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Le loup blanc
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Title: Le loup blanc
Author: Paul H.C. Fval
Release Date: January 16, 2005 [EBook #14702]
Language: French
Character set encoding: ISO-8859-1
*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK LE LOUP BLANC ***
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Paul Fval (pre)
LE LOUP BLANC
(1843)
Table des matires
I La chanson II Le coffret de fer III Le dpt IV La Fosse-aux-Loups V Le creux d'un chne VI Le voyage VII La fort de Villers-Cotterets VIII
Tutelle IX L'tang de La Tremlays X La veille XI Fleur-des-Gents XII Dans la fort XIII Le capitaine Didier XIV O le Loup Blanc montre le
bout de son museau XV Portraits XVI Le conseil priv de M. de Vaunoy XVII Visite matinale XVIII Rves XIX Sous la charmille XX Avant et
aprs le djeuner XXI Mademoiselle de Vaunoy XXII Deux bons serviteurs XXIII Voyage de Jude Leker XXIV La loge XXV Huit hommes et
un collecteur XXVI Un accs de haut mal XXVII La premire bchamelle XXVIII Chez les Loups XXIX Avant la lutte XXX Quatre contre un
XXXI Alix et Marie XXXII La chambrette XXXIII Le tribunal des Loups XXXIV Jean Blanc
I La chanson
Il n'y a pas encore bien longtemps, le voyageur qui allait de Paris Brest, de la capitale du royaume la premire de nos cits maritimes,
s'endormait et s'veillait deux fois, berc par les cahots de la diligence, avant d'apercevoir les maigres moissons, les pommiers trapus et les chnes
branls de la pauvre Bretagne. Il s'veillait la premire fois dans les fertiles plaines du Perche, tout prs de la Beauce, ce paradis des ngociants
Le loup blanc 1
en farine: il se rendormait poursuivi par l'aigrelet parfum du cidre de l'Orne et par le patois nasillard des naturels de la Basse-Normandie. Le
lendemain matin, le paysage avait chang; c'tait Vitr, la gothique momie, qui penche ses maisons noires et les ruines chevelues de son chteau
sur la pente raide de sa colline; c'tait l'chiquier de prairies plantes et l de saules et d'oseraies o la Vilaine plie et replie en mille dtours son
troit ruban d'azur. Le ciel, bleu la veille, tait devenu gris; l'horizon avait perdu son ampleur, l'air avait pris une saveur humide. Au loin, sur la
droite, derrire une srie de monticules arides et couverts de gents, on apercevait une ligne noire. C'tait la fort de Rennes.
La fort de Rennes est bien dchue de sa gloire antique. Les exploitations industrielles ont fait, depuis ce temps, un terrible massacre de ses beaux
arbres.
MM. de Rohan, de Montbourcher, de Chteaubriant y couraient le cerf autrefois, en compagnie des seigneurs de Laval, invits tout exprs, et de
M. l'intendant royal, dont on se serait pass volontiers. Maintenant, c'est peine si les commis rougeauds des matres de forges y peuvent tuer
l'afft, de temps autre, quelque chtif lapereau ou un chevreuil tique que le spleen porte braver cet indigne trpas.
On n'entend plus, sous le couvert, les clatantes fanfares; le sabot des nobles chevaux ne frappe plus le gazon des alles; tout se tait, hormis les
marteaux et la toux cyclopenne de la pompe feu.
Certains se frottent les mains l'aspect de ce rsultat. Ils disent que les chteaux ne servaient rien et que les usines font des clous. Nous avons
peut-tre, ce sujet, une opinion arrte, mais nous la rserverons pour une occasion meilleure.
Quoi qu'il en soit, au lieu de quelques kilomtres carrs, grevs de coupes accablantes, et dont les trois quarts sont l'tat de taillis, la fort de
Rennes avait, il y a cent cinquante ans, onze bonnes lieues de tour, et des tenues de futaie si haut lances, si vastes et si bien fourres de plantes
la racine, que les gardes eux-mmes y perdaient leur chemin.
En fait d'usines, on n'y trouvait que des saboteries dans les fouteaux; et aussi, dans les chtaigneraies, quelques huttes o l'on faisait des cercles
pour les tonneaux. Au centre des clairires, dix douze loges groupes et comme entasses servaient de demeures aux charbonniers. Il y en avait
un nombre fort considrable, et, en somme, la population de la fort passait pour n'tre point au-dessous de quatre cinq mille habitants.
C'tait une caste part, un peuple demi sauvage, ennemi-n de toute innovation, et dtestant par instinct et par intrt tout rgime autre que la
coutume, laquelle lui accordait tacitement un droit d'usage illimit sur tous les produits de la fort, sauf le gibier.
De temps immmorial, sabotiers, tonneliers, charbonniers et vanniers avaient pu, non seulement ignorer jusqu'au nom d'_impt_, mais encore
prendre le bois ncessaire leur industrie sans indemnit aucune. Dans leur croyance, la fort tait leur lgitime patrimoine: ils y taient ns; ils
avaient le droit imprescriptible d'y vivre et d'y mourir. Quiconque leur contestait ce droit devenait pour eux un oppresseur.
Or ils n'taient point gens se laisser opprimer sans rsistance.
Louis XIV tait mort. Philippe d'Orlans, au mpris du testament du monarque dfunt, tenait la rgence. Bien que ce prince, pour qui l'histoire a
eu de svres condamnations, mt volontairement en oubli la grande politique de son matre, cette politique subsistait par sa force propre, partout
o des mains malhabiles ou perfides ne prenaient point tche de la miner sourdement.
En Bretagne, la longue et vaillante rsistance des tats avait pris fin.
Un intendant de l'impt avait t install Rennes, et le pacte d'Union, violemment amend, ne gardait plus ses fires stipulations en faveur des
liberts de la province. Le parti breton tait donc vaincu; la Bretagne se faisait France en dfinitive: il n'y avait plus de frontire.
Mais autre chose tait de consentir une mesure en assemble parlementaire, autre chose de faire passer cette mesure dans les moeurs d'un peuple
dont l'enttement est devenu proverbial. M. de Pontchartain, le nouvel intendant royal de l'impt, avait l'investiture lgale de ses fonctions; il lui
restait excuter son mandat, ce qui n'tait point chose facile.
Partout on accusa les tats de forfaiture: on rsistait partout.
Lors de la conspiration de Cellamare, ce fut en Bretagne que la duchesse du Maine runit ses plus hardis soldats. Les _Chevaliers de la Mouche
miel_ qui se nommaient aussi les _Frres bretons, formaient une vritable arme dont les chefs, MM. de Pontcallec, de Talhot, de Rohan-Polduc
et autres eurent la tte tranche sous le Bouffay de Nantes, en 1718.
Ce fut un rude coup. La conspiration rentra sous terre.
Mais la ligue des Frres bretons, antrieure la conspiration, et qui, en ralit, n'avait plus d'objet politique, continua d'exister et d'agir quand la
conspiration fut morte.
C'est le propre des assembles secrtes de vivre sous terre. Les Frres bretons refusrent d'abord l'impt les armes la main, puis ils cdrent
leur tour, mais, tout en cdant, ils vcurent.
Vingt ans aprs l'poque o se passrent les vnements que nous allons raconter, et qui forment le prologue de notre rcit, nous retrouverons
leurs traces. Le mystre est dans la nature de l'homme. Les socits secrtes meurent cent fois.
En 1719, presque tous les gentilshommes s'taient retirs de l'association, mais elle subsistait parmi le bas peuple des villes et des campagnes.
Ce qui restait de _frres_ nobles tait l'objet d'un vritable culte.
Les chteaux o se retranchaient ces partisans inflexibles de l'indpendance devenaient des centres autour desquels se groupaient les mcontents.
Ceux-ci taient peut-tre impuissants dj pour agir sur une grande chelle, mais leur opposition (qu'on nous passe l'anachronisme) se faisait en
toute scurit.
Il et fallu, pour les rduire, mettre feu et sang le pays o ils avaient des attaches innombrables.
D'aprs ce que nous avons dit de la fort de Rennes, on doit penser qu'elle tait un des plus actifs foyers de la rsistance. Sa population
entirement compose de gens pauvres, ignorants et endurcis aux plus rudes travaux, tait dans des conditions singulirement favorables cette
rsistance, dont le fond est une ngation pure et simple, soutenue par la force d'inertie. Assez nombreux et assez unis pour combattre si nulle autre
ressource ne pouvait tre employe, les gens de la fort attendaient, confiants dans les retraites inaccessibles qu'offrait, chaque pas, le pays,
confiants surtout dans la connaissance parfaite qu'ils avaient de leur fort, cet immense et sombre labyrinthe dont les taillis reliaient la campagne
Le loup blanc 2
de Rennes aux faubourgs de Fougres et de Vitr.
Dans ces trois villes, ils avaient des adhrents. Le premier coup de mousquet tir sous le couvert devait armer la plbe dguenille des basses rues
de Rennes, les historiques bourgeois de Vitr, qui portaient encore brassards, hauberts et salades, comme des hommes d'armes, du XVe sicle, et
les habiles braconniers de Fougres. Avec tout cela, il tait raisonnable d'esprer que les sergents de M. de Pontchartrain pourraient ne point avoir
beau jeu.
Il y avait au monde un homme qu'ils respectaient tant que, si cet homme leur et dit: payez l'impt au roi de France, ils auraient peut-tre obi.
Mais cet homme n'avait garde.
Il tait justement, cet homme, l'un des plus obstins dbris de l'association bretonne, et sa voix retentissait encore de temps autre dans la salle
des tats, pour protester contre l'envahissement de l'ancien domaine des Riches ducs par les gens du roi de France.
Il avait nom Nicolas Treml de La Tremlays, seigneur de Boexis-en-Fort, et possdait, une demi-lieue du bourg de Liffr, un domaine qui le
faisait suzerain de presque tout le pays.
Son chteau de La Tremlays tait l'un des plus beaux qui ft dans la Haute-Bretagne; son manoir de Bouxis n'tait gure moins magnifique. Il
fallait deux heures pour se rendre de l'un l'autre, et tout le long du chemin on marchait sur la terre de Treml.
M. Nicolas, comme on l'appelait, tait un vieillard de grande taille et d'austre physionomie. Ses longs cheveux blancs tombaient en mches
parses sur le drap grossier de son pourpoint coup l'ancienne mode. L'ge n'avait point modr la fougue de son sang. le voir droit et ferme
sur la selle, lorsqu'il chevauchait sous la futaie, les gens de la fort se sentaient le coeur gaillard et disaient:
--Tant que vivra notre monsieur, il y aura un Breton dans la Bretagne, et gare aux sangsues de Paris.
Ils disaient vrai. Le patriotisme de Nicolas Treml tait aussi indomptable qu'exclusif. La dcadence graduelle du parti de l'indpendance, loin de
lui tre un enseignement, n'avait fait que grandir son obstination. D'anne en anne, ses collgues des tats coutaient avec moins de faveur ses
rudes protestations; mais il protestait toujours, et c'tait la main sur la garde de son pe qu'il fulminait ses menaantes diatribes contre le
reprsentant de la couronne.
Un jour, pendant qu'il parlait, messieurs de la noblesse se prirent rire et plusieurs voix murmurrent:
--Dcidment, monsieur Nicolas a perdu la tte.
Il s'arrta tout coup: une grande pleur monta jusqu' son front; son oeil lana un clair. Il se couvrit et gagna lentement la porte. Sur le seuil il
croisa ses bras et envoya au banc de la noblesse un long regard de dfi.
--Je remercie Dieu, dit-il d'une voix lente et durement accentue qui pntra jusqu'aux extrmits de la salle, je remercie Dieu de n'avoir perdu
que la tte, quand messieurs mes amis, eux, ont perdu le coeur.
ce sanglant outrage vous eussiez vu bondir sur leurs siges tous ces fiers gentilshommes. Vingt rapires furent l'instant dgaines. Nicolas
Treml ne bougea pas.
--Laissez l vos pes, reprit-il. Moi aussi, je fus insult; pourtant je me retire. Ce n'est point du sang breton qu'il faut ma colre. Adieu,
messieurs. Je prie Dieu que vos enfants oublient leurs pres et se souviennent de leurs aeux. Je me spare de vous et je vous renie. Vous avez mis
la Bretagne au tombeau; moi, je mettrai du sang sur le tombeau de la Bretagne. Quand il n'est plus temps de combattre, il est temps encore de se
venger et de mourir.
M. de La Tremlays monta sur son bon cheval et prit la route de son domaine.
Ceux qui le rencontrrent en chemin, ce jour-l, ne purent deviner les penses qui se pressaient dans son esprit. Robuste de coeur autant que de
corps, il savait garder au-dedans de lui sa colre. Son front restait calme, son regard errait, vague et indiffrent, sur le plat paysage des environs
de Rennes.
Lorsqu'il entra sous le couvert de la fort, le soleil baissait l'horizon. M. de La Tremlays contempla plus d'une fois avec convoitise les
retranchements naturels et imprenables qu'offrait chaque pas le sol vierge; il comptait involontairement ces hommes vigoureux et vaillants qui
le saluaient de loin avec une respectueuse affection.
--La guerre, pensait-il, pourrait tre terrible avec ces soldats et ces retraites.
Il arrtait son cheval et devenait rveur. Mais bientt une ide tyrannique fronait ses sourcils grisonnants. Il se redressait et son oeil brillait d'un
sauvage clat.
--Point de guerre! disait-il alors. Un duel! Un seul coup, une seule mort!
Et M. de La Tremlays, enfonant ses perons dans les flancs de son cheval, combinait un de ces plans dont l'extravagante hardiesse amne le
sourire sur les lvres des hommes de bon sens, et que le succs peut peine sanctionner: un plan audacieux, chevaleresque, mais impossible et
fou, dont l'ide ne pouvait germer que dans un cerveau de gentilhomme campagnard, ignorant le monde et toisant la prose du prsent la
potique mesure du pass.
Il ne faudrait point pourtant se mprendre et taxer Nicolas Treml de dmence, parce que son entreprise dpassait les bornes du possible. Il le
savait et son enthousiasme ne lui cachait point la profondeur de l'abme.
Mais c'est un de ces hommes cervelle de bronze, qui voient le prcipice ouvert et ne s'arrtent point pour si peu en chemin.
Une seule circonstance et pu le faire hsiter. La maison de La Tremlays n'avait qu'un hritier direct, Georges Treml, petit-fils du vieux
gentilhomme. Que deviendrait cet enfant de cinq ans, frapp dans la personne de son aeul et dpourvu de protecteur naturel? Nicolas Treml
supportait impatiemment cette objection que lui faisait sa conscience.
Le loup blanc 3
--Si je russis, pensait-il, Georges aura un hritage de gloire; si j'choue, monsieur mon cousin de Vaunoy lui gardera son patrimoine. Vaunoy est
un bon chrtien et un loyal gentilhomme.
Comme il prononait mentalement ces paroles, une voix grle et lointaine lui apporta le refrain d'une chanson du pays, sorte de complainte dont
l'air mlancolique accompagnait le rcit du trpas d'Arthur de Bretagne, mchamment mis mort par son oncle Jean sans Terre.
M. de La Tremlays se sentit venir au coeur un pressentiment funeste en coutant cela.
--Impossible! murmura-t-il pourtant; M. de Vaunoy est un digne parent.
La voix se rapprochait, le chant semblait prendre une nuance d'ironie.
--D'ailleurs, poursuivit le vieux gentilhomme, mon petit Georges est breton; son bonheur, comme son sang appartient la Bretagne.
La voix se tut durant quelques secondes, puis elle clata tout coup juste au-dessus de M. de La Tremlays. Celui-ci leva brusquement la tte et
aperut, au haut d'un gigantesque chtaignier dont la couronne, dominant les arbres d'alentour, tait vivement frappe par les rayons du soleil
couchant, un tre d'apparence extraordinaire et presque diabolique. Son corps, ainsi clair, rayonnait une sorte de lueur blafarde. Si un voyageur
l'et rencontr dans les forts du Nouveau Monde il ne lui aurait certainement pas accord le nom d'homme, et l'histoire naturelle de M. de
Buffon contiendrait un article de plus: le babouin blanc. Cette crature ressemblait en effet un norme singe de couleur blanchtre, elle sautait
d'une branche l'autre avec une agilit merveilleuse, et chaque saut, un faisceau de menus roseaux tombait terre.
Son chant continuait.
Il est croire que ce n'tait pas la premire fois que M. de La Tremlays rencontrait ce personnage trange, car il arrta son cheval sans manifester
la moindre surprise et siffla comme on fait pour appeler un chien.
Le chant cessa aussitt, et la crature perche au sommet du chtaignier, dgringolant de branche en branche, tomba aux pieds du vieux seigneur
en poussant un grognement amical et respectueux.
C'tait bien un homme, et pourtant il tait plus extraordinaire encore de prs que de loin. Ses jambes nues, couvertes de poils incolores,
supportaient gauchement un torse difforme et de beaucoup trop court. Son cou, osseux et plant en biseau sur sa creuse poitrine, tait surmont
d'une face anguleuse, aux os de laquelle se collait une peau blme et seme de duvet. Ses cheveux, ses sourcils, sa barbe naissante, tout tait
blanc, et c'tait merveille de voir reluire son oeil sanglant au milieu de ce laiteux entourage.
Aucun signe certain, dans toute sa personne, ne pouvait servir prciser son ge.
Peut-tre tait-ce un enfant, peut-tre tait-ce un vieillard.
L'extrme agilit qu'il venait de dployer loignait galement nanmoins ces deux suppositions.
Il fallait la pleine jeunesse pour concentrer tant de vigoureuse souplesse sous cette enveloppe chtive et misrable.
Il se releva d'un bond et vint se planter au milieu du chemin, devant la tte du cheval.
--Comment va ton pre, Jean Blanc? demanda M. de La Tremlays.
--Comment va ton fils, Nicolas Treml? rpondit l'albinos en excutant une cabriole.
Un nuage couvrit le front du vieillard. Cette brusque question correspondait mystrieusement au sujet de sa rverie.
--Tu deviens insolent, mon garon, grommela-t-il. Je suis trop bon envers vous autres vilains, et cela vous donne de l'audace. Fais-moi place, et
que je ne t'y prenne plus!
Au lieu d'obir cet ordre, prononc d'un ton svre, Jean Blanc saisit la bride du cheval et se mit sourire tranquillement.
--Tu te trompes, monsieur Nicolas, dit-il d'une voix douce et triste. Ce n'est pas avec nous pauvres gens, que tu es trop bon, c'est avec d'autres que
tu aimes et qui te dtestent.
--Paix! fou que tu es! voulut interrompre M. de La Tremlays.
