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The Project Gutenberg EBook of Les joies du pardon, by Anonymous

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Title: Les joies du pardon
Petites histoires contemporaines pour la consolation des coeurs chrtiens
Author: Anonymous
Release Date: March 7, 2004 [EBook #11494]
Language: French
Character set encoding: ISO-8859-1
*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK LES JOIES DU PARDON ***
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LES JOIES DU PARDON
Petites Histoires Contemporaines
POUR LA CONSOLATION DES COEURS CHRTIENS
PAR L'AUTEUR
de la Mthode pour former l'Enfance la Pit
Je n'ai pu achever ce petit
livre sans essuyer plusieurs
fois des larmes....
X***.
1891
AVANT-PROPOS
Aprs les joies de l'innocence, il n'en est pas de plus douces, de
plus pntrantes que celles du repentir. Demandez l'enfant coupable
ce qu'il prouve lorsque, reconnaissant son ingratitude, il vient
se jeter en pleurant dans les bras de sa mre: c'est un soulagement
inexprimable, une ivresse de bonheur... Ce bonheur n'est rien
pourtant auprs de celui du pauvre pcheur qui, fatigu de ses longs
garements, renonce sa vie mauvaise et vient se reposer dans le sein
de Dieu.
Aussi, n'existe-t-il pas non plus d'histoire plus attachante que celle
des conversions. Plusieurs surtout, accomplies presque de nos jours,
ont t entoures de circonstances si extraordinaires et prsentent un
si poignant intrt qu'on ne peut en lire le rcit sans tre attendri
jusqu'au fond de l'me. Pages naves et sublimes, tout imprgnes de
larmes et d'amour, elles rveillent les sentiments les plus dlicats,
les plus exquis; rien ne ressemble davantage un roman, et toutefois,
on sent merveille que rien n'est plus vridique. C'est, dirons-nous,
un roman divin: les pripties multiplies, les scnes mouvantes ont
la terre pour thtre, mais le dnouement n'a lieu qu'au ciel.
Tels sont les exemples que nous allons rapporter dans ce Recueil: il
faudrait pouvoir les mettre sous les yeux de tous les chrtiens, pour
le profit qu'ils en retireraient et le charme que leur ferait goter
cette lecture.--Nous n'avons eu garde de reproduire ici les traits que
l'on rencontre dans les _Annales de Notre-Dame de Lourdes_, de
_Notre-Dame du Sacr-Coeur_, et dans les Recueils analogues; on ne
trouvera non plus aucune des Biographies contenues dans les
_Conversions les plus mmorables du XIXe sicle_. Nos rcits ont un
caractre plus intime et tout la fois plus anecdotique: et c'est l
justement ce qui en augmente l'intrt.
Offert toutes les mes chrtiennes, cet ouvrage s'adresse d'une
manire spciale aux jeunes gens. Personne n'a, autant qu'eux, besoin
de ces manifestations clatantes de la misricorde divine, si propres
inspirer une confiance inbranlable. Qui connat les preuves
rserves leur foi au sortir du collge? O est-il d'ailleurs le
jeune homme qui dans les longues annes d'une lutte incessante contre
le respect humain et les plaisirs mauvais, n'a jamais eu un instant
de faiblesse? Ah! puissent nos lecteurs se souvenir, en ces moments
critiques, des modestes pages qu'ils vont lire aujourd'hui! Elles leur
rappelleront qu'aprs mme les plus lourdes chutes, le coeur de Dieu
reste toujours ouvert pour les recevoir et que le plus grand malheur
craindre, la plus funeste de toutes les fautes, c'est le
_dcouragement_.
* * * * *
LES JOIES DU PARDON
1.--LE CAPITAINE DE NAVIRE ET LE MOUSSE.
Un capitaine de navire, qui s'tait fait craindre et har de ses
matelots par ses imprcations continuelles et sa tyrannie, tomba tout
coup dangereusement malade, au milieu d'un voyage de long cours. Le
pilote prit le commandement du vaisseau, et les matelots dclarrent
qu'ils laisseraient prir sans secours leur capitaine, qui se trouvait
dans sa chambre, en proie de cruelles douleurs. Il avait dj
pass peu prs une semaine dans cet tat, sans que personne se ft
inquit de lui, lorsqu'un jeune mousse, touch de ses souffrances,
rsolut d'entrer dans sa chambre et de lui parler; malgr l'opposition
du reste de l'quipage, il descendit l'escalier, ouvrit la porte et
lui demanda comment il se portait; mais le capitaine lui rpondit avec
impatience: Qu'est-ce-que cela te fait! Va-t'en!
Le mousse, repouss de la sorte, remonta sur le tillac. Mais le
lendemain il fit une nouvelle tentative: Capitaine, dit-il, j'espre
que vous tes mieux?--O Robert! rpondit alors celui-ci, j'ai t trs
mal toute la nuit. Le jeune garon, encourag par cette rponse,
s'approcha du lit en disant: Capitaine, laissez-moi vous laver les
mains et le visage, cela vous rafrachira. Le capitaine l'ayant
permis, l'enfant demanda ensuite la permission de le raser. Le
capitaine y ayant encore consenti, le mousse s'enhardit, et offrit
son matre de lui faire du th. L'offre toucha cet homme farouche,
son coeur en fut mu, une larme coula sur son visage, et il laissa
chapper ces mots en soupirant: O amour du prochain! Que tu es
aimable au moment de la dtresse! qu'il est doux de te rencontrer mme
dans un enfant!
Le capitaine prouva quelque soulagement par les soins de cet enfant.
Mais sa faiblesse devint plus grande, et il fut bientt convaincu
qu'il ne vivrait plus que quelques semaines. Son esprit fut assig de
frayeurs toujours croissantes, mesure que la mort et l'ternit se
montrrent plus prs. Il tait aussi ignorant qu'il avait t impie.
Sa jeunesse s'tait passe parmi la plus mauvaise classe de marins;
non seulement il disait: _Il n'y a point de Dieu_, mais il agissait
aussi d'aprs ce principe. pouvant la pense de la mort, ne
connaissant pas le chemin qui conduit au bonheur ternel, et convaincu
de ses pchs par la voix terrible de sa conscience, il s'cria un
matin, au moment o Robert ouvrait la porte de sa chambre, et lui
demandait amicalement: Matre, comment vous portez-vous ce
matin?--Ah! Robert, je me sens trs mal, mon corps va toujours plus
mal; mais je m'inquiterais bien moins de cela, si mon me tait
tranquille. Robert! que dois-je faire? Quel grand pcheur j'ai t!
que deviendrai-je?... Son coeur de pierre tait attendri. Il se
lamentait devant l'enfant, qui faisait tout son possible pour le
consoler, mais en vain.
Un jour que l'enfant venait d'entrer dans la chambre, le capitaine
s'cria: Robert, sais-tu prier?--Non, matre, je n'ai jamais su que
l'oraison dominicale, que ma mre m'a apprise.--Oh! prie pour moi,
tombe genoux, et demande grce. Fais cela, Robert, Dieu te bnira.
Et tous deux commencrent pleurer.
L'enfant, mu de compassion, tomba genoux et s'cria en sanglotant:
Mon Dieu, ayez piti de mon cher capitaine mourant! je suis un pauvre
petit matelot ignorant. Mon Dieu, le capitaine dit que je dois prier
pour lui, mais je ne sais pas comment; oh! que je regrette qu'il n'y
ait pas sur le btiment un prtre qui puisse me l'apprendre, qui
puisse prier mieux que moi, qui puisse recevoir la confession de ses
pchs et les pardonner en votre nom. Il croit qu'il sera perdu: mon
Dieu, sauvez-le! Il dit qu'il ira en enfer, et qu'il sera avec les
dmons: mon Dieu, faites qu'il aille au ciel, et qu'il soit avec les
anges! Les matelots ne veulent pas venir vers lui; quant moi, je
veux faire pour lui tout ce que je pourrai; mais je ne puis le sauver.
mon Dieu! ayez piti de mon pauvre capitaine! Je n'ai jamais pri
ainsi auparavant. Oh! aidez-moi, mon Dieu, prier pour mon pauvre
capitaine!
Alors, s'tant relev, il s'approcha du capitaine en lui disant: J'ai
pri aussi bien que j'ai pu; maintenant, matre, prenez courage.
J'espre que Dieu aura piti de vous.
Le capitaine tait si mu qu'il ne pouvait s'exprimer. La simplicit,
la sincrit et la bonne foi de la prire de l'enfant avaient fait
une telle impression sur lui, qu'il demeura dans un profond
attendrissement, baignant son lit de pleurs.
Le lendemain matin, quand Robert entra dans la chambre du capitaine:
Robert, mon bon ami, lui dit celui-ci, aprs que tu fus parti, je
tombai dans une douce mditation. Il me semblait voir Jsus-Christ sur
la croix, mourant pour nos offenses, afin de nous amener Dieu.
Je m'levai par mes prires ce divin Sauveur, et, dans la grande
angoisse de mon me, je m'criai longtemps comme l'aveugle: Jsus,
fils de David, ayez piti de moi! Enfin je crus sentir en mon coeur
que les promesses de pardon qu'il a adresses tant de pcheurs,
m'taient aussi adresses; je ne pouvais profrer d'autres paroles
que celle-ci: amour! misricorde! Non, Robert, ce n'est pas une
illusion: maintenant je sais que Jsus-Christ est mort pour moi. Je
sens que le sang de la croix peut aussi laver mes iniquits; mes yeux
s'ouvrent la lumire d'en haut en mme temps qu'ils se ferment pour
la terre; la grce de mon baptme, la foi de ma premire communion,
rentrent dans mon coeur; que ne puis-je recevoir ces sacrements que
l'glise accorde aux mourants pour leur passage l'ternit, vers
laquelle Dieu m'appelle!
L'enfant, qui jusque-l avait vers bien des larmes en silence,
fut saisi dans ce moment d'une grande tristesse, et s'cria
Involontairement: Non, non, mon cher matre, ne m'abandonnez
pas.--Robert, lui rpondit-il tranquillement, rsigne-toi, mon cher
enfant: je suis pein de te laisser parmi des gens aussi dpravs que
le sont ordinairement les matelots. Oh! puisses-tu tre prserv des
pchs dans lesquels je suis tomb! Ta charit pour moi, mon cher
enfant, a t grande; Dieu t'en rcompensera. Je te dois tout; tu
as t dans la main de Dieu l'instrument de ma conversion; c'est le
Seigneur qui t'a envoy vers moi; Dieu te bnisse, mon cher enfant!
Dis mes matelots qu'ils me pardonnent, je leur pardonne aussi, et je
prie pour eux.
Le lendemain, plein du dsir de revoir son matre, Robert se leva
la pointe du jour; et ayant ouvert la porte, il vit que le capitaine
s'tait lev et s'tait tran au pied de son lit. Il tait genoux,
et semblait prier, appuy, les mains jointes, contre la paroi du
navire. L'enfant attendit quelque temps en silence; mais enfin il dit
doucement: Matre!--Point de rponse.--Capitaine! s'crie-t-il de
nouveau. Mais toujours mme silence. Il met la main sur son paule et
le pousse doucement: alors le corps change de position et se penche
peu peu sur le lit; son me l'avait quitt depuis quelques heures,
pour aller voir un monde meilleur, o la grce d'un sincre repentir
accorde la prire permet d'esprer que Dieu dans sa misricorde a
daign le recevoir.
* * * * *
2.--UNE NUIT DANS LE DSERT.
C'est du missionnaire lui-mme, rapporte le marquis de Sgur, que je
tiens l'histoire suivante, o l'action de la Providence se montre en
assez belle lumire. Il nous la raconta devant un nombreux auditoire
d'hommes, particulirement de jeunes gens, qui l'coutaient avec une
si religieuse attention, que pendant les pauses de son discours,
on aurait entendu voler une mouche. Par humilit, il parlait la
troisime personne comme s'il se ft agi d'un autre. Mais je devinai
bien vite, son accent, que c'tait son histoire lui-mme qu'il
nous disait, et quand je me trouvai seul avec lui aprs la sance, je
l'obligeai de m'en faire l'aveu. Si je pouvais faire passer dans mon
rcit les flammes de sa parole, telles qu'elles sortaient de sa bouche
et de son coeur, elles allumeraient dans les mes cet amour surnaturel
de Dieu et des hommes, qui rsume et renferme la loi et les prophtes.
C'tait l'heure qui prcde le coucher du soleil. L'ombre du
missionnaire et de son cheval s'allongeait sur le sable endormi.
L'horizon s'empourprait comme aux lueurs d'un immense incendie. La
chaleur tait touffante. Parfois, de longs intervalles, une brise
lgre venue on ne sait d'o, passait comme une caresse de Dieu et
apportait au voyageur une sensation dlicieuse: alors, il ouvrait
la bouche et aspirait longuement l'air un moment rafrachi. Puis le
souffle tombait vaincu par le feu qui rgne au dsert, et l'immobilit
ardente reprenait possession de l'tendue.
Le missionnaire avanait, pressant l'allure de son cheval, pour
arriver avant la nuit la grande ville, terme de son voyage. Car la
nuit, dans ces plaines d'Afrique, appartient aux fauves. Quand les
premires ombres descendent du ciel, les premiers bruits des lions et
des panthres montent de tous les points du dsert, d'abord confus
et lointains, comme le gmissement du vent, puis plus forts, plus
distincts, semblables tantt au grondement sourd du tonnerre, tantt
ses clats rudes et dchirs. Ce moment redout approchait, mais il
n'tait pas encore imminent, et le prtre de Jsus-Christ avait bien
une heure devant lui, une heure de jour et de marche tranquille,
suffisante pour atteindre le port. Il tait arm, il avait des
provisions de bouche, un flacon de rhum, pour ranimer ses forces et
tremper ses lvres brlantes. Il priait, il pensait, cherchant
lutter contre la sensation touffante de la solitude, contre
l'oppression de l'espace sans limites o sa vue, son coeur et son
esprit se perdaient. Il avait beau percer de ses regards l'tendue, il
n'apercevait pas un tre vivant, pas un mouvement, pas mme celui du
sable agit par le vent: le vent dormait sur le sable, d'un sommeil
qui semblait ternel.
Oh! si la bont de Dieu mettait sur son chemin une de ses cratures,
un tre humain, un frre, quelle joie inonderait son coeur! comme il
volerait lui! Avec quels transports il lui tendrait la main, et le
presserait dans ses bras! Mais hlas! il ne le savait que trop, une
rencontre en ces lieux, ce ne serait qu'un danger de plus: quand
on trouve sur sa route un homme au dsert, au lieu d'un frre
embrasser, c'est un ennemi combattre; c'est un de ces arabes
pillards ou de ces Europens dclasss, bandits de la solitude,
dtrousseurs de caravanes, qu'il faut aborder, non pas le salut aux
lvres, mais le revolver la main.
Il se perdait en ces penses, et berc par l'allure monotone de son
cheval, il laissait flotter l'aventure son esprit et ses guides,
quand tout coup il se redresse sur ses triers, et d'un mouvement
instinctif, arrte sa monture. Qu'a-t-il donc aperu l'horizon?
Est-ce une illusion de ses sens? N'y a-t-il pas l-bas, bien loin,
quelque chose qui se remue?--Certainement, il ne se trompe pas:
le point noir qui a frapp sa vue s'agite, se rapproche, grossit
insensiblement. C'est un tre vivant, un animal ou un homme.--Un
homme, c'est un homme! Il le voit maintenant, il distingue vaguement
sa forme; cet homme l'a vu, lui aussi; il est vident qu'il s'avance
dans sa direction... Que faire! Quel parti prendre? Faut-il pousser
son cheval au galop et se mettre hors de la porte de cet inconnu?
C'est le parti le plus sr, mais est-ce le plus honorable? Si, au lieu
d'tre un voleur arabe, cet homme tait un chrtien, un franais? Et
quand mme il serait un coureur du dsert, un bandit, est-ce le fait
d'un missionnaire, d'un aptre de Jsus-Christ, de fuir devant une
crature humaine, devant un de ceux pour qui le Sauveur du monde est
mort sur la croix?
L'hsitation du prtre n'est pas longue. Il attendra le frre qui
vient au-devant de lui, que ce soit Can ou Abel. L'hte du dsert se
rapproche de minute en minute, il semble la fois se hter d'accourir
et lutter contre la fatigue. Le voil une petite distance, on dirait
un spectre ambulant. Il est dguenill; sa main tient un fusil;
ses yeux sont allums de fivre, de haine et de convoitise. C'est
indubitablement un brigand, mais un brigand europen: c'est en tout
cas, un malheureux dvor de besoin. Le prtre n'hsite plus: il
risque peut-tre sa vie, mais il a la chance de secourir un misrable,
de sauver une me. Aprs tout, c'est son mtier de s'exposer la
mort: le corps d'un missionnaire n'est rien; l'me d'un pcheur est
d'un prix infini.
Il descend de cheval, jette ses armes terre pour montrer l'inconnu
ses dispositions pacifiques, et d'un pas tranquille et ferme, va
au-devant de lui. L'autre tonn, puis, s'arrte; la surprise est
plus forte que la haine; mais la faim, la soif dvorante, voil ce
qui domine tout le reste. Le prtre le devine, et, sans parler, lui
prsente ses provisions, des fruits, des dattes, du rhum.--Du rhum!
C'est la force, c'est la vie! Pour cette gourde de rhum, le malheureux
aurait tu son pre! Il tend la main, saisit la gourde, la porte sa
bouche, la boit, l'aspire longs traits. Son visage se ranime, son
sang circule, sa pleur mortelle fait place une vive rougeur. Tout
coup, il chancelle; il a bu trop et trop vite, il tombe tout de son
long et demeure sur le sol, inerte, engourdi, comme mort.
Le missionnaire, effray, se penche vers lui, tte son pouls, coute
les battements de son coeur, et respire; ce n'est pas la mort, c'est
le sommeil bienfaisant et rparateur. Il le considre longuement; sa
carnation, la couleur de sa barbe et de ses cheveux, il reconnat un
Franais. Malgr les traces des passions et de la fatigue, il croit
lire sur ce visage dvast les vestiges d'une bonne race, et son
me d'aptre se remplit de reconnaissance et de joie. Soudain, il
tressaille comme s'il sortait d'un rve. Le soleil va disparatre, et
son orbe agrandi et rutilant est dj demi cach. Encore quelques
minutes et la nuit aura remplac le jour. Que faire de cet infortun
que la Providence a envoy sur sa route et dans ses bras? Le charger
sur son cheval? C'est impossible; il connat le poids d'un corps qui
s'abandonne. Le laisser l, seul, la nuit, dans le dsert, expos aux
dents des btes froces, une mort sans consolations? C'est plus
impossible encore.
Il n'y a pas hsiter; il attendra le rveil du pcheur, sous
la garde de Dieu qui ne laissera pas inacheve l'oeuvre de sa
misricorde. Il s'agenouille sur le sable, prs de cet homme qu'il ne
connaissait pas une heure avant, et pour lequel il sacrifierait sa vie
avec joie. Il soulve doucement dans ses mains la tte du dormeur, la
pose sur ses genoux, et il entre en prires.
La nuit est arrive, profonde, solennelle, ivre de silence et de
solitude. Deux heures se passent ainsi, sans qu'aucun des deux hommes
ait fait un mouvement. Les toiles se sont allumes les unes aprs
les autres et rpandent sur l'ocan de sable une lueur mystrieuse et
sacre. Les anges contemplent du haut du ciel ce spectacle plus beau
que celui d'un ami veillant sur son ami, d'une mre veillant sur son
enfant, le spectacle d'Abel veillant avec amour sur Can: tel, au
temps du sjour du Fils de Dieu sur la terre, Jsus priait dans les
plaines de Galile auprs de Judas endormi.
Enfin, l'homme se rveille. Il relve la tte, ouvre les yeux et
rencontre ceux de ce prtre genoux qui le regarde avec une ineffable
tendresse. Alors il se souvient, il devine, il comprend tout; il se
met trembler des pieds la tte, comme ces possds d'Isral au
moment o le dmon sortait de leur corps et de leur me la voix de
Jsus-Christ. La haine est vaincue, Satan s'enfuit de cette me pour
n'y plus rentrer. Le bienheureux larron pleure, il clate en sanglots,
et, sans prononcer une parole, il se laisse tomber dans Tes bras du
missionnaire, qui le presse sur son coeur en lui disant: Mon frre!
Quand il eut mang, le prtre le fit monter sur son cheval et marcha
prs de lui, priant toujours et ne lui disant rien, pour le laisser
tout entier la grce divine qui parlait au fond de son me. Ils
arrivrent la ville sans rencontre fcheuse. Le missionnaire fit
coucher le prisonnier de sa charit dans son lit, et dormit prs de
lui sur quelques coussins. Demain, lui dit-il, vous me direz tout ce
que vous voudrez. Aujourd'hui, je ne veux rien entendre.
Le lendemain, l'homme lui raconta son histoire, prlude de sa
confession: histoire terrible, commence par une jeunesse sans
corrections et sans travail, poursuivie dans le vice, dans le crime,
et qui, par un prodige de la misricorde divine, s'achevait dans les
larmes du repentir.
Sa mre, brave paysanne, reste veuve de bonne heure, l'avait
impitoyablement gt pour pargner quelques pleurs son enfance.
Il avait t l'cole, parce qu'il l'avait bien voulu; s'y tait
instruit, parce qu'il avait l'esprit vif et ouvert; puis s'tait livr
la paresse, au plaisir, bientt au vice. dix-huit ans, c'tait
dj un mauvais sujet accompli. Il s'engagea par ennui, pour connatre
la vie de la caserne, et courir les garnisons. Puis, le joug de la
discipline gtant ses plaisirs, il demanda une permission, revint au
village, en dguerpit un matin avant le jour, sans embrasser sa mre,
mais non sans l'avoir dvalise, et ne reparut plus au rgiment. Il
passa aux tats-Unis, y gagna une petite fortune qu'il dpensa en
folles orgies. Alors, dans un accs de raison, peut-tre de remords,
il quitta l'Amrique pour l'Algrie, se remit a l'oeuvre, et mena
pendant quelque temps une conduite rgulire et laborieuse.
Il commenait se refaire de corps, d'me et de bourse, quand le
dmon envoya sur son chemin un de ses anciens compagnons de dbauche,
dserteur comme lui, qui le reconnut, chercha l'entraner de nouveau
dans le vice, et n'y pouvant russir, rvla son pass et le perdit de
rputation.
Sa tte ne put rsister ce dernier coup. Puisque je ne puis tre un
honnte homme, se dit-il, je serai un franc sclrat. Et il fit
comme il avait dit. Il quitta la grande ville o toutes les portes se
fermaient devant lui, s'enfuit au dsert, et demanda la rapine et au
meurtre des moyens d'existence. Bientt il se trouva la tte d'une
bande d'arabes, qui dtroussaient les passants, les plerins de la
Mecque, et vivaient comme lui de brigandage. Mais, par un reste de
pudeur, il ne s'attaquait qu'aux musulmans et vitait de verser le
sang des europens. Ses compagnons s'en aperurent, et se rvoltant
contre lui, ils le menacrent d'abandon, mme de mort, s'il continuait
pargner les chrtiens.
Il rsista d'abord, puis, avec sa faiblesse et son emportement
habituels: Eh bien! s'cria-t-il, puisqu'il faut aller jusqu'au bout,
j'irai aussi bien et plus loin que vous. Une caravane vint
passer; elle comptait des europens et des musulmans. Il l'attaqua
furieusement la tte de ses hommes, frappa tort et travers sur
tout ce qui lui tombait sous la main. Parmi les victimes se trouvait
un franais. L'aspect de ce compatriote, peut-tre assassin par lui,
le fit soudainement rentrer en lui-mme. Je suis un misrable.
se dit-il. Et laissant l ses compagnons occups dpouiller les
cadavres, fou de remords, pouvant de son ignominie, il s'lana
comme un insens et se perdit bientt dans l'immensit du dsert.
Quand le missionnaire le rencontra, il y avait trois jours qu'il
errait l'aventure, maudit et dsespr comme Can, ne mangeant pas,
ne buvant pas, ne sachant ce qu'il faisait, ni ce qu'il voulait. Il
tait bout de forces, quand il aperut le voyageur qui passait au
loin sur son cheval. Pouss par un transport infernal, il essaya de
le rejoindre, non pour le voler, mais pour l'assassiner: J'en tuerai
encore un, se dit-il, et je me tuerai aprs. Au lieu de la mort,
c'est la vie qui l'attendait, et c'est dans les bras de la misricorde
qu'il tomba.
Tel fut le rcit du criminel repentant: le missionnaire, le serrant
plus tendrement encore sur son coeur, se contenta de lui dire:
Maintenant que je sais votre histoire, votre confession sera courte
et facile. Agenouillez-vous devant Dieu, mon fils, et en son nom
je vous pardonnerai tous les pchs, tous les crimes de votre vie
entire.
Le pcheur se confessa avec des torrents de larmes, et tandis que
le prtre prononait sur son front courb jusqu' terre les paroles
sacres de l'absolution, il lui sembla que son pass s'engloutissait
dans l'abme de la misricorde divine et qu'une vie nouvelle s'ouvrait
devant lui.
Ce que fut cette vie, je l'ignore. Le missionnaire ne nous l'a pas
dit. Mais qu'elle soit acheve ou qu'elle dure encore, qu'elle se
poursuive dans un labeur honnte ou dans les austrits d'un clotre,
il n'est pas douteux qu'elle fut ou qu'elle sera jusqu'au bout une vie
de repentir, d'action de grces et d'amour pnitent.
* * * * *
3.--LES DEUX FRRES
Deux frres entrrent en mme temps dans un collge de France; ils
se ressemblaient si parfaitement quant la taille et aux traits du
visage, qu'il fallait les avoir vus souvent pour les distinguer l'un
de l'autre: mais ils taient bien diffrents de caractre: l'an
n'avait presque aucun sentiment de religion; le cadet tait d'une
pit anglique. On ne saurait imaginer tous les moyens que sa charit
lui suggra pour gagner son frre. C'tait peu pour lui de lui
accorder ce qu'il demandait; il allait au-devant de tout ce qui
pouvait lui tre agrable; il se privait, en sa faveur, de tout
l'argent qu'on lui accordait pour ses menus plaisirs. On leur donna
tous deux un costume neuf de trs grand prix; l'an, en peu de temps,
mit le sien en mauvais tat; celui du cadet tait encore trs propre.
Ne sachant plus quel prsent faire son frre, il imagina de lui
donner son habit.
Vous tes mon an, lui dit-il, il convient que vous soyez mieux
habill que moi: votre habit est gt; si le mien vous fait plaisir,
je vous le donnerai, on n'en saura rien chez nous.
L'offre est aussitt accepte et l'change fait.
Quelques jours aprs, le pieux enfant appelle son frre et lui dit
qu'il avait quelque chose lui communiquer.
Auriez-vous encore un habit me donner? lui dit celui-ci.
--Oui, lui rpond l'enfant, et un bien plus prcieux que celui que je
vous ai donn dernirement; allez demain confesse; rconciliez-vous
avec Dieu, c'est lui-mme qui vous en revtira.
-- confesse, rpondit l'autre, vraiment j'y vais assez souvent; si,
cependant, il ne faut que cela pour vous contenter, j'irai bien encore
demain, mais je ne vous garantis pas que j'en deviendrai meilleur.
--Promettez-moi au moins, rpliqua le cadet, que vous ferez pendant
deux jours quelques efforts pour le devenir.
L'an le lui promit.
Le lendemain, ils allrent tous deux confesse; ils avaient le mme
confesseur. Le cadet se confessa le premier, et se retira devant le
Saint-Sacrement, pour demander Dieu qu'il lui plt de toucher son
frre. L'an raconta depuis, qu'en entrant au confessionnal, tout ce
que son frre avait fait pour lui se prsentant son esprit, il eut
honte de lui-mme, et ne fut plus matre de retenir ses larmes. Il
dit son confesseur qu'il voulait bien sincrement se convertir et
consoler son frre des chagrins qu'il lui avait causs jusqu'alors.
Pendant toute sa confession, il versa un torrent de larmes. Le cadet
qui de l'endroit o il tait, l'avait entendu clater en soupirs,
tait remont dans son quartier, combl de joie et bnissant le
Seigneur. Un moment aprs, on vint le demander la porte; c'tait
son frre qui se jeta ses genoux, et les arrosa de ses larmes, lui
demandant pardon de tous les sujets de mcontentement qu'il lui avait
donns et lui promettant de suivre, l'avenir, aussi bien ses avis
que ses exemples. L'enfant, ravi des dispositions de son frre, se
jeta a son cou, et lui dit tout ce que sa charit put lui suggrer de
plus tendre et de plus affectueux pour l'encourager. Le jeune homme
demeura si ferme dans ses bonnes rsolutions, qu'en peu de temps, il
devint, comme son frre, un modle de vertu, et ne se dmentit jamais.
* * * * *
4.--UN JEU O L'ON GAGNE LE CIEL
Dans une petite ville de France vivait un officier retrait, qui tait
un excellent chrtien. Personne devant lui ne se serait permis une
parole inconvenante; chacun venait lui demander conseil: l'un le
consultait pour l'achat d'une terre; l'autre, pour l'arrangement
d'un procs; tout le monde, en un mot, l'honorait, le respectait et
l'aimait.
Lui-mme a racont son histoire, et elle mrite d'occuper une des
premires places dans ce recueil, car elle montre d'une manire bien
touchante que Dieu se sert des moyens les plus inattendus pour ramener
lui les pcheurs et que sa misricorde est inpuisable l'gard des
mes de bonne volont.
Je ne date pas d'hier, disait plaisamment notre officier, vous vous
en apercevez facilement ma moustache et aux quelques cheveux qui me
restent; mais si je suis vieux et cass, j'ai t jeune et alerte.
J'avais dix-huit ans environ, en 1792, lorsque la grande guerre vint
clater; j'tais ardent, j'avais adopt avec enthousiasme toutes les
ides du temps. Je criais avec les autres, et de bon coeur: Vive la
fraternit ou la mort! Hlas! ce devait tre la mort ou la ruine
pour bien du monde. Aussi, ds que j'appris que la France venait de
commencer la lutte contre les trangers, mon parti fut bientt pris,
je m'engageai.
Il faut vous dire, avant d'aller plus loin, que, malgr les efforts
de ma pauvre chre mre et de notre cur, je ne croyais gure Dieu,
et encore moins au diable; je m'amusais tant que je pouvais; je
passais, parmi mes camarades de plaisir, pour un _bon garon_. vous
parler franc, j'tais un trs mauvais sujet; mais parmi tous mes
dfauts, j'en avais un qui me distinguait de tous mes compagnons, je
ne pouvais pas prononcer une phrase, souvent mme une parole, sans y
ajouter un juron. Et ce n'taient pas des jurons pour rire, c'taient
d'affreux blasphmes qui devaient dans le ciel faire voiler les anges
et pleurer les saints.
Aprs ce prambule, ncessaire pour bien faire comprendre la suite
de mon histoire, je la reprends, et je tcherai de l'abrger le
plus possible pour ne pas trop vous ennuyer. Me voila donc engag
dix-huit ans, menant joyeuse vie et jurant tout le long du jour. Je
vous fais grce de ma vie militaire, elle a ressembl celle de
beaucoup de mes camarades, qui n'ont pas laiss leurs os sur le champ
de bataille; je fus envoy l'arme des Pyrnes, puis l'arme de
Sambre-et-Meuse, puis en Italie, puis en gypte, puis partout enfin o
il y avait des coups donner et recevoir. Les annes, l'exprience,
deux blessures, l'une reue aux Pyrnes, l'autre, Austerlitz,
l'affreuse retraite de Russie, tout cela avait calm ma fougue,
m'avait rendu plus rgulier dans ma conduite, mais n'avait pu me
corriger de mon dfaut de toujours jurer. Mon avancement mme se
trouva arrt par ce vice; comme je savais lire et qu'on n'avait pas
le choix alors parmi les lettrs, je fus rapidement officier; mais une
fois l, mon malheureux dfaut me joua bien des tours; et souvent des
gnraux, aprs une affaire o je m'tais bien conduit, n'osaient pas
m'avancer, parce qu'ils trouvaient que j'avais trop mauvais ton
pour arriver aux hauts grades militaires. Je les traitais bien de
sacristains, de calotins, mais, part moi, je leur donnais raison, et
pourtant je ne me corrigeais pas. Enfin, 1815 arriva: je fus licenci
avec l'arme de la Loire et je revins dans ma ville natale capitaine
et dcor. Aprs les premires joies de retrouver mes vieux amis, mes
vieux camarades d'enfance, aprs les premires douceurs du repos et
de la libert, la suite de tant de privations et d'annes de
discipline, je commenais trouver le temps long, je fus au caf et
je mangeai ma demi-solde, comme un goste, entre une pipe et un jeu
de cartes. Ma position, mes campagnes, mes rcits me faisaient le
centre d'un petit groupe de dsoeuvrs comme moi, et, par suite de mon
habitude invtre, on y entendait plus souvent jurer que bnir le nom
de Dieu.
Malgr cela, l'ennui me gagnait, lorsqu'un matin, je vois entrer dans
ma chambre le cur de la paroisse. J'tais si loin de m'attendre
pareille visite, que ma pipe s'chappa de mes dents et vint se briser
sur le plancher, ce qui me fit pousser le plus gros juron de mon riche
rpertoire. Le cur ne se troubla pas pour si peu, et, prenant
une chaise, que je ne lui offrais pas, il s'assit tranquillement:
Bonjour, M. le capitaine, me dit-il; puisque vous n'tes pas venu me
voir votre arrive dans ma paroisse, il faut bien que je vienne vous
chercher.--Je n'aime pas les curs, lui rpondis-je, je ne les ai
jamais aims et je suis trop vieux pour changer maintenant.--Eh bien!
capitaine, nous ne sommes pas du mme avis, et, avec un brave comme
vous, je n'irai pas par quatre chemins, c'est prcisment pour vous
faire changer que je suis venu vous voir. peine le digne prtre
avait-il fini sa phrase, que je me levai comme un furieux, et, en
jurant comme un possd, je le mis littralement la porte.
Le lendemain, je me croyais tout jamais dbarrass de pareille
visite, lorsque je vis encore entrer le cur. Ah! par exemple, c'est
trop fort, m'criai-je, et je me levai pour le repousser de chez moi.
Lui, sans se troubler, me dit avec beaucoup de douceur: Bonjour,
capitaine, vous n'tiez pas bien dispos hier, et je suis revenu
aujourd'hui pour savoir si vous tiez plus en train de causer. Malgr
mon apparence terrible, je n'tais pas tout fait mauvais au fond du
coeur; aussi, ce sang-froid me dsarma, et adoucissant ma voix, je
lui rpondis: Eh bien! monsieur le cur, puisque vous avez tant de
plaisir causer avec moi, j'y consens, mais une condition, c'est
que vous ne me parlerez pas de vos momeries, de vos glises et de vos
bedeaux.--Soit, reprit le cur; mais, de votre ct, vous vous engagez
me consacrer chaque jour une heure: votre temps n'est pas compt,
et vous ne pouvez me refuser ce plaisir.--Accord; et pour rpondre
votre politesse par une autre, je vous avouerai que je m'ennuie tant,
que ce sera une distraction pour moi de causer avec un homme qui sait
parler. Ma politesse n'tait pas trs polie, mais le cur eut l'air
de la trouver accomplie.
La connaissance ainsi faite devint bien vite intime; l'heure que
j'avais promise au cur me semblait de plus en plus courte, et il
m'arrivait souvent de la doubler et de la tripler. Mon vnrable ami
jouait au trictrac, et j'aimais moi-mme extrmement ce jeu; aussi,
bientt chaque soir, au lieu d'aller au caf, je prenais le chemin du
presbytre, et nous jouions avec un tel acharnement, que la soire se
passait toujours trop rapidement.
Le cur tait fidle sa promesse; il ne me parlait jamais de
religion: malheureusement, de mon ct, j'tais fidle mes mauvaises
habitudes, et je prononais bien peu de phrases sans les assaisonner
de quelques grossiers jurons. Un soir o le cur me battait plates
coutures, je m'en donnais coeur joie, et jamais pareils blasphmes
n'avaient retenti sous l'humble toit de notre pasteur. Il posa son
cornet sur la table, et, me regardant bien en face: Je vous ai fait
une promesse, me dit-il, laquelle je suis fidle; voulez-vous m'en
faire une votre tour?--Laquelle?--C'est de ne plus jurer.--Mais
c'est impossible, voil plus de cinquante ans que j'ai cette habitude;
elle m'a empch de faire mon chemin, et vous voulez que j'y renonce:
rayez cela de vos papiers; non pas que je le fasse maintenant par
mchancet, mais c'est devenu une habitude chronique.--Je ne prtends
pas que ce ne vous sera pas difficile, mais croyez-vous qu'il me soit
facile de vous voir tous les jours, sans vous parler de religion,
vous, qui en auriez tant besoin pourtant; la partie n'est pas gale:
il me faut une compensation: quand vous jurerez, je vous parlerai
de Dieu.--Au fait, vous pouvez avoir raison; je n'en disconviens
pas.--Puisque vous tes de si bonne composition, je veux vous montrer
que malgr ma robe, je ne suis pas si noir que j'en ai l'air: et vous
permets, toutes les fois que votre mauvaise habitude de jurer vous
pressera, de remplacer vos gras jurons par _sapristi_.--Je consens au
march, rpondis-je.--Et vous, capitaine, ajouta-t-il, n'oubliez pas
que, si vous manquez votre promesse, je manquerai la mienne.
Je vis bien vite que j'avais fait un march de dupe, ou plutt que le
bon cur savait bien ce qu'il faisait en me le proposant. Chaque jour
j'oubliais l'innocent _sapristi_, et je reprenais mon triste
rpertoire. Aussitt, le cur me faisait un sermon en trois points, et
j'tais bien forc de l'couter, puisque c'tait dans nos conventions.
Vous devinez facilement le reste: mesure que mon vnrable ami me
dvoilait les beauts de la religion, j'y prenais got; ce n'tait
plus une punition, c'tait devenu un besoin. Bientt, je fus tout
fait converti; mon excellent cur me fit approcher des sacrements;
maintenant je trouve mon bonheur l'accomplissement de mes devoirs,
et il ne me reste de mon ancien tat que l'habitude d'assaisonner
toutes mes phrases du fameux _sapristi_, ce qui me fait appeler par
tout le monde ici le capitaine _Sapristi_. Si je raconte volontiers
mon histoire, c'est dans l'esprance qu'elle pourra dtourner du mal,
et de la mauvaise habitude de jurer, quelques personnes aussi
coupables que je l'tais alors.[1]
[Note 1: Cit dans les _Petites lectures_, bulletin populaire
des Confrences de Saint-Vincent-de-Paul.--Nous n'avons pu vrifier
nous-mme, on le comprend, l'authenticit des traits que nous avons
puiss dans d'autres Recueils; mais pourquoi la mettre en doute: Il
est certain qu'il s'opre frquemment des conversions tout aussi
extraordinaires que celle-l; le prtre n'y prend mme plus garde dans
les pays de foi, tant il est souvent tmoin de ces merveilles, et
elles restent un secret entre l'homme et Dieu.]
* * * * *
5.--LA VENGEANCE D'UN TUDIANT CHRTIEN.
Sous Louis-Philippe, crit Armand de Pontmartin, l'esprit d'irrligion
rgnait dans les collges de Paris. Il y avait pourtant des
exceptions... la plus originale et la plus touchante m'tait apparue
sous les traits de Paul Savenay, natif de Gurande. Dou, ou plutt
arm d'une pit anglique et robuste tout ensemble, il bravait le
respect humain, dfiait la raillerie, et il aurait mis au besoin tout
l'enttement de sa race pour affronter la perscution et le martyre.
Cette pit se rvlait jusque sur son visage, qui prenait une
expression cleste au moment de la prire. Ainsi, lorsque, sur un
signe de notre professeur indolent, je rcitais, au dbut et la
fin de la classe, le _Veni Sancte Spiritus_ et le _Sub tuum
praesidium_, c'tait pour presque tous les lves, le signal d'un
concert charivarique d'ternuements, de quintes de toux, de pupitres
disloqus, et de dictionnaires tombant grand bruit. Paul Savenay
s'isolait de ce tapage, et l'on pouvait suivre sur sa figure le
sourire de la sainte Vierge dont il implorait la protection, et le
contact de l'Esprit-Saint qui l'effleurait de ses ailes.
Cette pit fervente l'avait fait prendre en grippe par le plus
mauvais sujet de la classe, fanfaron d'impit et de libertinage,
liseur et colporteur des livres de Parny et de Voltaire, et pourtant
Breton comme Paul; mais entendons-nous, ce Breton-l, nomm Jacques
Fal, tait un Breton de contrebande. On disait que son pre, Nantais
d'origine, avait pris part quelques-unes des plus sanglantes scnes
de la Rvolution, s'tait enrichi en achetant des terres de Vendens,
puis ruin dans des spculations quivoques. Tout irritait Jacques
contre Paul Savenay; un hritage de haine, le retour des Bourbons,
l'animosit instinctive du vice contre la vertu, du mal contre le
bien, de l'athisme contre la foi, du diable contre le bon Dieu; mais
ce qui l'exasprait le plus, c'tait la douceur de Paul, sa patience
inaltrable que, naturellement, Jacques taxait de lchet et
d'hypocrisie.--Tu es donc un lche? lui disait-il en lui montrant
le poing.--Je ne le crois pas, rpondait Paul avec un accent de
rsignation qui aurait dsarm un tigre. Son perscuteur ne lui
laissait pas un moment de trve, et le harcelait de la faon qui
devait le plus cruellement blesser cette me tendre, chaste, exquise
et pieuse. Non content de le traiter de cagot, de Basile, de tartufe
et de cafard. Jacques joignait le blasphme l'insulte, le sacrilge
l'outrage. Il glissait de mauvais livres dans le pupitre de Paul
et lui jouait les plus vilains tours. Nous smes plus tard que ses
brutalits s'taient parfois envenimes jusqu'aux voies de fait:
bourrades, brimades, coups de poing, coups de rgle: un jour mme, un
coup de canif qui fit couler le sang. La plupart des lves feignaient
de ne pas s'apercevoir de ces abominables violences. Quelques-uns
avaient l'infamie d'applaudir avec des ricanements stupides. Jacques
n'avait pas, en somme, l'air bien froce; mais tait grand, bien
dcoupl, taill en athlte. On le redoutait et il avait sa petite
cour de complaisants et de flatteurs. Lorsqu'indign de sa mchancet
et attir vers Paul Savenay par d'irrsistibles sympathies, je
risquais, moi chtif, quelques reproches: Tais-toi ou je t'assomme!
me disait cet enrag; tais-toi, mauvaise graine d'migr! J'aurais
certainement eu ma part de ses injures et de ses coups, si je n'avais
trouv un admirable dfenseur en la personne de Gaston de Raincy.
Le martyre de Paul Savenay dura deux ans et pendant ces deux ans, pas
une plainte. S'il versait en secret quelques larmes, il ne pleurait
pas sur ses souffrances, mais sur les garements de cette pauvre
me, rvolte contre Dieu. Un matin, me rencontrant la porte de
Saint-Sulpice, et me croyant meilleur que je n'tais, il me dit:
Armand, allons prier pour lui! Je lui rpondis: Paul, tu es un
saint... le saint de Gurande, et c'est sous ce nom que je veux
dsormais te connatre et t'admirer!
Bientt, je perdis de vue le perscuteur et sa victime. Jacques
Fal, convaincu de colportage du _Compre Mathieu_ et des
_Chansons_ de Branger, fut _pri_ par le proviseur de ne pas revenir
aprs les vacances. Paul Savenay, qui se destinait la profession de
mdecin, quitta le collge un an avant moi.
Armand de Pontmartin, cet endroit, interrompt son rcit pour
expliquer comment il retrouva quelques annes plus tard ce vertueux
jeune homme chez Frdric Ozanam. Ce dernier venait de fonder, avec
quelques amis, les Confrences de saint Vincent de Paul et il exposait
aux jeunes messieurs runis chez lui les moyens qui lui semblaient les
plus propres assurer le succs de l'entreprise.
