! Justement, ce doit tre lui. Je reviens.
Elle sort de la pice, et je retourne auprs de la chemine. Mon regard est attir par une photo un
peu plus grande que les autres et qui na pas encore trouv de cadre. Elle est cale le long du mur,
moiti cache, et je tends la main pour lattraper lorsque des voix me parviennent en provenance de
lentre.
Salut, petit frre ! Alors, o est-elle ?
Elle na pas pu venir, malheureusement, rpond une voix grave.
Une voix qui me va droit au cur, pile au moment o je dgage la photo et y aperois Georgie et
Dominic, tout sourires.
Je retiens un cri et fais volte-face.
Georgie revient dans la pice.
Beth, je vous prsente mon frre, Dominic, dit-elle en dsignant lhomme qui entre sa suite.
Compltement bahie, je contemple lhomme dont jai tellement rv ces derniers jours. Lui-mme
me dvisage dun air incrdule avant de se fendre dun grand sourire.
Beth ! sexclame-t-il en ouvrant les bras.
Il fait un pas vers moi et je me prcipite contre lui, partage entre le rire et les larmes, mais
infiniment heureuse de retrouver enfin la douce chaleur de son corps contre le mien. Je pourrais rester
comme a, blottie contre lui, jusqu la fin des temps.
Dcidment, tu ne cesseras jamais de me surprendre, souffle-t-il avec tendresse en me dposant
un baiser dans les cheveux. Au moment o je pensais tavoir perdue de nouveau, le destin te ramne
sur mon chemin, ajoute-t-il en scartant un peu pour me regarder. Mais comment se fait-il que tu sois
ici ?
Euh Attendez, l, intervient Georgie, qui observe la scne, les mains sur les hanches,
interloque. Dom, tu veux dire que cest Beth ? Ta Beth ? Celle que tu devais retrouver ce soir ?
En personne ! rplique Dominic en lui adressant un sourire rayonnant. Elle ntait pas son htel
lorsque je my suis prsent a mapprendra essayer de lui faire des surprises. Comment est-ce que
vous vous tes rencontres ?
Est-ce que je peux te parler seule seul, une minute ? demande Georgie, lair inquiet.
Je sens bien que lui non plus na pas envie de me lcher, mais il finit par suivre sa sur dans
lentre. Toujours tourdie de bonheur, je reste dans le salon, do jentends leur conversation.
Dom, elle ctoie Andrei Dubrovski ! siffle Georgie. Tu veux savoir o je lai rencontre ? Dans
les toilettes du restaurant, o elle pleurait toutes les larmes de son corps parce que ce type lui fait du
chantage pour essayer de lui imposer une relation ! Tu te rends compte des risques que tu prends ? Ton
histoire avec Dubrovski nest pas exactement un conte de fes ; je doute quil apprcie que tu lui
piques sa copine !
Je nai rien vol personne, rtorque Dominic dune voix calme. Beth et moi tions dj
ensemble quand elle a rencontr Andrei.
Ah bon ? Comment a ?
Cest une longue histoire. Je te raconterai un autre jour.
Zut. Toutes ses affaires sont chez Dubrovski. Je pensais tenvoyer les chercher, mais cette ide
de gnie tombe leau, maintenant.
Il croit quil peut la forcer accepter sa proposition parce que cest ce quil veut, lui, mais Beth
ne cdera jamais, et moi non plus. Allez, retournons dans le salon, je naime pas parler delle dans son
dos comme a.
Lorsquils reviennent, Georgie a lair anxieuse et mal laise, alors que Dominic me sourit avec
srnit.
On dirait quil test arriv des trucs incroyables, ma belle ! lance-t-il sur un ton lger tout en me
prenant dans ses bras. Andrei a recommenc faire des siennes ?
Oui. Cest encore pire quavant.
prsent que Dominic est l pour partager mon fardeau, je me sens bien plus lgre.
Tu vas tout me raconter, reprend-il en me contemplant avec tendresse. Mais dabord Georgie ?
Est-ce que tu pourrais me faire une tasse de th, sil te plat ? demande-t-il avec un grand sourire.
Jadore la faon dont tu le prpares.
Georgie secoue la tte en soupirant, visiblement incapable de rsister au charme de son agaant
petit frre.
Bon, daccord.
Aussitt quelle quitte la pice, Dominic mattire contre lui.
Oh, cest bon de te retrouver ! murmure-t-il avant de membrasser.
Son baiser, dabord doux et tendre, se fait plus imprieux lorsque jentrouvre les lvres.
Si tu savais comme je suis rassur que tu ailles bien ! scrie-t-il lorsque nous nous cartons
contrecur. Je me suis fait un sang dencre en dcouvrant que tu avais quitt ton htel.
Andrei ma fait prendre en filature, expliqu-je Dominic tout en le suivant jusquau canap, o
nous nous asseyons, main dans la main. Loin de savouer vaincu, il a menac de sen prendre Mark
et toi si je refusais de devenir sa chose.
Ah oui ? commente Dominic avec une tincelle de colre dans le regard. Eh bien, il va apprendre
que tout ne lui est pas d et que mme lui ne peut pas se permettre dexercer un chantage pareil en
toute impunit. Il veut la guerre ? Il va lavoir !
Dominic, fais attention ! limplor-je en lui posant une main sur le genou. Tu ne sais pas de quoi
il est capable Les choses quil ma dites Je ne veux surtout pas quil te fasse du mal.
Justement, je sais exactement de quoi il est capable, mexplique Dominic. Cest pour a quil
tient tellement acheter mon silence : je connais la moindre de ses faiblesses. Jusqu prsent, jai
jou le jeu de la concurrence dans le plus grand respect des secrets quil mavait confis pendant que
je travaillais pour lui. Maintenant, puisquil sentte me considrer comme un ennemi Eh bien, il
va rcolter ce quil a sem.
Quest-ce que tu comptes faire ?
Je tremble lide que Dominic attaque de front un homme aussi puissant et retors quAndrei, mais
il semble plus fort et plus sr de lui que jamais.
Jai quelques pistes, mais ce nest pas le bon moment pour en parler, rpond-il dun air
mystrieux. Attendons dtre chez moi.
Chez toi ?
Voyant mon tonnement, Dominic acquiesce.
La situation ne cesse dvoluer, tu sais. Le travail que jai abattu au cours des dernires semaines
commence porter ses fruits. Jai russi assembler un beau panel dinvestisseurs, et ma socit
devrait bientt compter parmi les grands noms du secteur des matires premires. Bref, je vais tablir
deux antennes, une Londres et une ici, New York. Dubrovski risque de faire la grimace quand il va
apprendre lidentit de mes nouveaux partenaires. Ce sont pour lessentiel des individus ou des
entreprises quil a essay de rallier sa cause par le pass en vain, videmment. Mon assistant ma
lou un appartement, le temps que je trouve un endroit que jaie envie dacheter, mexplique-t-il en
me serrant contre lui.
Je le dvisage en silence. Il semble vraiment spanouir maintenant quil est son propre patron. Il
en rvait sans doute dj quand je lai rencontr, et jai limpression dassister au rveil dune
panthre endormie qui tire ses muscles puissants avant de slancer.
Georgie revient dans le salon, une tasse de th dans chaque main. Elle les pose sur la table basse
avant de sasseoir dans un fauteuil. mon grand soulagement, je constate quelle a retrouv le
sourire.
Je nen reviens toujours pas, dclare-t-elle en nous regardant tour tour. Quand vous mavez dit
que vous vous appeliez Beth, jai trouv a trange parce que ctait justement le prnom de la fille
que Dom comptait aller rejoindre, mais je naurais pas imagin quil sagisse prcisment de vous !
Cest vrai que cest bizarre, acquiesc-je en lui rendant son sourire. Dominic ne mavait mme
pas dit quil avait une sur ! gliss-je avec un regard en coin lintress.
Ah bon ? fait-il en fronant les sourcils.
Non !
Oh, a ne me surprend pas, intervient Georgie en tendant une tasse de th son frre. Moi-
mme, jignorais tout de votre existence jusqu aujourdhui. Ce serait sympa que tu te montres un
peu moins cachottier, Dom, ajoute-t-elle en lui jetant un coup dil faussement svre.
Je promets dessayer, marmonne-t-il en lui prenant la tasse des mains. Merci, Georgie.
Beth, je compte sur vous pour exercer une bonne influence sur cet animal, me confie-t-elle avec
un clin dil.
Je ris doucement, ravie de dcouvrir cette nouvelle facette de la vie de Dominic et de me sentir
accepte par sa sur. Lide quelle nous considre tout naturellement comme un couple memplit de
joie.
Je suis dsol, Georgie, mais nous allons devoir courter cette visite, annonce Dominic.
Jemmne Beth chez moi.
Je men doutais, rle-t-elle sans relle rancur. Tu sais trs bien que je suis toujours contente de
te voir, mme en coup de vent.
Eh bien, figure-toi que tu vas me voir bien plus souvent lavenir. Je compte passer la moiti de
lanne New York.
Cest vrai ? Gnial ! scrie Georgie avec un grand sourire. Tu mas manqu, petit frre ! Et
vous, Beth ? demande-t-elle en se tournant vers moi. O est-ce que vous habitez ?
Londres, dis-je, un peu triste la perspective de ne pas voir Dominic pendant de longs mois
daffile.
Pour linstant, ajoute-t-il dune voix douce tout en refermant sa grande main chaude sur la
mienne.
Ces paroles, dlivres avec un sourire rayonnant, font ptiller dans mon cur une joie et un espoir
intenses.

Une demi-heure plus tard, nous traversons New York dans une voiture de sport gris mtallis.
Ta sur a t dune grande gentillesse avec moi. Elle tait prte maccueillir pour la nuit.
Jespre quelle ne va pas me trouver malpolie.
Bien sr que non, me rassure Dominic.
Aprs un instant de rflexion, je reprends la parole.
Cest vrai que tu ne mas jamais beaucoup parl de toi ni de Georgie, ni de tes parents. Jtais
dsole dapprendre quils sont morts tous les deux.
Dominic garde le silence un long moment, les yeux rivs sur la route.
Tu sais combien il est difficile pour moi de partager ce genre de choses, mais je te promets de
faire un effort. En tout cas, je suis trs content que tu aies rencontr Georgie. Vraiment.
Oui, moi aussi ! Jaurais bien aim avoir un peu plus de temps pour faire sa connaissance.
Hum, fait Dominic en me jetant un regard en coin. Jespre que tu ne men veux pas, mais, tu
comprends, je me vois mal te faire tout ce que jai envie de te faire alors quon se trouve sous le toit
de ma grande sur. Ce nest pas trop mon genre.
Je frissonne dexcitation. Cette soire promet de se terminer dune faon bien diffrente de ce que
jenvisageais lorsque je pleurais comme une malheureuse dans les toilettes des dames.
Dominic navigue avec assurance dans les rues de Manhattan, avant dentrer dans un parking
souterrain. Il trouve un emplacement et, une fois gar, se tourne vers moi.
Nous y voil, souffle-t-il, le visage baign dans lombre.
Aussitt, mon cur semballe. Dominic descend de voiture et vient mouvrir la portire. Je glisse
ma main dans la sienne, et il mattire dans ses bras dun mouvement fluide. Il me serre contre lui et
me caresse lentement le dos, puis les fesses. Je plonge mon regard dans le sien, brlant de dsir, puis
ferme les yeux lorsquil membrasse avec fougue. Je mabandonne compltement ses caresses, au
got dlicieux de sa langue. Jaimerais lintgrer mon tre et ne faire plus quun avec lui. Soudain, il
me fait reculer dun pas, et je sens le toit de la voiture dans mon dos. Dominic glisse un genou entre
mes jambes et vient dappuyer contre moi. Je pousse un gmissement en sentant son rection presser
contre mon ventre.
Jaurais envie de te prendre l, tout de suite, souffle-t-il mon oreille. Mais je ne tiens pas me
donner en spectacle aux gardiens, ajoute-t-il en jetant un coup dil la camra de surveillance
braque dans notre direction. Viens.
Je dglutis et secoue lgrement la tte pour reprendre mes esprits. Jtais prte me laisser faire,
debout contre la voiture ou mme par terre, sur le sol huileux du parking. Au lieu de cela, Dominic me
prend la main et mentrane vers lascenseur. Un instant plus tard, nous entrons dans la cabine dote
de miroirs et videmment dune autre camra.
Oh, et puis merde ! gronde Dominic avant de membrasser de plus belle.
Nous sommes insatiables. Je passe les mains dans ses cheveux pour lattirer plus prs de moi, et il
me caresse doucement le cou, me chatouillant dlicieusement aux endroits les plus sensibles. Jai
envie de le supplier de me prendre sans plus attendre, mais je choisis de me taire et dapprcier
pleinement la beaut de ce baiser. Jaurai bientt tout ce que je dsire.
Lorsque lascenseur sarrte et que les portes souvrent, il me faut quelques secondes pour revenir
la ralit.
Viens, murmure Dominic en me prenant la main.
Je le suis le long dun couloir, jusqu un appartement quil dverrouille en tapant un code sur un
botier.
La pice principale, peine meuble, offre une vue imprenable sur la ville.
Ce nest pas trs accueillant, mais a fera laffaire le temps que je trouve un endroit qui me
plaise vraiment, explique Dominic en refermant la porte.
Je tourne les talons pour lui faire face et, dans le mme mouvement, carte les pans de mon
manteau pour rvler ma robe rouge. Il me contemple en silence, un sourire dans le regard.
Tu es magnifique, souffle-t-il en secouant la tte. Cest nouveau ? demande-t-il en dsignant le
rang de perles mon cou.
Je dfais le fermoir du collier et le glisse dans la poche de mon manteau avant de laisser tomber
celui-ci au sol.
Rien ne mappartient. Dailleurs, je crois bien que a se transforme en citrouille aux douze coups
de minuit.
Il est presque minuit, me fait remarquer Dominic aprs un coup dil sa montre.
Justement. Il est temps que tout disparaisse.
Je dgrafe ma robe et fais glisser le fourreau de soie le long de mon corps avant de mavancer dun
pas. En sous-vtements et escarpins, je me tiens devant Dominic et lui accorde le temps de madmirer
avant de retirer mes chaussures.
Tu vois ? Le charme est rompu.
Tu nes plus prisonnire de son enchantement, renchrit-il dans un souffle.
Je ne lai jamais t, tu sais. Malgr tous ses efforts, il na jamais russi menfermer dans une
tour comme une pauvre princesse sans dfense.
Beth, murmure Dominic en sapprochant de moi.
Beth ? rpt-je dune voix douce, le cur battant tout rompre. Pas Clara ?
Dominic me dcoche un sourire canaille qui suffit me mettre en moi.
Cette chre Clara Je laime beaucoup ; elle est si gentille, si obissante. Cest avec un
immense plaisir que je continuerai lui enseigner lart dtre une parfaite femme de chambre, ajoute-
t-il en sapprochant encore dun pas. Elle a galement le mrite de mavoir ramen vers toi, Beth.
Il est si proche prsent que je sens la chaleur irradier de son corps. Combine son parfum
dlicieux, celle-ci suffit me faire fondre.
Clara est une merveilleuse camarade de jeu, mais cest toi, la femme de ma vie, Beth.
Je retiens mon souffle, transporte de joie dentendre ces mots sur ses lvres. Je ne doutais pas de
ses sentiments pour moi, mais cest encore autre chose dentendre un tel aveu.
Je taime, dis-je dans un murmure.
Alors il tend la main et la fait lentement glisser de mon paule ma poitrine, traant du bout des
doigts un chemin entre mes seins, qui se soulvent et sabaissent de plus en plus vite mesure que
lexcitation monte. Les caresses de Dominic maffectent avec une puissance toute particulire, ce soir.
Je ne suis pas Clara, et cet homme nest pas mon matre. Il ne sagit pas de jouer une scne o il
samuse me punir pour veiller mes sens et me conduire au bord de la folie. Au contraire, chacun de
ses gestes est empreint dune infinie tendresse, comme sil smerveillait de la douceur de ma peau
autant que je savoure son incroyable beaut. Sans un mot, il mentrane vers la pice d ct, plus
intime, meuble seulement dun lit et dune commode. Une lampe murale diffuse une lumire dore
qui projette des ombres un peu partout dans la chambre.
Avant datteindre le lit, Dominic mattire contre lui et membrasse de nouveau mais avec une
lenteur pleine de retenue qui mmeut profondment. Nous nous perdons dans ce baiser, oubliant tout
le reste. Notre univers se concentre sur cette danse sensuelle qui rveille et attise la flamme de
lanticipation. Jadore ce moment dlicieux o lon sait que le plaisir venir sera encore plus
enivrant. Nos corps schauffent le mien au contact de sa puissante virilit ; le sien face la
plnitude de mes formes et se reconnaissent. Nous savons exactement quelle extase nous sommes
capables daccder ensemble. Nous pouvons nous abandonner cette volupt, nous livrer sans retenue
cette ardeur qui nous anime et nous fait battre dun mme cur. Les dlices que nous nous
promettons sont encore mille fois plus prcieux parce quil ny a personne dautre au monde avec qui
nous souhaiterions les partager.
Mme pas Clara, notre allie fictive.
Je commence dboutonner la chemise de Dominic, chose que Clara noserait jamais faire sans en
avoir reu lordre. Interrompant notre baiser, Dominic suit mes gestes du regard, et son souffle
sacclre lorsque je fais glisser le tissu de ses paules jusqu ses coudes, de faon lui immobiliser
les bras le long du corps. Puis je fais courir mes mains sur son torse muscl, jouant avec les quelques
poils qui poussent entre ses ttons. Inclinant la tte, je prends lun deux entre mes dents tout en
pinant lgrement lautre. Dominic pousse un grognement approbateur, comme pour mencourager
poursuivre. Une fois que jai rduit ses ttons deux petits cailloux tout durcis, jeffleure son torse de
mon visage et mapproche de son bras. Je prends le temps de respirer son odeur avant de le mordre
lendroit o sa peau est la plus douce, sans cesser de promener mes mains sur son ventre plat, faisant
parfois jouer mes ongles entre ses poils. Je devine son dsir la faon dont il mobserve tandis que je
rends hommage son corps. Je me dresse sur la pointe des pieds puis lui mordille trs lgrement le
cou, donnant un coup de dents par-ci, un coup de langue par-l, retardant linstant de goter ses lvres
de nouveau. Malgr son impatience, il attend sagement son heure, les bras toujours entravs par les
manches de sa chemise.
Je mapproche et effleure son torse, excite par le frottement de mon soutien-gorge contre mes
ttons. Puis je le dgrafe et rpte la manuvre avec mes seins nus. Enfin, je lve le visage vers
Dominic et lui accorde lombre dun baiser avant de me reculer pour attiser son dsir. De nouveau, je
pince doucement sa lvre infrieure entre les miennes, puis donne un petit coup de langue avant de me
rtracter. Dominic a entrouvert la bouche, haletant presque, mais jai bien lintention de mener la
danse mon rythme. Je veux me dlecter loisir de cet instant et continuer faire monter la pression.
Petit petit, jaccentue mes brefs baisers et glisse ma langue un peu plus avant entre les lvres de
Dominic, lui laissant croire que je me livre enfin avant de changer de tactique et de recommencer
mordiller sa lvre infrieure si pleine, si sensuelle. Pourtant, mme ma patience a des limites.
Abandonnant toute retenue, je gote pleinement la saveur de sa bouche, et il me rend mon baiser avec
une ardeur gale. Enfin, je finis de lui retirer sa chemise et le libre de ses entraves. Aussitt, il prend
mon visage deux mains, comme sil voulait mattirer encore plus prs.
Jignore combien de temps nous passons nous embrasser de la sorte, mais ce petit jeu va finir par
nous rendre dingues. Je navais encore jamais connu de baiser aussi long et langoureux, et je ne
souponnais pas que ce geste si simple puisse tre si profondment excitant. Jai limpression dun feu
dartifice de sensations et dmotions.
Soudain Dominic me soulve, et je croise instinctivement les jambes autour de sa taille pour quil
puisse plus facilement me porter jusquau lit. Il se baisse doucement pour me dposer, puis se redresse
et, le regard brlant, me retire ma culotte. Je cambre le dos pour lui faciliter la tche et, lorsquil
revient sagenouiller entre mes jambes, je promne mes doigts le long de son torse et trace les
contours de ses muscles avant de suivre la ligne de poils qui va se perdre sous sa ceinture. Plongeant
mon regard dans le sien, je dfais cette dernire puis ouvre son pantalon, terriblement consciente de la
chaleur de sa peau. Je prends soin de ne pas toucher le renflement qui tend le coton de son boxer. Pas
encore, du moins. Ce soir, il ne sagit pas de jouer un rle ou de se prcipiter vers une extase vite
assouvie. Cette nuit, nous faisons lamour avec toute lintense sensualit de deux corps qui se
connaissent par cur et qui savent soffrir des plaisirs sublimes.
Dominic ne me quitte pas des yeux tandis que je fais glisser son pantalon. Je suspends mon geste un
instant pour contempler lrection qui se dessine, puissante, forte du dsir que Dominic nourrit pour
moi. Puis je lui retire son boxer et referme brivement la main sur son membre si chaud. Dominic
gmit doucement, mais je le lche aussitt pour mieux admirer ce spectacle qui me fouette le sang.
Mon sexe est dj brlant et tremp dexcitation. Je tremble presque tant jai envie de sentir cette
impressionnante rection me pntrer profondment.
Pas encore Patience !
Dabord, jai envie de me consacrer Dominic. Je veux lcher et embrasser son membre, le prendre
dans ma bouche et le savourer. Je me redresse et attrape Dominic par les hanches pour mieux passer
ma langue sur toute sa longueur. Il pousse un gmissement lorsque je referme les lvres sur son gland
pour le sucer doucement avant de dcrire un 8 du bout de la langue. Puis je le reprends dans ma
bouche aussi profondment que possible avant de remonter sur toute sa longueur, sans cesser de faire
jouer ma langue, mes lvres, effleurant parfois trs lgrement son gland du bout de mes dents. Je
ritre ce petit mange deux reprises, avec une lenteur calcule.
Jadore sentir Dominic sagiter et saffoler, le souffle court et irrgulier. Il a plong les doigts dans
mes cheveux et les crispe parfois quand jatteins un point sensible ou que je trouve une caresse qui
lexcite particulirement. Il gronde lgrement au contact pourtant infime de mes dents.
Oh, Beth ! Tu te rends compte de ce que tu me fais ? demande-t-il dans un murmure. Je ne vais
pas tenir trs longtemps, ce rythme.
Alors je cesse mes caresses et me rallonge lentement. En un clin dil, Dominic finit de se
dshabiller et vient se positionner ct de moi, mais lenvers, de sorte que son sexe est tout prs de
ma bouche et que le mien est au niveau de son visage. Il sapproche et mord doucement la chair tendre
lintrieur de ma cuisse. Je pousse un soupir de bonheur lide de goter son membre et de le sentir
entre mes jambes en mme temps. Je saisis son gland dans ma bouche et laspire lgrement tandis
quil me tourmente de dlicieux petits coups de langue. Il inspire profondment puis suce mes lvres,
comme pour mieux apprcier le nectar qui sy est dpos. Avec une lenteur infernale, il se rapproche
du centre nerveux de mon sexe et, au moment o je le prends tout entier dans ma bouche, il se dcide
enfin passer sa langue sur mon clitoris durci.
Enivrs, nous nous appliquons nous affoler davantage encore, partageant un plaisir qui ne cesse de
monter. Dominic sait merveille comment me rendre folle de dsir, et je sens un feu de plus en plus
froce me courir dans les veines, marrachant de petits frissons incontrlables.
Pourtant, je ne veux pas jouir tout de suite. Il est trop tt ; jai envie de faire durer le plaisir.
Je mcarte un peu, et Dominic comprend immdiatement. Il pivote pour me faire face et se penche
sur moi pour membrasser, mlant ce baiser le got de mon excitation, qui menivre plus que tout.
bout de patience, nos corps refusent dattendre une seconde de plus. Le sexe de Dominic vient tout
naturellement presser entre mes lvres, et je nai qu soulever les hanches pour le recevoir.
Oh oui ! dis-je dans un souffle lorsquil me pntre enfin.
Cest ce que tu veux, ma belle ? demande-t-il, les dents serres. Tu as envie de moi ?
Oui !
Alors je suis toi tout toi, murmure-t-il en donnant un puissant coup de reins.
Avec un cri, je cambre le dos et rejette la tte en arrire, agrippant ses fesses dune main pour
lattirer encore plus profondment. De lautre, je lui caresse le dos et plante les ongles dans sa peau,
invitation muette me baiser de toutes ses forces.
Il ne se fait pas prier et entame de longs mouvements, prenant soin de venir appuyer contre mon
clitoris avec chaque impulsion. Je ne sais pas combien de temps je vais pouvoir endurer cette exquise
torture ; chaque vague me soulve un peu plus haut, un peu plus fort.
Oh, Beth ! Jai tellement envie de te voir jouir. Jouis pour moi, sil te plat
Ces paroles murmures mon oreille ont raison de moi, et quelques secondes plus tard je
mabandonne un orgasme blouissant. Je suis secoue de puissants spasmes qui marrachent sans
doute des cris pendant un instant, je ne sais plus trs bien o je suis. Quand je reviens moi,
toujours aux prises avec de lgers soubresauts, je me rends compte que Dominic na pas encore atteint
le sommet de son plaisir. Jadore le sentir aller et venir en moi alors que je suis toute trempe aprs la
force de ma jouissance. Je pourrais passer la nuit accueillir ses assauts, mais je sais quil ne va plus
tenir trs longtemps. Dj, il ralentit la cadence pour approfondir le mouvement, et son membre
grossit encore en moi. Jouvre les yeux pour le contempler tandis quil gote un plaisir gal celui
quil ma fait connatre. Enfin, il se raidit, et je sens les jets puissants de son orgasme tout au fond de
moi.
Oh, Beth !
Je le serre contre moi, mue par lamour que je devine dans sa voix.
Chapitre 13
NOUS NOUS RVEILLONS EN MME TEMPS, LORSQUUN RAYON DE SOLEIL HIVERNAL ENTRE PAR LA FENTRE.
BLOTTIs lun contre lautre dans les draps de satin, nous profitons de cet instant en silence. La tte
pose sur le torse de Dominic, jcoute les battements de son cur et me fais la rflexion que, bien
que le satin reprsente un luxe, je prfre dormir dans des draps de coton. Ils peuvent tre chauds ou
frais, et lon ne risque pas de glisser du lit Pendant que ces penses me traversent paresseusement
lesprit, Dominic me caresse les cheveux et, de temps en temps, me pince le lobe de loreille.
Raconte-moi ce qui sest pass avec Andrei, finit-il par dire. Jai besoin de connatre la situation.
Je le mets donc au courant des vnements survenus depuis son passage clair Londres
lapparente rsignation dAndrei au sujet de tableau ; laccord conclu avec labb.
Tiens, dailleurs : il me semble que ton ami, le frre Giovanni, tait prsent cette runion, dis-
je.
Ah bon ? fait Dominic, tonn.
Je hoche la tte.
Je navais pas vu son visage au monastre mais jai reconnu sa voix. Et puis il est venu me
demander de tes nouvelles.
Vraiment ? demande Dominic en fronant les sourcils. Frre Giovanni ma beaucoup
impressionn au cours de mon sjour parmi les dominicains. Il a senti que quelque chose me
tourmentait et ma prt une oreille attentive et compatissante. Il semblait sincrement sintresser
mon cas, ajoute-t-il en me serrant un peu plus fort contre lui. Cest lui qui ma expliqu certaines des
convictions de lordre, notamment la notion que lon peut se purifier en sinfligeant des chtiments
corporels.
Je me redresse sur un coude pour pouvoir le regarder dans les yeux.
Je comprends que a ait pu te parler, dis-je dune voix douce.
Oui ! a ma paru merveilleusement logique. Jtais encore traumatis par notre exprience du
donjon et par mon incapacit valuer ce que tu pouvais supporter. Jusque-l, les svres corrections
que jinfligeais mes partenaires ne leur apportaient que du plaisir, mais toi Je tai fait subir
quelque chose que tu ne dsirais pas, et a ma rendu malade. Je me suis donc dit que, en me punissant
moi-mme, je me dbarrasserais la fois de ma culpabilit et de la tentation de recommencer. a
faisait tellement longtemps que je jouais le rle du matre Apprendre me matriser, moi, allait
constituer un rel dfi. Cest frre Giovanni qui ma montr la voie en mapprenant me flageller.
Pendant un temps, a a suffi mapaiser. Je croyais avoir enfin trouv la solution tous mes
problmes un moyen de juguler mon dsir de te faire du mal.
Et a a march ? interviens-je dans un murmure.
Dominic rflchit longuement avant de rpondre, et je devine combien cette conversation est
prouvante pour lui.
Non, avoue-t-il. Enfin, pas entirement. Nanmoins, jai appris beaucoup de choses pendant ces
quelques semaines. Jai compris que je devais cesser davoir peur daimer et, au contraire, accepter
que lamour devienne mon matre. Cest un sentiment qui domine mes tendances sadiques, et je sais
dsormais quil est possible de les exprimer par des moyens dtourns.
Grce Clara, par exemple ?
Oui ! Tu as eu une ide de gnie en inventant Clara, explique-t-il avec un grand sourire. Elle
incarne lme douce et soumise dont jai parfois besoin. Je prends un immense plaisir la punir quand
elle fait des btises et encore plus la voir aux prises avec lextase que je lui inflige , mais je suis
bien conscient quelle nexiste que dans la sphre de nos bats, de mme que mon alter ego
dominateur ne fait pas toujours partie de moi. Je nai pas besoin de lui pour vivre ou pour aimer.
Je souris doucement et, avec un soupir de bonheur, je me rallonge tout prs de lui, la tte sur son
torse. Je suis ravie de savoir que nous poursuivrons nos petits scnarios coquins, selon nos envies. Jai
la chance incroyable de pouvoir soumettre mon corps des chtiments dlicieux et den tirer des
plaisirs inous. Je sais aussi que nous nen sommes qu nous premiers pas sur ce chemin qui promet
de nous conduire des sommets divresse. Je peux compter sur Dominic pour endosser le rle du
guide svre mais aimant envers sa douce Clara.
Je frmis de dsir cette ide, dautant plus que, en dehors de ces mises en scne, nous redevenons
Beth et Dominic, deux amants sincres qui spaulent et se respectent, tout simplement.
Tout irait pour le mieux si Andrei ne sacharnait pas gcher le tableau
Cette rflexion rveille un sentiment de peur et de colre mles, qui me prend la gorge.
Dominic, dis-je en me redressant. Il faut que tu saches quAndrei a jur de te mener ta perte. Il
te donne jusquau nouvel an pour accepter son offre et, si tu la dclines, il compte tattaquer toi et
ton entreprise par tous les moyens possibles. Il a mme menac de recourir des violences
physiques.
Quelle brute paisse ! sesclaffe Dominic avec mpris. Ce nest pas en sy prenant comme a
quil parviendra mintimider. Il est fou sil croit que je vais retourner son service. Je ne travaillerai
plus jamais pour cet homme ni pour qui que ce soit dautre, dailleurs. Jai bien lintention de
demeurer mon propre patron.
Cest exactement la raction laquelle je mattendais de sa part. Pourtant, mme si jadmire son
assurance et son courage, je ne peux mempcher davoir peur pour lui.
Ce nest pas tout, Dominic. Hier soir, il a fini par mavouer ce quil attendait rellement de moi.
De quoi sagit-il ? demande-t-il en se redressant son tour.
Eh bien, il
Je ne sais pas comment formuler la chose et redoute un peu la raction de Dominic.
Voil : en gros, il ma dit quil voulait que je devienne sa compagne et la mre de ses enfants.
Quoi ? fait Dominic dune voix glaciale en simmobilisant compltement. Il veut que tu
lpouses ?
Je crois, oui, dis-je avec un soupir. Il ne ma pas explicitement demande en mariage mais il a
parl de fonder une famille.
Dominic clate dun rire sans joie.
Quest-ce qui lui fait croire que tu pourrais accepter ?
Il prtend que je ne men rends pas encore compte mais que cest dans mon intrt.
Rassure-moi : ce nest pas ce que tu veux ? me demande Dominic, lair inquiet.
Non ! Bien sr que non ! Cest toi que jaime, et tu le sais. Et puis, quand bien mme je naurais
personne dautre dans ma vie, je ne pourrais jamais pouser Andrei.
Mais alors, quest-ce qui lui fait croire quil a la moindre chance ?
Il me fait du chantage, avou-je, lestomac nou par la tristesse. Il menace de sen prendre
Mark si je refuse. Il compte carrment laccuser de malversation, histoire de le discrditer
publiquement.
Dominic rflchit un instant, les sourcils froncs.
Ce genre de manigance ne mtonne pas de la part de Dubrovski, mais il y a quelque chose que
jai du mal comprendre. Tu mas bien dit que labb avait accept de rcuprer le tableau et de
rembourser Andrei ?
Oui. a semblait lui tre compltement gal.
Et a rgle le problme, commente Dominic.
Aprs un instant de rflexion, je reprends la parole.
Ctait quand mme une drle de concidence quAnna et toi soyez venus travailler dans un
monastre croate pile au moment o lon y dcouvrait un pastiche de Fra Angelico. Tu ne trouves
pas ? Vous avez d y rester un moment pour que le frre Giovanni et toi deveniez si proches.
Oui, confirme Dominic. Ctait notre Q.G. pendant les ngociations de mon dernier gros contrat.
Andrei y avait fait installer un serveur et des lignes tlphoniques, donc on y a effectu plusieurs
sjours au cours de ces quelques semaines-l.
Et, comme par enchantement, cest ce moment-l que lon a dcouvert le faux Fra Angelico,
marmonn-je, songeuse. Tiens, jai une autre question : le frre Giovanni sentendait bien avec Anna ?
Il ma galement demand de ses nouvelles.
Ah bon ? fait Dominic, tonn. Je nai pourtant pas le souvenir de les avoir vus ensemble. Dune
manire gnrale, les frres vitaient dapprocher Anna. Ils devaient sentir quelle tait dangereuse.
Carrment infernale, tu veux dire ! comment-je avec un petit sourire.
Jimagine sans mal les remous que devait susciter la prsence dAnna, cette rare beaut la
sensualit explosive, au sein dun monastre.
En tout cas, Giovanni ma demand quand elle serait de retour et a paru du lorsque je lui ai
appris quelle ne reviendrait sans doute pas.
Dominic rflchit un instant avant de rsumer la situation.
Pourtant, malgr cet arrangement, Andrei menace daccuser Mark si tu ne te plies pas sa
volont. Classique : il se sert dune personne qui tu tiens dans lespoir de te faire cder. Tout a pour
une histoire de tableau qui a dj t rsolue.
Exact, dis-je en hochant la tte.
Cest ce soir que tu rentres Londres ? demande Dominic en se redressant compltement.
Oui.
Je vais essayer de prendre le mme avion. Jai une vague ide de ce que mijote Andrei, mais il y
a quelque chose que jaimerais vrifier. Je te propose quon aille rcuprer tes affaires sans tarder.
Euh tu suggres que je laisse Andrei en plan, comme a, malgr ses menaces ?
Cette perspective meffraie autant quelle me ravit.
Je ne vois pas dautre solution, rpond Dominic en sondant mon regard. moins que tu
nenvisages daller dire Andrei que tu acceptes de lpouser.
Non ! Quelle horreur
Bon. Tu as la rponse ta question, rtorque Dominic avec un petit sourire.
Oui, mais jai peur pour toi et pour Mark.
Oh, je suis largement capable de me dbrouiller. Pour tre tout fait honnte, jai hte
daffronter Andrei en personne. Il mrite quon le remette sa place. Quant Mark, cest un atout trop
prcieux pour quAndrei labatte ds maintenant. Il sait pertinemment que, sil met cette menace
excution, il perd tout moyen de faire pression sur toi. Dailleurs, quelque chose me dit que la
situation est plus complexe quelle nen a lair.
Je massieds en tailleur, tout excite.
a veut dire quon va vraiment aller rcuprer mes affaires chez Andrei ?
Exactement, rpond Dominic en me prenant la main.
Puis il la fait glisser sous les draps, jusqu son sexe dress.
On partira ds quon se sera occup de ce petit dtail, souffle-t-il.