L'albinos ne lcha point la bride et continua:
--Le pre de Jean Blanc va bien. Jean Blanc veillait hier auprs de lui; auprs de lui il veillera demain. Hier tu veillais sur Georges Treml:
veilleras-tu sur lui demain, monsieur Nicolas?
--Que veux-tu dire?
--C'est une belle chanson que la chanson d'Arthur de Bretagne... coute: je sais ramper sous le couvert, tout aussi bien que grimper au fate des
chtaigniers. Je t'ai suivi longtemps dans la fort, tu causais avec ta conscience; j'ai compris, et j'ai chant la chanson d'Arthur.
--Quoi! s'cria M. de La Tremlays, tu m'as entendu! tu sais tout!
--Non, pas tout. Tu as dit trop de folies pour que j'aie pu comprendre. Mais, crois-moi, ne laisse pas notre petit monsieur Georges la merci d'un
cousin. Si tu veux t'en aller bien loin, prends ton petit-fils en croupe: si tu ne le peux pas, tue-le, mais ne l'abandonne pas. Et maintenant je vais
couper des branches pour faire des cercles de barrique, monsieur Nicolas. Que Dieu te bnisse!
L'albinos lcha la bride et grimpa comme un chat le long du tronc noueux d'un chtaignier. La nuit commenait tomber. Le costume de cet tre
bizarre, form de peaux d'agneaux et blanc comme sa personne, se distinguait travers les branches qu'il franchissait avec une indescriptible
prestesse.
M. de La Tremlays se remit en route, tout pensif.
Le loup blanc 4
--C'est un pauvre insens, se disait-il.
Mais son coeur se serrait de plus en plus, et lorsque la voix de Jean Blanc, se faisant de nouveau entendre, lui jeta, par-dessus les ttes touffues de
grands chnes, les notes lugubres de la complainte d'Arthur de Bretagne, le vieux gentilhomme eut froid l'me et pronona en frmissant le nom
de son petit-fils.
II Le coffret de fer
Quand Nicolas Treml de La Tremlays franchit la grand'porte de son beau chteau, il faisait nuit noire. Il jeta la bride ses valets sans mot dire,
monta le perron d'un air distrait et se rendit tout droit la chambre de son petit-fils.
Georges dormait. C'tait un joli enfant blanc et rose, dont les cheveux blonds bouclaient gracieusement sur les broderies de l'oreiller. Sans doute
un doux songe visitait en ce moment son sommeil, car sa bouche s'entr'ouvrait en un charmant sourire, pendant que ses petites mains s'agitaient et
semblaient soutenir une lutte de caresses.
Quand les enfants s'battent ainsi en de joyeux rves, les bonnes gens de Rennes disent qu'ils _rient aux anges_; pense charmante et potique,
coup sr.
Mais en Bretagne tout ce qui est potique et charmant tourne bien vite la mlancolie: on regarde cette joie du sommeil comme un prsage de
mort. L'enfant rit aux anges, parce que les anges de Dieu sont l autour de son chevet, pour emporter son me au ciel.
Nicolas Treml se pencha sur la couche de son petit-fils. Sa lvre barbue toucha la joue de l'enfant qui ne s'veilla point.
--Arthur de Bretagne! murmura le vieux gentilhomme qui ne pouvait oublier les paroles de Jean Blanc; si le dernier rejeton de ma race allait tre
sacrifi!... Mais non cet homme est un fou, et mon cousin de Vaunoy ne ressemble pas plus l'Anglais Jean sans Terre qu'un chien fidle ne
ressemble un loup!
Il s'assit auprs du chevet de Georges et rendit son esprit l'ide fixe qu'il poursuivait.
M. de La Tremlays, puissamment riche et noble, comme nous l'avons dit, avait perdu son fils unique deux ans auparavant. Ce fils, qui avait nom
Jacques Treml et qui tait pre de Georges, avait t de son vivant un homme fort et brave; Nicolas Treml lui avait inculqu de bonne heure sa
haine contre la France, son amour pour la Bretagne, deux sentiments qui, chez lui, affectaient tous les caractres de la passion.
La mort de Jacques fut pour le vieux gentilhomme un coup cruel. Ce n'tait pas seulement un fils, c'tait l'hritier de ses croyances qui descendait
dans la tombe.
Il se sentait vieillir. Aurait-il le temps d'inoculer Georges sa haine et son amour?
Les vieux souverains, qui Dieu retire le fils qui devait continuer leur oeuvre politique laborieusement commence, regardent avec dsespoir le
berceau du fils de leur fils.
Cet enfant mettra vingt ans se faire homme, et il ne faut qu'un jour pour voir crouler une dynastie.
Nicolas Treml n'tait pas roi, mais il se regardait comme le dernier reprsentant d'une pense vaincue qui pouvait son tour remporter la victoire.
Jacques tait son bras droit, son successeur, un autre lui-mme; Georges n'tait qu'un enfant.
Au lieu d'une arme l'preuve, Nicolas Treml n'avait plus qu'un faible roseau dans la main.
Il y avait de par la province de Bretagne une famille pauvre et de noblesse douteuse qui se prtendait branche de Treml et ajoutait ce nom au sien
propre. Avant la mort de Jacques, M. de La Tremlays avait intent cette famille de Vaunoy un procs, pour la contraindre se dsister de toute
prtention au nom de Treml.
Le procs tait pendant, et, suivant toute apparence, le parlement de Rennes allait condamner les Vaunoy lorsque Jacques mourut. Ce fatal
vnement sembla changer subitement les desseins de M. de La Tremlays. Il arrta l'action pendante au parlement de Rennes et invita Herv de
Vaunoy, l'an de la famille, se rendre aussitt prs de lui. Celui-ci n'eut garde de refuser l'invitation.
Il traversa la fort mont sur un pitre cheval de labour. Arriv sur la lisire qui touchait le domaine de Treml et les futaies de Bouxis, il ta
respectueusement son feutre et salua toutes ces richesses, pendant qu'un sourire relevait les coins de ses lvres sous les crocs fauves de sa
moustache.
Herv de Vaunoy pouvait avoir alors quarante ans. C'tait un petit homme replet, chevelure rousstre, dont les exubrants anneaux encadraient
un visage souriant et d'expression dbonnaire. Ses yeux disparaissaient presque sous les longs poils de ses sourcils; mais ce qu'on en voyait tait
fort avenant et cadrait au mieux avec la fracheur vermeille de ses joues.
En somme, il avait l'air du meilleur vivant qui ft au monde, et il tait impossible de le voir une seule fois sans se dire: voil un excellent petit
homme!
La seconde fois, on ne disait rien du tout.
La troisime, on pensait part soi que le petit homme pouvait bien n'tre point si bon qu'il voulait paratre.
Chemin faisant, il inspecta le manoir de Bouxis, qu'il trouva trs son gr, et les fermes, mtairies et tenures, qui lui parurent bien en point, et
les bois dont il admira cordialement la belle venue. Pendant cela, son sourire vainqueur ne le quittait point. On et dit que le petit homme se
voyait dj dans l'avenir propritaire et seigneur de toutes ces belles choses.
Mais ce qui le flatta le plus, ce fut le chteau de La Tremlays lui-mme. la vue de ce cher difice qui ouvrait sur une immense avenue sa grande
porte cussonne, Herv de Vaunoy arrta son cheval de charrette et ne put retenir un cri d'allgresse.
--Saint-Dieu! murmura-t-il tout mu, notre maison de Vaunoy tiendrait avec ses tables, curies et pigeonniers sous le portail de ce noble chteau.
Il faudrait que M. Nicolas Treml, mon cousin, et l'me bien dure pour ne point me donner un gte en quelque coin; et quand on a pied dans
quelque coin, talent et bonne volont, tout le reste y passe!
Le loup blanc 5
Il souleva le lourd marteau de la porte et mit de ct son sourire pour prendre un air humble et dcemment rserv.
M. de La Tremlays tait assis sous le manteau de la haute chemine dans la salle manger. son ct, un grand et beau chien de race
sommeillait indolemment. Dans un coin, le petit Georges, g de quatre ans alors, jouait sur les genoux de sa nourrice. On annona Herv de
Vaunoy.
Le vieux seigneur se tourna lentement vers le nouveau venu et le chien, se dressant sur ses quatre pattes, poussa un sourd grognement.
--Paix, Loup, dit M. de La Tremlays.
Le chien se recoucha sans quitter des yeux le seuil o Herv se tenait dcouvert et respectueusement inclin.
M. de La Tremlays continuait d'examiner ce dernier en silence.
Au bout de quelques minutes, il parut prendre tout coup une rsolution et se leva.
--Approchez, monsieur mon cousin, dit-il avec une brusque courtoisie; vous tes le bienvenu au chteau de nos communs anctres.
Herv ne put retenir un mouvement de joie en voyant sa parent, laquelle il ne croyait gure lui-mme, si tt et si aisment reconnue. Sur un
geste du vieux seigneur, il prit place sous le manteau de la chemine.
L'entrevue fut courte et dcisive.
--J'espre, monsieur de Vaunoy, dit Nicolas Treml, que vous tes un vrai Breton!
--Oui, Saint-Dieu! mon cousin, rpondit Herv, un vrai Breton, tout fait!
--Dtermin donner sa vie pour le bien de la province?
--Sa vie et son sang, monsieur mon cousin de La Tremlays! ses os et sa chair! Dtestant la France, Saint-Dieu! abhorrant la France, monsieur mon
digne parent! prt dvorer la France d'un coup de dent si elle n'avait qu'une bouche!
-- la bonne heure! s'cria Nicolas Treml enchant. Touchez-l, Vaunoy, mon ami. Nous nous entendrons merveille, et mon petit-fils Georges
aura un pre en cas de malheur.
Herv fut install le soir mme au chteau de La Tremlays, et, depuis lors, il ne le quitta plus. Georges lui tait spcialement confi, et nous
devons reconnatre qu'il affectait en toute occasion, pour l'enfant, une tendresse extraordinaire.
Les choses restrent ainsi durant dix-huit mois. M. de La Tremlays prenait Herv en confiance. Il le regardait comme un excellent et loyal parent.
Les commensaux du chteau faisaient comme le matre, et Vaunoy avait l'estime de tout le monde.
Il n'y avait que deux personnages auprs desquels Vaunoy n'avait point su trouver grce: le premier et le plus considrable tait Loup, le chien
favori de Nicolas Treml; le second n'tait autre que Jean Blanc, l'albinos.
Chaque fois que Vaunoy entrait au salon, Loup fixait sur lui ses rondes prunelles et grognait dans ses soies jusqu' ce que M. de La Tremlays lui
et impos premptoirement silence. Vaunoy avait beau le flatter, il perdait sa peine. Loup, en bon Breton qu'il tait, avait la tte dure et ne
changeait point volontiers de sentiment.
M. de La Tremlays s'tonnait souvent de l'aversion que Loup montrait son cousin; cela lui donnait mme parfois rflchir, car il tenait Loup
pour un chien perspicace et de bon conseil. Mais Vaunoy, d'autre part, tait si humble, si serviable, si dvou!
Et puis, Saint-Dieu! il dtestait si cordialement la France.
Le moyen de concevoir des soupons contre un homme qui abhorrait ainsi M. le Rgent?
Quant Jean Blanc, sa haine tait moins redoutable que celle de Loup. Jean Blanc, en effet, occupait dans l'chelle sociale une position
infiniment plus humble. Il tait, de son mtier tailleur de cercles, passait pour idiot, et n'et point pu soutenir son vieux pre sans l'aide charitable
de M. de La Tremlays. Jean Blanc tait reu dans les cuisines du chteau, parce que l'hospitalit bretonne accueillait hommes, mendiants et
animaux avec une gale religion; mais c'tait grand'peine qu'il conqurait sa place au feu, et il lui fallait excuter bien des cabrioles pour
dsarmer le mauvais vouloir du matre d'htel, lors de la distribution des vivres.
--Arrire, mchant mouton blanc! disait ce chef des valets de Treml. N'as-tu pas honte, gibier de rebut, de demander la pitance d'un chrtien?
Jean, suivant son humeur, hochait la tte en clatant de rire, ou baissait ses yeux pleins de larmes. Parfois un clair de raison ou de fiert semblait
traverser sa cervelle. Alors la bordure enflamme de ses paupires devenait livide, tandis qu'une tache carlate se dessinait sur sa joue. C'tait
l'affaire d'un instant.
L'cuyer Jude prenait alors le parti du pauvre albinos, dont l'apathie naturelle avait dj triomph de sa fugitive colre.
--Un peu plus de charit, matre Alain, disait l'cuyer Jude au majordome; Jean Blanc est le fils de son pre, qui tait un digne serviteur de Treml.
Notre monsieur Nicolas n'entend pas qu'on traite ainsi les bonnes gens de la fort.
Jude ne mentait point. Nicolas Treml tait doux envers ses vassaux; mais, si accompli que soit le matre, l'insolence, cette gangrne de la
valetaille, sait toujours se faire place en quelque coin de l'office.
Alain, le matre d'htel, grommelait un juron armoricain et coupait Jean Blanc un morceau de pain de mauvaise grce. Celui-ci trempait aussitt
sa soupe, sans rancune apparente, et la dvorait avec la plus parfaite galit d'me. Quand il avait fini, on lui donnait une seconde cuelle de
bouillon bien chaud qu'il portait son pre, Mathieu Blanc, le vieux vannier de la Fosse-aux-Loups.
Cette tranquillit de Jean Blanc tait-elle feinte ou relle? nous ne saurions trancher cette question d'une manire prcise, et parmi ceux qui le
connaissaient, les avis taient partags. On s'accordait reconnatre que sa cervelle ne contenait point la somme d'ides raisonnables que
Le loup blanc 6
comporte l'intelligence de l'homme; mais tait-il srieusement idiot?
Tant que durait le jour, il chantait de bizarres refrains sur les couronnes de chtaigniers, ou bien il gambadait le long des chemins. vpres, son
blme visage grimaait faire pmer de rire chantres, marguillier et bedeau.
Et pourtant Jean priait dvotement.
Et pourtant Jean soignait son vieux pre avec l'attention d'une fille dvoue; quand Mathieu avait besoin de remdes, Jean travaillait double, et
plus d'un paysan affirmait l'avoir vu, le soir, agenouill au chevet du vieillard endormi.
En outre, on le savait capable d'une reconnaissance sans bornes. Il s'tait jet, sans armes, au-devant d'un sanglier qui menaait l'cuyer Jude, son
protecteur, et il avait escalad plus d'une fois les hautes murailles du jardin de La Tremlays, rien que pour baiser, en pleurant de joie, les mains du
petit Georges, le petit-fils de son bienfaiteur.
Sa tendresse pour l'enfant tait pousse jusqu' la passion, et ceux qui ne croyaient point l'idiotisme de Jean disaient que sa haine pour M. de
Vaunoy venait de ce qu'il le regardait comme un intrus, destin frustrer le petit Georges de son hritage.
Ils disaient cela quand ils n'avaient point dire autre chose de plus intressant, car, bien entendu, Jean Blanc tait un sujet de conversation fort
secondaire. part Vaunoy qui le craignait vaguement d'instinct, Jude et M. de La Tremlays qui ne ddaignaient point de causer parfois
familirement avec lui, personne ne s'occupait beaucoup du pauvre albinos.
On admirait sa merveilleuse adresse tous les exercices du corps, comme on et admir l'agilit d'un chevreuil de la fort. Sa douteuse folie ne
l'entourait pas mme de ce prestige qui s'attache, dans les contres demi-sauvages, aux tres privs de raison. Les gens de la fort se dfiaient de
sa dmence et ne la trouvaient point de franc aloi.
Quant aux femmes, Jean tait pour elles un objet de dgot ou de moquerie. Elles riaient en apercevant de loin sa face enfarine que nous ne
saurions comparer qu'au masque populaire de nos pierrots; elles frissonnaient lorsque le soir elles voyaient briller, sous le linceul de sa chevelure,
l'clat phosphorescent de ses yeux.
Revenons Nicolas Treml que nous avons laiss mditant au chevet de son petit-fils Georges.
Sans doute le sujet de ses rflexions le captivait bien puissamment; car pendant de longues heures il demeura immobile et si profondment
absorb qu'on et pu le prendre pour l'un de ces vieillards de pierre qui dorment autour des tombeaux.
L'horloge du chteau avait sonn minuit depuis longtemps lorsqu'il secoua sa proccupation.
Il se leva; son visage tait sombre, mais rsolu. Il saisit la lampe qui brlait auprs de lui et traversa doucement la salle, assourdissant le sonore
cliquetis de ses perons pour ne point troubler le sommeil de Georges.
--Vaunoy est incapable de me trahir, murmura-t-il; je le crois... sur mon salut, je le crois! Mais la confiance n'exclut pas la prudence, et il n'y a
que Dieu pour sonder jusqu'au fond le coeur des hommes. Je veux prendre mes prcautions.
Le vent des nuits courait dans les longs corridors de La Tremlays. Nicolas Treml, abritant de la main la flamme de la lampe, descendit le grand
escalier et se rendit la salle d'armes o reposait Jude Leker, son cuyer.
Il l'veilla et lui fit signe de le suivre.
Jude obit aussitt en silence.
M. de La Tremlays remonta d'un pas rapide les escaliers du chteau, traversa de nouveau les corridors et fit entrer Jude dans une petite pice de
forme octogonale qu'il avait choisie pour sa retraite, au premier tage d'une tourelle.
Lorsque Jude fut entr, M. de La Tremlays ferma la porte clef.
L'honnte cuyer n'avait point coutume de provoquer la confiance de son matre. Quand Nicolas Treml parlait Jude coutait avec respect, mais il
ne faisait jamais de questions.
Cette fois, pourtant, la conduite du vieux seigneur tait si trange, sa physionomie portait le cachet d'une rsolution si solennelle, que l'cuyer ne
put rprimer sa curiosit.
--Vous n'avez pas votre figure de tous les jours, notre monsieur... commena-t-il.
Nicolas Treml lui imposa silence d'un geste et fit jouer la serrure d'une armoire scelle dans le mur.
De cette armoire, il tira un coffret de fer vide qu'il mit entre les mains de Jude.
Ensuite, prenant, au fond d'un compartiment secret, de pleines poignes d'or il les empila mthodiquement dans le coffret, comptant les pices
une une.
Cela dura longtemps, car il compta cent mille livres tournois.
Jude n'en pouvait croire ses yeux et se creusait la tte pour deviner le motif de cette conduite extraordinaire.
Quand il y eut dans le coffret cent mille livres bien comptes, Nicolas Treml le ferma d'un double cadenas.