Tout coup, continue le narrateur, Ozanam regarde sa montre et dit
aux jeunes gens qui l'entouraient: Mes amis, je suis un bavard. Agir
vaut mieux que parler, dans une crise comme celle-ci. L'ennemi
est toujours l; le cholra vient peine d'entrer dans sa phase
dcroissante... Nous n'avons pas une minute perdre!
Il distribua ses ouvriers de la premire heure la liste des malades
qu'ils devaient visiter. Puis, s'adressant a Paul Savenay:--Et vous,
Paul, lui dit-il, votre premire visite est toujours, n'est-ce pas,
pour l'htel Racine?
--Oui, mon ami, rpondit Savenay; oui, encore aujourd'hui, ajouta-t-il
avec une motion singulire.
En ce moment, Ozanam le prit part et lui dit tout bas quelques mots
en me regardant. Il me sembla que Paul Savenay opposait une certaine
rsistance. Ozanam insistait en rptant demi-voix: Pourquoi pas?
Pourquoi pas?...
Paul parut enfin se dcider, et se tournant vers moi: Veux-tu, me
dit-il, que nous sortions ensemble?
Nous sortmes: Ozanam habitait alors la rue de Svres, et nous
nous dirigions du ct de la rue Jacob. En descendant la rue des
Saints-Pres, nous croismes une modeste voiture de louage, qui
gravissait assez lentement cette monte fort raide. Paul salua et me
dit: Sais-tu qui est dans cette voiture? Mgr de Qulen, archevque de
Paris. Comme hier, comme demain, il vient de l'htel-Dieu, et il va
l'hospice de la Charit; c'est ainsi qu'il se venge. Parmi ceux qu'il
visite, qu'il secourt et qu'il console, on compterait par centaines
les meutiers de fvrier 1831, les pillards de l'archevch et de
Saint-Germain-l'Auxerrois, ceux qui l'auraient gorg, s'il tait
tomb entre leurs mains!
Nous arrivmes au bout de la rue Jacob; Paul s'arrta devant l'htel
Racine, moins potique et moins lgant que son nom. L, il parut
hsiter encore, puis prenant son parti: Entrons, me dit-il. On sait
ce que sont ces htels d'tudiants. Nous montmes quatre tages.
Parvenus au quatrime, nous vmes une clef sur la porte, n 78,
Paul entra sans frapper, et me fit signe de le suivre. Un mouvant
spectacle m'attendait.
Sur un lit fort propre, tendu de rideaux de toile verte, je reconnus
l'instant Jacques Fal, le perscuteur, le bourreau de Paul Savenay.
Il tait videmment en convalescence; mais sa pleur, ses yeux cerns,
son visage amaigri, prouvaient qu'il venait de subir l'horrible crise.
Sa soeur, vtue de noir, tait debout son chevet, un rayon de soleil
d'avril gayait la chambre.
En me voyant, Jacques poussa un cri de surprise; puis, brusquement,
presque violemment, imposant silence d'un geste Paul, qui voulait
parler:
Non, vois-tu? lui dit-il; non, Paul, tu ne veux pas que j'touffe,
n'est-ce pas? Quand je devrais retomber malade, il faut, entends-tu
bien? il faut que notre camarade sache... ce qu'il a dj devin! Il
a t le tmoin de mes infamies, de tes souffrances; il faut qu'il
apprenne ce qu'a t la revanche du chrtien contre le mcrant, du
saint contre le misrable. Tais-toi! tais-toi!... Nomi, dis-lui de se
taire et de me laisser la parole!... Il y a un mois, j'tais encore
tel que tu m'as connu... Non, Armand, j'tais pire: impie, athe,
mchant, libertin, mangeur de prtres, corrompu jusqu'aux moelles. Le
29 mars, jeudi de la mi-carme, j'avais fait la noce avec quelques
compagnons de dbauches... je rentre minuit... une heure aprs, je
me tordais sur ce lit, en proie a des convulsions effroyables... La
tte en feu, le corps glac, tous les symptmes du cholra... et
j'tais seul, seul au monde... Ma soeur Nomi, au fond de la Bretagne,
chez une vieille tante..., mes parents morts..., point d'amis... le
vice et l'impit n'en donnent pas... Oui, seul dans ce misrable
htel, sr que, si j'avais la force d'appeler, l'htesse pouvante
me ferait jeter sur un matelas, et me crierait d'aller mourir dans la
rue... Oh! quelle nuit! L'enfer anticip, moi qui ne croyais pas
l'enfer!... Tais-toi, Paul, je t'en prie, laisse-moi parler!... sept
heures, au paroxysme de mes tortures et de mon dsespoir, ma porte
s'ouvre, et je vois entrer Paul Savenay... Paul, ma victime, mon
martyr!... Ah! je crus d'abord une apparition vengeresse... Mais
non, il avait sur les lvres un sourire cleste; dans le regard,
l'expression anglique du pardon... Il vint moi, me prit la main, me
dit quelques bonnes paroles;... c'tait un miracle, n'est-ce pas?...
--Non, c'tait tout simple, interrompit Paul Savenay. Je suis interne
l'hospice de la Charit, deux pas d'ici... Le docteur Rcamier,
mon matre, m'avait charg de visiter tous les htels de la rue
Jacob... L'htel Racine tait sur ma liste et le hasard...
--Le hasard!!! C'est donc toi maintenant qui nies la Providence?...
Pourquoi ne pas dire la vrit tout entire?... Tu tais dlgu de
la socit de Saint-Vincent-de-Paul, ou plutt du bon Dieu, pour me
sauver, pour me gurir, pour me consoler, pour faire de moi un honnte
homme et un chrtien!... Une heure aprs, poursuivit Jacques,
en m'adressant de nouveau la parole, j'avais tous les remdes
ncessaires, et, le soir, sur ma demande, il m'amena un vicaire de
Saint-Germain-des-Prs... Tu vois bien que c'tait le bon Dieu!
Pendant cinq jours, Paul ne m'a presque pas quitt...; pendant cinq
nuits, il m'a veill... Puis, lorsqu'il a reconnu que le danger tait
pass, il a crit ma soeur Nomi, qui n'a pas perdu une minute...
et, prsent, je suis le mieux soign des convalescents, moi qui
m'tais cru le plus abandonn des agonisants et des damns... Oh!
comment reconnatre tant de bienfaits de la misricorde divine?
Comment expier mes fautes, mes impits, mes crimes?...
--Jacques, reprit doucement Paul Savenay, je t'ai dj dit que, quand
mme tu n'aurais eu, avant de mourir, qu'un moment, si ce moment avait
t bien employ, Dieu t'aurait pardonn!... Et tu as une vie tout
entire!
--Mais toi, Paul, mon sauveur, toi qui m'as rendu tant de bien pour
tant de mal, comment rparer, comment payer ma dette?... Comment
mriter ton pardon, ton amiti?...
En sortant de l'htel Racine, je dis Paul: Tu te figures peut-tre
n'avoir guri qu'un malade... Eh bien! tu te trompes; tu en as guri
un autre, et cet autre te serre la main[2].
[Note 2: Armand de Pontmartin, _Correspondant_ (Extraits).]
* * * * *
6.--UN PRE CONVERTI PAR SON ENFANT.
On trouverait difficilement un rcit plus touchant que celui qui nous
a t laiss par le hros de cette histoire, heureux privilgi des
misricordes divines.
J'ai t lev aussi mal que possible sous le rapport religieux, non
seulement dans l'ignorance de la vrit, mais dans le got, dans le
respect, dans la superstition de l'erreur, et je quittai mes classes,
bien muni d'arguments contre Notre-Seigneur et contre l'glise
catholique.
leve comme moi, aussi ignorante que moi, ma femme tait beaucoup
meilleure. Elle avait le sens religieux. Il se dveloppa lorsqu'elle
devint mre; et, aprs la naissance de son premier enfant, elle entra
tout fait dans la voie. Quand je songe tout cela, j'ai le coeur
remu d'un sentiment de reconnaissance pour Dieu, dont il me semble
que je parlerais toujours, et que je ne saurais jamais exprimer.
Alors je n'y pensais point. Si ma femme avait t comme moi, je crois
que je n'aurais pas mme song faire baptiser mes enfants. Ces
enfants grandirent. Les premiers firent leur premire communion, sans
que j'y prisse garde. Je laissais leur mre gouverner ce petit monde,
plein de confiance en elle, et modifi mon insu par le contact de
ses vertus que je sentais et que je ne voyais pas.
Vint le dernier. Ce pauvre petit tait d'une humeur sauvage, sans
grands moyens; si je ne l'aimais pas moins que les autres, j'tais
cependant dispos plus de svrit envers lui. La mre me disait:
--Sois patient; il changera l'poque de sa premire communion.
Ce changement heure fixe me paraissait invraisemblable. Cependant
l'enfant commena suivre le catchisme, et je le vis en effet
s'amliorer trs sensiblement et trs rapidement. J'y fis attention.
Je voyais cet esprit se dvelopper, ce petit coeur se combattre,
ce caractre s'adoucir, devenir docile, respectueux, affectueux.
J'admirais ce travail que la raison n'opre pas chez les hommes; et
l'enfant que j'avais le moins aim, me devenait le plus cher.
En mme temps, je faisais de graves rflexions sur une telle
merveille. Je me mis couter la leon de catchisme. En l'coutant,
je me rappelais mes cours de philosophie et de morale: je comparais
cet enseignement avec la morale dont j'avais observ la pratique dans
le monde, hlas! sans avoir pu moi-mme toujours m'en prserver. Le
problme du bien et du mal, sur lequel j'avais vit de jeter les
yeux, par incapacit de le rsoudre, s'offrait moi dans une lumire
terrible. Je questionnais le petit garon: il me faisait des rponses
qui m'crasaient. Je sentais que les objections seraient honteuses et
coupables. Ma femme observait et ne disait rien; mais je voyais son
assiduit la prire. Mes nuits taient sans sommeil. Je comparais
ces deux innocences ma vie, ces deux amours au mien; je me disais:
Ma femme et mon enfant aiment en moi quelque chose que je n'ai aim
ni en eux ni en moi; c'est mon me.
Nous entrmes dans la semaine de la premire communion. Ce n'tait
plus de l'affection seulement que l'enfant m'inspirait; c'tait un
sentiment que je ne m'expliquais pas, qui me semblait trange, presque
humiliant, et qui se traduisait parfois en une espce d'irritation.
J'avais du respect pour lui. Il me dominait. Je n'osais pas exprimer
en sa prsence de certaines ides, que l'tat de lutte o j'tais
contre moi-mme produisait parfois dans mon esprit. Je n'aurais pas
voulu qu'elles lui fissent impression.
Il n'y avait plus que cinq ou six jours passer. Un matin, revenant
de la messe, l'enfant vint me trouver dans mon cabinet, o j'tais
seul.
--Papa, me dit-il, le jour de ma premire communion, je n'irai pas
l'autel sans avoir demand pardon de toutes les fautes que j'ai faites
et de tous les chagrins que je vous ai causs, et vous me donnerez
votre bndiction. Songez bien tout ce que j'ai fait de mal pour me
le reprocher, afin que je ne le fasse plus, et pour me pardonner.
--Mon enfant, rpondis-je, un pre pardonne tout, mme un enfant qui
n'est pas sage; mais j'ai la joie de pouvoir te dire qu'en ce moment
je n'ai rien te pardonner. Je suis content de toi. Continue de
travailler, d'aimer le bon Dieu, d'tre fidle tes devoirs; ta mre
et moi nous serons bien heureux.
--Oh! papa! le bon Dieu qui vous aime tant, vous soutiendra, pour que
je sois votre consolation, comme je le demande. Priez-le bien pour
moi, papa.
--Oui, mon cher enfant.
Il me regarda avec des yeux humides, et se jeta mon cou. J'tais
moi-mme fort attendri.
--Papa!... continua-t-il.
--Quoi, mon cher enfant?
--Papa, j'ai quelque chose vous demander!
Je voyais bien qu'il voulait me demander quelque chose, et ce qu'il
voulait me demander, je le savais bien! Et, faut-il l'avouer? j'en
avais peur; j'eus la lchet de vouloir profiter de ses hsitations.
--Va! lui dis-je, j'ai des affaires en ce moment. Ce soir ou demain,
tu me diras ce que tu dsires, et, si ta mre le trouve bon, je te le
donnerai.
Le pauvre petit, tout confus, manqua de courage, et, aprs m'avoir
embrass encore, se retira tout dconcert, dans une petite pice
o il couchait, entre mon cabinet et la chambre de sa mre. Je m'en
voulus du chagrin que je venais de lui donner, et surtout du mouvement
auquel j'avais obi. Je suivis ce cher enfant sur la pointe des pieds,
afin de le consoler par quelque caresse, si je le voyais trop afflig.
La porte tait entr'ouverte. Je regardai sans faire de bruit. Il tait
genoux devant une image de la sainte Vierge; il priait de tout son
coeur. Ah! je vous assure que j'ai su ce soir-l quel effet peut
produire sur nous l'apparition d'un ange!
J'allai m'asseoir mon bureau, la tte dans mes mains, prt
pleurer. Je restai ainsi quelques instants. Quand je relevai les yeux,
mon petit garon tait devant moi avec une figure tout anime de
crainte, de rsolution et d'amour.
--Papa, me dit-il, ce que j'ai vous demander, ne peut pas se
remettre, et ma mre le trouvera bon: c'est que, le jour de ma
premire communion, vous veniez la sainte Table avec elle et moi.
Ne me refusez point, papa. Faites cela pour le bon Dieu qui vous aime
tant.
Ah! je n'essayai pas de disputer davantage contre ce grand Dieu qui
daignait ainsi me contraindre. Je serrai en pleurant mon enfant sur
mon coeur.--Oui, oui, lui dis-je, oui, mon enfant, je le ferai. Quand
tu voudras, aujourd'hui mme, tu me prendras par la main; tu me
mneras ton confesseur, et tu lui diras: Voici mon pre.
_L'abb_ LOTH.
* * * * *
7.--UN CADEAU INATTENDU.
Dans une fonderie situe prs de Paris, il y avait un ouvrier qui
avait reu autrefois une certaine ducation. Mais des revers de
fortune l'avaient oblig chercher du travail.
Un jour, il fit un faux pas, tendit ses mains en avant pour amortir sa
chute, et sa main droite alla malheureusement s'tendre sur un
morceau de fer rouge qui la brla jusqu' l'os. Le malheureux subit
l'amputation avec courage; mais il ne souffrit pas avec un courage
gal une infortune qui le privait, lui, sa femme et ses quatre
enfants, du pain quotidien; ses plaintes s'exhalaient en affreux
blasphmes.
Informe de sa triste situation par une bonne-soeur de charit, la
comtesse *** se hta d'accourir. Elle prodigua avec ses secours
les bonnes paroles, multiplia ses visites, ses cadeaux, ses
encouragements.
L'ouvrier la recevait froidement, acceptait tout poliment, remerciait
schement et, ds que la charitable comtesse avait franchi le seuil
de la mansarde, il se tournait vers sa femme et lui disait d'un ton
railleur: Les visites de cette dame sont bien intresses, j'en suis
sr, c'est en vue des prochaines lections qu'elle nous vient en
aide.
Tout en partageant les sentiments de son mari, Annette ne parlait pas
comme lui. Elle faisait bonne mine la comtesse afin que les dons en
faveur de ses enfants fussent augments.
Mais son coeur restait ferm, et la gnreuse bienfaitrice ne se
faisait pas illusion sur les vrais sentiments de sa protge.
Nol arriva... Depuis quinze jours, la machine coudre ne cessait de
faire entendre ses tics-tacs. C'tait ne pouvoir dormir, durant la
nuit entire, dans la maison.
--Qu'avez-vous donc travailler ainsi, Annette? demandaient les
voisines. Nous allons vous conduire au Pre-Lachaise[3], bien sr! si
vous continuez vous fatiguer ainsi.
[Note 3: Cimetire bien connu, le principal de la Capitale.]
--C'est que voici bientt Nol, et je ne veux pas voir pleurer mes
enfants comme l'an pass. Ils ont eu les mains vides pendant que les
autres avaient les mains pleines de jouets et de bonbons: cela m'a
fendu le coeur et je leur ai promis que le Nol de cette anne les
ddommagerait.
Je travaille pour tenir parole.
L'homme propose et Dieu dispose. Notre Annette travailla avec tant de
prcipitation qu'un beau soir sa machine coudre cassa.
Plus de travail, plus de pain. Adieu les cadeaux de Nol! malheur!
les enfants allaient pleurer...
L'ouvrire fit contre mauvaise fortune bon coeur: elle porta vite son
gagne-pain la rparation; mais on la fit attendre et on lui fit
payer quinze francs! hlas!
--Quel guignon d'tre malheureuse! murmurait la pauvre mre en
pleurant.
Ce Nol allait tre, bien certainement, encore plus triste que celui
de l'anne prcdente. La veille au soir, les enfants mirent leurs
petites chaussures sous la chemine. Mille prcautions furent prises
pour les placer au bon endroit; il y avait eu mme des contestations
et des disputes entre eux ce sujet. Le cadet n'avait pas craint de
troubler l'ordre et de changer la topographie des souliers. La soeur
ane, qui s'en aperut en faisant une ronde la drobe, fit un
tintamarre qui ncessita l'intervention du papa et de la maman.
--Comme ils vont tre cruellement dus, demain matin! pensait Annette
avec angoisse. Mon coeur se fend de chagrin.
Ce ne fut point sans peine que l'on dcida les petits aller se
coucher: ils restaient l, bouche bante, devant le tuyau de la
chemine qui subit vingt fois leur inspection. Ils auraient volontiers
pass la nuit attendre le petit Jsus.
Couchs sur leurs pauvres matelas, la discussion ne cessa point. Ils
firent des projets, des changes; ils jasrent, se disputrent.
Quand le silence se fut tabli, Annette dit a Baptiste:
--Je n'ai rien leur donner: ma bourse est sec. Pauvres petits!
Annette et Baptiste pleurrent en voyant l'talage des chaussures des
enfants.
Tout coup, sans dire un mot, Baptiste se leva et sortit... Il passa
devant les magasins tincelants de lumire, s'arrta aux splendides
talages.
--Passons, dit-il, je suis trop pauvre pour entrer l. Il porta ses
pas du ct des petites boutiques en planches, chelonnes le long des
boulevards et bourres de jouets. Avisant une boutique a treize sous,
il entra, et s'approchant du patron, il lui dit l'oreille:
--Je suis un brave ouvrier, j'ai quatre enfants; une grande dame nous
protge (cet aveu lui cotait les yeux de la tte): je voudrais bien
avoir, crdit, quelque objet bon march. Monsieur, vous pouvez
voir... je demeure ...
Le patron ne le laissa pas achever.
--La maison ne vend pas crdit, Monsieur... Inutile!... A treize
sous! Boutique treize sous!... Bon march sans exemple.
Quand Baptiste revint a la mansarde, il tait exaspr et criait plus
fort que jamais: Ah! quel malheur d'tre pauvre!
Les cloches de la messe de minuit sonnaient toute vole et
joyeusement.
Annette entendit frapper la porte; elle courut ouvrir: la comtesse
entra.
--Quoi, vous cette heure?
--Oui, j'ai pens vos chris... Je n'ai qu'un instant; ma voiture
est en bas qui m'attend pour me conduire Sainte-Clotilde o je
vais entendre la messe de minuit. Oh! comme ils dorment d'un sommeil
paisible, ces chers petits enfants du bon Dieu! Ils seront bien
contents demain... tenez, voil pour eux.
La comtesse tendit un paquet, et, enveloppe de son manteau ramen
autour d'elle, descendit rapidement l'escalier.
Un coup de couteau travers une ficelle, et le paquet ventr tala
ses merveilles. Il y avait des poupes, des pantins, des drages, des
oranges, du chocolat, des bonbons, tout un assortiment de bonnes et
belles choses admirer, conserver, croquer.
Baptiste et Annette n'y voyaient plus: ils pleuraient, ils
sanglotaient.
Ces chers petits! comme ils seront heureux au rveil!
Les chaussures ne furent pas assez longues, larges et hautes pour
recevoir les dons du petit Jsus: le devant de la chemine fut garni
d'objets inconnus la mansarde. Comment dcrire la joie des enfants,
leurs exclamations, leurs cris, lorsque le jour fut venu!
Annette et Baptiste dvoraient des yeux ces chers petits; ils
partageaient leurs transports et pleuraient de joie avec eux.
Quand la comtesse revint, Baptiste lui dit, les larmes aux yeux:
--Madame, vous nous aimez puisque vous aimez nos enfants. Nous vous
serons tous reconnaissants jusqu' la mort.
Huit jours aprs, Baptiste, Annette et les enfants allaient la messe
de la paroisse.
La charit de la comtesse avait trouv le chemin du coeur.
* * * * *
8.--LES TROIS ACTES D'UN DRAME CONTEMPORAIN.
Un dimanche matin, on aurait pu voir, il y a quelques annes, deux
personnes se rendant l'glise principale de leur localit, vers
l'heure de la grand'messe. C'taient M. X*** et son pouse, tous deux
imbus des prjugs de notre sicle et pleins de cette arrogante fiert
qui distingue les _parvenus_ sans religion. Ils n'allaient pas la
maison de Dieu pour y prier, mais bien pour s'y pavaner et y chercher
un moyen de se distraire en mme temps qu'une satisfaction leur
vanit. Lorsqu'ils entrrent, la messe tait commence; au lieu de se
tenir dans le bas de l'glise, ils prtendent traverser les rangs,
examinent curieusement toute l'assistance, se communiquent leurs
impressions, en un mot affectent le mme sans-gne que s'ils s'taient
trouvs dans un concert ou une salle de spectacle. ce moment, un
prtre cheveux blancs, d'un aspect vnrable, quitte le choeur pour
faire, selon l'usage, la qute parmi les fidles. C'tait le cur de
la paroisse, qui jouissait de l'estime universelle grce ses
bienfaits et ses vertus. Le digne ecclsiastique avait la douceur
d'un pre, mais il avait aussi la juste svrit du ministre d'un
Dieu trois fois saint. Indign de l'attitude inconvenante de M. X***
et de son pouse, que leur toilette toute mondaine rendait plus
rvoltante encore, pein surtout du scandale qui en rsultait pour
ses ouailles, le pasteur ne put s'empcher de s'arrter un instant
lorsqu'il arriva prs d'eux, et il leur dit voix basse, mais d'un
air grave: Oubliez-vous donc que vous tes ici dans la maison de
Dieu?... Puis, il passa, mais sa parole ne passa point, elle demeura
brlante sur le coeur de Mme X***, et en fit jaillir jusque sur son
front la rougeur de la honte et de la colre...
Peu de jours s'taient couls, lorsqu'un jeune homme se prsente
au domicile du bon cur et demande lui parler. Vainement lui
objecte-t-on une occupation urgente, qui rend l'entrevue pour le
moment impossible; il insiste vivement et justifie ses instances par
les sollicitations d'un malade qui, se tordant, dit-il, dans les
treintes de l'agonie, l'appelle, veut le voir, lui parler, ne voir et
ne parler qu' lui seul!... Le prtre est averti, il abandonne tout
pour porter au moribond les consolations de son ministre, il hte
le pas, il court vers le domicile indiqu, il arrive. Introduit dans
l'appartement o il tait attendu, il cherche inutilement le lit du
malade, il n'y trouve qu'un homme l'abord froid et glacial et une
dame se prlassant sur un riche canap.--On a devin M et Mme X***.
C'tait un lche guet-apens.
Le seuil peine franchi, la porte se ferme double tour derrire le
vieillard.
--Puis-je savoir ce que cela signifie? dit-il avec tonnement.
--Je vais vous l'apprendre, rpond X***. Asseyez-vous.
Le vnrable pasteur s'assit machinalement, sans rien comprendre un
pareil dbut. Mme X*** laissa percer sur ses lvres un imperceptible
sourire, et son mari joua une dignit qui tait une contradiction
flagrante avec le rle qu'il s'imposait.
--Monsieur l'abb, dit-il, nous reconnaissez-vous?
--Non, dit le prtre; cependant vos traits ne me sont point inconnus,
mais je ne saurais prciser...
--C'est trange, fit X*** avec une lgre ironie; eh bien! monsieur,
j'aiderai vos souvenirs. Ministre d'une religion toute de charit,
comment qualifieriez-vous l'insulte qu'un homme inflige un autre?
--C'est une faiblesse, dit le prtre.
--Et si cette prtendue faiblesse atteint encore son pouse?
--C'est alors une lchet, dit le vieillard, de plus en plus surpris.
--Mais si cette lchet s'accomplit devant une foule nombreuse, et
dans un lieu rput sacr par vous et par les vtres, dans l'glise
mme: que devient alors cette lchet?
--Cette lchet devient alors un sacrilge, dit encore le vnrable
ecclsiastique, dont l'tonnement n'avait plus de limite.
--Nous sommes parfaitement d'accord, dit X*** en changeant avec sa
femme un rapide coup d'oeil.
Les dernires paroles du prtre avaient entirement panoui le visage
de Mme X*** et elle souriait batement sur son sige.
--Mais je ne sais vraiment pas, monsieur, dit le cur, o peuvent
aboutir toutes ces questions; daignez vous expliquer plus nettement,
je vous prie.
--Encore un point claircir, monsieur l'abb, et j'arrive au
dnoment.
--Quel chtiment doit donc tre inflig l'homme lche et sacrilge
qui a pu s'oublier ainsi?
--Le chtiment est, dans ce cas, monsieur, l'expression de la
vengeance, et la vengeance n'appartient qu' Dieu!
--Ah! je le regrette; mais ici, monsieur, nous diffrons absolument de
manire de voir, et il m'est avis que l'insulte doit ncessiter ou
de promptes excuses ou une juste expiation. Permettez-moi, mme, de
n'admettre cet gard que mon opinion seule.
Et maintenant, ajouta-t-il, en quittant tout coup le ton d'une
discussion calme pour les formes brusques et peu courtoises de la
colre et de la passion; et maintenant, ma femme et moi, nous sommes
les offenss, et l'insulteur, c'est vous!...
--Moi! dit le prtre avec surprise sans doute, mais toujours avec ce
calme et cette dignit qui jaillissent d'une conscience pure; moi!...
Puis, un souvenir illuminant tout a coup sa mmoire: Oh! monsieur,
poursuit-il d'un ton doucement ironique, vous intervertissez
trangement les rles: je sais prsent de quoi il s'agit. Dieu m'a
confi la garde de sa maison, j'ai d la faire respecter, et en vous
rappelant, ainsi qu' madame, la saintet du sanctuaire, je n'ai fait
qu'accomplir un devoir.
X*** demeure un instant interdit, en face d'une rponse aussi ferme:
mais peut-il tre vaincu, lui, par un prtre, par un vieillard?...
--Monsieur! s'crie-t-il avec violence, vos paroles taient une
insulte, et l'insulte veut l'expiation; et saisissant un pistolet
cach sous son vtement: genoux, dit-il au vieillard, genoux! et
faites des excuses![4]
[Note 4: Quelque incroyable et mme improbable que paraisse cette
Violence prmdite, qu'on pourrait regarder comme une scne de roman,
L'auteur garantit l'authenticit du fait.]
X*** avait arm le pistolet et le tendait menaant vers la poitrine du
vieux prtre.
Mais il ne savait pas tout ce qu'il y a de noblesse, d'nergie,
d'invincible volont dans un coeur sans tache, dans une me
chrtienne, nourrie chaque jour du pain des forts. Il ne savait pas
qu'abreuv du sang de son Dieu, le vieillard y retrouve les forces
de la jeunesse, le prtre l'hrosme qui fait les martyrs. Il ne le
savait pas, il ne le souponnait mme pas; s'il en et t autrement,
aurait-il pu consentir affronter bnvolement cette alternative,
ou d'tre le meurtrier d'un vieillard, ou de subir la honte d'une
mystification qu'il prtendait infliger lui-mme?
Le saint prtre, calme et impassible, regarde fixement l'homme qui
le menace, et n'opposant sa fureur qu'une sublime rsignation:
Monsieur, dit-il, le vieillard qui n'a plus que quelques jours
passer sur la terre ne doit pas redouter la mort; et le prtre doit
mourir plutt que de transiger avec sa conscience, il ne saurait
rtracter un devoir accompli, et il ne flchit le genou que devant son
Dieu!
Et portant la main son coeur: Frappez, monsieur, dit-il, frappez!
Dieu nous voit, qu'il nous juge; lui seul appartient la vengeance!
Ainsi que nous venons de le dire, se trouvant dans la ncessit ou
d'tre meurtrier ou de subir la honte d'une dfaite, X*** fut tout
heureux de voir sa femme s'interposer et solliciter en faveur du
vieillard un _gnreux_ pardon. Cette mdiation tout coup inspire
Mme X*** diminua un peu ce qu'avait d'humiliant la position que son
mari s'tait faite. Ne paraissant alors obir qu'aux instances de son
pouse, il baissa l'arme et ne frappa point.
--Puisque vous ne voulez pas me tuer, dit le cur, souriant demi,
soyez assez bon, monsieur, pour vouloir bien me rendre la libert que
vous m'avez ravie.
X*** ouvrit la porte de son appartement, non sans quelque embarras, et
le prtre, ne laissant paratre aucune motion, avec l'aisance d'un
calme parfait, se retira en s'inclinant.
Un an aprs, jour pour jour, le triste hros de cette aventure
revenait, cheval, d'un village voisin. C'tait la nuit tombante,
et le voyageur humait avec dlices la fracheur du soir.
Aprs une absence de huit jours, il venait de rgler quelques affaires
et se htait de rentrer au sein de sa famille. Le voyage jusque-l
avait t des plus heureux; tout coup, arriv un endroit o la
route dcrit brusquement une courbe, le contact inattendu d'une
branche qui s'inclinait isolment sur le chemin effraye le cheval.
Un cart aussi prompt qu'imprvu renverse le cavalier. Par une
circonstance funeste, le pied de X**** demeure engag dans l'trier
et le tient suspendu aux flancs de sa monture, balayant de son front
ensanglant le sable et les cailloux de la route.
Non loin de l se trouvaient quelques, habitations, a et l parses.
Aux cris de l'infortun, on accourt; mais, surexcit par le bruit
qu'il entend et par la piqre incessante de l'peron avec lequel il
laboure lui-mme ses propres flancs, le cheval redouble de vitesse et
trane travers les champs le corps mutil de son matre. On peut
enfin l'arrter, mais X*** n'a dj plus le sentiment de sa propre
existence. Ses vtements en lambeaux sont souills de poussire et de
sang; son visage, horriblement dfigur, laisse apercevoir au front
une blessure large et profonde. Transport sous le toit d'un pauvre
paysan, il y reoit les soins les plus empresss, mais la nuit qu'il y
passa fut une nuit d'angoisses et d'atroces douleurs.
X*** n'tait qu' 3 kilomtres de chez lui, et le lendemain, sur
l'assurance donne par le mdecin que le malade pouvait, sans trop de
danger, l'aide de certaines prcautions, franchir cette distance,
quelques amis le portrent sur une litire, et aprs bien des
difficults, parvinrent le dposer mourant son domicile.
Malgr un repos absolu, malgr la rigoureuse observance de toutes les
prescriptions de l'art, l'tat du malade devenait de plus en plus
alarmant; il n'y avait mme plus d'autre lueur d'esprance que celle
qui ne nous abandonne jamais, tant que l'objet de nos inquitudes ne
nous est pas entirement ravi. Ses amis ne l'approchaient pas; sa
femme elle-mme ne venait auprs de lui qu' de rares intervalles.
Elle tait loin de s'illusionner sur la gravit du mal, et quelques
tincelles d'une foi non encore teinte lui faisaient dsirer pour
son mari les secours de la religion; mais, partageant de ridicules
prjugs, elle n'osait manifester ce dsir. La difficult s'aplanit de
la manire la plus inattendue, et par celui-l mme dont on pouvait le
moins l'esprer.
Dans le cours de sa maladie, X*** tait souvent en proie au dlire,
et souvent alors aussi on entendait s'chapper de ses lvres un nom
auquel se rattachaient pour lui de tristes souvenirs, un nom qu'il ne
semblait cependant prononcer qu'avec respect. ce nom se mlaient
encore des mots entrecoups: Expiation!... Vengeance!... Et si le
malade trouvait un peu de calme, si la raison succdait au dlire,
ce n'tait plus l'expression apparente du remords, mais celle du
repentir, qu'articulait sa bouche.
l'un de ces moments heureux, mais rares, o une amlioration
sensible s'tait produite dans l'tat de X***, il fit venir sa femme
auprs de lui, et aprs quelque temps d'un secret entretien, celle-ci
le quitta le front presque joyeux, comme si elle et puis dans cet
entretien mme une double esprance. Elle s'empressa donc de donner
des ordres, qu'elle recommanda d'excuter sans aucun retard.
Un moment aprs, le vnrable cur que nos lecteurs connaissent dj,
se rendait aux instances de Mme X*** et franchissait de nouveau, sans
hsitation, le seuil d'une demeure o il avait reu nagure un si
cruel outrage.
religion sainte, voil tes oeuvres! Ce saint vieillard a tout
oubli, tout pardonn, et il vient consoler et bnir, il vient ouvrir
le ciel celui qui avait failli l'assassiner.
Ce fut Mme X*** qui introduisit le pasteur auprs du moribond.
l'aspect de ces cheveux blancs, de ce front tout empreint d'une
majest simple et imposante, sous l'influence de ce regard toujours
grave, toujours calme, toujours bienveillant, mille souvenirs
surgirent spontanment dans l'me de X***, et, soulevant la tte avec
effort, il voulut s'incliner devant le noble vieillard.
--Est-ce bien vous, monsieur, dit-il d'une voix faible, est-ce bien
vous qui daignez venir jusqu' moi?
--Oui, c'est moi, dit le prtre avec bont.
--Je ne l'esprais pas, monsieur. Pouvais-je l'esprer aprs l'outrage
dont je me suis rendu coupable envers vous?
Puis, aprs un moment de silence:
--Ah! monsieur l'abb, dites-le-moi, venez-vous ici pour me pardonner
ou pour me maudire?
--Mon fils, le prtre ne maudit jamais, il ne sait que bnir. Je vous
bnis et je vous pardonne!
Mme X*** tait l. ces dernires paroles, son coeur s'mut, ses
larmes coulrent, et, pour viter d'augmenter par son motion
l'motion du malade, elle quitta l'appartement avec discrtion et
prudence.
Alors, son poux tournant vers le prtre un regard o se peignaient
tour tour et la reconnaissance et l'admiration:
--Merci, monsieur, merci! Je mourrai maintenant moins malheureux,
puisque j'ai obtenu un pardon que je n'osais mme pas implorer.
--Ne parlons plus de moi, rpondit le ministre du ciel; mon pardon
n'est rien, mon ami, ou bien peu de chose; je vous en apporte un
autre, autrement prcieux, autrement dsirable, celui de Dieu
lui-mme. C'est lui qu'il faut aimer, lui qu'il faut bnir. Voyez!
jusque dans ses chtiments il se montre bon pre; c'est lui qui a
fait natre en vous mon souvenir, lui encore qui me conduit ici pour
consoler votre souffrance. Que vos larmes montent jusqu' lui, voici
l'heure de la rconciliation!
Et le prtre s'approcha bien prs du lit du mourant.
Dieu seul entendit les aveux du coupable et les paroles consolatrices
du prtre. Ce que nous savons, nous, c'est que les aveux de l'un
furent souvent interrompus pas des sanglots, et que les paroles de
l'autre furent accompagnes de douces larmes. Et quand ce secret
entretien fut achev, le vieillard s'inclina plus prs encore du
pnitent et dposa sur son front ple le baiser de la paix.
Le lendemain, le vieux prtre revint auprs de son cher malade,
portant dans ses mains le gage du salut, le sceau de la
rconciliation. Le moribond, avec la pit d'un chrtien, la foi vive
d'un fidle, s'unit intimement au Seigneur, et, quelques heures
aprs, il expira dans les sentiments d'une esprance, d'une confiance
illimites, car il allait vers Dieu, accompagn par Dieu mme!
(D'aprs _Jules Ducot_.)
* * * * *
9.--LE REMDE EST DUR, MAIS IL EST BON!...
Quelques jours aprs avoir termin sa station, un missionnaire reut
la visite d'un capitaine, homme d'esprit, droit et honnte, qui entama
la conversation sur les grandes vrits chrtiennes exposes dans les
runions prcdentes. J'ai bien la foi, dit cet officier; qui ne l'a
pas? Il n'y a qu'un ignorant ou qu'un homme perverti qui soit de force
ne pas croire l'ternit, ne pas croire en Jsus-Christ et
nier la majest de l'glise. Dieu merci! je n'en suis pas l.
Cependant, j'ai dans l'esprit je ne sais quoi de vague, d'indfini qui
m'empche d'aller jusqu' la pratique.
Le bon missionnaire sourit, et, lui tendant la main: Mon capitaine,
lui dit-il, bien des gens sont travaills de cette maladie.
Voulez-vous en gurir?--Eh! sans doute, rpondit l'officier? Quel
livre faut-il lire?--Aucun.--Et comment, alors, m'instruirai-je?--Rien
n'est plus simple. Seulement, je crains bien que vous ne repoussiez le
remde. Il est infaillible cependant.--Dites toujours. Peut-tre ne me
fera-t-il pas si peur.--Eh bien! mettez-vous genoux et sans hsiter,
priez de tout votre coeur. Moi je vais me mettre prier avec vous,
et puis... je vous confesserai.--Me confesser! rpliqua vivement
l'officier tout surpris; mais c'est l prcisment ce qui me parat
inadmissible. Et il lana cinq ou six phrases contre la confession.
Le Pre couta tranquillement, puis lui dit: Vous voyez bien que vous
avez peur, j'en tais sr. Je vous aurais cru plus brave.--Mais je le
suis.--Prouvez-le-moi donc, ici genoux.
En disant cela, il s'agenouilla le premier.... Aprs un peu
d'hsitation, le capitaine en fit autant. Le missionnaire rcita
haute voix et du fond du coeur: _Notre Pre, Je vous salue, Marie,_
et _Je crois en Dieu_; puis un acte de contrition. Confessez-vous,
mon fils, ajouta-t-il avec douceur et autorit. Dieu veut votre me.
Je vous pardonnerai tout en son nom. Le capitaine tout mu ne
rpondit rien. Le prtre se leva; l'officier resta genoux. Dieu
soit bni! dit le missionnaire. Et il s'assit prs du militaire,
l'encourageant si bien que son pauvre coeur ferm s'ouvrit la
grce de Dieu et que, quelques minutes aprs, l'absolution
sacramentelle avait rendu sa belle me sa puret premire.
L'officier resta longtemps genoux... il pleurait. Quand il
se releva, il se jeta dans les bras du Pre. Oh! quel remde!
s'cria-t-il. Qu'il est dur, mais qu'il est bon! Comme je vois clair
prsent! je n'ai plus de doutes; je crois tout; je suis le plus
heureux homme du monde!
* * * * *
10.--LE BANC DE FAMILLE.
Vers dix-huit ans, rapporte le hros de cette histoire, je perdis mon
pre et ma mre quelques mois de distance, et en les perdant, je
perdis tout. Un an ne s'tait pas coul que ma foi et mes moeurs
avaient fait naufrage. Les moeurs d'abord, la foi ensuite. C'est
toujours ainsi que les choses se passent. Je devins voltairien, impie,
matrialiste; enfin, comme vous dites aujourd'hui, libre-penseur.
Pouss par une logique satanique, je conformai mes actes mes
nouvelles opinions. Moi, le fils d'une famille de saints, je ne mis
plus les pieds l'glise ni Pques, ni Nol, ni l'occasion d'un
enterrement ou d'un mariage. Cette conduite fut justifie l'aide de
propos impies et blasphmatoires qui scandalisrent toute la paroisse.
Le vieux cur qui m'avait fait faire ma premire communion, m'ayant
crit pour me demander si je voulais garder l'glise mon banc de
famille, je ne daignai pas lui rpondre et je cessai de le saluer.
Dix-huit ans s'coulrent; dix-huit ans que je voudrais effacer de mon
existence au prix du temps que j'ai encore passer sur la terre.
Un trait vous dira quel homme j'tais. Un jour de Pques, fatigu
d'entendre les cloches chanter toutes voles dans leur langage
l'_Allluia_, exaspr de voir les chemins couverts d'hommes et de
femmes en habits de fte se rendant l'glise, je saisis une cogne
de bcheron et j'allai attaquer par le pied un chne situ dans une de
mes prairies qui bordait la route. Je voulais protester contre les
superstitions populaires!...
Deux ans aprs ce bel exploit, par un jour brlant d't, une tempte
pouvantable s'abat sur le bourg de Saint-Maurice-les-tangs. Une
famille, compose du pre, de la mre et des trois enfants fut tue
par la foudre.
Toute la paroisse se leva comme un seul homme et accompagna ces cinq
cercueils l'glise et au cimetire. Je suivis la foule. L'impit
n'est pas toujours de saison. On m'aurait, ce jour-l, jet des
pierres, si je m'tais abstenu d'assister aux funrailles, ou si, en y
allant, j'avais affect de ne pas entrer dans l'glise. J'entrai donc
et je fis comme les autres.
Il y avait prs de dix-huit ans que je n'avais mis le pied dans la
maison de Dieu; aussi tais-je embarrass de ma personne au milieu
de la foule qui remplissait, ce jour-l, l'glise. Pendant que je
cherchais un coin pour m'y cacher, le sacristain vint moi et me fit
signe de le suivre. Je le suivis machinalement, me demandant ce que ce
bonhomme me voulait. Quelle ne fut pas ma surprise, lorsqu'il m'ouvrit
le vieux banc de ma famille, toujours sa place et toujours inoccup,
comme si j'avais continu payer la fabrique la taxe annuelle!
Je n'tais pas la fin de mes tonnements.
Le sacristain revint au bout de quelques minutes, apportant une petite
clef rouille. Il me la remit en disant:
--Voici votre clef.
Je me rappelai alors qu'il y avait dans notre banc un petit coffret
scell, moiti dans le bois, moiti dans la pierre, o ma pieuse mre
mettait ses livres de prires.
Le coffret, lui aussi, tait sa place; je le reconnus, je reconnus
la clef. J'ouvris, pouss comme par une force surnaturelle. Quelle ne
fut pas mon motion, en trouvant dans le coffret des livres dont ma
mre se servait et o elle m'avait fait lire souvent de si belles
prires! Ils taient l, peine dtriors par le temps et
l'humidit, le _Formulaire de prires_, l'_Ange conducteur_,
l'_Imitation de Jsus-Christ_...
Ma prsence dans l'glise et dans le banc de ma famille et fait
sensation en d'autres circonstances. Grce la foule et ces
funrailles extraordinaires, elle passa inaperue. Je pus, non pas
prier,--je ne savais plus le faire,--mais rver et rflchir comme si
j'avais t seul. Ayant ouvert l'_Imitation_ pour me donner une
contenance, j'y trouvai une feuille de papier dtache, jaunie par le
temps et le contact des doigts. Elle contenait une prire crite de la
main de ma mre. La voici:
Oh! mon Dieu! ne me punissez pas de ce que je n'ai pas assez de foi
pour souhaiter, comme la mre de saint Louis, de voir mon fils mort
plutt que souill d'un seul pch mortel! Pardonnez ma faiblesse.
Conservez la vie et la sant de mon enfant. Gardez-le du malheur de
vous offenser. Mais si jamais il s'garait du chemin de la foi et de
la vertu, ramenez-l'y doucement et misricordieusement comme vous
ramentes l'enfant prodigue a son pre!
Vous devinez mon motion. Des larmes, que mon orgueil s'efforait de
retenir, coulrent abondamment. Dire que je fus converti ce jour-la,
serait trop dire. On ne brise pas aussi promptement avec dix-huit ans
d'impit. Mais si je ne fus pas converti, je fus touch et branl.
