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EL PROCESO DE I NVESTI GACI N EN LAS CI ENCI AS SOCI ALES

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P PP PPalabras introductorias alabras introductorias alabras introductorias alabras introductorias alabras introductorias
La sentencia del epgrafe, aparte de ilustrativa, muestra que las hiptesis
antes que una cuestin especializada de tipo metodolgico se nos presentan
como un asunto cotidiano. Nos movemos en funcin de hiptesis (es decir,
tenemos presunciones conscientes o inconscientes acerca de lo que sucede)
sobre la conducta de los seres humanos y de la naturaleza. No existe la mirada
exenta de presunciones hipotticas. Si de improviso est lloviendo al emprender
por la maana nuestro camino al trabajo o a la escuela, entonces tomamos
conciencia de que estbamos esperando encontrarnos con el sol a la hora del
amanecer; en cambio, no lo vemos por ninguna parte y en su lugar nos
sorprende el agua, que adems cae muy mojada (o alguien esperaba que
fuera seca?). En primer trmino, la hiptesis ligada a nuestra conducta debe
entenderse como una creencia respecto de lo que suponemos normal que suceda
en algn orden de realidad. Por ese motivo, conviene llamarles supuestos.
CAPTULO VII
La funcin de las hiptesis en la investigacin social
Dass die Sonne morgen aufgehen wird, ist eine Hypothese; und
das heisst: wir wissen nicht, ob sie aufgehen wird.
1
1
Que el sol vaya a salir maana es una hiptesis; y esto quiere decir: no sabemos si saldr.
Ludwig Wittgenstein (1993), Tractatus logico-philosophicus, Alianza Universidad, Madrid, cuarta
reimpresin, p. 175.
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CMO INVESTIGAR Y ESCRIBIR EN CIENCIAS SOCIALES
La hiptesis en sentido estricto se formula como un juicio elaborado cuya verdad
esperamos corroborar de alguna manera cientfica. En cambio, los supuestos son
opiniones difusas que se cristalizan en nuestra mente para guiar nuestra
conducta. Creemos en esas opiniones mientras son eficientes. Durante siglos
la humanidad se comport desde el supuesto de que la Tierra era plana, creencia
falsa desde la ptica cientfica. Si un amigo nos traiciona, decimos es que nunca
me hubiera imaginado que esa persona se comportara as. Es decir, entre
mis supuestos sobre su comportamiento no se contemplaba esa posibilidad de
la traicin. Recordaba un psicoanalista a su paciente que siempre debi tener
presente que la traicin slo poda provenir de un amigo. Una diferencia
entre lo que podramos llamar hiptesis cotidianas (o mejor dicho, supuestos)
y las hiptesis cientficas estriba en que las primeras se presentan en forma de
creencias relativamente estables y muy arraigadas en la mente del individuo,
mientras que las segundas son el producto elaborado por el investigador, sirven
para hacer nuevos descubrimientos y estn sujetas a cambios en la medida
que se modifican los paradigmas de las ciencias. Adems, las creencias se
reproducen aun cuando los hechos cotidianos las contradigan; al contrario,
las hiptesis de tipo cientfico exigen ser probadas y se desechan si nuevas
evidencias las exhiben como juicios insostenibles.
Las ciencias sociales y desde su origen, la etnologa se nutren de la
investigacin de campo, es decir, del contacto directo con las comunidades
rurales o urbanas estudiadas. La observacin directa o la participante, las
entrevistas a informantes clave, la aplicacin de cuestionarios, grupos focales,
y otras tcnicas de investigacin constituyen mecanismos de acopio de
informacin que el estudiante de estas disciplinas debe manejar con cierta
destreza. En apariencia, la vitalidad de las ciencias sociales est muy
determinada por el contacto con las comunidades concretas. No obstante, si
la prctica de campo no se planea puede desembocar en una rutina
improductiva. Precisamente, los instrumentos que se aplican para el acopio
de informacin resultan de un proceso de elaboracin muy preciso, en cuyo
punto de partida se encuentran las hiptesis que los sostienen. Si no se elaboran,
es decir, si no se piensan, esos instrumentos sern inocuos para cualquier
estudio y en el campo vamos a ver tan lejos como nos permitan nuestros
prejuicios. En forma de esquema debe procederse ms o menos en este orden:
se plantea el problema de estudio, se lo encuadra desde el punto de vista
LA FUNCIN DE LAS HIPTESIS EN LA INVESTIGACIN SOCIAL
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terico, histrico y metodolgico; se formulan las hiptesis de la investigacin
como respuesta a la pregunta de investigacin, a continuacin se identifican
los indicadores concretos que se intenta captar, y por ltimo se disean las
preguntas vinculadas a esos indicadores que nos proporcionarn los datos
buscados (un desarrollo ms detallado de este punto se encuentra en Rojas,
1985, como se expone en el Diagrama 9).
A continuacin se presenta un breve esquema que permite ubicar en qu
nivel del proceso se halla la formulacin de hiptesis y qu pasos se siguen
despus.