--Demain, dit-il, presque voix basse et calme, tu chargeras cette cassette sur un cheval, sur ton meilleur cheval, et tu iras m'attendre, avant le
lever du soleil, la Fosse-aux-Loups.
Jude s'inclina.
--Avant de partir, reprit M. de La Tremlays, tu prieras monsieur mon cousin de Vaunoy de se rendre auprs de moi. Va!
Le loup blanc 7
Jude se dirigea vers la porte.
--Attends! poursuivit encore Nicolas Treml: tu t'habilleras comme on fait lorsqu'on ne doit point revenir au logis de longtemps. Tu t'armeras
comme pour une bataille o il faut mourir. Tu diras adieu ceux que tu aimes. As-tu fait ton testament?
--Non, rpondit Jude.
--Tu le feras, continua M. de La Tremlays.
Jude fit un signe d'obissance et emporta la cassette.
III Le dpt
Nicolas Treml ne dormit point cette nuit-l. Le lendemain, avant le jour, il entendit dans la cour le pas du cheval de Jude. Presque au mme
instant la porte de sa chambre s'ouvrit et Herv de Vaunoy parut sur le seuil. Matre Herv n'avait plus cet air humble et craintif dont nous l'avons
vu s'affubler en entrant au chteau pour la premire fois. Son sourire s'panouissait maintenant, joyeux, sur sa lvre. Il portait le front haut et
affectait les dehors d'une franchise brusque, peine tempre par le respect.
--Saint-Dieu! dit-il en arrivant, vous tes matinal, monsieur mon trs cher cousin. J'tais encore mon premier somme lorsqu'on est venu me
rveiller de votre part...
Il s'arrta tout coup en apercevant le svre et ple visage de Nicolas Treml, dont l'oeil perant tombait d'aplomb sur son oeil et semblait vouloir
descendre jusqu'au fond de sa conscience.
--Qu'y a-t-il? murmura-t-il avec un involontaire effroi.
Nicolas Treml lui montra du doigt un sige; il s'assit.
--Herv, dit le vieux gentilhomme d'une voix lente et tristement accentue, quand Dieu m'a repris mon fils, vous tiez un pauvre homme faible,
vous souteniez une lutte ingale contre moi qui suis fort. Vous alliez tre cras...
--Vous avez t gnreux, mon noble cousin, interrompit Vaunoy qui se sentait venir une vague inquitude.
--Serez-vous reconnaissant? reprit le vieillard.
Vaunoy se leva et lui saisit la main qu'il porta vivement ses lvres.
--Saint-Dieu! monsieur, s'cria-t-il, je suis vous corps et me!
Nicolas Treml fut quelque temps avant de reprendre la parole. Son regard ne se dtachait point de Vaunoy.
--Je crois, dit-il enfin; je veux vous croire. Aussi bien, il n'est plus temps d'hsiter; ma rsolution est prise. coutez.
M. de La Tremlays s'assit auprs de Vaunoy et poursuivit:
--Je vais partir pour ne point revenir peut-tre... ne m'interrompez pas... Ma route sera longue, et au bout de la route je trouverai un abme. La
Providence protge-t-elle encore le pays breton? Mon espoir est faible, et ma ferme croyance est que je vais la mort.
-- la mort? rpta Vaunoy sans comprendre.
-- la mort! s'cria le vieillard dont un soudain enthousiasme illumina le visage; n'avez-vous jamais dsir mourir pour la Bretagne, vous
monsieur de Vaunoy?
--Saint-Dieu! mon cousin il est croire que cette ide a pu me venir une fois ou l'autre, rpondit Herv tout hasard.
--Mourir pour la Bretagne! mourir pour une mre opprime, monsieur, n'est-ce pas l le devoir d'un gentilhomme et d'un Breton?
--Si fait, ah! Saint-Dieu, je crois bien! mais...
--Le temps presse, interrompit Nicolas Treml, et mon projet n'est point d'entrer dans d'inutiles explications. Quand je ne serai plus l, Georges
aura besoin d'un appui.
--Je lui en servirai.
--D'un pre...
--Ne vous dois-je pas la reconnaissance d'un fils? dclama pathtiquement Vaunoy.
--Vous l'aimez bien, n'est-ce pas, Herv, ce pauvre enfant que je vous lgue? Vous lui apprendrez aimer la Bretagne, dtester l'tranger. Vous
me remplacerez.
Vaunoy fit le geste d'essuyer une larme.
--Oui, reprit le vieillard en refoulant son motion au-dedans de lui-mme, vous tes bon et loyal, j'ai confiance en vous et ma dernire heure sera
tranquille.
Il se leva, traversa la salle d'un pas ferme et ouvrit un meuble scell ses armes.
--Voici un acte olographe, continua-t-il, que j'ai rdig cette nuit, et qui vous confre la pleine proprit de tous les domaines de Treml.
Le loup blanc 8
Vaunoy sauta sur son sige. Ses yeux blouis virent des millions d'tincelles. Tout son sang se prcipita vers sa joue. M. de La Tremlays, occup
dplier le parchemin, ne prit point garde ce mouvement de trop franche allgresse.
Il continua.
--Sans vous mettre dans mon secret, qui appartient la Bretagne, je puis vous dire que mon entreprise m'expose une accusation de lse-majest.
Ce crime, car ils nomment cela un crime! entrane non seulement la mort, mais la confiscation de tous les biens de l'accus. Il faut que l'hritage
de Georges Treml soit l'abri de cette chance, et je vous ai choisi pour dpositaire de la fortune de mon petit-fils.
Vaunoy n'eut point la force de rpondre, tant sa cervelle tait bouleverse par cet vnement inattendu. Il mit seulement la main sur son coeur et
darda au plafond son regard hypocrite.
--Acceptez-vous? demanda Nicolas Treml.
--Si j'accepte! s'cria Vaunoy retrouvant propos la parole. Ah! mon cousin, voici donc venue l'occasion de vous tmoigner ma gratitude. Si
j'accepte! Saint-Dieu! vous me le demandez!
Il prit deux mains celles du vieillard.
--Merci, merci, mon noble cousin! continua-t-il avec effusion; je prends le ciel tmoin que votre confiance est bien place!
Loup, le chien favori de M. de La Tremlays, interrompit ce moment Vaunoy par un grognement sourd et prolong. Ensuite il quitta le coussin
o il avait pass la nuit et vint se placer entre son matre et Herv, sur lequel il fixa ses yeux fauves.
Vaunoy recula instinctivement.
--Loup et Jean Blanc! pensa le vieillard qui n'tait pas pour rien breton de bonne race et gardait au fond de son coeur cette corde qui vibre si
aisment dans les poitrines armoricaines, la superstition. C'est singulier! le chien et l'innocent se rencontrent pour dtester monsieur mon cousin!
Il hsita un instant, et fut tent peut-tre de serrer le parchemin, mais la voix de ce qu'il appelait son devoir le poussait en avant. Il carta du pied
Loup avec rudesse et remit l'acte entre les mains de Vaunoy.
--Dieu vous voit, dit-il, et Dieu punit les tratres. Vous voici souverain matre de la destine de Treml.
Le chien, comme s'il et compris ce que ces paroles avaient de solennel, s'affaissa sur son coussin en hurlant plaintivement.
--Et maintenant, monsieur de Vaunoy, reprit Nicolas Treml, non par dfiance de vous, mais parce que tout homme est mortel et que vous pourriez
quitter ce monde sans avoir le temps de vous reconnatre, je vous demande une garantie.
--Tout ce que vous voudrez mon cousin.
--crivez donc, dit le vieillard en lui dsignant la table o l'attendaient encore plume et parchemins.
Vaunoy s'assit, Treml dicta:
Moi, Herv de Vaunoy, je m'engage remettre le domaine de La Tremlays, celui de Bouxis-en-Fort et leurs dpendances tout descendant
direct de Nicolas Treml qui me prsentera cet crit...
--Monsieur mon cousin, interrompit Vaunoy, ceci pourrait donner des armes au fisc. Si vous tes condamn coupable de lse-majest, cet acte
sera naturellement suspect.
--crivez toujours, ordonna Nicolas Treml.
Et il continua dicter.
... Cet crit, accompagn de la somme de cent mille livres, prix de la vente desdits domaines et dpendances.
--Comme cela, monsieur, reprit le vieillard, le fisc n'aura rien reprendre. Cent mille livres forment un prix srieux quoique bien au-dessous de la
valeur des domaines.
Vaunoy demeura pensif. Au bout de quelques secondes, il dplia le parchemin que lui avait remis d'abord M. de La Tremlays. C'tait un acte de
vente en due forme. La ligne de ses sourcils, qui s'tait lgrement plisse, se dtendit tout coup cette vue.
--Allons, dit-il, tout est pour le mieux, puisque telle est votre volont. Dieu m'est tmoin que je souhaite du fond du coeur que ces paperasses
deviennent bientt inutiles par votre heureux retour.
--Souhaitez-le, mon cousin, dit le vieillard en hochant la tte, mais ne l'esprez pas. Veuillez signer et parapher votre engagement.
Vaunoy signa et parapha. Puis chacun des deux cousins mit son parchemin dans sa poche.
--Je pense, reprit Vaunoy aprs un long silence pendant lequel Nicolas Treml s'tait replong dans sa rverie, je pense que ces prparatifs
n'annoncent point un dpart subit?
Il pensait tout le contraire et ne se trompait point.
Sa voix veilla en sursaut M. de La Tremlays qui se leva, repoussa violemment son sige et passa la main sur son front avec une sorte
d'garement.
--Il est temps, murmura-t-il d'une voix touffe, vous m'avez rappel mon devoir. Je vais partir.
--Dj!
Le loup blanc 9
--On m'attend, et je suis en retard. Allez, Vaunoy, faites seller mon cheval. Je vais dire adieu la maison de mon pre et embrasser pour la
dernire fois l'enfant de mon fils.
Vaunoy baissa la tte avec toutes les marques extrieures d'une sincre affliction et gagna les curies.
Nicolas Treml ceignit la grande pe de ses aeux, vaillant acier damass par la rouille et qui avait fendu plus d'un crne anglais au temps des
guerres nationales. Il couvrit ses paules d'un manteau et posa son feutre sur les mches de ses cheveux blancs.
Entre sa chambre et la retraite o reposait Georges, son petit-fils, se trouvait le grand salon d'apparat. C'tait une vaste salle aux lambris de chne
noir sculpts, dont les panneaux taient spars par des colonnettes en demi-relief corniches dores.
Dans chaque panneau pendait un portrait de famille au-dessus duquel tait peint un cusson quartiers.
Nicolas Treml traversa cette salle d'un pas lent et pnible. Son visage portait l'empreinte d'une austre douleur. Il s'arrta devant les derniers
portraits qui taient ceux de son pre et de sa mre dfunts et se mit genoux.
--Adieu, madame ma mre, murmura-t-il; adieu, mon respect pre. Je vais mourir comme vous avez vcu, pour la Bretagne!
Comme il se relevait, un rayon de soleil levant, perant les vitraux de la salle, fit scintiller les dorures et mit un reflet de vie sur tous ces raides
visages de chevaliers. On et dit que les nobles dames souriaient et respiraient le sculaire parfum de leur invitable bouquet de roses; on et dit
que les fiers seigneurs mettaient, plus superbes, leurs poings gants de buffle sur leurs hanches bardes de fer, en coutant la voix de ce Breton
qui parlait encore de mourir pour la Bretagne.
Avant de quitter la salle, Nicolas Treml se dcouvrit et salua les vingt gnrations d'aeux qui applaudissaient son sacrifice.
Le petit Georges dormait, mais ce sommeil matinal tait lger. Le contact de la bouche de son aeul suffit pour clore son rve. Il s'veilla dans un
charmant sourire et jeta ses bras autour du cou du vieillard.
M. de La Tremlays avait dit adieu sans faiblir aux images vnres de ses anctres, mais il n'en fut pas ainsi la vue de cet enfant, seul espoir de
sa race, qui allait tre orphelin et qui souriait doucement comme l'aurore d'un jour de bonheur.
--Que Dieu te protge, mon cher fils, murmura-t-il, pendant qu'une larme furtive mouillait le bord de sa paupire; qu'il fasse de toi un
gentilhomme. Puisses-tu ressembler tes pres, qui taient pieux, vaillants--et libres!
Il dposa un dernier baiser sur le front de l'enfant et s'enfuit parce que l'motion brisait son courage.
Dans la cour, Herv de Vaunoy tenait le cheval sell par la bride. Ce modle des cousins voulut toute force faire la conduite M. de La
Tremlays jusqu'au bout de son avenue. Quant Loup, on fut oblig de le mettre la chane pour l'empcher de suivre son matre.
Au bout de l'avenue, M. de La Tremlays arrta son cheval et tendit la main Vaunoy.
--Retournez au chteau, dit-il; nul ne doit savoir o se dirigent mes pas.
--Adieu donc, monsieur mon excellent ami! sanglota Vaunoy. Mon coeur se fend prononcer ces tristes paroles.
--Adieu! dit brusquement le vieillard. Souvenez-vous de vos promesses et priez pour moi.
Il piqua des deux. Le galop de son cheval s'touffa bientt sur la mousse de la fort.
Herv de Vaunoy, rest seul, garda pendant quelques instants son visage contrist, puis il frappa bruyamment ses mains l'une contre l'autre en
clatant de rire.
--Saint-Dieu! dit-il, on m'a donn place en un petit coin, j'avais talent et bonne volont, tout le reste y a pass. Bon voyage, monsieur mon digne
parent! soyez tranquille! nous accomplirons pour le mieux nos promesses, et vos domaines iront en bonnes mains!
Il rentra au chteau la tte haute et le feutre sur l'oreille. En passant prs de Loup, il frappa rudement le pauvre chien du pommeau de son pe en
disant:
--Ainsi traiterai-je quiconque ne pliera point devant moi. Ce jour-l, les serviteurs de Treml oublirent de chanter les joyeux nols la veille. Il y
avait autour du chteau comme une atmosphre de malheur, et chacun pressentait un vnement funeste.
M. Nicolas enfila au galop les sentiers tortueux de la fort. Au lieu de suivre les routes traces, il s'enfonait comme plaisir dans les plus pais
fourrs.
mesure qu'il avanait, l'aspect du paysage devenait plus sombre, la nature plus sauvage. De gigantesques ronces s'lanaient d'arbre en arbre
comme les lianes des forts vierges du Nouveau Monde.
et l, au milieu de quelque clairire o croissaient la bruyre, l'ajonc et l'aride gent, une misrable cabane fumait et animait le tableau d'une
vie mlancolique.
Aprs une demi-lieue faite franc trier, le vieux gentilhomme fut oblig de ralentir sa course. La fort devenait rellement impraticable. Il
attacha son cheval au tronc d'un chne prs duquel paissait dj la monture de son cuyer Jude, qui ne devait pas tre loin, et se fraya un passage
dans le taillis.
Quelques minutes aprs, il rejoignait son fidle serviteur, qui l'attendait, assis sur le coffret de fer.
IV La Fosse-aux-Loups
une demi-heure de chemin de la lisire orientale de la fort de Rennes, loin de tout village et au centre des plus pais fourrs, se trouve un ravin
profond dont la pente raide et rocheuse est plante d'arbres qui s'tagent, mls et l d'pais buissons de houx et de touffes d'ajoncs qui
atteignent une hauteur extraordinaire.
Le loup blanc 10
Un mince filet d'eau coule pendant la saison pluvieuse au fond du ravin; l't, toute trace d'humidit disparat et le lit du ruisseau est marqu
seulement par la ligne verte que trace l'herbe croissant au milieu de la mousse dessche.
Ce ravin court du nord au sud. L'un de ses bords, celui qui regarde l'orient, est occup par une futaie de chnes; l'autre s'lve presque pic, bois
vers sa base, puis ras et nu comme une lande, jusqu' une hauteur considrable. La tte chauve du roc y perce chaque pas entre les touffes de
bruyres. De larges crevasses s'ouvrent et l, bordes d'ormeaux nains et de prunelliers au noir feuillage.
Au XVIIIe sicle, l'aspect de ce paysage tait plus sombre encore qu'aujourd'hui. Le sommet de la rampe que nous venons de dcrire portait deux
tours de maonnerie qui avaient d servir autrefois de moulins vent. Ces tours avaient leurs murailles lzardes et menaaient ruine complte
depuis longtemps. Tout l'entour, l'herbe disparaissait sous les dcombres.
quelques pas, sur la droite, le sol se montrait tourment et gardait des traces d'antiques travaux. et l on dcouvrait des tranches profondes
dont les lvres arrondies par le temps, avaient d tre coupes pic autrefois et correspondre quelques puits de carrire ou de mine. De l'autre
ct de la monte, des pans de murailles annonaient que des constructions considrables avaient exist en ce lieu.
Tous ces restes d'anciens difices taient de beaucoup antrieurs aux moulins vent, qui pourtant eux aussi s'affaissaient de vieillesse. Pour
remonter leur origine et se rendre raison de leur destination videmment industrielle, il et fallu traverser le Moyen ge entier, et se guider
peut-tre jusqu'aux temps plus civiliss de la domination romaine.
Or, nous pouvons affirmer que, dans la fort de Rennes, au commencement du XVIIIe sicle, le nombre des savants archologues ou antiquaires
tait extraordinairement limit.
Prcisment en face et au-dessous des moulins vent en ruine, le ravin se rtrcissait tout coup, de telle faon que les grands arbres, penchs sur
les deux rampes, rejoignaient leurs pais branchages et formaient une vote impntrable. Cet immense berceau avait nom, dans le pays, la
Fosse-aux-Loups.
Point n'est besoin de dire au lecteur l'origine probable de ce nom.
Le voyageur gar qui traversait par hasard ce site sauvage, dont les lugubres teintes, transportes sur la toile, formeraient une dcoration
merveilleusement assortie pour certains de nos drames de boulevard, le voyageur, dis-je, n'apercevait, de prime aspect, nulle trace du voisinage
ou de la prsence des hommes. Partout la solitude, partout le silence, rompu seulement par ces mille bruits qui s'entendent l o la nature est
livre elle-mme.
On aurait pu se croire au milieu d'un dsert.
Nanmoins un examen plus attentif et fait dcouvrir, demi-cache par un bouquet de frnes, une petite loge de terre battue, couverte en chaume,
et dont l'unique ouverture tait garnie de lambeaux de serpillire faisant l'office de carreaux. Cette loge s'appuyait l'une des deux tours. Son
apparence misrable, loin d'gayer le paysage, jetait sur tout ce qui l'entourait un reflet de dtresse et d'abandon.