Une heure plus tard, nous traversons Manhattan en direction de la demeure nogothique dAndrei.
Lagent de scurit qui monte la garde lentre de la cour appelle Dubrovski avant de nous laisser
passer.
Seule la demoiselle est autorise entrer, annonce-t-il. Monsieur, vous allez devoir lattendre en
bas.
Trs bien, rplique Dominic.
En revanche, une fois que nous sommes gars, il se tourne vers moi et dclare :
Je monte avec toi. Quils essaient de men empcher, pour voir.
Attends, rflchis, dis-je en lui posant une main sur le genou. Je nai pas envie que a se termine
en combat de coqs autour de ma valise. Jy vais toute seule et si je ne suis pas revenue dans dix
minutes, tu viens me chercher. Daccord ?
Bon, daccord, convient-il aprs une hsitation. Mais, dans dix minutes et une seconde, je monte
te chercher.
a marche.
Je prends lascenseur et frappe la porte de lappartement. Cest Renata qui vient mouvrir, le
visage de marbre.
Entrez, mademoiselle, dit-elle en seffaant. Jai rassembl tous vos effets personnels dans le
hall.
Merci, Renata.
Javance et aperois ma valise et mon sac main poss le long du mur.
Manque-t-il quelque chose ? me demande Renata.
Non, merci. Tout est l.
Au moment o jattrape la poigne de ma valise, Andrei sort de lombre et sapproche de moi.
Beth, souffle-t-il.
Il a une mine atroce, les traits tirs et les yeux injects de sang.
O tiez-vous passe ? Je me suis fait du souci. Qui tait cette femme qui vous a emmene chez
elle ?
Je le dvisage lentement. Cela me fait de la peine de le trouver dans cet tat-l. Malgr ce qui sest
pass, je nai aucune envie de le voir souffrir.
Ctait une personne gnreuse qui mest venue en aide un moment o jen avais besoin. Ce
que vous mavez dit hier soir ma profondment blesse, Andrei. Je ne pouvais pas rester en votre
prsence aprs cela.
Andrei avance encore dun pas, et je me rends compte que Renata a disparu.
Je ne comprends pas, Beth. Je nai fait que vous offrir mon cur ma vie. Pourquoi vous tes-
vous enfuie comme si javais lintention de vous faire du mal ?
Parce que vous mavez dj fait du mal, prcisment ! mcri-je, hors de moi. Vous avez
menac des gens qui me sont chers et us de chantage pour me forcer sortir avec vous ! Pourquoi
refusez-vous de comprendre que je suis amoureuse de quelquun dautre ? En agissant comme vous
lavez fait, vous vous tes rendu odieux mes yeux. Je ne peux mme plus envisager de travailler pour
vous.
Que voulez-vous dire ? demande Andrei avec une grimace.
Je veux dire que notre collaboration est termine. Adieu, Andrei.
Je sors le collier de perles de la poche de mon manteau et le tends Dubrovski, qui ouvre la main
dun geste automatique. Je dpose le bijou au creux de sa paume.
Je vous renvoie les vtements ds que possible, dis-je avant de tourner les talons.
Beth ! appelle Andrei dune voix raille.
Nous navons plus rien nous dire, dclar-je par-dessus mon paule. Je suis dsole que a se
termine ainsi.
Sil vous plat, ne partez pas.
Il le faut, pourtant : vous mavez pos un ultimatum, et jai fait mon choix.
Je ne plaisantais pas, Beth, gronde-t-il. Je tiendrai mes promesses.
Vous voulez dire que vous allez vous employer briser des personnes que jaime ? Je croyais
que vous aviez bon cur
cet instant, jentends tinter lascenseur et, par la porte reste ouverte, japerois Dominic qui sort
dans le couloir.
Beth ? Tout va bien ? lance-t-il sans sapprocher davantage.
Oui, a va. Retourne mattendre dans lascenseur, Dominic. Jarrive.
Aussitt, le visage dAndrei se fige en un masque cruel.
Quest-ce quil fabrique ici ? Vous avez pass la nuit avec lui ?
a ne vous regarde pas.
Je soulve ma valise et me dirige vers la porte, mais Andrei me bouscule pour gagner le couloir.
Cest vous, Stone ? hurle-t-il. Comment osez-vous venir ici, chez moi ? Videz les lieux
immdiatement ou jappelle la scurit !
Dominic lui fait face, droit et raide comme la justice, les yeux tincelants de rage.
Nessayez pas de jouer les gros durs avec moi, Andrei, vous savez parfaitement que a ne
mimpressionne pas. Je vous connais trop bien. Vous semblez avoir oubli que jai pass des annes
trimer sous vos ordres, vous rapportant quelques millions au passage. Vous prtendez que je me suis
montr dloyal envers vous, mais je pourrais vous faire exactement le mme reproche.
Comme si je vous devais quoi que ce soit ! rtorque Andrei sur un ton mprisant. Vous navez
vraiment rien compris, mon ami.
Votre ami ? rpte Dominic avec un mlange damusement et de ddain. Le terme me parat mal
choisi. Un ami ne se serait jamais comport comme vous lavez fait, Andrei. Nous aurions pu entrer
en concurrence sans nous marcher sur les pieds, vous et moi. Sauf que la concurrence la loyale, ce
nest pas votre truc. Je me trompe ? Vous prfrez employer la force et la violence, comme un sale
gosse qui joue des poings dans la cour de rcr par peur que tout le monde ne dcouvre quel point il
manque dassurance.
Andrei crispe les mchoires mais ne relve pas cette pique.
Vous croyiez pouvoir faire pression sur Beth ? poursuit Dominic, railleur. Cest pourtant connu
que le mchant ne parvient jamais conqurir le cur de la belle. Vous nallez donc jamais au
cinma ?
Ne vous mlez pas de a, Stone, persifle Andrei. Cest Beth de prendre cette dcision.
Prcisment ! sexclame Dominic dans un sourire. Je nirais jamais lui faire du chantage pour lui
forcer la main. Si elle reste avec moi, cest uniquement parce quelle le veut.
Espce de connard ! hurle Andrei.
Il semble tre sur le point de perdre les pdales, et je ne veux pas que cette joute verbale tourne au
combat de boxe. Je le dpasse donc et vais poser une main sur le bras de Dominic.
Laisse tomber, a nen vaut pas la peine. Viens.
Pourtant, les deux hommes continuent saffronter du regard. Lair est charg dune hostilit
presque palpable. Je vais dposer ma valise dans lascenseur et reviens prendre la main de Dominic.
Allez, viens.
Tu as raison, dit-il enfin en membotant le pas. Ce nest pas mon genre de rgler les conflits
coups de poings.
Vous le regretterez, Beth ! fulmine Andrei dans notre dos. Jespre que vous vous rendez compte
de ce que vous faites : vous mobligez mettre mes menaces excution !
Sans un mot, Dominic et moi montons dans lascenseur et attendons que les portes se referment sur
le visage crisp et colrique dAndrei.
Eh bien, souffle Dominic une fois que nous entamons la descente. Je navais encore jamais
prouv une telle envie dtrangler quelquun.
a ne sest pas vu. Andrei avait lair sur le point dexploser, mais tu es rest trs calme.
Cest facile : je ne voulais surtout pas tomber son niveau.
En tout cas, jai russi rveiller sa colre. Il ne va pas tarder mettre ses menaces excution.
Je tremble comme une feuille maintenant que le choc est pass.
Ny pense pas trop, me rassure Dominic dune voix douce en mattirant dans ses bras. Il est
malin : il sait que cest le dernier atout quil lui reste. Il ne va pas lutiliser sans y avoir bien rflchi
avant.
Puis il membrasse passionnment, comme si, lespace dun instant, il avait eu peur de me perdre
de nouveau.

Nous retournons chez Georgie, qui semble soulage de nous voir revenir en un seul morceau. Elle
nous invite djeuner, et je me dpche daller troquer ma robe de soire contre mon jean et mes
bottes.
Puis je redescends dans le salon et dpose sur un fauteuil mes vtements demprunt, soigneusement
plis, avec les escarpins juchs sur le dessus de la pile.
Est-ce que vous pourriez faire parvenir tout a Dubrovski, sil vous plat ? demand-je en
rejoignant Dominic et sa sur table.
Bien sr ! scrie Georgie.
Elle est ravissante avec son jean moulant et son pull ample dont la couleur taupe fait ressortir les
reflets auburn de ses cheveux.
Tout est arrang ? demande-t-elle.
Jchange un regard avec Dominic avant de rpondre :
Oui.
Bon, reprend-elle avec un soupir. Je sens que cest une histoire complique et que vous nallez
pas tout me raconter, mais jespre que vous savez ce que vous faites. a ne me plat pas de savoir que
vous avez maille partir avec ce gangster.
Aux yeux de ma sur, jai toujours huit ans, commente Dominic en me jetant un coup dil
amus. Elle a encore du mal admettre que je sais traverser la rue tout seul comme un grand.
Nimporte quoi ! proteste Georgie. Dubrovski est un type dangereux, vous le savez aussi bien
que moi. a ne me rassurait dj pas que tu travailles pour lui
Je la contemple un instant, mue de sa ressemblance avec Dominic. Je suis contente de savoir quil
a une grande sur qui veille sur lui. Il me tarde den apprendre davantage sur son enfance et sa
famille.
Beth, vous arriverez bien le convaincre dtre raisonnable, non ? plaide-t-elle.
En tout cas, je vous promets dessayer, dis-je avec un sourire.
Tu es vraiment oblig de retourner Londres, Dom ? Je pensais que tu restais au moins jusqu
Nol. Tante Florence nous a invits passer le rveillon Fairfield ; a devrait tre grandiose.
Il faut vraiment que je rentre, Georgie. Jai une ou deux choses rgler, rpond Dominic en
madressant un regard qui me fait frissonner. Cela dit, il se peut que je sois de retour pour Nol. Je te
tiendrai au courant.
ces mots, je ressens une drle de dception. Pourtant, je vais passer les ftes au sein de ma
famille. Pourquoi Dominic ne pourrait-il pas en faire autant ? Tandis que je mefforce dendiguer ma
tristesse, Georgie fait mine de rler.
Tu vas encore me prvenir la dernire minute, tel que je te connais. Ce serait pourtant sympa
que cette pauvre Florence sache combien dinvits attendre.
Oh, a lui est gal, rplique Dominic sur un ton dsinvolte. De toute faon, ce sont son
majordome, ses quatre cuisiniers et ses six femmes de chambre qui font tout le travail, alors un invit
de plus ou de moins
Georgie clate de rire.
Pas faux, mais appelle-moi quand mme ds que tu es fix.
Cest promis, acquiesce Dominic en repoussant son assiette vide. Viens, Beth, il est temps de
nous rendre laroport.

Cest une voiture diffrente qui nous attend devant la maison une berline noire conduite par un
chauffeur en livre. Je me garde bien de demander Dominic ce quil a fait de sa petite sportive grise.
Il est vident que son statut a chang : il a dj mentionn deux assistants et passe une partie du trajet
envoyer des mails.
Tandis que nous traversons le pont, je me retourne pour jeter un dernier regard Manhattan et aux
gratte-ciel qui se dcoupent sur le ciel bleu ple de cet aprs-midi dhiver. Quand je suis arrive avec
Laura, il y a de cela peine une semaine, jtais loin de me douter que je repartirais en compagnie de
Dominic.
Esprons juste que cette histoire ne se termine pas de faon dsastreuse pour Mark, Dominic et moi.
a, on le saura bien assez tt.
Chapitre 14
LE VOYAGE DU RETOUR EN PREMIRE CLASSE, UNE FOIS DE PLUS EST MERVEILLEUSEMENT REPOSANT.
Laura tait folle de joie quand on a t surclasses, laller, dis-je sans rflchir.
Puis je me rappelle que ce privilge nous a t offert par Andrei et je me mords la langue.
Je suis content que a vous ait fait plaisir, commente Dominic avec un sourire espigle. Ctait
un petit cadeau de Nol en avance.
Oh ! a venait de toi ? mcri-je en le dvisageant.
Dominic acquiesce, amus.
Vraiment ? Le vol en premire ? Moi qui croyais que ctait Andrei, marmonn-je en
repensant tous ces vnements.
Je men suis dout quand tu as omis de le mentionner, alors que je savais que vous tiez bien
arrives au Soho Grand.
a aussi, ctait toi ? Pourtant, le Four Seasons, ctait forcment Andrei : il tait furieux quon
refuse les chambres quil nous y avait rserves.
Le Four Seasons ? rpte Dominic, interloqu. Tu ne men as pas parl.
Je lui raconte donc notre priple depuis laroport jusquau Four Seasons et mon refus de descendre
de voiture. Je lui prcise que jaurais galement dclin le Soho Grand sil navait pas pris la peine
dannuler notre rservation au Washington.
Dominic clate de rire.
Tu tes donc retrouve cartele entre deux prtendants dont lun toffrait le Four Seasons et
lautre le Soho Grand !
Je suis bien contente que ce soit toi qui aies gagn, dis-je doucement en lui prenant la main.
Moi aussi. a maurait ennuy davoir rserv un loft pour rien. En revanche, ajoute-t-il avec un
clin dil, savoir quAndrei a pay deux chambres restes vides au Four Seasons, voil qui mamuse
beaucoup !
Les sept heures de vol filent comme dans un rve. Nous passons notre temps nous rassurer de la
prsence de lautre : une rapide caresse, un chaste baiser Jaimerais que ce moment dure toujours.
Je sais bien que, aussitt que nous aurons atterri Londres, la ralit va nous rattraper.
Je nai pas envie que lon soit loigns trop longtemps, dis-je quand le commandant de bord
annonce que nous entamons notre descente.
Moi non plus, Beth, mais jai encore des affaires rgler. Fais-moi confiance, il sagit de
dmler toute cette histoire. Je ne me leurre pas : Andrei naura de cesse de me mettre terre et de te
faire regretter ton refus. Il faut donc que jouvre les hostilits et que je gagne.
Tu es sr dy arriver ? demand-je, inquite.
Tu en doutes ? rplique-t-il avec un sourire confiant qui me rassure un peu.
Je sais que Dominic a la puissance et le courage ncessaires pour faire tomber Dubrovski.
Nanmoins, la possibilit quil choue meffraie ainsi que les consquences quaurait un tel chec.
Nous arrivons Londres en fin de soire, et une voiture nous conduit jusque chez Dominic,
Randolph Gardens.
Jadore cet endroit, dis-je en contemplant la faade Art Dco o quelques fentres sont encore
claires.
Oui, jen garderai dexcellents souvenirs, ajoute Dominic en me prenant la main. Pourtant, jai
bien envie de changer un peu de dcor.
Tu es srieux ?
Cette nouvelle me chagrine un peu. Jprouve une affection particulire pour lappartement do
lon aperoit le salon de Celia, la marraine de mon pre, chez qui jai habit quelques semaines en
arrivant Londres. Cest galement ici que se trouve notre boudoir le petit deux pices que Dominic
a achet pour en faire notre terrain de jeux.
Tu penses aller o ? Tu ne vas quand mme pas quitter Londres, si ?
Londres demeurera toujours ma ville de prdilection, mais je vais beaucoup voyager, explique-t-
il dune voix douce. Il va falloir que je choisisse o mtablir. Ma sur vit New York et je serai
amen y passer le plus clair de mon temps. Ce serait logique
Oui, cest vrai, admets-je, le cur gros.
Depuis le dcs de ses parents, Georgie constitue sa plus proche famille peut-tre mme la seule,
en dehors des cousins quelle a mentionns.
Dominic membrasse tendrement.
Ne ten fais pas, on trouvera un moyen. Je nai pas lintention de te lcher si facilement, ajoute-
t-il avec un sourire.
Puis il se penche en avant pour indiquer mon adresse au chauffeur.
Je te donne de mes nouvelles trs bientt, promet-il avec un dernier baiser, mais je vais tre
assez occup, alors ne tinquite pas sil me faut parfois un peu de temps pour ragir.
Ne me fais pas trop languir quand mme !
Non, ne tinquite pas.
Il sort de la voiture et me salue dun geste avant de refermer la portire. Cest avec un pincement au
cur que je le regarde gravir seul les marches du perron. Jaimerais passer la nuit et toutes les
suivantes blottie dans ses bras, respirer son parfum chaud et pic, sentir son robuste corps le
long du mien.
Pourtant, je ne suis pas mcontente de retrouver mon appartement et ma chambre. Il est presque
2 heures du matin. Je me brosse les dents et mcroule dans mon lit, o je mendors aussitt.

