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Clasificacin de los contaminantes qumicos.

Los contaminantes qumicos, por su forma de presentarse en el ambiente de trabajo, segn su


estado de agresin, pueden clasificarse en:
a) Slidos.
Polvos: Conjunto de partculas slidas en suspensin en el are, que proceden
generalmente de una disgregacin mecnica. Un ejemplo caracterstico de esta
forma de contaminacin son las nubes de partculas que se producen en las
canteras o en las plantas de ridos destinadas a la extraccin y preparacin de
materiales para obras pblicas y construccin.
Fibras: La American Society for Testing Materials (ASTM) define como fibra, toda
partcula cuya seccin transversal es inferior a 0,05 mm2, su dimetro menor de
0,25 mm y su relacin longitud/dimetro superior a 10. Por su parte, la Orden de
31 de octubre de 1984, por la que se aprueba el Reglamento de Trabajos con
Riesgo de Amianto, define en su artculo 2-1 el concepto de fibra para la citada
sustancia, como aquellas partculas de dicha fumigacin de los plaguicidas, as
como las nieblas de aceite mineral desprendidas en algunas operaciones de
mecanizado de metales. Por la forma en que se presentan, segn su materia en
cualquiera de sus variedades, cuya longitud sea superior a 5
mm, su dimetro inferior a 3 mm y la relacin longitud/dimetro superior a 3.
Ejemplos de materiales fibrosos que pueden permanecer en suspensin en la
atmsfera de trabajo son: El amianto, la fibra de vidrio, la lana de roca, etc.

Humos de combustin: Este concepto suele aparecer bajo la denominacin
smoke en las publicaciones anglosajonas, haciendo referencia al conjunto de
partculas slidas en suspensin en el aire, que proceden de una combustin
incompleta y cuyo tamao medio de las partculas suele ser inferior a 0,1 mm. Un
ejemplo caracterstico son los humos desprendidos por los motores de explosin,
especialmente cuando la carburacin no es correcta o los que se desprenden
cuando se incinera materia orgnica a temperaturas no muy elevadas.

Humos metlicos: Se entiende por tal, el conjunto de partculas slidas
suspendidas en el aire, procedentes de una condensacin del estado gaseoso, a
partir de la sublimacin o volatilizacin de un metal. Se presentan habitualmente
en forma de xido y su tamao medio de partcula es similar al de los humos de
combustin. En la bibliografa anglosajona esta forma de contaminacin aparece
bajo la denominacin "fume" uno de cuyos ejemplos ms corrientes lo
constituyen los llamados humos de soldadura.
b) Lquidos.
Suelen presentarse como una suspensin de partculas en forma de nieblas o brumas,
procedentes de la atomizacin o pulverizacin de una sustancia lquida en condiciones
normales (250 C y 760 mm Hg) o de la condensacin de su fase gaseosa. Un ejemplo son
las nubes de estado de agregacin, pueden ser: Slidos, lquidos y gaseosos.
c) Gaseosos.
Ordinariamente, se distinguen dos tipos: Gases y vapores.
Gases: Sustancias dispersas en el aire, cuyo estado fsico a 250 0 y 760 mm Hg es
el gaseoso. Como ejemplos cabe citar el monxido de carbono, xidos de
nitrgeno, anhdrido sulfuroso, cloro, etc.
Vapores: Desde el punto de vista termodinmico, gas y vapor responden a un
mismo concepto, si bien se entiende especficamente por vapor, la fase gaseosa
de una sustancia voltil, cuyo estado de agregacin normal a 250 C y 760 mm Hg
es generalmente el lquido. Un ejemplo de esta forma de contaminacin lo
constituyen los vapores de los disolventes orgnicos utilizados en la industria para
la limpieza y desengrase, as como para la fabricacin y aplicacin de pinturas y
productos afines.
d) Aerosoles.
Genricamente se conoce con este nombre a toda dispersin de partculas slidas o
lquidas en la atmsfera de trabajo. Cabe sealar como ejemplo, las nubes de pintura
procedentes de una pistola de pintado aerogrfico
Los preparados consisten en mezclas formadas por dos o ms sustancias.
Las sustancias, y los preparados, que se consideran como peligrosos, atendiendo al tipo de riesgo
que presentan, se clasifican en tres grandes grupos:
a) Por los riesgos a consecuencia de sus propiedades fsico-qumicas
b) Por los riesgos para la salud humana
c) Por los posibles efectos sobre el medio ambiente
Obviamente, una misma sustancia o preparado peligroso puede clasificarse en uno o ms de uno
de estos grupos:
1.1.1 Riesgos segn las propiedades fsico-qumicas
Para la clasificacin de sustancias en este grupo se realizan los ensayos pertinentes de
determinadas propiedades fsico-qumicas tales como el punto de fusin/solidificacin, punto de
ebullicin, densidad relativa, presin de vapor, tensin superficial, hidrosolubilidad, coeficiente de
reparto, punto de inflamacin, propiedades explosivas, temperatura de autoinflamacin y
propiedades comburentes, principalmente.
Segn los resultados de la determinacin de estas propiedades las sustancias y preparados se
clasifican como:
EXPLOSIVOS: Aquellos que en estado slido, lquido, gelatinoso o pastoso, pueden reaccionar
forma exotrmica, incluso en ausencia de oxgeno del aire, con rpida formacin de gases y que,
en determinadas condiciones de ensayo, detonan, deflagran rpidamente o, bajo el efecto del
calor, en caso de confinamiento parcial, explosionan.
Pueden clasificarse a su vez en riesgo (simple) de explosin y alto riesgo de explosin.