Diagrama 6 Diagrama 6 Diagrama 6 Diagrama 6 Diagrama 6
Primer paso
Segundo paso
Tercer paso
Cuarto paso
Quinto paso
Planteamiento del problema (pregunta de investigacin)
Encuadre terico, histrico y metodolgico
Formulacin del cuerpo de hiptesis (entendidas como respuesta provisoria
a la pregunta de investigacin)
A partir de las hiptesis, identificacin de indicadores observables
Diseo de los instrumentos de acopio de datos (documentales o de campo)
EL LUGAR DE LA HIPTESIS EN EL PROCESO DE INVESTIGACIN
Un ejemplo puede ilustrarnos sobre la utilidad de este esquema. Supngase
que la hiptesis afirmara lo siguiente: Los mejores estudiantes de tercero de
secundaria fueron golpeados por compaeros a causa de la mala comunicacin
existente en el saln. Qu se debe entender por mala comunicacin? En
este terreno se puede caer en un total subjetivismo. Por ende, es necesario
encontrar indicadores que hagan visible la variable mala comunicacin: por
ejemplo, falta de cooperacin entre grupos que no se hablan, agresiones
verbales frecuentes, poco respeto a las autoridades. A su vez, la falta de
cooperacin se puede explorar mediante preguntas sobre qu personas han
integrado equipos de trabajo, datos que pueden servir para la confeccin de
un sociograma (vase sobre este instrumento a Cirigliano y Villaverde, 1987).
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En suma, el diseo de las hiptesis se torna esencial para emprender la
recoleccin de la informacin con un criterio sistemtico, ya que en esta fase
me enfoco exclusivamente a aquellos datos que puedan ser tiles para confirmar
o desechar mis supuestos sobre el fenmeno estudiado.
Ahora bien, la relacin investigador-comunidad plantea cuestiones que
rebasan el mbito puramente epistemolgico y se internan en el terreno de la
tica y de la poltica. As, por ejemplo, es comprensible la molestia de las
personas cuando son convertidas, de una forma u otra, en un objeto, aunque
se trate de un objeto de estudio. Nos gustara, a la inversa, que un
extraterrestre practicara una abduccin con nosotros y nos examinara en una
camilla de su ovni? Pese a que esta situacin forma parte de una ficcin, s
podemos imaginarnos la irritacin o incluso la conciencia de insectos inermes
que nos invadira en esas circunstancias. Por consiguiente, el respeto
convencido hacia las personas estudiadas debe estructurar nuestra actitud
tica en el trabajo de campo. En cuanto a la poltica, a menudo se reciben
preguntas de los entrevistados que se interesan por saber si se van a emprender
acciones para mejorar su situacin de marginalidad o pobreza. El investigador
se indigna con las injusticias que atestigua pero al mismo tiempo sabe que
ms all del anlisis y el testimonio objetivo poco o nada puede hacer en el
plano institucional para intervenir a favor de los desheredados de la Tierra
con los que a veces comparte ese perodo dedicado al trabajo de campo. Por lo
tanto, sin caer en la resignacin ni en la indiferencia, se recomienda preparar
esa actividad con una clara idea de lo que significa y un elevado criterio de
profesionales. Cuanto ms objetiva y profunda sea la caracterizacin de una
comunidad, mayor ser nuestra contribucin a resolver sus problemas. Es
obvio que desde estas pginas no estoy invitando a la inercia o a la insensibilidad
frente a los problemas sociales. Por el contrario, estoy advirtiendo sobre la
tendencia a transformar en un pinge negocio la defensa de los oprimidos,
de modo que el investigador se convierte en un activista cuya autoridad reposa
en haber estado ah, aunque nunca nos revele de qu manera su denuncia
beneficia a la comunidad.
He dicho en otra parte de este documento que el trabajo de campo se
divide en tres fases: preparacin, ejecucin y elaboracin del reporte. Hay
autores que preconizan llegar al campo sin prejuicios, y en esa categora de
prejuicio incluyen a las hiptesis. En otras palabras, consideran que no vale la
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pena formular juicios antes de tomar contacto con la realidad estudiada. Sin
embargo, nadie est exento de llegar cargado de lo que Bachelard llamaba
prenociones y que representan un obstculo epistemolgico para conocer
esa realidad. Es usual que muchos estudiantes concurran a su prctica
confundidos con la idea de que salen de turismo y que las comunidades son
grupos de individuos que viven en una armona primitiva. Es imprescindible
depurar nuestras prenociones si pretendemos obtener una comprensin del
objeto de estudio. Antes de emprender un viaje de estudios, se impone realizar
dos tareas: documentarse ampliamente sobre el lugar que se planea visitar y
formular algunas hiptesis que designamos con el nombre de heursticas. El
diccionario de la Real Academia de la Lengua Espaola define heurstico:
En algunas ciencias, manera de buscar la solucin de un problema mediante
mtodos no rigurosos, como por tanteo, reglas empricas, etctera. Esto no
significa que la hiptesis no se vaya a comprobar sino que su valor estriba en
proveer un instrumento de bsqueda que nos orienta aproximadamente hacia
nuestros propsitos.
Justificada la necesidad de formular algunas hiptesis, a continuacin se
brindan elementos bsicos sobre este paso indispensable de la investigacin.
En principio, las hiptesis sirven para ordenar nuestro pensamiento. Por
ejemplo, me he enterado de que en una zona rural del estado de Veracruz se
atraviesa una crisis la produccin de chile chipotle. En ese caso, cul sera
nuestra unidad de anlisis?, toda la comunidad o slo los campesinos que
cultivan el chile chipotle? En principio, habra que seleccionar con precisin
al grupo de agricultores que evidencian este problema. La unidad de anlisis
delimita el universo de estudio para el que sern vlidas nuestras afirmaciones.
Si nos atenemos a las variables involucradas en el estudio, es vlido
preguntarse: qu dimensin nos interesa estudiar de su conducta?; las
prcticas agrcolas que desarrollan o sus creencias religiosas? Identificar la
variable dependiente sirve para formular el problema de investigacin.
Precisamente, la variable dependiente contiene nuestra incgnita, lo que
deseamos averiguar; sobre ella se concentra el problema de estudio. De qu
dependen las dificultades de comercializacin del chile? Sin esa pregunta de
investigacin, se llegara al campo con la mente sumida en la indeterminacin
del azar. La misma pregunta contiene en ciernes elementos para elaborar la
variable dependiente que se expresara en estos trminos: dificultades de
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comercializacin del chile chipotle, variable que podra desglosarse en bajos
precios, reduccin del mercado.