Ds le jour mme, j'allai remercier le vnrable cur de Saint-Maurice
de m'avoir conserv mon banc de famille. Il me fallut insister pour
rembourser l'excellent homme les dix-huit annuits qu'il avait
avances pour moi au trsorier de la fabrique.
Voyez-vous? me dit-il, bon sang ne peut pas toujours mentir. On n'est
pas impunment le rejeton d'une famille de saints. Je le savais,
moi, qu'un jour ou l'autre vous viendriez occuper le vieux banc des
Chauvigny.
Il ajouta, en me prenant les deux mains et en me les pressant:
--Je vous en prie, mon cher enfant, puisque vous tes all l'glise,
retournez-y. Vous consolerez les dernires annes d'un vieux prtre
qui honorait et aimait vos parents, et qui en fut estim et aim.
Que vous dirai-je de plus? J'allai la messe le dimanche suivant. La
grce de Dieu fit le reste.
* * * * *
11.--LA LETTRE D'UNE MRE.
Un des premiers malades que je visitai mes dbuts, disait un mdecin
chrtien, ce fut un jeune homme d'environ trente-cinq ans, que le
dsordre avait prmaturment conduit aux portes de la mort. Je
m'attachai ce malheureux, et, ne pouvant le sauver, j'essayai
d'adoucir ses souffrances. Froid, silencieux, strictement poli, mon
malade acceptait mes remdes et mes soins sans croire beaucoup a
leur efficacit. Il aurait voulu dormir toujours et ne cessait de me
demander de l'opium.
Je rencontrai dans l'escalier de la maison un vieux prtre qui me dit:
--Monsieur, j'ai entendu dire que vous tiez chrtien; rendez donc
ce malheureux jeune homme un service: dites-lui quelques mots de Dieu.
Je lui ai fait, sans rsultat, plusieurs visites. Il m'accueille
poliment, mais c'est tout. Je suis sr qu'une parole de vous ferait
plus d'effet que toutes mes exhortations.
Je promis d'essayer.
Le lendemain, je m'efforai de faire causer mon malade et, comme il
s'y prtait d'assez bonne grce, j'amenai la conversation sur le
terrain religieux; le jeune homme s'en aperut et me dit d'un ton
ferme:
--Je vous en prie, monsieur, ne me parlez pas de religion; je n'y
crois pas.
--Vous croyez au moins a l'existence de l'me?
--Je crois l'opium, dit-il en souriant, et au sommeil.
Et il prit la position d'un homme qui essaie de dormir.
quelques jours de l, je fis une seconde tentative, qui tourna plus
mal encore que la premire.
--coutez, docteur, me dit le malade, j'ai tudi un peu de
philosophie, et j'en sais assez pour ne pas croire l'existence de
l'me.
Et il se mit dvelopper quelques-uns des arguments de l'cole
matrialiste.
Ces erreurs, qui m'auraient choqu dans la bouche d'un professeur
loquent, me parurent, dans cette mansarde et sur les lvres de ce
mourant, rvoltantes et monstrueuses. Je sortis navr.
Cependant nous continuions, le vieux prtre et moi, soigner, sans
plus de succs l'un que l'autre, le corps et l'me de ce malade.
Le corps marchait grands pas au tombeau. L'me s'en allait la
perdition ternelle.
Un jour que je posais ce jeune homme une ventouse, j'eus besoin d'un
morceau de papier; j'aperus une espce de lettre pose ct de son
chevet, je la pris et j'allais m'en servir lorsque le jeune homme me
saisit brusquement la main et m'arracha la lettre. Un peu surpris, je
dchirai une feuille un vieux livre et je fis mon opration.
Le soir du mme jour, je retournai voir mon client qui baissait de
plus en plus. Je l'aperus tenant la main et s'efforant de lire la
lettre que j'avais voulu brler le matin.
--Docteur, me dit-il, voici la dernire lettre que ma mre m'a crite;
il y a un an qu'elle ne me quitte pas et je l'ai lue plus de cent
fois; je voudrais la relire avant de mourir; mes mains tremblent et ma
vue s'obscurcit: soyez bon jusqu' la fin, lisez-moi tout haut cette
lettre.
Je pris la lettre et j'en commenai la lecture. Non! jamais, depuis,
je n'ai rien lu d'aussi tendre et d'aussi touchant. C'tait Monique
crivant Augustin. J'avais beau tre mdecin, je n'avais que
vingt-six ans et je venais de perdre la meilleure des mres: les
sanglots touffaient ma voix; je sentais des larmes venir ma
paupire.
Je regardai le malade: il pleurait silencieusement; mes larmes se
mlrent aux siennes.
Tout coup je me levai et m'criai: Malheureux! pouvez-vous croire
que celle qui a crit une semblable lettre n'avait pas une me?
Il garda le silence et ses larmes coulrent plus abondamment. Le
lendemain, il fit appeler le vieux prtre et eut avec lui un long
entretien. Le surlendemain, j'appris qu'il avait reu les sacrements.
Il vcut encore une semaine. Sa froideur polie n'tait qu'un masque
cachant un coeur gar sans doute, mais bon et gnreux. Il mourut
entre les bras du vieux prtre et les miens, couvrant de baisers les
pieds du crucifix et la lettre de sa mre.
* * * * *
12.--UNE PREMIRE COMMUNION QUATRE-VINGTS ANS
C'tait en juillet 1875. Dans un petit village du canton de Castillon,
diocse de Bordeaux, vivait un pauvre vieux mnage octognaire. Le
mari tait un impie, connu pour tel dans le pays; il n'allait pas
mme la messe le dimanche. Hlas! il n'avait pas fait sa premire
communion. La bonne femme, au contraire, avait toujours t
chrtienne, et, avec l'ge, elle tait devenue trs pieuse.
Bien des fois elle avait essay de faire entendre raison son mari,
qui l'aimait beaucoup; mais ds qu'elle abordait le chapitre de la
confession et de la communion, elle tait invariablement repousse.
Un jour elle tomba malade. Le mdecin constata bientt la gravit du
mal, et engagea la bonne vieille mettre ordre ses affaires. Elle
n'eut pas de peine se rsigner, mais son pauvre mari tait comme
atterr par la perspective de la sparation. Il tait moiti
paralys et clou, l'autre bout de la chambre, dans un grand
fauteuil, regrettant tout haut de ne pouvoir donner la chre malade
les soins que rclamait son tat.
La bonne femme tait, elle aussi, trs dsole, mais pour un motif
tout autre: elle pleurait et priait, profondment attriste de laisser
derrire elle, non converti et dans un aussi pitoyable tat de
conscience, celui qui avait t le compagnon de fa vie pendant de si
longues annes. Au moment de recevoir les sacrements, elle tenta une
dernire fois, mais en vain, de ramener son mari au bon Dieu.
Cependant celui-ci suivait avec angoisse les progrs du mal Quand il
crut que les derniers moments approchaient, il appela deux voisins
et leur dit en sanglotant: Mes amis, portez-moi auprs de ma pauvre
femme pour que je l'embrasse avant sa mort et pour que je lui dise
adieu. Le lit o gisait la moribonde tait un de ces grands lits
d'autrefois, qui avancent dans la chambre et que l'on peut aborder des
deux cts. En voyant approcher son mari, la femme runit ses forces
et se tourne de l'autre ct. On porte le vieil infirme de ce ct-l;
au grand tonnement de tous, la femme se retourne, en disant: quoi
bon nous embrasser et nous dire adieu, si nous devons ne pas nous
revoir dans l'ternit?
Le vieil incrdule n'y tient plus. Il fond en larmes. Si! si! ma
chre femme, s'crie-t-il, nous nous reverrons, je te le promets! Je
vais appeler M. le cur tout de suite, et je me confesserai. N'aie pas
peur; je ne veux pas tre spar de toi pour toujours. Moi aussi, je
vais servir le bon Dieu. Prie-le qu'il me pardonne.
On tait en pleine nuit, et il tait trop tard pour faire venir
immdiatement le prtre. Mais, ds le matin, on courut au presbytre.
Venez, vite, monsieur le Cur!--Comment! rpond celui-ci, elle n'est
pas morte?--Ce n'est pas pour elle, mais pour son mari, qui vous
rclame pour se confesser tout de suite.
Le cur accourt. Dj froide et sans mouvement, la bonne femme vivait
encore et avait sa pleine connaissance. Elle regardait fixement son
mari, l'autre bout de la chambre. En voyant entrer le cur, un
clair de joie brilla dans ses yeux teints, et, d'une voix mourante,
elle murmura: Je ne voudrais pas m'en aller avant de le voir
converti.
Le cur s'assied auprs du vieux mari; la confession commence; et, au
premier signe de croix, l'heureuse femme rend le dernier soupir...
Huit jours aprs, la messe du second service funbre clbr pour sa
femme, le pauvre vieillard converti faisait sa premire communion,
la grande dification de toute la paroisse.
* * * * *
13.--LA SOUPAPE.
Une actrice de Genve avait une petite fille de onze ou douze ans.
La mre, tout oublieuse qu'elle tait pour elle-mme de ses devoirs
religieux, se souvint cependant qu'elle tait catholique et voulut que
son enfant fit et fit bien sa premire communion. Elle la conduisit
en consquence chez l'abb Mermillod[5], l'un des prtres les plus
intelligents et les plus charitables de la ville, et le pria de
vouloir bien instruire et prparer sa petite fille. Le prtre la reut
avec une bont qui lui fit une vive impression, et il fut convenu que
sous peu de jours commenceraient les leons de catchisme en prsence
de la Mre.
[Note 5: Devenu depuis vque et cardinal.]
Quelques jours aprs cette premire entrevue, l'abb Mermillod,
revenant de la visite d'un pauvre malade, passa dans le quartier et
dans la rue o demeurait sa petite lve. Il sonna cette porte peu
habitue des visites de ce genre, et une servante vint ouvrir.
Le prtre se nomma, et la servante le pria d'entrer, disant que sa
matresse avait donn ordre d'introduire M. l'abb toutes les fois
qu'il se prsenterait.
Cette bonne fille avait pris la chose la lettre; elle conduisit
l'abb Mermillod auprs de la dame, laquelle tait table avec une
douzaine de convives, tous acteurs ou actrices, faisant bombance. Le
pauvre abb se trouva fort attrap et les convives aussi. Il voulut se
retirer, s'excusa de la malencontreuse obissance de la servante;
mais la matresse de la maison insista si fort pour qu'il voult bien
demeurer un peu, et elle lui dit, au nom de toute l'assistance, des
paroles si honntes, que force lui fut de demeurer et de prendre un
sige. La petite fille tait table auprs de sa mre et ct d'une
autre actrice qui paraissait avoir a peine vingt-trois ou vingt-quatre
ans.
L'abb Mermillod, homme de coeur et d'esprit, n'tait pas de ceux qui
ont peur des pcheurs. Il comprit qu' cette table, au milieu de
cette trange compagnie, il y avait faire quelque bien et que la
Providence ne l'avait pas amen sans motif en pareil lieu. Il rpondit
donc le plus poliment qu'il put aux avances dont il fut l'objet, et il
se gagna bientt la sympathie des convives.
Ne sachant de quoi parler, il entra en conversation avec la petite
fille, et lui demanda si elle se prparait bien faire sa premire
communion. Oui, monsieur, de tout mon coeur, dit l'enfant. Mais voici
une, ajouta-t-elle en dsignant sa voisine, voici une dame qui aurait
vous dire quelque chose et qui n'ose pas. L'actrice rougit, et
avoua avec un peu d'embarras qu'elle dsirait beaucoup donner la
petite sa robe blanche de premire communion.
C'est l une bonne et aimable pense, reprit l'abb; mais il y
aurait, Madame, quelque chose de mieux encore, ce serait d'imiter
cette bonne enfant et de remplir comme elle vos devoirs religieux.
La pauvre actrice rougit de plus belle. Cela m'est malheureusement
impossible, dit-elle; ma profession est mon seul gagne-pain et elle
m'interdit la pratique de la religion; et puis je n'ai pas fait ma
premire communion. Maintenant je suis trop ge.--On n'est jamais
trop g pour revenir Dieu, rpondit doucement le bon prtre; et
votre ge, Madame, il n'est jamais impossible de quitter une
profession pour en prendre une autre plus chrtienne et meilleure.
Ma foi, M. l'abb a raison, dit un acteur en riant, et vous devriez
bien vous confesser. L'actrice ne rpondit rien, et la conversation
devint bientt gnrale; on interrogeait le prtre sur la confession,
sur la position des acteurs et actrices vis--vis de l'glise; de part
et d'autre on ripostait vivement, mais sans aucune aigreur.
Le dner fini, on se leva de table; les fentres de la salle donnaient
sur un magnifique lac. Un bateau vapeur vint passer. Tenez,
messieurs, dit l'abb Mermillod, voici qui va vous faire parfaitement
comprendre quoi sert la confession. Vous voyez ce bateau vapeur.
Une force puissante fait mouvoir sa machine et le fait avancer
rapidement; mais cette force elle-mme est un danger, un principe
certain d'explosion et de destruction sans ce que l'on nomme la
_soupape de sret_. Par cette soupape s'exhale le trop-plein de la
vapeur, et le bateau et les voyageurs sont en sret. Ainsi en est-il
de nous tous. Nous avons en nous des forces puissantes qui sont nos
passions; ces forces, ces passions il faut une _soupape_, une
ouverture sans laquelle nous sommes perdus. Eh bien! cette soupape,
c'est la confession, c'est la confidence sainte et pure que Dieu nous
a donne comme le soulagement de nos coeurs, comme la consolation et
la purification de nos consciences. Aussi remarque-t-on dans les pays
protestants ou infidles, o la confession est mconnue, beaucoup plus
d'alinations mentales, beaucoup plus de suicides, beaucoup plus
d'accidents moraux, que dans les pays o l'on se confesse. Et l'abb
dveloppa cette thse avec autant de force que de science, en
l'appuyant de nombreux exemples.
Il prit enfin cong de la compagnie, qu'il laissa toute charme de
son esprit et de sa bont. La jeune actrice le reconduisit jusqu'
la porte. Suivez donc M. l'abb jusqu' l'glise, lui dit un des
acteurs, et allez vous confesser tout de suite. Cela vous fera du
bien.--Je ne dis pas non, reprit srieusement la jeune femme, et je ne
vois pas qu'est-ce qui m'en empcherait. Et sortant avec le prtre,
elle l'accompagna jusqu' la porte d'entre. Se trouvant seule avec
lui: Monsieur, s'cria-t-elle d'une voix tout touffe de sanglots,
Monsieur, vous m'avez sauve! C'est la Providence qui vous a envoy
pour moi dans cette maison. J'tais dsespre; ce soir, j'avais form
la rsolution de me jeter dans le lac et d'en finir avec les douleurs
de la vie; il y a quelques jours j'ai t siffle sur la scne et je
ne veux plus y reparatre. Je n'avais plus de ressource, plus d'amis
sur la terre, je voulais me tuer. Maintenant je veux me confesser, je
veux me confesser tout de suite!
Le prtre calma avec douceur cette pauvre femme, l'encouragea dans son
bon propos. Il ajouta quelques conseils chrtiens aux paroles qu'il
avait dites pour tout le monde, et la jeune femme prit une heure pour
se rendre le lendemain au confessionnal.
Grce une nergique volont, elle a quitt le thtre, et est
devenue une bonne et fervente chrtienne.
* * * * *
14.--UNE MPRISE QUI PORTE BONHEUR.
Un soir de l'anne 1855, aprs une laborieuse journe, l'abb
Baron[6], alors vicaire Douai, tait rentr dans sa modeste demeure
et se reposait de ses travaux apostoliques en rcitant l'Office divin.
On vint frapper sa porte; il ouvrit, et une petite fille se prsenta
devant lui, le priant de passer, le plus tt qu'il lui serait
possible, chez une pauvre dame qui se mourait et qui demeurait rue
***, n 28. Le bon abb voulut interrompre sa prire et se rendre
aussitt avec l'enfant l'adresse indique; mais la petite messagre
lui dit que la chose n'tait pas urgente ce point, et qu'on lui
demandait seulement de ne pas remettre sa visite au lendemain, de
peur d'accident. Le prtre prit donc l'adresse de la malade et dit
l'enfant de le prcder et d'annoncer sa visite trs prochaine.
[Note 6: C'est celui qui s'est immortalise la guerre de 1870,
par son dvouement hroque et les services minents qu'il a rendus
l'arme franaise.]
Quand il eut termin la rcitation de son Office, le pieux abb se mit
en route, sans faire attention seulement qu'il pleuvait verse et que
le froid tait vif. Il s'agissait de sauver une me, de consoler une
douleur; qu'est-ce que le froid et la pluie devant un but pareil?
Arriv dans la rue indique par l'enfant, le prtre entra au n 18,
convaincu que c'tait bien l le numro qu'on lui avait donn. La
maison tait pauvre; il n'y avait pas de concierge. Le prtre monta
l'escalier ttons et frappa la premire porte qu'il trouva sous sa
main. Un homme vint lui ouvrir et, apercevant l'habit ecclsiastique,
entra dans une brutale colre, rpondit par trois ou quatre injures
la demande polie du charitable prtre, qui s'informait si ce n'tait
point ici la chambre de la pauvre femme malade, et enfin lui ferma la
porte au nez.
Patient et doux comme le divin Matre, le prtre frappa la porte
suivante, o il ne fut gure mieux accueilli.
Il monta au second tage, un petit garon tait dans le corridor. Mon
enfant, lui dit le bon prtre, pourrais-tu m'indiquer la chambre d'une
pauvre dame qui demeure dans cette maison et qui est bien malade. Elle
s'appelle madame Grard.--Il y a bien la porte l-bas au bout du
corridor une pauvre dame trs malade, monsieur le Cur; papa disait
mme qu'elle ne passerait pas la nuit; mais il me semble qu'elle ne
s'appelle pas comme vous dites.--Le nom importe peu. Fais-moi le
plaisir de me conduire sa porte. Et l'enfant le conduisit.
L'abb ouvrit la porte, entra dans la chambre. Auprs d'un lit o
tait en effet une femme malade l'agonie, tait assis un homme d'une
cinquantaine d'annes, qui se leva et parut fort tonn la vue d'un
prtre. Celui-ci le salua avec affabilit et lui demanda comment
allait sa pauvre femme; car c'est sans doute votre femme,
ajouta-t-il, et vous tes monsieur Grard?...--Moi? rpondit
brusquement le matre de la chambre; point du tout. Qui vous a dit
de venir ici et de vous mler de nos affaires?--Mais on vient de
m'envoyer chercher, repartit le prtre fort tonn. On m'a dit qu'une
pauvre dame Grard, malade l'extrmit, m'envoyait qurir pour
recevoir les derniers secours de la religion. Si je me suis mpris de
rue, ou de maison, ou de chambre, il me semble du moins que la pauvre
dame que voici n'a pas moins besoin de mon saint ministre. C'est
le bon Dieu, sans doute, qui m'a conduit ici et qui a permis cette
mprise.
Oh! oui, Monsieur! murmura d'une voix affaiblie la pauvre mourante,
c'est Dieu qui vous a conduit ici.--Point du tout, dit le mari avec
emportement. Voici plus de dix ans qu'un prtre n'a mis les pieds chez
moi, et vous ne confesserez pas ma femme; elle est moi, mlez-vous
de vos affaires!--Vous vous trompez fort, Monsieur, dit le prtre avec
douceur et fermet. Votre femme est Dieu avant d'tre vous, et
vous n'avez pas le droit de disposer de son me. Si votre femme veut
se confesser, je la confesserai; et mon devoir est de ne l'abandonner
que si, de sa propre volont, elle refuse mon ministre.
Et s'approchant de la malade: Madame, lui dit-il, dsirez-vous vous
rconcilier avec Dieu et mourir chrtiennement? La pauvre femme leva
les mains au ciel et se mit pleurer de joie. C'est le bon Dieu
qui a tout fait, dit-elle. Depuis plusieurs jours je prie mon mari
d'appeler un prtre, et il m'a toujours refus. Je veux me rconcilier
avec le bon Dieu, qui a eu piti de moi.--Vous l'entendez, Monsieur?
dit le prtre en se tournant vers le mari: veuillez pour quelques
moments me laisser seul avec cette pauvre dame.--Et ces paroles
furent prononces avec tant de fermet et de rsolution, qu'il fut
comme forc de se retirer; ce qu'il fit en grommelant.
Voici, Monsieur, ce qui m'a sauve, dit en pleurant la mourante. Et
montrant au prtre un chapelet suspendu auprs de son lit: J'ai eu
la faiblesse de craindre mon mari plus que Dieu, et pour viter des
scnes, j'ai depuis dix ou onze ans abandonn la pratique de mes
devoirs religieux; mais je n'ai jamais cess de me recommander la
bonne sainte Vierge. Tous les jours, ou peu prs, j'ai dit un bout
de mon chapelet, et j'ai toujours conserv l'amour de la sainte Mre
de Dieu. C'est elle, Monsieur l'abb, qui vous amne moi; c'est
elle qui sauve ma pauvre me!... Profondment touch de cette
scne attendrissante, le bon prtre consola la malade, l'aida se
confesser, lui donna l'absolution de ses pchs, et lui dit, en la
quittant, de se prparer de son mieux recevoir le saint Viatique et
l'Extrme-Onction, qu'il allait chercher la paroisse voisine.
En sortant, il voulut serrer la main du mari qui la retira, et qui
rentra fort mcontent auprs de son heureuse femme.
L'abb avait regard dans son calepin l'adresse de la malade, pour
laquelle on tait venu le chercher, et il avait vu qu'au lieu du n
18, c'tait le n 28 qui lui avait t indiqu. Tout en bnissant le
bon Dieu de son erreur bienheureuse, il se hta d'aller ce n 28,
o il trouva en effet la malade qui l'attendait. Il la confessa a son
tour, puis, sans perdre de temps, il alla rveiller le sacristain de
la paroisse; et prenant le Saint-Sacrement avec les saintes huiles, il
revint auprs de ses deux malades; mais quand il entra son cher n
18, sa pnitente venait d'expirer--Elle avait eu dans l'absolution
sacramentelle le pardon de ses pchs, et la ferveur de sa bonne
volont avait sans doute suppl aux yeux du Dieu de misricorde aux
autres secours que le prtre lui apportait.
Rempli de foi et de reconnaissance envers la sainte Vierge, refuge
des pcheurs, consolatrice des affligs, le ministre de Dieu termina
auprs de l'autre malade ce qu'il avait faire; et c'est lui-mme qui
a donn tous les dtails de cette touchante aventure. Elle montre une
fois de plus quels trsors de bndiction sont renferms dans la pit
envers Marie, et combien Jsus est misricordieux pour ceux qui aiment
sa Mre.
* * * * *
15.--HROSME D'EN JEUNE NOPHYTE.
Dans un mouvant rcit, le P. Hermann a racont le baptme et la
conversion d'un de ses neveux, n comme lui dans la religion juive.
Rien de plus difiant que cette histoire, dont les dtails semblent
nous reporter aux premiers temps du christianisme.
Il y a quelques annes, dit-il, un enfant, alors g de sept ans, vint
avec son pre et sa mre, tous les deux juifs comme lui, me visiter au
monastre des Carmes, prs de la ville d'Agen. C'tait l'poque des
belles processions de la Fte-Dieu. On avait inspir cet enfant une
profonde horreur pour notre divin Crucifi: cependant la grce, se
rpandant avec profusion du fond de l'ostensoir o Jsus daigne se
cacher pour notre bonheur, se rendit victorieuse de cette me si
nave, si inaccoutume nos mystres; elle attira ce jeune coeur
son amour avec une si forte vhmence et une si forte douceur que
l'enfant crut la prsence relle de Jsus-Christ dans le sacrement
de son amour avant de connatre aucune autre des vrits de notre
divine religion. Aussi, force de prires et de supplications,
obtint-il l'insigne faveur de pouvoir revtir les ornements d'un
de ces enfants de choeur qui, pendant les processions du Trs
Saint-Sacrement, rpandent des fleurs sous les pas de Jsus-Hostie.
Ravi de joies et de consolations clestes, aprs avoir rempli cette
anglique fonction, il courut son pre: mon pre! dit-il, quel
bonheur! Je viens de jeter des fleurs au bon Dieu. Dans la bouche de
ce petit enfant juif, c'tait toute une profession de foi nouvelle...
Le pre, redoutant qu'on ne ft changer de religion ce fils unique
sur lequel reposait toute son affection, le surveilla dornavant et
voulut repartir avec lui pour Paris, lieu de sa rsidence. Mais, avant
le dpart, un trait, parti du coeur de la divine Eucharistie, avait
frapp, pntr, presque renvers la jeune mre, l'avait rendue
chrtienne et, dans le plus profond mystre d'une nuit silencieuse,
celle-ci avait reu le baptme et l'Eucharistie des mains sacerdotales
de son propre frre[7]. Le jour suivant, l'vque lui donnait le
sacrement de confirmation. Rien n'avait transpir de ce pieux secret
et la famille se remit en route pour Paris, sans se douter qu'il y et
une chrtienne dans son sein.
[Note 7: Le R. P. Hermann, qui raconte ce fait.]
Le jeune Georges--c'est le nom de l'enfant--ne put oublier les saintes
impressions que son me avait puises dans ces ftes chrtiennes; il
en parla souvent sa mre, il la questionna, et celle-ci, heureuse de
voir germer dans cette chre me la semence de lumire que la grce
y avait jete, ne se fit pas prier pour dvelopper dans son esprit,
avide de s'clairer, la connaissance de ce Dieu d'amour, de ce doux
Jsus qui a voulu natre d'une fille de Jacob et se faire homme pour
sauver les brebis d'Isral...
Ds ce moment, en effet, sa jeune intelligence et son coeur ardent
n'taient plus occups que de la pense et du souvenir de la divine
Hostie qui avait bless d'amour son pauvre coeur, et chaque soir,
aprs s'tre assur que son pre tait endormi, il rouvrait les
yeux, il se mettait prier longtemps le doux Enfant Jsus et bien
apprendre son catchisme. mon Jsus! disait-il, quand donc mon
jene finira-t-il? quand donc pourrai-je vous recevoir dans la sainte
Communion et vous presser sur mon coeur! Ce qui le proccupait
vivement, c'tait le changement qu'il avait remarqu dans sa mre
depuis ce voyage dans le Midi; il lui voyait d'autres habitudes,
d'autres dmarches, des principes et des gots plus svres, et un
jour il lui dit: Mre, si vous ne m'assurez que vous n'tes pas
baptise, je le croirai. La mre, embarrasse, ne sut que rpondre.
Ah! maman, reprit-il, je le vois bien, vous tes dj chrtienne et
j'espre que le bon Jsus me runira bientt vous et que nous ferons
ensemble notre premire communion... La mre, tressaillant d'une
motion mle de joie et de crainte, osa avouer son fils qu'elle
recevait son Sauveur presque chaque matin... Alors l'enfant se mit
pleurer chaudes larmes, sangloter, se jeter au cou de sa mre:
Oh! pourquoi ne m'avez-vous pas attendu? Au moins permettez-moi de me
tenir tout prs de vous quand Jsus sera dans votre coeur, afin que
je puisse embrasser avec respect ce divin Enfant si aimable... mre
bien-aime, je vous en supplie, la prochaine fois, gardez-moi quelque
chose de votre communion; une mre partage volontiers avec son enfant
sa nourriture.. Et le jeune enfant se rapprochait alors de sa mre et
baisait avec respect ses vtements. Ce dsir dura quatre annes tout
entires. Dire les sacrifices, les efforts que dut faire ce pauvre
enfant pour concilier l'obissance qu'il devait son pre avec sa
foi vive, sa proccupation unique de devenir chrtien, d'apprendre
connatre, aimer, servir Jsus-Christ, serait chose impossible. Ce
fut un long martyre...
onze ans, Georges assiste la solennit d'une premire communion
dans sa paroisse. Il connat Jsus, il aime Jsus, il ne dsire que
Jsus!... son petit coeur est tout brlant de soif pour Jsus. Il voit
tous ses compagnons d'enfance, ses amis, s'approcher lgitimement de
la table sainte, et lui, il doit se cacher dans un coin obscur de
l'glise, dvorant ses larmes, lanant tous ces heureux enfants des
regards d'une inconsolable et sainte jalousie!...
Quelques mois aprs cette fte de sa paroisse, la mre m'crivait
qu'elle ne pouvait rsister aux larmes de son fils qui menaait
d'aller demander le baptme au premier prtre qu'il pourrait attendrir
sur son sort. On pesa mrement toutes les difficults de sa position
vis--vis d'un pre chri, mais pour qui l'heure de la foi en
Jsus-Christ n'avait pas encore sonn et qui s'armait de toute son
autorit pour empcher son fils de devenir chrtien.
L'amour de Jsus-Christ fut le plus fort, et il fut dcid que je
viendrais en secret a Paris. Il fallait le voir, cet enfant, lorsqu'il
entra dans la chapelle, conduit par sa mre! Celle-ci tremblait d'tre
surprise dans cette pieuse soustraction la surveillance paternelle.
Avec quelle pit le petit Georges se mettait genoux, calme,
heureux, fort de sa rsolution, le visage rayonnant d'une sainte
allgresse!--Que demandez-vous, mon enfant? lui dis-je alors.--Le
baptme.--Mais savez-vous bien que demain, peut-tre, on voudra vous
contraindre entrer dans la synagogue, afin de participer un culte
aboli?--Ne craignez rien, mon oncle, j'abjure le judasme.--Mais si
l'on voulait avec menaces vous obliger fouler aux pieds le Crucifix,
en haine de notre divine religion?--N'ayez pas peur, mon oncle, je
mourrais plutt. Cependant, ajouta-t-il, si on me liait pieds et
mains, et si malgr mes cris, ma protestation et ma rsistance, on me
portait dans la synagogue et on plaait mes pieds sur le visage du
Crucifix, y aurait-il apostasie, si ma volont rsistait?--Non, mon
enfant, la volont seule constitue le pch.--Alors, je demande le
baptme. De grce, accordez-le-moi.
La crmonie continue au milieu de la plus profonde motion des
assistants. Aprs le baptme, vint la sainte messe, et aprs
avoir faire descendre et reu mon Dieu dans les transports de la
reconnaissance, je me retournai et montrai l'heureux enfant
l'objet de tous ses voeux, de tous ses dsirs. Jamais spectacle plus
attendrissant n'avait frapp les regards de la foi chrtienne!...
Agenouill entre sa mre et sa marraine, il aspira dans un divin
baiser et recueillit dans son coeur ce doux Jsus qui venait lui
apporter tout son ciel avec lui... Rien ne troubla son bonheur, pas
mme la crainte d'tre surpris par son pre... Quelques semaines
aprs, il communia encore pour la Toussaint avec la mme allgresse,
et puis vint l'heure de l'preuve.
Son pre lui prsenta un livre et lui dit: Faisons la prire.--Mon
pre, je ne puis pas prier dans ce livre des Isralites.--Et
pourquoi?--Je suis chrtien, je suis catholique.--Mon enfant, tu te
livres un jeu cruel! tu ne parles pas srieusement, je pense. Du
reste, tu sais bien que ton baptme ne serait pas valide sans le
consentement de ton pre.--Pardon, mon pre, dans notre sainte
religion catholique, il suffit d'avoir l'ge de raison et
l'instruction religieuse pour tre baptis validement. Le pre
dissimula d'abord sa violente irritation; mais quelques jours aprs,
il enlevait son fils, partait avec lui et le conduisait dans un pays
protestant, quatre cent cinquante lieues de sa mre.
Tous les efforts qu'on fit pour dcouvrir l'asile o l'on avait
relgu le pauvre enfant demeurrent inutiles. On avait mis en
mouvement toutes les autorits civiles et politiques pour le chercher;
mais comme il avait t plac sous un nom suppos dans un pensionnat
dirig par des hrtiques, toutes les dmarches furent sans succs,
et la mre resta seule... et l'enfant, comme Daniel dans la fosse aux
lions, fut en butte des assauts acharns pour lui faire renier sa
foi. Je voudrais revoir ma mre, s'criait-il souvent en versant
d'abondantes larmes.--Tu la reverras, lui rpliquait-on, si tu
abjures.--Oh! non, je suis chrtien, je suis catholique et je prfre
tout souffrir plutt que de renoncer ma foi.
Et malgr cette hroque fidlit, on crivait la mre que son fils
tait rentr dans les tnbres du judasme. Mais elle avait confiance
en Jsus, en Marie, en Joseph, elle n'en crut rien, et ne sachant que
devenir toute seule Paris, elle alla se rfugier Lyon, o elle fut
accueillie par la marraine de son fils. Bien souvent, on vit tomber
ses larmes sur la Table Sainte o elle venait puiser des forces dans
la rception du Pain quotidien, de ce Jsus pour l'amour duquel elle
s'tait expose la cruelle sparation de son fils unique.
Trois mois se sont couls encore, et une lettre venue du fond de
l'Allemagne lui dit: Venez, votre fils est ici. Elle accourt, et
aprs un pnible et long voyage de plus de cinq cents lieues, au
moment o elle aperoit sa famille, elle s'crie: Mon fils! o est
mon fils?--Votre fils, vous ne le reverrez qu'aprs avoir fait serment
devant Dieu que vous l'lverez dans la religion juive et que vous ne
manifesterez par aucun signe extrieur la religion catholique que vous
avez embrasse.
Aprs quelques semaines d'une dchirante agonie, le coeur du pre
se laisse attendrir, et il permet une entrevue en sa prsence, la
condition qu'il ne sera point question de religion. Le fils s'est jet
au cou de sa mre, celle-ci l'a baign de ses larmes, ils n'ont pu
prononcer les doux noms de Jsus et de Marie; mais dans une lettre, ma
pauvre soeur me disait: Il n'a rien pu me dire, mais j'ai compris,
j'ai senti, je suis sre qu'il est rest fidle. Oui, j'ai senti
dans ses regards, dans ses tendres baisers que mon fils est toujours
chrtien.
Mais le pauvre Georges se trouva de nouveau priv du trsor pour
lequel il avait affront toute cette perscution religieuse: il
s'tait fait chrtien pour pouvoir communier, et voici que depuis la
Toussaint jusqu' Pques une svre surveillance l'avait empch de se
rendre l'glise et il se trouvait plac dans une pension, dans une
ville o il n'y avait pas un seul prtre catholique... Peut-on se
figurer cette torture?... Plusieurs mois se passent encore. Un jour,
(jour secrtement fix d'avance), il parvient enfin se soustraire
la surveillance de ceux qui le gardent, il va jouer dans un bois; mais
ce ne sont pas des fleurs ni des papillons qu'il cherche; son regard
mu attend un messager du ciel... Un monsieur passe prs de lui et
le regarde avec un intrt marqu: c'est bien lui. Savez-vous qui
c'tait? C'tait un prtre missionnaire que la mre du petit Georges
avait attendri sur son sort. Il s'tait dguis et tait venu se
promener, comme par hasard, dans ce mme bois, et le pauvre enfant put
faire pour la premire fois sa confession depuis son enlvement, qui
remontait dix mois. Il la fit dans un bois, l'ombre d'un arbre
protecteur... Mais ce n'tait pas tout: comment communier?
Le prtre dut repasser le fleuve (l'Elbe) qui sparait sa mission du
lieu habit par le pauvre nophyte. On pria, on tudia le terrain, et
enfin, quelques jours aprs, le missionnaire se dguisa de nouveau,
prit sur lui un petit vase d'argent renfermant tout le trsor des
cieux, la sainte Hostie, et s'embarqua sur un bateau vapeur, au
milieu d'une foule stupide qui ne se doutait pas que Jsus-Christ,
vrai Dieu et vrai homme, tait cach sur la poitrine de cet heureux
prtre. L'enfant avait pu s'chapper de l'cole pour accourir dans la
chambre de sa mre, et l, dans cette chambre o il avait improvis un
petit autel couvert de fleurs et de lumires, tous deux genoux
ils attendaient la visite si ardemment dsire du Sauveur Jsus en
personne qui voulait bien condescendre venir les fortifier dans leur
exil.
Enfin le prtre, traversant sans obstacle tous les dangers de cette
prilleuse entreprise, arriva avec son dpt prcieux, et dans ce pays
sans foi, dans cette ville sans prtre, sans glise catholique, et
dans cette modeste chambre, l'enfant put accomplir le devoir pascal et
s'unir son Jsus.
Voici ce qu'il m'crivit quelques jours aprs:
Quand je me rveille la nuit, mon cher oncle, pour penser toutes
les grces que le bon Jsus m'a faites depuis que je suis ici, loin de
tout secours religieux, quand je pense surtout la communion que j'ai
pu faire presque miraculeusement dans la petite chambre de maman, je
me mets bondir de joie sur mon lit et mordre ma couverture dans le
transport de ma reconnaissance.
Quelques mois aprs, il m'crivait encore: Nous sommes la veille de
Nol, et l'approche de cette solennit la surveillance redouble pour
m'empcher de recevoir mon Dieu. Hlas! devrai-je passer ces belles
ftes dans un douloureux jene, priv du pain de vie? Priez le saint
Enfant Jsus que mon jene finisse bientt. Il faut que je sois bien
sage pour ddommager maman de ne pas se trouver Lyon pendant que
vous y prchez.
Ici se termine le touchant rcit du P. Hermann. Depuis lors, Georges a
t rendu sa mre, et ils ne se sont plus spars. Le bon religieux
revit, trois ans aprs lui avoir donn le baptme, cet enfant chri
qu'il ne cessa de diriger jusqu' sa mort.
* * * * *
16.--LES DEUX AMIS.
Il y a quelques annes, en me rendant Paris, raconte un homme du
monde, je me dtournai de la route directe pour aller prier sur
la tombe d'un de mes jeunes compatriotes, Alexis ***. Descendu de
voiture, j'tais bientt arriv au cimetire. Je me mis le parcourir
dans toutes les directions, m'arrtant devant chaque tombe, lisant
toutes les inscriptions sans pouvoir dcouvrir le nom que je
cherchais. Je commenais dsesprer d'y parvenir, quand j'aperus un
officier qui tait l'extrmit oppose. J'allai droit lui: nous
nous rencontrmes prs d'une place o la terre avait t frachement
remue; au milieu, une petite croix de bois apparaissait peine entre
quelques rares gazons. Nous changemes un salut; je prononai le
nom d'Alexis. C'tait mon meilleur ami, dit-il; vous le connaissiez
donc?--Je suis entr ici pour chercher sa tombe et pour y prier.--Et
voici prcisment le lieu o il repose.
Ce mot dit, il s'agenouilla; j'en fis autant; nos prires s'lancrent
la fois du fond de nos coeurs vers le ciel. Quand nous fmes
relevs: J'avais encore un autre dsir, lui dis-je, et il est en
votre pouvoir de l'accomplir. Vous tiez, m'avez-vous dit, l'ami
intime d'Alexis; vous avez sans doute assist ses derniers moments;
ce serait une consolation pour moi que d'en entendre le rcit de votre
bouche.--Vous ne pouviez vous adresser mieux qu' moi, monsieur. Mais,
pour apprcier combien sa mort a t belle, il est ncessaire de
remonter plus haut. Je vous raconterai l'histoire de quelques annes
de sa vie; ce sera la mienne aussi.
Nous sommes entrs le mme jour, Alexis et moi, l'cole militaire;
ds notre premire entrevue, une secrte sympathie nous attira l'un
vers l'autre. Nous emes le bonheur d'entrer dans le mme rgiment. Il
et t difficile de se figurer deux caractres mieux en harmonie que
les ntres. Graves, srieux, rservs, nous prenions en horreur les
plaisirs coupables. Nous ne trouvions aucun attrait pour les plaisirs
bruyants. Nous ne quittions l'tude que pour discourir entre nous des
matires que nous venions d'apprendre, et, chose dplorable! nous
n'avions de foi qu'en nous-mmes, et toutefois, sur ce point-l
mme, il y avait entre nous une grande diffrence. Alexis tait
_incrdule_, moi j'tais _impie_. S'il m'arrivait de tourner en
drision des choses saintes, cet excellent Alexis me blmait; il
m'adressait des reproches svres, bien que toujours affectueux.
L'hiver venu, nous allmes, chacun de notre ct, en semestre. notre
rentre au rgiment, aprs quelques paroles d'amiti changes entre
nous, Eh bien, Alexis, lui dis-je en souriant, as-tu fait tes Pques
avant de partir?--Non, rpliqua-t-il d'un ton sec qui indiquait assez
que la question lui avait dplu.--Je veux parier avec toi, repris-je,
que ta mre t'aura bien perscut pour cela.--Elle m'y a exhort
tendrement; mais je lui ai dit que j'avais trop peu de foi pour bien
communier, et que, grce Dieu, j'en avais encore assez pour ne
vouloir pas communier mal. Prenez patience et priez pour moi, en
attendant qu'il me soit possible de vous satisfaire: ce jour ne
tardera pas venir, je l'espre. Oui, je l'espre! rpta-t-il en se
tournant vers moi et en appuyant fortement sur ce dernier mot.
En ce moment, je ne sais quel gnie infernal s'empara de moi: sans
respect pour l'amiti, sans gard pour les lois de la politesse,
j'clatai grossirement de rire. Mais je ne tardai pas m'en
repentir, quand je vis quelle blessure mon indigne conduite avait
faite son coeur. Tu m'as fait de la peine, me dit-il. Ce n'est pas
bien... je ne m'attendais pas cela de ta part... moi qui te croyais
un si bon coeur... Tels furent ses reproches; il y avait la
fois dans l'accent de sa voix et dans l'expression du regard qui
l'accompagnait quelque chose de si profondment triste et douloureux,
que je fus saisi de confusion. J'ai eu tort... me pardonneras-tu?...
cela ne m'arrivera plus... Je ne pus en dire davantage; lui, aussitt
... l'excellent homme! de m'ouvrir ses bras, dans lesquels je me
prcipitai: notre amiti tait devenue plus troite que jamais.
Un jour, nous tions alls ensemble l'hpital visiter quelques-uns
de nos soldats. Un de ces malheureux venait de rendre le dernier
soupir. C'est triste, dis-je Alexis, de voir un militaire mourir
dans son lit comme une vieille femme. Je ne connais qu'une belle mort
pour nous autres... le boulet de canon!--Si on est prpar, reprit-il;
car pour moi, je ne connais pas de mort plus triste que celle qui vous
frappe en tratre...--Je t'entends, tu ne voudrais pas mourir sans
confession...--Pauvre ami!... Ainsi donc, incorrigible!... Tu m'avais
cependant promis... Et aprs un court intervalle de silence: Tu l'as
dit, je dsire et je dsire vivement ne pas mourir sans confession...
J'ai mme... il faut que tu l'entendes de ma bouche... j'ai pens que
si je venais quelque jour tomber malade, je m'adresserais a toi pour
aller chercher un prtre; et je puis compter que tu me rendras ce
service, n'est-il pas vrai? Il remarqua la surprise que me causait
une telle demande; il insista: Tu me le promets, mon ami?... Et il
me tendit la main... J'hsitai encore; mais la pense que mon refus
affligerait ce bon ami l'emporta en ce moment sur toute autre
considration: je pris sa main, je la serrai dans les miennes; je lui
promis, de mauvaise grce, il est vrai, ce qu'il me demandait; mais il
n'eut pas l'air de s'en apercevoir, et il me remercia affectueusement.
