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CIENCIA Y DESARROLLO

RUY PREZ TAMAYO*


Miembro de El Colegio Nacional
ALGUNAS DEFINICIONES
Conviene iniciar este texto precisando en forma especfica el significado
que se dar a los dos trminos de que consta su ttulo, en vista de que con
frecuencia se usan con sentidos muy distintos.
a) Ciencia se define como aquella actividad humana creativa cuyo obje-
tivo es la comprensin de la naturaleza cuyo producto es el conocimien-
to, obtenido por medio de un mtodo cientfico organizado en forma
deductiva y que aspira a alcanzar el mayor consenso entre los expertos.
En esta definicin, la ciencia se concibe no como una coleccin de
hechos y teoras, como la describe el Diccionario de la Real Academia Espa-
ola ("conjunto de conocimientos obtenidos mediante la observacin y
el razonamiento, sistemticamente estructurados y de los que se dedu-
cen principios y leyes generales ...") sino ms bien como un proceso acti-
vo desarrollado por el hombre, en virtud de que es la nica especie capaz
de llevarlo a cabo; este proceso se considera creativo porque no se limi-
ta a recoger informacin sino que incluye formulacin de hiptesis
sobre la posible configuracin de la naturaleza, que sern ms acertadas
y ms fecundas mientras mejor sea la imaginacin y ms perspicaz la
intuicin del cientfico: la meta ltima de la ciencia es explicar los fen-
menos que constituyen la realidad, o sea que su mbito se restringe al
mundo natural y no tiene nada que ver con lo que salga de esos lmites
(si es que hay algo) el nico producto de la actividad cientfica es el cono-
cimiento cientfico, lo que no es una redundancia porque hay otros tipos
de conocimiento, como el filosfico o el intuitivo; este conocimiento se
obtiene por medio de un mtodo cientfico, lo que significa siguiendo
* Miembro del Consejo Consultivo de Ciencias de la Presidencia, Profesor Emrito de
la Universidad Nacional Autnoma de Mxico, Miembro de la Academia Mexicana de la
Lengua.
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ciertas reglas generales que son distintas para diferentes ciencias pero
que tienen en comn estar organizadas en forma deductiva, o sea ha-
ciendo predicciones particulares a partir de proposiciones ms genera-
les; finalmente, la ciencia es un fenmeno social y basa su fortaleza en el
consenso sobre su contenido entre los sujetos tcnicamente capacitados
para opinar con autoridad sobre l.
En la definicin de ciencia sealada no se mencionan varios aspectos
que aparecen en otras definiciones y que conviene sealar brevemente.
En primer lugar, no se mencionan leyes o teoras en vista de que su im-
portancia, que es grande en la fsica y en la astronoma, es mucho menor
en las ciencias biolgicas y en las sociales; en segundo lugar, no se habla
de experimentos u observaciones porque constituyen acciones variables
y electivas segn las ciencias y los problemas de que se trate; en tercer
lugar, no se citan hechos o conceptos nuevos como los resultados de la
ciencia porque ni siempre se trata de hechos ni los conceptos nuevos son
exclusivos de la ciencia; en cuarto lugar, no se hace referencia a la repro-
ducibilidad de los fenmenos estudiados porque quedaran fuera varias
disciplinas que se ocupan de acontecimientos nicos (geologa, econo-
ma, historia); y en quinto lugar, no se mencionan ni la prediccin ni el
control de la naturaleza como objetivos de la ciencia, otra vez porque
slo se aplican a algunas ciencias, como la fsica o la fisiologa, pero son
irrelevantes para otras disciplinas, como la geografa o la sociologa.
Cuando una actividad humana cumple con los requisitos de la defini-
cin de ciencia enunciada arriba, debe considerarse como miembro in-
tegrante de las ciencias genuinas. Sin embargo, durante el largo proceso
de documentacin de las observaciones o (cuando es posible) de la
reproducibilidad de los fenmenos, as como el establecimiento del con-
senso general entre los expertos sobre el conocimiento derivado de ellas,
la actividad mencionada no cumplir con los requisitos de la definicin.
En este caso sigue siendo ciencia, pero se considera como incipiente o
incompleta. Puede ser que el conocimiento generado por la actividad en
cuestin no se confirme o no sea reproducible, y de esta manera se de-
muestre que estaba equivocado; esto puede ocurrir antes de que se haya
alcanzado consenso sobre l, o bien despus de un tiempo ms o menos
largo en que se acept como verdadero. En ambos casos se trata de cien-
cia perfectamente legtima, en vista de que as es como se da la investiga-
cin cientfica en la vida real. Lo importante es reconocer que el conoci-
miento cientfico no tiene que ser "verdadero" para ser aceptable; de
hecho, nunca lo es en forma absoluta. Lo que s debe buscarse es que sea
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una mejor explicacin de la que se cuente en ese momento para los
hechos a que se refiere.
b) El trmino desarrollo es menos especfico que ciencia, al grado que
cuando se usa sin adjetivo o adverbio puede querer decir casi cualquier
cosa, como ocurre con el verbo desarrollar en el Diccionario de la Real
Academia: "1. Extender lo que est arrollado, deshacer un rollo... 2. Acre-
centar, dar incremento a algo de orden fsico, intelectual o moral...
