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ISIDORE DE SVILLE ET LES

MATHMATIQUES
Dans sa vaste encyclopdie, les tymologies, Isidore de Sville
donne une place la plupart des disciplines scientifiques et
techniques hrites de lantiquit. Parmi elles, dans le cadre du
quadrivium, les mathmatiques arithmtique et gomtrie
apparaissent en bonne place dans la classification
scientifico-tymologique quentend proposer lvque de
Sville. Dans le prsent travail, je voudrais revenir sur quelques
questions inhrentes cette discipline, questions en partie
abordes par J. Fontaine dans son magistral travail maintenant
de rfrence sur Isidore
1
. Je mintresserai en particulier au
problme des donnes euclidiennes qui apparaissent dans les
tymologies, la question de linfini et au statut encyclopdique des
mathmatiques isidoriennes.
O il est question dEuclide
Larithmtique, nous dit Isidore, est la science des nombres
(disciplina numerorum), qui fut invente par Pythagore et qui parvint
lui travers Nicomaque, Apule et Boce (Etym., 3, 2). Isidore
1
J. Fontaine, IsidoredeSvilleet la cultureclassiquedans lEspagnewisigotique, 2
e
dition (3 vol.), Paris, t. Aug., 1983. abrv: (ISCC).
cite donc exclusivement une tradition pythagoricienne, dans
laquelle larithmtique tire surtout vers larithmologie. Il nest pas
question dEuclide et, visiblement, le Svillan ignore toute
rfrence directe au mathmaticien grec. Toutefois, apparaissent
quelques lments euclidiens dans les propos mathmatiques
dIsidore, ce qui mrite une parenthse, en regard de la question
pose par la transmission latine dEuclide.
Les tmoignages de Martianus Capella et de Cassiodore
invitent considrer lexistence de manuels, de florilges
contenant certaines dfinitions et quelques propositions
dEuclide. Cette tradition, dont le palimpseste de Vrone
2
porte
tmoignage, se prolonge jusqu Cassiodore, et a de bonnes
probabilits dtre encore vivante au temps dIsidore
3
. Selon
J.Fontaine, Isidore aurait utilis de tels manuels pour ses
digressions mathmatiques. En ce qui concerne larithmtique,
J.Fontaine sappuie sur trois arguments. Tout dabord, dans la
dfinition des nombres impairs, Isidore utilise le terme de aequus,
alors que Boce et Cassiodore emploient aequalis. Ensuite, Isidore,
selon le critique, est plus clair que ses prdcesseurs dans sa
dfinition dun nombre pairement impair. Enfin, le Svillan donne
une quadripartition des nombres entiers (pairement pair,
pairement impair, impairement pair, impairement impair) alors
que Boce
4
et Cassiodore
5
ne nous donnent que les trois
premires catgories. Deux de ces arguments ne me paraissent pas
convaincants pour conclure une utilisation par Isidore dune
source euclidienne. Le remplacement daequalis par aequus peut
tre le fait, comme lavoue J.Fontaine, dune simplification du
2
Voir ldition dEuclide de I.L.Heiberg, Leipzig, 1888, t.5, p.XCVIII.Voir
ldition de M.Geymonat, Euclidis LatineFacti Fragmenta Veronensia, Milan, 1964.
3
Il faut y ajouter les traits des agrimensores, utilisant des notions euclidiennes,
dont J.Fontaine a relev la tradition encore vivante lpoque dIsidore, sous
forme de libelli gromatici (ISCC, p.361). ce propos voir F.T.Hinrichs,
Geschichte des gromatischen Institutionen, Wiesbaden, 1974 traduit sous le titre
Histoiredes institutions gromatiques, Paris, 1989.
4
Deinst.arith., d. J.-Y. Guillaumin, Paris, Belles-Lettres, 1995, 1, 8.
5
Institutiones, d. R.A.B. Mynors, Leipzig, Teubner, 1937, p. 133.
DISCOURS ET SAVOIRS
24
langage. Mais, de plus, Martianus Capella emploie galement
ladjectif aequus dans sa dfinition du pair et de limpair (Denupt.,
7, 748)
6
. Pour ce qui concerne la liste catgorielle des entiers,
Euclide donne bien les quatre catgories
7
et, certes, Nicomaque
de Grase et Boce ne donnent pas limpairement impair; mais
Martianus Capella donne bien lui aussi les quatre catgories
8
. Ces
deux arguments sont plutt verser dans les preuves de
lutilisation du livre VII du Denuptiis par Isidore.
Venons-en prsent au dernier argument qui repose sur la
dfinition du nombre pairement impair. Isidore dfinit un tel
entier de la manire suivante: pariter impar numerus est, qui in partes
aequas recipit sectionem, sed partes ejus mox indissecabiles permanent, ut
VI, X, et XXXVIII, L. Mox enimhuncnumerumdivideris, incurris in
numerum quem secare non possis (3, 5, 4). La source ici nest
visiblement pas Martianus qui, lui, ne donne pas de
dveloppement sur la question. Lentre en matire de Boce,
propos de ces nombres est assez confuse, voire
incomprhensible: pariter auteminpar numerus est, qui et ipsequidem
paritatis naturamsubstantiamque sortitus est, sed in contraria divisione
naturaenumeri pariter paris obponitur
9
. Isidore, qui suit de prs le
texte de Boce pour les autres catgories, ne reprend pas cette
introduction, ce qui parat normal dans le contexte des tymologies,
vu le total manque de clart et, en particulier, labsence
dapplicabilit de cette dfinition. Mais Boce ne se contente pas
de sa premire assertion: il explique ensuite comment dterminer
si un nombre est pairement impair: namquoniampar est, in partes
aequales recipit sectionem, partes vero ejus mox indivisibiles atqueinsecabiles
permanebunt, ut sunt VI, X, XIIII, XVIII, XXII et his similes. Mox enim
hos numeros si in gemina fueris divisionepartitus, incurris in inparem, quem
6
Martiani Capellae DeNuptiis Philologiaeet Mercurii, d. A. J. Willis, Teubner,
Leipzig, 1983, p.271.