C'tait comme nous l'avons vu, la Fosse-aux-Loups que Nicolas Treml avait donn rendez-vous Jude, son cuyer. Le bon serviteur tait son
poste avant le jour.
Pendant qu'il attend patiemment son matre, assis sur les cent mille livres qui reprsentent, cette heure, l'opulent domaine de Treml, nous
soulverons le lambeau de toile servant de porte la pauvre loge couverte en chaume, et nous introduirons l'intrieur un regard curieux.
La loge tait compose d'une seule chambre. Ses meubles consistaient en un grabat et deux escabelles. Au lieu de plancher, le sol nu et humide;
au lieu de plafond, le revers de la couverture, c'est--dire le chaume, support par des gaules qui servaient de solives. Dans un coin un peu de
paille, et sur la paille un homme endormi.
Sur le grabat un autre homme veillait: c'tait un vieillard que l'ge et la maladie avaient rduit une extrme faiblesse. Il souffrait, et ses deux
mains qui serraient sa poitrine semblaient vouloir touffer une plainte.
L'homme qui gisait sur le grabat et celui qui dormait sur la paille avaient entre eux une ressemblance frappante. Leurs traits taient galement
ples et comme effacs; tous deux avaient des chevelures de neige. C'tait videmment le pre et le fils; mais l'ge avait blanchi la chevelure du
vieillard, tandis que le jeune homme, crature monstrueuse, avait apport en naissant ce signe ordinaire de la dcrpitude.
C'tait Jean Blanc, l'albinos.
Une douleur plus aigu arracha au vieillard un cri plaintif. Jean bondit sur la paille froisse de sa couche et fut sur pied en un instant. Il s'approcha
du grabat et prit la main de son pre qu'il pressa silencieusement contre son coeur.
--J'ai soif, dit Mathieu Blanc.
Jean prit une cuelle fle o restaient quelques gouttes de breuvage, et la tendit son pre qui but avec avidit.
--J'ai encore soif, murmura le vieillard aprs avoir bu; bien soif.
Jean parcourut des yeux la cabane. Il n'y avait rien.
--Je vais travailler, pre, s'cria-t-il en s'lanant vers sa cogne; j'ai dormi trop longtemps. J'apporterai du remde.
Le vieux Mathieu se retourna pniblement sur sa couche; mais au moment o Jean allait franchir le seuil il le rappela.
--Reste, dit-il; je souffre trop quand je suis seul.
Jean dposa aussitt sa cogne et revint vers le lit.
--Je resterai pre, rpondit-il. Quand vous aurez sommeil, je courrai jusqu'au chteau et je demanderai ce qu'il faut Nicolas Treml, qui ne refuse
jamais.
Le loup blanc 11
--Jamais! pronona lentement Mathieu. Celui-l est un gentilhomme: il n'oublie point son serviteur qui n'a plus de bras pour travailler ou se
battre. Il ne mprise point l'enfant parce qu'il a les cheveux d'une autre couleur que ceux des hommes. Que Dieu le bnisse!
--Que Dieu le sauve! dit Jean.
Mathieu se souleva sur son sant et regarda son fils en face.
--Jean, mon gars, reprit-il avec effort, ma mmoire est faible, parce que je suis bien vieux. Mais pourtant je crois me souvenir... Ne m'as-tu pas dit
que le fils de Nicolas Treml est en grave pril?
--Voici deux ans qu'il est trpass, mon pre.
--C'est vrai. Ma mmoire est faible. Le fils de son fils alors? le dernier rejeton de Treml?
--Je vous l'ai dit, mon pre.
--Quel danger, enfant? quel danger? s'cria le vieillard avec une soudaine exaltation. Ne puis-je point le secourir?
Jean laissa tomber un triste regard sur le corps puis de son pre.
--Priez, dit-il, moi j'agirai. Hier, du haut d'un arbre dont j'branchais la couronne, j'ai aperu au loin Nicolas Treml qui revenait de Rennes o sont
assembls les tats.
--C'est une noble et vaillante assemble, Jean!
--Elle tait ainsi autrefois, mon pre. Je descendis sur la route afin de saluer notre monsieur, suivant ma coutume; mais sa proccupation tait si
grande qu'il passa prs de moi sans me voir. Je le suivis. Il causait avec lui-mme et j'entendais ses paroles.
--Que disait-il?
Les traits de l'albinos se contractrent tout coup, et une irrsistible convulsion fit jouer tous les muscles de sa face. Il clata de rire.
--Que disait-il? rpta le vieillard.
Jean, au lieu de rpondre, se prit gambader par la chambre en chantant un monotone refrain du pays.
Son pre fit un geste de muette douleur et se retourna vers la muraille, comme s'il et t habitu ces tristes scnes de folie.
Il en tait ainsi. Jean, sans tre idiot, comme le croyaient les bonnes gens de la fort, avait de frquents drangements d'esprit qui lui laissaient
une lassitude morale et une mlancolie habituelles. Sa laideur physique et la faiblesse de ses facults faisaient de lui un tre part; il le savait, il
se sentait infrieur ses grossiers compagnons, que son intelligence dominait pourtant ses heures lucides.
Il cachait avec soin cette intelligence, se tenant l'cart, et affectait d'tranges manies qu'il plaait comme une barrire entre lui et la foule.
Moiti maniaque, moiti misanthrope, il tait tantt bouffon volontaire, tantt rellement insens.
son pre seulement, pauvre vieillard qui s'teignait dans sa misre, Jean Blanc se montrait sans voile et dcouvrait les trsors de tendresse
filiale qui taient au fond de son coeur.
Quant Nicolas Treml, l'albinos avait pour lui un dvouement sans bornes, mais entre eux la distance tait trop grande. Jean Blanc, le tailleur de
cercles, le malheureux qui Dieu avait refus jusqu' l'apparence humaine, portait en son me une indomptable fiert. Il se tenait distance; il
bornait lui-mme les bienfaits du chtelain, et n'acceptait que le strict ncessaire. M. de La Tremlays, d'ailleurs, exclusivement occup de ses
ides de rsistance aux empitements de la couronne, ignorait jusqu' quel point son vieux serviteur Mathieu tait dnu de ressources. Il avait
dit, une fois pour toutes, son matre d'htel, de ne jamais rien refuser au fils de Mathieu, et se reposait du reste sur cet homme.
Alain, le matre d'htel, dtestait Jean Blanc et remplissait mal son gard les gnreuses intentions de son matre; mais Jean Blanc n'avait garde
de se plaindre. Quand il rencontrait par hasard M. de La Tremlays dans les sentiers de la fort, il lui parlait de Georges qu'il aimait avec passion,
et enveloppait de mystrieuses paraboles l'expression des soupons qu'il avait conus contre Herv de Vaunoy.
Ces entrevues avaient un caractre trange. Le seigneur et le vilain se traitaient d'gal gal, parce que le premier prenait en piti sincre le
second, et que celui-ci, dvou, mais orgueilleux outre mesure, trouvait un bizarre plaisir s'envelopper de sa folie comme d'un manteau qui lui
permettait de jeter bas tout crmonial.
Jean Blanc resta une demi-heure peu prs en proie son accs de dlire. Il sautait et grommelait entre ses dents:
--Je suis le mouton blanc, le mouton!
Et il riait d'un rire amer, tout plein de sarcastique souffrance.
Au plus fort de son accs, il s'arrta tout coup; son oeil enflamm s'teignit; son transport tomba. Il passa vivement sa tte la fentre et jeta son
regard avide dans la direction de la Fosse-aux-Loups.
ce moment, Nicolas Treml et son cuyer Jude sortaient du ravin et remontaient la rampe oppose. Jean se prcipita au-dehors, mais pendant
qu'il gagnait la porte le matre et le serviteur avaient disparu derrire les grands arbres.
Voici ce qui s'tait pass entre eux:
V Le creux d'un chne
Au centre de la Fosse-aux-Loups s'levait un chne de dimensions colossales. Il tageait ses hautes et noueuses racines sur le plan inclin de la
rampe; ses branches, grosses comme des arbres ordinaires, radiaient en tous sens et formaient en quelque sorte la clef de la vote de verdure qui
Le loup blanc 12
recouvrait cette partie du ravin.
Il courait, dans le pays, sur cet arbre gant et sur les deux tours qui couronnaient la rampe mridionale du ravin, divers bruits traditionnels. On
disait, entre autres choses, que l'arbre s'levait directement au-dessus d'un vaste souterrain dont l'entre devait se trouver dans les fondations de
l'une des deux tours, ou bien encore sur le versant oppos de la monte, au milieu des tranches et pans de murailles dont nous avons parl.
Personne, et c'est bien l le caractre propre de l'apathie bretonne, n'avait song jamais vrifier cet on-dit; cause de cela, tout le monde tait
persuad de son exactitude.
Les opinions taient seulement partages sur l'origine de ces souterrains, que, de mmoire d'homme, nul n'avait explors. Les uns prtendaient
que c'taient tout simplement d'anciens puits d'o l'on retirait autrefois du minerai de fer; les autres, repoussant cette hypothse trop simple,
affirmaient que ces caves sans limites couraient en tous sens sous la fort et rejoignaient celles du manoir de Bouxis, o la tradition plaait un
des centres de rsistance au contrat d'Union, du temps de la bonne duchesse Anne, cette princesse si populaire en Bretagne, dont les actes sont
maudits et dont la mmoire est adore.
Dans cette seconde hypothse, le souterrain aurait t un refuge ou un lieu d'assemble pour les premiers conjurs qui, dans la Haute-Bretagne,
portrent le nom de Frres bretons, sous le rgne de Louis XII.
Quoi qu'il en soit, quiconque et dout de l'existence de ces caves aurait t regard comme un ignorant ou un insens.
Aucune trace n'accusait nanmoins leur voisinage, et il fallait qu'elles fussent situes une grande profondeur, car le chne atteignait presque le
fond du ravin, et ses racines devaient percer au loin le sol.
La circonfrence du tronc tait norme, et bien que nul signe de dcrpitude ne se montrt dans son vivace feuillage de vieil arbre compltement
dpourvu de moelle et de coeur, il ne se soutenait plus que par l'aubier et l'corce.
Deux larges trous donnaient passage l'intrieur, qui formait une vritable salle o dix hommes auraient pu s'asseoir l'aise.
Ce fut au pied de ce chne que M. de La Tremlays rejoignit son cuyer.
Nicolas Treml tait soucieux. Les penses qui se pressaient dans son coeur se refltaient sur son austre visage. Jude tait vtu et arm comme
pour un long voyage. l'approche de son matre, il se leva et montra du doigt le coffret de fer.
--C'est bien, dit Nicolas Treml.
Il se mit genoux prs du coffret dont il fit jouer la serrure. Puis, tirant de son sein le parchemin sign par Herv de Vaunoy, il le cacha sous les
pices d'or.
--Comme cela, murmurait-il en renfermant le coffre, pauvres ou riches, les Treml pourront rclamer leur hritage, et la trahison sera vaincue... si
trahison il y a.
Jude ne comprenait point et demeurait immobile, prt excuter un ordre, quel qu'il ft, mais ne se souciant point de le devancer.
Jude tait un homme de robuste taille et de visage durement accentu. Ses pommettes anguleuses saillaient brusquement hors du contour de sa
joue et donnaient ses traits ce caractre de rudesse que prsente souvent le type breton.
Il portait les cheveux longs et sa barbe grisonnante s'enroulait en pais collier autour de son cou.
Son costume, de mme que celui de M. Nicolas, et t fort la mode cent ans auparavant, et, la longueur dmesure de sa rapire garde de
fer, on pouvait croire que le temps des chevaliers errants et des hauberts d'acier n'tait point pass depuis des sicles.
C'est que, en Bretagne, le temps ne vole point, il marche; ses ailes se dtrempent et s'alourdissent au brumeux contact de l'atmosphre
armoricaine. Les coutumes enchrissent sur le temps; elles restent immobiles. Il y a encore, au moment o nous crivons ces lignes, entre Paris et
telle ville du pays de Lon, de la Cornouaille ou de l'vch de Rennes, la mme distance qui existe entre le Moyen ge et notre re, entre la
rsine et le gaz, entre le coche et la vapeur,--mais aussi entre la croyance et le doute, entre la posie et la prose, entre les flches jour d'une
cathdrale et les toits btards des temples de l'argent.
Au moral, Jude tait une de ces honntes natures faonnes la soumission passive, et qui ont, ds l'enfance, infod leur vouloir une volont
suzeraine. Jude obissait; c'tait son rle et sa vocation; mais son obissance tait dvouement et non point servilit. On ne conoit plus gure de
nos jours ces contrats tacites et irrvocables qui faisaient du matre et du serviteur un seul tout, possdant deux forces d'hommes au service d'une
volont unique.
Domesticit emporte l'ide d'abjection, et, juste ou non, cette ide pse sur toute une classe de notre socit; mais, ces poques o le vasselage
organis remontait du serf au souverain par tous les chelons d'un systme complet et sans lacunes, le valet tait son seigneur ce que son
seigneur tait au roi. Il y avait proportion, par consquent comparaison, et toute comparaison exclut le ddain.
En des temps plus loigns de nous et lorsque la chevalerie tait encore une vrit, les fils de preux ne chaussaient point les perons de plein
droit; il leur fallait porter la lance d'autrui avant de mettre une devise leur cu, et c'tait par les preuves d'une domesticit vritable qu'ils
devaient passer pour arriver au titre le plus splendide dont jamais vaillant homme ait t revtu: celui de chevalier.
Or, comme nous l'avons dit, les moeurs sont stationnaires en Bretagne et les souvenirs vivaces. Au commencement du sicle qui vit compiler
_l'Encyclopdie_ et dressa un pidestal Voltaire, les rites fodaux n'taient point oublis en Bretagne, au pays des pierres et des mers. Les
gentilshommes, qui ne perdaient jamais de vue les chemines de leurs manoirs, n'avaient pu changer de peau au contact des ides nouvelles. Les
vassaux taient des vassaux dans toute la force du mot, c'est--dire des termes de la grande progression fodale.
Les valets taient des petits vassaux[1].
On ne doit point s'tonner si nous faisons une diffrence entre Jude et un serviteur gages de notre poque. Nous restons dans la vrit. Jude tout
dispos qu'il tait obir passivement et sans discussion, gardait entire sa dignit d'homme. Son obissance avait la mme source, sinon la mme
porte, que le dvouement d'un haut baron la personne du roi.
Le loup blanc 13
Lorsque M. de La Tremlays eut referm le coffret double tour, il jeta autour de lui un regard inquiet.
--Sommes-nous seuls, demanda-t-il voix basse, bien seuls?
Jude fit une minutieuse battue dans les buissons environnants.
--Nous sommes seuls, rpondit-il.
--C'est que, poursuivit le vieux gentilhomme en plaant sa main tendue sur le coffret de fer, la vie et la fortune de Treml sont l-dedans, mon
homme. Voici mon secret, l'espoir de ma race, la compensation de mon sacrifice, et mon plus cher ami courrait danger de mort s'il me surprenait
ici cette heure.
--Dois-je me retirer? demanda Jude.
--Non, tu es moi et tu es moi. Je sais que tu mourrais avant de trahir.
Jude mit la main sur son coeur.
--Vous tes seul, rpta-t-il.
M. de La Tremlays jeta un second regard aux taillis d'alentour. Puis il leva les yeux vers la rampe.
--Qu'est-ce que cela? dit-il en apercevant derrire les tours ruines la loge de Mathieu Blanc.
--Ce n'est rien, rpondit Jude. Le mouton blanc dort et son pre se meurt.
Un nuage passa sur le front du vieux gentilhomme.
--Jean Blanc! murmura-t-il.
Le souvenir de la scne de la veille traversa son esprit comme un mauvais prsage.
--Le pauvre gars, dit Jude, n'est point aim de matre Alain. Dieu sait ce qu'il deviendra en notre absence!
Nicolas Treml tendit sa bourse Jude qui comprit et la lana comme une fronde par-dessus les arbres. La bourse, adroitement dirige, alla tomber
juste au seuil de la loge.
--Et maintenant, l'ouvrage, dit le vieux gentilhomme.
Avec l'aide de Jude, il porta le coffret de fer dans le creux du chne. Ce lieu servait de magasin Jean Blanc et contenait ses outils en mme
temps que plusieurs bottes de branches de chtaignier prtes tre fendues.
Jude prit un pic et commena creuser.
Aprs une heure d'un travail qui fut rude cause de la nature du sol, tout vein de racines, le coffret fut enfoui et recouvert de terre. Jude foula le
sol et rtablit si adroitement les choses dans leur tat primitif qu'il et fallu trahison pralable pour souponner que la terre et t remue.
Le soleil montait et jetait dj ses rayons par-dessus les cimes.
--En route! dit Nicolas Treml. Le chemin est long et j'ai grande hte.
Le matre et le serviteur remontrent la rampe pas prcipits.
Ce fut ce moment que Jean sortit de la loge et les aperut. Dou comme il l'tait d'une agilit merveilleuse, il bondit le long de la descente et
atteignit bientt l'endroit du fourr o M. de La Tremlays avait disparu. Mais il ttonna dans le taillis, et lorsqu'il arriva dans la route fraye il
entendit au loin le galop de deux chevaux.
Il s'lana de nouveau. Les chevaux allaient comme le vent; quoi qu'il pt faire, il ne gagnait point de terrain. Alors, par une inspiration soudaine,
il gravit un chne avec la prestesse d'un cureuil et gagna le sommet en quelques secondes. Il put voir alors les deux chevaux qui couraient dans
la direction de Fougres.
--Monsieur Nicolas! cria-t-il d'une voix dsespre.
Le vieux gentilhomme se retourna, mais il ne s'arrta point.
Jean Blanc se fit un porte-voix de ses deux mains et entonna le chant d'Arthur de Bretagne.
Un instant il put croire que ce naf expdient produirait l'effet qu'il en attendait.
Nicolas Treml s'arrta indcis, mais bientt, passant la main sur son front comme pour chasser une dernire hsitation, il enfona ses perons
dans le ventre de son cheval.
Jean Blanc descendit et regagna silencieusement la Fosse-aux-Loups.
Auprs du seuil de la loge, il vit briller un objet aux rayons du soleil. C'tait la bourse du vieux seigneur.
Une larme vint dans les yeux de Jean Blanc.
--Dieu le conduise! murmura-t-il. Il est bon, il croit bien faire.
Il s'assit sur le seuil et demeura pensif.
Le loup blanc 14
--Pauvre petit monsieur Georges! dit-il aprs un long silence; seul, aux mains de ce Vaunoy qui ne croit pas en Dieu!