3. Explicar una teora y llevarla hasta sus ltimas consecuencias... 4. Expo-
ner o discutir con amplitud cuestiones, temas, lecciones, etc.". En el
lenguaje cotidiano, se habla de desarrollo fsico con referencia a los atle-
tas, de desarrollo cultural cuando se discute la msica o la pintura, de
desarrollo social cuando se analizan las carencias o beneficios de la comu-
nidad, de desarrollo econmico cuando se piensa en la balanza de pagos
o en el producto interno bruto, de desarrollo cientfico cuando se repasan
las instituciones dedicadas a esta actividad o sus resultados se compa-
ran numricamente con los de otros pases, de desarrollo tecnolgico
cuando se cuentan el nmero de patentes registradas, etctera.
En general, en nuestro medio el trmino desarrollo tiene dos usos colo-
quiales: 1. Sirve para designar el estado actual de un proceso histrico,
como por ejemplo "el desarrollo de la pintura a partir de los impresionis-
tas y hasta el presente", y 2. Se usa para referirse al futuro de una situacin
contempornea, como por ejemplo: "el desarrollo de la medicina gen-
mica en el siglo xxi". En el lenguaje poltico habitual en Mxico hoy, la
palabra "desarrollo" casi siempre va seguida, actual o implcitamente por
el adjetivo "econmico". Desde un punto de vista humano, tal restriccin
refleja una estrechez de objetivos que no slo es grotesca sino absurda,
porque representa la sustitucin de una realidad inmensamente rica y
variada, por el reducido y poco interesante mundo de los economistas,
una reduccin de Homo sapiens (el hombre que sabe que sabe), a Homo
oeconomicus (el hombre que cuenta).
En lo que sigue el trmino desarrollo se usa en el sentido humano ms
amplio y generoso, lo que incluye la realizacin de una extensa plurali-
dad de valores culturales, morales, polticos, sociales, personales y (tam-
bin) econmicos. Mi postura es que el desarrollo econmico del pas
no es un fin sino un medio para alcanzar fines o slo verdaderos sino cul-
tural y oralmente deseables, o sea fines individuales y colectivos de carc-
ter plenamente humano. Esta postura se basa en mi conviccin de que
la nica y ltima justificacin de un gobierno en mi pas (y en todos los
pases del mundo) es que yo, y conmigo todos los dems ciudadanos de
Mxico y del mundo, vivamos mejor.
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LOS USOS DE LA CIENCIA
Para qu sirve la ciencia? La pregunta, a principios del siglo xxi, podra
parecer superflua, cuando no simplemente absurda. La respuesta ms
simple podra ser para casi todo. Repasando lo que una persona normal
hace durante la primera hora del da que es despertarse (quiz con
ayuda de un reloj despertador), prender la luz, baarse con agua caliente
(si es el caso y lo acostumbra, rasurarse) vestirse para ir a trabajar, desayu-
narse o no, salir, transportarse al sitio de sus ocupaciones por medio de
su automvil, de una pesera o del Metro; absolutamente todo eso es pro-
ducto de la ciencia; el reloj despertador, la luz elctrica, el calentador del
agua, la espuma y la navaja para rasurarse, la ropa que se pone, la estufe
y la cafetera en que prepara su caf y el vehculo que usa para desplazarse.
Antes de que se desarrollara la ciencia como la conocemos ahora, es de-
cir, antes del siglo xvi, las personas normales hacan lo mismo en la pri-
mera hora del da, pero en forma completamente diferente: no haba
reloj despertador (quiz su funcin la desempeaba un gallo), no haba luz
elctrica (prenda una vela), no haba agua caliente en el bao, si haba
bao (no se baaba), se vesta para ir a trabajar (con ropa fabricada en
casa), y se iba a trabajar a pie o a caballo. Lo que deseo sealar es que la
ciencia y la tecnologa estn presentes en casi todos los productos y las
facilidades que distinguen al mundo contemporneo de la Edad Media
y del Renacimiento, porque la ciencia fue la fuerza que gener al mundo
moderno y es la actividad creativa que lo caracteriza. As como en general
se acepta que el pensamiento filosfico racional se origin y representa la
contribucin ms significativa de la Edad Clsica, que la religin prevale-
ci en forma hegemnica en la Edad Media, y que el arte y el humanis-
mo florecieron durante el Renacimiento, de igual manera es aceptable
que la ciencia y la tecnologa sustentan y explican a la Modernidad y no
se vislumbra que en el futuro las cosas puedan ser diferentes.