Le lendemain, Laura maccueille avec un grand sourire et exige que je lui raconte mes aventures. Je
mexcute sans toutefois mentionner la petite visite surprise dAndrei. Ma rencontre inopine avec
Georgie suffit captiver mon amie, ravie dapprendre que jai pu passer un peu de temps avec
Dominic. Notre week-end est bien charg, occup essentiellement par les prparatifs de Nol. Nous
prenons notre courage deux mains et allons faire nos derniers achats dans les magasins noirs de
monde. Le dimanche, jappelle ma mre pour la premire fois depuis presque deux semaines.
Quand est-ce que tu rentres la maison ? demande-t-elle, contente davoir enfin de mes
nouvelles. On ne peut pas commencer faire la fte sans toi.
Je nen suis pas encore sre. Au plus tard, je serai l vendredi pour le rveillon, mais je naurai
aucune certitude tant que je naurai pas vu Mark et rgl tout ce quil me reste faire au bureau.
Bien sr, ma chrie. Jespre quil va vite se rtablir, le pauvre. Tu me tiens au courant ds que
tu en sais plus. Daccord ?
Oui, maman. trs bientt.
Je tembrasse, ma puce.
En raccrochant, je me fais la rflexion que jai vraiment de la chance davoir encore toute ma
famille mme si jaimerais bien passer Nol avec Dominic.

Lundi matin, je retourne Belgravia, presque une semaine plus tard que prvu. Londres vibre
dexcitation prsent quil ne reste plus que quelques jours pour prparer Nol dignement. Une grosse
couronne de houx orne la porte de la demeure de Mark, mais les joyeuses couleurs ne suffisent pas
calmer mon apprhension. Andrei a eu tout le week-end pour ruminer. Dominic a beau tre convaincu
quil ne prendra pas de mesure trop extrme, je ne peux mempcher de craindre que Mark nait reu
de ses nouvelles.
Je frappe, et Caroline vient mouvrir, les joues encore plus roses que dhabitude.
Bonjour, Beth ! Jespre que vous avez pass une merveilleuse semaine New York, dclare-t-
elle sur un ton enjou tout en me conduisant jusqu la vranda situe ct jardin, en contrebas du
niveau de la rue.
Oui, merci ! Est-ce que Mark a reu mes messages ? Je nai pas russi faire tout ce quil
mavait demand, mais presque.
Ne vous inquitez pas pour a, il ma confi que vous vous en tiez sortie comme un chef,
surtout si lon considre que ctait votre premire visite New York. Vous allez voir, nous lavons
install dans la vranda parce quil y fait bien chaud et que ctait plus facile de faire passer le lit
mdicalis par le jardin.
Nous entrons dans latmosphre douillette de la pice, et japerois Mark, allong sous des
couvertures mais bien veill. Il tourne la tte vers moi en mentendant arriver.
Beth !
Je devine quil mappelle mme si le son de sa voix est encore trs dform.
Sa langue est toujours enfle, me confie Caroline voix basse, mais vous allez voir, on sy
habitue vite.
Bonjour, Mark ! dis-je sur un ton enjou en allant lembrasser. a me fait tellement plaisir de
vous voir de retour chez vous !
Venez, asseyez-vous, articule-t-il de sa drle de voix. Racontez-moi votre semaine new-
yorkaise. Je veux tout savoir, jusquau moindre potin.
Tandis que Gianna nous apporte du caf, jentame le rcit de mes aventures en mefforant de les
rendre aussi divertissantes que possible. Mark mcoute attentivement, les yeux brillants, et clate de
rire chacune de mes plaisanteries. Caroline avait raison : au bout de quelques minutes, je comprends
tout ce quil me dit quand il demande des nouvelles de tel ou tel ami ou quil senquiert de quelque
uvre dart. Je ne lui parle pas de ma rencontre avec Andrei, mais, lorsquil me demande sil y a autre
chose quil devrait savoir, je marque un temps dhsitation quil peroit aussitt.
Quy a-t-il, Beth ? insiste-t-il en se redressant sur ses oreillers. Racontez-moi tout.
Je men veux terriblement davoir gch latmosphre joyeuse de nos retrouvailles et de rvler
Mark une mauvaise nouvelle qui risque de nuire sa gurison. Pourtant le mal est fait : il faut que je
lui avoue.
Il sagit du Fra Angelico, dis-je enfin. Les experts de lErmitage ont rendu leur verdict : cest un
faux. Lanalyse des pigments a rvl que le tableau navait pas plus de deux cents ans. Je suis
dsole, Mark, ce nest quun excellent pastiche.
Mark me dvisage un instant, bouche be, avant de reposer la tte contre ses oreillers.
Cest bien ce que je craignais, souffle-t-il. Andrei avait tellement envie dy croire que je me suis
laiss entraner, mais a me paraissait quand mme trs trange quune telle uvre nait jamais t
repre alors quelle se trouvait dans un lieu relativement public.
Il pousse un gros soupir, et, ct de moi, Caroline sagite, visiblement alarme. Elle savance sur
son fauteuil et caresse doucement la main de son frre.
Et Andrei, quen dit-il ? demande Mark.
Sur le coup, il na pas trs bien pris la chose, mais il a fini par sarranger avec labb. Le
monastre va rembourser le tableau Andrei, qui a promis de ne pas bruiter laffaire.
Bon, cest dj a, commente Mark, soulag. Vous allez devoir vous occuper de a, ma chre,
ajoute-t-il avec un petit sourire. Je sers dintermdiaire Andrei chaque fois quil acquiert une uvre.
Oui, il ma prvenue. Les documents mattendent dj srement sur le bureau.
Mark se tait pendant un moment, lair soucieux, avant de braquer sur moi ses petits yeux bleus.
Javais pourtant demand Andrei de ne pas annoncer sa nouvelle acquisition tant que nous
navions pas fini de lanalyser et, surtout, de ne pas prtendre que je lavais authentifie. Jtais
furieux ! Vous vous en souvenez, nest-ce pas ?
Oui, je men souviens parfaitement, dis-je en posant une main sur son bras. Je trouve cela
terriblement injuste.
Hum, fait Mark. Je me demande si cela nannonce pas la fin de notre collaboration avec
Dubrovski. Jusque-l, elle stait montre fructueuse, mais jai comme limpression que cette histoire
va changer la donne, conclut-il avec un soupir extnu.
Je pense que cela suffit pour aujourdhui, Beth, intervient Caroline. Mark a besoin de se reposer.
Cest la premire fois quil parle autant depuis son opration, vous comprenez.
Oui, bien sr, dis-je en me levant.
Les mdecins ont dcid de me laisser tranquille jusqu Nol et de ne commencer les sances
de radiothrapie quen janvier, annonce Mark, qui semble avoir retrouv un peu dentrain. Nest-ce
pas aimable eux ?
Si, en effet, approuv-je avec un sourire. Je sais que a va tre pnible, mais a va vous aider
gurir.
Peut-tre, souffle Mark avant de fermer lentement les paupires.
bientt, Mark, chuchot-je avant de sortir sur la pointe des pieds pour regagner le bureau.

Je suis soulage davoir enfin annonc la vrit Mark au sujet du Fra Angelico, mais cela ne
calme pas ma terreur quant ce quAndrei compte faire. Jai reu plusieurs mails de son bureau
concernant le remboursement du tableau, mais pas un mot dAndrei lui-mme. Peut-tre est-il
toujours New York, dans son appartement la somptueuse froideur. Les vtements quil mavait
prts ont d lui tre livrs, lui indiquant clairement ma dcision. Sil insiste et me propose de
travailler la dcoration de ce lieu sans me, je refuserai aussi formellement que poliment.
Au cours de laprs-midi, je reois un mail de Dominic.
Je dois partir ltranger mais serai de retour avant Nol. Je tappelle ds que je rentre. Sois forte
et ne tinquite pas : tout va sarranger. Jai hte de te revoir.
D.
Je ne peux rprimer une pointe de tristesse en lisant ces quelques lignes. Je me rends compte que
ma vie avec Dominic risque souvent de ressembler cela. Il aura toujours une runion, une
ngociation urgente, un contrat signer Rien de tout a ne me gnerait si seulement je pouvais
parfois le suivre dans ses dplacements. Cest le fait de rester seule la trane que je ne supporte pas.

Peu de temps aprs, je reois un autre message, qui me remonte un peu le moral.
Bonjour, Beth,
Demain soir a lieu notre soire de Nol, laquelle Dominic est naturellement invit. Jai cru
comprendre que tout tait arrang entre vous deux. Vous tes donc la bienvenue parmi nous, si le cur
vous en dit. Je serais ravi de pouvoir trinquer avec vous lavenir radieux qui nous attend tous.
Vous trouverez toutes les informations ncessaires en pice jointe. Merci de contacter Gloria, mon
assistante, pour lui faire part de votre rponse.
Bien vous,
Tom Finlay.
Le document attach au mail mapprend que la soire a lieu dans un htel luxueux de Piccadilly.
Loffre est tentante, mais jignore compltement si Dominic sera prsent. Jcris donc lassistante
de Tom, lui expliquant que jaccepte avec plaisir et lui demandant si je peux venir accompagne.
Aussitt que je reois sa rponse positive, videmment , jenvoie un message Laura pour la
mettre au courant.
Youpi ! Belle occasion de sortir les robes paillettes ! On en reparle ce soir. L .

Le lendemain, je suis toujours sans nouvelles de Dominic et ne peux mempcher de me sentir un
peu nglige. Raison de plus pour me changer les ides. Jemporte donc une tenue habille
Belgravia, sachant que je pourrai me changer sur place.
En fin daprs-midi, face au miroir de la chambre damis de Mark, jexamine ma petite robe noire
toute simple et me prends regretter le fourreau de soie rouge et le rang de perles que jai ports
New York.
Rappelle-toi le prix payer pour ces petites merveilles, me dis-je pour me ramener la ralit.
Je prends cong de Mark et de Caroline et saute dans un taxi. Jai donn rendez-vous Laura dans
un pub non loin de lhtel o se tient la soire, et elle mattend prs du bar, ravissante dans une petite
robe verte paillettes.
Ah, te voil ! scrie-t-elle en me voyant arriver. Je ne sais pas si cest lapproche des ftes qui
les rend fous, mais jai dj d repousser les avances de trois types.
Cest surtout parce que tu es superbe, ma puce !
Merci, cest gentil. Toi aussi, dailleurs, mme si ton cur nest plus prendre. Tiens, je tai
command un verre.
Oh, gnial ! dis-je en gotant le vin blanc bien frais quelle ma choisi.
Alors, cest quoi, le prtexte de cette petite sauterie ?
Cest juste la soire de Nol dune entreprise avec laquelle Dominic travaille. Jai t invite
essentiellement par politesse, tu sais.
Quand bien mme : une fte est une fte ! Dominic sera prsent ?
a mtonnerait, dis-je dans un soupir. Je crois quil est toujours ltranger.
Je crois dceler une certaine piti dans le regard de mon amie. Je nignore pas son avis sur la
question : Dominic serait parfait sil perdait cette manie de se volatiliser sans cesse.
Il vient tout juste de lancer sa bote, dis-je pour le dfendre. Bientt, on pourra passer beaucoup
plus de temps ensemble.
Je nen suis pas entirement convaincue moi-mme, mais Laura ninsiste pas.
Tant mieux, conclut-elle. Moi, ce que je veux, cest que tu sois heureuse, dclare-t-elle avant de
vider son verre. Bon, on y va ?

Finlay Venture Capital a rserv une petite salle dans un trs bel htel dAlbemarle Street. Je suis
surprise dy trouver une assemble assez rduite, puis je repense aux bureaux de Tanner Square o jai
rencontr Tom Finlay. Les lieux ntaient pas immenses, ce qui indique sans doute que la socit elle-
mme reste de taille modeste. Si jai t convie ici, cest peut-tre aussi pour grossir un peu les
rangs.
Beth ! Quel plaisir de vous revoir ! scrie Tom en savanant vers moi avec un grand sourire.
Il est plutt petit et trapu, mais ses yeux bruns ptillent de gentillesse et dintelligence derrire ses
lunettes monture carre noire. Sa barbe fournie accentue encore son ct sympathique, et il semble
anim dune nergie formidable.
Dominic nest pas avec vous ? demande-t-il.
Non, il est ltranger. Une fois de plus.
Vous nallez pas nous fausser compagnie pour sauter dans un Eurostar, jespre ! plaisante Tom
avec un petit clat de rire. Javoue que a ma beaucoup amus de jouer un rle mme modeste
dans votre idylle. De toute vidence, Dominic ne me tient pas rigueur de ma lgre indiscrtion.
Non, je pense mme quil vous en est reconnaissant, dis-je avec un sourire. Permettez-moi de
vous prsenter mon amie, Laura.
Enchant, Laura, reprend Tom en lembrassant poliment sur la joue. Cest un plaisir de vous
compter parmi nous ce soir. Vous travaillez avec Beth ?
Oh non ! sexclame Laura en riant.
Elle est vraiment trs en beaut, ce soir, avec ses longues boucles chtain clair et juste assez de
maquillage pour rehausser ses traits fins.
Beth fait partie du monde merveilleux de lart ; je ne suis que consultante. Quoi de plus
ennuyeux que a ?
Au hasard, je dirais investisseur en capital-risque ! rplique Tom. Il suffit que je prononce ces
quelques mots pour que les gens sendorment sur mon paule, et, si jessaie de leur expliquer en quoi
a consiste, je crains de les plonger dans un coma profond. Mais je parle, je parle, et je vois que vous
navez rien boire. Je vous recommande le Moscow mule ; cest la spcialit de cet endroit.
Nous le suivons jusquau bar, o lon nous sert le fameux cocktail. Bientt, Tom et Laura bavardent
comme des amis de longue date tandis que Grace mentrane dans un long dbat sur les mrites
respectifs des quartiers nord et sud de Londres. Une fois que nous avons fait le tour de la question, je
me retrouve au milieu dun groupe de gens qui discutent avec animation de leur mission de Nol
prfre. Jen suis dj mon troisime verre lorsque jarrive mclipser et partir la recherche de
Laura.
Je laperois enfin, installe dans un canap un peu lcart. Tom et elle sont toujours en grande
conversation et semblent lgrement pompettes.
Tiens donc On a bien fait de venir !
Je suis ravie pour mon amie. Cela fait un moment quelle est clibataire, et Tom a lair dtre
quelquun de bien. Jespre juste que cela ne se soldera pas par une nuit sans lendemain. Jaimerais
tellement que Laura retrouve une relation saine et durable.
Jprouve un petit pincement au cur cette ide. Ma relation saine et durable moi est quelque
peu entache par le fait que mon partenaire ne cesse de sabsenter.
Je sors de la salle et, une fois dans le hall de lhtel, consulte mon tlphone. En vain. Jenvoie un
court message Dominic.
O es-tu ? Tu me manques. Dis-moi quand tu rentres, jai vraiment hte de te revoir. B.
Par une porte ouverte, japerois une autre soire de Nol, o les invits dansent avec une nergie
dcuple par lalcool. Lambiance demeure bien plus calme chez Finlay Capital Venture. De petits
groupes sont plongs dans dinterminables discussions, et Tom et Laura nont pas boug dun pouce.
Mme de l o je suis, leur attirance mutuelle saute aux yeux. Nayant pas le courage daffronter un
autre dbat sur un sujet sans intrt, je dcide daller faire un petit tour dans le quartier.
Jai besoin de prendre lair pour dissiper les vapeurs des trois Moscow mules que jai siffls et puis,
avec un peu de chance, mon retour, Laura sera prte rentrer la maison. Je rcupre mon manteau
au vestiaire et sors de lhtel.
Dehors, lair froid est charg dune atmosphre de fte. En cette dernire semaine avant Nol, de
nombreuses entreprises offrent des rjouissances leurs employs, et les trottoirs sont maills de
fumeurs et de fumeuses en costumes et petites robes. Je descends Albemarle Street jusqu Dover
Street, o je tourne et passe devant un pub bond. De lautre ct de la rue, japerois des faades
gorgiennes aux fentres illumines. Je distingue une foule qui se presse sous des lustres
impressionnants sans doute ceux dune salle de bal. Je marrte pour mieux observer la scne et
comprends quil sagit dun de ces clubs privs ultrachic qui comptent parmi leurs membres des stars
de cinma, des mannequins et quelques reprsentants mineurs de la famille royale. Un taxi noir
sarrte devant la splendide demeure, et une femme brune en descend, vtue dune robe moulante qui
souligne sa silhouette sculpturale. Lorsquelle se retourne pour payer la course, je reconnais son
visage et touffe un cri.
Anna ! Mais quest-ce quelle fait l ?
Elle savance vers le portier de sa dmarche fline et annonce de sa voix grave qui porte jusqu
moi :
Bonsoir. Je suis invite la soire Barclay.
Deuxime tage, madame, indique lhomme en livre.
Anna le remercie dun signe de tte, entre et gravit les marches.
Je la suis du regard, mduse. Cest la premire fois que je la revois depuis quelle ma propos un
petit mnage trois avec Andrei et elle, Albany. Peu de temps aprs cela, il la renvoye en
apprenant quelle lui avait rgulirement fait prendre des drogues son insu.
Sans vraiment rflchir, jarbore mon air le plus autoritaire, traverse la rue et me dirige vers le
portier, bien contente de porter mes plus belles chaussures.
La soire Barclay, je vous prie ?
Deuxime tage, madame, mapprend-il avec un bref signe de tte.
Je le remercie, franchis le seuil et me rends compte que rien nest encore gagn. la rception,
une personne semploie comparer le nom des invits avec la liste quelle a sous les yeux.
Ae. Je vais me faire humilier.
Javance nanmoins dun pas lent quand, soudain, jentends une rumeur derrire moi. Je me
retourne et aperois une jeune femme blonde entoure de plusieurs hommes. Je crois la reconnatre et,
lespace dune seconde, je me demande o jai bien pu la ctoyer. Puis je me rends compte que, si son
visage aux traits finement cisels mest familier, cest parce quil sagit dune actrice clbre qui
vient de remporter un oscar.
Aussitt, tous les regards se braquent sur elle, et un murmure dexcitation parcourt lassemble. Je
profite de cette diversion pour me rendre directement au vestiaire, o une jeune fille prend mon
manteau sans mme maccorder un coup dil tant elle est captive par la nouvelle venue. Un instant
plus tard, je mengage dans lescalier et gagne le deuxime tage.
mon grand soulagement, personne nessaie de contrler mon identit lentre de la salle. Je
mavance dun pas dcid et saisis une coupe de champagne sur le plateau dun des serveurs posts de
part et dautre de la porte. Je traverse la pice en vitant soigneusement de croiser le regard des
invits, mais, trs vite, je me rends compte que ceux-ci sont trop occups bavarder entre eux pour se
proccuper de moi. Je mautorise donc me dtendre un peu et essaie de reprer Anna tout en me
faisant la plus discrte possible.
En admettant que tu la trouves Quest-ce que tu vas lui dire ?
Je commence regretter davoir cd mon impulsion et mapprte tourner les talons lorsque je
laperois. Elle se trouve dans un coin de la pice, entoure de deux hommes qui boivent littralement
ses paroles. Rien dtonnant : elle est tellement belle et pleine de vie ! Je les observe du coin de lil
et la vois sortir son tlphone de son petit sac main. Elle a d recevoir un message car, aussitt, elle
sexcuse auprs de ses interlocuteurs et se dirige vers une porte situe au fond de la salle. Je pose ma
coupe de champagne sur une table et me fraie un chemin travers la foule. La porte qua emprunte
Anna mne une petite bibliothque, et je passe la tte lintrieur juste temps pour voir la jeune
femme disparatre par une autre issue. Je limite et dbouche sur un couloir lpaisse moquette
rouge. Dos moi, Anna parle avec animation.
Oui, je suis arrive au club, sur Dover Street, indique-t-elle avant de marquer une pause. Je te
lai dj dit, poursuit-elle avec un soupir agac : je veux bien quon se rencontre, mais je ne te
promets pas de te rvler toutes les infos qui tintressent.
Elle coute encore un instant avant de reprendre :
Bon, daccord. Rendez-vous dans vingt minutes au bar du dernier tage.
Avant mme quelle ait raccroch, je traverse la bibliothque et retourne dans la salle de bal. Je vais
me poster prs dune fentre et vois Anna revenir son tour et rejoindre ses compagnons.
Bon. Elle a rendez-vous avec quelquun dans vingt minutes. La belle affaire ! Tu nas aucun moyen
de savoir de qui il sagit, alors pourquoi es-tu aussi tendue ?

En attendant de me rendre au bar du dernier tage, je dcide de me rfugier aux toilettes pour
limiter les chances de me faire remarquer.
Je consulte mon tlphone et trouve un texto de Laura.
Je ne te vois nulle part. Tu es rentre ?
Je rponds aussitt.
Non, je suis juste alle prendre lair. Dsole, jaurais d te prvenir. Tout va bien ?
Oui. Je vais partager un taxi avec Tom. Il vit East London aussi.
Je souris en lisant cela. Il vaut sans doute mieux que je ne sois pas dans les parages ; je risquerais de
les gner.
Amuse-toi bien mais sois prudente. Je rentre bientt.
Jenvoie ma rponse puis consulte ma montre : il est presque lheure du rendez-vous dAnna. Je
sors donc des toilettes et mengage dans lescalier.
Arrive au dernier tage, je minstalle une petite table un peu lcart et, quand un serveur vient
prendre ma commande, jopte pour une eau ptillante avec une rondelle de citron.
Juste avant lheure prcise, un homme entre et va sasseoir au bar. Mon cur se serre dans ma
poitrine. Ds que jai reconnu Anna, jai compris quelle allait gcher ma soire Je recule un peu
ma chaise pour me fondre dans la pnombre tandis que Dominic commande une bire.
Anna arrive enfin, parfaitement ponctuelle, et savance vers Dominic avec sa dmarche de
mannequin et son sourire aguicheur. Elle sinstalle sur le tabouret voisin de celui de Dominic, de sorte
que je la vois de face alors que lui me tourne le dos. Ils engagent la conversation, et le rire dAnna me
parvient par vagues. Je meurs denvie daller leur demander des explications. Pourquoi Dominic
prouve-t-il le besoin de revoir Anna ? Si elle sest ingnie nous causer des ennuis, ctait parce
quelle nourrissait une sorte dobsession pour lui. Une furieuse jalousie me prend la gorge. Pourquoi
ne ma-t-il pas dit quil comptait la revoir ?
Heureusement, la voix de la raison intervient, me rappelant que Dominic a promis de rsoudre notre
conflit avec Andrei. Son rendez-vous avec Anna fait sans doute partie de sa stratgie. Si je leur saute
dessus comme une furie, je risque de faire chouer ses plans.
Est-ce que tu lui fais confiance ?
La rponse est oui , mais quelque chose me tracasse toujours. Comment Anna a-t-elle pu
apprendre autant de choses sur nous et sur notre relation ? Dominic ma jur quil ne lui avait rien
racont, mais jai du mal y croire. Non seulement elle tait au courant de ce qui stait pass dans le
donjon de LAsile, mais elle savait galement que Dominic portait des cicatrices dans le dos, les
marques des coups quil stait infligs seul. Jai essay de ne plus y penser, mais le fait de voir
Dominic et Anna ensemble a suffi rouvrir la plaie.
Est-ce que tu lui fais confiance ? Oui ou non ?
Je sonde mon cur et me rappelle tout ce que nous avons travers. Je revois les yeux de Dominic et
toute la douleur, toute la douceur, tout lamour et toute la tendresse quil ma t donn dy lire. Je
sais quil na jamais fait semblant. Je sais quil maime.
Oui, je lui fais confiance.
Alors, prouve-le.
Sans me faire remarquer, je paie mon verre et quitte la pice. Arrive au rez-de-chausse, je
rcupre mon manteau et sors dans le froid, o jespre trouver un taxi.
Chapitre 15
QUAND LAURA MERGE LE LENDEMAIN, CEST AVEC SA TTE DES GRANDS JOURS : ELLE A LES PAUPIRES
BOUFFIES ET les cheveux en bataille.
Heureusement que cest bientt les vacances et quil ne reste presque plus personne au bureau,
grogne-t-elle. Je sens que la journe ne va pas tre trs productive. Je me tiens une de ces gueules de
bois
Mais, part a, tu as pass une bonne soire avec Tom ? demand-je entre deux bouches de
crales.
Heureusement, jai arrt de boire temps et me sens relativement frache.
Ouais ! scrie-t-elle avec un grand sourire.
Raconte ! Vous tes rentrs ensemble ?
Laura clate de rire.
Oui ! Il a eu lamabilit de me raccompagner jusqu la porte puis lintrieur.
Vraiment ? dis-je en haussant les sourcils dun air entendu. Il est rest longtemps ? Jimagine
que, en parfait gentleman, il a tenu sassurer que tu tais bien en scurit sous la couette ?
Pas tout fait, corrige Laura. En revanche, on a pass un peu de temps sur le canap. discuter,
bien sr.
Bien sr ! rpt-je dans un clat de rire. Et ctait bien ?
Gnial ! rpond Laura, radieuse malgr sa gueule de bois.
Vous allez vous revoir ?
Jespre. On a chang nos numros de tlphone. Jattends quil menvoie un message.
Elle va ouvrir le rfrigrateur et se sert un grand verre deau.
Enfin, esprons dj que je survive cette journe, ajoute-t-elle avec un soupir.
Courage ! Plus quaujourdhui et demain, et aprs, on rentre se faire dorloter par nos parents.
Pas trop tt ! lance-t-elle en vidant son verre.