Ds que le pauvre Alexis fut atteint de la maladie dont il mourut,
je ne le quittai plus. Je m'tais tabli dans sa chambre; le jour,
j'tais constamment le garder; je le veillai toutes les nuits. Un
matin, le mdecin venait de faire sa visite accoutume. Il avait
remarqu un grand changement en lui; des symptmes fcheux s'taient
manifests; ses traits taient visiblement altrs. Alexis se tourna
vers moi, souleva pniblement sa tte appesantie et s'effora
vainement de parler; ses regards inquiets m'interrogrent; il me
sembla qu'il me disait: Tu as oubli ta promesse... Et moi qui avais
compt sur ton amiti!...--J'y vais, j'y vais! Je ne dis que ce
mot, et j'tais parti comme un trait. En entrant chez le cur de
la paroisse, je me sentais combattu entre le sentiment de la pit
fraternelle et je ne sais quelle mauvaise honte. Monsieur, lui
dis-je, j'ai un ami dangereusement malade; il m'a demand de vous
aller chercher: je n'ai pu qu'obir; car le voeu d'un ami, et surtout
d'un ami mourant, est une chose sacre. Nous nous dirigemes vers la
maison du pauvre malade; j'introduisis le prtre dans la chambre, et
je les laissai seuls.
Aprs une demi-heure d'attente, je fus rappel; une crmonie
religieuse se prparait. J'tais debout au pied du lit. Au moment
o elle commena, je dlibrais en moi-mme si je garderais la mme
attitude. Mais si je me comporte ainsi, ne vais-je pas blesser le
coeur de mon ami?... Je n'hsitai plus; mon genou orgueilleux flchit,
et il resta ploy pendant tout le temps que le prtre fit les onctions
sacres. Et cependant, quoi pensais-je dans un tel moment?...
prier?... Hlas! je n'en avais plus le souci; j'tais me demander
comment un esprit aussi distingu que l'tait Alexis pt tre dupe
de semblables momeries. Telles taient les dtestables penses qui
m'obsdaient; voil en quel abme j'tais tomb, mon Dieu!...
Il ne restait plus qu' accomplir une dernire crmonie, la plus
importante de toutes. Le prtre ouvrit une bote d'argent; il en tira
avec respect une hostie consacre, et la prsenta au malade, qui
recueillit un reste de forces et se souleva pour recevoir son Dieu. Je
le regardai. Oh! comment rendre l'impression dont je fus saisi son
aspect? Ses mains s'taient jointes, et elles s'levrent au ciel, et
ses yeux aussi. Comme une glace limpide, ils rflchissaient les plus
belles vertus, la foi, l'esprance et l'amour... Je baissai la tte:
un sentiment inconnu, nouveau, avait travers mon esprit; pntr
d'admiration pour mon ami, j'en tais venu rougir de moi-mme.
Aprs que le cur se fut retir, Alexis me tendit la main; je
l'arrosai de mes larmes. Mon ami, dit-il, je te remercie; je n'avais
pas attendu moins de toi!... Et, aprs une courte pause, il ajouta:
Je suis heureux maintenant! Qui pourrait produire l'accent avec
lequel il pronona ses paroles? ... Ce n'tait pas l'accent d'un
homme, non: si les anges ont une langue pour exprimer leurs penses,
c'est ainsi qu'ils parlent. Je suis heureux! Pauvre jeune homme! Et
il se voyait mourir la fleur des ans, lui, dot des dons les plus
prcieux de l'esprit et du coeur, lui, chri de ses amis, ador de sa
famille! et il mourait loin de celle-ci, il mourait lentement, dans
des souffrances aigus! Qui donc pouvait lui inspirer des sentiments
semblables?... Qui?... la foi seule il appartient de rpondre
cette question.
Et la religion qui opre un tel prodige serait-elle donc un jeu
d'enfant?... Non, me disais-je, elle est rellement divine... Il
pressentait ce qui se passait au dedans de moi, et il m'interrogea
d'un regard; je lui avouai tout en fondant en larmes. Mon Dieu,
s'cria-t-il, je vous bnis! C'est maintenant que je puis le dire en
toute vrit et dans l'effusion de mon coeur: Je suis heureux!
Pendant la premire priode de sa maladie, la douleur arrachait
Alexis d'assez frquentes marques d'impatience; maintenant, pas un
murmure, pas une seule plainte. Il semblait que le Dieu qui venait
de descendre dans son sein y et dpos un trsor de douceur, de
rsignation et de paix. Ainsi se passrent ses derniers jours.
Vous n'exigerez pas, monsieur, que je m'tende davantage sur cette
douloureuse catastrophe. Hlas! quand je m'y porte par la pense,
les paroles me manquent pour rendre ce que je sens; je ne sais plus
m'exprimer que par mes larmes.
L'officier s'tait tu, sa tte s'tait incline sur sa poitrine. Je
respectai son silence. Il reprit la parole et continua:
Aprs que nous lui emes rendu les derniers devoirs, au retour de la
crmonie funbre je m'enfermai dans ma chambre et j'y restai jusqu'au
soir. l'entre de la nuit j'allai chez le cur. Monsieur, lui
dis-je en entrant, je viens vous remercier...--Et de quoi donc?
interrompit-il avec un accent gracieux; je n'ai fait que mon devoir;
c'est l une des fonctions les plus essentielles de notre ministre,
et une des plus douces aussi quand nous trouvons des mes disposes
l'accueillir comme l'tait votre ami. Oui, j'en ai la ferme
conviction, nous pouvons compter en lui un protecteur dans le
ciel----Monsieur, c'est moi plutt vous remercier... Je vois que
vous ne souponnez pas le vritable motif qui m'amne ici... Pendant
que vous administriez les derniers sacrements mon ami, j'tais l
(vous vous le rappelez peut-tre) genoux au pied de son lit. J'tais
tomb terre incrdule; je l'ai vu communier et je me suis relev
chrtien. Chrtien! qu'ai-je dit? Ah! je ne le sens que trop, je suis
indigne de porter un si beau nom.--Je puis ds ce moment vous le
donner, ce nom, dit le prtre; et me serrant tendrement entre ses
bras: Oui, mon frre! mon cher frre! quiconque veut sincrement
revenir Dieu, celui-l est rellement et dans toute la force du
terme un chrtien.--Maintenant, mon Pre, j'avais un second but en
venant vous voir. J'ai prpar ma confession tout l'heure, et je
vous prie de m'couter--Et, sans attendre de rponse, j'tais tomb
ses pieds. Que vous dirai-je de plus, monsieur! De ce jour date ma
conversion...
* * * * *
17.--TEL EST PRIS QUI CROYAIT PRENDRE.
Jsus! on me demande de parler, de dire comment je suis redevenu
chrtien. On m'affirme que c'est pour la gloire de votre Sacr
Coeur... Ds lors, comment rsister?... Je parlerai donc; et puissent
beaucoup de pcheurs que je connais, qui sont mes amis, dont l'me
m'est infiniment chre, se convertir comme moi!
De ma premire enfance il ne me reste que des souvenirs trs vagues;
cependant je vois toujours une grande image qui surmontait la statue
de la Vierge, et devant laquelle ma mre me faisait prier: c'tait
Jsus montrant son Coeur. Cette image me fascinait en quelque sorte,
parce que ma mre me disait: Jsus te voit, et si tu n'es pas sage,
il te chassera de son Coeur. Le soir de ma premire communion, quand,
selon la coutume, nous nous agenouillmes pour la prire en famille,
je promis bien Jsus de l'aimer toujours: en retour, je lui demandai
de me garder dans son Coeur... Mais, hlas! les passions l'emportrent
bientt, je le dis pour l'instruction des jeunes gens; je fus victime
de ces deux flaux terribles qui, de nos jours, les font mourir
presque tous la vertu et l'honneur: les mauvaises compagnies et
les lectures dangereuses. vingt ans, j'tais le premier dbauch de
ma ville natale.
Pendant trente ans, j'ai entass crimes sur crimes.... Je fus soldat,
et Dieu sait la vie que j'ai mene!... On m'envoya en Afrique cause
de ma mauvaise conduite. N'osant plus me montrer ma famille, j'y
restai longtemps; il fallut revenir cependant. Que faire? Me voil
ouvrier errant, cherchant de l'ouvrage de ville en ville, oblig
parfois de tendre la main, couvert de honte. J'tais descendu aux
derniers degrs de l'impit; je me tranais dans la fange des
passions. Ah! je rougis en crivant ces lignes. Mais c'est pour la
gloire de votre Sacr Coeur, Jsus!...
Paray-le-Monial, comme par hasard, se trouve sur ma route. La
ville tait en fte; des oriflammes brillaient aux fentres; des
arcs-de-triomphe taient dresss; une foule immense remplissait les
rues; l'air retentissait d'un chant qu'il me semble entendre encore:
Dieu de clmence, Dieu vainqueur!... Surpris, je m'adresse une
pauvre femme:
--Qu'est-ce donc, lui demandai-je?
--Comment! vous ne savez pas? C'est le grand plerinage...
--Ah!... quel plerinage? pour quoi faire?
--Mais pour honorer le Sacr Coeur de Jsus!
--Le Coeur de Jsus! o est-il donc? Peut-on le voir?...
--Vous savez bien que non; mais il s'est manifest une religieuse de
la Visitation, la Bienheureuse Marguerite-Marie; il lui a recommand
de le faire honorer par les hommes.
--O est-elle, votre Visitation?
Et, sur les indications de la pauvre femme, je me dirige de ce ct:
tous les sarcasmes, lus dans les journaux de cabarets contre les
plerinages, me revenaient a l'esprit; je regardais avec ironie ces
hommes qui marchaient gravement, une croix rouge sur la poitrine; et
malgr tout cela, j'prouvais une certaine motion. En passant ct
d'un groupe de jeunes gens, je fus mme frapp de ces paroles:
Piti, mon Dieu! pour tant d'hommes fragiles
Vous outrageant sans savoir ce qu'ils font!
Faites renatre en traits indlbiles
Le sceau du Christ imprim sur leur front.
J'arrive la Visitation; je veux pntrer dans la chapelle; mais elle
tait pleine.
En attendant que la foule se ft coule, je regardais autour de moi;
quoi pensais-je? Je ne m'en rends pas compte. Mes regards sont
attirs par de grands tableaux en toile blanche sur lesquels des
inscriptions taient graves en lettres rouges. Je lis: _Promesses
de Notre-Seigneur Jsus-Christ la Bienheureuse Marguerite-Marie_.
Je passe d'un tableau l'autre, c'taient des phrases absolument
vides de sens pour moi..., des mots auxquels je ne comprenais rien:
grce, ferveur, misricorde, tideur, perfection!... Mais tout coup
une ligne me frappe:
_Je donnerai aux prtres le talent de toucher les coeurs les plus
endurcis_.
Toute mon impit me saisit. Toucher les coeurs les plus endurcis!
Voil ce qu'ils crivent!... Eh bien! nous verrons... Pourquoi ne pas
essayer? Prenons-les au mot. Demandons un prtre... Quelle parole
pourra bien lui tre inspire pour toucher un coeur endurci comme
celui-l?... Et je ricanais en me frappant la poitrine.
Au mme moment, une religieuse passait ct de moi; je me retourne
brusquement:
--Je voudrais parler un prtre, un prtre de Paray-le-Monial.
Elle m'introduit dans une petite chambre dont les murs, blanchis la
chaux, portaient des inscriptions noires; je n'y fais pas attention.
J'avais ma fameuse phrase comme une arme invincible contre tous les
plerins du monde! et je rptais en riant: _Je donnerai aux prtres
le talent de toucher les coeurs les plus endurcis._ Que va-t-il me
dire?
Bientt, un prtre entre. Nous sommes en face l'un de l'autre.
Quelques secondes s'coulent... Il me regarde, attendant que je lui
parle. Moi, je n'avais dans tout mon tre que l'impit et l'ironie;
et pourtant un tremblement passager me saisit. Le prtre s'en
aperoit:
--Eh bien! mon ami, me dit-il.
Ce seul mot me rend tout mon aplomb et toute mon arrogance.
--Votre ami!... Ah! vous ne me connaissez gure. Je n'ai pas la foi,
moi! Je ne crois pas un mot de tout ce que vous me dites, et de tout
ce que vous crivez. Appelez-moi excommuni, mcrant, paen, tout ce
que vous voudrez; mais votre ami! d'autres...
Longtemps je lui parle sur ce ton. La phrase lue sur le tableau blanc
retentissait mes oreilles avec l'ironique question: Que va-t-il me
dire? Le prtre tait devenu ple; mais pas un geste d'indignation
ne s'tait manifest en lui. Sans rpondre mes propos impies, il me
fait de nombreuses questions. Je riais... il le voyait bien; mais
il ne comprenait pas le signe de tte qui accueillait toutes
ses demandes, et qui voulait dire: Ce n'est pas cela! J'tais
vainqueur... je triomphais. J'allais clater de rire et lui avouer
tout... quand, soudain... ah! j'en frmis encore:
--_Mon ami, avez-vous toujours votre mre?_
Dieu! quelle raction se produit en moi! Coeur de Jsus, vous
m'attendiez l! Mon coeur se fond: les larmes jaillissent; mon corps
tremble.
--Ma mre! vous me parlez de ma mre! Mais c'est vrai!... le
Sacr Coeur de Jsus!... Oh! je vois l'image devant laquelle je
m'agenouillais petit enfant, ct de ma mre! ... Je relis ces
lignes que sa main mourante m'a crites, malheureux! auxquelles je
ne fis presque pas attention: Mon enfant, je t'cris de mon lit
d'agonie; je meurs du chagrin que tu m'as caus; mais je ne te maudis
pas, parce que j'ai toujours espr que le Sacr Coeur de Jsus te
convertirait. Oh! ma mre!... Tenez, Monsieur, j'avais lu l'entre
de la chapelle que le Coeur de Jsus donnait aux prtres le talent de
toucher les coeurs endurcis. J'tais venu pour savoir ce que vous me
diriez, pour me moquer de vous. Je le sens; vous m'avez converti.
Le prtre tait tomb genoux. Il priait et il pleurait.
Quand j'entrai dans le sanctuaire du Sacr Coeur, ce fut pour aller me
prosterner dans un confessionnal. Ce fut, quelques jours aprs, pour
m'approcher de la Table sainte.
Et maintenant, que tout cela soit pour la gloire de votre Sacr Coeur,
Jsus!
--Prtres! aimez le Sacr-Coeur, et vous convertirez des mes.
Mres de famille qui pleurez sur les garements de vos fils, priez
pour eux le Sacr Coeur de Jsus.
* * * * *
18.--COMMENT ON OBTIENT ON MIRACLE.
Il y a quelques annes,--c'est un missionnaire qui raconte le
fait,--j'avais dit en chaire quel es enfants pieux pouvaient convertir
leur famille. Dieu permit qu'une enfant innocente et pure se trouvt
dans mon auditoire; son pre et sa mre l'aimaient comme une fille
unique qui doit hriter d'une grande fortune; c'tait leur bonheur,
leur joie, leur amour. Le lendemain, prs du saint tribunal, je vis
une enfant agenouille comme un ange; je l'coutai. La pauvre enfant
ne pouvait parler, les sanglots touffaient sa voix, elle avait les
larmes aux yeux.
--Mon pre, vous avez dit que les enfants sages qui avaient une foi
vive convertiraient leur pre et leur mre. Depuis que je vous ai
entendu, j'ai pri, j'ai pleur, mon pre et ma mre ne sont pas
convertis.
--Mais, ma pauvre enfant, ce miracle, je vous le promets. Il
s'accomplira, pourvu que votre foi soit constante. Et j'ajoutai: Je
vais vous prparer moi-mme la premire communion.
Elle revint les jours suivants, le temps passa bien vite. La pauvre
enfant disait toujours:
Mon pre, le miracle ne se fait pas; mes parents ne sont pas mme
venus vous entendre.
La veille de la communion arriva. Aprs avoir reu l'absolution, la
pieuse enfant se relve heureuse. Elle ne parlait pas; dans le chemin
elle rencontre une de ses jeunes compagnes et parentes, qui l'embrasse
avec effusion et lui dit:
Quel bonheur! mon pre et ma mre doivent communier demain avec moi.
Alors la pauvre enfant devint triste, et ses yeux se mouillrent
de larmes. Son pre et sa mre l'attendaient cependant, et ils se
disaient:
Comme elle va tre heureuse!
la vue de ses yeux gonfls par les pleurs, la mre la presse sur son
coeur et lui dit:
--Mon enfant, tu nous avais annonc que tu serais si heureuse la
veille de ta premire communion!
--Ma mre, je suis malheureuse aujourd'hui.
Et le pre, tmoin muet de cette scne, ne put s'empcher de verser
des larmes et de dire:
Mon Dieu! que faut-il donc pour la rendre heureuse?
Aussitt l'enfant quitte les bras de sa mre, se jette dans ceux de
son pre en s'criant:
-- pre! si vous vouliez!
--Mais, ma fille, nous ne vivons que pour toi; dis-moi, que faut-il
faire?
--C'est vous qui tes la cause de ma tristesse.
--Nous? rpond la mre.
--Moi? rpond le pre tonn.
--Hlas! reprit l'enfant. J'tais heureuse il n'y a qu'un moment; mais
ma cousine est venue me dire:
--Tu ne sais pas, Berthe? mon pre et ma mre communient demain avec
moi. Alors je me suis dit pendant le chemin: Et moi, demain, je serai
donc heureuse toute seule!
Le pre et la mre n'y tinrent plus; les larmes coulrent de leurs
yeux. Ils embrassrent cet ange, et lui dirent:
Oui, demain, tu seras seule; mais dans quelques jours tu
renouvelleras. Alors nous serons heureux tous les trois.
Le surlendemain, ajoute le missionnaire, l'enfant triomphante
m'amenait son pre et sa mre en me disant:
Mon Pre, vous aviez raison, le miracle est fait; nous serons, dans
quelques jours, tous les trois unis la Table sainte et tous les
trois heureux sur la terre.
* * * * *
19.--LE MARQUIS D'OUTREMER.
Le marquis d'Outremer tait un vrai philanthrope. Il ne s'amusait pas
fonder ces oeuvres qui ne figurent gure que sur le papier et qui
servent surtout obtenir des dcorations leurs fondateurs. Il
vivait de trs peu, et ce qu'il et pu employer de son superflu,
il prfrait le donner aux pauvres, qu'il aimait, qu'il visitait
assidment, qu'il soignait lui-mme. Car, dans sa jeunesse, il avait
tudi la mdecine, et le titre de docteur ne lui paraissait pas
messant ct de celui de marquis. Son dfaut, c'tait d'tre non
seulement incrdule, mais impie.
Il avait une fille unique. Bien qu'il ft veuf et qu'il l'aimt avec
une extrme tendresse, Eudoxie, quand elle eut atteint ses vingt-cinq
ans, ayant manifest le dsir de se faire Soeur de Chant, le marquis,
chose tonnante pour un libre-penseur, n'y avait mis aucun obstacle.
Il s'tait content d'prouver la vocation d'Eudoxie par quelques mois
d'attente. Il avait consult les directeurs de sa fille, et sa fille
tait devenue fille de Saint-Vincent de Paul. Depuis un an, on l'avait
charge de la pharmacie, l'hpital civil de Castres.
Pendant le cholra, il passa bien des jours et des nuits, cte cte
avec des prtres, au chevet des malades. Jamais il n'entrava leur
ministre; car, disait-il, il ne faut pas enlever au pauvre monde ses
consolantes illusions. Mais le dvouement de ces bons prtres,
gal, sinon suprieur au sien, n'entama pas seulement son Credo de
libre-penseur.
Un matin du mois de janvier, il revenait de chez l'une de ses plus
pauvres pratiques. Le froid tait vif et le verglas si glissant qu'il
et fallu des patins pour cheminer d'un pied sr travers les rues de
la ville.
Notre marquis-mdecin glissa. En cherchant se retenir, il se donna
une entorse. Outre le verglas, il faisait un affreux brouillard, de
sorte que notre homme gisait presque inaperu au coin d'une borne.
Tout coup, de dessous une porte cochre, sortit une bonne laitire,
alerte et robuste, comme on l'est la campagne.
Eh! c'est vous, monsieur le marquis? dit-elle au pauvre
patient.--Comment me connaissez-vous, ma pauvre femme?--Comment je
vous connais? Mais qui ne connat pas dans le quartier M. le marquis
d'Outremer?... Eh! qu'est-ce donc qui vous est arriv? Le marquis
raconta son accident. Elle saisit le marquis et se mit en devoir de le
porter elle-mme jusque chez lui. Par ce brouillard et ce verglas, il
y avait une bonne demi-heure de la borne a l'habitation du marquis.
Pour oublier ce qu'il souffrait, le port dit a la porteuse:
Qu'est-ce que je puis faire pour vous? je vous promets de le faire,
si ce n'est matriellement impossible.--Monsieur le marquis, vous tes
pris. Ce que vous pouvez faire pour moi? Franchement, je ne croyais
pas avoir jamais l'occasion de vous le dire. Mais c'est de demander
un prtre, de l'couter avec votre coeur et de devenir bon chrtien.
Savez-vous que c'est un vrai scandale de voir un brave homme tel
que vous du mme parti, en religion, que les dbauchs et les
partageux?--Vous tes saint Jean bouche d'or, laitire. Mais j'ai
promis; je tiendrai. Je ferai venir un prtre. lui, par exemple, de
me convaincre. J'assure d'avance que la besogne sera rude.--Et moi, je
promets qu'elle sera douce.
Quand un homme loyal comme le marquis consent entendre la parole de
Dieu, qu'il ne se raidit point contre elle, sa dfaite est certaine,
cette bienheureuse dfaite qui vaut mieux que toutes les victoires.
Voyez-vous, disait-il a l'abb Antoine, leur seconde entrevue
seulement, c'est une permission de Dieu que l'on m'ait extorqu cette
promesse, sans cela j'tais capable de mourir dans mon impit.
Pourquoi? Je n'en sais rien. Par esprit de contradiction.
Vous peindrai-je la joie et la reconnaissance de Soeur Eudoxie? Elle
ne put qu'crire la bonne laitire. Mais elle le fit avec une
loquence qui ravit et en mme temps confusionna la pieuse femme.
Quant au marquis, il ne tarissait pas. Lui qui avait toujours tant
aim les oeuvres de misricorde, il semblait qu'alors seulement il en
et dcouvert l'esprit, la raison d'tre, la cleste origine, et ce
baume qui, d'un coeur compatissant et chrtien, coule la fois sur
les plaies du corps et sur les plaies de l'me, et semble, remontant
vers sa source, inonder le bienfaiteur lui-mme d'une suavit cleste.
C'est pourtant vous que je dois tout cela, disait-il. Que puis-je
faire pour vous?--Oh! monsieur le marquis, est-ce que la joie de
ramener une me Dieu n'est pas une assez riche rcompense, surtout
quand il s'agit d'une aussi belle me?
Un matin, la pauvre laitire vint trouver le marquis. Elle tait
trouble et tenait une lettre la main. Eh bien, oui, dit-elle, si
vous voulez me remercier, priez Dieu pour mon pauvre garon qui est
soldat en Afrique, et qui m'crit des choses navrantes... Je crains
bien qu'il ait perdu la foi. Le marquis pria.
Soeur Eudoxie, de Castres fut envoye Toulouse, l'hpital
militaire. L'hpital tait comble. Depuis huit jours, il tait arriv
d'Alger un nombre considrable de soldats malades. Soeur Eudoxie les
soignait de son mieux. Elle en remarqua un entre autres, trs jeune,
au sourire triste et doux: il tait min par les fivres d'Afrique...
Autre chose encore le dvorait.
Avec ce tact exquis de la Soeur de Charit, qui est presque le tact
d'une mre, Soeur Eudoxie vit qu'il y avait l une blessure; que cette
blessure s'envenimait en devenant secrte, que la confiance peut-tre
allait la gurir.
Un jour, tout naturellement, et sans que Soeur Eudoxie le lui
et demand, le soldat lui raconta son me. Il avait t lev
chrtiennement. Sa mre n'tait pas seulement pieuse: c'tait une
sainte.
Enfin, Soeur Eudoxie apprit le nom du jeune soldat. C'est dire qu'elle
redoubla d'efforts pour le ramener Dieu. Il y avait l une dette de
reconnaissance filiale acquitter.
Un jour, elle aborda le malade en ces termes: Je connais votre mre,
la bonne, l'ardente, la pieuse, la charitable Mme X... Elle a sauv
mon pre doublement: son corps, d'abord, puis son me. Je voudrais
essayer de me librer envers elle. Vous seul pouvez m'en fournir
les moyens: faites comme mon pre. Je ne dirai pas de vous rendre
l'aveuglette, mais de consentir couter un bon prtre. Jacques, que
les raisonnements avaient trouv insensible, se laissa mouvoir.
Une fois le bon prtre son chevet, une fois cette voix entendue,
au fond de laquelle Jacques ne pouvait mconnatre la sincrit, la
tendresse, la vraie charit, l'obstacle fut lev. Il revint Dieu du
fond du coeur.
Jacques converti, le calme de son me ragit sur son corps. La fivre
tomba. Et il eut vite son cong de convalescence.
Oh! quelles douces larmes coulrent de tous les yeux, lorsqu'il
retrouva sa mre et le marquis! Et avec quels transports d'amour ils
bnirent ensemble les misricordes divines! ...
* * * * *
20.--LA PLUS GRANDE VICTOIRE D'UN VIEUX GNRAL.
Deux annes environ avant sa mort, arrive le 24 fvrier 1845, le
gnral Bernard, marchal de camp de gendarmerie en retraite, membre
honoraire de la socit de Saint-Franois-Xavier, aborde, peu
d'instants avant la runion, le directeur des frres des coles
chrtiennes, et lui frappant sur l'paule avec une rudesse amicale:
Tenez, cher Frre, lui dit-il, je suis un vieux gredin, un pas grand'
chose.
--Allons donc, avec cette figure, vous, un brave dont le sang a coul
sur nos glorieux champs de bataille, vous ne sauriez tre ce que vous
dites; si vous vous accusiez d'tre un retardataire vis--vis du grand
gnral de l-haut, la bonne heure; mais vous lui reviendrez un jour
ou l'autre, et plus tt que vous ne pensez, peut-tre.
--Franchement, les confrences de notre Socit, ce que je vois ici
comme ce que j'entends, tout cela me remue. Mais... c'est que...
c'est que... pour en finir, il y a la confession, et, comme on dit au
rgiment: c'est le _hic_; une batterie enlever me ferait moins
peur!
--Peur d'enfant, mon gnral! La confession n'est un pouvantail que
de loin et pour ceux qui ne la connaissent pas. Elle ressemble ces
prtendus fantmes dont se sauvent les poltrons, et sur lesquels il
suffit de marcher pour qu'ils s'vanouissent; ou mieux encore, c'est
comme une mdecine qui parat amre au premier abord et qu'on trouve
de plus en plus douce mesure qu'on la gote, sans compter qu'elle
gurit infailliblement le malade... qui veut gurir. Essayez
seulement, et vous m'en direz des nouvelles.
--Hum ... hum ... la manire dont vous en causez, on croirait qu'il
s'agit d'une partie de plaisir, de quelque friandise dlicieuse nous
proposer! Et pourtant ... cette mdecine, dont vous me faites une
peinture si sduisante, me parat encore moi une vraie mdecine, une
mdecine d'autrefois, noire et effrayante... Mais voil la sance qui
commence, le commandant monte au fauteuil; aux armes et chacun son
poste! et moi dans ma gurite, c'est--dire, dans mon coin.
quelques semaines de distance, une aprs-midi, le Frre directeur
voit entrer dans la salle commune le gnral, tout radieux, et qui
accourt lui presser les mains avec force:
Oh! cher Frre! s'crie-t-il, une bonne poigne de main; et tenez,
il s'en faut de peu que je vous embrasse! je suis si heureux! plus
heureux que le jour o j'ai reu la croix, et ce n'est pas peu dire.
Je crierais volontiers, comme ce jour-l: Vive l'empereur! Savez-vous
ce que j'ai fait ces jours-ci?
--Non, mais je le souponne vos regards, rpondit le Frre en
souriant.
--Juste! Vraiment oui, j'ai fait le grand pas! tous les anciens
comptes rgls! Au diable le vieil homme! Oui, cher Frre! j'ai suivi
votre conseil; je me suis confess. Et que vous aviez bien raison:
a n'est effrayant qu' distance et pour des poltrons! Il suffit
de commencer, et ensuite rien de plus facile, grce ce bon cur.
Voyez-vous, mesure que je parlais, je sentais comme un poids qu'on
m'tait par degrs de dessus la poitrine; ou encore, j'tais comme
un homme qui rejette un poison qui lui tournait sur le coeur et sent
rapidement la sant revenir! J'ai rajeuni de trente ans; pour un rien
je m'envolerais au plafond; mais soyons sages et n'oublions pas que
nous avons des cheveux blancs: ne faisons pas rire vos coliers, qui
pourraient nous voir travers les carreaux. Une fois encore, cher
Frre, je vous remercie, car votre conseil vous aurez joint, je n'en
doute pas, les prires.
Le bon Frre tait presque aussi heureux que le gnral, et l'motion
de sa parole le prouva bien celui-ci.
Le brave militaire, ds lors, n'en fut que plus assidu aux runions
de Saint-Franois-Xavier, qu'il difiait par sa prsence et qu'difia
davantage encore le rcit de sa mort.
Le gnral, aprs avoir accompli avec calme et recueillement tous les
devoirs du chrtien, ordonna, avant que le prtre se ft loign,
qu'on fit venir toute sa famille. Celle-ci arriva tout en larmes, et
chacun se mit a genoux dans la chambre mortuaire. Il leva alors la
voix et dit: Mes enfants, je vous remercie de toutes les preuves
d'affection que vous m'avez donnes, et je vous prie de me pardonner
les peines que j'aurais pu vous causer en cette vie.
Aprs un silence de quelques moments, interrompu par les sanglots des
assistants, il reprit:
Vous tous que j'aime, je vous bnis au nom du Pre, du Fils et du
Saint-Esprit.
Puis il inclinait la tte, pendant qu'un dernier et paternel sourire
glissait sur ses lvres. L'me du juste tait devant Dieu.
* * * * *
21.--LE BOUFFON ET SON MAITRE.
Un riche seigneur avait son service, suivant la coutume d'autrefois,
un bouffon charg de le distraire par ses plaisanteries. Un jour il
le fit habiller neuf des pieds jusqu' la tte, et lui mit en mme
temps entre les mains une baguette de bouffon, en lui recommandant
expressment de n'en faire prsent personne, si ce n'est un plus
fou que lui. Le bouffon prit coeur cet avertissement, et pour bien
de l'argent il n'aurait pas donn sa baguette. Quelque temps aprs il
arriva que le seigneur tomba mortellement malade. Alors il s'apprta
faire son testament; mais, comme dans ses bons jours il s'tait peu
occup des pauvres et avait encore moins rflchi aux quatre choses
suprmes, c'est--dire la mort, au jugement, au ciel et l'enfer,
il n'en fit pas plus alors que par le pass; il institua ses plus
proches parents hritiers de tous ses biens; quant des aumnes ou
d'autres dispositions charitables, il n'en fut point question. Pas un
signe non plus pour la confession ni pour le saint Viatique.
En attendant, on pleurait et on gmissait dans le chteau, la pense
que le bon seigneur allait bientt quitter ce monde. Le bouffon,
averti de ce qui se passait, courut droit la chambre et au lit du
malade, et lui demanda d'un air triste: Matre, j'apprends que vous
allez partir? Est-ce vrai?--Oui, rpondit le malade d'une voix
moiti brise, oui, mon heure approche.--O voulez-vous donc aller?
Les chevaux sont-ils dj quips, la voiture est-elle dj attele?
Et vous, tes-vous tout prt partir?--Je n'en sais rien.--Mais vous
devez pourtant savoir a quelle distance vous allez, et combien de
temps vous resterez dehors? Est-ce un mois, quinze jours, ou toute une
anne?--Je n'en sais rien.--Mais au moins reviendrez-vous?--Ah!....
peut-tre jamais!...--Ainsi, rpondit le bouffon d'une voix svre et
convaincante, avec un regard pntrant, vous faites un si grand voyage
que vous ne savez pas mme si vous reviendrez, et vous ne faites pas
un seul prparatif pour une route aussi longue et aussi dangereuse?
Tenez, prenez la baguette de fou, ajouta-t-il en la posant sur le lit
du malade, car vous tes un bien plus grand fou que moi!
Le malade commena tout coup y voir clair; il reconnut, sa
honte, que le bouffon n'avait jamais dit une vrit plus grande. Et
alors, il fit distribuer beaucoup d'argent aux pauvres et se prpara
faire le voyage en chrtien[8].
[Note 8: Cette anecdote, dj ancienne, est rapporte par
Guillaume Ppin, crivain ecclsiastique.]
* * * * *
22.--UN PISODE DE LA RVOLUTION.
Pendant la crise la plus furieuse de la Rvolution, quand Robespierre
tendait son sceptre de fer sur la France, quand Carrier se signalait
par ses noyades Nantes, Lebon par ses massacres dans le midi, et
Javogues par ses fureurs dans le Forez, la fermet courageuse des
saints missionnaires de ces pays perscuts ne se laissait point
abattre; leur zle, au contraire, semblait acqurir de nouvelles
forces la vue des malheurs de ces contres et des dangers qui
planaient sur elles.
Tandis que plusieurs confesseurs de la foi prodiguaient leur zle sur
d'autres points du diocse, M. l'abb Coquet, (mort en 1845 cur
de Rozier-en-Donzy), avait choisi pour thtre de ses courses
vangliques le centre mme de la perscution, Feurs, capitale du
Forez, et l'intrpide proscrit poursuivait sa mission sublime sous les
yeux pour ainsi dire de Javogues. On ne saurait raconter en dtail
tous les actes d'hrosme, de dvouement, de sainte audace, qu'il
accomplit pendant cette priode de terrible mmoire; mais l'histoire
suivante en donne une bien haute ide, en mme temps qu'elle offre un
exemple des plus tonnants de la misricorde divine.
Un jour, un envoy extraordinaire se prsente dans le lieu de retraite
du saint missionnaire. Une femme se meurt, s'crie-t-il, une femme
bien pieuse, bien dvoue, mais qui ne peut se rsigner mourir sans
sacrements et qui exprime le plus vif dsir de recevoir les secours
d'un prtre pour obtenir le pardon de ses fautes ainsi qu'une mort
tranquille.
L'abb, aprs avoir cout l'envoy avec sa bienveillance ordinaire,
s'empressa de promettre les consolations de son ministre, dont on
rclamait l'assistance; mais peine le premier courrier avait-il
disparu, qu'un autre entre et s'crie: Monsieur l'abb, on vient de
vous mander auprs d'une malade? Gardez-vous bien d'aller chez elle!
Depuis longtemps les satellites de Javogues, qui vous pient, ont
appris la maladie de cette femme, et ils ont dcid entre eux de
saisir le premier prtre qui se prsentera. Rflchissez: si vous
tes pris, au mme instant vous serez conduit Feurs et dans les
vingt-quatre heures excut.
Il y avait en effet de quoi rflchir: mais quand le devoir parle
au coeur d'un ministre de Dieu lui-mme, toute crainte est bientt
dissipe, et la dcision ne se fait pas attendre. Quoi qu'il arrive,
se dit l'abb Coquet, le bon pasteur donne sa vie pour ses brebis; je
suis appel, il faut partir...
Le soleil n'tait pas encore couch; le charitable prtre attendit
encore quelques instants, esprant, aid du ciel et des ombres
naissantes de la nuit, parvenir plus srement son but. Enfin le
voil en marche; couvert d'habits de paysan, il s'avance dans la
campagne. Tout est silencieux autour de lui: les ptres ont dj
regagn leurs chaumires, et les craintes qu'on lui avait fait
concevoir sont bien prs de s'vanouir dans son esprit rassur. Il
s'approche de la demeure dont on lui a indiqu l'adresse; toutefois,
avant d'entrer, il jette un dernier regard autour de lui, et lance des
pierres dans les massifs d'arbres ou de verdure, afin de s'assurer
si personne n'est en embuscade pour le surprendre; mais, en fait
d'ennemis, il ne voit que quelques oiseaux effrays qui sortent
prcipitamment de leur retraite ainsi trouble. Il se tourne alors
du ct de la maison; la solitude de l'intrieur rivalise avec la
solitude du dehors. C'en est fait, se dit-il en lui-mme, tout danger
a disparu; on m'a tromp. Et, ouvrant la porte cochre, il traverse
rapidement la cour.
peine a-t-il franchi le seuil, qu'un grand nombre d'hommes se
jettent sur lui; les baonnettes l'enserrent dans un rseau de fer,
et de toutes ces poitrines o le coeur n'a plus de place s'chappent
mille cris menaants: Nous te tenons enfin, misrable! Assez
longtemps tu nous as chapp; cette fois tu n'chapperas plus.--Il
faut le fusiller l'instant! crient les uns.--Non, disent les autres;
demain la guillotine! Conduisons-le Feurs: les tratres et les
brigands apprendront par sa mort ce qu'ils doivent attendre des vrais
patriotes! D'autres enfin ne s'en tiennent pas ces brutalits
et les rendent encore plus amres par des imprcations, par des
blasphmes.
Durant cette terrible scne, l'abb Coquet gardait un profond silence
et faisait intrieurement le sacrifice de sa vie. Cependant, force
de vocifrations, de trpignements, d'agitation furibonde, les
poitrines a la fin s'puisrent, les cris cessrent. Le bon prtre
saisit alors ce moment de calme pour adresser quelques paroles cette
horde sauvage. Mes amis, leur dit-il, je ne suis ni un tratre ni
un monstre, comme vous vous l'imaginez; je n'ai jamais rien fait
d'hostile ni contre le gouvernement ni contre le pays. Tout mon rle
se borne porter secours aux infirmes, aux malades, les consoler
dans leurs maux, leur apprendre bien mourir. Vous le voyez par
cette femme qui languit sur son lit de douleur dans une chambre
voisine. Je ne vous demande qu'une grce, c'est de me laisser lui
porter les dernires consolations. Vous ferez ensuite de moi ce que
vous voudrez.
Un pareil discours tait fait pour attendrir les coeurs les plus durs.
Va! s'crie aprs un moment de silence un de ces forcens, va! nous
te tenons, tu ne nous chapperas plus.
L'abb Coquet entre donc dans la chambre de la malade; il aperoit en
mme temps une fentre donnant sur le jardin; il pourrait s'chapper
par cette issue, mas il n'a garde d'en profiter. Que je suis
malheureuse! s'crie la malade en le voyant s'avancer vers elle, que
je suis malheureuse d'tre la cause de votre captivit, peut-tre
de votre mort! Mais j'avais trop besoin de vos secours au moment si
redoutable de la mort... Ne craignez rien du reste; la sainte Vierge,
que j'ai bien prie cette nuit passe et les nuits prcdentes, m'a
fait comprendre qu'il ne vous serait fait aucun mal. Veuillez donc
entendre ma confession et m'administrer les derniers sacrements.
Depuis un instant le prtre tait dans l'exercice de cet auguste
ministre, quand les rvolutionnaires, se ravisant, prennent la
rsolution d'entrer dans la chambre de la malade; ils voulaient
empcher le prtre, leur captif, de s'chapper par la fentre dont
nous venons de parler. Mais aussitt entrs, mus par tout ce qu'il
y a de touchant dans l'administration des derniers sacrements, ces
hommes nagure si farouches tombent subitement genoux et semblent
plongs comme dans une extase. D'autres arrivent, ils sont terrasss
de mme. Le prtre, tout entier ses fonctions sacres, aux
exhortations qu'il adressait la malade, ne s'tait pas mme aperu
de cette scne trange.
Les crmonies termines, l'abb Coquet quitte le chevet de la
mourante pour s'occuper de son propre sort. Allons, mes amis, dit le
gnreux martyr en s'adressant ses bourreaux, je suis vous. J'ai
fait mon devoir, disposez de moi, je ne crains rien; mon corps peut
prir, mon me est dans les mains de Dieu. Mais, surprise!
merveilleux effet de l grce divine! lorsque la victime croit marcher
au supplice, elle devient au contraire l'objet du plus beau triomphe
que puisse ambitionner le coeur d'un prtre. Les bourreaux se taisent,
les menaces sont bien loin dj des lvres qui les ont profres;
la haine a fait place l'amour, l'impit la foi, le crime au
repentir. Tous ces tigres altrs de sang qui s'lanaient nagure sur
le ministre de Jsus-Christ comme sur une proie, sont l ses pieds,
renverss, comme Paul sur le chemin de Damas, par une puissance
invisible, et confessant haute voix le Dieu qu'ils osaient
perscuter dans la personne de son reprsentant sur la terre. Le
croirait-on? le chef de cette horde sanguinaire, l'organisateur de ce
guet-apens tait le fils mme de la pieuse femme qui achevait en ce
moment sa paisible et sainte agonie. Le misrable, loin d'adoucir, de
consoler les derniers moments de sa mre, n'avait pas craint d'offrir
en spectacle, ses yeux qui allaient se fermer, les prparatifs d'un
meurtre et du meurtre de son confesseur!...
Mais la grce divine venait de toucher son coeur comme celui de ses
complices. Les armes lui tombent des mains; son tour il implore le
pardon du prtre qui avait vainement sollicit sa clmence. Qu'on juge
de l'motion de ce dernier. Il bnit Dieu en versant des larmes et
reoit avec une joie inexprimable ces brebis perdues qui reviennent au
bercail. Puis, aprs avoir entendu les aveux des coupables, il fait
descendre sur eux le pardon en prononant les paroles sacramentelles,
et tous ensemble redisent les bonts infinies du Dieu des chrtiens
pour lequel il n'est aucun crime sans misricorde, si le pcheur est
pntr d'un vrai repentir.
Tous se sparent alors en se disant adieu comme des frres, et le
missionnaire regagne sa retraite, le coeur dbordant de consolation et
de reconnaissance.
* * * * *
23.--LE ZLE RCOMPENS.
Une personne trs pieuse avait un frre, tudiant en mdecine, qui
s'tait laiss entraner par le torrent des mauvais exemples et avait
renonc aux pratiques de la religion.
Leur mre souffrait d'une maladie de langueur, qui la conduisait peu
peu au tombeau. Mais ce qui la dsolait, c'est qu'elle se sentait
impuissante arrter le dbordement d'impit de son fils.
La fille, qui comprenait l'tendue de la douleur de la pauvre mre, et
voyait son malheureux frre courir ainsi la damnation, s'approcha la
veille de Nol du lit de la malade: Maman, dit-elle, si je pouvais
aller minuit la messe Notre-Dame-des-Victoires, quelque chose
me dit que l'Enfant de la crche m'accorderait la conversion de mon
frre.--Ma pauvre enfant! qui t'accompagnerait? Je n'irai jamais plus
avec toi la messe de minuit.--Eh bien! mon frre.--Ton frre! y
songes-tu? lui qui prouve une si grande horreur pour l'glise, qu'aux
enterrements il ne veut pas entrer et attend a la porte, espres-tu
qu'il te conduirait?--J'essaierai de le dcider.--Je ne demande pas
mieux; mais je crains que ton loquence comme tes caresses ne soient
inutiles.
L'tudiant en mdecine reut de trs haut la proposition, qu'il appela
saugrenue. Tant de colre cependant dnote ordinairement un reste de
foi, prisonnire de l'impitoyable libre-pense.
Sa soeur insista, et, vaincu par cette persistance, vers minuit,
heure laquelle un homme du monde n'aime pas dire qu'il prfre
se coucher, l'tudiant la protgeait sur le chemin de la messe et
s'installait auprs d'elle pour la protger au retour.
La crmonie fort belle de Notre-Dame-des-Victoires paraissait
l'intresser; il regardait avec une sorte d'avidit ce spectacle
oubli et ne s'ennuyait pas.
Au moment de la communion, il fut fort tonn; tous dfilaient pour se
rendre a la sainte Table. On arriva son rang, les voisins sortirent,
sa soeur aussi. Il se vit seul. Le vide lui causa une impression
trange...
Cependant sa soeur recevait l'Enfant-Jsus en la crche de son coeur
et le rchauffait de l'ardeur de sa prire pour le jeune incrdule.
De son ct, le libre-penseur, prt rsister firement aux
sollicitations de tous les chrtiens assembls dans l'glise,
succombait sous le poids de l'isolement o l'avaient laiss ses
quelques voisins; disons le mot: il eut peur.