COMBURENTES: Los que en contacto con otras sustancias, en especial las inflamables, producen
una reaccin fuertemente exotrmica. Algunos, como los perxidos orgnicos con propiedades
inflamables, pueden causar incendios aunque no estn en contacto con otros materiales
combustibles, otros pueden provocar fuego en contacto con otros materiales combustibles y otros
al mezclarse con estos materiales pueden llegar a la explosin, como es el caso de ciertos
perxidos inorgnicos mezclados con cloratos.
EXTREMADAMENTE INFLAMABLES: Las sustancias y preparados lquidos con un punto de
inflamacin extremadamente bajo (inferior a 0C) y un punto de ebullicin bajo (menor o igual que
35C), y las sustancias y preparados gaseosos, que a temperatura y presin normales, sean
inflamables en el aire.
FACILMENTE INFLAMABLES: Las sustancias y preparados que respondan a una o varias de las
siguientes premisas:
Que puedan calentarse o inflamarse en el aire a temperatura ambiente sin aporte de energa
Slidos que puedan inflamarse fcilmente tras un breve contacto con una fuente de inflamacin
y que sigan quemndose o consumindose una vez retirada dicha fuente
Lquidos cuyo punto de inflamacin sea muy bajo (punto de inflamacin menor que 21C sin que
sean extremadamente inflamables)
Que, en contacto con agua o aire hmedo, desprendan gases extremadamente inflamables en
cantidades peligrosas, como mnimo a razn de 1L/kg/h.
INFLAMABLES: Cuando el punto de inflamacin sea igual o superior a 21C e inferior o igual a
55C. En el caso de preparados que cumplan con esta condicin, pero que en ningn caso pueda
favorecer la combustin, y si adems no existe ningn riesgo para quienes los manipulen ni para
otras personas, podr no considerarse como inflamable.