Sur le chemin du mtro, jcris Dominic.
Salut, Dominic, je tai envoy un message hier soir. Tu las reu ? Tu es de retour Londres ? Jai
tellement hte de te revoir ! Je rentre chez mes parents vendredi pour le rveillon. Donne-moi de tes
nouvelles. Je taime. B.
En ressortant du mtro Victoria, je sens mon tlphone vibrer.
Dsol de ne pas tavoir rpondu avant. Je suis Londres et jai de bonnes nouvelles. On peut se
voir plus tard ? D.
Je me retiens de bondir de joie dans la rue. Jai eu raison de lui faire confiance ! La bonne nouvelle
quil va mapprendre est sans doute en rapport avec Anna. Je lui cris que je serai ravie de le retrouver
aprs le travail.
La journe va tre longue.

Je passe une heure discuter avec Mark dans la vranda. Il a beau y rgner une chaleur touffante,
Mark frissonne sous ses multiples couvertures.
Jessaie de le distraire, mais son tat minquite. Il semble si frle, si fragile. Je me demande
comment il va supporter la radiothrapie.
Rentrez chez vous et passez de bonnes ftes en famille, articule-t-il malgr sa langue encore
gonfle. Vous verrez, jirai beaucoup mieux lanne prochaine. Nous pourrons mettre un terme
officiel notre collaboration avec Dubrovski et nous employer trouver de nouveaux clients. Quen
pensez-vous ?
Cest une merveilleuse ide, Mark ! Un nouveau dpart !
Exactement !
Caroline entre avec un plateau sur lequel se trouvent un verre deau et plusieurs botes de pilules.
Cest lheure de tes mdicaments, lance-t-elle sur un ton enjou.
Joyeux Nol, Mark, dis-je en me levant pour lembrasser sur la joue.
Merci, Beth. Joyeux Nol vous. Oh ! Jallais oublier : vous trouverez votre prime sur le bureau.
Profitez bien de ces quelques jours chez vos parents. Nous nous reverrons en janvier, conclut-il avec
un faible sourire.
Au revoir, ma chre, ajoute Caroline. Si je ne vous croise pas avant votre dpart : joyeux Nol.
Merci, Caroline. Joyeux Nol vous.
Je remonte ltage en essuyant une larme avec le dos de la main. Malgr tous mes efforts, je
narrive pas imaginer que Mark se rtablisse compltement. Cette rflexion marrache un sanglot,
mais je parviens me matriser. Il a besoin que je reste forte et que je garde le cap pendant cette
tempte.
Sur le bureau, je trouve une ravissante bote bleu ciel dcore dun pais ruban blanc. Il sagit sans
doute de la prime dont Mark ma parl. Jimaginais une enveloppe contenant un chque, mais il sest
donn la peine de me choisir un vrai cadeau. Touche par cette dlicate attention, jhsite ouvrir le
paquet tout de suite, puis je me ravise. Je vais lemporter chez mes parents pour le dballer Nol.
Connaissant Mark, il sagit certainement dune belle surprise, et je ne veux pas gcher cela.
Je range donc la bote dans mon sac et massieds pour dpouiller le courrier, compos
essentiellement de cartes de vux adresses Mark. Il en a dj reu plusieurs dizaines, venues dun
peu partout dans le monde. Cependant, je trouve une enveloppe libelle mon nom, lequel est
imprim sur une lgante tiquette.
Tiens Cest bizarre.
Je saisis le coupe-papier de Mark et fends lenveloppe pour en retirer la carte. Celle-ci reprsente
une icne russe de la Vierge et, lorsque je louvre, une feuille de papier plie en quatre tombe sur le
bureau. Un message est imprim lintrieur de la carte :
Joyeux Nol et tous mes vux pour la nouvelle anne.
Andrei Dubrovski.
Sous ces deux lignes, il a ajout quelques mots la main.
Beth, voici votre cadeau de Nol. Andrei
Je repose la carte et dplie la feuille de papier. La premire chose qui me saute aux yeux, cest la
date : le 2 janvier, cest--dire dans plus dune semaine. Je fronce les sourcils en lisant le titre :
Communiqu de presse en provenance du bureau de M. Andrei Dubrovski, soumis embargo
jusquau lundi 2 janvier.
Je prends une profonde inspiration avant de poursuivre.
Le bureau de M. Andrei Dubrovski annonce son intention dengager des poursuites contre
M. Mark Palliser pour abus de confiance et malversation. En effet, il a t rvl que M. Palliser,
considr comme un expert dans le milieu de lart, aurait identifi tort un tableau comme tant
luvre du grand matre de la Renaissance florentine, Fra Angelico. M. Dubrovski a dbours plus de
2 millions de livres sterling pour acqurir ce bien, mais une expertise mene au muse de lErmitage,
Saint-Ptersbourg, a tabli par des preuves irrfutables quil sagissait en fait dun faux.
Extrmement du par ce verdict, M. Dubrovski a exig dtre rembours sans dlai. Cette
msaventure la par ailleurs amen se poser des questions sur certaines pratiques utilises par
M. Palliser dans la gestion des transactions quil effectuait au nom de M. Dubrovski.
Cest avec une profonde tristesse que jai dcid de cesser toute collaboration avec Mark Palliser,
a confi M. Dubrovski. Malheureusement, son erreur ma cot une somme considrable, et je compte
bien recevoir le ddommagement qui mest d. Jespre videmment que mes craintes concernant mes
autres transactions se rvleront infondes.
Pour toutes questions complmentaires, merci de contacter le bureau de M. Andrei Dubrovski.
La feuille de papier mchappe des mains, et je rprime un cri dhorreur. Andrei ne bluffait donc
pas ; il compte vraiment mettre sa menace excution. Le visage enfoui dans les mains, je tente de
rflchir posment. Andrei maccorde un bref rpit, sans doute pour me permettre de revenir sur ma
dcision.
Je repense Mark, si frle sous ses couvertures. Si cette histoire sbruite, il ny survivra pas.
Incapable de me retenir plus longtemps, jclate en sanglots.

Dominic menvoie un chauffeur, et cest avec un immense soulagement que je minstalle larrire
de la voiture, labri de la foule et de lambiance joyeuse qui rgne sur Londres. Toute cette gaiet
saisonnire mest insupportable en cet instant maudit. Mme la perspective de revoir Dominic ne
suffit pas allger ma peine. Les lumires de la ville se brouillent devant mes yeux. Dominic avait
russi me rassurer en me persuadant quAndrei attendrait pour abattre ses cartes, mais il semblerait
quil se soit tromp sur ce point. Andrei ne plaisantait pas, et le pige vient de se refermer sur moi. Je
sacrifie Mark si je refuse de ployer sous la menace.
Pendant tout le trajet, je rflchis la marche suivre. Aurai-je le courage de rompre avec
Dominic ? Je pourrais prtendre que je ne laime plus, ou alors jouer la colre lui dire que je lai vu
hier soir avec Anna et le traiter de tous les noms avant de partir en claquant la porte. Jirais ensuite
vivre avec Andrei et supporterais mon sort en pensant au fait que jai sauv Mark et peut-tre mme
Dominic. Alors que jai presque russi me convaincre que cest la seule solution possible, la voiture
se gare devant une vaste demeure faade blanche. Un coup dil alentour mapprend que nous nous
trouvons Marylebone, tout prs de Wimpole Street.
Le chauffeur vient mouvrir la portire et dsigne dun geste limposante porte noire flanque de
deux lauriers en pot.
Je monte les quelques marches et appuie sur la sonnette en bronze. Un instant plus tard, Dominic se
trouve devant moi, vtu dun pantalon anthracite et dune chemise carreaux bleu ple qui rend le
marron de ses yeux encore plus profond.
Beth ! scrie-t-il avec un grand sourire.
Il me tend les bras, et, malgr toutes mes rsolutions, je me blottis contre lui et appuie le front sur
son torse.
Beth, ma chrie. Quest-ce qui se passe ? demande-t-il en dposant un baiser dans mes cheveux.
Jessaie de parler de lui dire que tout est fini entre nous , mais, prsent que je me trouve dans
ses bras, je me rends compte que cela mest impossible. Je me sens terriblement coupable de faire
passer mon amour avant la rputation de Mark et, incapable darticuler le moindre son, jclate en
sanglots une fois de plus.
Beth ! Raconte-moi ce qui tarrive !
Dominic mentrane lintrieur et referme la porte. Je relve la tte et remarque que nous nous
trouvons dans un vestibule dall de marbre et clair par une impressionnante lanterne en bronze.
Quand jose enfin affronter le regard de Dominic, jy lis une infinie douceur et une inquitude sincre.
Oh, Dominic ! Cest Andrei. Il Regarde !
Je messuie les joues avec le dos de la main avant de sortir le communiqu de presse, que Dominic
parcourt rapidement.
Je vois, soupire-t-il en repliant la feuille.
Quest-ce que tu en penses ? demand-je dune voix criarde. Il va vraiment sen prendre Mark
pour me faire payer ma dcision !
Ne tinquite pas, dit Dominic en me rendant le document. a ne va pas se passer comme a.
Quest-ce que tu en sais ? Le communiqu est rdig et prt partir ! Il ne bluffe pas ! Sil na
pas encore diffus la nouvelle, cest uniquement pour me laisser une chance de changer davis. Cest
machiavlique !
Rassure-toi, ma belle, murmure-t-il en prenant ma main dans les siennes. Il est hors de question
que tu cdes cet ignoble chantage. Fais-moi confiance. Jattends deux invits qui devraient nous
aider tirer toute cette histoire au clair. Daccord ?
Daccord, dis-je en regardant autour de moi. On est o, l ?
Dans ma nouvelle maison. Elle te plat ?
Ta nouvelle maison ? rpt-je en contemplant le hall immense.
Oui. Enfin, peut-tre. Je nai pas encore arrt ma dcision ; jattendais davoir ton avis. Quest-
ce que tu en penses ?
Je jette un nouveau coup dil alentour, mais le peu que japerois est vide de tout meuble, et il
mest difficile de me faire une opinion.
Cest trs joli, dis-je en reportant mon attention sur Dominic. Trs diffrent de Randolph
Gardens !
Ah oui, cest un peu plus grand ! Tu veux que je te fasse visiter ?
Oh, je ne sais pas. Je nai pas vraiment la tte a. Ne men veux pas
Allez, ma belle, ne te tracasse pas, souffle-t-il en me prenant dans ses bras. Tout va sarranger, je
te le promets.
Depuis quand es-tu de retour Londres ? demand-je dune voix un peu touffe contre le tissu
de sa chemise.
Depuis hier, rpond Dominic en scartant un peu pour me regarder dans les yeux. Si je ne tai
pas appele tout de suite, cest parce que je voulais attendre de voir si mon plan tait valable ou pas.
prsent je suis persuad que a va marcher. Je ne laisserai pas Andrei te faire du mal ni toi ni
Mark.
Je le contemple sans oser poser les questions qui me brlent les lvres. Et Anna ? Est-ce que tu vas
me raconter ce qui sest pass entre vous hier soir ? Je les revois en train de rire, accouds au bar,
comme des amis de longue date. Je me demande si Dominic a vraiment de quoi dissuader Andrei de
diffuser son communiqu de presse et dorchestrer la destruction de Mark.
Allez, viens visiter le reste de la maison, sil te plat, insiste Dominic avec un sourire enjleur.
Jaimerais vraiment connatre ton avis.
Bon, daccord, dis-je un peu contrecur.
Il me fait donc faire le tour du propritaire, plein denthousiasme. La maison est absolument
superbe : cinq tages o la plus pure lgance Rgence ctoie tout le confort moderne, y compris une
salle de sport et un petit cinma.
Alors, a te plat ? me demande Dominic tandis que nous redescendons au rez-de-chausse.
Oui, cest magnifique, mais cest immense.
Trop grand pour moi, tu veux dire ? commente Dominic, lair un peu du.
Je repense lappartement dAndrei en bordure de Central Park, somptueux mais strile, puis la
maison de Georgie, moins impressionnante mais tellement plus accueillante.
Je ne sais pas Peut-tre quune fois meubl
Dominic clate de rire.
Quoi ? Quest-ce que jai dit ?
Tu es trop mignonne ! Et tu as parfaitement raison. Je me suis un peu emball. Je nai pas besoin
dun espace pareil par pour linstant, en tout cas, dclare-t-il avant de membrasser. Et si on
cherchait quelque chose ensemble ?
Jen oublie presque de respirer.
Ensemble ? Tu voudrais quon vive ensemble ?
Cette ide me donne envie de sauter de joie, mais je me reprends aussitt. Ce nest certainement pas
ce quil a voulu dire. Il me demande seulement de laccompagner lors de ses visites pour lui faire part
de mon avis.
Je fais confiance ton jugement, poursuit-il. Et puis, jaimerais que tu te sentes chez moi
comme chez toi.
Je serai ravie de taider trouver un endroit qui te plaise, dis-je avec prudence, dsireuse de ne
pas trop mavancer.
Dominic sapproche et me prend la main.
Je ne pensais pas seulement a, Beth. Je
Soudain, un bruit strident retentit dans lentre et me fait sursauter violemment.
Ah, voici notre premier invit. Tu vas sans doute tre tonne, mais fais-moi confiance.
Il va ouvrir la porte, et je distingue, contre-jour, une silhouette lance et un visage aux
pommettes fort reconnaissables. Anna embrasse Dominic sur les deux joues puis savance dans le
couloir en faisant claquer ses hauts talons.
Cette maison est un enchantement, Dominic, annonce-t-elle. Jespre quil sagit de ta nouvelle
acquisition.
Je nai pas encore pris ma dcision, rplique-t-il en me jetant un regard en coin.
Anna vient se planter devant moi et me toise de ses grands yeux verts en amande.
Beth. Bonjour. Comment allez-vous ?
Trs bien, Anna, merci. Et vous-mme ? dis-je sur un ton dtach.
Merveilleusement bien, comme toujours, rpond-elle en faisant rouler les r .
Puis elle pivote sur ses talons pour se tourner vers Dominic.
Tu moffres quelque chose boire ?
Bien sr. Champagne ?
Tu me connais par cur. Tu sais que cest mon pch mignon.
Venez. Descendons la cuisine.
Nous le suivons jusqu une pice trs moderne, tout en bton poli et en marbre blanc, spare du
jardin par une immense baie vitre qui laisse entrer une vive lumire. Dominic ouvre le frigo et en
sort une bouteille quil dbouche avec adresse. Puis il emplit trois fltes disposes sur le plan de
travail.
Je garde le silence et attends avec un peu dapprhension dentendre ce quAnna va nous raconter.
Je tente de me rassurer en me rptant que Dominic sait parfaitement ce quil fait.
Il nous tend une flte chacune puis lve la sienne.
notre succs, lance-t-il avec un grand sourire.
Anna fait tinter son verre contre celui de Dominic avant de se tourner vers moi.
Beth, notre succs.
Je trinque avec elle mais ne dis rien. Je nai pas oubli quil sagissait l de la femme qui ma
drogue dans les catacombes et qui a tent de me sparer de Dominic pour avoir une chance de le
sduire.
Nous buvons en silence, et je savoure la sensation des bulles qui ptillent sur ma langue.
Cest Dominic qui reprend la parole en premier.
Alors, Anna, as-tu rflchi ce que je tai demand hier soir ? As-tu pris une dcision ?
Je ne serais pas venue ici dans le cas contraire, rtorque-t-elle un peu schement. En revanche,
nous navons pas le droit lerreur, alors jespre que tu sais ce que tu fais.
Ne tinquite pas pour a. nous trois, nous avons toutes les munitions ncessaires.
Cest quand mme moi qui dtiens la cl, insiste-t-elle en inclinant la tte sur le ct avec une
petite moue coquette.
Et est-ce que tu comptes me la donner ? demande Dominic en plissant lgrement les yeux.
Peut-tre bien, rtorque-t-elle en battant des cils.
Je manque de mtouffer de colre.
Elle na vraiment aucune pudeur, ma parole ! Elle se permet de faire son numro de charme hont
Dominic alors que je me trouve juste ct. Quelle pouffe ! Je me demande vraiment pourquoi je
supporte sa prsence !
Pour Mark, me souffle la voix de la raison.
Je ne te dois absolument rien, Dominic, ajoute-t-elle sur un ton plus srieux.
Certes, mais il ne sagit pas de moi. Il sagit de coincer Andrei.
Cest vrai. Andrei mrite de payer pour la faon dont il ma traite, rplique-t-elle avec
amertume tout en me jetant un regard en coin. Beth, je nai aucune envie de vous aider, mais puisque
a fait partie du deal
Je garde le silence, consciente quil serait dangereux de provoquer Anna ce stade.
Bon, reprend Dominic. Quest-ce que tu peux nous apprendre ?
Dj, je peux vous assurer ceci : depuis le dbut, Andrei savait pertinemment que ce tableau
ntait pas un Fra Angelico.
Il le savait ? ! mexclam-je malgr ma rsolution de ne pas ouvrir la bouche.
Oui, confirme Anna en haussant un sourcil. Il a pay plus de 2 millions de livres sterling pour un
faux, en toute connaissance de cause.
Mais pourquoi ? Quesprait-il en tirer ?
Ma pauvre, vous tes tellement nave ! lance Anna avec un petit rire moqueur. Cest une histoire
de blanchiment dargent, tout simplement. Andrei fait partie de la mafia russe, et sa spcialit consiste
recycler les recettes de diffrents trafics essentiellement des narcotiques. Cela lui procure un joli
fonds dinvestissement pour ses contrats les plus risqus et lui permet de senrichir trs rapidement.
Je la dvisage, estomaque, avant de me tourner vers Dominic.
Tu tais au courant ?
Non, absolument pas.
Et pour cause : je suis la seule qui Andrei se soit confi, intervient Anna avec une satisfaction
vidente. Il aurait d sen souvenir avant de me jeter comme il la fait. Cela dit, il ne se doutait
certainement pas que je finirais par tout vous raconter. Et puis, ajoute-t-elle avec un haussement
dpaules, il ma vers une coquette somme en guise dindemnit de licenciement. Il croyait peut-tre
que a suffirait acheter mon silence.
Elle marque une pause avant de se tourner vers moi.
La vraie question, cest de savoir si vous tiez au courant, Beth.
Moi ? Bien sr que non ! Comment aurais-je pu le savoir ?
Eh bien, cest vous qui vous tes charge de faire transiter le remboursement du tableau par le
compte bancaire de Mark. Cest ainsi quAndrei procde depuis des annes.
Quest-ce que vous voulez dire ? demand-je dans un souffle.
Vous mavez trs bien comprise. Mark a toujours t un acteur essentiel dans les manuvres
dAndrei. Il lui a permis de blanchir des sommes colossales.
Vous insinuez que Mark est un criminel ? dis-je dune voix tremblante de rage. Cest
compltement ridicule ! Mark est un homme dune intgrit remarquable. Il ne sabaisserait jamais
tremper dans ce genre de trafic.
Dominic tend une main vers moi pour mapaiser, mais je ne quitte pas Anna des yeux, furieuse.
Pourtant, ma colre ne semble pas limpressionner.
Peut-tre quil tait de bonne foi, concde-t-elle, mais il nempche quil a contribu blanchir
largent dAndrei.
Cest peut-tre une des raisons pour lesquelles Andrei veut couper les ponts avec Mark
dailleurs, suggre Dominic.
Je me tourne vers lui, les yeux brlants de larmes.
Tu ne crois quand mme pas que Mark tait au courant. Si ?
Non, je ne pense pas, rpond-il dune voix douce. Mais, si les informations dAnna sont exactes,
il risque dtre impliqu dans cette affaire, mme sil est innocent.
Tu veux dire que le seul moyen dempcher Andrei de dtruire la rputation de Mark, cest
dexposer au grand jour ses activits criminelles et, au passage, de dtruire la rputation de Mark ?
Jaffronte Dominic du regard, hors de moi.
On ne sera peut-tre pas obligs den arriver l.
Je ne vois pas bien comment on peut lviter.
Il est possible que rien de tout cela ne sbruite, explique Dominic. Tout dpend de la raction
dAndrei quand on va lui rvler ce que nous savons.
Je sonde son regard et y lis la promesse que, ds que nous serons seuls, il men dvoilera plus. Pour
linstant, il se tourne vers Anna.
Bon. Tu es partante ?
Compltement ! sexclame-t-elle avec un sourire clatant.
Au mme moment, la sonnette retentit dans lentre.
Ah, voici justement ta rcompense, annonce Dominic. Si vous voulez bien mexcuser
Il sort de la cuisine et, lorsquil redescend lescalier une minute plus tard, cest avec un homme en
costume sombre sur les talons. Avant que jaie pu reconnatre le nouveau venu, Anna se prcipite vers
lui pour lui sauter au cou.
Giovanni !
Le frre dominicain semble dabord surpris, puis sourit avec bonheur en embrassant la femme
magnifique qui vient de se jeter dans ses bras.
Dominic sapproche de moi.
Et voici la pice qui manquait au puzzle, constate-t-il dun air amus. Nous savons prsent
comment Anna a eu vent de nos petits secrets. Je me suis confi Giovanni qui, visiblement, a
ressenti le besoin de se confier son tour. Jai toujours su quAnna ntait pas du genre se contenter
dun seul homme. Elle tenait me sduire prcisment parce que je lui rsistais, mais jimagine quun
homme ayant fait vu de chastet reprsentait pour elle une proie encore plus attrayante. Elle a lair
contente de le revoir. Tu ne trouves pas ?
Je le dvisage longuement, partage entre le rire et les larmes, puis il me prend dans ses bras et me
serre contre lui.
On va sen sortir, je te le promets. On va tous sen sortir.
Chapitre 16
ANNA ET GIOVANNI SCLIPSENT QUELQUES MINUTES PLUS TARD, PRESSS DE POURSUIVRE LEURS
RETROUVAILLES dans un cadre un peu plus intime. Je me demande si Anna a dfinitivement renonc
Dominic ou si elle fait bonne figure en attendant son heure. Je suppose que je vais devoir marmer de
patience et supporter ses minauderies. Aprs tout, nous avons besoin de son aide.
Peu de temps aprs, nous sortons et, une fois sur le perron, Dominic se tourne vers moi.
Demain, je rapporte les cls lagence. Tu as raison : ce nest pas la maison quil nous faut.
Quil nous faut ? rpt-je en levant les yeux vers lui.
Je nenvisage pas lavenir sans toi, Beth, rpond-il avec un tendre sourire. Nest-ce pas vident ?
Je ne veux pas vivre sans toi.
Vraiment ? dis-je dans un souffle, perdue de joie.
Vraiment.
Je rflchis ces paroles, rendue muette par lmotion. Si je comprends bien, Dominic considre
que nos vies sont lies, prsent, et que rien ne pourra nous sparer. Jai limpression de rver !
Dominic mobserve dun air amus.
Il faudra quon reparle de tout a, mais il est tard. Je vais appeler mon chauffeur pour quil te
raccompagne.
Il sort son tlphone et envoie un message avant de reprendre :
Voil. Il devrait arriver dans une minute.
Je le contemple en silence et mesure quel point il a chang depuis que je lai rencontr. Cest
devenu un homme influent, assez puissant pour faire tomber Andrei Dubrovski.
Est-ce que Mark va sortir indemne de cette affaire, Dominic ? Est-ce que tu peux me le
promettre ?
Il me prend la main avant de rpondre.
Je peux te promettre que je ne laisserai pas Andrei calomnier Mark et salir sa rputation. En
revanche, si ce qua dit Anna est vrai Je ne doute pas de linnocence de Mark, mais il sera srement
appel comparatre au tribunal. Cela vaut pour nous aussi, tu sais, ajoute-t-il aprs une pause. Toutes
les personnes ayant eu affaire Dubrovski seront mles cette histoire. Nous allons tous devoir
fournir des explications, mais, si nous sommes honntes et sincres, il ne nous arrivera rien de mal.
La voiture sarrte notre hauteur, et Dominic mouvre la portire.
Tu ne viens pas ?
Non, dit-il. Jai besoin de marcher un peu pour mclaircir les ides. Passe une bonne nuit.
Quand est-ce quon se revoit ? demand-je, soudain prise de panique lide que nous nayons
pas le temps de nous retrouver avant Nol.
Demain, rpond Dominic dans un sourire. Je nous ai prvu quelque chose, mais tu en sauras
davantage en temps et en heure
Cette promesse mystrieuse me fait frissonner, mais je ne peux rprimer une dsagrable question.
Dominic ? propos dAnna Tu nes pas ?
Il membrasse tendrement.
Je ne suis rien du tout propos dAnna. La question ne se pose mme pas. Cest toi, la femme de
ma vie.