La razn por la que la ciencia sirve para casi todo es porque genera el
conocimiento, y ste a su vez confiere poder. Aqu el termino "poder" no
se usa en su sentido poltico o econmico, de autoridad o de riqueza,
sino en su sentido cientfico, que es "poder hacer" por medio del enten-
dimiento. Si un dictador desea que todos sus subditos se vistan con ropas
de color verde, tiene que contar con alguien que sepa cmo producir
suficientes vestidos, camisas y pantalones de ese color para toda la pobla-
cin; si este personaje no existe, por mas rdenes que firme el dictador
sus deseos no podrn cumplirse.
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El poder de la ciencia y la tecnologa es verdaderamente formidable,
y para ilustrarlo slo usar dos ejemplos. El primero, al final de la Segun-
da Guerra Mundial, en 1945, los pases perdedores, Alemania, Italia y
J apn, estaban en ruinas, devastados tanto desde un punto de vista hu-
mano (la prdida de buena parte de toda una generacin de jvenes)
como fsico, social y econmico; sin embargo, en slo treinta aos ya se
haban reconstruido casi por completo y estaban compitiendo poltica y
econmicamente con los pases vencedores, los Estados Unidos de Am-
rica (que no sufri la guerra en su territorio, excepto Pearl Harbor),
Inglaterra y Francia. Este "milagro" no se logr rezando en las iglesias o
haciendo peregrinaciones a lugares santos, sino trabajando a marchas
forzadas y usando todos los recursos de la ciencia y la tecnologa ms
avanzadas, muchos de ellos desarrollados por los mismos miembros de los
pases afectados. El segundo, en 1939 triunf la rebelin de los militares
franquistas (apoyados por los nazis alemanes y los fascistas italianos) con-
tra la Repblica Espaola, con lo que cientos de miles de ciudadanos
abandonaron su pas, entre ellos un buen nmero de cientficos e inte-
lectuales; Espaa se hundi entonces en una dictadura militar feroz que
se ensa en contra de la cultura liberal y moderna que promova la Rep-
blica e instal una estructura autoritaria, fantica y casi medieval. Sin em-
bargo, con el tiempo, los militares y los curas fueron cediendo parte de
su poder (fueron envejeciendo) y el genio espaol fue recuperando las
universidades y los centros de cultura, hasta que con la muerte de Franco
y la instalacin de la Monarqua Parlamentaria se recuper la libertad del
pensamiento. Los espaoles ya saban lo que tenan que hacer para me-
jorar las condiciones de vida en su pas, porque era precisamente lo que
estaban haciendo cuando estall la Guerra Civil, que era modernizar
Espaa por medio de la ciencia y la tecnologa europea y estadounidense.
En menos de una generacin Espaa se recuper de la noche franquis-
ta, se incorpor a la Comunidad Europea, y hoy es un pas del Primer
Mundo, en donde los ciudadanos viven mejor.
Quiz la funcin ms importante de la ciencia es que implica la racio-
nalidad, requiere no slo la consistencia interna de sus postulados (una
exigencia lgica) sino tambin su correspondencia con la realidad
(una exigencia emprica). El espritu cientfico se caracteriza por su auto-
noma de la autoridad, o sea que lo importante es lo que se dice y no
quin lo dice: las proposiciones cientficas se examinan en bsqueda de
su concordancia con la realidad objetiva, la que est "ah afuera", y no con
textos clsicos ms o menos venerables o con dogmas autoritarios no
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razonados. La posibilidad de que los seres humanos algn da adoptemos
una postura racional frente a los mltiples problemas que enfrenta-
mos, tanto al nivel personal como al nivel de sociedades, naciones o cul-
turas, puede parecer utpica y probablemente lo es, pero la ciencia ser
responsable de la medida en que tal meta se alcance.
En ciertos crculos se acostumbra distinguir entre dos clases de ciencia,
la bsica y la aplicada. Seguramente que esta clasificacin no se le ocurri
a ningn verdadero cientfico activo, o sea alguien ocupado profesional-
mente en la generacin de nuevos conocimientos; ms bien parece suge-
rida por algn funcionario o administrador, sin experiencia personal en
el campo. Los trminos sugieren que el conocimiento derivado de la
ciencia bsica no tiene un uso prctico inmediato, mientras que el pro-
ducido por la ciencia aplicada sirve para resolver algn problema. Pero
los cientficos sabemos muy bien que toda la ciencia es aplicada, porque
el conocimiento bsico sirve, en primer lugar y de manera fundamental,
para plantear nuevas interrogantes y disear nuevos experimentos, que
pueden llevarnos a ms conocimientos. Algo semejante pasa con la lla-
mada ciencia pura (cuyo trmino opuesto no sera aplicada sino impura)
o no comprometida, con lo que sus detractores pretenden descalificar a la
investigacin cientfica no orientada en principio a resolver algn pro-
blema prioritario, que con frecuencia es simplemente tecnolgico.