Un souvenir d'enfance domina son esprit, il tomba deux genoux, et
une explosion de sanglots sortit de sa poitrine...
La jeune fille cependant revenait dvotement; elle voit cette
abondance de larmes, et son frre qui se penche son oreille pour lui
dire: Ma soeur, sauve-moi! Un prtre! je suis cras sous le poids de
mon indignit! Un prtre! un prtre!
Ce fut sa soeur qui eut modrer l'impatience de ce nophyte.
l'issue de la crmonie, le prtre fut trouv, et bientt le jeune
homme embrassait sa mre, en lui disant: Je vous rends votre fils.
On ne reposa point en cette belle nuit, pas plus qu' la crche de
Bethlem, et six heures du matin tous deux taient revenus la mme
place en l'glise de Notre-Dame-des-Victoires.
Au moment de la communion, tous quittrent leur rang pour aller la
sainte Table; l'tudiant les suivait. Une jeune fille restait seule
prosterne deux genoux, et le pav qui avait reu la nuit les larmes
de repentir, recevait encore des larmes; mais c'taient des larmes de
joie.
* * * * *
24.--SAGESSE ET FOLIE.
Vers l'anne 18l0, vivait Clermont en Auvergne un ouvrier serrurier,
travailleur habile et courageux, mais qui malheureusement se livrait
de temps en temps quelques excs. la suite d'un cart de rgime,
qui l'avait rendu momentanment malade, il passa une nuit fort agite:
il eut un songe, dans lequel sa soeur qui tait morte en religion lui
apparut, lui reprocha son inconduite, et le conjura de revenir aux
sentiments dont leurs parents leur avaient toujours donn l'exemple.
Cette apparition lui fit une telle impression qu'il se leva, se rendit
a l'glise la plus proche, et, comme elle tait encore ferme, il se
mit genoux sur les marches et attendit l'ouverture des portes; il
entra alors, entendit la messe, s'adressa M. le cur et revint de
nouveau aprs son repas. Pendant les deux jours suivants il fit la
mme chose: le changement qui s'tait opr en lui parut si trange
que le matre de l'auberge o il logeait pensa qu'il avait affaire
un fou, et pria le mdecin de venir examiner son locataire.
Aux interrogations du mdecin, l'ouvrier rpondit: Monsieur le
docteur, je vous remercie de votre intrt; mais je me porte bien;
j'ai t fou, il est vrai, je l'ai mme t longtemps, mais je suis
guri; je le sens, Dieu merci; je me trouve en possession de mon bon
sens, et puis j'ai un docteur que je vois tous les jours, et que je
vais encore aller trouver; je vous demande la permission de ne pas
en changer. Il revint son auberge aprs une dernire visite
l'glise, paya sa note, fit son paquet et se mit en route pour Paris,
o, marcheur intrpide, il arriva en cinq jours; l il se remit
courageusement au travail; debout avant le jour, il n'allait
l'atelier qu'aprs avoir entendu la messe, et pendant une anne
entire il ne porta pas ses lvres une seule goutte de vin.
Une autre preuve l'attendait. Il s'tait fait une loi de ne pas
travailler le dimanche, les railleries ne purent triompher de sa
rsistance. Patrons et ouvriers conspiraient contre lui; on lui
remettait un travail soi-disant press le samedi soir, il offrait de
travailler la nuit, mais son offre tait repousse; il fallait passer
la caisse et rgler son compte, cela lui arriva dans douze ateliers.
Ce fut alors qu'il rencontra une personne dont les sentiments pieux
taient conformes aux siens; il l'pousa, et se mit travailler pour
son compte. Dieu bnit son travail et il parvint se procurer une
petite fortune.
tant all dans une ville d'eaux thermales pour la sant de sa femme,
le gnreux chrtien s'y fixa et pendant huit ans prit part
toutes les oeuvres charitables. Entr dans la confrence de
Saint-Vincent-de-Paul, il s'adonna de tout son coeur au soulagement
physique et moral des familles qui lui taient confies, il ne
remettait jamais d'un jour la visite leur rendre et se montrait
gnreux leur gard. Il s'enqurait, la fin de chaque sance, de
l'absence de ceux de ses confrres qui ne s'taient pas prsents, et
se chargeait avec bonheur de leur porter leurs bons pour viter tout
retard dans la dlivrance des secours.
Les souffrances ne lui furent pas pargnes; opr plusieurs fois
de la cataracte sans succs, il tait presque aveugle, mais cette
infirmit ne l'empchait pas de faire des courses nombreuses pour le
service des pauvres, ou de se trouver devant la porte de l'glise
avant qu'elle ne s'ouvrit; c'tait une habitude qu'il ne perdit
jamais; il servait genoux six ou sept messes tous les jours. Il
s'teignit, il y a quelques annes, dans une maison de charit de
Marseille au moment o il se prparait un acte de pit dsir
depuis longtemps: un plerinage Jrusalem. On a retrouv dans des
lettres crites par lui des preuves que l'_Imitation_ tait sa
lecture favorite.
Ce fervent chrtien mrite d'tre cit comme un modle de parfaite
conversion.
* * * * *
25.--LE TERRIBLE ARTICLE.
Lors de mon dernier sjour en Normandie, raconte un mdecin bien
connu, le maire d'une commune voisine de Caen, s'affichant depuis
longtemps comme libre-penseur, devint malade de la poitrine. Sa femme
et sa fille, personnes pieuses, voyant que son tat tait menaant,
usrent de toutes leurs industries pour obtenir qu'il laisst venir le
prtre. la fin, il leur dit: Eh bien! soit, faites-le venir, votre
cur; mais avertissez-le que je lui dirai son fait.
Les deux pauvres femmes allrent trouver le cur de la paroisse, qui
elles rapportrent cette rponse. Il parut trs peu s'en effrayer, car
il les pria d'annoncer sa visite pour le lendemain.
Le lendemain donc il se rendit chez le malade, et fut immdiatement
introduit dans sa chambre. Il le trouva tenant la main un journal.
Monsieur le cur, lui dit celui-ci brle-pourpoint, vous me
surprenez relisant la loi Ferry. J'en tais prcisment l'article 7.
Que pensez-vous de cet article?
--Je pense, rpliqua le cur, aprs un moment de rflexion, que vous
en tes galement un article qui devrait vous proccuper bien
davantage.
--Et cet autre article, quel est-il?
--Je n'ose vous le dire.
--Parlez, monsieur le cur, parlez; vous savez que je n'aime pas les
mystres. Et il appuya sur ce mot d'un ton trs significatif.
--Puisque vous l'exigez, reprit le prtre, je parlerai, quoi qu'il
m'en cote. Sachez donc que l'article auquel j'ai fait allusion,
c'est... l'article de la mort. Et il se retira.
Le libre-penseur savait bien qu'il tait gravement atteint, mais il ne
se croyait pas si prs du moment fatal. La dclaration du prtre le
jeta dans la stupeur, et, grce sans doute aux prires de son pouse
et de sa fille, la stupeur produisit l'effroi, avec le dsir de la
conversion.
Quelques jours aprs, il faisait appeler le mme prtre et se
rconciliait sincrement avec Dieu.
* * * * *
26.--LE TROTTOIR.
Vous ne sauriez concevoir le nombre et la varit des petits
contentements que l'on prouve dans la pratique de l'abngation et de
l'obligeance sur le trottoir, dans les grandes villes et surtout
Paris. Suivons celui-ci, qui est des plus troits.
Un insolent vous voit venir, et il indique par son attitude une
certaine rsolution l'impolitesse. Vous descendez froidement, et:
Passe sans obstacle, homme fort, je triomphe de toi et de moi!
Un peu plus loin, une pauvre femme, mal vtue et bien modeste, vous
voit venir aussi; dj elle cherche la place de son pied sur le pav
glissant. Vite vous la devancez... Un hommage la pauvret, que tout
le monde opprime ou ddaigne, est chose bien louable.
Plus loin encore, le passage est scabreux: sur la chausse, de
la boue, des paveurs, un tombereau d'ordures suivi de plusieurs
charrettes. Pour vous le pril et la souillure de la rue, pour les
autres le trottoir. On a compris, et on vous salue avec un air
d'admiration et de sympathique reconnaissance.
Ah! nous oublions trop la fcondit merveilleuse des principes
chrtiens. Le moindre devoir rempli a des approximatifs imprvus qui
naissent sous nos pas pour nous produire un surcrot de mrite et un
salaire de dlicieux plaisirs! Vous ne vouliez tre que patient avec
courage, vous devenez tout de suite bienveillant sans effort; puis
votre bienveillance va se transformer en une sorte de vertu gracieuse
qui dterminera l'apparition d'une foule de charmants petits
faits.--Le trottoir tait hier une arne o votre orgueil subissait un
pugilat onreux; aujourd'hui, c'est la plate-bande d'un jardin o les
fleurs s'panouissent.
Mon point de vue une fois accept, je dfie que l'on trouve une
situation et un lieu plus commodes pour acqurir le got du devoir
et s'y fortifier petit petit. Tout en allant vos affaires, vous
accomplissez, une multitude d'actes vertueux qui laissent derrire
vous une prcieuse semence. Avec le droit, vous semiez des cailloux;
avec le devoir, vous semez de bons exemples. De plus, votre patience
se fortifie, et vous faites la conqute de l'humilit, la plus belle
des vertus.
Il y a quelques annes, pour me rendre mon bureau, je suivais chaque
matin la rue du Four. Trs souvent j'y rencontrais un homme dont le
vtement indiquait un ouvrier son aise.
Nous nous croisions. Je descendais toujours du trottoir. Lui recevait
l'hommage et continuait toujours de son pas vainqueur.
Un matin, la rue tait plus malpropre et plus obstrue que
d'ordinaire. Il y avait vraiment du mrite a cder la belle place. Je
voyais venir mon superbe ouvrier. Il crut que je ne m'excuterais pas
de bonne grce. Il souriait insolemment et se disposait me faire
obir.
Je me sacrifiai propos, sans hsitation, mais non pas sans dignit.
Cela le surprit. Il se retourna et me suivit des yeux, jouissant de
mes difficults avec un air de bravade.
J'avais aussi tourn la tte; son orgueil imbcile se brisa contre
un regard fixe et froid que je maintins sur lui pendant quelques
secondes. Je sentis qu'il m'en garderait rancune.
En effet, le lendemain, le surlendemain encore, il me parut courrouc.
Une rsistance de ma part lui et t bien agrable! Il l'attendit en
vain.
Un des jours suivants, la pluie se mit tomber tout coup. La rue du
Four ressemblait un de ces chemins vicinaux de la Brie pouilleuse,
o le paysan mont sur son ne ne se hasarderait pas l'hiver, par
crainte d'y perdre sa monture.
Les pitons, bien ou mal vtus, les marchandes de noix ou de
maquereaux se remisaient sous les grandes portes. Quoique muni d'un
parapluie, je fis de mme, et je me mlai un groupe de pauvres gens
qui attendaient la fin de la giboule en geignant.
Mon homme tait l! Nous nous regardmes du coin de l'oeil. Il
paraissait de mchante humeur, et la pluie le contrariait videmment
plus qu'aucun de ses voisins.
Je prononai son intention quelque phrase banale sur le temps.
Il rpondit, comme se parlant soi-mme:
--Oui, un joli temps, quand on est press! Je suis attendu dans une
maison, cent pas d'ici, chez des bourgeois. Je voudrais y arriver
propre, et il faut que je reste l. Je vais peut-tre manquer une
bonne affaire.
Je devinai que mon parapluie lui faisait envie, et me plaant
brusquement bien en face de lui:
--Monsieur, lui dis-je en affectant une politesse souriante, si
vous tes attendu dans le voisinage, prenez mon parapluie. Vous le
renverrez par une domestique ou un concierge; il vous suffira de
remarquer le numro de la maison en sortant d'ici.
--Mais, monsieur, si j'allais garder votre parapluie? Vous ne me
connaissez pas.
--Si, si, je vous connais.
L'ouvrier crut une allusion sur ses arrogances passes envers moi.
Il devint rouge. Je continuai du ton le plus aimable:
--Je vous connais aussi bien que vous vous connaissez vous-mme, et je
suis sr que vous me renverrez tout de suite mon parapluie. Le voil,
partez vite.
Il se laissa faire. Au bout de dix minutes, mon parapluie me revenait
avec une bonne femme qui fit trs verbeusement la commission de
reconnaissance.
Je devais m'attendre un changement radical dans les procds de mon
homme. Il guettait une premire rencontre. Pour moi je tenais peu
une liaison au moins inutile. la premire rencontre, je passai vite.
Il ne put que m'envoyer un beau salut, que je lui retournai par un
geste trs civil: un salut d'gal gal.
partir de cette minime obligeance dont j'avais honor son caractre,
je remarquai que non seulement mon fier ouvrier descendait du trottoir
la hte pour me faire place, mais encore qu'il avait renonc ses
anciennes prtentions; car je m'amusais l'tudier, et je le vis plus
d'une fois, distance, cder le pas avec un empressement semblable au
mien. Il se christianisait sans le savoir!
Les lois de Dieu sont grandes! Le moindre acte imprgn du sentiment
chrtien a quelquefois des consquences d'une tendue extraordinaire.
Nous n'en sommes pas toujours tmoins.
Un dimanche, par un beau jour de mai, je me promenais de long en
large sur la place Saint-Sulpice, en attendant la messe basse de neuf
heures.
Si peu que je fisse attention aux personnes qui passaient prs de moi,
il m'tait impossible de ne pas voir le profond salut que venait de
m'adresser un promeneur.
Ai-je besoin de dire que c'tait encore mon ouvrier? Sa confortable
toilette l'avait transform!
Prcisment parce qu'il me parut dispos la discrtion, sinon au
respect, je l'abordai.
Il avait le sourire fin. Il parlait peu. Ses paroles n'taient point
oiseuses. J'usai les banalits de la conversation sans qu'il y
rpondit rien que des monosyllabes. Et puis je me tus.
Le brave homme me dclara alors que mon opinitret descendre
du trottoir, pour lui cder la place, l'avait fort surpris, fort
intrigu, et qu'en dernier lieu, alors qu'il me supposait irrit
enfin par sa bravade tout directe, mon extrme obligeance au sujet du
parapluie avait boulevers son humble raison. Il me supposait un but,
un motif. Il cherchait, il ne comprenait pas.
--Comment vous appelle-t-on? lui dis-je.
--Jean.
--C'est un nom favorable. Monsieur Jean, autrefois le trottoir de la
rue du Four tait pour vous l'instrument d'un orgueilleux despotisme.
Chacun se sentait contraint de descendre votre approche. Depuis que
je vous ai prt mon parapluie...
--Ma foi, monsieur, depuis l'histoire du parapluie, j'agis tout
autrement. J'ai eu l'ide de faire comme vous! D'abord je suis
descendu pour les femmes et pour les vieillards, petit petit je suis
arriv descendre pour tout le monde; et, vous ne le croiriez pas!
aujourd'hui, si quelqu'un me prvient, cela me fait de la peine; il me
semble que l'on a mauvaise opinion de moi, et que l'on me prend pour
un homme d'un trs vilain caractre.
--Eh bien, votre orgueil a fait place l'esprit de douceur; vous vous
tes amlior; vous tes entr dans la bonne voie; peut-tre irez-vous
loin dans cette voie o l'on ne recueille que des plaisirs, tout en
purant et en grandissant son caractre. Mon but est atteint.
--Mais qu'est-ce que vous y gagnez? Qu'est-ce que cela vous fait?
Je lui montrai l'glise. Il me rpondit par une grimace. Un banc tait
l. J'allai m'y asseoir. Sur un imperceptible signe amical, le
brave Jean vint prendre place prs de moi, non sans rire sous cape,
convaincu qu'il tait que j'allais le prcher.
Le prcher! je n'aurais eu garde. Il y a temps pour tout. chacun sa
fonction, d'ailleurs. Mon nophyte tait un homme de quarante ans, un
brave ouvrier; son instinct le portait au bien assez directement; avec
lui il suffisait d'agir trs simplement.
--Monsieur Jean, je vous montrais du doigt l'glise, o je vais aller
entendre la messe tout l'heure. Vous, vous n'allez pas la messe,
je le sais. Je l'ai compris votre grimace. Mais vous irez un jour
comme moi.
--Cela ne m'tonnerait pas trop. Vous avez dj fait un miracle mon
profit.
--Je n'ai pas toujours t pieux; je le suis devenu l'aide de la
rflexion. Il plut Dieu de dcider mon retour par ce chemin. Mon
seul mrite est d'avoir obi son impulsion: nous ne saurions jamais,
en face de lui, prtendre un autre mrite que celui de l'obissance.
--Mais pour obir ainsi, il faut croire en Dieu; et il ne dpend pas
de nous de croire!
--Mon cher Jean, vous vous trompez. Sans vous rien dire de la grce,
ce qui ressemblerait une prdication, je vous affirme qu'il dpend
de nous de croire.
---Alors je n'y comprends plus rien.
--Compreniez-vous mon empressement descendre du trottoir lorsque
vous approchiez, et l'offre de mon parapluie?
--Enfin, monsieur, est-ce que vous voulez me rendre dvot?
--Ne riez pas. Vous tes bien devenu patient, mme obligeant, sur ce
trottoir o vous vous pavaniez en roi il y a six semaines.
--Oui, c'est bien drle! S'il y a un secret, dites-le-moi. Par
exemple, je ne m'engage pas rien faire de contraire mes opinions.
--Ah! vous avez des opinions! Dites-moi, vous avez aussi de la
loyaut?
--Pour a, je m'en vante.
--Cela suffit. Tant qu'une seule vertu catholique demeure dans
l'homme, elle peut devenir, elle devient tt ou tard une fondation sur
laquelle la Providence divine rebtit tout l'difice ruin. Ah! vous
tes loyal! Eh bien, Dieu vous connat, il vous suit au travers du
monde, et il vous aidera.
--Mon cher monsieur, vous tapez bras raccourci sur tout ce qu'il y a
dans ma tte. Pour un rien, je me mettrais en colre. Mais je ne veux
pas tre ingrat envers vous. Faites votre affaire; cette fois-ci je
vous coute trs srieusement.
--Bien. Une remontrance vous ennuierait; vous hausseriez les paules.
De longues explications religieuses et morales auraient peu prs le
mme rsultat. Vous billeriez dans le creux de votre main.
--C'est vrai.
--Cependant, si l'on vous disait: La foi vous viendra, la condition
d'un acte simple et loyal accompli en moins de dix minutes, et qui
n'aura pas d'autre tmoin que Dieu, vous accepteriez la foi?
--Je l'accepterais...
Je me levai; l'ouvrier se leva. Nous marchmes petits pas en
regardant l'glise.
--Monsieur Jean, savez-vous encore votre _Pater_?
--Oh!...
--Et pourriez-vous le rciter couramment?
--Oui, quoique cela ne me soit pas arriv trois fois depuis ma
premire communion.
--Voici l'glise devant nous. Entrez froidement. Si un murmure s'lve
dans votre esprit, faites-le taire; dites-vous: J'ai promis d'tre
loyal, je dois tre loyal.
--Je le serai.
--Vous irez au bnitier, que les fidles assigent quelquefois. Vous
prendrez de l'eau bnite. Vous ferez le signe de la croix lentement et
la tte haute, en homme de coeur qui a contract une obligation et
qui la remplit. Puis vous vous isolerez au milieu de la foule. Alors
recueillez-vous l'espace d'une minute; rappelez-vous la promesse
qui vous engage et que vous tes tenu dgager strictement. Faites
ensuite de nouveau le signe de la croix, et debout, une main dans
l'autre main, rcitez le _Pater_ voix basse, doucement, trs
doucement. Vous ferez ensuite encore un signe de croix, et vous
sortirez de l'glise.
--Aprs cela?
--Rien.
--Je comprends.
--Pourquoi hsitez-vous?
--C'est plus difficile que cela ne le parat.
--Moins difficile que de cder la place sur le trottoir.
--Et si je faisais ainsi que vous me l'avez dit, vous pensez..?
--Je pense que cet acte bien simple sera un jour votre plus grand et
votre plus beau souvenir. Mais si vous ne vous sentez pas maintenant
l'nergie et la loyaut ncessaires ...
--Ah! on ne doit pas remettre ces choses-l au lendemain.
--Adieu; je vous prdis que vous serez bientt un solide et fier
catholique.
Je lui serrai la main, et je m'loignai rapidement, sans dtourner la
tte, demandant Dieu de faire le reste.
Pendant un mois, loin de chercher Jean, je l'vitais. Mais Paris
est bien moins grande ville qu'on ne le pense. Jean m'avait guett,
m'avait suivi, et il tait parvenu connatre mon nom et mon adresse,
plus avanc en cela que moi, qui ne savais de lui que son prnom de
Jean.
Un matin je reois une lettre de faire-part. Il s'agissait d'un
mariage pour le lendemain, entre M. Marteau et Mlle Gilquin, qui
m'invitaient assister la bndiction nuptiale. Des noms inconnus;
cela arrive de temps en temps. On cherche. Est-ce mon boulanger, mon
fruitier, mon picier? Ici se rencontrait un obstacle bizarre: M.
Marteau exerait la profession de fabricant de formes pour chaussures.
Je stimulai mes souvenirs: aucune lumire. la fin, je remarquai que
le fabricant de formes de chaussures avait, entre autres prnoms,
celui de _Jean_. Mais une observation de l'autre Jean m'tait
demeure dans la mmoire: J'ai de petits enfants, m'avait-il dit...
Le Jean du trottoir tait donc mari; ce ne pouvait tre mon nophyte.
Et cependant quelque chose me disait que ce devait tre lui...
Mon incertitude cessa bientt.
Je venais de dner: j'allais sortir. Un timide coup de sonnette
m'annonce un visiteur. On ouvre. J'coute le nom: M. Jean Marteau.
C'tait le mien! c'tait mon ouvrier de la rue du Four et de la place
Saint-Sulpice!
--Entrez, monsieur Jean, asseyez-vous. Eh bien! vous allez donc vous
marier?
--Mon Dieu, oui, monsieur, demain.
--Mais il me semblait que vous tiez dj mari?
--Pas prcisment. Si vous me le permettez, je vous expliquerai la
chose. Je vous ai adress une lettre de faire-part avec l'espoir que
vous viendrez l'glise, parce que c'est vous qui avez fait mon
mariage; aussi est-ce surtout cause de vous que j'ai fait imprimer
des lettres de faire-part.
--Moi, j'ai fait votre mariage?
--Certainement. Ah! c'est un peu long a expliquer.
--Mettez-y le temps, et ne trouvez pas mauvais que je rie d'abord,
cette ide que j'ai fait votre mariage sans savoir ni votre nom, ni
votre profession, ni votre adresse.
--Le bon Dieu sait le nom et l'adresse de tout le monde. Il a eu sa
belle part dans l'affaire.
L'honnte garon tait mu. Il n'avait pas dit: Dieu, mais le _bon
Dieu_. Je ne sentis jamais si bien la diffrence. Dieu, ce n'est
trs souvent que le terme plus ou moins banal des panthistes et des
philosophes, qui en font, au plus beau, le synonyme de l'tre suprme
des rpublicains de 93. Le _bon Dieu_, c'est le terme de prdilection
des catholiques, qui ne craignent pas d'afficher une foi nave de
bonne femme ou de petit enfant: ds qu'un homme, en parlant de Dieu,
dit le _bon Dieu_, je vois le fond de son coeur et je puis lui tendre
la main.
Je tendis la main Jean. Je compris, avec une joie intime, que la
providence de Dieu avait fait mrir le grain que j'avais sem. Me
voil donc silencieux prs de mon cher visiteur, dont le visage
s'panouit ds les premiers mots de l'histoire qu'il va raconter.
--Monsieur, avant notre rencontre de la rue du Four et de la place
Saint-Sulpice, j'avais des dfauts insupportables. J'ai le droit de
les avouer, puisque je ne les ai plus. Je me grisais quelquefois, et
je battais ma bonne femme de loin en loin. Vous m'avez enseign la
patience; cela fut pour moi la meilleure des prparations. Ensuite,
vous m'avez pouss dans l'glise au moment propice. Il en est survenu
comme un miracle. Mais votre _Pater_ m'a fait passer, je vous
l'assure, une rude journe! Pour tenir loyalement ma parole, il m'a
fallu plus de force et de courage qu'il ne m'en faudrait dans une
lutte contre dix hommes. Vous avez oubli, peut-tre?
--Je n'ai pas oubli, et je vois que le _Pater_ a t bien dit.
--Ah! Seigneur! Il faut que je l'aie dit comme on ne le dit jamais,
car en sortant de l'glise, voyez-vous, je ne savais que devenir. Je
me sentais moiti heureux, moiti exaspr en dedans de moi. Tout
coup je me trouve, ma grande surprise, en face de la maison que
j'habite. Je croyais chercher un estaminet pour m'y tourdir, et je
revenais chez moi. Je monte, j'entre; je prends une chaise: je ne dis
rien. Ma femme me regarde, et elle s'crie: Mon Dieu! Jean, est-ce
que tu es malade? Le moyen, aprs cela, de croire que le _Pater_
tait une petite chose insignifiante! Il m'avait si bien boulevers,
que l'on me croyait malade. Je rassure ma femme; je lui dis de
s'asseoir prs de moi, et je lui raconte ce qui venait de m'arriver.
Vous pensez bien que je lui avais parl de vous souvent, et qu'elle
vous connaissait on ne peut mieux sans vous avoir jamais vu. Elle
m'coutait, sans souffler mot, en ouvrant de grands yeux. Quand j'ai
fini, savez-vous ce que fait ma femme? Elle se prend pleurer, mais
pleurer de tout son coeur! Et moi, Jean, un homme, je fais comme elle.
Cela ne m'tait peut-tre pas arriv depuis vingt-cinq ans. Enfin,
nous nous apaisons, et je me trouve soulag: petite pluie abat grand
veut. Je voyais ma femme bien heureuse; j'tais aussi bien gai, bien
heureux. Nous allons faire une promenade hors barrire avec les
enfants. Vous vous souvenez que c'tait un dimanche?
--Je m'en souviens.
--Nous causions de vous, de votre parapluie, du trottoir, de l'glise,
des signes de croix que j'avais faits et que pour un rien j'aurais
recommencs toutes les dix minutes. Oui, monsieur! j'en prouvais un
tel besoin, qu'en apercevant le calvaire de Vaugirard, le coeur m'a
battu, et j'ai doubl le pas comme malgr moi pour saluer le calvaire
et faire le signe de la croix.
--Vous le lui deviez bien.
--C'est vrai. Aussi, est-ce justement ce que j'ai dit ma femme. Nous
tions, vers cette poque, la fin de mai, car il me semble tantt
que cela date d'hier, tantt que cela date de dix ans. Le soir, au
retour de la promenade, une glise se rencontre devant nous. On disait
la prire du mois de Marie. Nous entrons, avec les petits. Et je vous
recommence mon _Pater_, notre _Pater_. Ah! monsieur, que je l'ai bien
dit cette fois, et que cela m'a fait de plaisir! Mes enfants, me
voyant prier, priaient aussi d'une petite faon grave. Moi, Jean, un
ouvrier, debout au milieu de ces enfants et de leur mre qui priaient
dans l'glise; ...pour la premire fois de ma vie, je me suis senti
l'importance d'un pre de famille et d'un citoyen.--Je ne vous
fatigue pas?
--Ho!...
--Enfin, nous sommes rentrs chez nous et j'ai promis que je ne me
griserais plus, et que je ne battrais plus jamais ma femme. Mais il
y avait autre chose encore, dont ma bonne Franoise n'osait pas
me parler; nous tions maris la ville, mais pas l'glise.
Maintenant, mon cher monsieur, vous en savez autant que moi.
J'tais ravi; j'avais les larmes aux yeux. Jean riait de plaisir,
un peu d'orgueil, et de l'air d'un homme qui est sr de se rendre
infiniment agrable. Il n'avait pas fini.
--Vous voyez donc bien, monsieur, que c'est vous qui avez fait mon
mariage, et que je devais vous inviter venir l'glise demain.
--Ah! mon brave Jean, j'irai; j'irai avec plus de satisfaction et plus
d'empressement dix fois, mille fois, que si vous tiez un millionnaire
ou un prince.
--J'en tais bien sr. Mais je dois vous dire encore un petit mot.
Nous marier l'glise, c'tait la moindre chose; nous avons fait
mieux que cela. Moi, je n'aime pas les demi-mesures. Devinez-vous,
ah?...
--Oui, ah!
--Chut! Il ne faut pas toucher ces affaires-l en riant; vous le
savez mieux que personne. Ma femme et moi, nous avons communi ce
matin, et bien communi tous deux, je vous le certifie. Ainsi, vous
aviez raison, monsieur; en me quittant sur la place Saint-Sulpice,
il y a cinq semaines, vous prophtisiez. Oh! j'entends encore votre
dernire parole: Jean, je vous prdis que vous serez un jour un
solide et fier chrtien! Je le suis! mes enfants le seront comme leur
pre!
Nous causons encore un moment, aussi attendris l'un que l'autre, puis
il me dit:
--Eh bien, monsieur, demain donc.
Le lendemain, j'assistai la messe du mariage. Il y avait peu de
monde: une dizaine de personnes et cinq ou six enfants. Je faisais,
avec tout le soin possible, honneur aux maris par l'aristocratie
de ma mise. Pour la premire fois et la seule fois de ma vie, je
regrettai de n'avoir pas un ruban rouge et une croix ma boutonnire!
Aprs la messe, j'allai faire ma visite aux nouveaux poux dans la
sacristie. On m'attendait videmment. Je fus salu comme ne le fut
jamais un personnage d'importance: les enfants surtout me regardaient
d'un air de vnration trs amusant.
Mais voici Jean en habit noir, bien gant, bien cravat, chaussure
parfaite, une physionomie tellement digne, que j'hsitais le
reconnatre.
Je lui serrai la main en ami, et je voulus faire un petit discours
affectueux, un petit compliment d'homme du monde et de chrtien.
Notre motion dura bien deux trois minutes, aprs quoi chacun rentra
en possession de sa libert d'esprit. J'ai pu dire ces braves
gens...
Eh! qu'importe ce que j'ai dit et comment cela finit! Et si j'acceptai
d'tre un convive de la noce! Et ce que Jean a fait depuis! Il est
converti, voil tout!
Jean prospre, sans hte; Jean s'attache bien moins acqurir une
fortune qu' constituer une famille. Quand vous rencontrez sur le
trottoir un luron de haute mine, qui vous cde la place avec une
politesse inusite, ce doit tre lui.
(_Venet_, Extraits.)
* * * * *
27.--UN FILS QUI TOMBE DANS LES BRAS DE SON PRE.
Un jeune prtre attach l'Htel-Dieu de Paris est appel un soir
prs d'un homme qui venait d'tre apport tout meurtri, tout sanglant,
la suite d'une rixe de cabaret. En proie une surexcitation
extrme, le malheureux puise le peu de force qui lui reste en
maldictions et en blasphmes. La vue du prtre ne fait qu'augmenter
sa rage. Vainement le ministre du Dieu de paix s'efforce de ramener
des sentiments meilleurs ce coeur ulcr; son zle demeure impuissant
et la prudence le force mettre fin des instances videmment
inutiles.
Le prtre s'loigne donc, le coeur bris. Le lendemain matin, il
revient tout anxieux l'hpital.
--La nuit a t terrible, lui dit la bonne Soeur qui a veill au
chevet du misrable. Il n'a eu ni un moment de repos, ni un moment de
silence; toujours des douleurs atroces, toujours des blasphmes! Il
n'y a pas plus d'une demi-heure qu'il est calme. Sa fureur s'est
apaise pendant qu' la prire nous rcitions les litanies du Saint
Nom de Jsus.
--Avant ma messe, je vais le voir un instant; ma Soeur, prions pour
lui.
Puis, sur la pointe du pied, l'abb alla s'agenouiller prs du lit o
l'tranger tait couch... Il ne s'agitait plus, et ses yeux taient
ferms. Mon Dieu! dit tout bas le charitable prtre, prolongez ce
calme pour que je puisse, avec votre grce, faire descendre dans cette
me quelques penses de repentir et de confiance.
Aprs avoir dit ces mots avec une grande ferveur, l'aumnier s'tait
relev et allait se rendre la sacristie. Il avait dj fait quelques
pas dans cette direction lorsqu'il revint tout coup vers le lit...
Puis, ayant pris dans son brviaire une image, il l'attacha aux
rideaux, de manire ce que le bless pt la voir lorsqu'il se
rveillerait. Cette image reprsentait saint Stanislas Kostka en
oraison devant une statue de la sainte Vierge.
Mont a l'autel, l'aumnier avait peine se dfaire de la pense
du malade. Dans cette multitude d'tres souffrants, combien n'y en
avait-il pas de plus intressants que lui? Cependant c'tait celui-l
qui le proccupait le plus; et, durant le saint sacrifice, il pria
pour lui plus que pour les autres.
La messe termine, le prtre, dans un grand recueillement, faisait son
action de grces, quand une Soeur, celle qui il avait parl le matin
mme en entrant dans la salle, vint lui dire d'un air radieux:
--Monsieur l'abb, il vous demande...
--Qui?
--L'homme du numro 48... le furieux d'hier soir.
--Les fureurs lui sont-elles revenues?
--Oh! non; il est maintenant doux comme un agneau. Il vous demande...
--Que Dieu soit bni!... htons-nous.
Les voici tous les deux auprs du malade... Il ne s'agite plus, il ne
se tord plus sur son lit... Son visage n'est plus enflamm, ses yeux
ne lancent plus d'clairs, sa bouche ne blasphme plus. demi assis
sur sa couche, il a les yeux fixs sur une image qu'il tient dans
une de ses larges mains; de l'autre, il essuie la sueur froide qui
ruisselle sur son visage... Sa proccupation est telle qu'il n'entend
ni ne voit le prtre et la Soeur arrivs prs de lui... Enfin
l'inconnu, levant les yeux, eut comme un sourire de reconnaissance
sur ses lvres, qui, la veille, ne profraient que maldictions et
blasphmes; et, d'une voix presque douce, il demanda:
--Qui a attach cette image au rideau de mon lit?
--C'est moi, rpondit l'abb.
--Est-ce que vous me connaissez?
--Aucunement.
--Pourquoi donc avez-vous mis prs de moi l'image de saint Stanislas?
--Parce que j'ai grande confiance en lui.
--Ah!... vous n'avez pas eu d'autres raisons?... C'est que moi,
ajouta-t-il en passant sa main sur son front, c'est que moi aussi...
j'ai aim ce nom... je l'aime encore...
ces mots, l'inconnu porta l'image ses lvres: des pleurs
jaillirent de ses yeux, sa bouche s'entr'ouvrit. Mon Dieu!
profra-t-il, mon Dieu!...
Et ses convulsions de la nuit le reprirent. Moins violentes que celles
de la veille, elles ne durrent pas longtemps. Lorsqu'il fut redevenu
plus calme, il se mit parler, mais comme lui-mme; quoique ses
yeux fussent grands ouverts, il avait l'air de ne voir personne.
C'est trange, disait-il, ce nom que je ne prononce plus... je le
trouve ici, sur cette image... et attach mon lit... Quand ce prtre
a donn la communion... j'ai pu le regarder... j'ai fix mes yeux sur
les siens...; ils ressemblent ceux que j'ai tant fait pleurer!...
Hier, j'ai blasphm contre lui... Lui et sa robe noire me faisaient
horreur!... Un tel changement s'est opr en moi pendant sa messe,
que, si je le revoyais prsent, je le bnirais.
--Me voici! me voici! s'crie l'abb, me voici prs de vous... Je ne
sais pas qui vous tes, mais jamais, pour aucun malade apport ici, je
n'ai ressenti au coeur autant de charit... Je donnerais ma vie pour
sauver votre me.
--Oh! mon me!... Si vous saviez combien je l'ai souille, vous ne
penseriez pas me sauver...
--Arrtez! au nom du Sauveur Jsus, ne dsesprez pas de la
misricorde divine.
Parlant ainsi, le jeune prtre tait tomb genoux prs du lit,
tenant les mains de l'tranger dans les siennes et les arrosant de ses
pleurs.
Aprs quelques instants, l'inconnu, qui ne retirait pas ses mains de
celles de l'aumnier et qui laissait couler d'abondantes larmes, dit
d'une voix plus calme:
--Voil plus de vingt-trois ans... Nantes... que j'ai abandonn, que
j'ai condamn aux privations, au chagrin, la misre peut-tre, ma
femme et mon fils...
--Quoi! s'cria le prtre en se relevant et en se penchant sur
l'inconnu, vous avez une femme, un fils!... vous avez habit Nantes...
Ah! encore un mot, un seul mot, je vous en conjure; votre nom?
L'inconnu se nomme. Impossible de douter plus longtemps. L'abb
Stanislas n'est plus debout, il est dans les bras, sur le sein de
son pre!... Les battements de leurs coeurs, leurs larmes de joie se
confondent.
Mais, il n'y avait pas de temps perdre. L'abb parle d'un confesseur
au pcheur repentant. C'est vous que je choisis, rpond celui-ci; je
veux vous dclarer tous mes crimes et vous dire combien mon odieuse
conduite envers votre pieuse mre m'a rendu malheureux!
Lorsque le pardon appel par son enfant descendit sur le coupable,
quelle ne fut pas la joie, l'indicible bonheur et du pre et du fils!
Le repentant pardonn respirait l'aise, le poids de ses pchs ne
l'oppressait plus; et le prtre qui avait enlev ce poids rptait
avec transport: Celui que je vois maintenant sur le chemin du ciel,
c'est mon pre! Oh! Seigneur, soyez, soyez jamais bni!
* * * * *
28.--LE ROSIER DU MOIS DE MARIE.
Papa, disait une enfant de six ans un ancien militaire qui, nouveau
Cincinnatus, occupait ses loisirs cultiver ses jardins et ses
champs, donnez-moi ces jolies roses qui sentent si bon, et dont la
blancheur gale celle des lis.--Pour les effeuiller, sans doute?
rpondit le pre l'enfant.--Non, non, rpliqua celle-ci: elles sont
trop belles pour cela.--Mais qu'en feras-tu?--C'est mon secret.--Ton
secret! Le mot est risible... Et si je te donnais l'arbuste entier, me
dvoilerais-tu cet important mystre?--Cher Papa, donnez toujours; je
vous dirai plus tard qui je destine ces fleurs.-- la tombe de ta
pauvre mre, sans doute?--C'est bien pour ma mre... mais... pour ma
Mre du ciel. En prononant ces derniers mots, la voix de l'enfant
avait un accent si pntrant et si doux, que le pre, sans en avoir
compris le sens, en fut nanmoins profondment mu. Il s'avana donc
vers le rosier, le dtacha habilement de la terre, et le remit entre
les mains de sa petite fille, qui s'loigna aussitt, emportant avec
elle son cher trsor.
Quand la bonne petite rentra au logis, il tait dj tard. Son pre
l'embrassa plus tendrement encore que de coutume et se retira dans
sa chambre pour prendre un repos bien ncessaire aprs une journe
employe de rudes labeurs. Mais, hlas! le sommeil ne vint point
fermer ses paupires: une agitation fbrile, inaccoutume, s'tait
empare de son esprit: les souvenirs d'un pass grossi d'orages
revenaient sa mmoire et lui causaient un indicible effroi. Lui, le
brave guerrier, le soldat intrpide, que le bruit du canon et de
la mitraille n'avait jamais fait plir, prouvait un saisissement
inexprimable.
Pour calmer ces cruelles angoisses, vrai cauchemar de l'me caus par
le remords, il se mit balbutier quelques-unes de ces prires qu'aux
jours de son enfance il avait bien des fois redites sur les genoux
maternels; et les mots bnis qui, depuis tant d'annes peut-tre,
jamais n'avaient effleur les lvres du vieux militaire, vinrent s'y
placer en ordre les uns aprs les autres, et former ce tout sublime
connu sous le titre d'Oraison dominicale ou prire du Seigneur ...
La prire! ce cri du coeur, cet lan de l'me vers Celui qui l'a
cre, qui l'aime, qui _veut_ et qui _peut_ seul lui donner le
bonheur, est un de ces remdes efficaces et doux, dont l'effet ne
tarde pas se faire sentir. Notre homme en fit la consolante preuve.
Un rayon d'esprance vint tout coup dissiper les tnbres dont,
un instant auparavant, son entendement tait envelopp: Si je suis
pcheur, se disait-il, si, pendant de longues annes j'ai vcu en
vritable _paen_, en ennemi de Dieu, tout n'est pas perdu pour moi.
N'ai-je pas un petit ange a placer entre moi et la justice du
Seigneur prte me frapper?
En pensant son enfant, l'ancien soldat s'endormit, et un songe
ravissant acheva de le calmer. Il se crut transport dans un de ces
temples majestueux levs par le gnie de la foi au Dieu trois fois
saint. Au bas du choeur, l'entre de la nef principale, tait un
autel tincelant de mille feux et surmont d'une gracieuse statue de
la Vierge Marie. Une foule de fidles montaient et descendaient les
marches de l'autel, dposant aux pieds de l'image vnre des fleurs
et des couronnes. Une dlicieuse harmonie ajoutait au charme de cette
pieuse vision. Mais bientt la foule s'coula; les chants cessrent;
les lumires s'teignirent; la lampe du sanctuaire seule projetait
ses vacillantes clarts sur le candide visage d'une petite fille qui
s'avanait furtivement vers l'autel, et y dposait un rosier charg de
blanches fleurs.
Ici le vieillard s'veilla: le secret de sa chre enfant venait de lui
tre rvl; et quand, le matin, elle accourut joyeuse vers lui pour
l'embrasser: Moi aussi, lui dit-il en la prenant sur ses genoux, j'ai
un secret. L'enfant sourit: Vous me le confierez, Papa? dit-elle
son tour.--Non, ma petite, _tu le verras_.
Le dernier jour du mois de mai 186..., un militaire ayant sur sa
poitrine le signe des braves, s'approchait de la Table sainte. Une
jeune enfant le suivait du regard et semblait envier son bonheur.
Quelques instants aprs, le prtre qui venait de clbrer les saints
mystres, s'approcha de nouveau de l'autel, et dtacha d'un rosier,
plac aux pieds de la sainte Vierge, une branche encore toute
fleurie. Il la prsenta ensuite au vieux guerrier, qui la baisa
respectueusement.
Depuis cette poque, elle figure comme un trophe au dessus des armes
appendues aux murs de sa demeure, et, chaque fois que les regards du
vieillard se portent sur ce rameau dessch, il murmure une prire
Marie, l'aimable et tendre refuge des pauvres pcheurs.
* * * * *
29.--LA STATUETTE DE SAINT ANTOINE.
lev par une pieuse mre, D***, officier aussi loyal que brave,
avait eu la foi, mais la vie des camps et des casernes avait effac
l'empreinte primitive de la religion et il en tait arriv cette
indiffrence froide et triste qui est une forme honnte de l'impit.
Son pouse, reste matresse pour elle-mme et pour sa fille de toutes
les pratiques de la dvotion, n'en pleurait pas moins l'garement de
celui qu'elle aimait assez sur la terre, pour ne pas vouloir en tre
spare au ciel. Depuis longtemps dj, ses prires montaient toujours
vers le Ciel et imploraient l'appui de la Reine des vierges. Rien ne
venait la consoler. Un jour mme, une nouvelle peine vint s'ajouter
aux autres: son mari lui avait appris qu'il tait franc-maon! Ce
n'tait plus seulement l'indiffrence, c'tait l'impit relle et
notoire, l'impit publique et affiche...; et, en pensant cela,
Mme D*** serrait sa fille sur son coeur comme pour la prserver d'un
malheur, ou peut-tre pour avoir recours l'innocence de l'enfant,
contre le pril que courait l'me du pre.
Tout--coup, ses yeux se portrent sur une statuette de saint Antoine
de Padoue qui ornait sa chambre, et une ide subite s'empara de son
me attriste... Mon enfant, dit-elle sa fille, mon enfant, il faut
que tu pries beaucoup saint Antoine pour obtenir de lui que ton pre
retrouve ce qu'il a perdu!