Il fit encore une pause, puis il ajouta:
--Ils m'appellent le mouton blanc... Je suis le mouton et cet homme est le loup: mauvaise bataille! le loup a ses dents: si les dents me poussaient...
le mouton se ferait loup pour dfendre ou venger ceux qu'il aime. Qui vivra verra!
VI Le voyage
La dernire voix que Nicolas Treml entendit sur ses domaines fut celle de Jean Blanc, dont le chant mlancolique le saluait au dpart comme un
menaant augure. Il fallut au vieux gentilhomme toute sa force d'me et cette obstination qui est le propre du caractre breton pour vaincre les
tristesses qui vinrent assaillir son coeur.
Il repoussa loin de lui l'image de Georges et continua sa route.
Il ne voulait point que l'on connt son itinraire, car, aprs avoir fait deux lieues dans la direction du Couesnon et de la mer, il revint brusquement
sur ses pas, tourna Vitr dont la noire citadelle absorbait les rayons du soleil de midi, et gagna le chemin de Laval, en laissant sur sa droite les
belles prairies o serpente le ruisseau qui s'appelle dj la Vilaine.
Entre Laval et Vitr, un peu au-dessous du bourg d'Erne, qui joua, quatre-vingts ans plus tard, un grand rle dans les guerres de la chouannerie,
s'levaient, sur un petit tertre, deux tronons de poteaux dont les ttes avaient t coupes.
Ces deux poteaux se dressaient six toises l'un de l'autre, spars par deux tranches entre lesquelles on voyait encore les dbris vermoulus d'une
barrire.
Nicolas Treml arrta son cheval et se dcouvrit. Jude Leker l'imita.
--Quelques pas encore, dit M. de La Tremlays, et nous serons sur la terre ennemie, la terre de France. Pendant que nos pieds touchent encore le
sol de la patrie, il nous faut dire un Ave Notre-Dame de Mi-Fort.
Tous deux rcitrent l'oraison latine.
--Autrefois, reprit le vieux gentilhomme, ces poteaux avaient une tte. Celui-ci portait l'cusson d'hermine timbr d'une couronne ducale. L'autre
portait d'azur trois fleurs de lis d'or. De ce ct-ci de la barrire il y avait un homme d'armes breton; de l'autre, un homme d'armes franais. Les
soldats se regardaient en face; les emblmes se dressaient firement longueur de lance: Dreux et Valois taient gaux.
--C'tait un glorieux temps, monsieur Nicolas! soupira Jude.
--Dreux n'est plus, continua Treml dont la voix tremblait, et la Bretagne est une province franaise. Mais Dieu est juste; il rendra mon bras fort.
Marchons!
Ils franchirent l'ancienne limite des deux tats et continurent leur route en silence.
Le voyage fut long. Ils virent d'abord Laval, ancien fief de La Trmoille; Mayenne, qui donna son nom au plus gros des ligueurs; Alenon, qui fut
l'apanage des fils de France.
Dans chacune de ces villes ils s'arrtaient le temps de faire reposer leurs chevaux. Puis ils repartaient en hte.
--O allons-nous? se demandait parfois Jude Leker.
Mais il ne faisait point cette question tout haut. S'il plaisait Nicolas Treml de taire le but de ce voyage, ce n'tait point lui, Jude, qu'il
appartenait de surprendre ce secret.
Son incertitude ne devait pas durer longtemps dsormais. Ils traversrent Mortagne, puis Verneuil, puis Dreux, et, le matin du sixime jour, ils
franchirent la grille dore du parc de Versailles.
Versailles tait abandonn dj, mais ses blancs perrons de marbre avaient encore le brillant clat des jours de sa gloire.
Statues, colonnades, urnes antiques et riches frontons gardaient leur splendeur du dernier rgne. Il y avait si peu de temps que durait le veuvage
de la cit royale! Le sable des alles ne conservait-il pas encore les traces des mules de satin et des hauts talons vermillonns?
N'y avait-il pas encore des fleurs dans les vases, des strophes graves sur l'corce des arbres, des jets de cristal dans la bouche souriante des
naades de bronze?
Hlas! le veuvage a continu trop longtemps; les fleurs se sont fltries; bronzes et marbres ont pris l'austre beaut des oeuvres d'un autre ge; il
n'y a plus ni chants, ni joies. C'est au pass qu'il faut dire avec le pote, pleurant les grandeurs de la monarchie:
_Oh! que Versailles tait superbe Dans ces jours purs de tout affront, O les prosprits en gerbe S'panouissaient sur son front! L tout faste tait
sans mesure, L chaque arbre avait sa parure, L chaque homme avait sa dorure; Tout du matre suivait la loi Comme au mme but vont cent
routes, L les grandeurs abondaient toutes: L'Olympe ne pendait aux votes Que pour complter le grand roi._
Nicolas Treml et son cuyer n'taient point gens, il faut le dire, s'occuper beaucoup de sculptures ou de jets d'eau. Ils jetrent chemin faisant un
regard distrait sur tous ces dieux de pierre qui souriaient, jouaient de la flte ou dansaient couronns de raisins, puis ils passrent.
Aprs avoir march quelques heures encore, ils trouvrent la Seine.
--Paris est-il encore bien loin? demanda Nicolas Treml un bourgeois qui, mont sur son bidet, tenait le bas de la chausse.
Le bourgeois se retourna et tendit son bras vers l'est. M. de La Tremlays, suivant ce geste, aperut l'horizon un point lumineux. C'tait l'or tout
neuf du dme des Invalides qui lui renvoyait les rayons du soleil levant.
Le loup blanc 15
--Courage, ami! dit-il Jude, voici le terme de notre plerinage.
Jude rpondit:
--C'est bien.
Si les chevaux avaient su parler, ils auraient sans doute manifest leur satisfaction d'une manire plus explicite.
En entrant dans la ville, Nicolas Treml se fit indiquer le palais du rgent et piqua des deux pour y arriver plus vite. Une sorte de fivre semblait
s'tre empare de lui. Jude le suivait pas pas. La figure du bon serviteur trahissait cette fois une curiosit puissante. Par le fait, que pouvait
vouloir au rgent M. de La Tremlays?
Ce dernier descendit de cheval la porte du Palais-Royal. Il voulut entrer; les valets lui barrrent le passage.
--Allez dire Philippe d'Orlans, dit-il, que Nicolas Treml veut l'entretenir.
Les valets regardrent le costume gothique du vieux gentilhomme qui disparaissait littralement sous une paisse couche de poussire, et
tournrent le dos en clatant de rire.
Le plus courtois d'entre eux rpondit du bout des lvres:
--S. A. R. est son chteau de Villers-Cotterets.
M. de La Tremlays se remit en selle.
--Quelqu'un de vous, dit-il, veut-il me conduire ce chteau?
La livre du rgent redoubla ses rires ddaigneux.
--Mon brave homme, s'cria-t-on, les gens de votre sorte ne sont point admis au chteau de Villers-Cotterets.
--C'est le paysan du Danube! chuchota un valet de pied.
--C'est plutt, rpliqua un coureur, le Juif errant qui aura vol sur sa route un domestique et une haridelle!
--C'est don Quichotte!
--C'est M. de La Palisse!
Jude mit la main sur la garde de son pe, mais son matre le retint d'un geste et tourna bride: l'insulte qui vient de trop bas s'arrte en chemin et
n'est point entendue.
M. de La Tremlays fit halte dans une htellerie qui portait pour enseigne les armes de Bretagne. Sans prendre le temps de se dbotter, il manda le
matre et lui ordonna de trouver un guide qui pt le conduire sur l'heure Villers-Cotterets.
L'tonnement de Jude tait au comble. Sa curiosit, refoule, l'touffait. Enfin, n'y pouvant plus tenir, il prit la parole.
--Monsieur Nicolas, dit-il timidement, vous avez donc grand dsir de voir ce Philippe d'Orlans?
--Tu me le demandes! s'cria Nicolas Treml avec nergie.
Cette rponse porta la surprise de Jude au-del de toutes bornes.
--Que je meure! murmura-t-il en se parlant lui-mme, si je sais ce que notre monsieur peut vouloir au rgent!
Nicolas Treml entendit, saisit le bras de son cuyer et dit:
--Je veux le tuer!
Jude se reprocha de n'avoir point devin une chose si naturelle.
-- la bonne heure! dit-il; c'est bien.
Et il reprit sa tranquillit habituelle.
ce moment, l'hte reparut avec un guide.
VII La fort de Villers-Cotterets
La magnifique maison de plaisance du rgent Philippe d'Orlans avait ce jour-l un aspect plus joyeux encore que d'habitude. On voyait les
palefreniers s'empresser autour des carrosses attels. Les chevaux de selle piaffaient et se dmenaient comme pour appeler leurs matres, et toute
une arme de pages, coureurs et laquais brillantes livres encombrait les abords du perron.
Le rgent tait encore table. Ds que le repas fut fini, courtisans et belles dames descendirent flots de velours et de satin le grand perron du
chteau. Aussitt les carrosses s'maillrent de gracieux visages, les chevaux de selle dansrent sous leurs cavaliers, et la grande porte de la cour
s'ouvrit.
Par extraordinaire, Philippe d'Orlans n'avait pas pris place dans son carrosse. Il essayait un magnifique cheval que lui avait envoy la reine Anne
d'Angleterre, prsent qu'il apprciait surtout cause de son origine britannique, car le rgent tait anglais de coeur.
Le loup blanc 16
Tous les historiens s'accordent dire que Philippe d'Orlans avait un fort beau visage; ses portraits d'ailleurs en font foi. Quand il voulait bien
mettre de ct ses allures abandonnes, on reconnaissait en lui le descendant des rois, et il pouvait faire figure de prince.
Ce jour-l, se trouvant d'humeur gaillarde, il se mit en selle avec aisance, et tout aussitt la cavalcade s'branla.
Entre la sauvage fort de Rennes et les massifs artistement percs de Villers-Cotterets, il y avait plein contraste. C'taient bien encore ici de
grands bois l'opaque ombrage, des chnes haut lancs, des couverts garer une arme, mais la main de l'homme se faisait partout sentir.
Il fait bon pour une terre tre domaine de prince. Lorsque la main du matre peut ne point mnager l'or, la nature se faonne et s'embellit sans rien
perdre de son agreste splendeur. Tantt les larges alles se droulaient en mandres capricieux et mnags comme plaisir, tantt elles alignaient
perte de vue leurs doubles ranges de troncs sveltes et semblaient une immense colonnade supportant une vote de verdure.
Entre les deux paysages, il faut le dire, l'avantage ne restait point la Bretagne.
La fort de Villers-Cotterets fourmille de sites admirables. En descendant les ombreux sentiers qui mnent la valle, on songe au paradis
terrestre; lorsqu'on regagne les hauteurs, l'horizon s'tend et acquiert cette largeur qui manque presque toujours aux paysages bretons.
Et d'ailleurs la pauvre fort de Rennes ne saurait opposer que quelques gentilhommires inconnues ou le clocher d'une glise de village au royal
chteau bti par les Valois et la noble abbaye de Prmontr.
Il y avait une heure que la cavalcade avait quitt l'avenue de Villers-Cotterets; elle avanait lentement: les gentilshommes caracolaient aux
portires des carrosses qui roulaient sans bruit sur le gazon des alles. Philippe d'Orlans causait avec Mme de Carnavalet par la portire.
Tout coup, un dtour de la route, deux cavaliers apparurent et se postrent au milieu du chemin, de manire barrer le passage.
C'taient deux hommes de haute taille et d'athltique carrure. Leur costume, qui ne ressemblait en rien celui de l'poque, tait gris de poussire.
Le plus vieux de ces inconnus se tourna vers un paysan mont sur un bidet qui lui servait de guide et se tenait distance respectueuse, et lui
demanda tout haut:
--Lequel de ces gens est le duc d'Orlans?
Le paysan montra du doigt le prince et s'enfuit.
L'inconnu poussa droit au rgent qui recula instinctivement et porta la main son pe. Les courtisans, un instant paralyss par la surprise, se
jetrent au-devant de leur matre.
Quelques dames songrent d'abord s'vanouir, mais elles reprirent leurs sens, parce que la scne promettait d'tre curieuse.
--Qui tes-vous? demanda le rgent aprs le premier moment de silence.
--Je suis Nicolas Treml de La Tremlays, seigneur de Bouxis-en-Fort, rpondit le nouveau venu.
--Et que voulez-vous?
--Me battre en combat singulier contre le rgent de France!
Ces tranges paroles furent prononces d'un ton grave et ferme, exempt de toute fanfaronnade.
Les courtisans se regardrent. Un muet sourire vint leurs lvres. Les dames taient puissamment intresses: elles contemplaient cela comme on
suit une reprsentation dramatique.
C'tait en effet un spectacle singulier et fait pour tonner que ces deux hommes, dbris d'un autre sicle, mais dbris vigoureux, menaants,
intrpides, au milieu de ces visages fards, que ces longues pes garde de fer parmi ces rapires de parade, que ces pourpoints de gros drap,
sans rubans ni broderies, au milieu de tout cet or et de tout ce velours.
On et dit que la Bretagne du XVe sicle sortait du tombeau et venait demander raison de la conqute aux arrire-neveux des conqurants.
Philippe d'Orlans avait senti d'abord un mouvement d'inquitude, mais dix gentilshommes le sparaient maintenant du vieux Breton. Il oublia sa
passagre frayeur.
--Ce bonhomme est fou, dit-il en riant; il fera peur nos dames. Qu'on le chasse!
L'ordre tait explicite, mais la rapire de M. Nicolas tait longue. Les gentilshommes ne se pressaient point d'attaquer.
Le vieux Breton ta lentement son gant de peau de buffle qui pouvait bien peser une demi-livre.
--Il faut en finir! murmura le rgent avec impatience.
--Il faut en finir! rpta gravement Nicolas Treml. On m'avait dit que le sang de Bourbon tait un sang hroque; mais la Renomme est
menteuse, je le vois, ou bien la branche ane a gard tout entier l'hritage de vaillance. Philippe d'Orlans, rgent de France, pour la seconde fois,
moi, gentilhomme comme toi, je te provoque au combat!
Ce disant, M. de La Tremlays dgaina.
MM. les courtisans en firent autant. Les dames trouvaient que la comdie marchait souhait.
--Soyez tmoins! reprit Nicolas Treml d'une voix haute et solennelle; ne pouvant accuser le roi qui est un enfant, j'accuse le rgent de France de
tenir en servage la province de Bretagne, laquelle est libre de droit. Pour prouver la vrit de mon dire, j'offre le combat outrance et sans merci.
Si Dieu permet que je succombe, la Bretagne n'aura perdu qu'un de ses enfants. Si je suis vainqueur, elle recouvrera ses lgitimes privilges.
Le loup blanc 17
--Un combat en champ clos! murmuraient ces messieurs qui commenaient s'amuser de l'aventure. Un jugement de Dieu entre son Altesse
Royale et M. Nicolas! l'ide vaut quelque chose!
Le rgent ne riait plus.
Quant aux dames saisies par le ct romanesque de l'aventure, elles admiraient maintenant l'austre visage du vieillard et prenaient peut-tre parti
pour sa barbe blanche.
Mme la duchesse de Berry dit l'oreille de Riom qui tait la portire:
--Quel beau vieux fou!
--Eh bien! reprit encore Nicolas Treml dont l'oeil s'allumait d'indignation, rgent de France, vous ne rpondez pas!
Un silence suivit ces paroles. Chacun eut le pressentiment d'un vnement extraordinaire. Au moment o le rgent ouvrait la bouche pour
ordonner dfinitivement sa suite d'carter le vieux Breton, celui-ci le prvint et se tourna vers son cuyer.
--Fais ranger ces gens! dit-il froidement.
Jude poussa son robuste cheval au milieu du flot des courtisans qui, refouls avec une irrsistible vigueur, se rejetrent droite et gauche.
Durant une seconde,--une seule,--Philippe d'Orlans et Nicolas Treml se trouvrent face face. Ce court espace de temps suffit au vieillard qui,
levant son massif gant de buffle, en frappa le rgent de France en plein visage et cria d'une voix retentissante:
--Pour la Bretagne!
Trente pes menacrent au mme instant sa poitrine. Les dames purent s'vanouir.--Le dnouement surpassait toute attente.
En recevant ce sanglant outrage, Philippe d'Orlans avait pli. Il mit l'pe la main comme le dernier de ses gentilshommes et se prcipita vers
l'agresseur.
Mais il s'arrta en chemin. La colre avait peu de prise sur cette nature o la tte dominait compltement le coeur. Il revint vers les princesses
pour calmer leur frayeur.
Pendant cela, un combat ingal et dont l'issue ne pouvait rester douteuse s'tait engag entre les deux Bretons et la suite de Son Altesse Royale.
Ces messieurs de la suite du rgent qui, pour tre de joyeux compagnons, n'en taient pas moins de galants hommes, essayaient de dsarmer leurs
adversaires et non point de les tuer. Au bout de quelques minutes, Nicolas Treml, renvers de cheval, fut pris et li un arbre.
Il ne pronona plus une parole, et resta, tte haute, devant son vainqueur.
Jude avait encore son pe, il tait entour de tous cts, mais non pas vaincu.
M. de La Tremlays, jugeant inutile de prolonger la bataille, lui fit de loin un signe. Aussitt Jude jeta son arme aux pieds de ses adversaires, qui
s'emparrent de lui sur-le-champ.
ce moment, une douleur amre et soudaine se reflta sur les traits du vieux gentilhomme qui, jusqu'alors, avait gard l'apparence d'un calme
stoque. Un souvenir venait de traverser son me; il avait vu Georges qui souriait dans son berceau.
Jusqu' cette heure, son extravagant espoir l'avait soutenu. Il avait cru forcer le rgent descendre dans l'arne et jouer contre lui, l'pe la
main, les destines de la Bretagne.
C'tait simple et naturel son sens. Il n'avait pas mme suppos qu'il faudrait en venir au dernier outrage. Maintenant il comprenait. La fivre
tait passe.
Comme il arrive toujours aprs une dfaite, mille penses se pressaient dans son cerveau. Il sentait natre en lui un doute touchant la loyaut de
son parent, Herv de Vaunoy; et ce doute, peine conu, grandissait, grandissait jusqu' devenir terrible comme une certitude. Il croyait entendre
la voix lointaine du pauvre fendeur de cercles, et cette voix lui disait la ruine de sa race.
Il jeta un regard dcourag vers Jude, et se repentit de lui avoir fait rendre son pe.
--Reprends ton arme, mon homme, cria-t-il. Passe sur le corps de ces valets et va-t'en veiller sur l'enfant.