La nica clasificacin de la ciencia aceptable para los cientficos es en
funcin de su calidad: hay ciencia bien hecha y ciencia mal hecha. La distin-
cin entre estos dos tipos de ciencia es un asunto tcnicamente muy
complejo, que requiere criterios especializados y conocimientos profun-
dos del rea especfica de que se trate, por lo que se sale de la competen-
cia de burcratas no cientficos.
Arriba he sealado que la ciencia sirve para casi todo. Desde luego,
como el mbito de la ciencia es la realidad, o sea el mundo natural, el
todo mencionado es precisamente la naturaleza, por lo que en principio
se excluye a lo mgico y a lo sobrenatural (si es que hay algo). Pero el casi
contiene por lo menos tres cosas que existen en la realidad pero a lo que
la ciencia no les sirve, que son el arte, las leyes y la filosofa. Desde luego
que el arte puede estudiarse cientficamente (puede estudiarse de otra
manera?) y hasta realizarse en forma cientfica, pero hay artistas creati-
vos cuya actividad no reconoce como objetivo la comprensin de la natu-
raleza sino ms bien la libre expresin de sus sentimientos y de sus inter-
pretaciones, y cuyo producto no es el conocimiento sino una emocin
esttica. Las leyes son normas que regulan el comportamiento social del
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hombre y que se basan en la racionalidad, pero que carecen de existen-
cia en el mundo real, por lo que no tienen uso para la ciencia. Por otro
lado, el pensamiento filosfico es racional pero cuando se mantiene al
nivel de conceptos y de formulaciones tericas no posee un componen-
te emprico, por lo que no puede considerarse como cientfico. En otros
tiempos se conoci a la filosofa como la "reina de las ciencias", cuando
inclua en sus dominios a todo el conocimiento y a otras cosas ms, pero
de entonces a ahora ha venido sufriendo la merma progresiva de su con-
tenido hasta quedarse reducida a aquello no reclamado por la fe, por las
leyes y por la ciencia. De acuerdo con Rusell:
La filosofa como ya lo entiendo es algo intermedio entre la teologa y la cien-
cia. Como la teologa, consisten en especulaciones sobre asuntos en los que
hasta hoy no se ha logrado alcanzar ningn conocimiento definitivo; pero
como la ciencia, se apoya en la razn en lugar de la autoridad, sea tradicio-
nal o por revelacin. Todo el conocimiento definitivo yo afirmo pertenece
a la ciencia; todos los dogmas que estn ms all del conocimiento definitivo
pertenecen a la teologa. Pero entre la ciencia y la teologa persiste una tierra
de nadie, sujeta a ataques de ambos lados; tal tierra de nadie es la filosofa.
EL DESARROLLO DE LA CIENCIA
Existe la idea de que la ciencia, tal como la conocemos en la actuali-
dad, naci en el mundo helnico, entre los siglos v y i a. C, con los esfuer-
zos de los filsofos pre-socrticos por encontrar explicaciones sobre la
existencia del mundo y la inmensa variabilidad de la naturaleza, que no
incluyeran a fuerzas divinas o sobrenaturales. Desde luego estos antece-
dentes son reales, pero se refieren slo a un elemento de la ciencia, mis-
mo que comparte con otras formas de pensamiento y de actividad huma-
na, que es la racionalidad. En cambio, los griegos no incluyeron a la
experimentacin en su bsqueda del conocimiento, no postularon la ne-
cesidad de someter sus especulaciones a la prueba de confrontarlas con
la realidad. Tambin se dice que los precursores de los cientficos moder-
nos eran lo alquimistas medievales, porque encerrados en sus cuevas mis-
teriosas realizaban experimentos dirigidos a lograr la transmutacin de
los metales en oro y a encontrar la piedra filosofal. Tambin esta opinin
tiene algo de cierto, porque los alquimistas manipulaban a la naturaleza
haciendo destilaciones, fermentaciones, precipitaciones y sublimaciones,
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pero siempre en el mbito de lo sobrenatural y convocando la ayuda de
distintas deidades, de Hermes Trimegisto o del mismo Satans.
Los griegos no experimentaron y los alquimistas no se sometieron a la
racionalidad, por lo que aunque precursores de la ciencia, no lograron
la sntesis de la razn con la realidad, que es lo que caracteriza a la cien-
cia moderna. La razn es necesaria pero no es suficiente para generar
conocimiento cientfico, y lo mismo puede decirse de la observacin o la
experimentacin sin ideas, el tener ideas y ponerlas a prueba representa
lo que hoy conocemos como ciencia.
Esta actividad humana surgi poco a poco durante los siglos xvi a xvni
en Europa, y puede caracterizarse como una lucha en contra del llama-
do principio de autoridad. De acuerdo con este principio, la verdad de
una proposicin depende de quien la hace y del documento en que se
apoya; durante la Edad Media y a principios del Renacimiento, en Euro-
pa la mxima autoridad era eclesistica (el Papa y las Sagradas Escritu-
ras), de modo que slo era verdadero lo que estuviera sancionado por el
Papa y no contradijera a la Biblia.