7
lments 7, def.8-11.
8
Willis, p.269.
9
Deinst.arith., 1, 10 (Guillaumin, p. 21).(Le nombre pairement impair est
celui qui possde bien, lui aussi, la nature et la substance du pair, mais qui
soppose la nature du pairement pair par la division en parties contraires).
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
25
secarenon possis
10
. Force est de constater quici encore, Isidore suit
Boce de trs prs. Des squences de phrases identiques figurent
dans les deux textes. Par contre, les exemples sont diffrents: on
retrouve dans les deux cas les entiers 6 et 10, mais la suite
diverge. Cela ne me parat pas suffisant pour conclure quIsidore a
utilis une source euclidienne. On ne sait pas en effet sur quels
manuscrits Isidore a travaill: on peut imaginer lexistence de
manuscrits du De institutione arithmetica interpols par des
exemples supplmentaires. On peut galement faire lhypothse
quIsidore a travaill sur des florilges mathmatiques, non
ncessairement euclidiens, qui contenaient quelques exemples
diffrents. Enfin il nest pas totalement draisonnable de penser
quIsidore lui-mme a forg ces exemples, aprs tout bien
lmentaires, fidle sa technique coutumire de brouillage des
sources. Mais, dans tous les cas, il me parat bien difficile de
sappuyer sur larithmtique isidorienne pour attester dune
circulation de manuels euclidiens dans lEspagne wisigothique.
La prsence de manuels gromatiques au haut Moyen ge
incite, dans le cadre de cette enqute, se tourner vers la
gomtrie isidorienne. Comme chez Cassiodore, la partie rserve
la gomtrie mathmatique est des plus rduites chez Isidore.
Lorsque le Svillan donne une division quadripartite de la
gomtrie suivant Euclide (figures planes, grandeurs mesurables,
grandeurs rationnelles et solides), qui est la deuxime division
donne dans le livre III des tymologies, il se contente de
reproduire ce que Cassiodore avait nonc
11
. Or, la rpartition des
figures en cinq planes et cinq solides na rien deuclidien et doit
tout une tradition noplatonicienne qui se fait galement jour
10
Ed.Guillaumin, p.21.(Puisquil est pair, il admet la division en parties
gales, mais ses parties demeureront immdiatement indivisibles et inscables,
comme par exemple 6, 10, 14, 18, 22, et les nombres qui leur sont semblables;
car immdiatement aprs avoir divis ces nombres en deux parties gales, on
tombera sur un impair, impossible partager).
11
Isidore ( Etym., 3, 11, 1): geometriae quadripertita divisio est, in planum, in
magnitudinemnumerabilem, in magnitudinemrationalem, et in figuras solidas.Cassiodore
(Inst., Mynors., p.151): geometria dividitur: in planum, in magnitudinemnumerabilem,
in magnitudinemrationalemet irrationalem, in figuras solidas.
DISCOURS ET SAVOIRS
26
dans le classement du Denuptiis
12
. La faon que le Svillan a de
traiter des figures planes parat intressante pour mon propos.
Isidore donne donc cinq figures planes: le cercle, le carr
13
, le
diacatheton
14
, le triangle rectangle, le triangle quilatral. Il est bien
difficile de mettre ce classement en relation avec les lments
dEuclide. Lordre est totalement diffrent: Euclide donne au
livreI le cercle, les quadrilatres en gnral, les triangles, dont il
multiplie les cas, le carr, le rectangle, le rhombe. La dfinition du
cercle chez Isidore concentre une double dmarche qui, dans le
cas des mathmatiques, reprend la mthode quIsidore met
systmatiquement en uvre dans les tymologies. Lvque de
Sville reprend une dfinition mathmatique, qui peut avoir une
teneur euclidienne
15
et il la tronque, la modifie, la tord afin de
pouvoir mettre en pratique une technique tymologique: circulus
est figura plana, quevocatur circumducta
16
. Martianus Capella tait plus
proche dEuclide, bien que sa dfinition demeurt ambigu au
sujet du diamtre: circulus est figura planaris, quaeuna linea continetur.
Haec linea peripheria appellatur, ad quamex una nota intra circulum
posita omnes directeductaelineaeaequales sunt
17
. On pourrait penser
une contraction voulue par Isidore et qui fait sens, tant du point
12
ISCC., p.397-8.
13
Il y a quelque confusion chez Isidore entre carr et quadrilatre:
quadrilatera figura est in planoquadrata; quaesub quattuor rectis lineis jacet (3, 12, 2).
14
Jadopte ici, contre Lindsay (dianatheton grammon), la leon propose par
J.Fontaine qui est la plus correcte dun point de vue mathmatique, dfinissant
en fait un rectangle, tel quil figure dans la plupart des manuscrits; cette figure
semble bien ambigu et Isidore nen donne aucune dfinition; il considre par
contre le rectangle quil nomme orthogonium.
15
Pour ce qui concerne le diamtre, Isidore emprunte textuellement au De
ordinedAugustin (voir ISCC., pp.399-400).
16
J.Fontaine, dans le supplment de sa thse, propose la traduction suivante:
le cercle est ainsi appel parce quil est trac circulairement.Cette traduction
rend bien compte de la confusion faite par Isidore entre cercle et circonfrence.
17
Willis, p.252.(Le cercle est une figure plane qui est incluse dans une seule
ligne.La ligne est appelle circonfrence: si lon trace des lignes dun point
quelconque de lintrieur du cercle cette circonfrence, elles seront toutes
gales).
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
27
de vue mathmatique qutymologique, qui introduit le verbe
circumducere, partir de circulumet de ducere. Mais il est troublant de
constater, si lon compare avec les textes pseudo-bociens dits
par M.Folkerts, combien la dfinition isidorienne est proche, la
troncature prs, de celle que donne la tradition pseudo-
bocienne
18
. Faut-il ici penser une faute de lecture, une
tradition corrompue ou une volontaire contraction dIsidore,
chacune de ces oprations pouvant avoir t faite partir dun
recueil de dfinitions euclidiennes? Rien ne permet daffermir une
quelconque hypothse.