A su vez, la o las variables independientes se seleccionan en funcin de nuestras
sospechas respecto de qu factores estn incidiendo en el comportamiento de la
variable dependiente. En su identificacin y formulacin interviene la capacidad
analtica del investigador para relacionar los efectos con las causas. En ese terreno
no hay recetas que tengan validez. De nuevo, podemos imaginarnos en el caso
del chile chipotle que los acaparadores monopolistas condicionan precio y
cantidad de sus compras. Estaramos en presencia de una variable independiente.
Lase a continuacin los diagramas 7 y 8 presentados ms adelante para ilustrar
brevemente el significado de las hiptesis.
La hiptesis es una respuesta a la pregunta de investigacin La hiptesis es una respuesta a la pregunta de investigacin La hiptesis es una respuesta a la pregunta de investigacin La hiptesis es una respuesta a la pregunta de investigacin La hiptesis es una respuesta a la pregunta de investigacin
En definitiva, qu es una hiptesis? La hiptesis es una respuesta (provisoria y
sujeta a comprobacin) a la pregunta de investigacin. Se supone que el autntico
punto de partida de una investigacin se ha establecido al formular una
pregunta de investigacin, y sta conduce a indagar las razones que de alguna
manera explican el fenmeno analizado. El investigador, como buen detective
que es, sospecha que las cosas marchan en un sentido determinado. De esta
manera, en un estudio sobre la criminalidad podramos sostener que si los
capos de las bandas ms poderosas no tienen obstculos para sobornar a
algunos mandos de la polica es probable que la estructura organizativa de la
institucin est mal diseada porque permite filtraciones enormes. Se trata
de una hiptesis, es decir, de una suposicin cuya veracidad intentaremos
demostrar en el transcurso de la investigacin.
LA FUNCIN DE LAS HIPTESIS EN LA INVESTIGACIN SOCIAL
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Qu es lo que hace el detective cuando en una novela de Agatha Christie
se investiga la comisin de un crimen? En primer lugar, se aboca a reunir
y organizar la informacin ms detallada, minuciosa y precisa sobre el
caso. A continuacin, basndose en los datos acopiados es conveniente
armar un cuadro de situacin que oriente sobre las caractersticas generales
del hecho investigado. A partir de este diagnstico inicial se formulan
suposiciones acerca de los mviles, principales beneficiados con la muerte
del sujeto, actividades en que ste se desenvolva, etctera. Todo este material
sirve para elaborar lneas de investigacin que conduzcan a analizar las pistas
orientadoras en la resolucin del asesinato. Qu son las llamadas lneas
de investigacin? Ni ms ni menos que las hiptesis. Reflexionemos sobre
las similitudes entre el detective y el investigador social ya que se extraen
lecciones interesantes. Por ejemplo, en la investigacin policial un detalle
nimio, insignificante, marginal, sirve a menudo como la pista que conduce
a la solucin del caso. El investigador social tambin se encuentra frente a
un caso, del que posee fragmentos desordenados. Imaginemos la labor del
arquelogo que a partir de restos pequeos tiene que reconstruir una vasija.
La inferencia que conduce de rasgos particulares a la asimilacin del caso
con una regla ha sido llamada inferencia de abduccin o inferencia de
hiptesis, por Ch. Peirce. De qu se trata? As, en una investigacin
sobre vendedores ambulantes nos encontramos con una mujer que los lidera.
Sus principales rasgos son trato desptico a sus subordinados y privilegios
para quienes son obedientes, un grupo de matones a sus rdenes que ejercen
la violencia, cobro de cuotas para ocupar espacios fsicos de comercio,
relacin con autoridades mediada por el pago monetario de favores ilegales.
A partir de estos rasgos, el caso puede ubicarse en la regla que define el caci-
quismo. En consecuencia, en cualquier investigacin llegar el momento
de reunir los rasgos identificados para vincular el caso particular con una
regla general. De forma anloga, el mdico a partir de los sntomas formula
una hiptesis sobre el tipo de afeccin que aqueja al paciente. ste
representa el primer paso hacia la formulacin de las hiptesis centrales de
un trabajo de investigacin.
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Al respecto, una hiptesis simplista sobre este tema indica que el soborno se
posibilita debido a los bajos salarios de los agentes policiales. Cabe observar que
en las hiptesis se reflejan las conclusiones que se extraern del estudio, por lo
que es muy importante seleccionarlas con cuidado. Si partiramos exclusivamente
de esa hiptesis de los bajos salarios, en qu consistira la solucin?, de qu se
tratara?, de competir con los emolumentos que les asigna la delincuencia
organizada para desplegar sus actividades? En esa direccin, terminaramos
justificando que los docentes extorsionaran a sus alumnos porque tambin tienen
bajos salarios. Tampoco se debe ignorar este elemento salarial, pero no puede
constituir la hiptesis central. El cuerpo de hiptesis se refiere al conjunto de
afirmaciones formuladas sobre una realidad determinada, y en ese entramado
se distinguen algunas aseveraciones que jerrquicamente son ms importantes
que otras. La hiptesis nunca se presenta sola, est unida por relaciones lgicas
a otras afirmaciones.
Para qu sirve una hiptesis? En ciencias sociales las hiptesis se refieren
a la conducta de los grupos humanos y con ellas se pretende identificar ciertas
propiedades, estructuras o relaciones entre los miembros de esas entidades.