Como este libro es una coleccin de textos escritos hace ms de dos
mil aos, cuando los conocimientos acerca de la realidad eran muy rudi-
mentarios, era inevitable que con ms aos de observacin y mejores tc-
nicas (como el telescopio) poco a poco se fueran haci endo observacio-
nes que no coincidan con las Sagradas Escrituras. El enfrentamiento
entre Galileo y la Iglesia Catlica, Apostlica y Romana es bien conocido,
pero hubo muchos otros episodios en los que la iglesia rebati los hallaz-
gos de la ciencia que contradecan a la Biblia, usando para ello no slo
la excomunin de los cientficos sino la tortura y la hoguera, instrumen-
tos favoritos de la Santa I nquisicin. No todos los cientficos del siglo xvn
eran antirreligiosos, sino todo lo contrario: tanto Newton como Hooke
hacan sus estudios sobre cosmologa y microscopa, respectivamente,
para "comprender mejor los designios de la Divinidad", mientras que
Vesalio no desafi la autoridad de la iglesia sino la de los libros de anato-
ma de Galeno.
La revolucin cientfica se realiz sobre todo en Italia y los pases del
norte de Europa, y coincidi con la reforma religiosa luterana. La impor-
tancia de este episodio ha sido subrayada por Butterfield como sigue:
Como esta revolucin ha sido la que ech abajo la autoridad de que gozaban
en la ciencia no slo la Edad Media sino tambin el mundo antiguo acab
no solamente eclipsando la filosofa escolstica, sino tambin destruyendo la
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fsica de Aristteles, cobra un brillo que deja en la sombra todo lo acaeci-
do desde el nacimiento de la Cristiandad y reduciendo el Renacimiento y a
la Reforma a la categora de meros episodios, simples desplazamientos de
orden interior dentro del sistema del cristianismo medieval. Como cambi el
carcter de las operaciones mentales habituales en el hombre, incluso en las
ciencias no materiales, al mismo tiempo que transformaba todo el diagrama
del universo fsico y hasta lo ms ntimo de la vida misma, cobra una exten-
sin tan tremenda como la verdadera fuente del mundo y de la mentalidad
modernas, que la periodizacin que establecamos habitualmente en la his-
toria europea ha pasado a ser un anacronismo y un estorbo.
Durante las primeras etapas de la revolucin cientfica, en los siglos
xvi y xvn, las disciplinas que avanzaron con mayor rapidez y tuvieron sus
mayores triunfos fueron las matemticas, la fsica y la astronoma, de
modo que hubo la tendencia, reforzada en los dos siglos siguientes, a
considerar a las ciencias fsico-matemticas y a la astronoma como las
ms representativas, y finalmente se postul que, en ltima instancia,
cuando ya se hubiera avanzado lo suficiente en el conocimiento, todas
las ciencias se reduciran a una sola, que sera la fsica. En esos tiempos
se hablaba con gran conviccin de "El mtodo cientfico" y lo que se des-
criba con ese nombre inclua los conceptos a priori, la matematizacin
del conocimiento cientfico, el papel crucial de las teoras y de los crite-
rios para seleccionar a la mejor entre ellas, etc. Sin embargo, con el cre-
cimiento de las ciencias naturales, sobre todo la expansin de la biologa
y el desarrollo simultneo de otras disciplinas relacionadas con el hom-
bre, el panorama cientfico ha cambiado radicalmente y requiere una
reconsideracin total de la filosofa de la ciencia decimonnica. Hoy ya
sabemos que no todos los fenmenos naturales son reducibles a expresio-
nes matemticas, que no todos los hechos que constituyen la realidad son
analizables experimentalmente, que no todas las hiptesis vlidas pue-
den confrontarse directamente con la realidad a la que se refieren, que el
mecanismo y el determinismo que prevalecieron en la fsica y en la astro-
noma de los siglos xvn a xrx deben complementarse ahora con los proce-
sos estocsticos, la pluralidad de causas, la organizacin j errqui ca de
gran parte de la naturaleza, la emergencia de propiedades no anticipables
en sistemas complejos, y otros aspectos nuevos ms, derivados no slo de
las ciencias biolgicas sino tambin de las sociales y humansticas, como la
economa, la historia y la poltica.
Con su fenomenal crecimiento y desarrollo durante el siglo XX, los lmi-
tes entre la ciencia real y las seudociencias se han vuelto tenues y a veces
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difciles de percibir, sobre todo porque ya no existe "El mtodo cientfi-
co", o sea una serie definida de pasos sistemticos que cuando se siguen
en forma rigurosa invariablemente terminan por generar la respuesta
correcta a cualquier pregunta en cualquier disciplina. En la definicin
de ciencia propuesta en pginas previas se incluye la exigencia de que el
conocimiento se obtenga por "un mtodo cientfico organizado en for-
ma deductiva", lo que implica la existencia de varios mtodos diferentes
que comparten dos caractersticas: ser cientficos y ser deductivos. El carcter
cientfico de un mtodo se identifica cuando sigue las "reglas del juego"
de la ciencia, que en mi experiencia son las siguientes seis:
1) No decir mentiras. Debe distinguirse ente la mentira, que es la afirma-
cin de que algo es verdadero cuando sabemos que es falso, y el error, que
es la afirmacin de que algo es verdadero porque as lo creemos pero en
realidad es falso. El error es inevitable porque la perfeccin no forma
parte de la condicin humana, pero el cientfico debe ejercer toda su
capacidad para reducirlo al mnimo posible. En cambio, la mentira est
proscrita en la ciencia, como lo est en otras actividades humanas, como
el amor, la publicidad o la poltica.