Jude obit comme toujours. Un puissant effort le dgagea des mains qui le retenaient, mais la foule s'tait augmente; les valets et les palefreniers
avaient rejoint la cour. Jude fut terrass. En tombant, il tourna vers son matre ses yeux pleins d'une respectueuse tristesse.
--Je n'ai pas pu, murmura-t-il comme s'il et voulu excuser une dsobissance.
Nicolas Treml courba la tte.
--Pauvre berceau! dit-il; que Dieu ne punisse que moi et prenne l'enfant en piti!
Le rgent donna le signal du retour.
Tout le long de la route, il se montra d'une fort aimable gaiet. Il n'tait pas mchant. Seulement, en montant le perron du chteau, il se pencha
l'oreille d'un de ses conseillers et pronona le mot Bastille; le conseiller s'inclina.
C'tait l'arrt de Nicolas Treml et de l'honnte Jude, son cuyer.
VIII Tutelle
Quelques heures aprs l'trange bataille que nous avons rapporte, M. de La Tremlays et son cuyer furent enferms la Bastille.
Le loup blanc 18
Il est permis de croire que le vieux Breton fit des rflexions assez tristes lorsqu'il franchit le seuil de la forteresse. Quant Jude, on peut affirmer
qu'il ne rflchit pas du tout.
Quelles que fussent ses angoisses secrtes, Nicolas Treml tait trop fier et trop fort pour les laisser paratre sur son visage. Il monta en silence les
noirs escaliers de la Bastille, et entra dans son cachot comme il entrait jadis au grand salon du chteau de La Tremlays, le front haut et la tte
calme.
Mais, une fois seul, le vieux gentilhomme donna cours son dsespoir. Il s'accusa d'avoir abandonn Georges, et maudit presque son patriotisme
inutile. Son entreprise lui apparaissait maintenant sous son vritable jour. La vue de la cour avait chang ses ides. Il comprenait, mais trop tard,
que sa tentative, qui et t tmraire au temps de la chevalerie, devenait, au XVIIIe sicle, un acte de vritable extravagance.
Sa douleur et ses regrets eussent t bien plus amers encore s'il avait pu voir ce qui se passait dans son chteau de La Tremlays. Herv de
Vaunoy, en effet, ne faisait point les choses demi. Quelques mots chapps Nicolas Treml, dans la dernire conversation qu'ils avaient eue
ensemble, avaient mis Herv sur la voie, et il devinait peu prs le but du voyage de son parent.
Ce lui en tait assez pour conjecturer le reste, car il connaissait l'indomptable rancune du vieux Breton.
Il laissa passer une semaine. Au bout de ce terme, il regarda le retour de Nicolas Treml comme tant pour le moins fort problmatique, et agit en
consquence. La majeure partie des vieux serviteurs du chteau fut congdie, Vaunoy ne garda que ceux qu'il avait su se concilier ds
longtemps, et Alain, le matre d'htel, qui tait un peu son confident.
Vaunoy avait totalement chang de caractre. Depuis deux ans, il rvait nuit et jour la possession du riche domaine de Treml, et voil que tout
coup ce rve s'tait accompli. Pauvre hier et ne possdant que son manteau rp de gentilltre, il s'veillait aujourd'hui aussi riche que pas un
membre de la haute noblesse bretonne.
Il y avait de quoi mettre une cervelle d'ambitieux l'envers, et celle de Vaunoy fit la culbute.
Il est vrai que, bien prendre, cette opulence n'avait rien de rel. Entre les mains d'Herv, le chteau avec ses dpendances n'tait qu'un dpt, et
son rle celui d'un fidicommissaire.
Mais, pour qui sait conduire sa barque, ce rle de fidicommissaire peut mener loin. Tout homme est mortel; le pupille est soumis cette foule de
hasards dplorables qui menacent notre pauvre humanit: on meurt de la fivre, du croup; on meurt pour ne point manger assez ou pour manger
trop; on est croqu par le loup, mme ailleurs que dans les contes de Perrault; on se noie; que sais-je!
Plus tard, il y a les duels, les chutes de cheval et autres aventures.
cause de tout cela, le pupille d'un fidicommissaire bien appris atteint rarement sa majorit.
Or, M. de Vaunoy tait un homme fort capable. Seulement, comme il tait impatient outre mesure de jouir sans contrle, il ne fit point grand fond
sur ces ventualits que nous venons d'numrer. Le petit Georges, la rigueur, pouvait sortir victorieux de toutes ces preuves, et M. de Vaunoy
entendait ne point courir les chances de ce jeu prilleux.
Le Breton est bon et gnreux d'ordinaire, mais quand il se met tre mauvais, les tratres du mlodrame sont des anges auprs de lui: rien ne lui
cote, et les moyens qu'il emploie alors sont d'une brutalit diabolique.
Le lecteur en pourra juger sous peu.
Vaunoy continua de traiter Georges comme le petit-fils chri et respect de son seigneur. Il voulait se faire un appui de l'affection de l'enfant pour
le cas redoutable o M. de La Tremlays ft revenu inopinment quelque jour. Un mois, deux mois se passrent. Herv avait fait maison nette de
tout ce qui portait amour au vieux sang de Treml. Nanmoins il y avait un fidle serviteur qu'il n'avait point pu chasser: c'tait Loup, le chien
favori de M. Nicolas.
En vain les nouveaux valets, arms de fouets, avaient poursuivi Loup jusqu' une grande distance dans la fort, il revenait toujours. Au moment
o Herv le croyait bien loin, il le retrouvait, le soir, assis auprs du berceau de Georges endormi. Le chien veillait, et nous ne pouvons point
affirmer que, sans la prsence de ce vaillant gardien, l'hritier de Treml et pass ses nuits sans pril, car M. de Vaunoy jetait souvent d'tranges
regards sur la couche o reposait son jeune cousin.
Loup n'tait pas seul veiller sur le petit Georges: un autre protecteur couvrait l'enfant de sa mystrieuse vigilance. Avec la bourse de Nicolas
Treml, Jean Blanc avait soulag les souffrances de son pre, il ne travaillait plus: le jour, il dormait ou rdait autour du chteau; la nuit, il montait
dans l'un des arbres du parc, dont les longues branches venaient frler les fentres de la chambre o dormait Georges, et l il faisait sentinelle
jusqu'au matin.
Herv l'avait bien menac parfois du fusil de son veneur, mais Jean Blanc savait courir sur la verte couronne des arbres comme un matelot dans
les agrs de son navire. Il ne craignait point les balles, seulement, il se garait, ne voulant point mourir, puisqu'il avait dit: _Qui vivra verra!_
Pour voir, il voulait vivre.
IX L'tang de La Tremlays
Il y avait six mois que Nicolas Treml tait parti. Personne ne savait en Bretagne ce qu'il tait devenu. Les gens de la fort le regrettaient parce
qu'il tait bon matre, et priaient Dieu pour le repos de son me.
Un soir d'automne, Herv de Vaunoy jeta sa canardire sur son paule et prit le petit Georges par la main. En cet quipage, il se dirigea vers
l'tang de La Tremlays. Loup marchait sur ses talons; Vaunoy suivait du coin de l'oeil le fidle animal, et ce regard annonait des dispositions qui
n'taient rien moins que bienveillantes.
Georges courait dans l'herbe ou cueillait les fleurs d'or des gents. Ses cheveux blonds flottaient au vent du soir. Il tait gracieux et charmant
comme la joie de l'enfance.
L'tang de La Tremlays est situ l'ouest et un quart de lieue du chteau. Sa forme est celle d'un trapze dont trois cts appuient leurs bordures
d'aunes de grands taillis, tandis que le quatrime, coup en talus escarp, porte son sommet un bouquet de futaie.
Le loup blanc 19
Du point central de ce talus, qui surplombe par suite d'boulements anciens, s'lance presque horizontalement le tronc robuste et rabougri d'un
chne noir dont les longues branches pendent au-dessus de l'eau et couvrent le quart de la largeur de l'tang.
C'est vis--vis de ce chne et quelques toises de ses dernires branches que la pice d'eau atteint sa plus grande profondeur. Le reste est fond de
vase o croissent des moissons de joncs et de roseaux que peuplent vers le commencement de l'hiver des myriades d'oiseaux aquatiques.
Sur la rive occidentale de l'tang de La Tremlays s'assied maintenant une petite bourgade avec chapelle et moulin; mais, l'poque o se passe
notre histoire, ce lieu tait compltement dsert, et il tait bien rare qu'un passant vnt troubler les silencieux bats des sarcelles ou des tanches.
M. de Vaunoy ouvrit le cadenas d'un petit bateau, plaa Georges sur l'un des bancs et quitta la rive; Loup, sans y tre invit, franchit d'un bond la
distance et s'installa aux pieds de l'enfant.
Aprs quelques coups de rames qui le portrent au milieu de l'tang, M. de Vaunoy arma sa canardire et jeta autour de lui un regard de chasseur
novice. Un plongeon montra sa tte noire entre les roseaux: Herv fit feu.
La dtonation fit tressaillir Loup; l'odeur de la poudre dilata ses narines. Il se dressa sur ses quatre pattes et darda son regard dans la direction des
roseaux.
--Cherche l..., cherche, dit doucement M. de Vaunoy. Vous savez l'histoire de la chatte mtamorphose en femme. Une souris se montre, et
Minette de courir quatre pattes. Loup, excit dans son instinct, bondit hors du bateau, laissant Georges, effray du bruit, sur son banc.
--Cherche l..., cherche! rpta M. de Vaunoy, qui rechargeait vivement sa canardire.
Le chien cherchait, mais il n'avait garde de trouver le plongeon, dont la sant n'avait aucunement souffert.
M. de Vaunoy paula de nouveau sa canardire.
--Regarde donc quel grand chne, Georges! dit-il.
Pendant que l'enfant tait retourn, le coup partit. Loup poussa un hurlement plaintif, et se coucha, mort, dans les roseaux.
--J'ai vu derrire les feuilles du chne, dit l'enfant, une grande figure blanche qui nous regardait.
Vaunoy jeta vivement les yeux vers l'arbre, mais il n'aperut rien.
--Regarde encore! dit-il d'une voix pateline.
Puis il grommela entre ses dents:
--Cette fois le maudit chien ne reviendra pas!
--Tiens! s'cria Georges, voil encore la figure blanche!
Vaunoy tait dans l'un de ces instants o l'homme a peur de son ombre. La nuit tombait rapidement. Il compta du regard les feuilles du chne
noir, et n'aperut rien encore. L'enfant s'tait tromp.
La main d'Herv tremblait nanmoins pendant qu'il dposait sa canardire au fond du bateau pour prendre les rames. Il se dirigea lentement vers
le point de l'tang qui fait face au grand chne. En cet endroit, l'eau tranquille et plus sombre annonait une grande profondeur. Vaunoy cessa de
ramer. Il appuya sa tte sur sa main. Sa respiration tait oppresse, des gouttes de sueur coulaient sur son front.
Quand il se redressa, la nuit tait tout fait venue. deux ou trois reprises, il tendit sa main vers Georges, et chaque fois sa main retomba. Enfin
il fit sur lui-mme un violent effort:
--Eh bien! dit-il d'une voix touffe, ne vois-tu plus la grande figure blanche?
L'enfant tourna la tte.
--Si, rpondit-il, la voil!
Pendant qu'il parlait encore, Vaunoy le saisit par-derrire et le prcipita dans l'tang.
Au mme instant, une longue forme blanche se montra, en effet, dans le feuillage du chne, mais Vaunoy ne put la voir, occup qu'il tait fuir
vers le bord force de rames.
La lune qui se levait jeta ses premiers rayons par-dessus les taillis et vint clairer le ple visage de Jean Blanc.
Au moment o Vaunoy atteignait la rive, l'albinos se laissa glisser le long d'une branche flexible qui pliait sous son poids et retombait au ras de
l'eau. l'aide de ses pieds, il imprima un mouvement de fronde ce balancier, puis, ouvrant les mains tout coup, il se trouva lanc tout prs de
l'endroit o Georges avait disparu.
Vaunoy entendit sans doute le bruit de sa chute; mais, plein de cette superstitieuse terreur qui suit et venge le crime, il se boucha les oreilles et
s'enfuit, perdu.
Quelques secondes aprs, Jean Blanc revint la surface, ramenant l'enfant vanoui.
Le pauvre visage de l'albinos avait une expression d'allgresse dlirante lorsqu'il toucha le bord. Il prit sa course, serra convulsivement l'enfant
dans ses bras, et ne s'arrta que lorsqu'il eut mis une large distance entre lui et le chteau de La Tremlays.
--J'tais l, disait-il en riant; je savais qu'on ferait du mal au petit monsieur! Maintenant, il est moi: je l'ai gagn! J'tais l pour que le fort ne
tut point le faible, comme dans la chanson d'Arthur de Bretagne.
Le loup blanc 20
Ceux qui connaissaient le pauvre Jean Blanc eussent vu dans ces paroles entrecoupes le symptme prcurseur de l'un de ses accs. Lui-mme
sentait vaguement l'approche d'une tempte intellectuelle, car sa joie tomba tout coup. Il fit halte au milieu sur le gazon d'un talus.
L'atmosphre tait froide. Une abondante rose descendait du fate des arbres demi dpouills de leurs feuilles. Georges restait sans
mouvement: ses membres taient raides et glacs. Une pleur mortelle couvrait son joli visage.
--Il faut qu'il s'veille! grommelait Jean Blanc en tchant de le rchauffer sur son sein; il le faut. Sainte Vierge, rveillez-le!
Ce disant, il se dpouillait de son justaucorps de peau de mouton, et s'en servait pour envelopper le corps transi de l'enfant. Sa poitrine haletait,
ses yeux devenaient hagards. Il luttait contre l'accs qui envahissait ses chancelantes facults.
Par un dernier clair d'intelligence, il ta de sa poitrine une mdaille de cuivre qui portait l'image de Notre-Dame de Mi-Fort. Il la passa d'une
main frmissante au cou de l'enfant toujours inanim.
--Sainte Vierge, cria-t-il dans sa foi dsole, moi, je ne peux plus! Il a maintenant votre sainte mdaille: il est vous, rveillez-le! Si vous
l'veillez, bonne Mre de Dieu, je fais voeu...
Un irrsistible rire interrompit cette ardente invocation. Aussitt aprs il tomba en convulsion, puis, emport par sa fivre folle, il se jeta, tte
baisse, gambadant, au plus pais du fourr.
L'enfant, vanoui, resta la garde de Notre-Dame.
L'accs de Jean Blanc fut long, parce que l'motion qui l'avait provoqu avait t puissante; pendant plus d'une heure, il courut les taillis en
rptant son trange refrain:
--Je suis le mouton blanc..., le mouton!
Au bout de ce temps, sa fivre se calma, il sentit revenir ses ides, et le souvenir de Georges emplit tout coup son coeur.
Il s'lana, passant par-dessus tout obstacle, et, retrouvant sa route par instinct, en quelques minutes il atteignit l'alle o il avait laiss l'enfant.
Son coeur battit de joie, car un rayon de lune, glissant au travers des branches, clairait un objet blanc sur le talus.
--Georges! cria-t-il.
Georges ne rpondit point.
Jean Blanc franchit en deux bonds la distance qui le sparait du talus et tomba sur ses genoux.
--Georges! dit-il encore.
Et comme l'objet blanc restait immobile, Jean le toucha. C'tait son justaucorps de peau.
L'enfant avait disparu.
X La veille
Vingt ans de plus psent un poids bien lourd sur la tte d'un homme; mais, pour l'ensemble des choses cres, mis part l'homme lui-mme,
c'est--dire pour la portion la plus grande, la plus durable, la plus vivante de la nature, vingt ans passent comme un souffle de brise, qui effleure et
n'entame point.
Vingt ans couls ont rendu mconnaissables les personnages de notre rcit: l'enfant s'est fait homme, l'homme est devenu vieillard, le vieillard a
cess de vivre.
Mais le beau chteau de La Tremlays s'lve toujours, droit et robuste au bout de son avenue de grands chnes. Si quelques arbres sont morts
dans la fort, d'autres jaillissent du sol et s'lancent, pleins de sve, vers le beau soleil qui chauffe la vote de feuillage. La Fosse-aux-Loups a
gard ses sombres ombrages et le chne creux soutient vaillamment le pesant fardeau de ses branches colossales. Les deux moulins chancellent et
menacent ruine comme autrefois, et c'est peine si l'on aperoit que la pauvre loge de Mathieu Blanc s'est affaisse au ras du sol, tant le dtail est
mince et peu digne d'attention.
Quant l'tang de La Tremlays, ce sont toujours les mmes eaux dormantes et la mme moisson de roseaux sous lesquels blanchissent dans la
vase les ossements de Loup, le fidle chien de Nicolas Treml.
Nous sommes l'automne de l'anne 1740, et il y a veille dans les cuisines de M. Herv de Vaunoy de La Tremlays, seigneur de
Bouxis-en-Fort.
La cuisine est une grande pice carre, perce de quatre fentres hautes. Une porte de chne, garnie de fer, ouvre ses deux battants vis--vis de la
vaste chemine dont le manteau, en forme de toiture, peut abriter une compagnie raisonnablement nombreuse. Cinq ou six bches broient dans
l'tre et mlent leur rouge lumire la lueur crpitante de deux rsines.
Sur la table massive qui occupe le milieu de la pice, une range de pichets (cruches), mthodiquement aligns, exhalent une bonne odeur de
cidre dur. Des pommes de terre rtissent sous les cendres, et une demi-douzaine de quartiers de lard montrent, des deux cts de la crmaillre,
leur couenne recouverte de suie.
Nous faisons grce au lecteur des fourneaux, casseroles, cuillers pots, marmites, cumoires, etc.
Il y a une quinzaine de personnes assises sous le manteau de la chemine. La plupart sont serviteurs ou servantes de Vaunoy; deux ou trois sont
trangres et reoivent l'hospitalit.
Pour ne point faire dfaut la galanterie franaise, nous parlerons d'abord des femmes.
Le loup blanc 21
Sur cette escabelle trois pieds et si prs du feu que la pointe de ses sabots se charbonne, est assise la dame Goton Rehou, femme de charge de
La Tremlays. Elle fut, si l'on en croit la chronique de la fort, une joyeuse commre; mais cela date de quarante ans, et, l'heure qu'il est, elle
fume une pipe courte noircie par un long usage, avec toute la gravit qui convient une personne de son importance.
Auprs d'elle, et s'loignant graduellement du foyer, sigent les servantes du chteau: la fille de basse-cour, la pigeonnire, la trayeuse de vaches,
et mme la femme de chambre de Mlle Alix de Vaunoy. Cette dernire droge sans nul doute en semblable compagnie, mais il faut tuer le temps.