Si lon considre les triangles tels quils sont proposs par
Isidore, on constate que lencyclopdiste est trs en retrait
dEuclide, ne retenant que deux catgories (le rectangle et
lquilatral) quil donne dans lordre inverse de celui des lments.
La dfinition quIsidore donne du triangle quilatral est
emblmatique de la pauvret des connaissances du Svillan en
matire de gomtrie: isopleuros figura plana, recta et subter constituta
(3, 12, 2). On ne saurait songer ici une tradition euclidienne.
Toutefois, lemploi du terme grec isopleuros, qui ne figure ni chez
Boce, ni chez Cassiodore, mais qui est traduit par Martianus
19
,
oriente la recherche de la source vers des traits darpentage: si en
effet Isidore lavait emprunt au De nuptiis, il aurait donn la
traduction latine, comme il le fait systmatiquement. Linfluence
de traits de type gromatique semble se confirmer dans la faon
quIsidore a de se figurer les solides. En particulier, la
reprsentation du cylindre est identique celle des pierres de
bornage quutilisent les arpenteurs
20
.
18
Ms.Mc: circulus est figura plana, quae vocatur circumducta et sub una linea
continetur.Ms.M: circulus est figura plana, quaesub una linea continetur, quaevocatur
circumducta...(M.Folkerts, Boethius GeometrieII, ein mathematisches Lehrbuch des
Mittelalters, Wiesbaden, F.Steiner, 1970., pp.178-9).On pourrait penser
quIsidore a eu un texte de cette tradition sous les yeux, et quil a simplement
supprim le dbut de la relative.
19
quod latineaequilaterumdicitur (Denupt., 712).Voir ISCC., p.402, n.1.
20
Voir ISCC, p.404.
DISCOURS ET SAVOIRS
28
Ce bref parcours amne quelque rsultat en matire de
tradition euclidienne. Dans le meilleur des cas, je ne pense pas
quil soit possible de parler de vritable traduction des lments
sur laquelle Isidore aurait travaill. Mme si lencyclopdiste
dsire rsumer, simplifier pour son public, labsence totale de
toute allusion la moindre dmonstration, ce que joserai mme
appeler des lments de justification caractre dmontrable,
ajout la raret et au caractre lmentaire, allusif mme, de
toute prsence coloration euclidienne dans les tymologies,
poussent penser au mieux quelque recueil dexcerpta. La
tradition de manuels gromatiques, pouvant contenir quelques
dfinitions de type euclidien, est bien davantage plausible. Isidore
a donc compil de manire essentielle la tradition pythagoricienne
et noplatonicienne, de Nicomaque Cassiodore unis Martianus
Capella, alimentant en surplus son texte par quelques traits
caractre essentiellement pratique et, peut-tre, par des manuels
lmentaires pouvant contenir des dfinitions. Mais le tmoignage
dIsidore napporte rien, mon sens, pour conclure une
survivance latine dEuclide. Le statut du nombre et de la figure
quoffre Isidore na rien deuclidien. Il est encyclopdique part
entire, dans le sens dune criture isidorienne qui propose en la
matire un ensemble de signes ordonnables, classifiables,
identifiables de manire essentielle par le langage et la dfinition
davantage que par la dduction ou la dmonstration.
Nombres et figures
Venons-en au nombre isidorien et la premire science dont
il est lobjet. Isidore rappelle, daprs une tymologie grecque, que
larithmtique est la premire des sciences mathmatiques, ce qui
se justifie en plus par lutilit quelle a dans les trois autres
disciplines du quadrivium: musica autemet geometria et astronomia, quae
sequuntur, ut sint atquesubsistant istius egent auxilium(3, 1). Il y a donc
une triple justification du caractre fondamental de
larithmtique: elle est science du nombre per se, elle est la
premire tymologiquement et les autres sciences ne peuvent
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
29
exister sans elle. Ce qui importe surtout est le rapport de cette
discipline avec le nombre. Certes Isidore na sa disposition que
les scories des fondements de la pense arithmtico-philosophique
platonicienne et pythagoricienne, mais il lui reste, travers les
lectures de Nicomaque, Augustin et Martianus, une ide de la
puissance du nombre, une sorte de vis numeri, qui serait le pendant
de la vis verbi qui prdomine dans le fondement de sa recherche
tymologique.
Ici encore, nous retrouvons une unit qui se marque par
cette racine commune aux trois premires disciplines
mathmatiques quest le nombre. Le nombre en soi, car
larithmtique est ncessaire ses deux autres surs (en
paraphrasant ici Martianus Capella) et le nombre dans ses
rapports, ces mdits qui, on la vu plus haut, sont au cur de la
diffrentiation entre arithmtique, gomtrie et musique et, par
l-mme, forment un trait dunion entre elles.
Il est donc logique de commencer linvestigation du premier
art du quadrivium par une tude sur les nombres, ce que fait
Isidore dans son chapitre quid sit numeris. Ainsi que J.Fontaine la
dit, cest cette partie qui parat la plus originale en la matire.