--Qu'a-t-il donc perdu, ma mre?
--Tu le sauras plus tard, mais prie et... n'en dis rien ton pre.
Le regard naf de la jeune fille se leva vers la statuette, et ses
lvres s'ouvrirent pour laisser chapper ces paroles: Grand Saint,
faites retrouver mon pre ce qu'il a perdu.
En-ce moment la porte s'ouvrait, et M. D*** venait avertir sa femme
qu'il allait sortir.
Il avait tout entendu et se demandait tout en marchant ce que cela
pouvait bien tre. Qu'ai-je donc perdu, se disait-il? C'est sans
doute ma femme qui aura gar quelque chose...; mais quelle ide
d'aller redemander cela cette statue! Aprs tout, peu importe! Elle
est si bonne pouse et si bonne mre!... C'est gal, il faut que je
lui dise de ne pas s'inquiter, car enfin si j'avais perdu une chose
srieuse, je le saurais bien.
Comme on tait aux premiers jours de juin, M. D*** jugea que la soire
assez belle lui promettait plus de jouissance la campagne qu'entre
les quatre murs de la loge. Une ide! se dit-il en se frappant le
front, je vais chercher ma femme et ma fille et nous irons faire un
tour la campagne...; mais qu'ai-je donc perdu?...
Mme D*** eut un sourire de bonheur et jeta un regard qui disait merci
saint Antoine, quand son mari vint lui dire son ide! mais elle
resta muette et se sentit rougir lorsqu'il ajouta: Dis donc,
est-ce que j'ai perdu quelque chose?--Pourquoi me demandes-tu cela?
rpondit-elle.--C'est que j'ai entendu la petite.
La conversation en resta l, mais l'embarras de Mme D*** n'avait pas
chapp son mari, et souvent encore il se demandait: Qu'ai-je donc
perdu?
Le 12 juin au soir, Mme D*** se trouvait encore dans sa chambre avec
sa fille, et l'enfant redisait avec ferveur sa nave prire: Grand
Saint, faites retrouver mon pre ce qu'il a perdu!
Mais enfin, dis-moi donc ce que j'ai perdu, s'cria M. D*** en
entrant violemment dans la chambre... Depuis huit jours, je me le
demande... Depuis huit jours, cette pense m'obsde... Tu fais
toujours prier ta fille pour cela, mais tu ferais bien mieux de me le
dire, car je saurais si cela vaut la peine de fatiguer cette enfant!
Mme D*** se leva, en regardant son mari avec calme: Mon ami, lui
dit-elle, serais-tu content de me quitter pour toujours?
--Ah! pour cela non! et si c'est pour cela que tu pries et que tu vas
l'glise, tu peux t'abstenir!
--Cependant, mon cher ami, si tu ne retrouves pas ce que tu as perdu,
il faudra nous quitter un jour..., et pour toujours!
--Mais qu'est-ce donc?... Dis, je t'en conjure..., qu'ai-je donc
perdu?
--La foi... la foi de ta mre!... et je ne veux pas te quitter, moi...
Oh! je ne le veux pas... il faut que tu la retrouves!
Et la pauvre femme pleurait, pendant que, sans ajouter un seul mot, M.
D*** sortait.
La foi, disait-il, la foi de ma mre... de ma femme et de ma fille!.
Et pendant toute la nuit, Mme D*** qui priait, l'entendait marcher,
s'agiter et rpter souvent: La foi... la foi de ma mre!
Le lendemain matin, M. D*** entre sans rien dire, dans la chambre de
sa femme; puis, comme veill par une ide subite: Est-ce que vous
avez une fte aujourd'hui?
--Oui, mon ami, la fte de saint Antoine de Padoue.
--Ah! le petit Saint de la chemine! ... Eh bien! merci, saint
Antoine!
Et comme Mme D*** le regardait anxieuse... Oui, oui, ma femme,
s'cria-t-il en ouvrant les bras, oui, c'est fait, j'ai retrouv ce
que j'avais perdu;--mais nous devons un beau cierge ton petit Saint,
allons le lui porter!
Et quelques minutes plus tard, le frre Portier du couvent des
Franciscains appelait un Pre pour confesser M. D*** qui avait
retrouv la foi. (_R. P. Apollinaire_.)
* * * * *
30.--LE CHEMIN DU COEUR.
Un honorable ecclsiastique de Paris venait d'tre appel pour
confesser une vieille femme mourante dans une de ces maisons qui
servent de refuge aux chiffonniers; il entendit des cris plaintifs
partir d'une chambre voisine et comme le bruit d'un corps qui tombe.
Il s'y prcipite et voit une femme tendue sur le carreau, qu'un homme
rouait de coups. Ah! malheureux! s'crie involontairement l'abb.
L'homme se retourne, et, apercevant le prtre, il lui dit: Que
viens-tu chercher ici, calotin? Tu vas passer par la fentre. Et, le
saisissant par le collet et la ceinture, il le soulve de terre et se
rapproche de la fentre.
C'tait au troisime tage. L'abb avait conserv sa prsence
d'esprit. Rapide comme l'clair, un souvenir se prsente lui, et
sans paratre mu, il lui dit: Moi qui venais vous chercher pour
porter secours une pauvre voisine qui se meurt! L'homme s'tait
arrt; il tait temps: la fentre ouverte n'tait plus qu' un pas.
Il repose l'abb par terre en lui disant: Qu'est-ce que c'est?--Une
pauvre femme qui se meurt sur un vritable fumier, et je venais
pour que vous m'aidiez un peu la secourir.--Voyons. Et l'abb le
conduisit dans la pice contigu et lui montra une vieille femme
tendue sur un misrable grabat couvert d'une paille infecte, dans
le paroxysme d'une fivre brlante, peine recouverte de quelques
misrables haillons. Ah! pauvre femme! dit le chiffonnier dont la
colre tait tout fait tombe cet aspect.--Je vais vous prier, lui
dit l'abb en lui tendant une pice de 40 sous, de me procurer deux
ou trois bottes de paille frache pour qu'elle soit un peu moins
mal.--Tout de suite. Et, prenant la pice, il s'lance, descendant
quatre quatre les marches de l'escalier vermoulu.
peine tait-il parti que toutes les portes du corridor s'ouvrirent,
et tous les habitants, les femmes surtout, y compris celle qui venait
d'tre battue, se prcipitent en disant: Sauvez-vous, monsieur
l'abb, sauvez-vous vite pendant qu'il est loin. Il est aussi fort
qu'il est violent, et s'il vous retrouve ici, il pourrait bien vous
faire un mauvais parti.--Non, non, rpondit l'abb en souriant, je
resterai. Je l'ai entrepris. Il vaut beaucoup mieux que vous ne
croyez, et il faudra bien que j'en vienne bout. On l'entendit
remonter. Chacun tait rentr chez soi, fermant soigneusement sa
porte.
Il arrivait en effet, charg de trois bottes de paille qu'il jeta
terre la porte de la malade. Il en dlie une, tend la paille par
terre, et enlevant la pauvre infirme aussi dlicatement qu'aurait pu
le faire une soeur de charit, il la pose dessus avec prcaution.
Ouvrant la fentre, il jette dans la rue, sans trop de souci des
ordonnances de police, le fumier infect qui couvrait le grabat, et le
remplace par la paille frache des deux autres bottes; il la recouvre
de ce qu'il trouve de mieux dans tous ces haillons, et replace sur son
lit avec le mme soin la vieille femme, qui le remercie par signes et
surtout par l'air de satisfaction et de bien-tre avec lequel elle
s'arrangeait sur sa couchette.
L'abb l'avait regard avec bonheur, et ds que tout fut fini, lui
prenant la main, il lui dit: Tenez, je gage que vous tes plus
content de vous que si je vous avais laiss battre votre femme tout
votre aise.--Ah! dame! je ne dis pas; et, regardant la vieille
voisine, il ajouta: Pauvre femme, je ne savais pas qu'elle ft si
mal.--Vous tes un brave homme, j'ai vu comme vous vous y preniez bien
pour elle, et avec quel soin.--Oh! c'est qu'elle est si faible!--Je
reviendrai la voir dans quelques jours, et j'aurai bien du plaisir
vous voir.--Ah! monsieur l'abb, dit-il en rougissant un peu; et
prenant la main que l'abb lui tendait de nouveau: Excusez si j'tais
bien en colre tout l'heure.--Je n'y pense plus, et revoir.
Cependant vous allez me faire une promesse.--Quoi donc?--Je reviendrai
dans cinq six jours, et d'ici-l vous ne battrez pas votre
femme.--Ah! c'est qu'il y a des moments qu'elle m'impatiente.--Eh
bien! dans ces moments-la, vous irez voir cette pauvre voisine...
C'est promis, revoir. Et sans attendre davantage, il secoue la main
du chiffonnier et se hte de partir.
Il revint effectivement au bout de cinq jours, et aprs sa visite
la pauvre vieille, qui lui raconta en pleurant combien son terrible
voisin avait t bon pour elle, il entra chez lui. En le voyant, la
femme se prcipite vers lui en lui disant: Ah! monsieur l'abb, vous
m'avez sauv deux _roules_. Le mari, un peu confus, ajouta: Ah!
oui, les mains m'ont bien dmang... Mais j'ai fait comme vous m'avez
dit, et je ne rentrais que quand la colre tait passe.--Vous le
voyez, dit l'abb, on peut toujours en venir bout, et je suis sr
qu'aprs ces deux fois vous avez trouv votre femme bien plus douce.
La glace tait rompue, et l'abb en profita pour parler un peu charit
et amour du prochain. Nul n'avait mieux que lui, qui prchait si bien
d'exemple, le droit d'en parler. De l il passa un peu l'amour de
Dieu, et quitta le couple enchant, emportant une nouvelle promesse de
patience et celle d'une visite du mari. Sous cette grosse enveloppe
il cachait un coeur intelligent et bon, et il ne fut pas difficile
l'abb de le ramener Dieu. Aprs avoir t la terreur de son
quartier par sa force et sa violence, il en devint le modle et
l'aptre. Plus d'une fois il amena l'abb d'anciens camarades dont
il avait dtermin la conversion.
Un matin, l'abb se trouvait d'assez bonne heure Saint-Sulpice. Il
le vit entrer et, aprs une courte prire, s'approcher du tronc des
pauvres, y jeter quelque chose et se retirer prcipitamment. Il le
suivit, et l'ayant rejoint dehors, il lui demanda ce qu'il venait de
faire. Le chiffonnier hsita rpondre, mais, certain que l'abb
avait tout vu, il lui dit: Eh bien! c'est l'argent de mon djeuner
que j'y ai jet. Autrefois je n'en ai que trop dpens au cabaret.
J'ai donn des scandales, vous le savez mieux que personne. Pour les
rparer autant que je le puis, je jene quelquefois, et comme il ne
serait pas juste d'en tirer profit, je viens jeter ici, pour les
pauvres, l'argent que mon djeuner m'aurait cot.
(_L'abb Mullois_.)
* * * * *
31.--LE NOUVEL AUGUSTIN.
Un jeune homme du nom d'Augustin, emport par ses passions ardentes,
tait tomb dans le dsordre presque au terme de ses tudes. Ne
connaissant plus ni frein ni rgle, il n'coutait mme pas sa mre et
restait insensible ses larmes comme ses reproches. Par intervalles
cependant, le remords venait troubler la conscience du jeune libertin,
mais il tchait de s'tourdir davantage et se plongeait dans la
dissipation. Soudain, une maladie de poitrine se dclara. Inquite de
le voir partir pour la capitale avec une toux opinitre, sa plus jeune
soeur, Anna, cacha, sans le lui dire, une mdaille de la sainte Vierge
dans l'habit qu'il portait. Ce pieux stratagme fut sans effet sur
lui. Loin de l: On s'est donn une peine inutile, crivit-il
bientt; je prie qu'on ne recommence pas, mon tailleur a bien autre
chose faire qu' dcoudre des mdailles.
Les symptmes de la maladie ne tardrent pas devenir inquitants,
et firent de rapides progrs; des crachements de sang menaaient
d'touffer tout coup le malade. Ainsi la mort le pouvait frapper
toute heure: pauvre Augustin! il n'tait pas prpar paratre devant
Dieu, il ne songeait pas mme s'y disposer. Un jour, dans une
entrevue qu'il eut avec sa soeur religieuse, celle-ci lui avait dit
avec tendresse: Mon cher Augustin, songe donc mettre ta conscience
en rgle avec Dieu; moi qui t'aime tant, je ne puis soutenir la pense
de te savoir loin de lui. Pour toute rponse, le jeune homme avait
serr avec motion la main de sa soeur, puis il avait cherch
changer une conversation qui semblait le fatiguer. Un autre jour, une
crise violente ayant fait apprhender que sa dernire heure ne ft
arrive, sa mre avait fait prier l'aumnier, premier dpositaire des
secrets du coeur de son fils, d'accourir en toute hte. L'aumnier
s'tait prsent sans retard avec sa douce parole, son regard ami.
Augustin n'avait voulu rien entendre, et le vieillard s'tait retir
les yeux pleins de larmes amres.
Mais pendant qu'Augustin repoussait le ministre de Dieu, on priait
pour lui dans les sanctuaires consacrs Marie, si bien surnomme
l'esprance des dsesprs: l'heure du triomphe de la grce ne devait
pas tarder sonner.
Soudain une crise affreuse se dclare, c'est le dernier avertissement
du ciel.
Surmontant alors sa douleur, la mre d'Augustin s'approche de son lit
et lui dit avec amour: Mon fils, je t'en supplie, ne diffre pas
davantage; si cette crise continue, es-tu sr d'en supporter l'effort,
dans l'tat d'puisement o tu es? Courageuse mre, pour sauver
l'me de votre enfant, vous avez su triompher des faiblesses du coeur
maternel; mais aussi, que votre me abattue fut console quand le
pauvre malade, levant vers vous son regard mourant, vous dit: Je le
veux bien, faites venir M. le Cur!
Celui-ci arriva promptement, fut reu bras ouverts, et commena
avec le jeune homme un de ces mystrieux entretiens dont le ciel seul
connat le secret et qui rhabilitent les mes devant Dieu. Quand le
prtre sortit, le malade tait calme, une douce joie brillait sur son
visage. Augustin, qui depuis trois mois n'avait pour sa mre qu'une
froideur glaciale, triste fruit de son esprit aigri et chagrin,
l'appela prs de son lit et l'embrassa avec tendresse; c'tait le
tmoignage de la rconciliation qu'il venait de cimenter avec Dieu,
l'expression filiale de sa conscience tranquillise.
partir de ce moment, le plus admirable contraste se fit remarquer
dans le jeune malade; on le voyait subir d'heure en heure l'influence
de l'action cleste.
Lui adressait-on des paroles de pit? il les recevait avec
reconnaissance. Lui faisait-on une lecture difiante? il l'coutait
avec une douce attention. Les _Confessions_ du grand vque
d'Hippone faisaient, entre tous les autres livres, ses plus chres
dlices. C'est mon histoire que je lis, disait-il avec un pieux
sentiment d'amour de Dieu. Il contemplait avec bonheur la croix de
Jsus, cherchant participer la vertu qui s'en chappe pour le
chrtien supportant sans se plaindre les plus cruelles douleurs. Il
fit publiquement ses excuses tous les membres de sa famille et aux
personnes de la maison pour les scandales qu'il avait donns, et
particulirement au vnrable ecclsiastique dont il avait refus le
ministre quelques mois auparavant.
Sa mort fut des plus difiantes: le pcheur tait devenu un saint.
* * * * *
32.--VAINCU PAR L'EXEMPLE.
Un enfant pieux tait plac dans un trs mauvais atelier de tourneur;
c'tait vritablement pour lui un enfer. Pour comble de malheur,
le patron avait un contrat pass avec les parents et ne voulut
pas entendre parler de rupture. Le jeune apprenti fut tent de se
dsesprer; mais soutenu par les conseils de son confesseur, il se
rsigna. Les attaques allaient toujours croissant. Enfin, un dimanche,
le pauvre enfant vient se jeter dans les bras de l'aumnier, et,
fondant en larmes, lui fait part de ses nouveaux tourments; il se
plaint surtout d'un ouvrier qui s'acharne aprs lui plus que les
autres et le harcelle de ses impits. Quel remde cette situation?
Un seul, la prire! Priez pour la conversion de ce malheureux! Tout
est possible Dieu. lui dit le confesseur. Rest seul dans un petit
sanctuaire, l'enfant se prosterne devant une statue de la Sainte
Vierge, pleure chaudes larmes et prie longtemps avec la plus grande
ferveur. Le samedi suivant, l'apprenti amenait aux pieds de l'aumnier
du Patronage le malheureux ouvrier sincrement converti, autant par
les prires que par les bons exemples et la rsignation de l'enfant.
Peu de temps aprs, tous les deux s'approchaient de la sainte Table,
combls de grces et de consolations. Cet ouvrier persvra dans son
heureux retour et prit nergiquement la dfense du pauvre apprenti. Ce
n'est pas tout. Quelque temps aprs, le patron lui-mme vint trouver
le directeur du Patronage, lui avouant que l'exemple des vertus
simples et modestes de son apprenti, joint des malheurs de famille,
avait profondment touch son coeur. Je me suis dj confess M.
le Cur, dit-il, et j'y retourne ce soir. Demain je fais mes Pques.
Dsormais je ne veux pas d'autres apprentis, ni d'autres ouvriers que
ceux du Patronage. Jamais je ne travaillerai le dimanche, jamais une
mauvaise parole ne sera prononce chez moi. Veuillez, monsieur, me
considrer comme un des vtres, comme tout dvou la religion et
la moralisation de la classe ouvrire.
Ne faut-il pas dire aprs cela que la prire et le bon exemple peuvent
convertir les coeurs les plus endurcis?
* * * * *
33.--LA FILLE DU FRANC-MAON.
J'ai t appel, racontait en 1865 un vnrable religieux passioniste,
pour administrer un mourant Brooklyn. C'tait un allemand, que
j'avais eu l'occasion de rencontrer plusieurs fois. Sa fille unique,
excellente catholique, me prvint que son pre tait franc-maon et
qu'il fallait exiger sa rtractation.
Aprs avoir entendu sa confession, je lui demandai s'il n'avait
pas appartenu quelque socit secrte.--Oui, mon Pre, je suis
franc-maon; mais, vous le savez, en Amrique, cela n'est pas
mal.--C'est une erreur, lui dis-je; la franc-maonnerie est condamne
partout o elle existe. Il vous faut donc rtracter tout ce que vous
avez pu promettre et me dlivrer vos insignes.
Le malade fit bien quelques difficults, mais il avait gard la foi,
et il signa la rtractation que je rdigeai: puis il me fallut faire
de nouvelles instances pour obtenir son charpe, son querre et sa
truelle d'argent, son tablier de peau et son rituel, renferms dans
une armoire prs de son lit. Je dus lui expliquer la ncessit de se
dpouiller de tous ces objets s'il voulait faire preuve d'un repentir
sincre et d'un retour efficace l'glise. Je sortais, emportant les
dpouilles opimes, et tout heureux d'avoir arrach son me au dmon.
La jeune fille m'attendait sous le vestibule: Eh bien! dit-elle, mon
pre vous a tout remis? Tout, n'est-ce pas? Il a fait la paix avec
Dieu?--Voyez plutt, ma fille. Et je lui montrai les objets que
j'avais la main. Elle les prend l'un aprs l'autre, et puis, d'un
air triste, elle dit: Non, tout n'est pas l; il n'a pas eu de peine
vous remettre ces insignes; il lui en a cot davantage pour ce
livre, qui est particulier son grade. Mais il y a encore autre
chose.--Quoi donc?--Un crit dont j'ignore le contenu; mon pre m'a
recommand de le porter tout cachet aprs sa mort au chef de sa Loge.
Ce doit tre quelque secret important.
Je retourne prs du malade, et je lui dis: Mon pauvre ami, pourquoi
me trompez-vous? Vous allez paratre devant le tribunal de Dieu;
croyez-vous chapper sa justice? Vous avez encore quelque chose
me livrer. Le malade parut constern; je remarquai la pleur de
son visage et le trouble de ses yeux; puis il dit avec un certain
embarras: Mais vous avez tout emport, je n'ai plus rien
vous livrer.--Non, il y a un crit comme en font tous les
francs-maons.--C'est une erreur, mon Pre, je n'ai plus rien. Je
redoublai d'instances: tout tait inutile, le dmon allait triompher.
J'employais tous les moyens que je croyais efficaces en telle
occasion. Je n'obtins rien: le malade niait, ou ne rpondait pas.
Alors, sa fille ouvre la porte et se jette genoux au pied du lit:
Oh! mon pre, de grce, sauvez votre me; votre fille serait trop
malheureuse. Vous dites que vous m'aimez, prouvez-le maintenant.
Le malade ne s'attendait pas cette secousse: les embrassements et
les larmes de sa fille l'meuvent; elle lui prodigue les caresses les
plus vives; elle lui dit les paroles les plus tendres, lui parle du
ciel qu'il perd, et le malade veut rpondre: Tu sais que je n'ai rien
de cach. Sa fille, prenant un ton inspir: Ne mentez pas, mon pre;
vous avez toujours t franc; que je ne rougisse pas de votre nom.
Donnez au Pre le papier que vous m'avez recommand de porter au
vnrable de la Loge.
ces paroles, le malade pousse un cri; puis, faisant un effort, il
dit en soupirant: Non, ma fille, tu ne rougiras pas de ton pre.
Tiens, prends cette clef mon cou, ouvre le tiroir, et donne au Pre
le papier qu'il renferme. Puis il tombe affaiss.
Sa fille, prompte comme l'clair, avait excut ses ordres et me
remettait un pli cachet en disant: Victoire! mon pre est sauv!
Cette scne m'avait profondment touch. Le courage de cette fille me
rappelait une chrtienne des premiers sicles. Le malade vcut
encore quelques heures, et ses dernires paroles taient un acte de
contrition, en mme temps que de foi et d'esprance. J'ouvris, en
prsence de sa fille, le pli cachet. C'tait un serment sign avec du
sang. J'avais entendu parler de ce genre d'crits en usage chez les
chefs de la franc-maonnerie; mais quand je parcourus ce papier, je
n'en pouvais croire mes yeux. C'tait le serment d'une guerre sans
fin, sans merci, contre l'glise, la papaut et les rois; avec les
plus excrables maldictions s'il violait sa parole. Ce papier, je
l'ai remis entre les mains de l'archevque, afin qu'il pt apprcier
aussi bien que moi la malice infernale de la franc-maonnerie.
* * * * *
34.--UN VOYAGE DE CENT LIEUES EN AUSTRALIE.
Dans une de ses courses apostoliques au milieu des rgions peu
frquentes de l'Australie, Mgr Polding tomba malade et fut soign
avec un dvouement admirable par une veuve. Le vnrable prlat,
revenu la sant, lui fit promesse qu' quelque poque de l'anne
et en quelque lieu qu'il ft, il reviendrait, son appel, lui
administrer les derniers sacrements. Bien des saisons se passrent, et
une nuit d'automne arriva une lettre invitant l'archevque remplir
la promesse faite sa bienfaitrice qui se mourait. Sans hsiter un
seul instant, le digne prlat, en dpit de la rigueur de la saison, se
mit immdiatement en route.
Aprs avoir bien march des heures et des jours, il arriva haletant et
harass la maison qu'il tait venu chercher de si loin; mais son
grand tonnement, il trouva une solitude complte.
Pendant que l'archevque mditait ce qu'il allait faire, son attention
fut appele soudain par le bruit de la hache d'un bcheron. Se
dirigeant immdiatement vers l'endroit d'o partait le bruit, il se
trouva bientt en face d'un robuste Irlandais. Mgr Polding apprit de
lui que la vieille dame, craignant quelque retard de sa part, s'tait
dcide, bien que mourante, aller chercher ailleurs des secours
spirituels; mais le bon Irlandais ne put lui indiquer la direction
qu'elle avait prise. Le prlat comprit qu'il serait compltement
inutile d'aller sa recherche mais une inspiration lui vint. Il
s'assit sur un tronc d'arbre, et, s'adressant au bcheron, il lui dit:
Eh bien, mon brave, aprs tout, je n'ai pas l'intention d'tre venu
ici pour rien. Ainsi, mettez-vous genoux, et je vais entendre votre
confession.
L'Irlandais commena par s'excuser, allguant son manque de
prparation, le long laps de temps coul depuis sa dernire
confession, etc.; mais tous ces scrupules furent combattus par
l'archevque, et le bcheron finit par s'agenouiller, repentant et
contrit; pour recevoir l'absolution de ses fautes. L'archevque
lui fit promettre d'aller communier le dimanche suivant, et ils se
sparrent. Mgr Polding avait peine fait quelques pas qu'il entendit
un profond gmissement. Il revint en toute hte et trouva son pnitent
mort, cras par la chute d'un arbre.
Combien n'est donc pas admirable la misricorde de Dieu, qui appelle
ainsi un vque des centaines de lieues de sa rsidence, par des
chemins pleins de dangers et par le temps le plus rigoureux, pour
ouvrir les portes du ciel l'me d'un pauvre homme sur le point de
comparatre son tribunal?
* * * * *
35.--RIEN N'EST IMPOSSIBLE A DIEU.
Dans une antique cit des bords du Rhin, la femme d'un cordonnier,
qui vivait dans une extrme misre, se rendit chez l'vque, pour
lui demander secours et protection. Le prlat tait connu comme le
consolateur de toute espce de souffrances: les vieillards, les
veuves, les orphelins, les infirmes, les aveugles, tous ceux qui
souffraient physiquement ou moralement, approchaient de lui, malgr sa
haute dignit, avec confiance et abandon. Quand l'vque eut entendu
les plaintes de la pauvre femme, il lui dit amicalement, mais
cependant sur le ton du reproche:
Je ne suis pas assez riche, bonne femme, pour vous donner l'aumne
deux fois par semaine.
La pauvre femme rpondit sans oser lever les yeux:
Que Votre Grandeur daigne m'excuser; mais mon mari est depuis
longtemps alit et tourment de si grandes douleurs!...
--S'il en est ainsi, s'cria l'vque, je ne saurais vous refuser,
car, pour des cas semblables, j'ai toujours une somme en rserve.
Je veux voir aussi votre mari et lui apporter quelques consolations
spirituelles.
ces mots, la pauvre femme se montra inquite et embarrasse:
Que Votre Grandeur ne se drange pas... Mon mari a de singulires
ides.
--Malgr cela je raliserai mon projet, interrompit srieusement
l'vque qui se figura que cette maladie attribue au mari tait un
prtexte pour obtenir un secours plus abondant.
--Il faut donc que je vous avoue franchement, dit la pauvre femme tout
en larmes, que mon mari est si profondment irrligieux qu'il ne veut
entendre parler d'aucun prtre.
--Cela ne m'empchera pas de l'aller visiter, d'autant qu'il est, je
le vois, doublement malade. Peut-tre, humble instrument de Dieu,
pourrai-je le ramener dans la bonne voie.
La pauvre femme courut avec le coeur inquiet prs de son mari; il
souffrait beaucoup, elle n'osa lui annoncer la visite qu'il allait
recevoir.
Bientt aprs, la porte de la chambre s'ouvrit doucement, et l'vque
entra.
Il s'approcha avec bont du lit de douleur et s'informa avec
bienveillance des souffrances du malade; il s'effora de rchauffer le
coeur du pcheur au foyer toujours brlant de l'amour divin et de le
prparer au voyage de l'ternit.
Mais le malade qui, la premire vue de l'vque, tait devenu rouge
de colre, se montra tellement insensible ce langage si doux et si
loquent, que le bon pasteur se retira le coeur profondment afflig.
Il avait dj franchi le seuil de la chambre, lorsqu'il se retourna
une dernire fois. Son doux regard rencontra celui de la femme
attriste, et il lui dit voix basse:
Ne dsesprez pas, _vous savez qu' Dieu rien n'est impossible_; ne
doutons pas de la conversion de votre mari. Si un heureux moment
venait o il dsirt ma prsence, ne tardez pas m'appeler, serait-ce
mme au milieu de la nuit. Votre mari est plus mal que vous ne pensez,
et chaque minute est prcieuse pour le salut de son me.
La nuit suivante, onze heures, la pauvre femme arrivait toute
haletante au palais de l'vque. Elle tira vivement, et coups
redoubls, le cordon de la sonnette, jusqu' ce qu'enfin elle entendit
le bruit des clefs et qu'elle aperut le domestique, qui lui demanda
avec impatience ce qu'elle pouvait vouloir une heure semblable.
Mon mari mourant demande Monseigneur. Il rclame la grce qu'il
daigne venir au plus tt.
--Y pensez-vous? rpondit le domestique; comment pourrais-je troubler
le sommeil de mon matre, dont la vie est si remplie et les fatigues
si grandes? Votre mari, je pense, peut bien attendre demain matin;
je ferai votre commission ds le rveil de Monseigneur.
--Ce sera trop tard, soupira la pauvre femme. Pour l'amour de Jsus,
ayez piti de mon pauvre mari et annoncez-moi de suite. Sa Grandeur
m'a dit elle-mme de venir la chercher toute heure, mme au milieu
de la nuit.
--S'il en est ainsi, rpondit avec empressement le vieux et fidle
serviteur, je vais communiquer votre demande au chapelain de Sa
Grandeur.
Et il courut chez le chapelain, qui lui ordonna de rveiller
immdiatement son matre; mais l'vque n'tait pas dans sa chambre
a coucher. Le domestique, qui avait vieilli son service, l'alla
chercher la chapelle, o il savait qu'il passait en prires une
partie des nuits. Il le trouva, en effet, plong dans de pieuses
mditations devant l'image de Jsus crucifi.
Ds que le bon voque connut l'appel du malade, il s'cria avec une
sainte joie:
Combien je vous remercie, mon Dieu, d'avoir exauc ma prire!
Et immdiatement il se mit en route, traversa pas presss les rues
troites et sombres, monta rapidement l'escalier et vint s'asseoir au
chevet du mourant, qui le reut avec des larmes brlantes de repentir,
et avec une profonde motion lui parla ainsi:
La nuit tait venue, et j'avais dj pass plusieurs heures sans
sommeil sur mon lit de douleur, lorsque tout coup mon coeur a
prouv une inquitude que je n'avais ressentie de ma vie. J'avais
compris quel affreux danger planait sur mon me; j'ai reconnu mes
graves offenses envers Dieu, et, en voyant combien il a toujours t
misricordieux pour moi, j'ai t pouvant du sort qui m'attendait
si je paraissais en cet tat devant le souverain Juge qui voit et qui
sait tout. J'ai song alors ma mre, qui en mourant m'a recommand
la protection de la bienheureuse Vierge Marie. Je me suis adress
cette Mre cleste, implorant sa protection auprs de son cher Fils,
et bientt j'ai senti la consolation entrer dans mon coeur. Ma femme
m'a rappel aussitt votre promesse de m'assister dans ce danger de
mon me et dans le pril de la mort...
Le malade ne put continuer; il retomba puis sur son lit, en proie
un profond vanouissement. Ds qu'il eut repris l'usage de ses sens,
il dposa dans le coeur de l'voque une humble confession gnrale,
et attendit avec impatience ce moment heureux dont il avait t si
longtemps priv, o lui fut prsent le Pain cleste qui remplit
son me d'une paix inexprimable. Il murmura d'une voix dj presque
teinte:
Dieu! qui as fait pour moi de si grandes choses, sois aussi
misricordieux pour ma pauvre me que tu le fus sur la croix pour le
bon larron repentant.
Le lendemain, sa lutte avec la mort et la douleur avait cess: il
tait pass une vie meilleure. Le jour de la conversion de cet homme
dut tre le plus beau jour de la vie d'un voque; car il ne saurait
y avoir ici-bas de plus grande joie que la pense d'avoir ramen un
pcheur Dieu.
Et ainsi, en cette circonstance dcisive pour le bonheur ternel d'une
me, ce bonheur fut double; c'est l le propre de toutes les oeuvres
de misricorde: elles sont la joie de ceux qui les accomplissent et de
ceux qui en sont l'objet.
* * * * *
36.--L'AMOUR MATERNEL.
Dans une des principales villes du midi de la France, un vnrable
ecclsiastique, vicaire de paroisse, fut soudainement appel vers le
milieu de la nuit, prs d'une malade qui, lui dit-on, se mourait,
prive tout la fois des ressources matrielles capables d'adoucir
les souffrances de son corps, et des sentiments religieux propres
soutenir l'nergie de son me, profondment aigrie par la misre. Le
digne prtre ne se fit point attendre. Sautant hors de sa couche et
s'habillant la hte, il est bientt dans la rue, se dirigeant
avec son guide vers la demeure de la pauvre mourante, travers des
tourbillons de neige dont une bise glaciale fouettait son visage. Il
arrive, gravit six tages et pntre au fond du plus mchant rduit
que l'on puisse voir. L, sur un grabat ftide, une malheureuse femme
se dbattait avec angoisse, voulant et ne voulant pas mourir; car
ses cts dormait, ensevelie sous d'informes haillons, une petite
fille qui la rattachait encore la vie quand le malheur la pressait
au contraire de quitter un monde devenu inhabitable pour elle.
Un tel spectacle mut l'envoy de Dieu jusqu'aux larmes, et le frisson
d'une piti sincre parcourut tous ses membres. Que faire devant une
pareille infortune? Comment ramener la paix et la joie dans une me
ainsi torture, toujours en prsence d'une misre de plus en plus
poignante, de plus en plus irrmdiable? Tout autre qu'un prtre
assurment et recul devant une mission si difficile. L'abb ne se
dcouragea point; il prit conseil de sa foi, il prit conseil de son
coeur, et le plus doux triomphe couronna bientt ses intelligents
efforts. Aux premiers mots sortis de sa bouche, la malade avait
brusquement dtourn la tte, ses exhortations toujours plus tendres
et plus pressantes, elle opposait une indiffrence profonde, un de
ces sourires amers qui dconcertent les plus robustes esprances et
attestent une incrdulit systmatique ou une ignorance absolue des
vrits chrtiennes. Il fallait donc tenter un dernier assaut dcisif;
c'est alors qu'une inspiration soudaine vint illuminer l'esprit du
bon pasteur la recherche de sa brebis gare. Elle rsiste mes
paroles, se dit-il en lui-mme, elle ne rsistera pas sans doute aux
saintes obligations de la maternit; l'amour maternel mne Dieu, qui
aime si tendrement sa Mre. Et, saisissant l'enfant endormi dans
un coin de la mansarde, il le prsenta la mourante en lui disant:
Sauvez votre me, vous sauverez celle de votre fille; si vous devez
la laisser orpheline ici-bas, au moins gagnez le ciel pour la protger
et lui garder une place parmi les anges. la vue de cette innocente
et douce crature qui lui tendait ses petits bras et sollicitait ses
caresses, la pauvre femme jeta un cri perant, serra convulsivement
son enfant sur sa poitrine haletante, et, au bout de quelques
instants, ses yeux desschs s'emplirent de larmes; bienheureuses
larmes qui emportrent avec elles toutes les barrires que l'esprit de
rvolte avait places entre son coeur et celui du souverain Juge, dont
la main ne nous frappe ici-bas que pour nous gurir. L'attendrissement
qui ouvrait son me aux plus nobles sollicitudes d'une mre, l'ouvrit
en mme temps tous les sentiments chrtiens qui donnent la
rsignation dans les souffrances et le courage dans l'adversit. Mon
Dieu, s'cria-t-elle pleinement soumise et console, mon Dieu, que
votre volont s'accomplisse! Je vous fais volontiers le sacrifice
de ma vie; que tous les maux que j'ai soufferts soient autant
d'infortunes pargnes l'enfant qui doit me survivre. Et vous,
monsieur l'abb, ajouta-t-elle, daignez, je vous en conjure, prendre
soin de l'orpheline; je vous la confie: si vous acceptez ce dpt, je
mourrai contente et rassure. L'abb promit tout, et la malade se
confessa avec de grands sentiments de contrition. L'amour maternel
l'avait ramene l'amour de Dieu.
* * * * *
37.--UN PCHEUR MORIBOND ASSIST PAR UN PRTRE MOURANT.
Il y a une dizaine d'annes, l'glise de Saint-Paul-Saint-Louis, de
Paris, avait parmi ses desservants un prtre qui se faisait remarquer
par sa haute taille et son visage grave et basan.
ses allures un peu militaires on devinait sans peine que ce prtre
avait d porter l'pe, et l'on coutait sans surprise l'histoire de
ce brave officier de cavalerie, qui vaillamment s'tait battu sous le
commandement de don Carlos, l'avait suivi, et enfin tait entr dans
le sacerdoce.
Ce prtre tait l'abb Capella.
Aprs tre rest quelques annes Saint-Paul-Saint-Louis o il
s'tait particulirement attir l'estime de tous, M. Capella fut
appel une petite cure des environs de Paris.
L, il fut vnr par ses bons et simples paroissiens, presque tous
jardiniers; son caractre aimable et sa franchise militaire avaient
vaincu tous les prjugs, toutes les antipathies mmes; le bien que
fit l son court passage, est incalculable.
C'tait la veille de sa mort; les derniers sacrements venaient de lui
tre administrs, et il se recueillait dans son action de grces,
offrant au Seigneur ses dernires souffrances et son agonie qui allait
commencer. ce moment une personne entra inopinment et s'approchant
de lui:
--Monsieur le Cur, lui dit-elle, un tel, que vous connaissez bien,
est trs malade; il va mourir; nous sommes bien en peine, car il ne
veut recevoir aucun prtre. Ainsi, quand M. le cur est venu, il lui a
tourn le dos et ne veut pas l'entendre.
--Quel malheur! un si brave homme, fit M. Capella avec chagrin. Ah! si
moi-mme je n'eusse pas t mourant, peut-tre ne m'aurait-il pas si
mal reu!
--Ah! vous, Monsieur le Cur, il vous aime et vous vnre trop pour
cela! Mais hlas!... Et elle se retira sans achever.
Une pense sublime vint au saint prtre; se soulevant sur sa couche
et joignant les mains: Mon Dieu, donnez-moi un peu de force!
s'cria-t-il. Faisant alors un effort suprme, il endossa une dernire
fois ses vtements ecclsiastiques, puis il dit, d'un ton rsolu, aux
amis qui l'entouraient:
--Soulevez-moi et portez-moi chez le malade.
Frapps de stupeur, pas un ne bougea. Ils coutaient cette voix
expirante qui avait retrouv le ton du commandement pour faire une
chose impossible, et ils crurent le cur dans le dernier dlire.
Prenez-moi, rpta-t-il avec une suprme autorit. Une exclamation
assourdie sortit de toutes les bouches.
Mais le mourant, dont l'heure de vie s'tait rfugie dans son
inbranlable volont, prsenta ses bras tremblants, ses jambes inertes
dj; on lui obit donc et soutenant avec prcaution ce corps qui
voulait reprendre la vie pour aller sauver une me, on le dposa sur
une litire.
Ah! mon Dieu! il va mourir en route! s'cria l'un des porteurs avec
dsespoir.
Lui, sans s'inquiter de ce qui se passait ou se disait autour de sa
couche, absorb dans son hroque ide fixe, donnait des ordres pour
qu'on lui apportt ce qui tait ncessaire l'administration
des sacrements. Quand tout fut prt: En route, et htons-nous,
commanda-t-il.
On se mit en marche vers la maison du malade. Le prtre ne faisait
entendre ni un cri, ni une plainte, ni mme un soupir dans ce chemin
douloureux dont tout choc tait une angoisse, mais il priait avec
ferveur.
Le voil prs du lit de cet autre mourant. Mon ami, lui dit-il d'une
voix entrecoupe, nous allons tous les deux paratre devant le bon
Dieu. Voulez-vous que nous fassions le voyage ensemble?... Moi, je
viens vous aider... et vous apporter les secours de cette dernire
heure...
Un intraduisible cri chappa au malade, et sans pouvoir articuler un
mot, il saisit la main de son pasteur et la porta ses lvres avec un
mouvement d'adoration.
Mon ami, continua celui-ci, le temps est court...; confiez-vous
moi; vous ne me refuserez pas de vous confesser, n'est-ce pas?
Le malade, subjugu par cet hrosme de la foi, fondit en larmes. Oh!
oui, je veux me confesser vous! s'cria-t-il.
Un sourire du ciel passa sur les lvres blanches du pasteur. Il fit un
signe, et le vide s'tablit autour des deux mourants.
Bientt aprs, le ministre de Dieu fit un dernier effort pour
lever sa main au-dessus de la tte du pardonn, et les paroles de
l'absolution tombrent comme une rose sur cette me ressuscite. Le
prtre appela; L'Extrme-Onction! demanda-t-il. On lui apporta ce
qui tait ncessaire pour la rception du Sacrement. Prenez mon bras,
et conduisez ma main, dit-il son aide. Et l'on conduisit cette main
mourante, se tranant refroidie dj, comme une suprme bndiction,
sur les membres du malade qui semblait se ranimer sous ce froid
attouchement et sous les onctions de l'huile sainte.
Quand tout fut achev, le prtre pencha sa tte alourdie vers celui
qu'il venait d'administrer, et dans un soupir de soulagement, il
dit tout bas: Au revoir, mon ami!... Maintenant, remportez-moi,
ajouta-t-il d'une voix teinte. _Nunc dimittis servum tuum, Domine,
secundum verbum tuum, in pare!_
Puis sa tte tomba pesante sur sa poitrine; ses bras fatigus se
laissrent pendre; ses yeux se fermrent: et, pendant cette lugubre
route du retour, on aurait cru qu'il n'existait plus, si l'on n'avait
vu ses lvres remuer sous un souffle de prire. Peu aprs, on le
dposa immobile sur son lit. Quelques heures plus tard, il tait mort.
* * * * *
38.--DEUX FOIS SAUV!
Il y a dans notre collge, rapporte un minent crivain, retraant ses
souvenirs de jeunesse, un pauvre abandonn qu'on appelle Isaac. Comme
son nom l'indique, il est juif. De plus, il est orphelin et sans
fortune. La rprobation terrible qui pse sur sa race, loigne de lui
jusqu'aux moins chrtiens de nos camarades. On le voit toujours dans
le coin le plus dsert de notre cour, o le poursuivent encore les
injures et les railleries d'un ge sans piti. Cependant il est doux
et semble rsign par avance toutes les amertumes de la vie, dont
celles du collge ne sont qu'un avant-got. Quelquefois la nature
l'emporte et le malheureux enfant clate en sanglots; il se cache le
visage entre les mains et pleure des heures entires.
Depuis longtemps je pense l'aborder. Je voudrais consoler un peu
cette prcoce affliction, tenir compagnie cette solitude prmature;
mais je n'ose. Isaac n'est pas sans quelque sauvagerie; ses malheurs
et son abandon lui ont inspir la dfiance. Quelques mchants coeurs,
comme il en est mme au collge, ont encore contribu augmenter
cette dfiance, en venant solliciter l'amiti de l'orphelin et en
trahissant ensuite, avec tous les secrets confis, un coeur si
dsireux d'abord de se communiquer, mais que l'infortune avait rendu
susceptible l'excs et incapable de se livrer deux fois.
L'autre jour, une de ces tristes scnes qui se renouvellent trop
souvent, est venue ajouter de nouvelles douleurs celles de celui que
j'aime en secret. Je sortais du parloir au milieu de la plus longue
de nos rcrations; tout coup j'entends de grands cris. Je me hte,
j'arrive devant tous nos camarades rassembls. Ils taient en grande
agitation. Qu'y a-t-il?--C'est Isaac qui nous a dnoncs, me rpond
le plus colre. Et il entame une longue histoire laquelle chacun
veut ajouter son trait. C'tait encore une accusation banale et
sans fondement. Les preuves abondaient, la haine suggrait les plus
dtestables hypothses ces petites ttes mchantes et enflammes; on
accueillait tout, pourvu que tout ft contraire l'accus. Tristes
juges comme on en voit tant dans un monde qui n'a plus la jeunesse
pour excuse!