Cest avec bonheur que je retrouve le confort de mon appartement et, cette nuit-l, je mendors sans
peine. Je suis rassure de savoir que Dominic mne loffensive contre Dubrovski, mais je fais quand
mme quelques rves tranges dans lesquels Andrei me poursuit en hurlant des menaces. Il me promet
que, sil tombe, il mentranera dans sa chute.
Aprs de tels cauchemars, je ne suis pas mcontente dentendre la sonnerie du rveil et de me
retrouver en scurit dans mon lit. Aprs cette dernire journe de travail, je vais enfin rentrer chez
moi pour les vacances. Je me demande si Dominic aura rsolu nos problmes dici le 2 janvier
prochain, avant la diffusion du communiqu de presse.
Lorsque jarrive Belgravia, Caroline semble surprise de me voir.
Beth ! Je pensais que ctait aujourdhui que vous regagniez vos pnates.
Je pars demain. Je tenais massurer que tout tait en ordre.
En fait, jaimerais surtout jeter un coup dil aux dossiers consacrs Andrei, histoire de voir si je
dcouvre quoi que ce soit de louche. Soudain, je me rends compte que Caroline a les traits tirs.
Est-ce que a va, Caroline ?
Mark nest pas en forme, ce matin, mapprend-elle. Il a de la fivre et sa voix semble stre
dtriore. Si a ne sarrange pas dici ce midi, jappelle le mdecin. Je doute que vous ayez beaucoup
de travail, vous savez, ajoute-t-elle en me souriant gentiment. Nhsitez pas partir tt si vous le
souhaitez.
Merci, Caroline, dis-je avec gratitude.
Une fois dans le bureau, je passe en revue les documents concernant Andrei, mais ny trouve rien
qui puisse veiller les soupons. videmment, a posteriori, cela me parat aberrant que Mark ait
accept de faire transiter toutes les transactions par son propre compte en banque.
Je consulte rgulirement mon tlphone dans lattente dun message de la part de Dominic, mais
ce nest quaprs le djeuner, alors que je mapprte partir, que je reois enfin de ses nouvelles.
Clara. Votre matre exige votre prsence pour clbrer Nol avant Nol. Soyez au boudoir dans
une heure.
Aussitt, mon cur se met battre un peu plus fort. Je meurs denvie de mabandonner aux plaisirs
que mon matre sait minfliger avec tant dadresse. Puisquil exige la prsence de Clara, il va lavoir.

Jarrive un peu en avance, mais, obissante, jattends quil se soit coul exactement une heure
depuis le message de Dominic pour frapper la porte du boudoir.
Il vient mouvrir et sefface pour me laisser entrer. Le vestibule est plong dans lobscurit et,
aussitt que Dominic referme la porte, je ne distingue plus rien.
Allez dans la chambre, Clara, et choisissez une tenue qui vous paraisse mon got. Je vous
rejoindrai dans dix minutes.
Je dpose mon sac le long du mur et retire mon manteau avant de gagner la chambre. Aussitt, je
remarque que lespace a t un peu rorganis. Japerois le sige de cuir blanc auquel Dominic ma
plusieurs fois attache pour me mener lextase. Il y a toujours, videmment, la commode qui
contient divers jouets et instruments, ainsi que le placard dans lequel Dominic a entrepos des sous-
vtements et des accessoires tous plus coquins les uns que les autres. Je ne sais jamais exactement
quoi mattendre quand jen ouvre les portes.
Jinspecte les divers ensembles aligns dans la penderie. Puisque mon matre veut clbrer Nol, je
vais lui faire cadeau de mon corps un cadeau quil pourra dballer et manipuler sa guise. Je choisis
donc un soutien-gorge sans armatures mais quip dun gros ruban noir qui se noue entre les seins. La
culotte assortie est galement pourvue dun nud, qui dvoile les fesses quand on le dfait. Jenfile le
tout puis passe un peignoir de soie rouge par-dessus. Enfin, mon regard est attir par une paire de
superbes bottes talons aiguilles qui se lacent jusquau-dessus du genou. Je les chausse, heureuse de
dcouvrir une fermeture clair sur le ct, puis je passe un collier de cuir ferm par une jolie boucle
le signe que jaccepte la domination de mon matre. Enfin, je massieds sur le lit et attends quil me
rejoigne.
Au bout de dix minutes exactement, il entre, vtu dun pantalon sombre fines rayures, dune
chemise, dune cravate et dun veston. Il traverse la chambre pour aller sasseoir dans le fauteuil plac
dans un coin et mobserve avec le plus grand srieux. Je remarque alors quil tient une flte de
champagne la main.
Levez-vous, Clara.
Jobis, maintenant mon peignoir ferm dune main. Dominic mexamine de la tte aux pieds et
remarque mes bottes.
Trs joli, commente-t-il en hochant la tte. Approchez.
Je vais me tenir devant lui, tte basse, et attends la suite de mes instructions.
Asseyez-vous sur mes genoux.
Je lui tourne le dos et, lentement, minstalle sur ses cuisses muscles. Il me caresse le dos travers
ltoffe de soie puis ramne mes cheveux par-dessus mon paule pour effleurer mon collier.
Trs bien, murmure-t-il. Je vois que vous savez quelle est votre place, Clara, et japprcie.
Vous aimez faire preuve dhumilit, nest-ce pas ?
Oui, monsieur.
Et vous aimez mobir ?
Oh oui, monsieur.
Vous vous montrez fort docile, ce soir. Vous navez pas commis une seule erreur. Cela signifie-
t-il que vous naurez pas subir de chtiment ?
Cest vous den dcider, monsieur.
Je lentends rire doucement. Dun geste presque imperceptible, je recule contre lui et devine son
rection entre mes fesses. Jaugmente la pression de mon poids et la sens grossir peu peu. Je ramne
une jambe sur le ct pour exhiber la jolie botte qui pouse ma jambe et souligne la blancheur de ma
cuisse. Jentends le souffle de Dominic sacclrer lorsquil remarque ma manuvre.
Vous cherchez mmouvoir, coquine, murmure-t-il. Quallez-vous faire dautre pour parvenir
vos fins ?
Pour toute rponse, je me lve, effleurant du bout des doigts lpais tissu de son pantalon. Puis je
laisse glisser mon peignoir de soie rouge, rvlant aux regards de Dominic le ruban nou sur mes
fesses.
Il clate de rire.
Quel joli cadeau de Nol ! Voyons voir ce que recle ce ravissant emballage.
Il dfait le nud et carte les pans de la culotte, puis caresse doucement mes rondeurs ples.
Tournez-vous.
Je mexcute. Mon sexe est encore dissimul par lavant de la culotte, et lattention de Dominic est
aussitt attire par le ruban nou entre mes seins.
Encore un cadeau ? demande-t-il en haussant un sourcil. Penchez-vous, que je puisse louvrir.
Je mincline, lui prsentant ma poitrine. Il saisit un ct du ruban et tire lentement, rvlant mes
seins aux pointes dj tendues vers lui.
Oh vous tes dlicieuse, dit-il dans un grondement sourd. Venez encore plus prs.
Jobis, et il prend une gorge de champagne avant daspirer mon tton droit entre ses lvres. Je
sursaute au contact du vin frais qui ptille sur ma peau si sensible. Juste avant que la sensation des
bulles ne devienne insupportable, Dominic avale et suce longuement mon tton.
Oh oui, dlicieuse, murmure-t-il en scartant.
Puis il reprend une gorge et rpte lopration avec mon sein gauche. Aprs cela, il plonge lindex
dans sa flte et le promne le long de mon ventre, laissant dans son sillage un picotement intense qui
marrache un frisson. Dominic fait passer son doigt sous llastique de ma culotte et lintroduit entre
mes lvres dj gonfles.
Cette caresse au champagne mlectrise compltement. Un dsir imprieux sempare de moi, et je
sais que Dominic le lit dans mon regard.
Il sempresse de dfaire son pantalon et dgage son rection, qui se dresse firement vers moi.
Rasseyez-vous, je vous en prie. Vous boirez bien un peu de champagne ?
Il savance sur son fauteuil de sorte que jaie la place de passer une jambe de chaque ct des
siennes. Je mapproche et, dune main, saisis son sexe durci et brlant. De lautre, jcarte ce quil
reste de ma culotte de soie noire. Puis, avec une lenteur infinie, je massieds sur lui, le prenant tout
entier en moi. Cest au prix dun immense effort que Dominic garde son calme, je le vois bien. Il porte
la flte ses lvres et prend une longue gorge. Puis il me prend la tte entre ses mains et
membrasse. Jaccueille avec ravissement le vin frais qui ptille sur ma langue et dcuple les dlices
que me procure ce baiser. Aussitt que jai aval, Dominic recommence.
Ce petit jeu maffole compltement. Sans mme men rendre compte, jai commenc contracter
mes muscles autour du membre de Dominic, qui continue de grossir et de durcir en moi. Je remue
imperceptiblement les hanches pour entretenir son excitation.
Seriez-vous en train de vous donner du plaisir, Clara ? demande-t-il dune voix quelque peu
enroue. Est-ce pour cela que vous vous agitez ainsi ?
Oui, monsieur, dis-je dans un souffle.
Les yeux brillants, il contemple mes jambes bottes, mes cuisses ouvertes, puis lendroit o nos
corps se rejoignent. Mes seins se tendent vers lui, et mes ttons durcis tmoignent de la force de mon
dsir. Je meurs denvie quil les prenne dans sa bouche, mais, au lieu de cela, il mordonne :
Soulevez-vous un peu. Voil. Maintenant, revenez sur moi.
Faisant basculer mon poids sur mes talons, je me redresse de faon ne garder que lextrmit de
son sexe en moi, puis je redescends tout contre lui.
Oui, cest a. Plus vite, murmure-t-il.
Il magrippe les hanches pour mimposer sa cadence et donner davantage de force mes
mouvements. Jadore la friction de son membre imposant et jadore le feu que je vois brler dans les
yeux de Dominic. Je me passe la langue sur les lvres et me prends les seins pleines mains, me
pinant lgrement les ttons entre le pouce et lindex.
Pauvre Clara, soupire-t-il, vous ne semblez pas recevoir tout le plaisir que vous mritez.
Nhsitez pas joindre vos efforts aux miens.
Je descends donc une main le long de mon ventre et passe mon index sur mon clitoris durci avant
dentamer de petits mouvements circulaires.
Cest a, ma belle, montrez-moi ce dont vous avez besoin, souffle Dominic, les yeux brlants.
Je me caresse de plus en plus fort, en rythme avec les coups de boutoir de Dominic, sans cesser de
jouer avec mes seins de lautre main. Folle dexcitation, je me pince le tton si fort que la douleur
marrache un cri.
Faites-vous jouir, mordonne Dominic dune voix ferme. Je veux vous voir jouir.
Je ferme les yeux et accentue encore la pression de mes doigts, dcrivant de petits cercles autour de
mon clitoris avant dappuyer lgrement dessus et de rpter la manuvre. Affol par ce spectacle,
Dominic me baise avec fougue, et toutes ces sensations combines promettent de me livrer un
dlectable supplice.
Un cri mchappe lorsquun courant lectrique commence me courir dans les veines.
Allez-y, Clara, faites-vous jouir.
ces mots, je mabandonne compltement, aux prises avec un orgasme puissant qui nen finit pas
de me secouer.
Enfin, je pose le front contre lpaule de Dominic, haletante.
Quel spectacle magnifique ! murmure-t-il avec un sourire. Toutefois, je nen ai pas termin avec
vous.
Il se penche pour me chuchoter loreille :
Je vais vous baiser comme jamais sur le banc, puis sur le lit, et vous allez jouir encore. Moi
aussi, je vais jouir en vous, ma douce Clara, mais pas avant de vous avoir fait subir tous les plaisirs
auxquels je pense en cet instant.
Je relve la tte et croise son regard voil de dsir.
Oui, monsieur, dis-je en contractant mes muscles autour de son membre. Tout ce que vous
voudrez.

Dominic tient ses promesses, et nous passons deux heures puiser nos forces. Il est insatiable, son
sexe dress en une formidable rection qui semble ne jamais devoir faiblir. Lorsque, enfin, il
sabandonne un violent orgasme, je suis toute courbature, les lvres gonfles davoir subi les
assauts rpts de ce membre imposant. Jai limpression dtre saoule de fatigue et de plaisir. Nous
prenons un long bain chaud, et Dominic me masse avec douceur, comme si jtais un objet prcieux.
Enfin, il menroule dans une serviette moelleuse et me prend dans ses bras pour me scher.
En me rhabillant, je jette un coup dil ma montre, surprise de constater que laprs-midi touche
seulement sa fin.
Je comptais tinviter dner dehors, si a te dit, mannonce Dominic. Jai une petite surprise
pour toi.
Je suis intrigue mais surtout affame. Je me sens lgre et toute joyeuse malgr la douleur
lancinante entre mes jambes, et me fais la rflexion quon sous-estime trop souvent le pouvoir
euphorisant de quelques puissants orgasmes. Je nignore pas que des tracas terrs dans lombre
menacent de me prendre la gorge, mais le plaisir de jouir du corps de Dominic suffit les tenir en
respect.
Voyant que je suis prte partir, Dominic lance sur un ton dtach :
Au fait, il y a quelque chose pour toi, dans lentre.
Ah bon ? Quest-ce que cest ?
Je sors de la chambre et aperois, pose mme le sol, une grande bote blanche orne dun gros
ruban rouge.
Ouvre, mencourage Dominic en posant la main sur mon paule.
Je vais maccroupir ct du cadeau et dfais le nud avant de soulever le couvercle, qui rvle un
magnifique manteau de cachemire noir doubl de soie et orn dun col de fourrure.
Oh !
Celui que tu portais New York tallait ravir, pourtant tu ten es spare sans la moindre
hsitation. Javais envie de ten offrir un semblable et qui soit rellement toi.
Il est splendide !
Je me redresse, enchante, et Dominic me prend le manteau des mains pour maider lenfiler. La
doublure de soie est incroyablement douce ; jai limpression dtre dans un cocon chaud et douillet.
Merci, Dominic ! Je ladore !
Je le serre dans mes bras et lembrasse avec fougue.
Je ten prie, dit-il en clatant de rire. Joyeux Nol, ma belle.
Oh mais je nai rien prvu pour toi, moi, bredouill-je, confuse.
Tu plaisantes ? rtorque Dominic en me caressant la joue. Tu viens de moffrir le plus cadeau de
Nol de toute ma vie.
Emmitoufle dans mon nouveau manteau, je prends le bras de Dominic, et nous bravons le froid
pour nous rendre au restaurant de Mayfair o Dominic a rserv une table. Quand nous entrons, il
demande au serveur qui nous accueille :
Les autres invits sont-ils dj arrivs ?
Oui, monsieur.
Jadresse un regard tonn Dominic. Moi qui croyais que nous allions passer cette soire en
amoureux Jespre soudain quil ne sagit pas dAnna et de Giovanni. Voil une surprise dont je me
passerais bien.
Un garon prend nos manteaux, puis un autre nous conduit une table o un couple est dj install.
Tandis que nous approchons, je reconnais la jeune femme et souris de bonheur.
Laura !
Celle-ci se lve en riant et membrasse sur la joue.
Ah ! Je vais enfin rencontrer Dominic le magnifique ! plaisante-t-elle lorsquil arrive derrire
moi.
Tout le plaisir est pour moi, dit-il en la saluant. Merci davoir accept que lon se rencontre, tous
les quatre.
Tom Finlay se lve son tour, lair heureux mais un peu timide.
Bonsoir, Dominic. Pour tout vous dire, javais lintention dinviter Laura dner, mme si vous
ne nous aviez pas convis ici.
Laura clate de rire, les joues roses de plaisir.
Voil qui ne pouvait pas mieux tomber !
Je me tourne vers Dominic, rayonnante. Il savait que je mourais denvie de lui prsenter Laura et a
d tendre loreille quand je lui ai racont que Tom et elle se plaisaient. Le fait que nous passions la
soire tous les quatre signifie que Dominic nous considre comme un vrai couple, avec des amis
communs, et tout
Je me suis dit que a te ferait plaisir, murmure-t-il avec un sourire empreint de tendresse.
Tu as eu une excellente ide ! Merci beaucoup.
Tom sapproche pour me saluer.
Bonsoir, Beth.
Bonsoir, Tom, dis-je en riant. Quelle bonne surprise ! Comment allez-vous ?
merveille, rpond-il en souriant Laura qui le regarde, les yeux brillants.
Eh bien ! On dirait le dbut dune belle histoire !
Je suis trs heureuse pour Laura et enchante que son nouveau copain soit un ami de Dominic.
Cest parfait !

Nous passons une soire fantastique. Le vin et les plats sont dlicieux, la conversation joyeuse, et je
savoure cette impression dtre enfin en vacances. Nous parlons naturellement de nos projets pour
Nol. Laura et moi retournons dans nos familles respectives, et Tom nous apprend quil va rejoindre
ses parents et son frre jumeau dans leur maison en cosse. Alors je reporte mon attention sur
Dominic, qui me parat plus beau, plus fort et plus heureux que jamais. Jai limpression quil se
prpare mener une bataille dcisive, comme soldat qui, appel au front, puise du courage dans sa
dernire soire de libert.
Et toi, Dominic ? demand-je en faisant tourner mon verre pied entre deux doigts. Quels sont
tes projets ?
Je dcolle pour New York tard ce soir, rpond-il avec un sourire. Je vais passer les ftes chez ma
sur et, par ailleurs, une runion de la plus haute importance mattend outre-Atlantique, ajoute-t-il en
madressant un regard entendu.
Je comprends aussitt quil parle dAndrei. Il est temps de le confronter tout ce que savons sur lui
et de voir comment il ragit cette offensive. Pourtant, une tristesse lancinante me serre le cur. Je
nai pas envie que Dominic sen aille et me laisse seule surtout cette priode de lanne.
Tu rentres la maison voir tes parents et tes frres. De quoi te plains-tu ?
Je me rends compte alors que jesprais secrtement pouvoir profiter de cette occasion pour
prsenter Dominic ma famille et mes amis, pour lui montrer o jai grandi Tant pis, ce ne sera
pas pour cette fois. Je rprime un soupir.
Avoue quand mme que ce scnario na jamais t trs probable, de toute faon. Et puis, ne sois pas
trop gourmande. Vous vous tes beaucoup vus ces derniers temps ; cest dj prometteur.
Par ailleurs, si Dominic pensait vraiment ce quil ma dit hier soir, dimportantes dcisions se
profilent lhorizon concernant notre cadre et notre mode de vie. Cette perspective suffit me
redonner le sourire, et je rejoins la conversation avec une joie renouvele.

Nous quittons le restaurant aux alentours de 23 heures et nous attardons un moment dans lair frais
de la nuit pour changer nos meilleurs vux.
Je vais raccompagner Beth, annonce Dominic. Laura, est-ce que vous voulez profiter de la
voiture ?
Non, merci. Je rentre avec Tom, rpond-elle avec un petit sourire gn mais lumineux. demain
matin, Beth, ajoute-t-elle.
demain, dis-je en lembrassant.
Puis je salue Tom, et Dominic mouvre la portire de la voiture. Une fois que nous sommes bien au
chaud lintrieur, il donne au chauffeur ladresse de mon appartement, et je me blottis contre lui. Je
regarde dfiler les lumires de la ville et savoure linstant en mefforant doublier que, bientt, nous
allons tre spars de nouveau.
Une fois nest pas coutume : je me prends esprer que des embouteillages nous ralentissent et
retardent le moment de nous dire au revoir, mais les rues sont presque dsertes. La plupart des
Londoniens ont dj d quitter la capitale pour les ftes. Bientt, le chauffeur se gare devant chez moi,
et Dominic me raccompagne jusqu ma porte.
Merci, Beth. Jai pass une journe merveilleuse et jen ai apprci chaque minute, murmure-t-il
en me prenant dans ses bras.
Il membrasse tendrement, et je repense aux heures dextase que nous avons partages.
Je nai pas envie que tu partes ! dis-je soudain, rattrape par ma tristesse.
Je sais et je nai pas envie de partir, mais je te promets que je reviendrai vite et que, ds mon
retour, nous pourrons entamer notre nouvelle vie.
Il me serre contre lui un instant avant dajouter :
Jai un petit cadeau pour toi.
Encore ? Mais tu mas dj offert ce magnifique manteau !
Oui, encore. Je comptais le garder pour une occasion un peu plus romantique, mais il me semble
que cest le bon moment. Et puis, je tenais te le donner avant de partir, dit-il en sortant de sa poche
une petite bote noire, quil me tend.
Aprs une tentative maladroite, je parviens dgager le minuscule fermoir et ouvrir lcrin. Je
retiens mon souffle en apercevant un mince anneau de platine qui scintille de mille feux la lumire
des lampadaires.
Cest une bague ? dis-je dans un souffle.
Je sens que Dominic mobserve avec intensit tandis que je contemple les fins diamants aligns
avec une lgante sobrit. Puis je lve les yeux vers lui en une question muette. Je ne suis pas sre de
la signification de cette bague et ne veux pas commettre de faux pas.
Cest un anneau de promesse. toi de choisir quel doigt tu le portes, murmure Dominic avec
douceur, comme sil avait lu dans mes penses.
Le cur battant, je le regarde sortir le bijou de son crin de velours et, aprs une seconde
dhsitation, je lui tends ma main droite.
Avec un sourire, il fait glisser la bague mon annulaire. Elle est parfaitement ma taille et
mblouit au moindre mouvement.
Un anneau de promesse, rpt-je doucement, incapable de dtacher mon regard de ma main.
Oui. a signifie que je suis tout toi. Si jamais tu tinquites ou que tu as des doutes, regarde
cette bague et rappelle-toi ma promesse. Tu veux bien ?
Je me jette dans ses bras, entre le rire et les larmes.
Oui ! Oh oui, Dominic. videmment
Chapitre 17
ASSISE DANS LE TRAIN QUI MENTRANE TOUJOURS PLUS LOIN DE LONDRES, JE REGARDE DFILER LA
CAMPAGNE anglaise avec une trange impression. Plus je me rapproche de mon ancienne existence et
plus jai limpression davoir vcu un rve, ces derniers mois. Les expriences incroyables que jai
accumules pendant ce laps de temps me paraissent prsent compltement irrelles.
Seule la bague qui scintille mon doigt me rappelle que tout cela nest pas que le fruit de mon
imagination.
Quest-ce qui ta pris de lui tendre la main droite ? Pourquoi pas la gauche ?
Pourtant, plus je regarde lanneau de diamants, plus je suis convaincue davoir eu raison. Comme
la dit Dominic, il sagit dune promesse : la promesse de saimer et de voir ce que la vie la vraie
vie nous rserve. Nous aurons tout le loisir de franchir ltape suivante si nous le souhaitons.
lheure quil est, Dominic se trouve dj New York, des milliers de kilomtres. Je ne peux
mempcher dapprhender sa confrontation avec Andrei. La dernire fois quils se sont retrouvs face
face, jai eu limpression de voir deux chiens sur le point de se sauter la gorge. Je nose pas
imaginer la raction dAndrei quand Dominic va lui annoncer quil est prt le traner devant la
justice.
Tout en caressant dun geste machinal les diamants de ma bague, je prie en silence pour que
Dominic sen tire sans difficult. Cest tout ce que je peux faire : patienter sans perdre espoir.

Beth ! Oh, ma chrie ! Tu mas manqu ! scrie ma mre en me serrant dans ses bras.
Vous aussi, vous mavez manqu. Bonjour, papa, dis-je en embrassant mon pre. a fait du bien
de rentrer la maison !
Ma mre scarte un peu pour mieux me regarder.
Tu as chang, fait-elle remarquer en fronant les sourcils. Je ne saurais pas dire en quoi
exactement, mais tu es diffrente.
Elle a grandi, commente mon pre avec une pointe de nostalgie dans la voix.
Il fallait bien que a arrive un jour ou lautre ! plaisant-je.
Mes parents ont raison : je ne suis plus tout fait la mme personne. Je me suis frotte un univers
trs loign de celui de mon enfance ; jai voyag, travaill, et je me suis dcouvert des ressources
jusque-l insouponnes. Et puis Je rougis lgrement en repensant tout ce que jai appris sur
lamour et le sexe. Cest presque comique de mesurer quel point jtais innocente, lt dernier,
quand jai fait mes valises pour passer quelques semaines Londres. Moi qui croyais alors avoir fait
le tour de la question !
Mais, dj, ma mre saffaire autour de moi.
Viens, ma chrie. On va monter ta valise dans ta chambre, puis je vais nous prparer une bonne
petite tasse de th et on va bavarder un peu. Jai encore un million de choses faire en cuisine !
La maison na pas chang dun iota depuis que je suis partie. Il y rgne toujours ce joyeux dsordre
qui la rend si accueillante, et je retrouve latmosphre rconfortante des ftes en famille : le fumet
chaleureux de divers plats et gteaux en cours de cuisson ; la radio qui diffuse des chants de Nol ; les
alles et venues de mon pre, que ma mre envoie faire des courses de dernire minute tout en
essayant de prendre de lavance dans lorganisation du repas. Pendant ce temps, mes deux frres,
Jeremy et Robert, regardent la tl avec un gros paquet de chips cal entre eux et une bire porte de
main en attendant de recevoir leur lot de cadeaux. Un sapin embaume le salon, les branches charges
de dcorations que je connais depuis toujours, y compris une vieille toile bleue laquelle il manque
quelques paillettes. Des paquets samoncellent dj tout autour et, sur le manteau de la chemine, des
cartes de vux encadrent une guirlande de houx.
Rien na chang sauf moi.

Aprs dner, nous bravons le froid et les trottoirs glissants pour nous rendre la messe de minuit.
La chorale du village chante tous les airs traditionnels, puis lassemble entonne avec ferveur Peuple
fidle. Enfin, nous reprenons le chemin de la maison au son des cloches. Soudain, je sens mon
tlphone vibrer.
Joyeux Nol, ma beaut. Je pense toi. Je taime. D.
Les larmes aux yeux, je pousse un soupir de bonheur. Je lve la tte et scrute le ciel nocturne
maill dtoiles. quelques milliers de kilomtres dici, il fait encore jour, les rjouissances ne font
que commencer et, pourtant, il a pens moi.
Joyeux Nol, Dominic, dis-je dans un souffle.
Puis je range mon tlphone dans ma poche. Je ne veux partager ce message avec personne.