Isidore en effet, sil dbute avec une dfinition traditionnelle
(numerus autemest multitudo ex unitatibus constituta), cherche donner
une tymologie des nombres entiers les plus importants. On
retrouve ici le parallle entre les verba et les numeri. De mme que
le mot est lorigine des arts du langage et en particulier du
premier dentre eux, la grammaire, considre comme le
fondement de ce trivium, le nombre est lorigine de
larithmtique. Limportant tait la recherche de lorigo verborum; de
mme il convient de chercher lorigo numerorum. Cette recherche se
situe deux niveaux: du point de vue mathmatique, elle est trs
lmentaire: le nombre est constitu dunits. Isidore ne discute
pas du statut ontologique du nombre et donc ne sintresse pas
celui de lunit. Toutefois, avec un reste de noplatonisme, il
spare lunit des autres nombres et lui attribue un caractre
gnrateur: namunumsemen numeri esse, non numerum. On retrouve
DISCOURS ET SAVOIRS
30
cette affirmation dans le Liber numerorumqui in sanctis Scripturis
occurrunt, texte consacr larithmologie biblique
21
. On sent ici
linfluence de Martianus
22
, mais Isidore est toutefois trs en retrait
des considrations sur la monade gnratrice des entiers telles
quon les trouve chez Macrobe
23
. Si lon compare avec le chapitre
du mme nom (Quid sit numerus) qui introduit le Liber numerorum,
on voit que la dmarche dIsidore est diffrente dans les
tymologies. Dans le Liber numerorum en effet, la dfinition de
lunit se fait plus prcise et un chapitre lui est consacr. Si Isidore
rpte son caractre gnrateur, quil souligne dailleurs, il marque
sa proprit mathmatique fondamentale dinscabilit: unitas
est pars minima numerorum, quaesecari non potest
24
. Point dtymologie
ici, ni dailleurs pour les autres nombres
25
. Cela tient au fait que le
nombre du Liber numerorum est considr dans une perspective
unique, qui est celle de larithmologie exgtique, place sous
21
Texte dans PL.83, c.179-200.Sur cet ouvrage, voir C.Leonardi, Intorno
al Liber de numeris di Isidoro di Seviglia, BulletinodellIstititutostoricoitalianoper
il Medioevoearchiviomuratoriano, 68, 1956, pp.203-31.
22
Pour Martianus en effet la monade est la semence des nombres (omnium
numerorumsolamseminariumesse) (De nupt., 7, 731).
23
Dans la tradition noplatonicienne, Macrobe marque un tournant par
rapport Calcidius, en offrant une perspective davantage symbolique.Il
propose en particulier la notion de monade (unit) en cherchant une
dcomposition du nombre, conduisant une interprtation symbolique
cosmologique par une mise en relation des composants du nombre avec des
lments de la nature.Pour Macrobe ( In Som.Scip., I, 6) en effet, lunit
appartient au pair et limpair et cest lorigine du nombre.Lunit jouit donc
dun statut particulier, qui la met lcart des autres entiers.Il y a chez Macrobe
une opration de dcalage qui passe de lentier un la monade, unit
transcendantale qui appartient lme du monde; elle devient concept
philosophique, lie la cause premire.
24
Liber numerorum, PL.83, c.179.
25
Isidore se place rsolument dans la perspective de la symbolique
scripturaire.Son trait, assez court, soccupe des entiers les plus courants, de 2
20, puis 24, 30, 40, 46, 50, 60.Isidore utilise quelques procds classiques,
quelques proprits lmentaires des nombres pour se livrer des jeux de
correspondance (voir mon article Le nombre et lcriture: contribution
ltude des procds symboliques de la culture mdivale, PRIS-MA, VIII, 16,
1992, pp.227-45 et 17, 1993, pp.1-18).
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
31
lemblme du Livre de la sagesse pour lequel tout est nombre et
mesure
26
: le nombre importe alors dans sa dimension
mathmatique, calculatoire, dans la mesure o il permet de
multiples combinaisons, par addition ou multiplication,
permettant de justifier toutes sortes dinterprtations.
Le deuxime type danalyse est, comme il vient dtre not,
tymologique et porte donc sur le nom du nombre. Faisant appel
des tymologies grecques, ou en crant de nouvelles, Isidore
inscrit donc le nombre sur le mme parcours que lensemble des
choses signifies par le mot
27
. On pourra remarquer quIsidore
apprhende en premier lieu le signifiant, en dehors de tout
vritable contexte mathmatique: lhistoire des premiers entiers
est, chez lui, une histoire lexicale. En effet, le Svillan se contente
de donner le nom grec correspondant et dexpliquer comment il
est pass, au niveau de la prononciation, en latin. Puis son
approche volue avec lentre de quelques considrations
arithmtiques. Cest partir des multiples de dix que la mthode
isidorienne prend son envol en combinant lanalyse tymologique
et les proprits mathmatiques, avec astuce parfois. Donnons
lexemple de 20, emblmatique de la faon quIsidore a de
procder: porro viginti dicti quod sint decembis geniti, u pro b littera
posita (3, 3, 15).
Les tymologies, ce niveau, offrent donc un double statut au
nombre, mathmatique et lexical. Le nombre est signe deux
niveaux: en tant quil est signifiant (au sens grammatical) pouvant
tre dcrypt par ltymologie et en tant que signe mathmatique
qui signifie lunit ou le conglomrat dunits et qui permet le
calcul et linterprtation. De cette strate caractre mathmatique
mergent alors deux niveaux programmatiques. Le nombre est
inscrit dans les critures (3, 4, 1) et il a aussi un caractre
pratique, dans les calculs calendaires (3, 4, 3-4); Isidore le
26
Sap., 11, 21, repris par Isidore en 3, 4, 1.
27
Je renvoie J.Fontaine, ISCC, pp.355-59 pour cette question.On notera
que pour le nombre cinq, Isidore, ne trouvant dtymologie, fait lhypothse que
le nom de ce nombre fut trouv secundumplacitum.
DISCOURS ET SAVOIRS
32
rappelle, ouvrant la voie ce qui apparat alors, implicitement,
comme deux sous-disciplines du quadrivium, vise religieuse, le
comput et larithmologie exgtique, auxquels font cho dans
luvre du Svillan le Liber numerorumet le livre VB des tymologies
(selon la nomenclature de Lindsay)
28
.
Les nombres entiers, quIsidore considre dans tous ses
chapitres traitant darithmtique, lexception du dernier,
apparaissent ainsi avec un double statut smiotique: signifi par
le langage, le signifiant numrique possde une tymologie, une
racine originelle qui, si elle ne rvle gure de la fonction
mathmatique du nombre, inscrit toutefois ce dernier dans un
possible typologique. Le signe mathmatique quant lui possde
une fonctionnalit mathmatique lmentaire qui dbouche elle
aussi sur une typologie, du pair, de limpair, du discret, du
continu, etc. Les deux dmarches, conjointes au dpart dans un
esprit de recherche de lorigine, comme de tentative systmatique
de classification, se rejoignent en finale pour imposer une
nomenclature.