En otras palabras, las hiptesis son juicios sobre el ser (cmo son o bien cmo
ocurren los hechos) y no sobre el deber ser (cmo nos gustara que fueran). As,
un enunciado que expresara la necesidad de que los mandos de la polica
fueran ms honestos, es un juicio de valor, sobre el deber ser, sobre una estruc-
tura ideal y no sobre algo existente. Con todo, una vez formulada la hiptesis
central de una investigacin no debe pensarse que se cuenta con la solucin
del problema y que slo se trata de recopilar informacin que venga a confirmar
nuestro supuesto. Al contrario, es imprescindible que el investigador desconfe de su
propia hiptesis e intente descubrir nuevas dimensiones que podran conducir a explicar
el problema, aun cuando estas dimensiones no estn contempladas en la hiptesis central.
Una estudiante investigaba sobre las causas econmicas de la desercin en una escuela
de educacin media. Su hiptesis se haba formulado basndose en la revisin de la
literatura sobre el tema, que enfatizaba el factor econmico. De pronto, la informacin
emprica la orient a detectar que la estructura corrupta de la institucin desempeaba
un papel ms importante para que los alumnos abandonaran el sistema. Por este motivo,
conviene tener presente la llamada hiptesis nula, que se expresa negando la hiptesis
central. Es una forma de tener presente la probabilidad de que la hiptesis no corresponda
a la realidad.
LA FUNCIN DE LAS HIPTESIS EN LA INVESTIGACIN SOCIAL
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De ah que la hiptesis requiera comprobarse, corroborarse tanto en estudios
previos como en los hechos. Popper (1991:40) prefiere usar el concepto de
contrastacin en lugar de verificacin. Queda claro que si una hiptesis es
verificada ello conduce a considerar la ciencia como un cuerpo de verdades
inmutables; en cambio, el contraste con la experiencia permite que en algn
caso la hiptesis se muestre como falsa (cosa que ha sucedido con mucha
frecuencia en las disciplinas cientficas). Luego, la falsabilidad de las hiptesis
representa un criterio metodolgico de primer orden para concebir a la
investigacin como un campo abierto a nuevos descubrimientos:
Nunca es posible justificar o verificar las teoras cientficas. Mas, a pesar de
ello, una hiptesis determinada, A, puede aventajar bajo ciertas circunstancias a
otra, B: bien sea porque B est en contradiccin con ciertos resultados de
observacin y, por tanto, quede falsada por ellos, o porque sea posible deducir
ms predicciones valindose de A que de B. Lo ms que podemos decir de una
hiptesis es que hasta el momento ha sido capaz de mostrar su vala, y que ha
tenido ms xito que otras: aun cuando, en principio, jams cabe justificarla,
verificarla ni siquiera hacer ver que sea probable (Popper, 1991:293).
A partir del planteamiento escrito que el estudiante ha hecho del problema ya
se pueden identificar las hiptesis para acercarse a la investigacin de un
caso determinado. Muchos estudiantes expresan cierta confusin respecto
de la naturaleza y caractersticas de las hiptesis. A veces se las identifica con
el problema de estudio y se las formula como interrogacin, actitud totalmente
equivocada. En otros casos se las asimila al objetivo del trabajo de investigacin.
No se advierte que de continuo establecemos hiptesis para movernos en el
mundo. Por qu hay violencia en Chiapas?, podra ser una cuestin que se
plantea de forma cotidiana. Por la pobreza, por la exclusin de los indgenas,
por la explotacin a que los someten los grandes terratenientes, por la
ignorancia, por los abusos de las autoridades. Cada una de las razones
mencionadas constituye una hiptesis, es decir, una suposicin de los elementos
que explican un fenmeno, en este caso, la violencia en el estado de Chiapas.
En principio, la formulacin de una hiptesis responde a la explicacin de
un fenmeno como funcin de ciertas variables.
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CMO INVESTIGAR Y ESCRIBIR EN CIENCIAS SOCIALES
F = [ x, y ]
Esto puede leerse as: el fenmeno F es funcin de las variables x e y; o
tambin, el comportamiento de F depende del comportamiento que registren
x e y. En ltima instancia, la hiptesis sirve para establecer una cierta relacin
de causalidad entre los elementos vinculados. Si F es igual a violencia en
Chiapas; x es igual a exclusin de los pueblos indgenas; e y es igual a
explotacin de los grandes terratenientes; entonces la frmula algebraica
anterior podra explicitarse de esta manera:
La violencia en Chiapas obedece, entre otras causas, a la exclusin de la que han
sido vctimas los pueblos indgenas combinada con la explotacin de los grandes
terratenientes.
Que quede claro: la hiptesis da cuenta de una o de un par de razones de un
fenmeno, en el que, por supuesto, inciden numerossimos factores. La
causalidad en trminos sociales no debe entenderse como si fuera la causalidad
mecnica, segn la cual una bola de billar A choca con otra bola B y le trasmite
el movimiento. Por ese motivo, en el ejemplo anterior, considerar que la
explotacin de los grandes terratenientes explica ntegramente la violencia
conduce a una visin unilateral y reduccionista de la situacin. En todo caso,
el factor mencionado en esa construccin hecha al azar ejerce una influencia
en el nivel macro, pero en el nivel micro podemos identificar otros factores:
las diferencias tnicas, las disputas por tierras, los enfrentamientos religiosos,
y as se podra continuar la enumeracin. Por consiguiente, el investigador
debe estar consciente de que su tarea no persigue el fin de construir un
escenario en el que caben todos los actores involucrados en una situacin
social. Quiz, a lo sumo atinar en determinar algunos aspectos de los
fenmenos estudiados. Esos aspectos se sumarn como un eslabn de la extensa
cadena de investigaciones que realizan otros.