Le 25 dcembre est aussi exubrant qupuisant. Aprs le petit djeuner, nous nous rassemblons
dans le salon pour ouvrir nos cadeaux. Alors que je tends la main pour accepter un paquet de la part de
Jeremy, ma mre aperoit les diamants qui brillent mon doigt.
Quest-ce que cest que a, Beth ? demande-t-elle en me prenant la main pour inspecter ma
bague de plus prs. Cest trs joli. Qui te la offert ?
Oh, a ? a fait de leffet mais cest du toc, dis-je sur un ton dtach. Cest de la part dun ami.
Ma mre ne semble pas dupe, mais je lui jette un coup dil signifiant : Je ne tiens pas en parler
devant papa et les garons. Je te raconterai tout plus tard.
Elle semble comprendre le message et me lche la main en marmonnant :
a ne ma pas lair dtre du toc
Jaurais peut-tre d retirer la bague avant de quitter Londres, mais, au fond de moi, je sais que jen
aurais t incapable. Cet anneau me lie Dominic par la promesse quil reprsente. Je veux pouvoir le
contempler tout moment.
Nos cadeaux ouverts, nous changeons des remerciements. La rcolte, elle aussi, est familire :
whisky, chaussons et mouchoirs pour mon pre ; savons de luxe et parfum pour ma mre ; livres, CDs
et DVDs pour mes frres et moi. Je suis ravie de constater que tout le monde apprcie ce que jai
rapport de New York : un bracelet charmes de chez Bloomingdales pour ma mre, des maillots de
baseball pour mes frres et un pull J. Crew pour mon pre.
Attendez, il reste quelque chose, l, annonce ce dernier en sortant de sous le sapin un paquet que
jy ai dpos hier soir. Pour ma chre Beth. Joyeux Nol. Mark , lit-il avant de me tendre la jolie
bote bleu ple. On dirait que ton patron ta fait un beau cadeau, ma puce, commente-t-il.
Je pose le paquet sur mes genoux et entreprends de louvrir, sous les regards de ma famille.
Ce ruban est ravissant, fait remarquer ma mre. Garde-le, on ne sait jamais, a peut servir.
Je soulve le couvercle de la bote et rvle quelques longueurs du papier de soie le plus doux que
jaie jamais vu. Retenant mon souffle, je plonge les doigts dedans et en retire un autre botier, tendu
de moire bleu marine. Celui-ci renferme une miniature ovale dans un mince cadre dor. Il doit sagir
dune huile du XVIII
e
sicle : une jeune fille au teint de porcelaine, avec des boutons de roses piqus
dans sa haute coiffure poudre. Elle tient galement une fleur la main, quelle a leve prs de son
visage comme pour sentir la douceur des ptales sur sa joue. Elle regarde un point au-del du cadre,
une tincelle joyeuse dans ses yeux bleus et un sourire jouant sur ses lvres carmin.
La miniature est accompagne dune note, et je reconnais lcriture lgante de Mark.
En souvenir de votre Fragonard.
Jtouffe un cri. Se pourrait-il quil mait offert un authentique Fragonard ? Le style tendrait le
prouver, mais je nose y croire. Une miniature de la main dun tel matre doit coter une petite
fortune. Mark a beau tre gnreux, il nirait pas jusqu me faire un cadeau pareil. Il doit sagir dun
artiste de lcole de Fragonard, tout au plus, pour me rappeler le tableau que jai achet pour Andrei
la magnifique lectrice la robe jaune. Je me perds dans la contemplation de ma miniature,
enchante par la dlicatesse du trait et par la fracheur de ce minois.
Montre-moi, demande ma mre en tendant le cou pour mieux voir. Oh, cest ravissant ! Jai vu
quelque chose de similaire dans la boutique du Victoria and Albert Museum, la dernire fois que jy
suis alle.
Je mabstiens de tout commentaire et garde les yeux rivs sur mon cadeau. Je doute fort quil
provienne de la boutique de souvenirs dun muse, mais il vaut peut-tre mieux que mes parents le
croient. Cela les mettrait mal laise de me voir accepter une uvre dart dune trop grande valeur.
Je pense Mark, qui passe les ftes chez lui en compagnie de la seule Caroline. Je me demande
comment il va, et si sa fivre est tombe. Je me promets de lappeler un peu plus tard afin de prendre
de ses nouvelles et de le remercier pour son merveilleux cadeau.

Aprs cela, jaide ma mre apporter la touche finale au festin, qui dure des heures. Une fois repus,
nous sortons des jeux de socit, comme tous les ans, tout en continuant de grignoter un morceau de
fromage par-ci, une tranche de Christmas pudding par-l
Puis, avant que le soleil se couche, nous allons faire une petite promenade dans le village, saluant
au passage nos voisins et nos connaissances. Sur le chemin du retour, mon pre et mes frres
acclrent le pas, et jen profite pour raconter ma semaine new-yorkaise ma mre. Je sens quelle
meurt denvie dclaircir le mystre de ma bague et je cherche un moyen daborder le sujet lorsque je
distingue une silhouette familire bien quen partie dissimule par une grosse parka et un bonnet de
laine. ses cts marche une fille vtue dune doudoune blanche.
Tiens ! On dirait Adam, l-bas. Non ? lance ma mre en fronant les sourcils.
Ah oui, tu as raison.
Je le regarde un instant avec des sentiments mls. Jai du mal croire que jaie pu un jour le
considrer comme lamour de ma vie. Cest devenu un tranger mes yeux, pas dplaisant regarder,
sans plus. Compar Dominic, il fait vraiment ple figure.
Adam ! appelle ma mre.
Il tourne la tte, et elle lui fait de grands signes.
Maman ! Quest-ce qui te prend ? dis-je en lui lanant un regard noir.
Quoi ? Je ne vais pas quand mme me priver du plaisir de montrer ce balourd ce quil a perdu !
rtorque ma mre avec un sourire satisfait.
Adam nous a reconnues et se dirige vers nous en souriant.
Bonsoir, madame Villiers, lance-t-il en approchant. Salut, Beth. Vous connaissez dj Hannah,
ajoute-t-il en dsignant sa compagne, qui le suit contrecur.
Je lui jette un rapide regard et me rappelle la dernire fois que je lai vue. Elle tait nue, allonge
sous Adam qui la besognait en haletant.
Oui, bien sr. a me fait plaisir de te revoir, Hannah, dis-je dune voix aimable.
Elle marmonne vaguement quelque chose, lair grincheux, et fourre les mains dans les poches de sa
doudoune. Je lui souris de toutes mes dents. Aprs tout, je lui dois une fire chandelle.
Alors, Beth, comment a va ? me demande Adam, enjou. Tu as lair en forme. Tu es toujours
avec le type que tu as rencontr Londres ?
ces mots, ma mre me lance un regard appuy.
Euh oui, dis-je en rougissant lgrement. Tout va bien, merci. Et toi ?
a va super bien ! sexclame-t-il en hochant la tte, ce qui fait trembler ses joues rebondies.
Hannah attend un bb. On est fous de joie.
Oh ! Cest gnial ! dis-je en jetant un coup dil la mine renfrogne de la future maman.
Flicitations ! Cest pour quand ?
Mars, rpond Adam avec un grand sourire. Je suis super impatient dtre papa.
Lespace dune seconde, je mimagine la place dHannah, enceinte dAdam, mapprtant lever
un enfant dans le petit village o jai grandi. Ce chemin tout trac semble convenir Adam et Hannah,
mais je suis profondment soulage dy avoir chapp.
Je suis trs heureuse pour vous ! bientt, Adam, conclus-je avant de mloigner, ma mre sur
les talons.
Le type que tu as rencontr Londres ? lance-t-elle, reprenant les termes dAdam. Je crois
que tu me dois des explications, jeune fille. Et si cette bague est en toc, moi je suis Audrey Hepburn,
ajoute-t-elle en me jetant un regard en coin.
Jclate de rire.
Ne ten fais pas, maman, je vais tout te raconter.
Tu as intrt ! renchrit-elle avec un grand sourire avant de reprendre son srieux. Jai bien
remarqu que tu avais chang, ma chrie. Tu es transforme.
Je te promets que tu vas bientt connatre toute lhistoire. Je voulais juste attendre le bon
moment. Tout lheure, pendant que les garons feront la vaisselle, on va sinstaller au coin du feu et
papoter tranquillement. Daccord ?
ce moment-l, mon tlphone vibre, et je le sors de ma poche. Je mattends des nouvelles de
Dominic ; il doit tre en train dchanger des cadeaux avec Georgie et peut-tre galement avec les
cousins quelle a mentionns. Je me demande o il est et comment se passe cette matine de Nol,
mais le message que jai sous les yeux na rien voir avec ces rjouissances.
Ma trs chre Beth,
Cela me dsole de vous apprendre une nouvelle pareille aujourdhui, mais Mark a t hospitalis de
nouveau. Il ne va pas bien du tout. Appelez-moi ds que possible.
Merci,
Caroline.

Mon pre essaie de mempcher de rentrer Londres en voiture, mais je refuse dcouter ses
arguments.
Il faut que jaille voir Mark, rpt-je, bute.
Ce nest pas prudent de prendre le volant dans ltat o tu es. Je ne voudrais pas que tu aies un
accident.
Ton pre a raison, intervient ma mre. Ny va pas, Beth, je ten prie. Tu ne peux rien faire pour
lui, de toute faon.
Si ! Je peux au moins tre ses cts ! Je lui dois tellement Il faut que jy aille. Et puis, vous
ne pouvez pas men empcher, dabord ! Je ne suis plus une enfant !
Non, mais je peux tinterdire de prendre ma voiture, rtorque ma mre en croisant les bras.
Nous nous affrontons du regard, puis Jeremy finit par se lever avec un gros soupir.
Je temmne, si tu veux, annonce-t-il de sa voix tranante. a ne me gne pas.
Mais tu as bu ! objecte ma mre. Comme nous tous, dailleurs.
Ne ten fais pas pour a, la rassure-t-il avec une petite grimace. Je nai pris que deux verres de
vin pendant le djeuner, et ctait il y a plusieurs heures. Je comptais moffrir quelques pintes au pub
ce soir, mais je peux emmener Beth Londres si cest important pour elle.
Oh, merci, Jeremy ! Je te revaudrai a !
Tu as intrt, rtorque-t-il avec un petit sourire. Allez, dpche-toi. Il ne devrait pas y avoir trop
de monde sur les routes, mais on ne sait jamais.
Je monte lescalier quatre quatre pour aller chercher mes affaires.

Il nous faut peine deux heures et demie pour gagner Londres, ce qui constitue une belle
performance. Jeremy pousse la petite voiture fatigue de ma mre des vitesses dont la pauvre
machine ignorait sans doute tre capable. Pourtant, jai limpression que les kilomtres dfilent une
lenteur exasprante. Enfin, aprs une ternit rouler dans lobscurit, nous apercevons les lumires
de la capitale. Je guide mon frre travers le ddale dEast London et en direction du Princess
Charlotte Hospital.
Merci, Jeremy, dis-je une fois que nous sommes gars dans le parking. Cest vraiment gentil de
ta part.
Je ten prie, ma puce. Tu veux que je tattende ?
Non, merci. Ce nest pas la peine, sauf si tu prfres, toi. Je ne sais pas quand je vais rentrer chez
moi. Jaimerais rester avec Mark autant que possible. Jappellerai un taxi.
Comme tu veux. Je vais faire un petit tour pour me dgourdir les jambes et boire un caf avant
de reprendre la route. Avec un peu de chance, jarriverai avant la fermeture du pub, conclut-il avec un
clin dil.
Jembrasse mon frre et entre dans lhpital, o rgne un silence pesant. Lquipe de garde semble
rduite, et jai la trs nette impression que Nol bat son plein partout ailleurs et que personne na
envie dtre ici. Je consulte mon tlphone mais je nai pas de nouveau message. Jai crit Caroline
pour la prvenir que jarrivais, mais elle ne ma pas rpondu. Je me prsente laccueil, o
linfirmire me considre dun air grave.
Mark Palliser est en soins intensifs, minforme-t-elle. Vous pouvez lui rendre visite, mais pas
trop longtemps.
Quest-ce qui lui est arriv ?
Malheureusement, son infection a dgnr en pneumonie. Son organisme essaie de se dfendre
du mieux quil peut, mais il est dj trs affaibli. Je suis dsole, souffle-t-elle dun air compatissant.
Dsole ? Pourquoi est-elle dj dsole ? Il est toujours vivant, que je sache !
Mais il a des chances de sen sortir ? dis-je dune voix tremblante.
Linfirmire marque une pause avant de me rpondre, et cette hsitation est pire que tout.
Nous faisons tout notre possible, mais il ne lui reste plus beaucoup de forces pour lutter contre
linfection. Je ne voudrais pas vous alarmer inutilement, mais, dans un cas comme celui-ci, la
situation peut voluer trs vite. Venez, je vais vous conduire sa chambre.
Nous trouvons Caroline assise au chevet de Mark. Endormi, il parat minuscule et maci au milieu
de ce grand lit, reli toutes ces machines et affubl dun masque oxygne. Jai du mal reconnatre
dans cette frle silhouette lhomme lgant et dynamique qui ma embauche il y a quelques mois
peine. Le seul bruit qui rsonne dans la pice est le sifflement de la pompe qualimente le respirateur.
Caroline ? dis-je doucement en mapprochant.
Elle sursaute et relve la tte.
Oh, Beth !
Ses yeux semplissent de larmes et ses joues sempourprent encore plus que dhabitude.
Jai failli vous rappeler pour vous dire de ne pas gcher votre Nol et de rester en famille, mais
je nen ai pas eu le courage. Je suis contente de vous voir.
Je la serre dans mes bras et tente de lui offrir un peu de rconfort, mais un frisson de terreur me
parcourt lorsquelle commence sangloter. Caroline est dordinaire tellement calme et efficace Si
elle sautorise pleurer, quest-ce que cela signifie pour Mark ?
Que disent les mdecins, Caroline ?
Elle renifle doucement et se tamponne les yeux avec un mouchoir.
Ils disent quils font tout leur possible, mais que le sort de Mark ne dpend plus deux. Les
prochaines vingt-quatre heures vont tre critiques, mais il est dj tellement faible ! vrai dire, ils ne
savent mme plus si la tumeur quils ont retire tait effectivement la source primaire. Si a se trouve,
cette salet de cancer continue de le ronger de lintrieur. Oh, Beth, je ne vois pas comment il pourrait
en plus vaincre la pneumonie !
Caroline sanglote de plus belle, le nez dans son mouchoir. Je contemple la frle silhouette de Mark,
entour de toutes ces grosses machines.
Il va y arriver Je suis sre quil en est capable. Il reoit les meilleurs soins disponibles.
Je sais, je sais, concde Caroline en levant vers moi ses rougis par les larmes. Tout ce que nous
pouvons faire pour lui, cest esprer et prier.

Je minstalle donc ct de Caroline et lui tiens compagnie en silence. un moment, elle sabsente
pour passer aux toilettes et aller boire un th, me laissant seule avec Mark. Ne sachant pas quoi faire
dautre, je dcide de lui parler, de lui montrer que je suis l et que jai foi en lui.
Je me demande sil mentend par-dessus le bruit de la pompe oxygne et, dans le doute,
japproche ma chaise de son lit.
Mark ? Mark, cest Beth. Je suis vos cts, vous savez. Je vous donne toute ma force pour que
vous arriviez vous en sortir. Vous mentendez ? Il faut gurir, Mark. On a tous besoin de vous.
Jai envie de lui prendre la main, mais je nose pas. Outre le fait quelle est dune maigreur
effrayante, une perfusion y est pose, et jai peur de lui faire mal.
Jadore votre cadeau, Mark. Merci infiniment. Cest un vrai trsor ! Jai vraiment hte que la
nouvelle anne arrive et quon se remette au travail. En plus, on ne sera plus obligs de se plier aux
quatre volonts dAndrei.
Je minterromps un instant, la gorge noue. Pauvre Mark, ml des histoires de blanchiment
dargent parce que, prcisment, il a cru quAndrei tait un homme de la mme trempe que lui
honnte et droit. Jessaie dimaginer Mark au tribunal, forc de se disculper. Cette perspective
mattriste profondment. Est-ce l tout ce que lavenir lui rserve ? Jaimerais pouvoir changer la
donne, mais ce nest plus de mon ressort. La vrit concernant les activits dAndrei va clater au
grand jour, et je ne peux plus rien faire pour lempcher.
Oh, Mark, je suis dsole, dis-je dans un murmure. Je me sens un peu responsable de toute cette
histoire, mais cest bien malgr moi, je vous assure. Je ferais nimporte quoi pour arranger les choses,
croyez-moi. Je vous en prie, Mark, rtablissez-vous vite pour que lon puisse remporter cette bataille
la tte haute, vous et moi.
Jentends une espce de soupir et, pendant une seconde, je pense quil sagit de Mark, puis je me
rends compte que cest sans doute la pompe qui a mis ce bruit. Mark demeure silencieux et immobile
au milieu du sifflement des machines qui le raccrochent la vie.

Lorsque linfirmire vient me rveiller, il me faut quelques secondes pour me rappeler o je suis.
Puis tout me revient : je me trouve dans la salle dattente de lhpital, o je me suis endormie pendant
que Caroline veillait Mark. Nous avons convenu que, quand je me serai un peu repose, je prendrai sa
place et elle dormira sur le petit lit de camp dispos dans un coin de la chambre.
Quest-ce quil y a ? demand-je en secouant la tte pour dissiper les brumes du sommeil.
Venez vite, sil vous plat, dit linfirmire, le visage grave.
Aussitt, je me lve, lestomac nou, et la suis jusqu la chambre de Mark. Deux autres infirmires
se pressent dj son chevet, occupes examiner les moniteurs et changer des informations voix
basse. Assise de lautre ct du lit, Caroline tient la main de Mark dans la sienne, penche sur son
frre.
Ne me laisse pas toute seule, sil te plat, sanglote-t-elle. Je ten supplie, ne ten va pas.
Je me tourne vers la jeune femme qui ma accompagne.
Est-ce que ?
Jai bien peur quil ne soit en train de perdre la bataille, mapprend-elle dune voix triste. Nous
ne pouvons plus grand-chose pour lui, malheureusement.
Non !
Je refuse denvisager cette possibilit. Mark ne peut pas mourir. Cest tout simplement impensable.
O sont les mdecins ? Ils ne peuvent pas loprer ? Lui donner des mdicaments plus
puissants ? Il faut tenter quelque chose !
Le mdecin de garde est pass tout lheure. Tout ce que nous pouvons faire, prsent, cest
nous assurer quil ne souffre pas. Il dort paisiblement, croyez-moi, ajoute-t-elle en posant une main
sur mon bras.
Je ne comprends pas quelle ose dire une chose pareille. Mark respire peine, par saccades, avec un
bruit rauque qui me fend le cur.
Je vais masseoir ct de Caroline, qui tourne vers moi son visage baign de larmes.
On est en train de le perdre, Beth.
Non Oh, non !
Rattrape par un chagrin inconsolable, jclate en sanglots tandis quune infirmire ordonne
lautre daugmenter la dose de morphine.
Caroline et moi pleurons un long moment dans les bras lune de lautre, puis, soudain, nous
recouvrons notre calme. Ma peur panique cde la place une trange srnit. Jobserve Mark et,
malgr le masque oxygne qui lui couvre une partie du visage, je remarque que ses traits se
dtendent et quil parat ne plus souffrir.
Mademoiselle Palliser, intervient une des infirmires dune voix trs douce. Nous ne pouvons
plus rien faire pour lui. Souhaitez-vous que nous arrtions le respirateur ?
Caroline se mord la lvre, puis, trop mue pour parler, se contente de hocher la tte. Aussitt que la
machine est dsactive, le sifflement de la pompe cesse, et un immense soulagement accompagne ce
silence bienvenu. Linfirmire retire le masque, et seul le souffle laborieux de Mark rsonne
faiblement dans la pice.
Malgr tout, je suis heureuse de pouvoir contempler son visage librement. Il semble dbarrass du
poids de ses soucis, comme sil avait fini de se battre et attendait que le sommeil le gagne. Il me
parat rajeuni, trangement, et je reconnais enfin mon ami llgance charmeuse.
Il expire lentement, et il se passe un long moment avant quil inspire de nouveau, pour expirer
encore plus difficilement. Caroline et moi attendons, main dans la main, guettant son dernier souffle
un long et doux soupir.
Puis plus rien.
Mark a suffisamment lutt dans cette vie. Il est parti. Caroline sanglote discrtement mon ct, et
je baisse la tte en silence.
Adieu, mon cher Mark. Adieu.
Chapitre 18
LORSQUE JARRIVE CHEZ MOI AU PETIT MATIN, LAPPARTEMENT EST PLONG DANS LOBSCURIT, ET IL Y
RGNE UN froid morose. Mon tlphone sest teint depuis plusieurs heures.
trangement calme, je minstalle dans le canap et branche le chargeur. Cest fini. Je serai bientt
accapare par un million de tches diverses, mais, en attendant, je suis uniquement capable de penser
lami que je viens de perdre.
Au bout de quelques minutes, mon tlphone accepte de se rallumer et mannonce toute une srie
dappels manqus : ma mre, Laura, mais surtout Dominic. Il a essay de me joindre plusieurs
reprises, et ses messages, dabord joyeux, trahissent une inquitude de plus en plus vive.
O es-tu, Beth ? Je me fais du souci. Si tu ne mappelles pas dans la demi-heure, je saute dans le
premier avion pour Londres.
Je consulte ma montre : ctait il y a plus de deux heures.
Je suis dsole, Dominic. Jtais lhpital avec Mark. Il est mort. Jai besoin de te voir. Appelle-
moi quand tu peux. Je taime.
Ayant envoy cette rponse, je me pelotonne sous un plaid. Mon lit a beau se trouver au bout du
couloir, cela me parat plus naturel de rester prostre sur le canap et de pleurer en silence. Enfin,
puise, je finis par mendormir, mon tlphone la main pour pouvoir rpondre si Dominic
mappelle.
Soudain, des coups frapps la porte me rveillent en sursaut. Une fois de plus, il me faut quelques
secondes pour comprendre pourquoi je suis allonge, tout habille, sur le canap. Un coup dil ma
montre mapprend quil est presque midi. quelle heure me suis-je endormie ?
On frappe de nouveau avec une vigueur redouble, et je me lve pour ouvrir, les yeux encore
embrums. Aussitt, je suis souleve de terre et serre contre un corps chaud et solide.
Beth ! Je suis dsol. Oh, ma chrie, je suis vraiment dsol.
La voix de Dominic mon oreille et la force de ses bras autour de moi moffrent le rconfort qui
ma si cruellement manqu au cours des dernires heures. Nous passons de longues minutes ainsi,
enlacs, immobiles, incapables de parler. Jaurais envie de pleurer, mais jai puis toutes mes larmes.
Je dois faire peur voir avec mes paupires bouffies et mes cheveux mal peigns, mais je sais que
Dominic sen contrefiche et, franchement, moi aussi. Jai tellement besoin de sa prsence ! Cest avec
un immense soulagement que je lemmne au salon et me blottis contre lui.
Comment tu as fait pour arriver si vite ? Je te croyais New York.
a minquitait dtre sans nouvelles de ta part, alors jai dcid de rentrer.
Oui, mais comment tu tes dbrouill pour trouver un billet de retour le jour de Nol ?
Oh, jai affrt un avion, mexplique-t-il en haussant les paules. Rien nest impossible quand on
est dtermin. Il fallait que je te trouve, et je suis content davoir russi. Pauvre Mark, soupire-t-il en
me prenant les mains. Tu veux bien men parler ?
Je commence donc lui raconter toute lhistoire et, alors que je me croyais court de larmes, je ne
peux mempcher de sangloter en voquant les dernires heures de mon ami, jusqu son dernier
souffle.
Jai vraiment eu limpression de voir son esprit senvoler, dis-je en me tamponnant les yeux
avec un mouchoir en papier. Jai compris quil venait de nous quitter et que ce qui demeurait dans la
pice navait plus rien voir avec Mark.
Ne pleure pas, murmure Dominic en me dposant un baiser dans les cheveux. Plus rien ne peut le
faire souffrir, maintenant.
Tu as sans doute raison, admets-je dune voix triste en croisant le regard tendre et chaleureux de
Dominic. Andrei ne peut plus latteindre.
Non, en effet, confirme Dominic. Il se peut quil y ait une enqute sur les pratiques de Mark,
mais il ne saura jamais ce quAndrei sapprtait lui faire aprs lavoir dup pendant des annes.
Cest certainement la seule bonne nouvelle de la journe, dis-je avec un soupir.
Et toi, quest-ce que tu vas devenir ?
Moi ?
Est-ce que tu vas continuer travailler pour les clients de Mark ?
Je cille, surprise. Je navais mme pas pens cela.
Alors l Je nen ai pas la moindre ide. Je ne sais mme pas ce que Mark avait prvu
concernant sa succession.
Ne ten fais pas, ma belle, souffle Dominic en me serrant dans ses bras. On soccupera de a en
temps et en heure.
Le visage tout contre le pull de Dominic, je respire avec bonheur le parfum de son corps.
Tu as vraiment coup court ton rveillon pour venir me rejoindre ?
Bien sr, rpond Dominic. a na surpris personne, vrai dire. Jai la rputation dtre un peu
tte brle. Bon, je men veux quand mme davoir laiss Georgie en plan ; ma tante Florence et mes
cousins sont tellement rasoirs
Il place un doigt sous mon menton pour que je lve les yeux vers lui.
Et si tu revenais New York avec moi ? Jai promis Georgie que je laccompagnerais au gala
o elle est invite pour le nouvel an. Cest dans une superbe proprit, daprs ce quelle ma dit. On
pourrait y aller tous les trois.
Je retiens mon souffle un instant. La perspective de fter la nouvelle anne New York avec
Dominic me parat merveilleuse, mais
Et mes parents ? Javais promis de passer toutes les vacances avec eux. Et Caroline ? a
membte de la laisser toute seule.
Il ny a rien que tu puisses faire pour elle lheure actuelle. Caroline, comme toi, a besoin de
faire le deuil de son frre avant de pouvoir se consacrer lorganisation de sa succession. Et puis,
vous ne pourrez commencer les dmarches quaprs les ftes, de toute faon. Quant ta famille, je te
propose quon aille les rejoindre ds aujourdhui. Jai trs envie de rencontrer tes parents ; cest
loccasion rve. Comme a, je pourrai leur demander lautorisation de temmener New York.
Je rflchis un instant, gne de prvoir des rjouissances en cette journe de malheur.
Je ne sais pas Jaurais un peu limpression de trahir Mark.
Pourtant, il ta toujours conseill de saisir les occasions qui se prsentaient toi et den profiter
fond. Je me trompe ? Il naimerait pas savoir que tu broies du noir dans un coin. Au contraire, il
tencouragerait croquer la vie pleines dents pendant que tu le peux.
Dominic me sourit avec tendresse. Il a raison, videmment.
Cest daccord, dis-je en lui rendant son sourire.