1.1.2 Riesgos para la salud humana (toxicidad y otros efectos especficos)
Actualmente hay una tendencia a generalizar el concepto de toxicidad para abarcar cualquier tipo
de efecto perjudicial para la salud humana, ms all del "clsico" envenenamiento, o si se quiere,
la accin adversa para la salud a causa de la actividad biolgica de una sustancia extraa
introducida en el organismo, lo que incluira hasta los riesgos anteriormente citados debidos a las
propiedades fsico-qumicas. No obstante se considera ms conveniente para nuestro objeto la
separacin realizada.
En general la accin txica de una sustancia depende de las caractersticas de sta, las condiciones
y va de entrada al organismo y las caractersticas y situacin de la persona.
As, una sustancia puede ser inocua por una va, por ejemplo la digestiva, y sin embargo por la va
respiratoria ser muy peligrosa. Una misma sustancia en una cierta dosis puede no tener efecto
alguno, en otra dosis puede ser beneficiosa o curativa (dosis teraputica) y en otra puede resultar
fatal (dosis letal). No es lo mismo una nica dosis, que varias repetidas. Tampoco se producirn los
mismos efectos en una persona que en otra, y para una misma persona, en una situacin u otra.
El estudio de las distintas alteraciones que tienen lugar desde que una sustancia penetra en un
organismo hasta su posible total o parcial eliminacin del mismo es extraordinariamente complejo
y fuera de lugar en esta obra. Aqu tan solo se intentar resumir algunas cuestiones importantes
para la prctica de la higiene industrial: la prevencin de riesgos por exposicin a agentes
qumicos, fsicos y biolgicos para los trabajadores con ocasin de su trabajo.
El proceso que recorre una sustancia a travs del organismo sigue las siguientes etapas: absorcin,
distribucin, metabolismo, acumulacin y excrecin o eliminacin.
Aunque existen otras vas de entrada (por ejemplo, va ingestin y parenteral), para el caso que
nos ocupa las ms importantes son la va inhalacin y la va drmica. La primera es con mucho la
ms importante. A travs de las vas respiratorias penetran junto con el aire que se respira, gases y
vapores, polvo y aerosoles que le acompaan. Si no son retenidos por la mucosidad que recubre
los distintos conductos y expulsados al exterior junto con ella, pueden alcanzar los alvolos
pulmonares con algn posible efecto sobre ellos y si tienen capacidad para ello, pasar a su travs
para incorporarse a la circulacin sangunea. Menor importancia tiene la piel aunque muchas
sustancias pueden atravesarla en condiciones normales y llegar a la sangre a travs de los
capilares. Esto depende de su estado ms o menos estropeado, de su humedad y temperatura, y si
est recubierta con ropa, del tipo de tejido y su roce, y de determinadas sustancias, como el
maquillaje o cremas protectoras. Hay que evitar daar la piel con disolventes orgnicos que
eliminan la capa sebcea natural e impide la entrada de sustancias hidrfilas, o con otras
sustancias, corrosivas e irritantes.
Despus de su entrada en el organismo, la sustancia se difunde y distribuye por todo o parte de l,
segn diversos mecanismos y una menor o mayor rapidez, que depende tanto de sus propiedades
como de la manera que se incorpora. Ms adelante pueden transformarse en otras sustancias por
distintas acciones metablicas, que pueden facilitar su posterior eliminacin sino se da el caso de
convertirse en otro producto ms txico o se acumula en determinados tejidos u rganos.
Finalmente se elimina, transformada o no en otra sustancia, por diferentes vas: la pulmonar (los
voltiles), la biliar que puede a su vez pasar al tracto gastrointestinal pudiendo continuar los
efectos adversos en l y finalmente ser expulsado en las heces, la renal (mayoritaria) eliminndose
con la orina, y otras vas, como la de la leche, que hay que tener especialmente en cuenta en el
caso de la lactancia (o cuando se ingiere procedente de vacas u otros animales), el sudor, la saliva,
los pelos, etc.
Se considera interesante repasar algunos conceptos que sirven actualmente para la clasificacin
de las sustancias y preparados segn sus posibles efectos para la salud:
En general se pueden distinguir efectos agudos, cuando se presentan despus de muy poco
tiempo de la exposicin, por ejemplo, algunas horas, y de manera clara y normalmente fcilmente
reconocible, como la asfixia, los vmitos y la prdida de visin, y efectos crnicos, cuando se
presentan despus de un largo tiempo (meses y hasta muchos aos) de producirse la exposicin,
que puede ser repetida durante un cierto tiempo, no siendo tan manifiestamente reconocibles y
difciles de relacionar con la situacin que los ha causado.
Tambin los efectos pueden ser calificados como reversibles e irreversibles, si despus de un
cierto tiempo, en ausencia de exposicin, el organismo se recupera por completo y alcanza su
estado normal o si al contrario, quedan secuelas y no se llega a volver al estado normal. Por
ejemplo, una irritacin pasajera y una ceguera permanente, respectivamente.

Es tambin muy importante, sobre todo con las acciones txicas a largo plazo, tener en cuenta la
capacidad de acumulacin de los agentes txicos, o en su caso, la de sus metabolitos, en diversos
rganos y tejidos del organismo. Unos no se eliminan o lo hacen a muy baja velocidad, los de
efectos acumulativos, otros lo hacen lentamente con lo que a la larga tambin se acumulan en el
cuerpo salvo que existan largos perodos de no exposicin que permitan su total eliminacin, son
los de efectos parcialmente acumulativos, y finalmente, los de efectos no acumulativos, son los
que se eliminan rpidamente.
En muchos casos los contaminantes suelen actuar en el organismo independientemente unos de
otros, pero en otros puede resultar que potencien o inhiban los efectos que resultaran en
ausencia de cualquier otro txico. Como es lgico, habr que tener en cuenta al estudiar una
exposicin a un determinado agente, la presencia de algn otro que pueda interaccionar con l.
En los ensayos que se realizan para determinar la toxicidad de una sustancia se utilizan diversos
conceptos, de los que conviene destacar los siguientes:
Toxicidad aguda que se refiere a los efectos desfavorables que se manifiestan durante un
perodo de tiempo, en general 14 das, despus de la administracin de una dosis nica.
Toxicidad subaguda/subcrnica, referida a los efectos adversos aparecidos al recibir
diariamente una determinada dosis (o estar expuesto diariamente a un agente qumico)
durante un breve perodo de tiempo.
Dosis letal media, DL50, dosis nica que estadsticamente causa la muerte del 50% de los
animales a los que se le ha administrado. Se expresa en masa de sustancia ensayada por
unidad de peso del animal sometido al ensayo (mg/kg).
Concentracin letal media, CL50, concentracin de la sustancia ensayada a la que se
exponen los animales de ensayo y que estadsticamente causa la muerte del 50% de los
mismos al cabo de un tiempo determinado. Se suele expresar en masa de sustancia por
unidad de volumen de aire en determinadas condiciones (mg/L).
Nivel sin efectos txicos, dosis o nivel de exposicin mximos que no ofrece signos
detectables de toxicidad.
Dosis mxima tolerada, DMT, dosis o nivel de exposicin ms altos que produciendo
toxicidad en los animales de experimentacin, no llega a alterar de forma importante su
supervivencia.