Demeure la question de linfini, traite dans le dernier
chapitre arithmtique, quot numeri infinit existunt (3, 9). Je cite ce
passage dans son intgralit, car il mrite commentaire:
Numeros auteminfinitos esse certissimumest, quoniamin quocumque
numero finemfaciendumputaveris, idemipsenon dico uno addito augeri, sed
quamlibet sit magnus, et quamlibet ingentemmultitudinemcontinens, in
ipsa rationeatquescientia numerorumnon solumduplicari, verumetiam
multiplicari potest. Ita vero suis quisquenumerus proprietatibus terminatur,
ut nullus eorumpar essecuicumquealteri possit. Ergo et dispares inter se
atquediversi sunt, et singuli quiquefiniti sunt, et omnes infiniti sunt.
(Il est certain que les nombres infinis existent, car quel que soit
le nombre que tu aies pens comme fini, je dis que non
seulement celui-ci peut tre augment dune unit, mais, aussi
28
Cette intgrationdu comput au sein des disciplines librales, mme de
manire implicite, a son importance si on la met dans la perspective de lattitude
des clercs du haut Moyen ge face au savoir profane, en particulier des
Irlandais qui, sils refusent les artes liberales, proposent un cycle dducation
intgrant le comput.
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
33
grand soit-il, et aussi grande soit la multitude quil contient, quil
peut tre doubl et mme tre multipli (autant de fois que lon
veut) au moyen de la raison et de la science des nombres.
Chaque nombre est dtermin par ses propres proprits, de
telle sorte quaucun dentre eux ne peut tre gal un autre. Ils
sont ingaux et divers entre eux, chacun est fini et tous sont
infinis).
La quasi intgralit de ce passage est emprunt la Citde
Dieu
29
; mais, ici encore, Isidore opre un profond dcalage davec
sa source. Le texte dAugustin en effet a pour but de polmiquer
contre ceux qui refusent la science de Dieu de pouvoir
comprendre linfini. Largumentation de lvque dHippone est
assez simple: Dieu connat tous les nombres; les nombres sont
infinis; donc Dieu a une connaissance de linfini. La conclusion
est alors que toute infinit est finie dans Dieu, car tout ce qui est
comprhensible est fini dans lintelligence qui comprend. Or chez
Isidore, non seulement toute rfrence Augustin est gomme,
mais, de plus, le raisonnement augustinien est sorti de son
contexte pour tre inclus dans une dimension strictement
mathmatique. Il est inutile de se pencher sur la qualit
proprement mathmatique du raisonnement; celle-ci est
clairement trs dficiente. Toutefois la prise de position dIsidore
est intressante, si on la place dans le contexte du dbat sur
linfini: ce dbat, sur le plan scientifique, prendra toute son
ampleur partir du XIII
e
sicle, avec des penseurs comme Robert
Grosseteste, et au XIV
e
sicle avec Grgoire de Rimini, Jean de
Ripa, etc.
30
. Au temps dIsidore, on est trs loin de sintresser de
prs ce genre de question. En fait, on a deux types de discours
sur linfini. Lun, chez Augustin, est caractre thologique et
concerne le pouvoir de Dieu. Lautre, formul par Aristote, est
scientifique et philosophique. Augustin, on la vu, considre que
29
Deciv.Dei, 12, 18.
30
Je renvoie pour ces questions larticle important dA.Koyr, Le vide et
lespace infini au XIV
e
sicle, tudes dhistoiredela pensephilosophique, Paris, 1961,
et louvrage de T.Levy, Figures delinfini.Les mathmatiques au miroir des cultures,
Paris, Seuil, 1987.
DISCOURS ET SAVOIRS
34
linfini est nombrable par Dieu; si linfinit est inexprimable
(ineffabili modo) pour les hommes, elle est accessible au savoir de
Dieu
31
. Cest ce que reprendra Jean de Damas dans sa Sourcedela
connaissance, ouvrage traduit en latin au XII
e
sicle et qui sera une
des sources de Pierre Lombard pour son Livredes Sentences. Jean
est un fervent adepte de la thologie ngative et Dieu, ocan
infini et indtermin dessence
32
, est indicible, incomprhensible
dans son infinit elle-mme, parce que linfini est non
apprhendable par la pense humaine. Cet infini est donc
ngation, cest un infini privatif
33
.
Aristote avait conu lunivers comme sphrique, fini, et
plein. En dpit dun certain nombre de critiques, telles celles de
Philon dAlexandrie ou, au Moyen ge, de Jean de Ripa
34
ou de
Grgoire de Rimini
35
, la conception aristotlicienne se maintiendra
avec force jusquau XVII
e
sicle, bloquant ainsi grand nombre de
spculations mathmatiques sur cette question fondamentale.
Pour le Stagirite, linfini existe en puissance
36
(le in fieri des
31
Voir ce propos, .Gilson, Linfinit divine chez saint Augustin,
tudes augustiniennes, 1, 1954, pp.509-74; .Gilson montre que la naissance de
la pense augustinienne en matire dinfinit divine remonte sa priode
manichenne durant laquelle Augustin identifiait Dieu une ralit corporelle
infinie. sa conversion, il transforme cette notion en une dimension
uniquement spirituelle.
32
Cit par L.Sweeney, John Damascene and Divine Infinity, The New
Scholasticism, 35, 1961, p.83, n.23.
33
T.Levy, op.cit., p.131.
34
Jean de Ripa affirme la possibilit de lexistence de linfini en acte,
cest--dire dans le monde de la Cration; il distingue cet infini de limmensus,
infini propre Dieu.T.Levy, op.cit., p.138sq.; A.Combes, La mtaphysique
de Jean de Ripa, Die Metaphysik imMittelalter (2 congrs international de
philosophie mdivale), Berlin, 1963, pp.543-57; Paul Vignaux, Processus in
infinitumet preuve de Dieu chez Jean de Ripa, Desaint Anselme Luther, Paris,
Vrin, 1976, pp.343-52.