Un caso singular se presenta con las llamadas hiptesis ad hoc. La locucin
latina ad hoc se emplea con el significado de en especial para. As, es factible
decir esa informacin es ad hoc para la investigacin de Fulano. Una hiptesis
ad hoc expresa un juicio en el que se contradice una teora a partir de un hecho
concreto, en otras palabras, est construida especficamente para explicar
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este hecho concreto. Por ejemplo, si se considera en una teora que la migracin
de trabajadores latinoamericanos a los Estados Unidos obedece a razones
econmicas y de pronto se detecta que un muchacho guatemalteco lleg a ese
pas para escapar de una decepcin amorosa, hecho que en principio negara la
ley general de la migracin, se estara planteando una hiptesis ad hoc. Por
supuesto, esta hiptesis no se puede generalizar a otras situaciones pero nos
advierte que el ncleo central de la teora (migracin para obtener mejores
ingresos) debe permanecer abierto para captar novedades en el panorama social.
La estructura de la hiptesis La estructura de la hiptesis La estructura de la hiptesis La estructura de la hiptesis La estructura de la hiptesis
En consecuencia, la hiptesis se formula mediante un juicio sobre la realidad.
Est conformada por la unidad de anlisis (en este caso, la poblacin de
Chiapas), las variables (exclusin indgena, explotacin de los terratenientes)
y el tipo de atribucin predicativa que vincula a ambos (obedece a). Reducido
a una expresin esquemtica, el juicio contenido en el planteamiento del
problema se puede leer as:
S (unidad de anlisis) es (atribucin copulativa) P (variables)
A menudo no se tiene claro cul es la unidad de anlisis, es decir, el conjunto
de personas cuya conducta nos interesa conocer. Por eso muchas hiptesis se
expresan en un grado de generalidad muy abstracto. Los grupos deben estar
delimitados para que los juicios sobre su comportamiento tengan validez. Es
incorrecto formular aseveraciones de carcter muy general. En cierto sentido,
la unidad de anlisis hace referencia al universo de estudio, al conjunto de
individuos que constituyen el objeto de estudio.
En otras palabras, la unidad de anlisis materializa la realidad humana en
la que los resultados de la investigacin tendrn validez, o bien la comunidad
cuya conducta se observar y juzgar. De inmediato cabe acotar que ciertos
indicadores bsicos sirven para determinar con precisin la unidad de anlisis.
Se trata de los siguientes: edad, sexo, estado civil, ocupacin, escolaridad.
Dependiendo del tipo de investigacin, se utilizar la totalidad de estos
indicadores o slo algunos. Por ejemplo, si el universo de estudio est compuesto
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por nios, estado civil y ocupacin resultan inapropiados. Desde una
perspectiva terica, la unidad de anlisis se determina de acuerdo con el enfoque
adoptado respecto de los actores sociales. As, desde la concepcin de Weber
el actor social fundamental es el individuo orientado a la obtencin de ciertos
fines. El anlisis materialista de Marx, en cambio, privilegia la accin de las
clases sociales como motor de la historia. Algunos antroplogos enfatizan el
papel del parentesco (biolgico o simblico) en la constitucin de las familias.
Vale la pena subrayar que una hiptesis inicial suele ser muy difusa e im-
precisa. Si se trata de un estudio exploratorio, como en el caso ideado, la meta
perseguida se traduce en llegar a justificar hiptesis que aumenten la com-
prensin del fenmeno en cuestin. Por lo anterior, debe advertirse que las
hiptesis expresadas en un comienzo tienen slo un valor heurstico, orientan
la exploracin del problema, pueden ser sustituidas en el transcurso de la
investigacin y no requieren ser probadas, slo justificadas. Con todo, nunca
se insistir en demasa sobre la importancia de enfrentar los hechos con
hiptesis, es decir, con juicios que intentan describir o explicar los aconte-
cimientos que se pretende estudiar. Si el investigador no se toma la molestia
de expresar con claridad sus hiptesis, es probable que adopte los juicios del
engaoso sentido comn y no acceda al nivel cientfico. Una recomendacin
prctica para formular por escrito las hiptesis aconseja lo siguiente: una vez
identificada la unidad de anlisis y escogidas las principales variables, se debe
recordar que la relacin expresada por el verbo de alguna manera contiene
una determinacin causal. En consecuencia, conviene tener presente verbos
que expresan diversos tipos de conexin entre causa y efecto: determinar,
impulsar, estimular, depender, vincular, asociar, generar, motivar, incentivar,
influir, fomentar, alentar, condicionar, reforzar, promover, repercutir, redundar.
Por ejemplo:
El siguiente juicio:
La contratacin de personal para integrarse como elementos de grupos
paramilitares determina las posibilidades de subsistencia de sujetos pobres y
desclasados.
LA FUNCIN DE LAS HIPTESIS EN LA INVESTIGACIN SOCIAL
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Expresa un vnculo ms fuerte que si dijramos:
La contratacin de personal para integrarse como elemento de grupos
paramilitares influye sobre las posibilidades de obtener bienes de subsistencia.
Resulta interesante observar que un fenmeno cualquiera (la violencia en
Chiapas, por ejemplo) admite ser determinado a partir de numerosos atributos
calificados como variables (exclusin de los pueblos indgenas, explotacin de
los grandes terratenientes, etctera). Por ello, en la hiptesis se ha puntualizado
la frase entre otras causas. De hecho no se trata de analizar todas las causas
de un fenmeno, sino de identificar aquellas de mayor peso e inters para el
investigador. Al estudiar un caso especfico (la violencia en el estado de
Chiapas), las variables sirven como un marco de referencia, no se pueden
aplicar todas a cualquier realidad. Ser necesario confrontar con los datos
empricos cules s se reflejan en los hechos concretos examinados, cules no
se presentan, cules han sufrido modificaciones significativas, etctera. En
suma, el juicio que se refiere a un sistema sociopoltico no constituye una
especie de grilla aplicable a cualquier fenmeno similar. Tiene un valor
heurstico, sirve para orientar las pesquisas, pero la informacin recolectada
a partir de los hechos ser decisiva para definir las modalidades con que se
manifiesta el tipo de violencia en el caso sometido a estudio.