2) No ocultar verdades. El cientfico debe presentar todos los datos que
han permitido llegar a la conclusin que propone, para que otros inves-
tigadores puedan reproducir sus observaciones. Cuando se oculta parte
de la informacin que ha permitido alcanzar un resultado no se est di-
ciendo una mentira, pero se est impidiendo que la ciencia ejerza sus
funciones crticas. Esto ocurre sobre todo en campos muy competidos,
en los que un cientfico que ha inventado una tcnica desea aprovechar-
la al mximo antes de que sus colegas la conozcan; como todos sabemos,
es la regla entre fabricantes y empresas productivas y constituye la base
del sistema de patentes.
3) No apartarse de la realidad. Se ha sealado que la ciencia es una acti-
vidad limitada a la naturaleza, a lo que constituye la realidad. Pretender
incluir dentro de la ciencia a aspectos sobrenaturales o fantsticos es ir
en contra de su espritu. Casi siempre es fcil distinguir entre lo irreal y
lo verdadero, pero ocasionalmente el nuevo conocimiento puede ser tan
inesperado que al principio se rechace como inexistente; la historia de la
ciencia revela varios episodios de este tipo.
4) Cultivar la consistencia interna. Las conclusiones del cientfico no
pueden ser internamente contradictorias, pero en cambio los descubri-
mientos importantes con frecuencia contradicen ideas o conceptos pre-
viamente aceptados. Esta regla es vlida para todas las formas de compor-
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tamiento humano racional, pero puede ser violada por los poetas, aveces
con resultados admirables.
5) No rebasar el conocimiento. La extrapolacin de la informacin a lo
desconocido (la hiptesis) en una operacin mental perfectamente vlida
siempre que se haga con carcter provisional, de especulacin o de pre-
diccin, lo que incluye el compromiso de verificacin, y de cambio o has-
ta de rechazo, en caso de no resultar correcta. El problema surge cuando
la hiptesis no permite su examen analtico, porque entonces cae fuera
de la ciencia.
6) Los hechos tambin se "equivocan". Los cientficos sabemos muy bien
lo difcil que es estar seguros de que las cosas son como parecen ser, o
como creemos que deberan ser. Podemos equivocarnos muy fcilmente
si tomamos a nuestras primeras experiencias de un fenmeno como la
realidad.
Hemos aprendido que debemos observarlo muchas veces, con distin-
tas tcnicas, hacer toda clase de analogas, de comparaciones y de experi-
mentos, volver a l cuantas veces sea necesario, esperar las observaciones
y las crticas de otros investigadores, y aun as, las cosas todava pueden
ser muy distintas de lo que creemos. La ciencia progresa gracias a la incor-
poracin de nuevos conocimientos, que muchas veces slo son la demos-
tracin de que la realidad que ya aceptbamos como buena no era real-
mente as sino de otra manera, ms o menos distinta.
La ciencia de principios del siglo xxi es muy distinta de la ciencia de
los siglos xvi y xvn: de una actividad privada, desarrollada por unos cuan-
tos individuos excntricos, sin apoyo oficial alguno y hostilizada por la
iglesia, se ha transformado en una inmensa fuerza internacional que no
slo influye sino que regula y determina casi todos los aspectos de la vida
individual y social contempornea del mundo occidental.
LA CIENCIA Y EL DESARROLLO
a) La ciencia para el desarrollo
En nuestro tiempo y en nuestro medio, la forma habitual de concebir
a la ciencia por polticos, locutores de televisin, diarios, revistas y otros
medios de comunicacin masiva es como un elemento ms para el desa-
rrollo econmico del pas. De acuerdo con todos estos formadores
de opinin pblica (no slo los actuales, sino todos sus equivalentes desde
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hace por lo menos cinco sexenios). Mxico debe apoyar a su ciencia por-
que representa un factor importante para alcanzar su ansiado desarrollo
econmico. Se trata del antiguo concepto utilitarista de la ciencia, que la
define como simple generadora de tecnologas para resolver problemas
locales y mejorar la competitividad de las empresas nacionales en el mer-
cado internacional. De acuerdo con esta postura, el subdesarrollo de la
ciencia y la tecnologa mexicanas es un sntoma ms, otra consecuencia,
del subdesarrollo general de todo el pas, que no cuenta con los recur-
sos necesarios para apoyar a la ciencia como sta lo necesita, pero "en
cuanto empecemos a salir del hoyo aumentaremos del 0.3% al 1.0% del
PIB el gasto anual en ciencia y tecnologa".