35
Lui aussi partisan de linfini en acte, il dfinit ce dernier par extension,
comme le donn de ce qui excde tout ce qui est fini (infini catgorique);
linfini syncatgorique tant dfini comme le possible, partir dun fini, de
trouver quelque chose de plus grand (T.Levy, op.cit., p.148sq.).
36
Ce qui est comprendre ici dans le sens dune pure virtualit.Il ny pas,
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
35
scolastiques) mais ne peut exister en acte. Il existe en puissance
car la quantit est divisible par la raison jusqu linfini. Le
principal argument dAristote considrer par rapport aux
assertions dIsidore est celui qui traite de la reprsentation et qui
est expos au livre III de la Physique
37
. Selon le Stagirite, le nombre
parat tre infini parce que la reprsentation ne lpuise pas; il est
en effet toujours possible dimaginer (ce que Simplicius,
commentant Aristote, considrera comme une phantasia) un
nombre infini, de mme quon peut imaginer un individu
immensment grand. Mais la reprsentation nest quun accident,
et il est absurde, dit Aristote, de se fonder sur elle, car ce qui se
produit dans la reprsentation ne se produit pas dans la chose.
Lobjet mathmatique aristotlicien est conu comme abstraction
dune grandeur: son autonomie nest que logique et,
fondamentalement, il doit obir aux rgles du monde physique
38
,
dans lequel linfini nexiste pas. De fait, les mathmaticiens nont
pas besoin et ne font point usage de linfini, mais seulement de
grandeurs aussi grandes quils voudront
39
. Cest pourquoi,
linfini selon la division du continu a un sens (en puissance) chez
Aristote, alors que celui selon laddition ou laugmentation nen a
pas, mme en puissance. Demeure la question du nombre entier
infini: si en effet lon accepte le principe de la division infinie du
continu, cette division a pour consquence vidente de produire
de linfini par augmentation, dans le comptage mme des
divisions, ce quAristote appelle la dichotomie. Mais la division ne
saurait puiser la grandeur, donc laugmentation ne peut atteindre
un nombre infini, puisquelle est lie au premier processus: dans
la dichotomie, il ne sagit pas du nombre spar, et linfinit nest
pas en permanence mais en devenir, comme le temps et le nombre
comme dans le clbre exemple de la statue, la possibilit dentlchie (voir
Mtaph., 9, 6, 1048b).
37
208a sq.
38
pour la dmonstration, peu importent les grandeurs relles; pour
lexistence, elle nest que dans celles-l, Phys.3, 207b, trad.H.Carteron, Paris,
Belles-Lettres, 1926, [1997].
39
Ibid.
DISCOURS ET SAVOIRS
36
du temps
40
. Il reste alors le temps, pour lequel la question parat
plus pineuse, puisque, selon Aristote, le monde est ternel: il ny
a donc plus la limitation de la grandeur donne par la finitude de
lunivers. Mais le temps est, selon la dfinition du Stagirite, le
nombre du mouvement, et le mouvement est attach la grandeur
physique, au lieu en particulier
41
, ce qui fait rebondir le sujet dans
lunivers de la limitation. Dans tous les cas de figures, il ny donc
pas de nombre infini pour Aristote et, si lon renversait le cours
de lhistoire, les termes augustiniens et isidoriens auraient t
svrement critiqus par le Stagirite.
La problmatique dAugustin peut cependant se concevoir
totalement en dehors de considrations aristotliciennes, mme si
lon veut les mettre en parallle, ce quhistoriquement ne justifie
bien entendu pas la dmarche de lvque dHippone. Celle
dIsidore pourrait aussi tre compare et elle devient dautant plus
intressante dans cette perspective. Cette dernire peut paratre
pour le moins artificielle, voire absurde, Isidore ignorant tout de
la physique dAristote. Toutefois, dans les sources proches
dIsidore, la pense dAristote a imprim sa marque. Cest ainsi
que Boce, la suite de Nicomaque, considre, certes brivement,
le problme de linfini, en rappelant que la grandeur est divisible
linfini, mais que ce dernier ne peut exister en acte et que le
philosophe doit en rejeter le concept: hancigitur naturaeinfinitatem
indeterminatamquepotentiamphilosophia sponterepudiat
42
.
Dans un tel contexte, le propos dIsidore prend une ampleur
considrable, peut-tre par le fruit du hasard, mais quil convient
toutefois de noter. Car, sans connatre limportance des notions
mises en jeu sur le plan mathmatique et philosophique, Isidore,
en dplaant la citation augustinienne de son contexte, fournit une
40
Phys., 3, 207b.
41
Sans entrer dans le dtail ici, la thorie aristotlicienne comprend bien des
faiblesses en la matire, que les commentateurs ne manqueront pas de
relever.Par exemple, si le monde est ternel, le comptage des tres disparus
constitue bien un infini en acte.
42
De inst.arith., Guillaumin, p.8 (cette nature infinie, cette potentialit
indtermine, la philosophie les rejette spontanment).
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
37
assertion quelque peu rvolutionnaire, puisque, sur ce qui se
rvle tre un plan mathmatique, il affirme lexistence du nombre
infini. Cet infini est non aristotlicien puisquil sagit dun infini
du maximum, bas sur linfinitude de lensemble des entiers: quel
que soit n, il existe toujours mtel que m>n. Si lon voulait, dans
lenthousiasme et loptimisme, pousser encore plus loin le propos
dIsidore, il y a laffirmation, ad litteram, de lexistence de plusieurs
infinis mathmatiques, ce qui va contre les affirmations dEuclide
en la matire
43
. Je ne ferai bien sr pas ici dIsidore de Sville un
gnie prcurseur des mathmatiques: la fin de son discours en
marque les limites et lenvole enthousiaste du critique le plus
bienveillant se brise sur lextrme confusion de ces nombres finis
et infinis la fois, chacun possdant ses proprits propres. Mais
je tenais souligner loriginalit du discours, en demeurant, je le
rpte, au seul niveau de lnonciation, comme tmoignage dun
rinvestissement encyclopdique des sources pouvant dboucher
sur un message particulirement original, comme emblme aussi
du caractre non systmatiquement dvalu du savoir
encyclopdique qui peut, mme de faon toute implicite et
inconsciente, offrir de vritables dbrayages dans le domaine
du savoir, tout particulirement dans les disciplines mises lcart
par lenseignement scolaire officiel.