De l'autre ct de la chemine, sont rangs les garons.
C'est d'abord Andr, le garde; Simonnet, le matre du pressoir; Corentin, l'homme de la charrue, et beaucoup d'autres encore dont l'numration
serait longue et superflue.
Dans l'tre mme, et juste en face de la dame Goton Rehou, est assis un homme de la fort; hte de La Tremlays pour quelques heures. Cet
homme mrite une description particulire.
Il est charbonnier, cela se voit. Une couche paisse de noir couvre son visage et s'claircit seulement quelque peu aux angles saillants de la face,
comme il arrive aux masques de bronze. Ses yeux, dont la paupire est enflamme, semblent craindre l'clat ardent du foyer et s'abritent derrire
sa main noircie; du reste, vtu comme les gens de la fort: bonnet de laine mle, veste longue en forme de paletot chancr, culottes courtes, bas
bleus et souliers boucle de fer.
Il est de taille problmatique. Assis, il semble petit, mais lorsqu'il se lve pour saisir un pichet et boire mme, ses longues jambes l'exhaussent
tout coup. Dans l'attitude de son corps, il y a plus de souplesse que de force. Quant son ge, nul ne saurait le dire. Depuis quinze ans, le
charbonnier Pelo Rouan court la fort. Tel on l'a vu la premire fois, tel on le voit encore.
Nos personnages ainsi poss, nous couterons leur conversation, car nous sommes fort dpayss dans ce chteau o nous n'avons pas mis le pied
depuis vingt ans.
Rene, la fille de chambre de Mlle Alix de Vaunoy, cause avec Yvon, le valet des chiens, lequel raccommode son fouet et tresse une soutisse
(mche), que Mirault, Gerfault, Renault, etc., sentiront plus d'une fois sur leurs flancs savamment amaigris. Andr, le garde, frotte d'huile le
ressort de son fusil pierre. Corentin taille un battoir pour Anne, la surintendante des vaches; l'entretien n'a rien encore de gnral.
Mais six heures ont sonn la cloche fle du beffroi. Le vieux Simonnet, matre du pressoir, a rcit dvotement les versets de l'anglus. Un
silence de quelques minutes s'est fait, pendant lequel tout le monde a pri.
Quand ce silence eut dur suffisamment son gr, dame Goton fit un signe de croix final et secoua les cendres de sa pipe avec prcaution.
--Les jours s'en vont petissant! dit-elle.
Chacun reconnut implicitement la justesse infinie de cette observation.
--Vienne la fin du mois, poursuivit la vieille femme de charge, et nous aurons la rsine allume pour dire l'anglus le matin et le soir.
--a, c'est la vrit! appuya Simonnet.
Et tous rptrent avec conviction:
--Les jours s'en vont petissant, c'est la vrit!
Dame Goton savoura un instant l'approbation gnrale.
--Matre Simonnet, reprit-elle ensuite, si c'est un effet de votre complaisance, passez-moi le pichet; ma pauvre langue brle.
Au lieu d'un pichet, on en passa dix, et tout le monde s'abreuva copieusement.
--Fameux et droit en got! s'cria la vieille femme en promenant voluptueusement sa langue sur ses lvres aprs avoir bu; tout ce qu'on peut
demander, c'est que le cidre de l'automne qui vient vaille celui de l'autre anne, pas vrai?
C'tait l encore une de ces propositions dont le succs n'est point douteux. Tout le monde rpondit affirmativement, et le matre du pressoir but
un second coup pour prouver la sincrit de son opinion.
--Quant ce qui est de l'an prochain, dit-il, on ne sait pas ce qu'on ne sait pas. Il cherra bien du bois mort dans la fort d'ici l'autre automne; d'ici
l'autre automne, bien de l'eau passera sous le pont de Noyal, et notre monsieur dit que le temps qui court est un temps de pril.
Rene cessa de causer avec Yvon et releva la tte avec inquitude.
--Est-ce qu'on craint une attaque des Loups? murmura-t-elle.
cette question, on et pu voir le charbonnier fermer demi les yeux et jeter la ronde un fugitif regard.
--Les Loups! rpta Simon net en frappant son poing sur la table. Si j'tais seulement dans la peau de M. le lieutenant du roi, on ne les craindrait
pas longtemps, les maudits brigands! Dire qu'ils ont brl mon beau pressoir de Bouxis-en-Fort!
--Vol mes vaches! ajouta la trayeuse.
--Dvast mon chenil! dit Yvon.
--Braconn plus de gibier que n'en chasse en trois ans notre monsieur! s'exclama le garde.
--Tu mes poules!
--Foul mes gurets!
Le loup blanc 22
--Bris mes espaliers! crirent en choeur les divers fonctionnaires de La Tremlays.
La dame Goton bourrait gravement sa pipe et ne disait rien, Pelo Rouan, le charbonnier, semblait dormir, adoss contre la paroi de la chemine.
--Oh! les maudits brigands! reprit le choeur au milieu duquel on distinguait la voix flte et suraigu de la fille de chambre.
Goton alluma sa pipe et lana trois redoutables bouffes.
--Il y a vingt ans, murmura-t-elle, le matre de La Tremlays s'appelait M. Nicolas. Ceux que vous nommez les Loups taient des agneaux alors.
C'est la misre qui a aiguis leurs dents.
Un murmure dsapprobateur suivit ces paroles.
--Les Treml taient de bons matres, dit Simonnet avec le mme embarras qu'aurait un vieux courtisan parlant d'un roi dchu au sein d'une cour
nouvelle, on ne peut pas dire le contraire; mais les Loups sont des bandits, et il n'y a que vous, dame Goton, pour prendre leur dfense.
Un imperceptible sourire plissa les lvres de Pelo Rouan. La vieille releva sa tte chenue avec dignit.
--Matre Simonnet, rpondit-elle, je ne dfends point les Loups, qui savent bien se dfendre eux-mmes. Je dis que ce sont des Bretons, voil tout,
et que certaines gens sont plus vaillants au coin du feu que sous le couvert!
Le sourire du charbonnier se renfora et les serviteurs du chteau restrent penauds sous cette accusation de couardise faite ainsi
brle-pourpoint.
--Patience! Patience! dit enfin Simonnet. Il doit nous arriver de Paris un brave officier du roi pour prendre le commandement des sergents de
Rennes et protger le passage des deniers de l'impt travers la fort. Ces Loups damns ont tu le dernier capitaine.
--Gare au nouveau! interrompit dame Goton.
--On dirait que vous souhaitez un malheur! s'cria aigrement Rene la fille de chambre.
--Ma mie, rpondit Goton avec autorit, je suis vieille et je regrette l'ancien temps o nos dames ne prenaient point pour chambrires des
mijaures de Normandie. Laissez les Bretons rpondre aux Bretons!
Rene devint rouge et ne parla plus. La conversation allait mourir ou changer d'objet, lorsque Pelo Rouan, qui avait sans doute des raisons pour
cela frotta ses yeux comme un homme qui s'veille et dit:
--Ai-je rv, matre Simonnet? n'avez-vous point dit que nous allons avoir un nouveau capitaine pour mettre la raison les Loups que le ciel
confond?
--J'ai dit cela mon homme, et c'est la vrit. Tant que les Loups n'ont fait que piller M. de Vaunoy, la cour de Paris n'y a point vu de mal, mais les
hardis brigands sont alls, comme chacun sait, jusqu' Rennes, attaquer en plein jour l'htel de M. l'intendant. Ils interceptent l'impt.
--Quel dommage! interrompit l'incorrigible Goton qui renfora son sarcastique sourire. Voler le roi!
--Ce sont de fiers gueux! dit Pelo Rouan avec simplicit; mais savez-vous quand arrive cet officier du roi dont vous parlez, matre Simonnet?
--On l'attend mon homme.
Pelo Rouan se leva, prit son pichet qu'il porta ses lvres et dit avec une bonhomie o la vieille Goton crut dcouvrir une pointe de raillerie:
-- la sant du nouveau capitaine!
-- sa sant! rpondirent les serviteurs de La Tremlays.
XI Fleur-des-Gents
Pelo Rouan, avant de poser son pichet sur la table, ajouta, comme complment de son toast:
--Et la confusion du Loup Blanc et de ses louveteaux.
-- la bonne heure! dit la vieille Goton lorsque chacun eut applaudi ce souhait charitable; Pelo Rouan est un pauvre homme de la fort. Il y a
pour lui courage maudire tout haut le Loup Blanc, qui est fort et puissant, et dont mille bras excutent les ordres car tout l'heure il va prendre
son bton de houx et affronter la nuit qui est le domaine des Loups: la bonne heure! Je ne veux point de mal Pelo Rouan.
--Merci, dame! pronona lentement le charbonnier; moi, je vous veux du bien.
C'tait un homme trange que ce Pelo Rouan. Pendant qu'il parlait ainsi, son regard fixe couvait Goton, et la ligne rouge de ses paupires
clignotait la lumire du feu.
Il y avait dans ce regard une gratitude plus grande que ne le mritait coup sr l'observation de la vieille femme de charge.
Du reste, et nous devons le dire tout d'abord, la plupart des actions de cet homme taient difficiles expliquer. On croyait deviner chez lui parfois
une marche lente et systmatique vers un but mystrieux, mais on ne tardait pas perdre sa trace, et l'espionnage le plus fin comme le plus
obstin et t drout par sa conduite.
Nul ne songeait d'ailleurs l'espionner. quoi bon l'et-on fait? Ses frquentes visites la maison de M. de Vaunoy, ennemi personnel et
acharn des Loups, loignaient toute ide de connivence avec ces derniers, et cette connivence seule aurait pu donner quelque force un homme
si bas plac dans l'chelle sociale.
Le loup blanc 23
Il y avait quinze ou seize ans que Pelo (Pierre) Rouan tait venu s'tablir dans la fort de Rennes. Il avait amen avec lui une petite fille au
berceau qu'il appelait Marie. Solitaire d'habitude et paraissant fuir la socit de ses pareils, il s'tait bti une loge l'endroit le plus dsert de la
fort, avait creus un four souterrain et faisait depuis lors ce qu'il fallait de charbon pour soutenir son existence et celle de sa fille.
Marie avait pris la taille d'une femme. En grandissant, elle tait devenue bien belle, mais elle l'ignorait. Beaucoup prtendront que ces derniers
mots renferment une impossibilit flagrante: nous soutenons nanmoins notre dire.
Marie, enfant de la solitude, n'avait de hardiesse que contre le danger. La vue de l'homme la troublait et l'effrayait. Lorsque la trompe de chasse
criait dans les alles, Marie faisait comme les biches; elle se cachait dans les buissons.
Jamais elle ne mettait de bouquets dans un panier verni pour les porter au chteau, avec des pommes, des oeufs et de la crme, comme cela se
pratique de nos jours au thtre de l'Opra-Comique. Elle ne dansait ni _sur la fougre_ ni mme _sous la coudrette_; en un mot, ce n'tait en
aucune faon une rosire de Mme de Genlis, se mirant dans le cristal des fontaines, ni une ingnue de M. Marmontel, raisonnant l'tre suprme,
la nature et le reste. Ces braves potes n'ont jamais vu la campagne qu' Courbevoie!
C'tait une fille de la fort, simple et pure, demi-sauvage, mais portant en elle le germe de tout ce qui est noble, gracieux, potique et bon.
Elle aimait prier Dieu, car une foi profonde remplissait cette me anglique qui ne souponnait pas le mal.
L'expression gnrale de son visage tait un mlange d'exquise gentillesse et de sensibilit exalte. Elle avait de grands yeux bleus pensifs et
doux, dont le sourire chauffait l'me comme un rayon de soleil. Sa joue ple l'encadrait d'un double flot de boucles dores, qui ondoyaient
chaque mouvement de sa tte et se jouaient sur ses paules modestement couvertes. La nuance de cette chevelure et embarrass un peintre, parce
que les couleurs dont peut disposer l'art humain sont parfois impuissantes. Cette nuance, dans un tableau, semblerait terne; ses candides reflets
affadiraient le regard; elle ne repousserait point assez la teinte de la peau.
Mais cela prouve seulement que l'homme n'a su drober que la moiti de la palette cleste. Chez Marie, c'tait un charme de plus: ses traits fins,
mais hardiment models, apparaissaient suaves et comme voils sous cette indcise aurole. Cela faisait l'effet de ce nuage mystique, aux rayons
navement adoucis, que les peintres du Moyen ge donnaient pour ornement au front divin de la Mre de Dieu.
Marie tait sauvage comme son pre. Lorsqu'elle ne restait point dans la loge, occupe tresser des paniers de chvrefeuille que Pelo Rouan
vendait aux foires de Saint-Aubin-du-Cormier, Marie errait, seule et rveuse, dans les sentiers perdus de la fort.
Souvent le voyageur s'arrtait pour couter une voix pure, et semblable la voix des anges, qui chantait la complainte d'Arthur de Bretagne, dont
nous avons parl dans la premire partie de ce rcit. Ceux qui se souvenaient du pauvre Jean Blanc songeaient lui en entendant son refrain
favori; la plupart savouraient la musique sans voquer la mmoire de l'albinos, car bien d'autres que lui rptaient ce refrain qui berce les enfants
dans toutes les loges du pays de Rennes.
Du reste, on entendait toujours Marie comme on coute le rossignol, sans la voir. Ds qu'elle apercevait un tranger, son instinct de timidit
farouche la portait fuir. On voyait le taillis s'agiter comme au passage d'un faon, puis plus rien. Marie tait alerte et vive. On et couru
longtemps pour l'atteindre.
Quelques-uns cependant l'avaient vue et le bruit de sa beaut sans rivale s'tait rpandu dans le pays. On fut du temps avant de savoir son nom,
car Pelo Rouan ne souffrait gure de questions, surtout lorsqu'il s'agissait de sa fille, et Marie devenait muette ds qu'un homme lui adressait la
parole. cause de cette ignorance, et par un reste de cette chevaleresque posie qui a fleuri si longtemps sur la terre de Bretagne, on choisissait
pour dsigner Marie les noms des plus charmantes fleurs.
Les jeunes gens de la fort parlaient d'elle d'autant plus souvent que son existence tait plus mystrieuse. la longue, la coutume effeuilla cette
guirlande de jolis sobriquets. Un seul resta, qui faisait allusion la couleur des cheveux de Marie:
On l'appela _Fleur-des-Gents_.
Pelo Rouan laissait sa fille une libert entire, dont celle-ci usait tout naturellement et comme on respire sans savoir qu'il en pt tre autrement.
D'ailleurs, le charbonnier, quand mme il l'aurait voulu, n'aurait point pu surveiller fort attentivement la jeune fille, car il faisait de longues et
frquentes absences.
Le motif de ces absences tait un secret, mme pour Marie.
Parfois, durant des semaines, le four de Pelo Rouan restait froid, mais quand il revenait, il travaillait le double et rparait le temps perdu.
Personne n'tait admis dans la loge. On venait chercher Pelo Rouan de temps en temps la nuit. Dans ces circonstances, ceux qui avaient besoin du
charbonnier pour des causes que nous ne saurions dire, frappaient la porte d'une certaine faon.
Pelo sortait alors; Marie, habitue ce mange, ne prenait pas garde.
Un jour, pourtant, un tranger avait franchi le seuil de la loge inhospitalire: il soutenait les pas de Fleur-des-Gents bien chancelante et bien
effraye, parce que des soudards de France qui venaient de Paris et allaient Rennes l'avaient poursuivie dans les futaies. Son compagnon tait un
loyal jeune homme au visage doux et bon. Il l'avait protge. Sa premire pense fut de remercier Dieu du plus profond de son coeur, en mme
temps qu'elle lui adressait une fervente prire pour son sauveur.
Depuis ce jour, quand Fleur-des-Gents rencontrait l'tranger, elle allait lui sans frayeur et ils changeaient quelques mots purs et nafs comme
l'entretien de deux enfants.
Puis l'tranger partit, laissant son souvenir dans le coeur de Marie. Les gens de la fort la rencontrrent de nouveau dans les taillis. Elle allait
lentement, la tte penche, et chantait bien mlancoliquement la complainte d'Arthur de Bretagne.
Pelo Rouan ne l'interrogeait point parce qu'il connaissait la cause de sa tristesse.
Cependant la veille continuait dans la cuisine du chteau de La Tremlays. Aprs avoir port la sant qui ouvre ce chapitre, Pelo prit son bton de
houx, comme l'avait annonc la vieille femme de charge; mais au lieu de partir, il secoua lentement sa pipe et se planta, le dos au feu, en face de
matre Simonnet.
Le loup blanc 24
--Et sait-on son nom? dit-il en jouant l'indiffrence.
--Le nom de qui?
--Du nouveau capitaine.
--Notre monsieur le sait peut-tre, rpondit Simonnet.
--Au fait, ce doit tre un bon serviteur du roi, c'est le principal. Il logera au chteau?
--Ou chez l'intendant royal.
Pelo Rouan sembla hsiter au moment de faire une nouvelle question.
--C'est juste, dit-il enfin, c'est qui recevra ce brave officier et les bons soldats de la marchausse.
ces mots, il se dirigea vers la porte. En passant auprs d'Yvon, il lui serra furtivement la main et adressa Corentin un regard d'intelligence.
--Bonsoir, matre Simonnet et toute la maisonne! dit-il.
Comme il mettait la main sur le loquet, un fort coup de marteau retentit frapp la porte extrieure. Pelo resta.
Quelques minutes aprs, deux hommes, envelopps de manteaux, furent introduits. Les larges bords de leurs feutres cachaient presque
entirement leurs visages. Cependant, un mouvement que fit l'un d'eux, la lumire du foyer vint clairer partiellement ses traits.
Pelo Rouan recula son aspect, et, au lieu de sortir, il se glissa prestement dans une embrasure.
XII Dans la fort
Les nouveaux venus taient tous deux de haute taille et d'apparence robuste. Celui dont Pelo Rouan avait aperu la figure tait dans toute la force
de la jeunesse, beau visage et merveilleusement tourn. L'autre avait sous son feutre une chevelure grise, et plus de soixante ans sur les paules.
--Qui que vous soyez, dit Simonnet employant la digne formule armoricaine, vous tes les bienvenus. Que demandez-vous?
Le plus jeune des deux trangers rejeta son manteau sur le coude et montra l'uniforme de capitaine des soldats de la marchausse.
--Je veux parler M. Herv de Vaunoy, rpondit-il.
--Le nouveau capitaine! chuchotrent les serviteurs de La Tremlays.
Rene, la servante normande de Mlle Alix, arrangea aussitt les plis de sa robe; les autres femmes, moins bien apprises, se bornrent rougir
immodrment.