Isaac n'tait pas l, mais bientt nous le vmes paratre, accompagn
du suprieur qui s'loigna quelques secondes aprs, laissant le
pauvre enfant en proie la cruaut de ses ennemis. Oh! ce mot de
_cruaut_ n'est pas trop fort. On l'injuria, et les injures bientt
furent suivies de pierres. Un fils de boucher, qui sans doute avait
vu avec quelque profit son pre assommer des boeufs l'abattoir,
s'lana enfin sur lui et de ses gros poings lui mit la figure en
sang.
J'tais ple d'indignation. Mon coeur battait vivement. La colre
finit par l'emporter, la sainte colre, et je m'lanai devant Isaac:
Vous tes des lches, m'criai-je en lui prenant les mains, et
malheur au premier d'entre vous qui touchera mon _ami!_
J'appuyai dessein sur ce dernier mot, je regardai les agresseurs
d'un regard dcid, les poings ferms, le pied en avant: je leur
semblai redoutable, malgr ma petite taille; ils se turent, ils
s'loignrent en jetant au vent leurs dernires insultes, et l'un
d'eux dclara qu'il fallait mettre les deux juifs la quarantaine.
Ce mot de juif me fit beaucoup rougir, malgr moi. Cependant je
me remis de cette soudaine motion et me penchai vers Isaac. Il
s'appuyait sur moi et semblait me sourire, mais je le vis tout coup
chanceler, puis tomber sans connaissance. Tant de douleurs l'avaient
bris. Alors j'appelai mon secours, et comme personne ne venait
mes cris, je rassemblai toutes mes forces, je le pris dans mes bras
et parvins le transporter jusqu' l'infirmerie. Il y fut prs d'une
heure vanoui.
Cependant l'affaire s'tait bruite. Le suprieur arriva et me
tendant la main: Vous tes un digne enfant, me dit-il; je sais tout
et je veux dsormais que vous me regardiez comme un ami, comme un
pre. Il ajouta en me montrant la croix: Mais voici l'Ami cleste,
voici le Pre qui vous rcompensera mieux que moi de votre belle
action!
Il se retira, en me permettant de rester auprs de mon nouvel ami
jusqu' sa complte gurison. Hlas! il ne savait pas que la maladie
du pauvre enfant dt tre si longue. Le mdecin vit bien tout d'abord
que le cas tait grave et fit craindre une fivre crbrale. En effet,
les symptmes en clatrent ds le soir.
Quinze jours aprs, le pauvre Isaac tait encore l'infirmerie, mais
il tait sauv.
J'avais obtenu la permission de le veiller une partie des nuits, et
la soeur de charit avait peine m'arracher de ce chevet auquel il
semblait que ma propre vie ft attache. Ces nuits furent pour mon me
une source dlicieuse de jouissances morales. J'y pris une habitude
presque monastique, celle de lire en latin l'office mme de l'glise,
et je n'ai pu depuis dtacher mes lvres de cette coupe trop mprise
de la liturgie catholique. Oui, je me rappelle ces soires d't,
alors que quelques rayons, les derniers du jour, venaient enflammer
les vitres de l'infirmerie, et qu' genoux au pied du lit de mon ami
en dlire, je suivais sur ce visage en feu les progrs du mal ou
cherchais y dmler les esprances de la gurison.
Une ide m'avait saisi ds le premier jour, ide si naturelle aux
imaginations catholiques, qu'il semble qu'elle soit la premire y
natre et la dernire s'en retirer, l'ide de convertir mon nouvel
ami et de gurir en mme temps son corps et son me galement malades.
Cette ide me poursuivait. Je ne pouvais m'empcher de penser que Dieu
n'avait pas permis, sans quelque dessein secret, qu'un innocent ft
accabl de tant de malheurs, abreuv de tant d'injustices.
Un jour donc qu'Isaac s'tait endormi, je m'armai d'une sainte audace
et passai son cou une petite mdaille de la sainte Vierge. Dj
on avait plac sous ses yeux, en face de son lit, un crucifix o il
devait lire tout le rsum de notre foi loquente. La pauvre soeur
redoublait de soins. Elle avait compris mon ide de conversion, ou
plutt l'avait eue avant moi, mais elle et craint de s'en attribuer
le moindre honneur.
Isaac fut enfin rendu sa connaissance. C'tait un dimanche: les
lves taient la messe et l'on entendait trs distinctement dans
l'infirmerie les chants de nos camarades et les harmonies de l'orgue.
La petite soeur et moi suivions notre messe aussi exactement que
possible et priions de grand coeur tous les deux pour notre cher
malade. J'avais coutume de rserver pour l'instant de l'lvation mes
plus vives prires, et je crois bien que la soeur faisait de mme.
Ce jour-l nous fmes encore plus recueillis. Mais un petit bruit nous
vint arracher ce recueillement; notre malade s'tait soulev, il
s'tait assis sur son lit et semblait couter avec ravissement un bel
_O Salutaris_, que nos enfants de choeur n'avaient jamais si bien
chant. Il souriait pour la premire fois peut-tre de sa vie, et ce
sourire faisait du bien voir, quoique brillant sur un visage teint
et dcharn. Nous n'osions nous lever, mais il nous aperut, porta les
mains son front comme pour recueillir ses ides, rflchit quelques
instants, puis tout coup s'cria: Mon frre, mon cher frre! Et je
tombai dans ses bras.
Nous pleurions tous, et la soeur souriait travers ses larmes. Mais
Isaac s'arrta tout coup, et se mit fixer le crucifix que nous
avions mis sous ses yeux. Il le regarda d'abord froidement, puis ses
yeux s'animrent, l'amour pntra dans son regard; il contempla alors
l'Homme-Dieu avec des yeux qui exprimrent toutes les nuances de la
commisration, de la prire, de l'adoration; ses bras s'agitrent
bientt et il les tendit vers Notre-Seigneur; enfin, il ne put
rsister la grce, et un torrent de larmes sortit de ses yeux: Mon
Roi, mon Matre, mon Dieu! Et se tournant vers moi: Tu ne sais pas
que Jsus et Marie ont veill prs de moi pendant toute ma maladie?
Ils taient l, je les voyais, je touchais leurs mains, j'entendais
leurs voix. Oh! je veux tre baptis!
Je l'embrassai en pleurant et lui racontai combien j'avais dsir ce
moment. Ce jour-l mme, nous emes ensemble un entretien sur la foi.
La soeur savait mieux faire le catchisme que moi; l'aumnier vient
l'aider. La convalescence d'Isaac s'coula dans ces leons qu'il
semblait avoir dj reues de Dieu lui-mme, tant il s'levait
facilement aux plus difficiles de nos mystres. Il avait mme sur nos
dogmes des lumires qui tonnaient l'aumnier et dont je profitai.
Cependant le bruit de sa gurison s'tait rpandu dans le collge. On
avait bien chang d'ides sur le compte des deux juifs, et comme,
aprs tout, des coeurs d'enfants ne sont jamais profondment
pervertis, tous nos camarades s'taient sincrement repentis d'une
mchancet qui avait failli devenir si fatale. Tous les matins, il en
venait l'infirmerie quelques-uns s'informer avec anxit de la sant
d'Isaac. Les rcrations taient silencieuses, les visages tristes;
quand on annona qu'il n'y avait plus aucun danger pour le malade, ce
fut un jour de fte pour tout le monde.
On apprit en mme temps la miraculeuse conversion de notre ami et son
baptme, qui eut lieu, d'aprs sa volont, le premier jour qu'il
put faire quelques pas. Au sortir de l'glise, il alla revoir ses
condisciples qui taient devenus ses frres en Jsus-Christ. Ce fut un
spectacle touchant: tous ces perscuteurs tombrent aux pieds de leur
victime et sollicitrent la bndiction de celui qui tout l'heure
encore tait un catchumne et n'avait pas seize ans. Isaac, ou plutt
Paul (car je lui ai, comme parrain, donn ce nouveau nom), Paul les
bnit avec ses larmes et voulut tous les embrasser. On sut qu'il tait
pleinement chrtien, quand on le vit presser avec plus d'amour dans
ses bras celui-l mme qui l'avait autrefois le plus cruellement
perscut. (_Lon Gautier_.)
* * * * *
39.--DIEU A SES LUS PARTOUT.
Une actrice a adress au P. de Ravignan le rcit suivant de sa
conversion, une des plus admirables de notre sicle. Lorsque j'tais
tout enfant, ma mre se trouvait seule Paris, sans argent, sans
tat, sans protection. Elle n'avait pas cette religion qui fait
supporter toutes les adversits que Dieu nous envoie, mais seulement
une foi trs vive en Marie. Ds ma plus tendre enfance, elle me fit
dire cette petite prire que je n'ai lue dans aucun livre: Mon Dieu,
je vous donne mon corps, mon esprit, mon coeur, ma vie; je me donne
toute vous. Faites-moi la grce de mourir plutt que de vous
offenser mortellement. Ainsi soit-il.
Vers l'ge de cinq ans peu prs, j'allais trs souvent avec une
vieille femme la messe, et surtout adorer Jsus dans un spulcre. Je
rentrais la maison, malade d'avoir vu Notre Seigneur mort pour nous;
je pleurais. Ma mre grondait la vieille femme d'exciter ce point ma
sensibilit, et mme elle ne voulut plus absolument que je retournasse
l'glise. J'tais trs fire de m'appeler Marie. On me donnait le
nom de Josphine la maison; mais quand on me demandait comment je
m'appelais: Marie, rpondais-je aussitt; j'ai le nom de la Vierge.
Ma mre me mit au thtre l'ge de six ans pour apprendre danser.
On la pria de me laisser jouer, elle se laissa tenter. Je jouai, j'eus
un trs grand succs. Cependant j'entendais les petites filles parler
de la premire communion, ma mre ne m'en parlait pas; je voulais
absolument la faire, mais aucun prtre ne put m'y admettre parce que
j'tais au thtre.
Je priais toujours, je travaillais sans cesse; en dehors du thtre,
je faisais de petits ouvrages l'aiguille que je vendais. J'tais
entoure de vices dans les femmes mme que j'aimais le plus; je les
plaignais. Ma mre m'avait donn des principes que la misre la plus
affreuse n'avait pu dtruire. J'tais mal vtue, je mangeais des
pommes de terre, mais j'tais heureuse avec ma mre. Je me disais:
Dieu me voit, lui; il me trouve bien avec mon vilain chapeau; il ne
se moque pas de la pauvre Maria. Car on se moquait de moi; on me
disait: Si vous vouliez, vous auriez des cachemires.--Oui, disais-je,
mais je ferais mourir ma mre de chagrin. J'tais une des premires
du thtre, par consquent trs admire. Si je vous dis cela, c'est
pour que vous compreniez bien la haute protection de ma cleste
patronne au milieu de ce gouffre.
Ma mre tomba malade. J'tais oblige de passer toutes les nuits, je
n'avais pas de domestique; je jouais, je rptais dans la journe; je
n'avais le temps d'apprendre mes rles que la nuit, prs du lit de
ma pauvre mre. C'est ici que Dieu a t bon et indulgent pour moi.
J'avais fort peu d'appointements, quoique premire. Eh bien! mon
Pre, malgr cela, pendant quatre mois et demi, ma mre tant au lit,
dpensant beaucoup d'argent que je n'avais pas, je n'ai pas fait de
dettes, et je m'en suis tire. Je devais tomber malade de fatigue et
de chagrin, pas du tout: c'est que je priais Dieu, et Dieu aide ceux
qui prient de tout leur coeur.
La dernire nuit que je passai prs de ma mre, je ne comprenais pas
que ce ft l'agonie. Enfin sa dernire parole fut: Maria, je t'aime!
et elle rendit le dernier soupir. Oh! mon Pre, quelle nuit! Je
n'avais pas quitt ma mre un seul instant de ma vie, et je me
trouvais vingt ans, seule, sans parents, sans soutien, sans fortune,
sans Dieu, car je ne le possdais pas encore. Je jurai ma mre, sur
ce corps inanim, sur cette main qui m'avait bnie, que toujours je
serais digne d'elle. J'allais tous les jours au cimetire Montmartre,
et, en rentrant, je me mettais genoux au milieu de ma chambre;
j'avais le portrait de ma mre l devant moi; j'avais un Christ qui
avait t pos sur son corps; je baisais ce Christ, je baisais le
portrait, et ma vie se passait entre ces deux images.
Enfin j'allai vous entendre, mon Pre; vous claircissiez des ides
confuses dans ma tte. Je suis bien ignorante encore en matire de
religion; j'aime avec amour Jsus et Marie. Pourquoi? comment? je n'en
sais rien; je les aime et voil tout.
L seulement je compris ma position. Sainte Vierge, dis-je alors, le
thtre sans vous, ou vous sans le thtre. Ah! mon choix est fait.
Mais pour arriver vous, Marie, comment faire? Le dimanche de la
Quasimodo, je vous vis de plus prs; je m'tais mise au pied de la
chaire. Je vais crire M. de Ravignan, dis-je; il est impossible
qu'il n'obtienne pas cette grce de Mgr l'archevque: il faut que je
communie. Je vous crivis, mon Pre, vous savez le reste; mais ce que
vous ne savez pas, c'est que mon esprit n'est plus le mme, mon coeur
non plus: les pieuses femmes que vous m'avez fait connatre ont chang
tout mon tre.
Oh! merci, mon Dieu! merci, mon Rvrend Pre! Votre zle a tout
fait. J'ai communi, c'est vous dire que je suis la plus heureuse
des femmes, et j'tais entoure de Mmes de Gontaut, Levavasseur et
d'Auberville. Ah! autrefois je croyais aimer Dieu, mais non; c'est lui
qui m'aimait. J'aimais Marie, mais ce n'tait pas de ce saint amour
qu'elle a pour nous. Je ne sais pas ce que Dieu me rserve; mais s'il
veut me rendre heureuse, il peut m'envoyer tous les malheurs qu'il
voudra: je tcherai de les porter avec mon coeur qui est tout lui.
Si Dieu me conserve cette foi qu'il m'a envoye, je peux tout faire
pour lui. Aujourd'hui seulement je comprends les martyrs.
Je vous demande pardon, mon Pre, de la longueur de mon rcit; mais
je ne suis pas trs verse dans l'art d'crire. C'est pour vous
obir que je vous donne ces dtails. En parlant de ma mre, je ne
m'arrterais point.
Mon premier acte, en sortant du thtre, a t une premire
communion. Dieu veuille qu'en sortant de cette vie je sois agenouille
la sainte table! Dieu, Jsus, Marie, ces dames, vous, mon
Pre, ma vie entire. _Maria_.
La jeune actrice eut le courage de rompre compltement avec le
thtre. Aprs six annes d'preuves et de privations, devenue mre de
famille, elle crivait au P. de Ravignan pour le remercier, et elle
ajoutait: Oh! mon Pre, que de misres! que de maladies! Mais Dieu
tait au fond de mon coeur. Que de joies ignores! et c'est vous que
je les dois.
Ah! comme je plains ceux qui ne pensent jamais Dieu! Dans l'amour
qu'il nous donne nous trouvons tout pour nos besoins d'ici-bas. Cette
vie de l'me a des charmes qu'on ignore si compltement dans le monde!
Priez, mon Rvrend Pre, pour que mon me reste toujours attache
ce Dieu de misricorde qui a daign me prendre si bas! Ah! que ma vie
passe m'a claire sur l'amour de Dieu pour ses cratures! Aussi, je
ne veux que ce mot dans mon coeur: Amour pour Jsus dans la joie et
la tristesse, amour pour Jsus! Cette me sraphique se consuma
rapidement dans un douloureux martyre: l'ancienne actrice mourut en
prdestine.
* * * * *
40.--LA ROSE BNITE.
Un dimanche vers les trois heures, rapporte un homme du monde, je
passais rue de Vaugirard, Paris. Une pluie torrentielle inondait les
rues et faisait chercher un abri aux malheureux pitons. Je regardais
machinalement droite et gauche, lorsque la petite glise des
Carmes m'apparut comme lieu de refuge. Arriv dans la cour, je vois
son intrieur tout resplendissant de fleurs et de lumires; une foule
immense la remplissait, et c'est peine si je pus parvenir me
placer sous son portique.
Quelle fte clbrait-on? voil ce que je demandai une bonne femme
qui, genoux prs de moi, grenait son chapelet. Elle releva la tte
d'un air tonn: Comment! monsieur, vous ne savez pas? c'est la fte
du Saint-Rosaire, et, pour en conserver le souvenir, les rvrends
pres vont distribuer tous ceux qui sont dans l'glise une rose
bnite. J'ai une passion pour les fleurs et une prdilection toute
particulire pour les roses; je voulais profiter de celles que la
Providence semait (avec intention peut-tre) sur ma route: elles sont
si rares, hlas! Je suis le courant qu'un mouvement de chaises opre,
et je me trouve transport je ne sais comment prs de la balustrade de
l'autel. Le R. P. qui venait de donner la bndiction, en montait les
degrs. Il fit signe qu'il allait parler; je me sentis attir vers
lui par un sentiment que je ne pus dfinir: son ple et noble visage
inspirait le respect, une joie toute cleste l'animait, et l'immense
quantit de bougies qui brlaient autour du tabernacle lui faisaient
comme une aurole lumineuse. Son regard doux et pntrant se
portait avec bonheur sur les nombreux fidles qui l'entouraient et
l'coutaient. Il fit une allocution simple et touchante, sans phrases
prpares ni oratoires; on sentait que c'tait le coeur qui dbordait
avec tous ses trsors, la source qui coulait limpide et transparente
pour chacun.
Je vais vous distribuer de petites roses bien modestes, dit-il, parce
que nous sommes pauvres. Vous les trouverez parfumes comme l'tait
Marie, la reine du ciel, et leur parfum vous pntrant, vous dsirerez
lui ressembler. Vous les trouverez bnites, afin qu'elles apportent
dans vos maisons la bndiction de Marie. Mres, ornez-en le berceau
de votre petit enfant pour le protger. Femmes, montrez-la votre
mari; dites-lui qu'elle sera son prdicateur, son gide, lorsqu'il
devra vous quitter. Jeunes filles, suspendez-la au Christ plac
votre chevet, afin que votre premier regard, la premire lvation de
votre coeur soient pour Jsus et Marie confondus dans un mme amour.
Ce serait trop long de raconter les belles et bonnes choses que
dit encore le rvrend Pre. La distribution commena; lorsque je
m'approchai pour recevoir ma rose, un lger sourire se dessina sur
les lvres du religieux: il semblait lire au fond de ma pense ce
mot _hasard_ qui m'avait amen l. Je m'inclinai et sortis de
l'glise beaucoup plus grave que je n'y tais entr.
Une fois dehors, je me trouvai trs embarrass: je dnais en ville et
j'avais dispos de ma soire; mais la pense de porter dans une maison
profane ma petite rose bnite me fit rougir intrieurement. Je rentrai
chez moi, je la suspendis au portrait de ma mre. Pauvre mre! il me
sembla qu'elle me regardait plus tendrement. Peut-tre taient-ce ses
prires qui, du haut du ciel, avaient guid mes pas. Toujours est-il
que j'tais rest chez moi par une force d'attraction plus puissante
que ma volont. Je passai mon temps mditer sur les petites choses
qui amnent souvent de grands effets. Je ne puis pas dire tout ce que
je confiai de penses tumultueuses ma rose mystique: c'tait presque
une confession, et la petite goutte de rose bnie qui reposait au
fond de son calice tait le baume consolateur que j'appliquais sur
les blessures orageuses de mon coeur. Qui sait, murmurai-je en
m'endormant, si je ne retournerai pas dans cette glise, et si, te
tenant a la main, je n'irai pas trouver ce bon religieux? Elle m'amne
vous repentant et converti! lui dirai-je.
* * * * *
41.--UN SOUVENIR DU BAGNE.
Un religieux plein de zle, qui venait de remplir son saint ministre
auprs des forats de Rochefort, le P. Lavigne, ne pouvait se lasser
d'admirer les merveilles de la grce sur ces pauvres mes si chres
au Bon Pasteur. Prchant dans la chapelle d'une Maison religieuse,
Paris, il racontait un fait admirable qui atteste l'tonnante bont de
Dieu en faveur d'un pcheur pntr d'un sincre repentir.
Il y a un homme, dit-il, dont le souvenir s'est empreint dans mon me
d'une manire ineffaable, un homme que je place au-dessus de tous les
religieux et de toutes les religieuses: c'est un saint que je vnre,
et cet homme, ce saint, c'est un forat.
Un soir, il vint me trouver au confessionnal, et, aprs sa
confession, je lui adressai quelques questions, comme j'avais assez
souvent coutume de le faire avec ces infortuns. Cependant, cette
fois, un motif plus particulier m'engageait interroger celui-ci.
J'avais t frapp du calme rpandu sur ses traits. Je n'y fis pas
d'abord grande attention, car j'avais eu l'occasion de remarquer la
mme chose chez plusieurs de ces malheureux. Nanmoins, la prcision
avec laquelle il s'exprimait, l'exactitude rigoureuse et le laconisme
de ses rponses piquaient de plus en plus ma curiosit.
Il me rpondait sans affectation, ne disant pas un mot inutile, et
n'allant jamais au del de ce que je lui demandais. Aussi ce ne fut
qu'en le poussant et en le pressant par mes questions, que je parvins
savoir, en quelques mots bien simples, sa touchante histoire.
--Quel ge avez-vous? lui dis-je d'abord.
--Quarante-cinq ans, mon pre.
--Combien y a-t-il que vous tes ici?
--Il y a dix ans.
--Devez-vous y rester encore longtemps?
-- perptuit, mon pre.
--Quelle est donc la cause de votre condamnation?
--Le crime d'incendie.
--Sans doute, mon pauvre ami, vous avez beaucoup regrett d'avoir
commis cette faute.
--J'ai beaucoup offens Dieu, mon pre, mais je n'ai point commis ce
crime. Toutefois, je suis justement condamn; mais c'est Dieu qui m'a
condamn.
Cette rponse piquant plus vivement encore ma curiosit, je repris:
--Mais que voulez-vous donc dire, mon ami? expliquez-vous.
Alors il me rpondit:
--J'ai beaucoup offens le bon Dieu, mon pre; j'ai t bien coupable,
mais jamais envers la socit. Aprs une foule d'garements, le bon
Dieu toucha mon coeur.
Je rsolus de me convertir, de rparer le pass; mais depuis ma
conversion, il me restait une inquitude, un poids norme sur le
coeur. J'avais tant offens le bon Dieu? pouvais-je croire qu'il et
tout oubli? Et puis, je ne trouvais rien qui ft de nature rparer
ces iniquits malheureuses de ma jeunesse, et je sentais un besoin
immense de rparation! Sur ces entrefaites, un incendie clata prs de
ma demeure. Tous les soupons tombrent sur moi; on m'arrta, et on me
mit en jugement. Pendant la procdure, je fus beaucoup plus calme que
je ne l'avais jamais t; je prvoyais bien que je serais condamn,
mais j'tais prt tout. Enfin arriva le jour o on devait prononcer
ma sentence. Le jury quitta la salle pour aller dlibrer sur mon
sort, et dans ce moment, il me sembla entendre une voix intrieure qui
me disait: Si je te condamne, je me charge aussi de faire ton bonheur
et de te rendre la paix. cet instant, je ressentis effectivement une
paix dlicieuse. Les jurs revinrent bientt, apportant leur verdict,
qui me dclarait convaincu du crime d'incendie, avec circonstances
attnuantes; j'tais condamn aux travaux forcs perptuit. Je fus
oblig de me contenir pour ne pas verser des larmes, qu'on aurait sans
doute attribues tout autre motif qu' celui du sentiment de bonheur
que j'prouvais. On me conduisit mon cachot, et l, tombant sur
la paille qui me servait de lit, je me mis rpandre un torrent de
larmes si douces que l'homme le plus voluptueux aurait t heureux
d'acheter, au prix de toutes les jouissances, le seul bonheur de les
verser. Une paix ineffable remplissait enfin toute mon me. Elle ne me
quitta pas pendant la route que je parcourus pour arriver au bagne, et
ne m'a jamais abandonn jusqu'ici. Depuis cette poque, je tche de
remplir tous mes devoirs, d'obir tout et tous. Je ne vois dans
ceux qui commandent, ni le commissaire, ni les adjudants, ni leurs
subalternes, je ne vois que Dieu. Je prie partout, dans les travaux,
la prison; je prie toujours, et le temps passe si vite que je puis
peine m'en apercevoir; les heures s'coulent comme des minutes, les
jours comme des heures, les mois comme des jours, les annes comme des
mois. Personne ne me connat; on me croit condamn justement et cela
est vrai.
Vous ne me connatrez pas non plus, mon pre; je ne vous dis ni mon
nom ni mon numro; priez seulement pour moi, je vous en conjure, afin
que je fasse la volont de Dieu jusqu' la fin.
* * * * *
42.--CE QUE LE ZLE PEUT INSPIRER UN ENFANT.
Il y a quelques annes, le Carme tait prch dans une grande ville
de France par deux saints missionnaires. Un soir, tandis que la foule
empresse se rendait l'glise, la petite Mathilde de C***, enfant de
dix ans, jouait sur le balcon de sa maison; tout coup, pousse comme
par une inspiration divine, elle abandonne la poupe qu'elle tenait
la main et, courant son pre qui lisait un journal: Oh! papa, que
je serais heureuse!...--Que faudrait-il pour cela, mon enfant?--Je
n'ose pas... dites, me l'accorderez-vous?--Oui, ma fille!--Ah! bon!
eh bien! j'tais tout l'heure sur le balcon et j'ai vu beaucoup
de messieurs qui allaient au sermon; il y en a mme plusieurs qui y
conduisaient leurs petites filles; et vous, papa, vous ne m'y menez
jamais! Ce soir...--Tu veux que je t'y conduise, n'est-ce pas?--Oui!
je le dsire beaucoup.
Bientt l'heureuse Mathilde entrait dans l'glise avec son pre. Il
la plaa prs d'une dame de sa connaissance, parce que, dit-il, une
petite fille ne reste pas avec les messieurs; et... faisant semblant
d'aller du ct des hommes, il sortit.
Mathilde, qui le suivait des yeux, s'en aperut, mais ne dit rien; le
lendemain elle voulut, comme par un caprice d'enfant, rester parmi les
messieurs avec son pre. Le prtre charg de maintenir l'ordre, voyant
cette petite fille: Mon enfant, lui dit-il, ce n'est point l votre
place.--Monsieur, rpondit-elle tout bas, laissez-moi ici, _je garde
papa_!
M. de C*** entendit cette parole, il fut mu et resta au sermon.
Le bon Dieu l'attendait, et la grce, se servant des paroles du
prdicateur, pntra dans son me. Il voulut aller tous les soirs au
sermon; il fit mieux, il s'approcha de la sainte Table le jour de
Pques.
* * * * *
43.--UNE CONQUTE DU SACR-COEUR.
Dans une petite ville assez populeuse, prs de Lige, une personne
dirigeait un caf, o elle s'efforait bien plus de conqurir des mes
Jsus-Christ que de grossir sa fortune. On y voyait en abondance les
publications les plus difiantes, les cadres et les scapulaires du
Sacr-Coeur. Cette propagande fut bnie de Dieu et devint le principe
d'un grand nombre de conversions; nous allons reproduire ici la
relation de plus remarquable, en conservant au style sa nave
simplicit.
Un jour, la matresse de la maison voit entrer chez elle un inconnu
en haillons, de haute taille, ayant une longue barbe et une figure
portant l'empreinte d'une profonde misre. Cet homme inspire la
zlatrice une grande compassion, il lui semble que Notre-Seigneur lui
envoyait une me gagner. J'ai toujours eu, dit-elle, le dsir de
faire du bien, mais depuis que je suis zlatrice, il me semble en
avoir contract l'obligation, de sorte que cela me donne du courage
pour vaincre ma timidit. Elle fit donc bon accueil son nouvel hte,
qui ne disait pas un mot, et le servit de son mieux, en priant le
Coeur de Jsus de l'inspirer. Croyant le moment favorable, elle entama
la conversation: Ne vous tonnez pas, Monsieur, lui dit-elle, de
ce que je vais vous demander; je fais cette question a toutes les
personnes qui viennent ici, et je vous vois, je crois, pour la
premire fois: avez-vous fait vos Pques?--Non, rpondit-il, je ne
fais pas mes Pques, je suis libre-penseur.--Mais ce n'est pas
une religion, cela.--C'est ma religion moi, je n'en ai pas
d'autre.--N'avez-vous pas t catholique autrefois?--Oui, j'ai fait ma
premire communion; depuis, j'ai tout laiss: j'ai quitt ma femme,
mes enfants, j'ai t en Afrique... Je ne veux pas des prtres, pas
plus qu'ils ne voudraient de moi.--Au contraire, Monsieur, ce serait
un grand bonheur pour eux de vous ramener Dieu; dans l'vangile, n'y
a-t-il pas la parabole de l'enfant prodigue o le pre fte le retour
de son fils?--Ne me dites rien, rpond-il avec animation, je ne veux
pas changer, vous ne me convertirez pas, vous dis-je; pensez-vous
mieux russir que ma femme et mes enfants qui m'ont suppli de toutes
les faons? Non, vous ne me changerez pas, je devrais parler des
prtres, et je dteste les prtres; quand ils arrivent, je m'en vais
d'un autre ct pour ne pas les voir.
Il ajouta encore beaucoup d'autres choses contre la religion. J'tais
toute tremblante en l'entendant, dit la zlatrice, et je priais
intrieurement le Coeur de Jsus. Quand il eut fini, j'allai chercher
un scapulaire du Sacr-Coeur.--Monsieur, lui dis-je, ne voudriez-vous
pas, avant de partir, accepter ceci? j'aimerais vous le donner;
voyez, l'image est bien belle. Lisez, ajoutai-je, ce qui est crit
dessous, ce sont de si bonnes paroles! Il le fait, puis se lve et
tenant le scapulaire des deux mains, il le baise, pleure et dit:
Coeur de Jsus, je suis un des plus grands pcheurs, oui, un grand
pcheur. Ses larmes coulaient en abondance, l'motion l'oblige
s'asseoir.--Un prtre! dit-il, je veux me confesser. Qui tes-vous,
pauvre femme, pour me convertir ainsi? car je suis converti.--C'est
le Coeur de Jsus qui a tout fait, dit la zlatrice, et elle le fait
entrer dans une chambre voisine, pendant qu'elle allait avertir le
vicaire. Celui-ci vint aussitt, s'entretint avec le pauvre pcheur,
puis l'engagea se rendre l'glise pour prparer sa confession.
En y allant, cet homme priait, et ds qu'il fut arriv, il alla se
prosterner au pied d'un autel de la sainte Vierge; il pleurait et
disait haute voix: Vierge sainte, ayez piti d'un grand pcheur
qui vous demande sa conversion. Il fit le chemin de la croix, et,
lorsqu'il fut arriv la douzime station, il mit les bras en croix
sans s'occuper des personnes prsentes, en disant: Jsus-Christ,
je vous demande pardon de mes pchs, oui, de tous mes pchs. La
contrition dbordait de son me, il tait inond par la grce. Il
alla la sacristie, et, quand il en sortit avec le prtre, tous deux
pleuraient. Il ne reut pas ce jour-l l'absolution: on prfra lui
laisser quelques jours pour se prparer. Il passa ce temps dans le
recueillement, vint prendre ses repas chez la zlatrice qui lui
fournit des lectures pieuses pour occuper ses loisirs, car il vitait
mme de travailler pour ne pas se distraire des penses de foi qui
nourrissaient son me. Lorsqu'il rencontrait le vicaire, il lui
serrait la main en lui exprimant son dsir de recevoir l'absolution.
Le temps d'preuve fut abrg, et la brebis perdue rentra dans le
bercail du Bon Pasteur, qui se donna elle dans la sainte communion.
C'tait la seconde de ce nouvel enfant prodigue qui n'avait plus reu
son Dieu depuis cinquante ans.
Il fut ds lors un modle de pit, et son exemple en ramena
plusieurs qui travaillaient dans un atelier irrligieux o il
conduisit le prtre qui l'avait rconcili avec Dieu.
Ah! si tous les bons catholiques avaient le zle et le courage de
cette gnreuse chrtienne, combien de pauvres pcheurs seraient
ramens la pratique de la religion! Le prtre, hlas! n'a aucun
moyen d'atteindre ces infortuns qui ne viennent plus l'glise et
lui ferment leur porte. Qui les sauvera, qui les arrachera aux flammes
de l'enfer, si les pieux laques de leur entourage ne s'intressent
pas l'oeuvre de leur conversion, la plus grande, la plus capitale de
toutes les oeuvres?...
* * * * *
44.--PUISSANCE DU CHAPELET.
Imbu ds sa jeunesse des maximes de l'cole voltairienne, Arthur
Grant tait impie; mais son impit n'avait rien du cynisme des
libres-penseurs du sicle. C'tait un impie de bon ton. Son ducation
aristocratique, l'amnit de son caractre, la distinction de ses
manires le rendaient agrable dans le commerce du monde, et le venin
de son irrligion se cachait sous des dehors attrayants et des formes
polies. C'tait un majestueux vieillard la figure noble, dont la
barbe blanche tombait flots d'argent sur sa poitrine. Initi, jeune
encore, aux mystres absurdes de la franc-maonnerie, aprs en avoir
subi les ridicules preuves, il avait t promu au grade de chevalier
kadosch. C'tait un aimable viveur qui se faisait chrir dans son
village, dont il tait le plus riche propritaire, et en quelque sorte
le seigneur. Il secourait les indigents et se faisait gloire d'tre
philanthrope. Les glaces de l'ge n'avaient pas encore teint en lui
les flammes des passions. La corruption du coeur avait perverti son
intelligence. Cependant sa fille, Irma, gmissait en secret, sur les
drglements et l'irrligion de son vieux pre. On la voyait souvent
rpandre des larmes abondantes sur les marches de l'autel de Marie,
laquelle elle adressait de ferventes prires pour sa conversion.
Un zl missionnaire tant venu prcher une retraite dans le village
qu'habitaient Irma et son pre, la jeune fille, sous les inspirations
de la grce, redoubla de ferveur et de supplications pour obtenir
la conversion de celui qu'elle aimait de l'amour le plus tendre, et
rsolut de tenter un effort suprme. Elle consulta le missionnaire sur
les moyens prendre pour convertir son vieux pre.
--Il faut prier, mon enfant, et prier sans cesse, lui dit le saint
prtre: ne dsesprez pas, Dieu est plus fort que le diable. Voyons,
quelles sont les habitudes de Monsieur votre pre, quel est son genre
de vie?
--Il se lve tous les jours neuf heures, rpond la jeune fille,
djeune dix, se rend ensuite un kiosque situ un kilomtre au
couchant du village, au pied d'une riante colline. C'est l qu'il
passe le reste de la journe, se promenant dans son jardin ou
s'enfermant dans son cabinet de travail.
--J'en sais assez, mon enfant. Pendant trois jours, onze heures et
quart, vous rciterez un chapelet pour la conversion de votre pre.
Le lendemain, aprs s'tre livr aux occupations de son ministre, le
saint prtre s'acheminait vers le kiosque. Quand il fut quelques pas
du vieillard, aprs l'avoir salu gracieusement, il s'arrta comme
pour lui parler.
--Que signifie ceci, monsieur l'abb? dit Arthur tonn et presque
fch.
--Monsieur, je vous demande pardon si je vous ai offens, rpond le
missionnaire; mais la vue de votre jardin m'a charm, je voulais vous
adresser mes flicitations.
Ce compliment adoucit le vieillard, qui lui dit:
--Si je ne suis pas trop indiscret, monsieur l'abb, puis-je vous
inviter m'accompagner mon kiosque?
--Avec plaisir, rpondit le prtre.
Et chemin faisant, en parlant de la pluie et du beau temps, on arriva
au kiosque. On entra dans le jardin, on admira les fleurs, les
ombrages, les bassins, les berceaux de verdure, les cascades, et on
pntra dans le pavillon. Le missionnaire, que les travaux de son
ministre appelaient au village, prend cong du vieillard; celui-ci,
charm de la simplicit, de l'esprit et des manires polies de l'abb,
lui fait promettre de se retrouver le lendemain la mme heure dans
son pavillon.
Irma avait rcit son premier chapelet, l'heure prescrite, avec une
ferveur extraordinaire.
Le lendemain, le prtre tait fidle au rendez-vous. Et Irma rcitait
son second chapelet avec la mme ferveur.
Arthur et l'abb se promenrent dans le labyrinthe, sous les berceaux
de noisetiers et les larges avenues de platanes, et parlrent
longuement de la littrature contemporaine et des nouvelles
politiques. Le prtre, en se sparant du vieillard, pour aller
s'enfermer dans le confessionnal, fut encore invit pour le lendemain.
Le troisime jour, au moment o la pieuse jeune fille commenait son
troisime chapelet, le missionnaire se dirigea vers le kiosque. Il y
fut accueilli par Arthur, avec une amabilit charmante et des marques
de dfrence tout fait exceptionnelles. On entra dans le pavillon,
ensuite dans le cabinet de travail. Ce qui frappa les regards du
missionnaire, ce fut un prie-Dieu surmont d'un magnifique crucifix
d'ivoire, prs duquel tait un tabouret. Le vieillard sourit.
--Vous comprenez, monsieur l'abb!
--Oui, mon ami, rpond le prtre, heureux de voir que Marie avait
favorablement accueilli les prires d'une me pure et innocente.
--Monsieur l'abb, dit Arthur d'une voix vibrante, j'ai longtemps
combattu; mais, aprs une lutte longue et terrible, je m'avoue vaincu.
La grce triomphe; vous avez devant vous un vieux pcheur qui renonce
ses garements, un impie qui reconnat et abjure les erreurs d'une
philosophie menteuse. Oui, la divinit de la religion catholique
m'apparat dans toute sa splendeur. Comme Augustin, j'ai cherch le
bonheur dans les vaines jouissances de la terre, et, comme lui, je
n'ai trouv le repos que lorsque je les ai eu foules aux pieds, et
que les aspirations de mon coeur se sont diriges vers le ciel. Tout
n'est que vanit et affliction d'esprit, dit avec raison l'auteur du
livre de la Sagesse. Mon pre, je me jette entre vos bras: aidez un
pauvre naufrag regagner le port; ramenez dans le bercail sacr de
l'glise catholique une brebis errante et vagabonde; purifiez-moi de
mes souillures.
Le prtre et le vieillard restrent longtemps embrasss; des larmes
abondantes coulrent de leurs yeux...
Quelques jours aprs, quand fut clture la retraite, on voyait
agenouill la Table-Sainte, ct de sa fille rayonnante de
bonheur, le vnrable vieillard, dont le maintien noble, pieux et
modeste rjouissait une population minemment chrtienne qu'avaient
autrefois attriste ses carts.
Enfants, si vos parents oublient le chemin de l'glise, s'ils se
laissent entraner par les sductions de l'erreur, il dpend de vous
de les arracher la fureur du dragon infernal, de sauver ces mes
pour lesquelles Jsus-Christ est mort sur la croix. La Providence
a plac entre vos mains une arme puissante: c'est la prire.
Adressez-vous Marie, qu'on n'invoque jamais en vain, Marie, la Mre
de misricorde et le refuge des pcheurs. Elle touchera le coeur de
vos parents bien-aims et les amnera repentants aux pieds de son
divin Fils.
* * * * *
45.--LA CROIX D'ARGENT.
Une pauvre enfant du nom de Jane, errait un soir d'hiver dans les rues
de Londres par un froid glacial. Sans asile, sans pain, elle ne savait
o porter ses pas, car son pre et sa mre taient morts, laissant
l'infortune dans la plus cruelle dtresse. Tout coup elle voit
briller un morceau de mtal entre deux pavs de la rue; elle le
ramasse: c'tait un petit crucifix en argent. Je vais aller le
vendre, se dit Jane; avec ce qu'on m'en donnera, j'achterai un peu de
pain.
Vite elle chercha une boutique d'orfvre, et, au coin d'une rue, elle
en vit une, petite et faiblement claire. Jane entra. Une femme
tait assise au comptoir, vtue de deuil; elle avait une figure d'une
expression pure et pieuse; elle leva sur la pauvre fille un bon
regard, et lui dit d'une voix douce:
Que dsirez-vous?
--Voulez-vous acheter ceci? rpondit brusquement Jane, en tendant le
crucifix.
La femme le prit avec respect, et jetant un coup d'oeil sur Jane,
dont la figure malheureuse et sauvage ressortait sur ses vtements
dlabrs, elle lui dit:
Ma fille, nous achetons les objets d'or et d'argent; mais, dites-moi,
savez-vous ce qu'est ceci?
--C'est de l'argent, je le sais bien!
--Ce n'est pas l ce que je vous demande: savez-vous quel est cet
homme tendu sur la croix?
--Est-ce que je sais, moi!
--Quoi! pauvre enfant, vous ignorez que cet homme est le Fils de Dieu,
qu'il est mort sur la croix pour nous sauver?
--Personne ne m'a jamais parl de cela.
--Vous ne connaissez pas Jsus-Christ, notre bon Sauveur?
--De quoi nous a-t-il sauvs?
--De l'enfer, et il nous a ouvert le paradis.
--Je n'en savais rien.
La marchande regarda plus attentivement la pauvre crature debout
devant elle: elle embrassa d'un regard ce visage jeune et fltri, ces
vtements sordides, et, mal plus terrible, cette stupeur de l'me
peinte sur ses traits. Sa charit s'mut, ses entrailles de chrtienne
et de mre tressaillirent. Elle dit Jane:
Avez-vous des parents, une maison?
--Rien. Mon pre est mort sous un buisson, loin d'ici; ma mre est
morte aussi. Comment suis-je venue a Londres? je n'en sais rien.
Comment ai-je vcu? je n'en sais rien non plus; ce que je sais, c'est
que je voudrais bien tre au fond de la Tamise, car alors je n'aurais
plus ni froid ni faim.
--Mon enfant, dit la marchande, et ce mot, prononc avec une indicible
bont, fit monter les larmes aux yeux de la pauvre Jane, mon enfant,
voulez-vous que je vous conduise dans une maison o vous n'aurez plus
ni faim ni froid et o vous apprendrez servir le bon Dieu?
--Ni faim ni froid? rpta Jane; ce sera donc le paradis?
--Non, mais le chemin qui y conduit.
La marchande fit entrer dans sa boutique la pauvre fille, lui donna
souper, la revtit d'une robe neuve; bientt Jane dormait dans un lit
sous ce toit hospitalier o le Pre cleste l'avait amene.
Quelque temps aprs, une des orphelines de la maison du Bon Pasteur,
de Londres, recevait le baptme. Sa joie, sa ferveur attendrissaient
l'assemble; cette heureuse nophyte tait la pauvre Jane, qui avait
pour marraine la bonne marchande, l'instrument des misricordes du
Seigneur.
* * * * *
46.--UN COUP DE FILET DE LA SAINTE VIERGE.
En se rendant l'une de nos stations thermales, un officier suprieur
causait avec un compagnon de voyage:--Si nous nous arrtions
Lourdes? lui dit ce dernier.--Pourquoi donc?--Nous y trouverions le
plerinage national.--Voil cinquante ans que je n'ai pas mis les
pieds dans une glise!...--Qu' cela ne tienne, tout se passe en plein
air.--Alors, c'est diffrent.
Ils s'arrtrent a Lourdes; ils virent les ardentes prires des
plerins. Elles tonnrent d'abord, subjugurent ensuite cette me
droite et loyale: l'officier pria avec les autres, aussi longtemps que
les autres.
--Il fait chaud, lui dit son compagnon; si nous buvions un verre d'eau
de la grotte?--Volontiers; ce prtre-l m'a rendu tout rveur...
Il rva, il pria, il monta jusqu' la crypte, il en redescendit priant
et heureux.--Si vous voulez aller aux eaux, dit-il son compagnon,
allez-y; moi, j'ai trouv les miennes.
* * * * *
47.--UNE CONVERSION EN MER.