On peut alors se demander ce quIsidore a voulu signifier
dans ce chapitre spcifique sur le nombre infini. Je ne suivrai pas
J.Fontaine pour qui Isidore a voulu offrir une image dj trs
pure de lAbsolu divin
44
. Affirmer ce caractre religieux du
passage me parat merger dune connaissance de la source
augustinienne qui influence le jugement. Or, chez Isidore, la
43
Lanalyse mathmatique de linfini, en particulier les thories des ensembles
infinis, a t considrablement freine, jusquau XIX
e
sicle date o Cantor et
Dedekind ont vritablement fait exploser la question, par les considrations
dEuclide affirmant le caractre absolu de linfini, la non-pertinence de sa
multiplicit et, a fortiori, de lordination de plusieurs infinis.De nos jours, il est
vident pour quiconque quil y a une infinit dentiers naturels, une infinit
dentiers (ngatifs et positifs) plus grande que celle des naturels, une infinit des
rationnels, infinit non dnombrable et plus grande que celle des entiers, etc.
44
ISCC, p.367.
DISCOURS ET SAVOIRS
38
citation est livre sans le moindre contexte, ltat brut si jose
dire, et rien ne permet daffirmer une quelconque rfrence au
divin dans le passage. Le chapitre intervient la fin de
larithmtique, et juste aprs lexplication des diffrences entre les
disciplines mathmatiques, bases sur une classification des
mdits. Le nombre infini apparat alors ici comme un point
dorgue, quil faut rattacher non larithmtique spcifiquement,
mais la discussion qui prcde. Les mdits ont t nonces
par ordre de complexit croissante et le nombre infini couronne
en quelque sorte, par son rayonnement, cette progression.
Cest donc, je pense, une interprtation plus littraire quil faut
donner de ce chapitre. Aprs les diverses considrations
techniques qui ont marqu les rubriques arithmtiques, Isidore
introduit une dimension du nombre qui unifie, dans son ampleur,
tous les lments prcdents, tous ces nombres qui sont, comme
le rappelle Isidore, dispares inter se. Le nombre est la fois fini,
propre un certain nombre de considrations techniques et
surtout vecteur de classification; il est aussi infini, donc
inaccessible dans sa grandeur. Il existe donc toujours dans les
mathmatiques une part cache, rtive au calcul et la
combinatoire, comme si, au-dessus de toute sriation, devait
exister un modle inaccessible, tmoin absolu du pouvoir des
modes opratoires techniques. Il y a, au travers de lexprience
numrique, un parcours qui se boucle entre deux absolus, tous
deux racines de ce que jaimerais, par analogie, nommer la vis
numerorum: lunit gnratrice dune part, quIsidore ninvestit
gure ici, mais pour laquelle il emploie toutefois le terme de
monade (par exemple en 3, 7) et dautre part cet infini, caractre
commun tout nombre et lment tmoin de labsolue grandeur.
Nous avons dj analys quelques lments de gomtrie
isidorienne; en particulier, nous avons vu quIsidore fournissait
une division quadripartite de la gomtrie en troite relation avec
sa source cassiodorienne. Il sagit donc ici dune dmarche que
lon peut mettre en relation avec celle qui se rapportait
larithmtique et mme lensemble des disciplines
mathmatiques vues dans leur totalit: offrir un classement, une
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
39
division. On peut prolonger le parallle, la mthode dIsidore
tant systmatique. Comme il avait donn ltymologie
darithmetica, il donne celle de geometria; comme il avait donn une
liste dautorits fondatrices de larithmtique, il fait de mme pour
la gomtrie qui, selon lui, remonte aux gyptiens. Juste avant de
donner la division quadripartite de cette discipline, avec, via
Cassiodore, ses accents euclidiens, Isidore en propose une autre
dinspiration cicronienne et augustinienne, ce qui est significatif
dun tat desprit particulier envers les connaissances
mathmatiques
45
: hujus disciplinae ars continet in se lineamenta,
intervalla, magnitudines et figuras, et in figuris dimensiones et numeros
46
.
Cette division de la gomtrie, dans un cadre qui se veut
mathmatique, est unique dans la latinit tardive. On se trouve
alors devant un questionnement rigoureusement analogue celui
qui tait formul dans le cas des nombres infinis. Isidore fait
appel au De oratore, complt par le De ordine, pour fournir,
dtach du contexte
47
, une dfinition mathmatique originale.
J.-Y.Guillaumin a tudi de prs cette division fournie par Isidore
et a montr que certains de ses termes remontaient Gminos
48
.
45
ISCC, p.396.
46
Dans les Diffrences, Isidore donnait dj une division analogue, bien que
beaucoup plus sommaire: geometria est disciplina magnitudinis, et figurarumnotis
lineamentisquepropriis distincta, vel formis (2, 39, 151).Lorigine est chez Cicron, De
oratore, 1, 42, 187: in geometria liniamenta, formae, intervalla, magnitudines.La fin du
passage parat inspire dAugustin, Deordine, 2, 15, 42: in pulchritudinefiguras, in
figuris dimensiones, in dimensionibus numeros (voir ISCC, p.396, n.3).
47
Cicron en effet, en donnant plusieurs exemples, illustre la dmarche
humaine qui a consist runir diverses notions, divers objets, dans une
discipline dtude unique.La citation dAugustin est plus proche du contexte
dIsidore, bien quil sagisse pour lvque dHippone de montrer que la
gomtrie et lastronomie partent dune contemplation de la beaut des choses
de la nature.