Rien que pour lair ahuri de ma mre lorsque nous arrivons dans une Range Rover rutilante, je ne
regrette pas ma dcision. Je ne sais pas o Dominic cache sa collection de voitures, mais, o que nous
soyons, il a toujours un vhicule sa disposition et pas du bas de gamme.
Beth, mais quest-ce que ? demande ma mre, qui vient nous accueillir en sessuyant les
mains sur un torchon.
Mes frres commencent inspecter la voiture avant mme que nous en soyons sortis, et mon pre
considre Dominic dun il mfiant.
Je croyais que tu comptais rester Londres ! reprend ma mre.
Je suis revenue, dis-je avec un grand sourire. Maman, je te prsente Dominic mon copain.
Ce petit mot me parat bien anodin pour dcrire tout ce que Dominic reprsente pour moi, mais rien
de plus appropri ne me vient lesprit.
Dominic savance et adresse ma mre son sourire le plus charmeur.
Bonsoir, madame Villiers. Cest un plaisir de vous rencontrer. Beth ma tellement parl de sa
famille
Hum, fait ma mre dun air amus. Elle ne ma quasiment pas parl de vous, mais je suis
nanmoins ravie de vous rencontrer. Entrez, je vous en prie.
Je lui embote le pas, et elle me passe un bras autour de la taille.
Je suis dsole, pour Mark. Ma pauvre chrie.
Merci, maman, dis-je dans un murmure.
En revanche, je suis enchante de faire la connaissance de Dominic, ajoute-t-elle en jetant un
coup dil par-dessus son paule lintress, qui bavarde avec mon pre. Jimagine que cest lui qui
ta offert cette fameuse bague sans parler de ta mine rayonnante. Je me trompe ?
Je secoue la tte en souriant.
Je men doutais. Eh bien, sache quil est le bienvenu ici, reprend-elle avant de baisser la voix. Il
est craquant, dis-moi !
Maman !
Quoi ? Jnonce un fait, voil tout. Allez, je vais nous prparer du th. Vous restez combien de
temps ?

Je trouve trs trange de voir Dominic dans la maison de mon enfance. Cest un peu comme de
croiser une star de cinma au supermarch la fois compltement incongru et parfaitement normal.
Dominic parat trs laise et fait des compliments sur tout, que ce soit le th, le Christmas pudding
de ma mre ou la remise que mon pre a construite au fond du jardin et que Dominic a linsigne
honneur de visiter de fond en comble.
En fin de soire, une fois que mes parents ont gentiment mais fermement install la valise de
Dominic dans la chambre damis, nous arrivons enfin passer quelques minutes en tte tte, et jen
profite pour le remercier.
Toute la famille est sous le charme. Bravo ! Ils semblent vraiment tapprcier.
Ils me plaisent beaucoup, et jaime normment cette maison. Tu as vraiment de la chance
davoir grandi dans un endroit pareil, tu sais, ajoute-t-il avec une pointe de nostalgie dans la voix.
Mme du vivant de mes parents, je nai jamais connu de vritable foyer. On a toujours habit dans des
rsidences diplomatiques entoures de primtres de scurit et peuples de domestiques. Jai
toujours eu envie dune grande maison chaleureuse comme celle-ci.
Je le serre dans mes bras. Jaimerais tellement pouvoir lui offrir tout ce quil dsire ! Soudain, je
repense quelque chose de moins joyeux.
Au fait, tu as convenu dun rendez-vous avec Andrei New York ?
Oui, cest pour a quil faut que jy retourne. Si a ne tembte pas trop, on repart ds demain.
Pas de problme. Tout ce que je veux, cest tre avec toi.
Moi aussi. Aussitt que cette histoire sera derrire nous, on pourra commencer notre vraie vie.
Daccord ?
Jacquiesce en silence, et il passe doucement le doigt sur la bague quil ma offerte.
Tu te souviens de notre promesse ?
Oui, je men souviens, dis-je en lui souriant.

Il suffit Dominic denvoyer deux ou trois mails, et la journe du lendemain se droule sans un
accroc. Nous quittons le village dans la matine et, lorsque nous arrivons laroport, un chauffeur
rcupre la voiture. Nous passons les contrles de scurit sans attendre et, aprs quelques minutes
dans le salon rserv aux premires classes, nous embarquons pour les tats-Unis.
Comment est-ce que tu fais pour organiser tout a ? dis-je en riant.
On se dbrouille, rpond-il avec un clin dil.
Nous nous installons confortablement, et je mefforce de me dtendre. Caroline ma envoy un mail
minformant que les funrailles de Mark auraient lieu pendant la premire semaine de janvier. Elle me
prcise galement que nous pourrons commencer envisager la suite ds le lundi 2, quand je
reviendrai Belgravia. En revanche, son message ne rvle rien de ses intentions, et jignore
compltement si elle compte reprendre les affaires de Mark. Il se peut que je me retrouve sans emploi.
vrai dire, cest ce qui me parat le plus probable et, si les rvlations au sujet dAndrei mnent une
enqute sur les activits de Mark, cela vaut peut-tre mieux.
Nous passons le voyage regarder des films et bavarder. Dominic mexplique ce quil a prvu
pour notre sjour.
Nous allons dormir dans lappartement que jai lou, mme si lune de mes priorits sera de
trouver quelque chose de plus agrable ds que possible. Jai pris rendez-vous avec Andrei pour le
29 dcembre et jespre que nous parviendrons dnouer toute cette histoire. La mort de Mark change
la donne, videmment, mais je tiens massurer quAndrei nous laisse tranquilles, toi et moi. Une fois
que ce sera fait, nous pourrons enfin nous dtendre et passer un bon rveillon. Quen dis-tu ?
Cest parfait !
Sauf que tout dpend de la bonne volont dAndrei
Par ailleurs, jai du mal imaginer passer un bon rveillon sachant que, dans la foule, je dois
rentrer Londres pour assister aux obsques de Mark. Je mefforce de ne pas penser cela et de me
concentrer sur les longues heures que je vais pouvoir passer en compagnie de Dominic avant cette
triste chance.

Lappartement new-yorkais de Dominic est bien conforme mon souvenir : froid et vide. Je
prfrerais que nous sjournions chez Georgie, o je me suis sentie laise et bien accueillie, mme si
je ny ai pass que quelques heures. Heureusement, Dominic ma bien prcis que ctait temporaire.
Je pourrai peut-tre le persuader dopter pour quelque chose de plus chaleureux quun palais vitr
comme cet endroit.
Tu ne te plais vraiment pas, ici ? demande Dominic en dposant nos bagages dans la chambre.
Celle-ci reste uniquement meuble dun lit, dune commode et dune lampe.
Pas vraiment, non, dis-je avec une petite grimace. Cest un peu austre.
Je comprends ton point de vue, concde Dominic en jetant un coup dil alentour. Viens. Rien
ne nous oblige rester ici. Georgie est toujours chez ma tante, mais je suis sr quelle naura aucune
objection ce quon sinstalle chez elle. Cette solution te conviendrait mieux ?
Oui ! mexclam-je avec joie. Une vraie maison !
Dominic clate de rire.
Alors cest parti pour la vraie maison.

Moins dune demi-heure plus tard, nous retournons chez Georgie, et je souris en revoyant ses livres,
ses photos et son canap moelleux dcor de gros coussins.
Tu es sr quelle ny verra pas dinconvnient ? cri-je Dominic, qui monte les valises dans la
chambre damis.
Certain ! me rpond-il depuis ltage. Au contraire, elle me reproche rgulirement de ne pas lui
rendre visite assez souvent.
Quelques minutes plus tard, nous sommes assis au coin du feu, une tasse de th anglais porte de
main et un morceau de jazz en fond sonore. Je regarde autour de moi et pousse un soupir de bien-tre.
Tu sais quoi ? me demande Dominic dune voix hsitante, comme sil ntait pas sr que
linstant soit bien choisi. Ce nest peut-tre pas plus mal que tout a nous arrive maintenant. a nous
donne loccasion de prendre un nouveau dpart.
Comment a ?
Eh bien, cest triste que Mark ait d mourir si jeune, mais quant au reste Puisque je vais passer
plusieurs mois par an New York, tu pourrais peut-tre venir me rejoindre ici.
Je bois une gorge de th et rflchis cette suggestion. Cest ce que javais envie dentendre,
videmment, mais la situation nest pas si simple.
Tu seras o, part ici ?
Londres, essentiellement, rpond-il en haussant les paules. videmment, avec ce travail, je
serai amen voyager rgulirement.
Si je comprends bien : que je vienne New York ou que je reste Londres, on sera spars
pendant la moiti de lanne, dis-je dune voix pose.
Tu as raison, concde-t-il avec un soupir. Jaimerais juste quon puisse tre ensemble le plus
souvent possible.
La seule solution, ce serait que je cesse de travailler compltement pour pouvoir te suivre dans
tous tes dplacements, or je ne peux pas faire a. Jai besoin de me construire une identit moi. Je
suis jeune, jai envie de continuer dexplorer mes passions et de me forger une exprience dans le
monde de lart. Jaime trop a pour abandonner maintenant.
Je te demanderais jamais une chose pareille, intervient Dominic en me regardant avec le plus
grand srieux. coute : essayons dj de trouver un moyen de passer le plus de temps possible
ensemble. Tu veux bien ?
videmment, que je veux bien ! mexclam-je dans un sourire. Tu le sais.
Bon, alors continuons rflchir aux possibilits qui soffrent nous. En attendant, jaimerais
que tu maides trouver un appartement qui te plaise, ici comme Londres. Ce ne sera pas seulement
chez moi ce sera chez nous.
Merci, dis-je avant de dposer un baiser sur ses lvres sensuelles. Merci pour tout.
Et ce nest que le dbut ! ajoute-t-il avec un grand sourire.

Ce soir-l, nous faisons lamour avec une tendresse infinie. Dominic sait que je porte sur mes
paules une tristesse mle de culpabilit aprs la mort de Mark. Il comprend instinctivement que
lheure nest pas aux scnarios coquins. Jai besoin de douceur, de rconfort, et, une fois que nous
avons atteint lorgasme, je fonds en larmes dans ses bras. Il passe un long moment me consoler,
jusqu ce que je mendorme, prte affronter une nouvelle journe.

Georgie revient le lendemain et semble ravie de nous trouver chez elle. Elle membrasse
chaleureusement sur la joue et fait mine dtre fche contre Dominic.
Bon, je te pardonne presque de mavoir plante chez tante Florence le jour de Nol, mais cest
bien parce que tu as ramen Beth avec toi.
Nous passons une agrable journe, tous les trois. Aprs une longue promenade dans le quartier,
nous dcidons daller dner dans un petit restaurant que Georgie connat bien.
Jessaie de me montrer enjoue, mais la perspective du lendemain mangoisse. Une fois que nous
sommes couchs, je me tourne et me retourne sous les couvertures sans parvenir trouver le sommeil.
Quest-ce qui tarrive, ma belle ? Pourquoi tu tagites comme a ? me demande Dominic en
billant.
Jai peur, pour demain.
Je nai pas besoin den dire plus ; Dominic comprend aussitt.
Ne tinquite pas pour moi, ma chrie.
O est-ce que tu retrouves Andrei ?
Dans ses bureaux.
Tu es sr que tu ne risques rien ?
Absolument certain. Andrei nosera pas me faire quoi que ce soit dans ses propres locaux. Et
puis, il va bien se douter que plusieurs personnes seront au courant de notre entretien et sauront o je
me trouve. Ne ten fais pas : je porterai un micro, et mon chauffeur sera tout prs. Cest un ancien
officier des forces spciales, on peut compter sur lui dans des situations pineuses.
Je me redresse sur un coude, gure rassure par cette information.
Tu penses que a pourrait en arriver l ?
Non, je suis mme persuad du contraire, mais je nai pas lintention de me laisser prendre au
dpourvu. Ce doit tre mon pass de petit scout, ajoute-t-il avec un sourire malicieux.
Je regarde son beau visage demi clair par les rayons de lune. Jaimerais pouvoir rire de sa
plaisanterie, mais je nignore pas quel point Andrei Dubrovski peut tre dangereux. Je doute fort
quil coute gentiment les arguments de Dominic et quil dcide tout simplement de nous laisser
tranquilles.
Ne tinquite pas, Beth, reprend Dominic. Andrei est avant tout un homme daffaires. Il fera
toujours passer ses intrts en premier et, sil voit que la coopration est la seule solution viable, il sy
rsignera. Crois-moi, je le connais bien, ajoute-t-il avec un nouveau billement. Bon, il faut que je
dorme, maintenant.
Je me rallonge en silence, les yeux dans le vague. Certes, Dominic connat Dubrovski lhomme
daffaires, mais il na pas assist la scne o Andrei ma parl de la vie que nous pourrions avoir
ensemble ; il na pas vu la passion qui lanimait alors. Cela a d lui coter de mettre son orgueil de
ct pour me faire une offre pareille et encore plus de la voir rejete. Il doit dtester Dominic avec
une vigueur redouble. Non seulement son ancien employ sest tabli en concurrent, mais cest
galement lui qui a conquis mon cur.
Pourquoi a-t-il fallu quil fasse une fixette sur moi ? Il na pas compris quil ne mintressait pas ?
Cest prcisment parce quil a senti que je me fichais compltement de sa fortune et de son
influence quil sest senti attir. Le fait que je sois dj amoureuse de Dominic ma rendue carrment
irrsistible.
Fichu instinct de comptition !
Jai hte que la journe de demain se termine et que Dominic me revienne sain et sauf. Je ne suis
pas rassure lide quil saventure dans le bureau dAndrei entre ses griffes.
Comment savoir ce que Dubrovski a pu manigancer ?
Chapitre 19
LE LENDEMAIN, DOMINIC SAPPRTE QUITTER LA MAISON DE BONNE HEURE. JE LE TROUVE PLUS BEAU QUE
JAMAIS dans son costume taill sur mesure et son manteau de laine beige. Il respire la force et la
dtermination, et semble dhumeur presque joyeuse.
a fait longtemps que jattends cet instant, dit-il en sadossant au plan de travail.
Attable face moi, Georgie sapplique beurrer un toast.
Fais bien attention toi, Dom, sil te plat. Dubrovski est rus comme un renard ; ne commets
pas lerreur dtre trop sr de toi.
Fais-moi confiance. a ne devrait pas tre plus compliqu que de voler sa ttine un bb,
plaisante-t-il avec un clin dil tout en embrassant sa sur.
Puis il sapproche de moi.
tout lheure, ma belle, murmure-t-il. Va te promener, voir une expo ou faire les boutiques
Change-toi les ides. Je tappelle ds que cest fini et je rentre dans la foule.
Une fois quil est parti, Georgie et moi changeons un regard inquiet mais dcidons tacitement
dviter le sujet. Nous passons le temps en nous plongeant dans de vieux albums photo, et Georgie me
raconte des anecdotes sur son enfance avec Dominic. Je suis ravie dcouter ses histoires et
dimaginer Dominic en petit garon malicieux, mais jai le plus grand mal me concentrer, si bien
que je finis par renoncer.
Je suis dsole, Georgie, dis-je en me levant. Je vais aller faire un petit tour, si a ne vous ennuie
pas.
Aucun problme, Beth. Est-ce que vous voulez que je vous accompagne ?
Non, merci. Je crois que jai besoin dtre un peu seule. Je reviens vite.
Daccord. Je vais prparer le djeuner, et, cet aprs-midi, on pourrait aller vous chercher une
belle robe pour le bal du nouvel an.
Peut-tre. Sauf que, si nous navons pas de nouvelles de Dominic aprs le djeuner, je ne risque pas
dtre dhumeur faire les magasins.

Jenfile mon manteau et sors dans le froid. Le ciel est aussi gris et lourd quune dalle de marbre,
comme pour illustrer mon tat desprit. Je sillonne le quartier sans vraiment regarder o je vais. Je ne
peux mempcher de me demander o en sont Andrei et Dominic. Aux cris et aux menaces ? En sont-
ils venus aux mains ? Ou se contentent-ils de se lancer des regards hostiles par-dessus un bureau, en
bons hommes daffaires qui savent matriser leurs motions ?
a me tue dattendre sans savoir !
Pour la centime fois de la matine, je sors mon tlphone de ma poche en vain. Si seulement je
savais combien de temps je vais encore devoir patienter ! Au moins, je pourrais penser autre chose.
Au bout dun long moment, je me rends compte que je suis arrive aux abords de Central Park. Je
dcide donc daller my prendre une boisson chaude. Je naurai qu avertir Georgie que je vais
mattarder un peu plus longtemps que prvu.
Je trouve un petit caf dans une clairire et minstalle lune des tables disposes dehors. Lendroit
est presque dsert. Peut-tre fait-il trop froid pour une sortie en famille. moins que les New-
Yorkais, comme les Londoniens, ne soient tous partis en vacances. Une serveuse vient prendre ma
commande et jopte pour un latte. Lorsquelle me lapporte quelques minutes plus tard, je saisis le
gobelet deux mains pour me rchauffer. Ds que mes doigts seront suffisamment dgourdis,
jenverrai un message Georgie pour mexcuser de la faire attendre.
Puis-je me joindre vous ? demande soudain une voix rocailleuse que je reconnatrais entre
mille.
Je lve les yeux et croise le regard glacial dAndrei Dubrovski. Je sursaute et recule un peu ma
chaise.
Quest-ce que vous faites ici ?
Andrei sassied en face de moi, et son luxueux manteau offre un contraste incongru avec la peinture
caille du sige mtallique.
Je souhaite vous parler, annonce-t-il.
Je nen reviens toujours pas et peine recouvrer mon souffle.
Mais vous aviez rendez-vous avec Dominic ! O est-il ?
Je regarde autour de moi, le cur battant, comme si jallais apercevoir Dominic dans un buisson,
aux prises avec les gorilles dAndrei.
Ne vous inquitez pas pour lui. Il se trouve dans mes bureaux, comme prvu.
Il est parti depuis plusieurs heures Ne devriez-vous pas y tre, vous aussi ?
Mes avocats sont sur place pour sassurer que Dominic est bien occup pendant que nous nous
octroyons ce petit tte--tte, vous et moi. Je pense avoir devin la teneur de ce que Dominic
souhaitait me dire et jaimerais lentendre de votre bouche en premier.
Je mefforce de me dtendre mais ne sais pas quoi lui dire. Rien naurait pu me prparer cela.
Comment annoncer un homme comme Andrei que je connais tout de ses activits criminelles et que
la vrit va bientt clater au grand jour ?
Il me dvisage longuement, et je perois dans son regard quelque chose qui ressemble de la
sollicitude.
Jai appris la nouvelle, pour Mark. Je suis dsol.
Cette remarque a le don de me mettre hors de moi.
Vraiment ? Parce que jai reu votre charmante carte de vux, je vous signale. Vous savez ?
Celle qui contenait le communiqu de presse par lequel vous comptiez dtruire sa rputation et le
ruiner par la mme occasion ! tes-vous dsol quil soit mort ou dsol davoir rat une chance de le
torturer votre guise ?
Andrei se fige.
Je suis triste quil soit mort, videmment. Japprciais beaucoup Mark. Me prenez-vous pour un
monstre ?
Franchement ? Je ne sais plus quoi penser de vous. Jaimerais vous rpondre que non, mais vous
avez tout fait pour me prouver que vous ntiez quun manipulateur perfide et sans scrupule !
Je sais ce que je veux et je memploie lobtenir. Je ne souhaite pas blesser qui que ce soit pour
y parvenir, mais cest parfois invitable, rtorque-t-il.
Ce serait sans doute plus facile viter si vous vous absteniez de mler des innocents vos
histoires de blanchiment dargent !
Ces paroles laissent la place un silence pesant. Andrei me toise dun air dur.
Voici donc la nature des accusations que Dominic comptait porter contre moi.
Il est au courant de tout, et moi aussi. Vous vous serviez de Mark son insu. Vous avez abus de
sa confiance et vous tiez sur le point de vous retourner contre lui, dis-je en secouant la tte, cure.
Inutile de jouer le gentil millionnaire qui vient en aide aux pauvres petits orphelins. Vous ntes quun
vulgaire escroc goste et malfaisant.
Andrei sappuie contre le dossier de sa chaise et croise ses mains gantes sur son ventre.
Vous prtez foi ces accusations ?
videmment ! Nous avons un tmoin, et je suis sre de trouver toutes les preuves ncessaires
dans les dossiers de Mark.
Et jimagine que le prix payer pour que cette histoire ne sbruite pas, cest que je ne me mle
plus de vos affaires, Dominic Stone et vous.
Oui. Jaurais galement exig que vous pargniez Mark, mais il est trop tard pour a.
Jai les moyens de vous faire taire, vous savez, rtorque Andrei. Vous, Dominic et Anna car je
suppose que cest elle, votre tmoin.
Vous pourriez nous supprimer, en effet, si cest ce que vous insinuez. Le seul ennui, cest que
nous avons tous les trois fait des dpositions sous serment, que nous avons confies un notaire avec
la consigne de les communiquer la police sil venait nous arriver malheur.
Ce dernier lment est le fruit de mon invention, mais jespre que mon mensonge improvis est
suffisamment convaincant.
Andrei mobserve longuement, une expression indchiffrable sur le visage.
Je vois, lance-t-il enfin comme pour conclure cet entretien.
Puis il se penche vers moi, les yeux brillants.
Il nest pas trop tard, Beth. Vous avez encore le choix : laissez tomber ce gamin et suivez-moi.
Je vous promets que notre vie commune naurait rien voir avec ce que Stone pourrait vous offrir.
Je sais, rtorqu-je avec un sourire froid, et cest justement ce qui me fait peur.
Je soutiens le regard dAndrei sans faiblir, et il finit par soupirer.
Je comprends mieux, prsent. Dominic doit jubiler lide de mannoncer en personne quil a
les moyens de me faire tomber. Eh bien, je lui refuse ce plaisir. Vous navez qu lui dire vous-mme
que la voie est libre, tant sur le plan personnel que professionnel. Je respecte votre dcision ainsi que
celle que vous prendrez concernant les informations que vous croyez dtenir mon sujet. Jaurais
aim que les choses se passent autrement entre nous, Beth, soupire-t-il en se levant.
Malgr tout, je ne peux mempcher de ressentir une trange tendresse pour cet homme.
La situation aurait peut-tre pu tre diffrente, Andrei, mais vous vous tes condamn vous-
mme ds que vous avez essay de me forcer la main.
Lultime faiblesse du tyran ! scrie-t-il avec un petit rire amer. Je vous souhaite tout le bonheur
que vous mritez, Beth. En ferez-vous autant mon gard ?
Bien sr. Jespre que vous obtiendrez un jour ce que vous dsirez vraiment : lamour.
Soudain son regard sassombrit sous leffet dune tristesse poignante.
Vous avez de la chance de lavoir dj trouv, vous savez, rplique-t-il. Cela fait une vie que je
le cherche, et jen suis toujours loin.
Je me lve et lui tends la main.
Au revoir, Andrei. Bonne chance.
Il examine ma main un moment avant de la serrer avec un mince sourire.
Adieu, Beth, et bonne chance vous aussi. Je doute que lon se revoie un jour.
Je najoute rien cela nous nous sommes dit tout ce que nous avions nous dire. Andrei tourne
les talons et sloigne. Je me demande ce quil compte faire prsent, puis je me rappelle que a ne
me concerne plus. Le cur lger pour la premire fois depuis des semaines, je sors mon tlphone.
Toujours aucune nouvelle de Dominic, videmment. Les avocats dAndrei doivent prendre un malin
plaisir lui faire perdre son temps.
Appelle-moi ds que tu seras sorti.
Une fois que jai envoy ce message, je pousse un profond soupir et contemple le parc en attendant
une rponse.

Si jai bien compris, Andrei avait prvu de te voir, toi, depuis le dbut ? demande Dominic en
faisant les cent pas dans le salon de Georgie, la fois furieux et perplexe. Putain ! Dire que jai pass
des heures dans sa salle de runion lire et signer des tonnes de documents dbiles ! Pendant tout ce
temps, il ntait mme pas dans les locaux !
Georgie me lance un regard mi-amus, mi-blas, et je lui adresse un sourire complice. Elle me plat
dcidment beaucoup.
Soudain, Dominic simmobilise et se tourne vers moi.
Comment sest-il dbrouill pour savoir o tu tais ?
Tel que je le connais, il a d mettre la maison de Georgie sous surveillance, tout simplement.
Dominic secoue la tte, puis clate de rire.
Je dois reconnatre quil ma bien eu, sur ce coup-l. Javais tellement envie de lui mettre le nez
dedans Jaurais d me douter quil me priverait de ce petit plaisir.
Alors il me demande de lui rpter la conversation aussi prcisment que possible, et nous
lanalysons en dtail.
Bon, au moins, il sait exactement de quoi nous pouvons laccuser, fait remarquer Dominic.
Ctait bien vu, cette histoire de dposition sous serment. On devrait le faire, dailleurs, par
prcaution, mme si je doute quAndrei reprsente un danger maintenant. Sil se fait prendre, il risque
dentraner certains de ses associs mafieux dans sa chute, et cest le genre dindividus avec qui il
vaut mieux viter de se fcher.
a veut dire quon est libres ? dis-je, encore trop secoue pour y croire.
On est libres, confirme Dominic avec un sourire.
Est-ce quon nest pas obligs de rvler ce que lon sait la police ? On sera un peu complices,
si on se tait. Non ?
Beth a raison, Dom, intervient Georgie. Vous navez pas vraiment le choix ; Andrei trempait
dans toutes sortes de trafics, si jai bien compris.
Ce serait la meilleure chose faire, videmment, concde Dominic en me regardant dun air
grave, mais a impliquerait forcment une enqute sur Mark, ce qui risque de ternir son nom. Sans
compter quAnna et moi et mme toi, Beth serons appels tmoigner contre Andrei et ses sbires.
Les connaissant, cest potentiellement dangereux. Ce nest pas une dcision prendre la lgre.
Daccord, dis-je dans un souffle. Je te promets dy rflchir et dimaginer ce que Mark choisirait
de faire sil tait ma place.
Bon, conclut Dominic avec un sourire. En attendant de se pencher sur cette pineuse question,
concentrons-nous sur le rveillon. Il sagit de clbrer dignement la nouvelle anne qui sannonce.
Je souris mon tour. Celle qui vient de scouler sest rvle riche en vnements, et pourtant jai
la certitude que la prochaine sera plus fabuleuse encore.