Las mencionadas Directivas sobre Clasificacin, envasado y etiquetado de sustancias y preparados
peligrosos, los clasifican segn los daos para la salud humana como sigue:
MUY TOXICOS, si por inhalacin, ingestin o penetracin cutnea, en muy pequea cantidad,
pueden provocar efectos agudos o crnicos o incluso la muerte.
TOXICOS, si por las mismas vas de entrada, en pequea cantidad, pueden provocar efectos
agudos o crnicos, o incluso la muerte.
NOCIVOS, si por tales vas de entrada, en cantidades no pequeas, pueden provocar efectos
agudos o crnicos, o incluso la muerte
CORROSIVOS, que en contacto con tejidos vivos, pueden ejercer una accin destructiva contra
ellos.
IRRITANTES, los que no siendo corrosivos, por contacto breve, prolongado o repetido con la piel o
las mucosas pueden provocar una reaccin inflamatoria.
SENSIBILIZANTES, los que por inhalacin o penetracin cutnea, puedan ocasionar una reaccin
de hipersensibilizacin, de forma que una exposicin posterior d lugar a efectos negativos
caractersticos.
CARCINOGENICOS, o tambin cancergenos, cuando por inhalacin, ingestin o penetracin
cutnea, puedan producir cncer o aumentar su frecuencia. Estas sustancias y preparados se
clasifican a su vez en tres categoras:
Primera categora: carcinognicos para el ser humano, cuando se dispone de suficientes
datos epidemiolgicos para demostrar una relacin de causa/efecto entre la exposicin de
seres humanos a tales sustancias o preparados y la aparicin de cncer
Segunda categora: pueden considerase como carcinognicos para el ser humano cuando
se dispone de datos suficientes para suponer que la exposicin de seres humanos a ellos
puede producir cncer. Esta presuncin, generalmente se fundamenta en estudios a largo
plazo en animales y en otras informaciones apropiadas.
Tercera categora: preocupantes por sus posibles efectos carcinognicos para el ser
humano, cuando no se dispone de informacin suficiente para su clasificacin como de
segunda categora aunque existen sospechas por pruebas con animales. Esta categora
comprende a su vez dos subcategoras:
a) No existen pruebas sobre la induccin de cncer para incluirlos en la segunda
categora, y no es probable que ms experimentacin aporte la informacin
necesaria
b) Clasificacin provisional al no haberse investigado bastante y ser los datos
disponibles no suficientes aunque si con indicios sospechosos que los hace
preocupantes
Vas de entrada al organismo de los contaminantes qumicos
VA RESPIRATORIA a
travs de la nariz y la
boca, los pulmones, etc.

Es la va de penetracin de sustancias txicas ms
importantes en el medio ambiente de trabajo, ya que
con el aire que respiramos pueden penetrar en
nuestro organismo polvos, humos, aerosoles, gases,
etc.
VA DIGESTIVA a travs
de la boca, estmago,
intestinos, etc.

Es la va de penetracin a travs de la boca, el
esfago, el estmago y los intestinos. Tambin
hemos de considerar la posible ingestin de
contaminantes disueltos en mucosidades del
sistema respiratorio.
VA PARENTERAL a
travs de Las heridas,
llagas, etc.

Es la va de penetracin del contaminante en el
cuerpo a travs de llagas, heridas, etc.
VA DRMICA A travs
de la piel

Es la va de penetracin de muchas sustancias que
son capaces de atravesar la piel, sin causar
erosiones o alteraciones notables, e incorporarse a
la sangre, para posteriormente ser distribuidas por
todo el cuerpo.