48
J.-Y.Guillaumin, Sur une dfinition de la gomtrie dans la latinit
tardive, Mlanges PierreLvque, 2, Anthropologieet Socit, (dir.MM.Mactoux et
E.Geny), Paris, 1989, pp.267-71.Lauteur de cet article fait une tude trs
minutieuse du vocabulaire dIsidore et de Cicron, vocabulaire dont il cherche
les origines grecques.Il souligne en particulier lexistence dune gomtrie plus
technique que celle dEuclide, chez Archimde, Gminos, Hron
DISCOURS ET SAVOIRS
40
Je reprendrai ici intgralement la conclusion du stimulant article
de J.-Y.Guillaumin:
Dans la dfinition des Origines nous aurions donc, en dfinitive,
bien plus que lemprunt mal domin un philosophe et un
rhteur, eux-mmes peu au fait de la matire traite. Il se
pourrait bien que les deux lignes dIsidore manifestent
lextraordinaire vitalit dune tradition mathmatique vieille de
700 ans: faute de la comprendre dsormais, on lui attachait
encore le profond respect qui permit une dfinition ardue de
traverser les ges, en dpit des obscurits imputables
lambigut croissante du vocabulaire scientifique latin de la
basse poque
49
.
Cette conclusion rejoint mon propos au sujet du nombre
infini et met en lumire un des rles que lencyclopdisme
possde dans la culture mdivale. Le savoir encyclopdique,
mme sil se rvle toujours en retrait de la connaissance-source et
de la partie la plus acre du savoir scientifique, est aussi un
champ vectoriel qui, au travers du foyer didactique quimpose la
transposition encyclopdique, est porteur de praxmes
encyclopdiaux vhiculant, souvent dans linconscient du texte,
des notions fondamentales qui traversent lhistoire des sciences et
des ides. Ces vecteurs sont dautant plus importants quils sont
attachs des champs disciplinaires qui, pour une part plus ou
moins large, chappent lcole: tel est bien le cas des
mathmatiques.
dAlexandrie.On pourrait mettre cet aspect technique en relation, une fois
encore, avec les agrimensores.J.-Y.Guillaumin fait remarquer que les termes hujus
disciplinae ars, que nous avons analyss plus haut propos des distinctions
ars/ disciplina, pouvaient faire penser une gomtrie de larpentage.Je pense
queffectivement lon peut pousser plus loin sa remarque et voir en ces termes
le tmoignage de lectures de manuels gromatiques par Isidore, ce qui va bien
dans le sens de ce que nous avons dj observ.On peut prolonger la preuve
avec lquivalence fournie par Isidore du terme cicronien de forma, traduit par
figura chez le Svillan.Comme J.-Y.Guillaumin le note, cette synonymie est
frquente en grec et on lobserve dj chez Euclide.Je verrai volontiers dans
son incision dans le texte encyclopdique isidorien le tmoignage dun libellus
gromaticus.
49
Art.cit., p. 270.
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
41
Isidore avait analys le nombre: cest--dire que, l
encore, il avait appliqu une mthode tymologique et avait
galement fourni, sur la base de ses sources mathmatiques, un
ensemble de divisions, de classements. Il en va de mme pour les
figures. Nous avons dj vu, dans notre recherche de la tradition
euclidienne, quIsidore, jouant sur ltymologie et les proprits
gomtriques des figures, en donnait une classification. La figure
gomtrique possde donc un statut identique celui du nombre
dans lcriture isidorienne. Certes la figure est attache la
grandeur, la chose, davantage que le nombre; certes, le nombre
intervient dans la figure et a donc en cela une situation
hirarchique antrieure. Mais tous deux sont vus par Isidore
comme des objets de science sur lesquels sappliquent avant tout
des schmas systmatiques qui sont la fois smiotiques et
ensemblistes. Il y a dun ct le signe qui se cristallise dans le mot,
analys par ltymologie; de lautre il y a lensemble des objets qui
se classent, se hirarchisent, limage mthodologique de la
science qui les manipule, elle aussi divisible. Ces divers
classements sont placs, implicitement, sous lautorit de ces
Anciens quIsidore cite en prambule, ces crateurs et ces
transmetteurs de la science mathmatique.
Il reste alors, pour conclure sur les mathmatiques
isidoriennesindpendamment des lments que la transposition
encyclopdique a pu mettre en lumire sinterroger sur
lcriture dIsidore et sur son intentionnalit de profondeur. Je
pense pour ma part quen la matire, lencyclopdisme isidorien
rvle deux tendances fondamentales: dune part la recherche de
ce qui pouvait permettre dunir donn mathmatique et
investigation tymologique; dautre part la mise en place de tout
ce qui offrait des possibilits de classification. On est en effet
frapp, ne serait-ce que par la lecture des titres des chapitres (De
divisione..., deauctoribus ejus, deinventoribus...), de laspect normatif
des digressions mathmatiques du Svillan. Lobjet nest
visiblement pas doffrir une connaissance mathmatique, ni mme
de proposer des outils danalyse arithmologique (ce que fait le
Liber numerorum). Il sagit dexposer un monde de signes (les
DISCOURS ET SAVOIRS
42
nombres et les figures) qui soit le reflet dune harmonie
hirarchise: tout est classable, tout est ordonnable, la fois par
le langage, par la tradition et par le contenu mathmatique. La
gomtrie se subdivise, les figures sont classes au moyen de leurs
proprits, les nombres se divisent en pair et impair, ces
catgories donnant elles-mmes naissance dautres
sous-catgories. Il y a ici comme un vertige du classement, qui
correspond bien une dmarche encyclopdique. Plus loin, on
peut dceler les traces dun autre type de proccupation: celui de
la norme, de lharmonie typologique qui permet que chaque chose
ait une place bien dtermine. Et on retrouve encore cela dans
lharmonie, prise au sens musical du terme. Dans la musique,
Isidore retrouve encore cette ide de classement systmatique. Les
mathmatiques seraient alors dans ce contexte un piphnomne
de la dmarche encyclopdique, conue dans une problmatique,
que nous avons rencontre auparavant, de rorganisation du
savoir.
BERNARD RIBMONT
(C.E.M.O., UNIVERSIT DORLANS)
ISIDORE DE SVILLE ET LES MATHMATIQUES
43