Hasta cierto punto, la hiptesis representa una conjetura frente a los hechos
reales. Ahora bien, en su formulacin se suelen cometer dos errores de
apreciacin extremos, que podran denominarse la versin conspirativa de la
historia y la visin racionalista de la conducta. Desde cierta perspectiva,
en el primer caso (la versin conspirativa) se trata de quienes sospechan
que hasta los mnimos detalles de un fenmeno expresan las decisiones de una
voluntad de poder perversa, oculta a los ojos comunes, de manera tal que
cualquier hecho debe interpretarse como efecto de la lucha de clases o del
mal intrnseco a los sectores dominantes. A la inversa, habr quienes adjudiquen
a las vctimas la culpa de sus males. El politlogo mexicano Jorge Castaeda
sostuvo que los asesinados por las dictaduras latinoamericanas entre las
dcadas de 1960 y 1970 eran vctimas por seguir el ejemplo de Ernesto Che
Guevara. De hecho, la visin conspirativa de la historia suele instalarse entre
quienes detentan el poder. Hitler atribua las calamidades de Alemania poste-
riores al Tratado de Versalles a una conspiracin juda. En 1968 el presidente
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de Mxico, Gustavo Daz Ordaz, justificaba la matanza de estudiantes en
Tlatelolco aduciendo que se haba detenido un complot comunista extranjero
que pretenda tomar el poder en el pas. En suma, la visin conspirativa de la
historia enfatiza el papel de una sola variable en la determinacin de todos los
hechos sociales, incluso cuando esa variable nunca puede constatarse como tal.
En contrapartida, hay quienes, desde una visin racionalista, entienden la
realidad a partir de modelos neutros y pretenden encajar todos los datos en
sistemas racionales aspticos, y por ende puramente ideales. Desde una
perspectiva racionalista, se uniforma a todos los actores sociales suponiendo
que cada uno de ellos se comporta de acuerdo con un modelo de medios y
fines, y que los actores siempre prefieren utilizar los medios ms econmicos
para alcanzar sus fines. En rigor, la realidad social ofrece diferentes dosis de
ambos elementos tanto racionales como emocionales, y la tarea del
investigador consiste en asignarles la debida importancia. Supngase las
condiciones del siguiente ejemplo. Es comn que en los pases en desarrollo
exista una fuerte oscilacin del tipo de cambio. As, una devaluacin puede
obedecer a diferentes causas. En algunos casos, prevalecer el ataque
especulativo contra la moneda; en otros, ser consecuencia de un ajuste racional
y necesario, o bien el pnico de los inversores.
En la elaboracin de las hiptesis se impone definir con precisin los
conceptos que se utilizarn. No se puede proceder de forma emprica, como si
cualquiera entendiera las palabras utilizadas. Muy ilustrativa al respecto es
la amplia discusin que se est desarrollando en torno al concepto de pobreza.
La pobreza es una realidad ofensiva para quien la padece y para quien la
ignora. Pero, quines son pobres y cuntas categoras se distinguen en el
interior de esta clasificacin?, hay pobres por alimentacin y pobres por
ingreso? Tmese otro caso, los indgenas. En Mxico hay alrededor de 56
etnias. Se les puede aplicar con el mismo criterio este trmino a un tojolabal
que a un yaqui?
Cualquiera entiende lo que es un cacique, por ejemplo, pero en una
investigacin tenemos que acotar en qu sentido se emplea esta palabra para
considerarla un concepto. De hecho, existe una extensa literatura sobre
caciques rurales y urbanos. La tarea del investigador es doble en ese sentido.
Primero, tiene que conocer las definiciones conceptuales del caciquismo;
segundo, observar los rasgos (sntomas) presentes en el problema estudiado
LA FUNCIN DE LAS HIPTESIS EN LA INVESTIGACIN SOCIAL
235
para considerar si cabe subsumir este problema como un caso de la regla
general sobre caciques. Se puede proceder de la siguiente manera. Primero,
se escoge un concepto general suficientemente determinado para definir una
realidad. A continuacin, se confrontan las variables que integran dicho
concepto con las caractersticas empricas del fenmeno a estudiar. As, uno
de esos rasgos para caracterizar al cacique podra ser el control violento de
los medios de produccin. Corroborar en el caso especfico cules son los
medios de produccin que puede controlar en la regin considerada (fuentes
de agua, tierras frtiles, ganado o cultivos, comercios, crditos bancarios o
subsidios gubernamentales, etctera). De esta manera, se ir purificando el
concepto para que exprese la singularidad de los problemas que se pretende
examinar. Por ende, con el simple concepto y sin suficientes conocimientos
sobre el fenmeno a estudiar no se puede plantear correctamente el problema.
En segundo trmino, es indispensable examinar estudios en revistas o libros
que incluyan el problema del caciquismo, lo cual permitir conocer la forma
en que se emplea este concepto. Si bien una exigencia ineludible de la
investigacin es captar y reflejar la singularidad del fenmeno estudiado, otra
caracterstica del uso conceptual es obtener resultados susceptibles de ser
comparados con otras realidades.
Una vez definidos los conceptos estamos en condiciones de determinar los
indicadores que posibilitan la identificacin de los hechos estudiados y entonces
se puede emprender la recoleccin ordenada de datos.