Un punto de vista diferente, y por lo tanto minoritario e impopular
(adems de poco conocido) sobre el tema es que la ciencia y la tecnolo-
ga no estn subdesarrolladas en Mxico porque nuestro pas sea subde-
sarrollado, sino que Mxico es un pas subdesarrollado porque su cien-
cia y su tecnologa no se han desarrollado. En esta postura, por lo que se
considera como sntoma o consecuencia de nuestro subdesarrollo pasa
a ser una de sus causas principales, si no es que la ms importante. Un
breve resumen de la evolucin histrica del desarrollo de la ciencia y la
tecnologa en nuestro pas en el siglo XX sera el siguiente:
Durante los treinta aos de "paz porfiriana", la ciencia en Mxico em-
pez a desarrollarse en forma incipiente pero positiva, su crecimiento se
interrumpi durante los diez aos de la Revolucin armada pero se rea-
nud tmidamente en la Universidad Nacional de Mxico a partir de
1929, adquiri carcter ms oficial en 1939, con la fundacin del Institu-
to de Salubridad y Enfermedades Tropicales, continu en forma acelera-
da en 1943, con la fundacin del Hospital Infantil de Mxico, en 1944
con la fundacin del Instituto Nacional de Cardiologa, y en 1946 la del
Hospital de Enfermedades de la Nutricin. Todas estas instalaciones
mdicas tenan un doble carcter, asistencial y cientfico, y fueron el
ncleo inicial de lo que hoy son los diez Institutos Nacionales de Salud,
el grupo ms importante de dependencias oficiales con funciones cien-
tficas en el sector salud del pas. Por decreto presidencial, en 1943 tam-
bin se cre el Instituto Nacional de la Investigacin Cientfica, pero con
un presupuesto tan limitado que slo alcanzaba para otorgar unas cuan-
tas becas anuales a estudiantes graduados que deseaban continuar sus
estudios en el extranjero; en 1960 este Instituto se reorganiz pero sigui
sufriendo las mismas limitaciones econmicas, por lo que en 1970 fue
sustituido por el Conacyt, organismo oficial formalmente encargado de
promover y apoyar el desarrollo de la ciencia y la tecnologa en el pas.
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En el seno de la UNAM, en 1938 se crearon los Institutos de Geografa
y de Fsica, en 1939 empez a funcionar la Facultad de Ciencias, en 1941
se fundaron el Instituto de Qumica y el Laboratorio de Estudios Mdi-
cos y Biolgicos (precursor del Instituto de Investigaciones Biomdicas),
en 1942 el Instituto de Matemticas, y en 1945 el Instituto de Geofsica,
el Consejo Tcnico de la Investigacin Cientfica y la Coordinacin de la
Investigacin Cientfica. En 1959 se fund la Academia de la Investiga-
cin Cientfica (que en 1996 se convirti en la Academia Mexicana de
Ciencias) y en 1961 se cre el Cinvestav, que fue la ltima institucin aut-
noma dedicada a la investigacin cientfica y a la enseanza de posgrado
fundada por el Estado en el siglo xx. Entre 1940, ao en que la Casa de
Espaa se transform en el Colegio de Mxico, y 1994, en que se fund
el Centro de la Frontera Sur, el Conacyt estableci 27 centros de investi-
gacin cientfica y humanstica, as como de desarrollo tecnolgico, 19 de
ellos en provincia, que en la actualidad conforman el Sistema SEP-Conacyt
En el ao 2002 haba registrados en el Sistema Nacional de Investiga-
dores 8018 cientficos, lo que representa menos de un investigador por
cada 10 000 habitantes (cinco por cada 10 000 miembros de la poblacin
econmicamente activa, mientras que en los Estados Unidos hay 74, en
Suecia 58 y en Francia 59). El promedio de edad de los cientficos que
laboran en la UNAM (la institucin con el mayor nmero de cientficos en
todo el pas) es de casi cincuenta aos. La productividad cientfica de
Mxico, expresada en el porciento de las publicaciones generadas por
diferentes pases, es del 0.64%, mientras que la de los Estados Unidos
es del 34.06%, la de Canad es del 4.48%, la de Espaa es del 2.92%, y
la de Brasil es del 1.33%. Mientras en Mxico, en el ao 2000, se gradua-
ron 1000 doctores, en los Estados Unidos se graduaron 45 000, en Espaa
5 000 y en Corea 4 000. El gasto anual en ciencia y tecnologa, expresado
en el porciento del PIB, es de 0.4% en Mxico (el ms bajo en todos los
pases de la OCDE, an en comparacin con Chile o Brasil), mientras que
en Espaa es de 0.9%, en Alemania es de 2.4%, en los Estados Unidos es
de 2.6% y en J apn es de 3.0%.