La scne qui se droule sous mes yeux est digne dun conte de fes. Sous les lustres de la salle de
bal, des couples dansent en rythme avec lorchestre, et les jupes des dames dessinent des fleurs
chatoyantes sur le sol de marbre. Jobserve ce spectacle somptueux depuis le balcon, encore tout
essouffle davoir vals avec Dominic, mlant ma robe vert meraude au parterre bigarr de la foule.
Dominic me rejoint justement et me tend une coupe de champagne.
Tiens, ma belle, me dit-il avec un sourire. Tu passes une bonne soire ?
Merveilleuse ! Cest tellement beau, vu dici !
Oui Tu sais quil est presque minuit ? Viens !
Il mentrane vers une porte-fentre qui souvre sur une petite terrasse. Nous sortons dans lair frais
et admirons la vue.
Je pensais que tu aimerais profiter une dernire fois de ce panorama avant de repartir.
Ces quelques jours ont t magiques, Dominic, dis-je avec une pointe de regret.
Les funrailles de Mark ont lieu en fin de semaine prochaine. Il ne connatra jamais la nouvelle
anne qui approche ni plus rien dautre, dailleurs. Malgr la menace que faisait peser Andrei sur sa
rputation, je suis sre que Mark aurait prfr vivre, quitte devoir se dfendre.
Dominic retire sa veste de smoking et me la passe sur les paules avant de membrasser.
Je veux quon vive ensemble, Beth, quon passe le plus clair de notre temps ensemble. Ds que
nous serons rentrs, jaimerais que lon cherche un endroit qui puisse devenir notre foyer un endroit
o lon puisse construire notre vie commune.
Ces paroles me font frissonner de plaisir.
Cest ce que je souhaite, moi aussi, dis-je dune voix douce, mais je tiens poursuivre ma
carrire.
Je comprends, ma chrie. Il nous arrivera sans doute de passer quelques jours loin lun de lautre
de temps en temps, mais a devrait tre supportable si nous savons que nous avons toujours un foyer
o nous retrouver.
Oui ! dis-je en le serrant dans mes bras. Je suis tellement heureuse, Dominic ! Malgr nos dbuts
un peu difficiles, nous avons russi surmonter tous les obstacles.
Dominic me caresse le dos, et nous passons quelques minutes ainsi, savourer en silence cet instant
dintimit.
Tu entends ? Le compte rebours a commenc, annonce Dominic. Retournons lintrieur, ce
serait dommage de rater la nouvelle anne.
Nous regagnons la salle de bal et, du balcon, observons la foule qui suit des yeux les aiguilles de
lhorloge. Lorsque la trotteuse entame la dernire dizaine de secondes, tout le monde se met scander
dune mme voix.
cinq, quatre, trois, deux, un
Tandis quun chur de cris et dapplaudissements retentit sous nos pieds, Dominic mattire lui et
membrasse fougueusement.
Bonne anne, Beth, souffle-t-il ensuite, les yeux brillants.
Bonne anne !
Lorchestre entonne les premires mesures de Ce nest quun au revoir, mais nous ne mlons pas
nos voix celles du reste des convives. Nous sommes perdus dans notre propre monde dans le
plaisir de notre baiser.
Chapitre 20
UNE FOULE IMPRESSIONNANTE EST VENUE RENDRE HOMMAGE MARK ET SE PRESSE DANS LA PETITE GLISE
DE Chelsea o se tient la crmonie. Tout le monde est dune grande lgance, les hommes en
complets-vestons et les femmes en robes noires parfois rehausses par des broches en diamants ou des
colliers de perles. Certaines portent des chapeaux, dautres ont opt pour quelques plumes noires,
dautres encore ont choisi de composer avec le froid et arborent des brets de laine noire.
Caroline vient me saluer aussitt que jentre. Elle a une mine affreuse, la pauvre, mais elle fait
bonne figure. Elle mencourage aller prendre lordre du service que distribue un grand homme
mince, et il me faut quelques secondes pour me rendre compte que lindividu en question nest autre
que James.
Bonjour, ma chre enfant, murmure-t-il lorsque je mapproche. Jesprais vous voir aujourdhui.
Comment allez-vous ?
Bien, merci, dis-je avec un petit sourire.
La vue du cercueil entour de couronnes de fleurs me fait leffet dun coup de poignard, et je dois
lutter pour garder mon calme.
Courage, ma grande, souffle James en plaant une main compatissante sur mon paule. Cest
moche, toute cette histoire. Ce pauvre Mark nous a fauss compagnie bien plus vite quon ne laurait
imagin.
Vous pensez donc que ce ntait quune question de temps ? Quil tait condamn de toute
faon ?
Si jai bien compris, le cancer tait bien plus tendu que ce que les mdecins ne croyaient au
dbut. Sils avaient commenc la radiothrapie, Mark aurait sans doute souffert le martyre pour pas
grand-chose. Il valait peut-tre mieux pour lui quil sclipse sans avoir en passer par l.
Vous ne pensez pas quil aurait prfr disposer dun peu plus de temps ?
Vous connaissez Mark, rpond James avec le plus grand srieux. Il tait pris de raffinement et
de beaut ; il naurait certainement pas aim tre rduit tel tat de faiblesse.
Vous avez sans doute raison.
James me caresse gentiment le bras avant de me tendre lordre du service.
Tenez. Asseyez-vous o vous voulez. Dominic vous accompagne ?
Oui. Il est au tlphone, mais il va arriver dune minute lautre.
Dcidment, il est toujours sur la brche. Bon, allez-y, nous parlerons plus longuement aprs la
crmonie. Daccord ?
Oui, bien sr.
Je vais masseoir au bout dune range encore vide. Jespre que ma tenue est la hauteur. Je porte
un tailleur noir, des escarpins vernis et un petit chapeau cloche sur lequel jai fix une fine flche en
diamants. Je suis sre que Mark aurait apprci cet lan de fantaisie. En attendant que Dominic vienne
me rejoindre, je me plonge dans la lecture du service, ravie de constater quil sagit de quelque chose
de joliment classique et que je connais tous les hymnes.
Dominic sinstalle mes cts au moment o la chorale entre.
Dsol, murmure-t-il. Ctait Tom, il fallait que je prenne lappel. tonnamment, les obstacles
qui mempchaient dacqurir une mine de cobalt au Maroc se sont presque tous dissips, comme par
miracle. Amusant, non ? ajoute-t-il en me jetant un regard en coin.
Chut
Lorgue entame les premires notes, et toute la congrgation se lve pour se joindre la chorale.
Le service est magnifique. Des larmes me brlent les paupires lorsque les chanteurs entonnent Le
Seigneur est mon berger, mais il sagit surtout de clbrer la vie de Mark. Ses amis les plus proches
voquent des souvenirs communs avec autant dhumour que dmotion, puis Caroline prononce un
bref discours o elle rappelle les nombreuses qualits de Mark et le vide quil va laisser derrire lui.
Ensuite se succdent quelques prires et un hymne final. Une fois que le cercueil a t bni, nous
suivons des yeux la procession qui lemporte jusquau convoi funbre. La famille accompagne la
voiture jusquau crmatorium pendant que le reste de lassemble se dirige vers le ravissant petit pub,
si typique de Chelsea, o se tient une petite fte en lhonneur de Mark.
Ctait trs mouvant, commente Dominic tandis que nous dambulons sur le trottoir, attirant
des regards curieux. Je suis content que ce cher Mark ait eu droit daussi beaux adieux.
Oui. Cela en dit long sur sa personne que tant de monde soit venu lui rendre hommage. Jai
vraiment eu de la chance de faire sa connaissance et de le ctoyer.
Il tadmirait beaucoup, tu sais, ajoute Dominic. Et il avait bien raison
Dans le pub, nous avons le choix entre des bloody Marys, des bull shots, du vin et des boissons non
alcoolises. Je choisis un bloody Mary et en savoure la fracheur pice tout en cherchant James du
regard. Je laperois prs de la chemine en compagnie dErlend et, ds quil me remarque, il me fait
signe de les rejoindre. Je laisse donc Dominic en grande conversation avec un des convives et
mapproche.
Ah, vous revoil ! scrie James avec un sourire. Je vais enfin pouvoir vous parler
tranquillement. Erlend, mon chri, mon verre est vide. Veux-tu bien aller men chercher un autre ?
Aussitt que nous sommes seuls, James se retourne vers moi, lair srieux.
Avez-vous eu le temps de discuter avec Caroline ?
Pas encore. Je suis passe Belgravia en dbut de semaine, mais elle prfrait quon ne reprenne
le travail quaprs les obsques, donc lundi. Pourquoi ? Elle vous a parl de la succession ?
Oui, rpond James. Mark nous a nomms excuteurs testamentaires, elle et moi, et a exprim le
souhait que nous grions son entreprise comme bon nous semblerait aprs sa mort.
Cest gnreux, dis-je en fronant les sourcils, mais quest-ce que a implique, concrtement ?
Nous nen avons pas encore dcid, mais Caroline veut poursuivre les affaires de son frre et
aimerait que je laide.
Cest possible ? Je veux dire : vous allez y arriver ? En plus de vous occuper de la galerie ?
James plonge son regard dans le mien avec un demi-sourire.
Oui si vous voulez bien massister. Caroline ma montr les comptes rendus que vous avez
rdigs New York ; vous avez fait un excellent travail. La situation financire de lentreprise est plus
que saine Mark avait le don dacheter bas prix et revendre avec profit. Je pense que, nous trois,
nous devrions parvenir prolonger luvre de Mark et assurer Caroline une rente confortable si
elle dcide de vendre un jour. En revanche, il y a un lment non ngligeable que vous devez prendre
en compte avant de me donner votre rponse, ajoute James dun air grave. Mark passait pas mal de
temps New York et tenait beaucoup garder une influence aux tats-Unis. Mes responsabilits la
galerie mempchent videmment de moccuper de cet aspect des affaires ; ce serait donc vous quil
reviendrait de faire quelques allers-retours outre-Atlantique. Est-ce que vous vous en sentez capable ?
Je dvisage James, les yeux carquills.
Vous plaisantez ? Jadorerais a !
Parfait, conclut James avec un sourire.
Cependant, ma joie retombe quelque peu quand je repense la dcision que Dominic et moi navons
pas encore prise au sujet dAndrei. Si nous le dnonons, je naurai jamais loccasion de poursuivre
luvre de Mark en compagnie de Caroline et de James.
Quest-ce qui ne va pas ? me demande ce dernier.
Rien, tout va bien.
Le moment est malvenu pour lui faire part de cette triste histoire. Erlend revient vers nous avec
deux coupes de champagne la main.
Bonjour, Beth, dit-il avec son lger accent norvgien tout en passant lun des verres James.
Comment allez-vous ? Quavez-vous pens de la crmonie ? Magnifique, nest-ce pas ?
Oui ! Ctait parfait ! Exactement ce que Mark aurait voulu.
Waouh ! lance-t-il soudain, les yeux rivs en direction de la porte. Elle ntait pas lglise,
sinon je laurais remarque.
Je suis son regard et aperois Anna, vtue dune superbe robe moulante et coiffe dune voilette qui
met en valeur ses lvres charnues maquilles dun rouge vif. Elle passe en revue lassistance, puis,
ayant repr Dominic, se dirige vers lui.
Excusez-moi, dis-je en laissant James et Erlend pour aller la rejoindre. Bonjour, Anna.
Ah, Beth, lance-t-elle en me toisant dun air un peu moqueur. Ravie de vous revoir, comme
toujours. Si cela ne vous ennuie pas, jaimerais parler Dominic.
Mais cela ne mennuie pas du tout, au contraire. Allons donc le trouver.
Aussitt quil nous voit approcher, Dominic prend cong de son interlocuteur et nous entrane dans
une petite salle de billard, un peu lcart.
Anna, comme cest aimable toi de te joindre nous, dclare-t-il avec une politesse exemplaire.
Je tenais lever un verre la mmoire de ce cher Mark, qui sest toujours montr extrmement
courtois envers moi, mais jai galement quelque chose dimportant tannoncer. Plusieurs de mes
contacts mont confirm quAndrei tait en train de retirer ses pions la fois de Grande-Bretagne et
des tats-Unis.
Quoi ? fait Dominic, tonn.
Tu mas bien entendue, dclare Anna, les yeux brillants sous sa voilette. Pour une raison que
jignore, il semblerait avoir opt pour un repli stratgique.
Je vois, marmonne Dominic avant de me jeter un coup dil. Il est malin ; il se met labri pour
quon ne puisse pas latteindre.
Comment a ? Tu penses quil quitte dfinitivement le pays ?
Oui, me rpond Dominic. Ses associs ont srement commenc tout liquider, lheure quil
est. Merci pour linfo, Anna, ajoute-t-il en fronant les sourcils. Si vous voulez bien mexcuser, je vais
aller passer un coup de fil.
Il sloigne grands pas tout en sortant son tlphone de sa poche.
Anna le suit du regard puis se tourne vers moi, un demi-sourire amus sur ses lvres carmin.
Vous avez lair trs heureux, tous les deux, fait-elle remarquer.
Oui, cest le cas, merci, dis-je sur un ton un peu plus sec que je ne le voudrais.
Merveilleux. Moi-mme, je suis comble avec Giovanni. Nous sommes tellement pris lun de
lautre quil envisage de quitter le monastre, juste pour moi. Touchant, nest-ce pas ? Bref, vous
navez plus rien craindre de ma part. Dominic ne mintresse plus du tout. vrai dire, a faisait dj
un petit moment que je mtais lasse de lui. Mais, au fait, ajoute-t-elle en se penchant vers moi, une
tincelle dans les yeux, avez-vous dcouvert ce qui vous tait arriv dans les catacombes, Beth ?
Jai compris que vous maviez drogue, rtorqu-je.
Malgr mon soulagement de la savoir accapare par Giovanni, je ne peux rprimer une vive colre
lvocation de ce souvenir.
Jai aussi dcouvert que je navais pas couch avec Andrei, donc jai la conscience tranquille.
Ah bon ? souffle-t-elle dune voix doucereuse et vaguement menaante. Mais alors, si ce ntait
pas Andrei, qui tait-ce ?
Dominic, videmment.
Vraiment ? demande-t-elle en riant.
Oui, vraiment.
Une froide terreur me noue la gorge. Quinsinue-t-elle ? Quil aurait pu sagir dun inconnu ? Elle a
dj essay de me faire croire que ctait elle-mme qui mavait fait lamour cette nuit-l, mais ctait
physiquement impossible.
Vous avez dit Dominic que vous aviez fait lamour dans les catacombes, tous les deux ?
Anna part dun nouvel clat de rire.
Quest-ce quil y a de si drle ?
Eh bien Il doit rellement vous aimer parce que, voyez-vous, il sait pourtant pertinemment
que ce ntait pas lui.
Ce ntait pas lui ?
Jai les mains moites sous leffet de langoisse.
Anna secoue la tte tout en me jetant un regard condescendant.
Non. En revanche, il croit que vous avez couch avec quelquun et ne vous en a jamais reparl. Il
faut donc croire quil vous aime profondment.
Jai la tte qui tourne tant cette histoire est confuse.
Mais qui tait-ce, alors ?
Anna tourne les talons, mais je la retiens par le bras.
Anna ! Sil vous plat, dites-moi qui ctait !
Elle me toise en silence pendant une longue minute avant de lancer dune voix glaciale :
Personne. Vous navez fait lamour avec personne, ce soir-l.
Comment croire cette dclaration ? Mes souvenirs sont tellement prcis, tellement vivaces Je me
rappelle les sensations du mur frais contre mes seins, de la peau brlante de mon partenaire sans
visage tandis quil me prenait avec une vigueur merveilleuse.
Personne ? rpt-je dans un souffle.
Anna incline la tte pour me murmurer loreille :
Je vous ai fait boire un stimulant trs puissant. Cest un produit que jutilise souvent et,
administr des personnes qui ont la libido gourmande, il peut avoir des effets spectaculaires. Il nest
pas rare dhalluciner des rapports et de les ressentir avec une intensit proche du rel. Comme un rve
dans lequel on finit par jouir, mais en mille fois plus fort. Je suis sre que vous avez dj fait ce genre
de rve, Beth, ajoute-t-elle avant de conclure dans un chuchotement : Je vous ai vue, ce soir-l.
Puis elle me dcoche un sourire rayonnant et sloigne en ondulant des hanches.

Beth, a va ? O est passe Anna ? demande Dominic en revenant quelques minutes plus tard.
Ma chrie, tu es sre que tout va bien ? On dirait que tu as pris un coup sur la tte.
Euh oui, tout va bien.
Je nai pas tout fait fini de digrer les informations que ma livres Anna. Il est vrai que Dominic
na jamais insist pour que je lui raconte en dtail ma version de nos aventures dans les catacombes.
Une fois que je lui ai appris que javais t drogue, il a compris que je ntais plus responsable de
mes actes et na pas profr la moindre accusation contre moi. Peut-tre pense-t-il que jai couch
avec un parfait inconnu en croyant tre dans ses bras lui, mais il ne semble pas men tenir rigueur.
Anna a raison : il doit maimer profondment.
Je le serre contre moi de toutes mes forces, plus mue que jamais.
Eh bien, alors, ma belle ? stonne-t-il. Tu es sre que a va ?
Jacquiesce en silence. Un jour, bientt, je lui avouerai la vrit.
Jtais au tlphone avec mon avocat amricain, reprend-il. Il pense quil est dsormais inutile
dengager des poursuites contre Dubrovski. On risquerait de sattirer des ennuis pour rien maintenant
quil a pli bagage. Bref, son conseil est de ne plus se mler de cette histoire.
Cest bien joli, mais a veut dire quAndrei sen sort sans une gratignure ! mcri-je, soudain
furieuse.
Pas tout fait, tempre Dominic. Il a quand mme beaucoup perdu dans cette affaire. Et puis,
ajoute-t-il avec un rapide baiser, il na pas obtenu ce quil dsirait par-dessus tout : toi.
Je me dtends un peu et appuie le front contre son torse. Puis je me redresse pour le regarder dans
les yeux.
Tu es sr que tu veux de moi, toi ? Mme aprs tout a ?
Dominic me prend la main, et la bague qui brille mon doigt attire notre attention.
Tu portes ma promesse, dit-il dune voix douce. Tant que tu ne ten spares pas, ma promesse
tient bon. videmment que je veux toujours de toi. Je taime. Je tadore
Il membrasse tendrement, et je savoure linstant.
Et Clara ? menquiers-je sur un ton coquin tout prs de son oreille.
Ah ! Jaimerai toujours cette chre Clara, rpond-il dune voix rauque. Elle est si mignonne et en
mme temps si maladroite ! Je me demande si elle retiendra sa leon un jour. Mais celle que jaime
plus que tout, cest Beth, ma beaut, drle, talentueuse, sensuelle
Moi aussi, je taime, dis-je avec un petit rire avant dajouter dans un murmure : mon cher
matre
Nous changeons un regard complice, et je frissonne au souvenir de tous nos instants secrets, ainsi
qu la perspective de ce que me rserve la suite.
Dans la pice d ct, quelquun entame un discours, et lassistance sapprte boire une coupe du
champagne prfr de Mark la mmoire de cet homme formidable. Dominic me prend la main, et
nous rejoignons lassemble.
pilogue
LE COLIS EST ADRESS MARK, AVEC UNE MENTION PRCISANT : LATTENTION DE BETH VILLIERS .
Plus personne nignore que Mark est mort, pourtant, grommelle James en calant limposant objet
le long du mur. On a publi une notice ncrologique dans tous les journaux, aprs tout. Vous avez bien
prvenu tous ses contacts professionnels, Beth ?
Jacquiesce. Nous avons command les cartes chez limprimeur de la famille royale et en avons fait
parvenir une chaque personne mentionne dans son carnet dadresses. Les condolances que nous
avons reues en retour recouvrent quasiment toutes les surfaces de la pice.
a mest adress moi, en plus. Si a se trouve, cest juste une formulation malheureuse.
On ouvre ? demande James en saisissant une paire de ciseaux.
Avec dinfinies prcautions, il dcoupe lemballage extrieur. Celui-ci recouvre plusieurs couches
de papier bulles qui, elles-mmes, protgent une caisse en bois ferme par des crochets mtalliques.
James doit user de toute sa force pour les dfaire et parvenir soulever le couvercle.
Dessous se trouve une fine couche de coton, et, lorsque James lcarte, un cri touff mchappe.
Jai sous les yeux le tableau de la jeune lectrice que javais achet pour lappartement dAndrei,
Albany House. Il sagit dun chef-duvre de Fragonard, un portrait si fin, si raliste, que lon a
toujours limpression que la jeune fille sapprte tourner une page.
Voyez-vous cela ! commente James avec un sifflement admiratif. Cest bien ce que je crois ?
Je hoche la tte, bouche be.
Le Fragonard dAndrei Pourquoi me lenvoie-t-il, moi ?
Aucune ide ! rpond James dans un clat de rire. Cependant, une chose est sre : cest le plus
beau cadeau qui soit.
Je contemple le portrait en silence. La seule explication possible, cest quAndrei souhaite que je
garde cette merveille en lieu sr. Pourquoi ce tableau-ci parmi tous les trsors quil possde ? Peut-
tre, tout simplement, parce que cest le seul que jaie personnellement choisi pour lui. Il nignore
sans doute pas que sa collection dart risque dtre saisie par la justice si lui-mme est condamn un
jour.
Soudain, je repense la miniature que ma offerte Mark pour Nol. Je nai plus le moindre doute,
prsent : il sagit galement dun authentique Fragonard. Mark ma fait un cadeau dune valeur
inestimable. Peut-tre savait-il quAndrei stait servi de lui et cherchait-il, lui aussi, mettre ce
minuscule joyau en scurit en me le confiant.
Beth ? Tout va bien ?
Oui, James, merci, dis-je en relevant les yeux. Je me demandais juste ce que jallais bien pouvoir
faire de ce chef-duvre. Sa place serait dans un muse. Non ?
Peut-tre, marmonne James en inclinant la tte sur le ct, mais je connais un endroit o il serait
dlicieusement mis en valeur : la ravissante petite maison que Dominic et vous tes sur le point
dacqurir Chelsea. Ne pensez-vous pas que ce tableau serait parfait dans le salon ?
Aussitt, je repense au superbe petit cottage que nous avons dnich et imagine ma jeune lectrice
au-dessus de la chemine. Comme chaque fois que je me reprsente notre futur foyer, je suis
parcourue dun frisson dmotion.
Ou alors vous pourriez laccrocher dans votre appartement new-yorkais, suggre James sur un
ton taquin.
a, on ne la pas encore trouv ! dis-je en riant. Pour linstant, cest Georgie qui nous hberge
quand on est de passage, mme si Dominic se verrait plutt habiter sur Park Avenue.
Emportez-la, Beth, reprend James avec le plus grand srieux. Elle vous revient, et je sais que
vous ladorez.
Je contemple les tendres nuances mauves et jaunes, la peau diaphane de la jeune fille, la curieuse
courbure du petit doigt qui tient la couverture du livre.
Pourquoi rsister ? insiste-t-il. Pensez ce que vous dirait Mark.
Je lui retourne son sourire.
Vous avez raison. Je vais installer cette beaut dans notre nouvelle maison. Elle me rappellera la
folle anne que je viens de vivre.
Sage dcision, ma chre. Vous avez bien mrit ce cadeau, aprs tout, commente James. Bon,
rangeons-la en lieu sr et remettons-nous au travail. Je voudrais que lon tablisse le dtail de votre
prochain sjour new-yorkais.
Je le regarde ramener le voile de coton sur la toile et recouvrir ma jeune lectrice. Puis nous la
plaons dans la pice o Mark entreposait les uvres qui attendaient dtre expdies ou accroches.
Comme lanneau qui scintille mon doigt, ce portrait semble reprsenter une sorte de promesse.
Quant savoir laquelle



Sadie Matthews a crit, sous pseudonyme, six romans dans lesquels elle dcrit des univers
dcadents o la dmesure rgne en matre. Sa trilogie Fire After Dark est sa premire tentative
dexploration dun aspect plus intime et plus intense des relations et de la vie. Sadie vit Londres
avec son mari.



Du mme auteur, chez Milady :

Fire After Dark
1. Ltreinte de la nuit
2. Ltreinte des secrets
3. Ltreinte des promesses

www.milady.fr



Milady est un label des ditions Bragelonne

Titre original : Promises After Dark
Copyright Sadie Matthews 2013

Tous droits rservs.
Toute reproduction interdite sans lautorisation crite expresse des diteurs.

Les personnages et vnements de ce livre sont les produits de limagination de lauteur ou utiliss
de manire fictive. Toute ressemblance avec des personnes, lieux ou vnements existant ou ayant
exist serait purement fortuite.

Bragelonne 2014, pour la prsente traduction

Photographies de couverture : Shutterstock
Illustration : Anne-Claire Payet

Luvre prsente sur le fichier que vous venez dacqurir est protge par le droit dauteur. Toute
copie ou utilisation autre que personnelle constituera une contrefaon et sera susceptible dentraner
des poursuites civiles et pnales.

ISBN : 978-2-8205-1440-0

Bragelonne Milady
60-62, rue dHauteville 75010 Paris
E-mail : info@milady.fr
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Chapitre 11
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