Cabe recordar que las hiptesis expresadas en trminos negativos no
conducen a nada (el gobierno no combate la corrupcin de los agentes
policiales). En todo caso, conviene que sean un complemento de oraciones
afirmativas (el gobierno [o mejor, tales instancias del gobierno local]
reproduce un sistema de administracin que se basa en un dbil diseo de las
estructuras organizativas). Entonces se visualiza un tipo de relacin que s
se puede estudiar.
Las hiptesis deben ser susceptibles de comprobarse. Si la investigacin
es documental, la prueba remite a juicios lgicos y a las fuentes de clara
autenticidad. Si la investigacin es de campo o experimental hay que apelar a
mediciones cuantitativas y datos cualitativos para comprobar los asertos de la
investigacin.
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CMO INVESTIGAR Y ESCRIBIR EN CIENCIAS SOCIALES
T TT TTipos de hiptesis y mecanismos de comprobacin ipos de hiptesis y mecanismos de comprobacin ipos de hiptesis y mecanismos de comprobacin ipos de hiptesis y mecanismos de comprobacin ipos de hiptesis y mecanismos de comprobacin
Existen diversos tipos de hiptesis, en funcin de los criterios utilizados en su
clasificacin: de constatacin, de relacin causal y de relacin estadstica.
Cualquier juicio puede considerarse una hiptesis de constatacin, que consiste
en una proposicin referida a cualquier realidad, por ejemplo, hoy es un da
soleado. Se constata por la experiencia. Mis sentidos me informan si es
verdadera o falsa. En principio, si la hiptesis central de un trabajo de inves-
tigacin es de constatacin, slo se lograr una descripcin del objeto de estudio.
Las hiptesis realmente valiosas en la investigacin son las de relacin
causal y las de relacin estadstica. Se entiende por hiptesis causal aquella
proposicin que establece una relacin de dependencia entre dos variables,
de modo que una acta como causa de la otra, que es su efecto. Dado que las
hiptesis aportan una explicacin aproximada de los fenmenos estudiados,
se tiende a pensar que siempre reflejan algn tipo de explicacin causal, idea
que no corresponde estrictamente a lo que sucede en la realidad.
En ese sentido, cabe observar que la hiptesis estadstica (que no expresa
una causalidad sino una relacin matemtica entre dos variables) a menudo
se confunde con la hiptesis causal. Esta ltima registra una relacin necesaria
y universal entre un antecedente y un consecuente. En otras palabras, si se
presenta el antecedente, necesariamente genera el consecuente. El clsico
ejemplo de que el calor dilata los cuerpos indica una relacin que en todos
los casos se comprueba. En cambio, la hiptesis estadstica contiene la relacin
de valores matemticos entre dos variables y expresa una tendencia (en la
mayora de los casos sucede que...) que no predice lo que puede ocurrir en
un caso singular. A ttulo ilustrativo, si se sostiene que los sectores campesinos
votan en un sentido conservador, esta aseveracin no sirve para explicar los
casos de campesinos que se oponen al gobierno con las armas en la mano. En
consecuencia, la hiptesis estadstica representa una fotografa de un momento
determinado sometido a condiciones especficas que no se explicitan. Variando
las condiciones, tambin se modificarn las tendencias. Un trabajador en un
empleo mal remunerado y sin estmulos presenta un estado de apata y baja
productividad. El mismo individuo en condiciones de trabajos con salarios
adecuados puede convertirse en un disciplinado y productivo elemento.
LA FUNCIN DE LAS HIPTESIS EN LA INVESTIGACIN SOCIAL
237
Por otra parte, la comprobacin de los asertos contenidos en las hiptesis
se puede efectuar de distintas maneras, a saber: constatacin por observacin
cientfica, constatacin por experimento programado, constatacin documental
y constatacin por entrevista y muestreo.
La contrastacin por observacin cientfica se define como la forma de
tomar contacto directo con los fenmenos estudiados para captarlos in situ tal
como suceden. Por medio de la percepcin sensible se asegura sobre la
existencia y las caractersticas del objeto de estudio. En el caso de las ciencias
sociales, el contacto con las comunidades humanas tiene una amplia utilidad.
As, se verifica que los objetivos de la investigacin coincidan o no con la
versin de los hechos que tienen los propios actores sociales.
La contrastacin por experimento exige un diseo muy cuidadoso de las
condiciones en que ste se realizar. En el clsico ejemplo del experimento se
divide a una poblacin (escolar, por ejemplo) en dos o ms grupos con
caractersticas predeterminadas similares, que tienden a la homogeneidad al
disponerlos por separado: un nmero equivalente en la composicin por sexo,
por edad, por nivel socioeconmico. Un grupo experimental recibe un estmulo
(se lo entrena enfatizando la democracia y la participacin, por ejemplo) y
otro grupo de control se desarrolla sin ese estmulo (prosigue su educacin en
trminos tradicionales). Se anotan con minuciosidad los comportamientos
observados y al final se evalan los resultados obtenidos.
Hay fenmenos que son inaccesibles para la observacin directa, ya sea
porque se trata de un pas entero y es inabarcable, o bien porque son hechos
del pasado. Una forma de comprobar nuestros juicios sobre esas realidades
apela a la informacin contenida en documentos (libros, revistas, archivos
oficiales o parroquiales, estadsticas, peridicos, memorias, y otros). La
constatacin documental exige un tratamiento riguroso de las fuentes que se
consideren autnticas, adems de comparar sus datos con otras fuentes.
Por ltimo, la contrastacin por entrevista y muestreo se efecta mediante
el trabajo de campo diseado ad hoc con estos propsitos. De esta forma se
recopilan datos cualitativos y cuantitativos sobre la comunidad estudiada,
informacin que ser interpretada para comprobar o falsear las hiptesis
planteadas.