Las cifras anteriores retratan mejor que las palabras el estado de pro-
fundo subdesarrollo de la ciencia y la tecnologa en Mxico. Dadas las
circunstancias sealadas, y otras muchas que sera redundante mencio-
nar, el diagnstico del gran atraso cientfico del pas es obvio. Conviene
sealar que en ciertos campos de la ciencia Mxico ha contado y actual-
mente cuenta con cientficos individuales del ms alto nivel, compara-
bles en su calidad acadmica y su creatividad original con los mejores del
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mundo; el subdesarrollo de la ciencia mexicana no es de calidad sino de
cantidad. Para que nuestra ciencia y nuestra tecnologa pudieran contri-
buir de manera significativa al desarrollo cultural, social y econmico del
pas tendra que ser cuando menos veinte veces ms grande, tanto en
nmeros de cientficos como en inversin presupuestal, para alcanzar la
masa crtica necesaria para hacer algo ms que sobrevivir.
b) La ciencia en el desarrollo
La ciencia genera conocimiento sobre la realidad, y esto confiere
poder.
Como ya se ha referido, este poder se traduce en poder hacer, en mo-
delar y transformar a la realidad en beneficio de los seres humanos. La pri-
mera realidad que se modifica es nuestro comportamiento, que se
convierte en racional. Con el espritu cientfico se abandonan las tradicio-
nes mgico-religiosas, las supersticiones, los mitos y todas las otras formas
de relacin espuria con la realidad, generadas por la ignorancia y la capa-
cidad del hombre de vivir sin explicaciones sobre los fenmenos que
todava no comprende. La ciencia ensea a decir "no s" cuando la com-
prensin de la realidad se nos escapa, en lugar de inventar dioses o patra-
as para ocultar nuestra ignorancia. La ciencia tambin nos libera de la
esclavitud a la que nos condena lo sobrenatural: cuando la enfermedad se
consideraba como una maldicin o un castigo divino, lo nico que poda
hacerse para combatirla era rezar y pedir perdn por nuestros pecados,
mientras que al descubrirse que la enfermedad es un fenmeno natural,
lo que se hizo fue estudiarla cientficamente para conocer sus causas y sus
mecanismos, y encontrar los medios eficientes para curarla. La contribu-
cin ms importante de la ciencia al desarrollo humano es el don de la
conciencia racional, es el freno a la imaginacin no confrontada con
la realidad, es el despertar de los sueos infantiles, poblados de seres fan-
tsticos y de aventuras imposibles, al mundo de la naturaleza y de lo que
realmente existe, es el ingreso del hombre a la madurez de su inteligen-
cia y a la objetividad de sus juicios.
Si lo anterior fuera la nica contribucin de la ciencia al desarrollo
humano, sera ms que suficiente para promoverla y apoyarla como una
de las ms altas prioridades de la sociedad. Pero la ciencia proporciona
muchos otros beneficios al hombre, derivados del poder que confiere el
conocimiento. Un ejemplo es la posibilidad de mejorar la estructura de
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las sociedades con base en su anlisis cientfico, no slo de su localizacin
geogrfica y las condiciones del clima, sino tambin de sus tradiciones y
costumbres, que forman parte fundamental de su naturaleza como gru-
po humano. El problema que enfrenta hoy Mxico, que es adaptarse a
su realidad de pas pluricultural y darse la estructura ms justa para todos
los mexicanos, requiere de un estudio multidisciplinario profundo y ri-
guroso, realizado con bases cientficas, que todava no se ha hecho, en vez
del pobre espectculo que estn dando los legisladores actuales, ms preo-
cupados por intereses de sus respectivos partidos polticos que por la rea-
lidad urgente del pas.
La ciencia tambin debera aplicarse al estudio del problema educati-
vo del pas. Dnde estn los estudios cuidadosos y confiables sobre la
realidad de las necesidades educativas de Mxico, en las que deberan
basarse los programas actuales de "un pas de lectores" y "poner compu-
tadoras en todas las escuelas"? Las decisiones educativas que afectan a
millones de mexicanos no se toman cientficamente sino con base en in-
tuiciones, creencias o adivinanzas, guiadas por la mejor buena fe pero con
tantas probabilidades de estar en lo justo como las que dara echar un
volado para decidir si compramos ms libros o reparamos los vidrios de
las ventanas. Y nada puede estar ms alejado de la ciencia que la prohi-
bicin de la lectura de ciertos libros a la juventud. La ciencia puede con-
tribuir a hacer que estas actitudes oscurantistas y medievales sean cada
vez menos frecuentes, y desde luego que no se acepten en funcionarios
federales.
Finalmente, otra forma de participacin de la ciencia en el desarrollo
de la sociedad es generando tecnologa para mejorar la productividad de
las empresas y contribuir al crecimiento econmico del pas. Pero consi-
dero que sta es realmente la funcin menos importante de la ciencia.
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