Le hros de cette histoire a rapport lui-mme dans la lettre suivante
la grce signale dont il a t l'objet.
Aprs avoir failli prir avec mon navire, sur la barre de Bayonne
pendant l't dernier, je me rendais de Livourne Dunkerque et Rouen,
lorsque le 28 dcembre, au matin, je fus oblig de mouiller devant
Malaga, ne pouvant y entrer. Bientt le temps devint affreux, et, ds
huit heures du matin, toute la population masse sur les quais, malgr
une pluie torrentielle, nous regardant chasser sur les ancres, nous
faisait comprendre quel pril nous menaait. Le pavillon fut mis en
berne, mais en vain: ni remorqueur, ni pilotes, pas mme la canonnire
de l'tat n'osaient se risquer nous secourir; Dieu seul pouvait nous
sauver. Impossible de se jeter la mer: nous aurions t briss sur
les rochers de la jete en construction ou contre les rcifs de la
cte.
Je pensai alors ma mre, je me rappelai le projet de me faire
catholique que j'avais eu autrefois. Me jetant genoux devant le
vieux christ en bronze dominant le compas de route, je priai avec foi
le Dieu des chrtiens et Notre-Dame de Montenero, dont j'avais visit,
le 8 septembre dernier, le plerinage clbre, en Toscane.
La journe se passa en craintes; la mer augmentait de furie, et le
fleuve, en face de nous, jetait devant le navire ses eaux jaunes
dbordes. Le consul de France, qui avait tent l'impossible pour nous
faire secourir, nous crivit le soir au moyen d'une bouteille jete
dans les flots: il nous avouait tristement que les autorits de Malaga
reconnaissaient l'impossibilit d'arriver jusqu' nous, en face d'une
situation si prilleuse, et qu'on attendrait que la nuit ft acheve
pour prendre une dcision. Pour moi, cette dcision c'tait la mort
et la perte de mon navire! Je voulus mourir catholique romain; je
suppliai avec foi Notre-Dame de la Salette et je me sentis plein de
courage.
Mon quipage affol menaait de ne plus m'obir; il voulait filer
les chanes et jeter le navire la cte. Plein de confiance dans le
secours de Dieu et de la sainte Vierge, je rsistai nergiquement
tous et la nuit arriva. Les ouvriers qui couvraient la cte et le quai
nous dirent, dans leur me, adieu pour toujours... Je fis reposer
successivement mes hommes, et, pensant la mort, je me tenais sur la
dunette en priant Dieu.
Cette nuit fut pouvantable; l'orage augmentant sans cesse de
violence, le navire se mit talonner avec force, et chaque instant
il tait menac de s'entr'ouvrir et de se briser sur la jete en
construction. Les malheureux marins raidissaient chaque instant les
chanes.
Le jour arriva enfin, mais pour nous montrer l'horreur de notre
situation. La foule garnissait les quais, assistant, mue et
impuissante, ce terrible drame. Je pris un vieux catchisme, oubli
bord par un marin, je lus les Litanies de la sainte Vierge, et je
promis alors solennellement d'abjurer aussitt arriv en France et de
me faire baptiser.
huit heures, apparut devant Malaga un steamer; malgr le
dcouragement de tous les matelots de l'quipage et contre leur avis,
je fis mettre le pavillon en berne et jeter la mer une bonbonne
renfermant une demande de secours; je la plaai sous la protection de
la Vierge. La bouteille arriva terre, puis le steamer disparut au
large.
Ce fut alors parmi l'quipage un cri d'immense douleur: toute
esprance s'vanouissait... Pour moi, j'esprais quand mme, priant,
sondant l'horizon avec une longue-vue. Je promis un _ex-voto_
Notre-Dame de la Salette et trois autres plerinages. Toutefois, je
me prparai mourir catholique et j'en plaai la dclaration crite
de ma main sur ma poitrine.
Tout coup, vers dix heures, je dcouvre une fume noire dans le
lointain: j'entends un coup de sifflet strident, et, au milieu des
vagues normes qui nous couvraient, le steamer qui apparaissait. Le
navire sauveur, dtachant sa grande chaloupe, nous envoie vingt-quatre
hommes. Aprs des peines inoues, plusieurs fois sur le point d'tre
engloutis, ces braves finissent par nous accoster. Il tait temps;
nous allions attendre la mort dans la mture leve, car notre
vaisseau tait sur le point de s'entr'ouvrir. On sacrifia les ancres,
les chanes, etc., il fallait se hter.
Le brave capitaine Corno, malgr une mer pouvantable, manoeuvra
tellement bien avec son norme steamer, qu' midi il nous amenait dans
le port. Nous tions sauvs, grce la sainte Vierge. Par une faveur
providentielle, le navire et la cargaison n'avaient aucune avarie.
Aussitt terre, je me rendis la cathdrale pour remercier Dieu et
Notre-Dame et renouveler ma promesse d'abjuration. En attendant que je
puisse la raliser, j'apprends ma religion dans un vieux catchisme
oubli bord...
* * * * *
48.--LA MORT D'UN SEPTEMBRISEUR.
Vers le milieu de l'anne 1826, un homme du peuple, alors sexagnaire,
tenait le petit htel de Dijon, au n 211 de la rue Saint-Jacques,
Paris. Atteint depuis longtemps d'une maladie grave, il avait en vain
appel son secours les plus clbres mdecins de la capitale: le mal
n'avait fait qu'empirer avec les annes; enfin, de violents accs de
colre, auxquels il se livrait presque tous les jours, l'avaient rendu
incurable. Cependant, ne pouvant se rsoudre mourir, il tenta un
dernier essai en faisant demander le docteur Descuret, qui jouissait
d'une grande rputation. Celui-ci, voyant le malade la veille de
succomber, se contenta de lui prescrire quelques lgers adoucissements
usits en pareille circonstance: il ne comptait plus le revoir.
Mais le lendemain, vers six heures du soir, on vint l'appeler encore;
cette fois ce n'tait point pour le vieillard, mais pour sa femme, que
le misrable avait presque tue dans un de ses emportements.
Aprs les premiers soins donns cette pauvre femme, le docteur
se disposait se retirer sans avoir adress une seule parole
l'incorrigible mari. Celui-ci le remarqua, l'arrta par l'habit et lui
dit d'un air piteux: Eh quoi! monsieur le docteur, vous vous en allez
sans daigner seulement me regarder?--Pourquoi m'inquiter d'un malade
qui fait l'impossible pour rendre mes soins inutiles? Au reste,
ajouta-t-il d'un ton svre, vous avez grossirement injuri vos
premiers mdecins, dont l'un vous a abandonn parce que vous avez mme
os lever la main sur lui. Ajoutez ces ingratitudes la brutalit
dont vous venez d'user envers votre femme, et jugez si je ne dois pas
faire comme eux.--Vos reproches ne sont que trop justes, reprit
le malade d'un accent pntr; oui, je suis bien coupable d'avoir
maltrait ainsi ma femme; mais aussi, monsieur, si vous saviez ce
qu'elle exigeait de moi! Ne voulait-elle pas que je fisse appeler un
prtre, moi qui les ai toujours eus en horreur!--L'intention de votre
femme n'avait rien que de louable: en vous proposant de mettre en
paix votre conscience, elle vous donnait une nouvelle preuve de son
affection, et si cela tait entirement oppos vos ides, vous
deviez vous borner un simple refus et non la frapper.--Mais enfin,
monsieur le docteur, vous qui avez fait des tudes, que feriez-vous si
vous tiez ma place et qu'on vous propost pareille chose?--Moi,
je n'hsiterais pas mettre en paix ma conscience, d'abord par
conviction, en second lieu, parce que le calme de l'me contribue
puissamment allger nos souffrances et mme dissiper la
maladie.--C'est bien singulier, qu'ayant fait des tudes, vous ayez
cette manire de voir!--Au contraire, mes convictions religieuses sont
en grande partie le fruit de mes tudes.
Le vieillard tait vaincu par ces paroles pleines de raison et de
foi: une lumire soudaine avait frapp son esprit. Il venait de se
rveiller en lui des ides, des sentiments, des remords qu'il avait
touffs peut-tre depuis bien longtemps, car il avait vcu dans un
temps de stupide dlire o les jeunes hommes de son ge et les beaux
esprits affichaient le plus insultant mpris pour toute pense
religieuse, en disant: La religion!... c'est bon pour les enfants et
les femmes. Ce prjug infernal venait de s'vanouir la parole du
docteur, et, aprs un instant de silence, le malade dit d'un accent
qu'on ne lui avait jamais connu: Eh bien! qu'on fasse venir un
prtre; aussi bien, depuis longtemps j'en ai lourd sur la conscience!
Ici commence l'histoire touchante de sa conversion, de sa douleur, de
sa reconnaissance, de sa joie, de sa confusion, de son amour, de son
bonheur, de son salut ... Ici, nous allons voir comment Dieu s'est
servi d'une femme chrtienne, d'un mdecin et d'un prtre, pour faire
d'un assassin un lu, un saint!... Heureuse de ce changement subit, la
pauvre femme, elle qui avait tant parl, pri et souffert pour cette
me rebelle, envoie la hte chercher un des vicaires de la paroisse
Saint-Jacques.
peine le vieillard l'a-t-il aperu qu'il lui dit d'une voix
tremblante de honte et de remords:
Tenez, monsieur, enlevez-moi ce coutelas que j'avais mis sous mon
oreiller.--Que vous tes imprudent, mon ami! mais vous couriez risque
de vous blesser!--Eh! monsieur l'abb, je m'en tais arm pour vous le
plonger dans le coeur, si vous fussiez venu sans mon consentement...
Oui, ajouta-t-il devant tous les assistants, en septembre 93, _j'ai
massacr dix-sept ecclsiastiques_, et peu s'en est fallu que vous
ne fussiez le dix-huitime! Mais rassurez-vous: _Dieu a eu piti de
moi; un regard de sa grce a suffi pour m'clairer_.
Le vicaire, stupfait autant que touch, s'empare de l'norme couteau:
puis il s'enferme avec le pnitent pour laisser agir Dieu sur cette
me dans le mystre du sacrement de la rconciliation. Jamais, dans
l'exercice de son saint ministre, il n'avait got des consolations
comme celles qu'il trouva au chevet de ce malheureux qui avait t
jadis le bourreau de dix-sept de ses confrres, et qui, l'heure de
la grce, parlait et agissait comme le bon larron de la croix.
Dj le bon Samaritain, qui venait de gurir cette me si profondment
blesse par le crime, se retirait en annonant l'heureuse famille
qu'il allait apporter au converti les derniers sacrements de l'glise,
quand tout coup le vieillard s'cria d'une voix touffe par les
sanglots:
Revenez, monsieur l'abb, revenez bientt auprs de moi; j'ai bien
besoin de vos consolations; mais, je vous en conjure, n'approchez
pas de mes lvres le divin Rdempteur, dont tout l'heure encore je
blasphmais le nom; je suis trop indigne d'un tel bonheur!--Dieu est
rempli de misricorde, lui dit le vicaire profondment attendri; on
rpare ses fautes quand on les pleure amrement, et votre repentir
me parat trop sincre pour que j'hsite a vous administrer les
sacrements que rclame immdiatement votre triste position.--Je les
recevrai, monsieur l'abb, puisque vous me l'ordonnez, reprit le
malade, mais seulement aprs avoir fait amende honorable devant ceux
que j'ai autrefois scandaliss par mes forfaits.
Tandis que le vicaire part pour chercher le saint viatique, le
moribond fait appeler aussitt ses voisins, tmoins de sa vie
criminelle, ses anciens camarades, les complices de ses fautes; il
leur demande, avec larmes, pardon des affreux exemples qu'il leur
avait donns, surtout a l'Abbaye et aux Carmes, lors du massacre des
prtres; puis il fait de mme envers sa femme, un des instruments de
sa conversion.
Le prtre arrive portant l'auguste sacrement. Le vieillard, dj glac
par la mort, se lve aussitt, se met genoux et reoit ainsi les
derniers sacrements avec une pit anglique: les traits de son visage
baign de larmes en taient tout transfigurs. Aprs cette auguste
action, il reste toujours genoux, appuy sur le chevet de son lit,
tenant en main un crucifix, qu'il couvre de ses baisers et de ses
larmes.
Son confesseur, plusieurs reprises, l'engagea se coucher, vu sa
grande faiblesse: c'tait imposer son coeur un pnible sacrifice,
c'tait lui ter une trop douce consolation. Aussi l'exprima-t-il
au prtre: Je sens, dit-il, qu'il ne me reste que peu d'instants
vivre; je ne puis rien offrir Dieu que mes prires et mes larmes;
laissez-moi du moins la consolation de mourir genoux; c'est faire
bien peu pour expier tous mes crimes!
Et il resta ainsi en prire: son me claire, renouvele, sanctifie,
paraissait comme dans une sorte d'extase. Vers minuit, on entendit
le moribond pousser un profond soupir; il s'tait endormi dans le
Seigneur avec le calme d'un lu, toujours genoux et les lvres
colles sur le crucifix qu'il n'avait cess d'arroser de ses larmes!!!
Seigneur, que vous tes admirable dans vos oeuvres! qu'elles sont
profondes vos voies, qu'elles sont immenses vos misricordes!
(_L'abb Hoffmann_, Extraits.)
* * * * *
49.--RENCONTRE PROVIDENTIELLE.
Au commencement de ce sicle, un personnage assez marquant, M. de
G***, tait tomb dans l'impit la plus affreuse. C'tait une sorte
de frnsie d'irrligion. Le blasphme sortait chaque instant de sa
bouche, et il semblait n'avoir coeur que de couvrir d'ignominie la
sainte glise et ses ministres.
Un jour, M. de G*** entend raconter que dans une petite ville voisine
de son chteau, on allait donner une mission. Sa malice sembla prendre
un nouveau degr de perversit cette nouvelle. Il se proposa de
se rendre lui aussi la mission, et de suivre les exercices, pour
contrecarrer les missionnaires et pour empcher, force d'avanies, le
fruit qu'ils devaient en attendre. On le vit donc arriver, suivi
d'une escorte de vauriens, qui tous ensemble se rendirent l'glise
paroissiale. Le chant des cantiques fut plus d'une fois interrompu par
de grossiers lazzis et des rires indcents; mais le silence s'tablit,
quand le Pre suprieur des missionnaires parut dans la chaire.
C'tait un homme de quarante ans environ, au visage ple et amaigri,
aux traits expressifs, au regard inspir, tel en un mot que l'criture
nous dpeint les prophtes de l'ancienne loi. Il n'avait pas achev
l'exorde de son discours, que dj M. de G*** l'avait reconnu. C'tait
un des compagnons de son enfance, un des rivaux de ses tudes et qui
lui avait disput souvent avec avantage les couronnes acadmiques.
Comment lui, qui pouvait briller dans le monde et parvenir aux postes
les plus importants, avait-il pu se dcider a embrasser la carrire
pauvre et pnible du ministre vanglique, c'est ce que la tte
frivole de M. de G*** ne pouvait expliquer. Il l'couta donc avec
toute l'attention dont il tait capable, et il trouva qu'il justifiait
par son loquence les hautes prvisions de ses professeurs; mais ses
penses n'allrent pas plus loin.
Aprs le sermon, il renvoya ses amis et vint faire visite au
missionnaire. Ds qu'il se fut nomm, le bon pre courut lui, et
l'embrassant tendrement: mon ami, lui dit-il, que je suis heureux
de vous voir, et que je remercie Dieu de vous retrouver avec des
sentiments si chrtiens! sans doute vous avez toujours t fidle
aux prceptes de religion que nous avons reus ensemble? Et, en vous
livrant avec tant d'empressement aux premiers exercices de la mission,
vous voulez... M. de G*** ne le laissa pas achever; emport par
l'irascibilit de son caractre et par le sentiment d'impit dont il
s'tait fait une longue habitude, il s'oublia, jusqu' lever la main
sur le prtre du Seigneur: Impertinent, s'cria-t-il avec l'accent
de la rage, garde pour d'autres tes sots conseils et ton insidieux
proslytisme! Je venais te fliciter de ton loquence hypocrite et
non pas rclamer tes avis. Mais le missionnaire, impassible et
tranquille, lui rpondit avec cette douceur anglique que Dieu peut
seul inspirer l'homme: Mon frre, peut-tre, il y a vingt ans,
quand j'tais encore dans le monde, et que la religion ne m'avait pas
appris dompter mes passions, peut-tre un pareil outrage et-il
cot la vie l'un de nous, et jet un damn de plus aux pieds
de l'ternel; mais Dieu m'a fait depuis longtemps la grce d'tre
chrtien! Ma longue exprience dans la conduite des mes me montre
quelle horrible extrmit est descendue la vtre: mon frre! je
tremble pour vous; qu'allez-vous devenir?
Mais dj M. de G*** tait aux pieds du prtre; il baisait sa main en
l'arrosant de ses larmes, et il s'criait; Pardonnez-moi, mon pre,
car je ne sais ce que je fais! Et il se tordait dans d'effrayantes
convulsions, jetant des phrases inarticules, des exclamations sans
suite, des accents de dsespoir que l'oreille avait peine saisir,
mais que devinait le coeur du missionnaire. O suis-je?... Quelle
soudaine clart brille mes yeux?... Grce, grce!... Et cet orage
nouveau dans le coeur de l'impie, cette tempte de la conscience,
frappait d'effroi le missionnaire lui-mme, tout accoutum qu'il tait
aux misres humaines. Tout coup, reprenant la sublime autorit de
son ministre: Relevez-vous, mon fils, lui dit-il, relevez-vous, dj
le remords vous a fait chrtien! Et M. de G*** se relevait tremblant,
ses genoux se drobaient sous lui. Le prtre l'emporta dans ses bras,
et le plaant devant un prie-Dieu: Dans un instant, mon fils, toutes
vos peines seront calmes. Puis la confession commena.
Trois heures entires ils restrent enferms ensemble; l'on entendait
du dehors de longs sanglots et d'tranges gmissements; on n'aurait
pu dire lequel versait de plus abondantes larmes, ou du prtre ou du
pnitent. Tous deux confondaient leurs soupirs, tous deux mlaient
l'expression de leur douleur, tous deux s'humiliaient devant la
grandeur du Trs-Haut et bnissaient ses misricordes. M. de G***
tait justifi devant Dieu. Il partit et ne voulut plus rentrer dans
son chteau. Il se choisit en ville une modeste retraite; et,
malgr les railleries de ses anciens amis, il suivit avec une pit
exemplaire toutes les prdications et les moindres exercices de la
retraite. Tous les jours il voyait le saint prtre, et se confirmait
dans la grce. Enfin, le jour de la communion gnrale, il eut le
bonheur de s'approcher de la sainte table, au grand tonnement
de toute la ville, dont il avait t si longtemps le scandale et
l'effroi.
* * * * *
50.--LE BON FILS CONSOL.
Un pieux jeune homme crivait la lettre suivante, qui doit inspirer
une bien grande confiance en saint Joseph, surtout lorsqu'il s'agit
d'obtenir des graces de conversion.
J'ai reu cette anne un grand nombre de faveurs par la puissante
intercession du glorieux poux de Marie. La premire a t la
conversion de mon excellent pre.
Il ne s'tait pas confess depuis plus de quarante ans. Il y avait une
douzaine d'annes qu'il n'tait pas entr dans l'glise paroissiale;
et, pour comble de difficults, il tait plein de prjugs contre
notre sainte religion qu'il n'avait jamais bien connue. Pour ramener
dans les bras de Dieu cette brebis gare, il fallait un grand coup
de lumire et de misricorde. J'avais essay de le convaincre par le
raisonnement, j'avais pri et fait prier beaucoup pour lui: tout avait
t inutile. Il y a quelques semaines, je me sentis press d'aller
solliciter auprs de saint Joseph cette conqute si difficile.
C'tait la premire fois que j'implorais du saint Patriarche une
faveur particulire. J'allai donc me prosterner devant sa statue, et
je lui promis que, s'il m'accordait ce que je lui demandais, j'aurais
pendant toute ma vie une dvotion toute spciale pour lui, et que je
m'efforcerais de rpandre son culte autant que je le pourrais. peine
ma prire termine, je me sentis la plus grande confiance.
Je fis alors une premire neuvaine avec toute la ferveur dont j'tais
capable. En mme temps, j'crivis mon pre pour tcher de le dcider
porter un Cordon de saint Joseph que j'envoyai avec ma lettre. Il
et t impossible de le lui faire accepter comme objet religieux;
mais, ma demande, il consentit a le porter comme un petit souvenir
de moi.
Ma premire neuvaine acheve, j'en commenai une nouvelle, et
incontinent je pus me rendre ce doux tmoignage que mon esprance
n'avait pas t vaine. Bni soit jamais le trs bon et trs puissant
saint Joseph!... La grce tait accorde. Ds le commencement de cette
seconde neuvaine, je reus de mon pre une touchante lettre, o il
m'exprimait, en des termes brlant, la joie et la paix qui inondaient
son me. Une lumire nouvelle venait de briller dans son coeur et dans
son intelligence. Le respect humain, les objections et les prjugs
contre la religion taient tombs d'eux-mmes, et une petite occasion
mnage par saint Joseph s'tant prsente, mon pre tait all se
confesser, comme pouss par une main invisible. Le lendemain, avec des
sentiments ineffables de bonheur et de tendresse, il recevait dans
son coeur le Dieu, si plein de misricorde, qui venait rjouir sa
vieillesse, comme il avait autrefois rjoui sa jeunesse. La conversion
a t parfaite; saint Joseph ne fait pas les choses demi. Depuis ce
jour de bndiction, mon pre prit part tous les exercices de pit
de la paroisse. Tous ceux qui le connaissaient furent profondment
difis de cet heureux changement, et dclarrent qu'il avait fallu
une main puissante pour oprer cette merveille. Et cette main
puissante, c'est la vtre, grand et trs-puissant saint Joseph! Je
vous remercierai pendant toute ma vie de cette grce signale...
Aprs cela, pourrait-on recommander avec trop d'instances aux jeunes
gens la dvotion envers saint Joseph? Puissent-ils recourir lui dans
tous leurs besoins spirituels et ceux de leurs proches! S'ils prient
avec ferveur et persvrance, ils ressentiront infailliblement les
effets de sa paternelle protection.
* * * * *
51--COMMENT ON RETROUVE LE BONHEUR.
Passant un jour sur la place des Capucins, Lyon, une zlatrice du
rosaire y vit une petite fille ge de six sept ans, qui, aprs
avoir bris la glace d'une fontaine, plongeait quelque chose dans
l'eau. La dame s'approcha et dit:
--Que fais-tu l, mon enfant?--Je lave ma robe.--Quel est ton
nom?--Marie.--O est ta mre?-- Loyasse (cimetire de Lyon).--Et ton
pre?--Il est malade et triste l-bas...--Eh bien! conduis-moi ta
maison..
L'orpheline regarda l'inconnue avec une sorte de crainte, puis,
rassure sans doute par l'affectueux sourire qui rpondait son
regard, elle mit sa petite main glace dans celle que lui tendait
sa nouvelle amie, et se dirigea vers une de ces affreuses demeures,
ordinairement habites par le vice ou par le malheur.
Arrive au dernier tage, l'enfant ouvre une porte et dit:--Papa,
voil une dame qui veut vous voir.--Me voir!... moi!... une dame!...
allons donc!... C'est, sans doute pour jouir du spectacle de ma
misre! Je suis chez moi; et, bien que je sois pauvre, malheureux, je
ne souffrirai pas que les riches viennent insulter ma misre! Donc,
vous pouvez vous en aller, s'cria-t-il en dsignant du doigt la
porte reste entr'ouverte.--Je venais vous offrir des secours,
murmura timidement la visiteuse, un peu effraye.--Je n'ai besoin de
rien, que de rester tranquille chez moi, sans qu'on vienne se moquer
de ma pauvret, reprend l'homme; et il lance par la porte de la
mansarde une pice de monnaie qui vient d'tre dpose sur la table.
Il n'y avait rien faire... La charitable zlatrice embrassa la
petite fille et lui dit tout bas: Viens me trouver quand tu auras
besoin de quelque chose. Puis elle sortit.
Plusieurs semaines s'coulrent sans que la douce Marie repart, bien
qu'on allt souvent, pour l'y rencontrer, l'endroit o on l'avait
trouve.
Mme L, l'aperut enfin, un jour, amaigrie et toute en larmes; son
pre, qui manquait d'ouvrage et par consquent de pain, l'envoyait
mendier dans la rue. Elle l'emmena chez elle et lui fit raconter son
histoire, histoire bien simple et bien touchante, imprime dans son
jeune coeur.
Maman tait trs bonne; soir et matin, elle me faisait dire _Notre
Pre_ et _Je vous salue, Marie_... Mon pre tait bon, lui aussi,
alors; mais depuis qu'ils ont emport maman Loyasse, il est devenu
triste, s'est mis lire de grandes feuilles et ne parle plus de Dieu
ou des riches qu'en se fchant bien fort.
Ce rcit fut un trait de lumire pour Mme L. Elle fit promettre la
chre petite de dire, tous les jours, une fois, Notre Pre, et dix
fois, Je vous salue, Marie... _pour obtenir que son pre devnt
trs heureux_, et la renvoya munie d'abondantes provisions.
Un mois aprs, l'enfant revint chez sa bienfaitrice, mais, cette fois,
avec un visage tout joyeux: Madame, dit-elle, papa voudrait bien vous
voir; seulement il n'ose pas venir...
La difficult fut vite tranche; Mme L... accourut la mansarde, et
y trouva l'ouvrier. Si l'aspect du pauvre rduit tait le mme, on
lisait sur le visage du malheureux pre l'expression humble et douce
du changement opr dans son me.
Madame, dit-il avec respect, je ne sais comment cela est arriv, mais
je ne peux plus me reconnatre... En entendant la petite rciter tant
de fois son _Notre Pre_ et son _Je vous salue_, je me suis d'abord
impatient, parce qu'elle le rptait trop... Puis j'ai fini par le
dire machinalement avec elle, en me rappelant que ma pauvre femme le
disait aussi... Alors, j'ai pleur, j'ai senti le regret de ma
mauvaise vie, et je me suis reproch mon insolence envers la dame qui
a t si bonne pour nous... C'est pourquoi je voulais la voir, pour
lui demander pardon.
Ce pardon fut accord sans peine, et Dieu, aprs avoir purifi,
soulag la misre de l'me et du corps, par l'entremise de sa
gnreuse servante, sauva aussi par elle le pre et l'enfant.
* * * * *
52.--LE SOUVENIR DE LA PREMIRE COMMUNION.
Mous devons un homme du monde le rcit suivant, qui contient plus
d'une instruction utile et fournit un nouvel exemple des ineffables
tendresses de la misricorde divine.
J'tais Paris en 1841, et je faisais partie d'une Confrence de
Saint-Vincent-de-Paul. Quelques-uns des jeunes gens qui la composaient
avaient la pieuse habitude de visiter une ou deux fois par semaine les
pauvres malades des hpitaux du quartier.
L'hpital Necker, dans la rue de Svres, m'tait chu en partage. Je
commenais toujours mes visites par la chapelle, et j'allais demander
au Seigneur de bnir l'oeuvre que, pour l'amour de lui, je venais
accomplir, d'accompagner de sa bndiction les paroles, les conseils
que j'allais donner mes malades; et quand j'avais fini ma tourne
dans les salles, je venais encore en dposer le succs aux pieds de ce
bon Matre.
Je fus oblig de quitter Paris au printemps, et je me rappellerai
toujours le trait touchant dont j'ai t le tmoin ma dernire
visite aux malades de Necker.
La salle que je devais visiter ce jour-l tait confie aux soins
d'une Soeur de Charit vieillie dans cet admirable mtier, et non
moins infatigable pour soulager les souffrances de ses malades que
zle pour le salut de leurs mes. En arrivant, j'allai, selon mon
habitude, prendre les ordres de cette bonne Soeur. Elle me recommanda
spcialement six ou sept malades: l'un, tienne, nouvel arriv, et
encore inconnu d'elle; l'autre, comme moribond, ayant besoin d'tre
fortifi et consol; un autre comme branl dj, et prt se
convertir, etc.
Et puis, ajoute-t-elle, allez donc au n 39; c'est un homme de
trente-deux ou trente-trois ans, poitrinaire au dernier degr, qui
sera mort dans trois jours. J'ai eu beau faire, je n'ai pu rien en
tirer; il m'a envoye promener trois ou quatre fois, et n'a jusqu'ici
reu M. l'aumnier qu'avec des paroles grossires. Un de vos confrres
de Saint-Vincent-de-Paul, qui l'a dj visit plusieurs fois, n'a pas
mieux russi que nous. Il est probable qu'il vous enverra promener
aussi; mais enfin il ne faut rien pargner. Il s'agit ici de la gloire
de Dieu et d'une pauvre me sauver.
--Eh! mon Dieu, ma bonne Soeur, rpondis-je, s'il m'envoie promener,
j'irai me promener, voil tout; cela ne me fera pas grand mal. Dites
seulement pour ce pauvre homme un _Ave Maria_ pendant que j'irai lui
parler.
Je fis ma visite; et de lit en lit j'arrivai mon n 39. Je fus tout
saisi en le voyant. La mort tait peinte sur son visage. Trois ou
quatre coussins le soutenaient assis sur son lit; sa face tait hve
et d'un blanc jauntre, et son affreuse maigreur donnait ses yeux
noirs une apparence trange...
Je m'approchai de son lit. Il me regarda fixement sans rien dire.
Je lui demandai de ses nouvelles: La soeur m'a appris, mon pauvre
ami, que vous souffriez beaucoup, et qu'il y avait bien longtemps dj
que vous tiez malade.
Pas de rponse; seulement le regard de mon homme devenait de plus
en plus dur, et il semblait me dire: Je n'ai que faire de vos
condolances; donnez-moi la paix. Je fis semblant de ne pas m'en
apercevoir: Souffrez-vous beaucoup en ce moment, et pourrais-je vous
soulager en quelque manire?
Pas un mot.
Que voulez-vous, mon pauvre enfant! il faut faire de ncessit vertu,
et offrir vos souffrances au bon Dieu en expiation de vos fautes;
comme cela du moins elles vous seront utiles.
Toujours mme silence et mme accueil. La position commenait
devenir embarrassante. L'oeil du malade tait de plus en plus
menaant, et je voyais le moment o il allait me dire quelque
injure... La Providence de Dieu m'envoya tout coup une inspiration.
Je me rapprochai vivement du malheureux, et je lui dis demi-voix:
Avez-vous fait une bonne premire communion?
Cette parole produisit sur lui l'effet d'une commotion lectrique. Il
fit un lger mouvement; sa figure changea d'expression, et il murmura
plutt qu'il ne dit: Oui, Monsieur.
--Eh bien! repris-je, mon ami, n'tiez-vous pas heureux dans ce
temps-la?--Oui, Monsieur, me rpondit-il d'une voix mue; et au mme
instant je vis deux grosses larmes couler sur ses joues. Je lui pris
les mains.--Et pourquoi tiez-vous heureux alors, sinon parce que vous
tiez pur, chaste, aimant et craignant Dieu, en un mot, bon chrtien?
Mais ce bonheur peut revenir encore, et le bon Dieu n'a pas chang! Il
continuait pleurer: N'est-ce pas, ajoutai-je, que vous voulez bien
vous confesser?
--Oui, Monsieur, dit-il alors avec force; et il s'avana vers moi pour
m'embrasser. Je le fis de grand coeur, comme vous pouvez penser, et je
lui donnai quelques petits conseils pour faciliter l'excution de son
bon dessein. Je le quittai ensuite, et j'annonai la Soeur le succs
inespr de ma visite. Je ne sais ce qui s'ensuivit; mais ce qui m'est
rest profondment grav dans l'esprit ou plutt dans le coeur, c'est
la force merveilleuse de la misricorde de Dieu, qui changea en un
instant, et l'aide d'une seule parole, ce coeur si endurci!
Le seul souvenir de sa premire communion suffit pour convertir et
probablement pour sauver ce pauvre malade, heureux de l'avoir bien
faite; car s'il et accompli, comme plusieurs, hlas! avec ngligence,
ce grand acte de la vie chrtienne, le souvenir que je lui en
rappelai n'et fait sans doute sur son coeur qu'une impression
insignifiante!...
Ainsi le bien produit le bien, et avec Dieu rien ne demeure perdu.
* * * * *
53.--L'ORPHELINE ET LE VTRAN.
Une pauvre orpheline avait t recueillie par un vieux soldat qu'elle
nommait son pre. D'une pit simple, mais srieuse, elle s'tait
attir une telle estime, qu'il y avait autour d'elle comme une aurole
de vnration. Le vieux soldat lui-mme s'tait laiss prendre son
influence. Il appelait sa petite orpheline, _sa petite sainte_.
Jamais il ne fumait devant elle, il jurait encore moins.
La pieuse enfant tait arrive faire prier son pre adoptif, ce
qu'il n'avait pas fait depuis longtemps.
Un jour qu'il passait devant l'glise du village, je ne sais quelle
inspiration secrte le pousse y entrer. Il va s'agenouiller dans un
coin et commence son signe de croix. Mais tout coup il s'arrte, ses
yeux ont rencontr une enfant qui, recueillie au pied de l'autel, les
mains jointes, parat comme dans une extase. Il regarde, il reconnat
sa fille. La pense lui vient aussitt qu'elle demande Dieu sa
conversion; elle lui a dit tant de fois que c'tait l l'unique objet
de toutes ses prires. Une larme monte de son coeur ses yeux et
coule le long de ses joues sur sa vieille figure cicatrise. Cette
larme est efficace et dcide de son retour Dieu.
Quelque temps aprs, aux Pques, le vieux militaire pleinement
converti, bien heureux, communiait ct de sa petite fille. Et,
comme, au sortir de l'glise, quelques-uns de ses vieux camarades le
regardaient tonns: Vous ne vous attendiez pas cela, leur dit-il,
mais que voulez-vous? Je ne puis rsister la _petite sainte_, elle
convertirait le dmon lui-mme, si le dmon pouvait tre converti.
Voil l'influence de la vraie pit. Puisse-t-elle devenir le partage
de tous ceux qui liront ce petit livre! En mme temps qu'elle assurera
leur propre salut, elle les aidera merveilleusement travailler au
salut des autres!
TABLE DES MATIRES.
AVANT-PROPOS
1.--Le capitaine de navire et le mousse.
2.--Une nuit dans le dsert.
3.--Les deux frres.
4.--Un jeu o l'on gagne le ciel.
5.--La vengeance d'un tudiant chrtien.
6.--Un pre converti par son enfant.
7.--Un cadeau inattendu.
8.--Les trois actes d'un drame contemporain.
9.--Le remde est dur, mais il est bon.
10.--Le banc de famille.
11.--La lettre d'une mre.
12.--Une premire communion quatre-vingts ans.
13.--La soupape.
14.--Une mprise qui porte bonheur.
15.--Hrosme d'un jeune nophyte.
16.--Les deux amis.
17.--Tel est pris qui croyait prendre.
18.--Comment on obtient un miracle.
19.--Le marquis d'Outremer.
20.--La plus grande victoire d'un vieux gnral.
21.--Le bouffon et son matre.
22.--Un pisode de la Rvolution.
23.--Le zle rcompens.
24.--Sagesse et folie.
25.--Le terrible article.
26.--Le trottoir.
27.--Un fils qui tombe dans les bras de son pre.
28.--Le rosier du mois de Marie.
29.--La statuette de saint Antoine.
30.--Le chemin du coeur.
31.--Le nouvel Augustin.
32.--Vaincu par l'exemple.
33.--La fille du franc-maon.
34.--Un voyage de cent lieues en Australie.
35.--Rien n'est impossible Dieu.
36.--L'amour maternel.
37.--Un pcheur moribond assist par un prtre mourant.
38.--Deux fois sauv.
39.--Dieu a ses lus partout.
40.--La rose bnite.
41.--Un souvenir du bagne.
42.--Ce que le zle peut inspirer un enfant.
43.--Une conqute du Sacr-Coeur.
44.--Puissance du chapelet.
45.--La croix d'argent.
46.--Un coup de filet de la sainte Vierge.
47.--Une conversion en mer.
48.--La mort d'un septembriseur.
49.--Rencontre providentielle.
50.--Le bon fils consol.
51.--Comment on retrouve le bonheur.
52.--Le souvenir de la premire communion.
53.--L'orpheline et le vtran.
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money paid for a work or a replacement copy, if a defect in the
electronic work is discovered and reported to you within 90 days
of receipt of the work.
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distribution of Project Gutenberg-tm works.
1.E.9. If you wish to charge a fee or distribute a Project Gutenberg-tm
electronic work or group of works on different terms than are set
forth in this agreement, you must obtain permission in writing from
both the Project Gutenberg Literary Archive Foundation and Michael
Hart, the owner of the Project Gutenberg-tm trademark. Contact the
Foundation as set forth in Section 3 below.
1.F.
1.F.1. Project Gutenberg volunteers and employees expend considerable
effort to identify, do copyright research on, transcribe and proofread
public domain works in creating the Project Gutenberg-tm
collection. Despite these efforts, Project Gutenberg-tm electronic
works, and the medium on which they may be stored, may contain
"Defects," such as, but not limited to, incomplete, inaccurate or
corrupt data, transcription errors, a copyright or other intellectual
property infringement, a defective or damaged disk or other medium, a
computer virus, or computer codes that damage or cannot be read by
your equipment.
1.F.2. LIMITED WARRANTY, DISCLAIMER OF DAMAGES - Except for the "Right
of Replacement or Refund" described in paragraph 1.F.3, the Project
Gutenberg Literary Archive Foundation, the owner of the Project
Gutenberg-tm trademark, and any other party distributing a Project
Gutenberg-tm electronic work under this agreement, disclaim all
liability to you for damages, costs and expenses, including legal
fees. YOU AGREE THAT YOU HAVE NO REMEDIES FOR NEGLIGENCE, STRICT
LIABILITY, BREACH OF WARRANTY OR BREACH OF CONTRACT EXCEPT THOSE
PROVIDED IN PARAGRAPH F3. YOU AGREE THAT THE FOUNDATION, THE
TRADEMARK OWNER, AND ANY DISTRIBUTOR UNDER THIS AGREEMENT WILL NOT BE
LIABLE TO YOU FOR ACTUAL, DIRECT, INDIRECT, CONSEQUENTIAL, PUNITIVE OR
INCIDENTAL DAMAGES EVEN IF YOU GIVE NOTICE OF THE POSSIBILITY OF SUCH
DAMAGE.
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defect in this electronic work within 90 days of receiving it, you can
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written explanation to the person you received the work from. If you
received the work on a physical medium, you must return the medium with
your written explanation. The person or entity that provided you with
the defective work may elect to provide a replacement copy in lieu of a
refund. If you received the work electronically, the person or entity
providing it to you may choose to give you a second opportunity to
receive the work electronically in lieu of a refund. If the second copy
is also defective, you may demand a refund in writing without further
opportunities to fix the problem.
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in paragraph 1.F.3, this work is provided to you 'AS-IS' WITH NO OTHER
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If any disclaimer or limitation set forth in this agreement violates the
law of the state applicable to this agreement, the agreement shall be
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provision of this agreement shall not void the remaining provisions.
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providing copies of Project Gutenberg-tm electronic works in accordance
with this agreement, and any volunteers associated with the production,
promotion and distribution of Project Gutenberg-tm electronic works,
harmless from all liability, costs and expenses, including legal fees,
that arise directly or indirectly from any of the following which you do
or cause to occur: (a) distribution of this or any Project Gutenberg-tm
work, (b) alteration, modification, or additions or deletions to any
Project Gutenberg-tm work, and (c) any Defect you cause.
Section 2. Information about the Mission of Project Gutenberg-tm
Project Gutenberg-tm is synonymous with the free distribution of
electronic works in formats readable by the widest variety of computers
including obsolete, old, middle-aged and new computers. It exists
because of the efforts of hundreds of volunteers and donations from
people in all walks of life.
Volunteers and financial support to provide volunteers with the
assistance they need, is critical to reaching Project Gutenberg-tm's
goals and ensuring that the Project Gutenberg-tm collection will
remain freely available for generations to come. In 2001, the Project
Gutenberg Literary Archive Foundation was created to provide a secure
and permanent future for Project Gutenberg-tm and future generations.
To learn more about the Project Gutenberg Literary Archive Foundation
and how your efforts and donations can help, see Sections 3 and 4
and the Foundation web page at http://www.pglaf.org.
Section 3. Information about the Project Gutenberg Literary Archive
Foundation
The Project Gutenberg Literary Archive Foundation is a non profit
501(c)(3) educational corporation organized under the laws of the
state of Mississippi and granted tax exempt status by the Internal
Revenue Service. The Foundation's EIN or federal tax identification
number is 64-6221541. Its 501(c)(3) letter is posted at
http://pglaf.org/fundraising. Contributions to the Project Gutenberg
Literary Archive Foundation are tax deductible to the full extent
permitted by U.S. federal laws and your state's laws.
The Foundation's principal office is located at 4557 Melan Dr. S.
Fairbanks, AK, 99712., but its volunteers and employees are scattered
throughout numerous locations. Its business office is located at
809 North 1500 West, Salt Lake City, UT 84116, (801) 596-1887, email
business@pglaf.org. Email contact links and up to date contact
information can be found at the Foundation's web site and official
page at http://pglaf.org
For additional contact information:
Dr. Gregory B. Newby
Chief Executive and Director
gbnewby@pglaf.org
Section 4. Information about Donations to the Project Gutenberg
Literary Archive Foundation
Project Gutenberg-tm depends upon and cannot survive without wide
spread public support and donations to carry out its mission of
increasing the number of public domain and licensed works that can be
freely distributed in machine readable form accessible by the widest
array of equipment including outdated equipment. Many small donations
($1 to $5,000) are particularly important to maintaining tax exempt
status with the IRS.
The Foundation is committed to complying with the laws regulating
charities and charitable donations in all 50 states of the United
States. Compliance requirements are not uniform and it takes a
considerable effort, much paperwork and many fees to meet and keep up
with these requirements. We do not solicit donations in locations
where we have not received written confirmation of compliance. To
SEND DONATIONS or determine the status of compliance for any
particular state visit http://pglaf.org
While we cannot and do not solicit contributions from states where we
have not met the solicitation requirements, we know of no prohibition
against accepting unsolicited donations from donors in such states who
approach us with offers to donate.
International donations are gratefully accepted, but we cannot make
any statements concerning tax treatment of donations received from
outside the United States. U.S. laws alone swamp our small staff.
Please check the Project Gutenberg Web pages for current donation
methods and addresses. Donations are accepted in a number of other
ways including including checks, online payments and credit card
donations. To donate, please visit: http://pglaf.org/donate
Section 5. General Information About Project Gutenberg-tm electronic
works.
Professor Michael S. Hart is the originator of the Project Gutenberg-tm
concept of a library of electronic works that could be freely shared
with anyone. For thirty years, he produced and distributed Project
Gutenberg-tm eBooks with only a loose network of volunteer support.
Project Gutenberg-tm eBooks are often created from several printed
editions, all of which are confirmed as Public Domain in the U.S.
unless a copyright notice is included. Thus, we do not necessarily
keep eBooks in compliance with any particular paper edition.
Each eBook is in a subdirectory of the same number as the eBook's
eBook number, often in several formats including plain vanilla ASCII,
compressed (zipped), HTML and others.
Corrected EDITIONS of our eBooks replace the old file and take over
the old filename and etext number. The replaced older file is renamed.
VERSIONS based on separate sources are treated as new eBooks receiving
new filenames and etext numbers.
Most people start at our Web site which has the main PG search facility:
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This Web site includes information about Project Gutenberg-tm,
including how to make donations to the Project Gutenberg Literary
Archive Foundation, how to help produce our new eBooks, and how to
subscribe to our email newsletter to hear about new eBooks.
EBooks posted prior to November 2003, with eBook numbers BELOW #10000,
are filed in directories based on their release date. If you want to
download any of these eBooks directly, rather than using the regular
search system you may utilize the following addresses and just
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