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CMO INVESTIGAR Y ESCRIBIR EN CIENCIAS SOCIALES
Diagrama 7 Diagrama 7 Diagrama 7 Diagrama 7 Diagrama 7
DEFINICIN DE LAS HIPTESIS DE INVESTIGACIN
Qu conviene hacer cuando, por ejemplo, se investiga el estado de la comunicacin en un grupo
social? En primer lugar, se debe reunir y organizar la informacin documental ms minuciosa y precisa
sobre el caso (revisin de la literatura). A continuacin, basndose en los datos acopiados y registrados
por escrito, se sugiere armar un cuadro de situacin que oriente sobre las caractersticas generales del
hecho investigado. Supngase que en un grupo de secundaria ha habido violencia fsica que perjudic
a algunos alumnos. Con el material reunido se elaboran lneas de investigacin que ayuden a explicar
las agresiones ocurridas, es decir, a identificar las causas sobre las cuales se puede actuar y resolver los
problemas. Estas pistas orientadoras sobre la situacin que se enfrenta son ni ms ni menos que las
hiptesis. Reflexionemos sobre las similitudes entre el detective y el investigador social.
Qu es una hiptesis?
Qu elementos forman la hiptesis?
La hiptesis es un juicio afirmativo sobre la realidad que
aporta una respuesta provisoria a la pregunta de investigacin.
Est conformada por la unidad de anlisis (los mejores
estudiantes de tercero de secundaria, por ejemplo), las
variables (han sido golpeados, mala comunicacin) y el
tipo de atribucin predicativa que vincula a ambos (a causa
de). Reducido a una expresin esquemtica, el juicio
contenido en el planteamiento del problema se puede leer
as: S (unidad de anlisis) es (atribucin copulativa) P
(variables). La enunciacin del juicio no es suficiente, hay
que someterlo a comprobacin, es decir, debe constatarse.
Una frase interrogativa (por qu fueron golpeados algunos
estudiantes?, sera la pregunta de investigacin) respondida
mediante una opinin valorativa (recibieron una tunda por
presumidos) o bien una negacin (no ayudan a sus
compaeros) no representan una hiptesis.
La unidad de anlisis es el sujeto de la oracin (por ejemplo,
los mejores estudiantes de tercero de secundaria); las
variables (golpes, mala comunicacin) son propiedades
visibles de la unidad de anlisis; por ltimo, la relacin es el
vnculo que se establece entre las variables y la unidad de
anlisis. Los mejores estudiantes de tercero de secundaria
fueron golpeados por compaeros a causa de la mala
comunicacin existente en el saln.
LA FUNCIN DE LAS HIPTESIS EN LA INVESTIGACIN SOCIAL
239
Diagrama 7 Diagrama 7 Diagrama 7 Diagrama 7 Diagrama 7
DEFINICIN DE LAS HIPTESIS DE INVESTIGACIN
Cmo se seleccionan las variables?
Para qu sirven los indicadores?
La variable dependiente (golpes) es la propiedad que nos
proponemos explicar y la variable independiente (mala
comunicacin) es un factor que provoca el fenmeno
estudiado. Las variables a veces son idnticas a los indicadores.
As, edad, sexo, estado civil, escolaridad y ocupacin son
cinco indicadores (o variables) que sirven para caracterizar la
unidad de anlisis. Hay otras variables que no son inmediata-
mente visibles en la experiencia de campo. Si se pretende
estudiar la variable golpes, hay que descomponerla en
indicadores: por ejemplo, moretones, fracturas, heridas
sangrantes.
Una vez formulada la hiptesis, es necesario comprobarla,
pero no siempre contamos con elementos claros en los trminos
de la hiptesis. En principio, los indicadores revelan aspectos
concretos de una variable, es decir, aterrizan la investigacin
e impiden que adoptemos criterios subjetivos. A partir de los
indicadores, se confeccionan preguntas o reactivos de un
instrumento de investigacin.
(continuacin)
240
CMO INVESTIGAR Y ESCRIBIR EN CIENCIAS SOCIALES
Diagrama 8 Diagrama 8 Diagrama 8 Diagrama 8 Diagrama 8
LAS HIPTESIS
Tipos
de hiptesis
Mtodos de
contrastacin
Hiptesis de constatacin
Hiptesis de relacin causal
Hiptesis de relacin estadstica
Contrastacin
por observacin cientfica
Contrastacin
por experimento cientfico
Contrastacin
por documentacin
Contrastacin
por muestreo y entrevista
Fuente: esquema elaborado a partir de Heinz Dieterich (1997), Nueva gua para la investigacin
cientfica, Mxico, Ariel.
Proposicin cientfica que establece la presencia o
ausencia de un fenmeno o de una caracterstica
de ste. Ejemplo: Hoy es un da soleado.
Proposicin cientfica que trata de explicar una
relacin de dependencia causal entre dos o ms
variables del objeto de estudio. Ejemplo: El calor
dilata los cuerpos.
Proposicin cientfica que establece una relacin
de dependencia estadstica (o correlacin) entre
dos o ms variables del objeto de estudio.
Ejemplo: A mayor dedicacin al estudio, mejor
rendimiento escolar.
Consiste en la observacin directa de los fen-
menos por medio de la percepcin sensible.
Se registran las transformaciones que experimenta
un fenmeno a raz de la introduccin deliberada
de un estmulo.
Se apela a la informacin contenida en documentos
para confirmar la veracidad de una hiptesis.
En los diseos que abarcan el levantamiento de
encuestas o la aplicacin de cuestionarios y
entrevistas, las hiptesis se comprueban en funcin
de los resultados que arrojan estos instrumentos.
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