Quant Pelo Rouan, il gagna la porte sans bruit, aprs avoir chang un second regard d'intelligence avec Yvon et Corentin.
--Ah! c'est lui qui est le nouveau capitaine? murmura-t-il lentement d'un air pensif.
Puis il s'enfona dans les sentiers de la fort.
Matre Simonnet prit un maintien grave et solennel, pour remplir convenablement son office d'introducteur aux lieu et place de matre Alain, le
majordome, qui se faisait vieux et dormait d'ordinaire cette heure, ivre d'eau-de-vie.
Il mit le bonnet la main et prcda les nouveaux venus dans le salon de rception o se tenaient Herv de Vaunoy et sa famille.
Pendant qu'il traverse le vestibule et la grande salle, nous rtrograderons de quelques heures et nous prendrons nos deux trangers au moment o
ils quittent la bonne ville de Vitr pour entrer dans la fort. Outre que c'est un moyen fort simple de faire leur connaissance, nous assisterons ainsi
avec eux quelques petits incidents qu'il nous importe de ne point passer sous silence.
Comme le lecteur a pu le conjecturer, le vieillard barbe grise remplissait auprs du jeune capitaine l'office du valet. C'tait un homme visage
honnte et austre; sa taille lgrement vote annonait seule la fatigue ou la souffrance, car son beau front restait sans rides et son regard serein
exprimait la tranquillit d'me la plus parfaite.
Quant au capitaine, il y avait sous sa fine moustache noire retrousse un sourire insouciant et fin; dans ses yeux, une hardiesse indomptable, une
gaiet franche et comme un reflet de cordiale loyaut. On et trouv difficilement une taille plus lgante que la sienne, une pose plus gaillarde
sur son cheval isabelle, et une plus gracieuse faon de porter son belliqueux uniforme. Il avait de vingt-cinq vingt-sept ans.
Le valet s'appelait Jude Leker; le matre avait nom Didier tout court.
Le bon cuyer de Nicolas Treml n'avait point chang beaucoup au long de ces vingt annes. La souffrance avait gliss sur son coeur comme le
temps sur la dure peau de son visage. Il se tenait encore ferme sur son cheval, et il n'et point fait bon recevoir un coup de la rapire plus moderne
qui avait remplac sa longue pe garde de fer.
Il pouvait tre deux heures aprs midi quand Didier et Jude dpassrent les premiers arbres de la fort. Le ple soleil d'automne se jouait dans le
feuillage jaunissant, et le sabot des chevaux s'enfonait chaque pas dans la molle litire que novembre tend au pied des arbres. Jude semblait
respirer avec dlices une atmosphre connue; il saluait chaque vieux tronc d'un regard ami et presque filial. Il y avait vingt ans que Jude n'avait vu
la fort de Rennes.
Tout en marchant, le matre et le serviteur poursuivaient une conversation commence.
--C'tait, ma foi! un vaillant vieillard que ce M. Nicolas! s'cria Didier interrompant un long rcit que lui faisait Jude; j'aime son gant de buffle
qui pesait une livre, et j'aurais voulu voir la pauvre mine que dut faire M. le Rgent.
Le loup blanc 25
--Le Rgent nous mit la Bastille! rpondit Jude avec un soupir.
--C'tait, en conscience, le moins qu'il pt faire, mon garon!
--Nicolas Treml, que Dieu sauve son me! tait dj bien vieux, et puis il pensait sans cesse l'enfant.
--Quel enfant? interrompit Didier.
--Georges Treml, qui doit tre, l'heure qu'il est, un hardi soldat, s'il a gard dans ses veines une goutte du bon sang de ses pres.
L'histoire languissait. Didier billa. Jude poursuivit:
--Il pensait donc l'enfant qui tait au pays sans protecteur et sans appui. Vieillesse et chagrin, c'est trop la fois, mon jeune monsieur et pourtant
Nicolas Treml mit longtemps mourir! Il descendit en terre, voici trois ans passs, et me lgua le petit M. Georges.
--Et qu'est devenu ce Georges?
--Dieu le sait! Moi, je fus mis en libert deux ans aprs la mort de mon matre. Je n'avais point d'argent, et si la Providence ne m'et pas envoy
sur votre chemin au moment o vous cherchiez un valet pour le voyage, je ne sais comment j'aurais regagn la Bretagne. Ma chre, ma noble
Bretagne! rpta Jude avec des larmes de joie dans les yeux.
Didier s'arrta et lui tendit la main.
--Tu es un honnte coeur, mon garon, dit-il; je t'aime pour ton attachement au souvenir de ton vieux matre, et pour l'amour que tu as gard ton
pays. Si tu veux, tu ne me quitteras plus.
Jude toucha respectueusement la main que lui offrait le capitaine.
--Je le voudrais, murmura-t-il en secouant la tte, sur ma parole, je le voudrais, car il y a en vous quelque chose qui rappelle la franche loyaut de
Treml. Mais je suis l'enfant et je suis breton: ne m'avez-vous point dit que vous venez pour anantir les derniers restes de la rsistance bretonne?
--Si fait! quelques centaines de fous furieux. Quand la rbellion se sent faible, vois-tu, elle tourne au brigandage: je viens pour punir des bandits.
Jude rprima un geste de colre.
--De mon temps, murmura-t-il, messieurs de la Frrie bretonne ne mritaient point ce nom.
--C'est vrai: ceux dont tu parles n'taient que des maniaques entts; mais les _Frres bretons_ sont devenus les Loups.
--Les Loups? rpta Jude sans comprendre.
--Ils ont eux-mmes choisi ce sauvage sobriquet. Ce n'est pas la Bretagne, ce sont les Loups que je viens combattre de par l'ordre du roi.
Jude ne fut probablement point persuad par cette subtile distinction car il se borna rpondre:
--Je ne sais pas ce que font les Loups, mais ils sont bretons, et vous tes franais!
--N'en parlons plus! s'cria gaiement le capitaine. Quant la question de savoir si je suis franais ou non, c'est plus que je ne puis dire. Bois un
coup, mon garon!
Il tendit sa gourde de voyage Jude qui, cette fois, n'eut aucune objection soulever.
--Et maintenant, reprit le capitaine, orientons-nous: voici un sentier qui doit mener Saint-Aubin-du-Cormier.
--C'est ma route, rpondit Jude, et nous allons nous sparer..., car vous allez Rennes, je pense?
--Je vais au chteau de La Tremlays.
Jude devint pensif.
--Vous tes dj venu dans le pays, dit-il aprs un silence, car vous le connaissez aussi bien que moi. Peut-tre n'est-ce pas la premire fois que
vous allez au chteau de La Tremlays?
--Peut-tre, rpta le capitaine qui sembla viter une rponse plus catgorique.
--Si vous y tes all, continua Jude dont tous les traits exprimaient une curiosit puissante, vous avez d voir un jeune homme..., un beau jeune
homme: l'hritier de ces nobles domaines, l'unique rejeton d'une race qui est vieille comme la Bretagne!
--Tu le nommes?
--Georges Treml.
Ce fut au tour du capitaine de s'tonner. Pour la premire fois, il rapprocha ce nom de Treml de celui du chteau, et il comprit que le vieux
gentilhomme, dont il venait d'entendre la chevaleresque histoire, tait l'ancien matre de La Tremlays.
--Je n'ai jamais vu ce jeune homme, rpondit-il.
XIII Le capitaine Didier
Jude demeura un instant comme atterr.
Le loup blanc 26
--Mon Dieu! pensait-il, qu'ont-ils fait de notre petit monsieur?
Le capitaine tait devenu rveur. Peut-tre connaissait-il assez M. de Vaunoy pour qu'un doute s'levt dans son esprit touchant le sort de l'hritier
de Treml.
--Ma tche est trace, reprit Jude; je la remplirai, monsieur, ajouta-t-il d'une voix que son motion rendait solennelle; je vous adjure, par votre
titre de gentilhomme, de me prter votre aide.
Un triste sourire vint la lvre du capitaine.
--Gentilhomme! dit-il.
--Par votre mre!... voulut continuer Jude.
--Ma mre! dit encore le capitaine. Allons, mon garon, tu tombes mal. Que viens-tu me parler de titres et de mre?... Mais je suis officier du roi,
et cela vaut noblesse: tu auras mon aide, pour l'amour de Dieu.
--Merci! merci! s'cria Jude. En revanche, moi, je suis vous, monsieur; vous de tout coeur et tant qu'il vous plaira. Maintenant, veuillez vous
dtourner quelque peu de votre route; nous reviendrons ensemble au chteau.
Le capitaine suivit Jude aussitt. Ils marchrent un quart d'heure le long du chemin qui mne au bourg de Saint-Aubin-du-Cormier, puis Jude,
tournant gauche, s'enfona dans un pais taillis. Au bout d'une centaine de pas, Didier arrta son cheval.
--O me mnes-tu? demanda-t-il.
--Au lieu o Nicolas Treml, mon matre, partant pour la cour de Paris, a enfoui l'espoir et la fortune de sa race.
--Tu as grande confiance en moi?
Jude hsita un instant.
--Je vous confierais ma vie, dit-il enfin, mais le trsor de Treml n'est point moi. Vous avez raison: mieux vaut que je sois seul garder ce secret.
--Et mieux vaut, ajouta Didier, que je ne m'enfonce point trop dans ce fourr, au-del duquel est la retraite des Loups. Ils pourraient me mordre,
mon garon. Va, tu me retrouveras ici.
Jude descendit de cheval et s'engagea, pied, dans l'pais taillis o nous avons vu autrefois cheminer Nicolas Treml lorsqu'il portait en poche
l'acte sign par son cousin Herv de Vaunoy.
Rest seul, le jeune capitaine mit aussi pied terre, s'tendit sur le gazon et donna son me la rverie. Ses mditations furent douces. Officier de
fortune et parvenu, son mrite aidant, un poste que ses pareils n'atteignaient point avant d'avoir vu blanchir leur moustache et tomber leurs
cheveux, il avait dsormais devant lui un avenir couleur de rose. Sa mission en Bretagne n'tait pas sans importance, et il esprait rduire
aisment cette poigne d'hommes intrpides, mais simples et grossiers, qui s'opposaient encore la leve de l'impt, molestaient les sujets soumis
au roi et poussaient parfois leur insolente audace jusqu' mettre la main sur les fonds du gouvernement.
part cet intrt politique, son arrive dans le pays de Rennes avait pour lui un intrt particulier, dont nous ne ferons point mystre au lecteur.
Ce n'tait pas la premire fois que Didier venait en Bretagne. L'anne prcdente, il avait pass six mois Rennes, en qualit de gentilhomme[2]
de M. le comte de Toulouse, gouverneur de la province, lequel l'avait fait entrer depuis dans les gardes-franaises, d'o il tait sorti avec son
grade actuel.
Beau de visage et de tournure, prompt l'amiti, mais tourdi et lger, il avait t bien prs, une fois, de choisir la compagne de sa vie.
Pendant son sjour Rennes, dans la maison du prince gouverneur, il avait t de pair compagnon avec les fils des premires familles de la
province. Il tait de toutes les ftes de messieurs des tats, et dans ce monde des gens du roi, sa position lui attirait une faveur laquelle ne
nuisait point sa bonne mine.
cette poque, la reine des salons dans la capitale bretonne tait Mlle Alix de Vaunoy de La Tremlays, noble crature dont le charmant visage
tait moins parfait que l'esprit, et dont l'esprit ne valait point encore le coeur. Didier l'avait vue au palais mme du prince gouverneur qui, pendant
son sjour dans la province, tenait une vritable cour. Il s'tait senti attir vers elle.
Alix, de son ct, n'avait point dissimul le plaisir que lui causait cette recherche. Le monde avait remarqu leur naissante et mutuelle sympathie.
M. de Vaunoy seul semblait ne s'en point apercevoir ou y prter volontairement les mains, ce qui surprenait fort chacun.
On savait, en effet, que Vaunoy avait pour l'tablissement de sa fille unique des prtentions fort leves, et qui ne s'attaquaient rien moins qu'
M. de Bchameil, marquis de Nointel, intendant royal de l'impt et l'un des plus opulents financiers qui fussent alors en Europe.
Nonobstant cela, Vaunoy, qui avait d'abord regard le jeune officier de fortune avec un ddain tout particulier, l'attira bientt chez lui et lui fit fte
tout autant qu'aux hritiers des plus puissantes maisons.
Si ce n'et point t l une circonstance positivement insignifiante pour le public, on aurait pu remarquer que ce changement avait concid avec
l'acquisition que fit Vaunoy d'un certain Lapierre, valet du prince gouverneur.
Mais il n'tait point probable, en vrit, que cette rvolution d'antichambre et pu influer en rien sur la conduite ultrieure du riche matre de La
Tremlays.
Quoi qu'il en soit, un soir que Didier sortait de l'htel de Vaunoy, le coeur tout plein d'esprance, il fut attaqu dans la rue par trois estafiers qui le
poussrent rudement. Il n'avait que son pe de bal, mais il s'en servit comme il faut; les trois estafiers en furent pour leurs peines et les horions
qu'ils reurent.
Didier, bless, rentra au palais du gouvernement; l'affaire n'eut point de suite, parce que le comte de Toulouse quitta Rennes quelques jours aprs.
Le loup blanc 27
Mais ce n'tait pas l le seul souvenir du capitaine Didier. Il en avait un autre beaucoup plus humble, qui restait plus avant peut-tre dans son
coeur. C'tait une blonde fille de la fort dont nous avons dj prononc le nom.
En ce moment encore, couch sur l'herbe et berc par ses mditations, il ne songeait point Mlle de Vaunoy, et c'tait la pure et gracieuse image
de Fleur-des-Gents qui souriait au fond de sa pense.
Il rvait, et ne s'en rendait point compte, cette douce et chaste tendresse qui avait embelli quelques jours de sa vie quand il tait encore presque
adolescent. Les Loups, l'impt, la bataille prochaine, rien de tout cela pour lui n'existait en ce moment. Les arbres de la vieille fort lui parlaient
de sa vision d'autrefois.
--Si elle venait! murmura-t-il en glissant son regard dans les sombres profondeurs des taillis.
Ce qui pouvait lui venir le plus probablement, c'tait la balle de quelque Loup, car il avait jet sous lui son manteau, et les broderies de son
uniforme brillaient maintenant sans voile.
Mais il y a un Dieu pour les capitaines qui rvent. Une voix douce et lointaine encore sembla rpondre son aspiration. Il tendit l'oreille. La voix
approchait. Elle chantait la complainte d'Arthur de Bretagne.
Didier coutait avec dlices cette voix et cette mlodie connues. mesure que la voix approchait, les paroles devenaient plus distinctes.
Fleur-des-Gents chantait ce passage de la complainte populaire o Constance de Bretagne commence dsesprer de revoir son malheureux fils.
Nous traduisons le patois des paysans d'Ille-et-Vilaine.
Marie disait:
_Elle attendait, car pauvre mre Longtemps espre, Elle attendait, le coeur marri, Son fils chri. Elle mettait son me entire Dans sa prire Et
disait: Rends-moi mon enfant! Dieu tout-puissant!_
Marie n'tait plus qu' quelques pas de Didier, mais ils ne se voyaient point encore, tant le taillis tait pais. Le capitaine retenait son souffle.
Marie poursuivit, rptant, suivant l'usage, les deux derniers vers en guise de refrain:
_Et disait: Rends-moi mon enfant! Dieu tout-puissant! Arthur! Arthur! Hlas! absence Brise esprance Le faible est au pouvoir du fort Jusqu' la
mort!_
Le caractre de ce chant est une mlancolie tendre et si profonde que le mntrier qui le dit un rustique auditoire est certain d'avance d'un succs
de larmes. Il semblait que la pauvre Marie rapportt elle-mme le sens des deux derniers vers, car le chant tomba de ses lvres comme un
harmonieux gmissement.
--Fleur-des-Gents! murmura Didier.
Elle entendit et pera d'un bond le fourr.
Lorsqu'elle aperut enfin le capitaine, ses genoux flchirent; elle s'affaissa sur elle-mme en levant ses grands yeux au ciel, et son coeur s'lana
vers Dieu.
Cette me candide et virginale ignorait les artifices du mensonge; elle lui raconta ses craintes et ses esprances et combien elle avait pri pour son
retour; ainsi se prolongea longtemps, avec tout le charme et la navet de l'innocence, cet entretien touchant qui devait avoir une influence
dcisive sur leur destine.
XIV O le Loup Blanc montre le bout de son museau
Pendant cela, Jude Leker essayait de trouver son chemin dans le taillis. Il eut d'abord grand'peine s'orienter, car nul sentier ne traversait
l'paisseur du fourr; mais au bout d'une centaine de pas, il vit avec surprise qu'une multitude de petites routes se croisaient en tous sens et
semblaient nanmoins converger vers un centre commun.
Il suivit un de ces sentiers, et arriva bientt au bord de ce sauvage ravin que nous connaissons dj sous le nom de la _Fosse-aux-Loups_.
part ces routes qui n'existaient point autrefois et qui annonaient trs positivement le voisinage d'un lieu de runion o de nombreux habitus se
rendaient de diffrents cts, rien n'tait chang dans le sombre aspect du paysage. Le mme silence rgnait autour de la mme solitude.
Jude descendit les bords du ravin en se retenant aux branches et atteignit le fond o s'levait le chne creux. La physionomie du bon cuyer tait
triste et grave. Il songeait sans doute que la dernire fois qu'il avait visit ce lieu, c'tait en compagnie de son matre dfunt.
Il songeait aussi que le creux du chne pouvait avoir t dpositaire infidle. Or la fortune de Treml avait t mise tout entire entre ces noueuses
racines qui dchiraient le sol.
Avant de pntrer dans l'intrieur de l'arbre, Jude examina les alentours avec soin; il fouilla du regard chaque buisson, chaque touffe de bruyre,
et dut se convaincre qu'il tait bien seul.
Cet examen lui fit dcouvrir, derrire l'une des tours en ruine, un petit monceau de dcombres, la place o s'levait jadis la cabane de Mathieu
Blanc.
--C'taient de bons serviteurs de Treml, murmura-t-il en se dcouvrant, que Dieu ait leur me!
Dans l'intrieur de l'arbre, il trouva quelques dbris de cercles, et presque tous les ustensiles de Jean Blanc, mais rouills et dans un tat qui ne
permettait point de croire qu'on s'en ft servi depuis peu.
Jude prit une pioche et se mit aussitt en besogne.
Pendant qu'il travaillait, un imperceptible mouvement se fit dans les buissons et deux ttes d'hommes, masqus l'aide d'un carr de peau de loup,
se montrrent.
Le loup blanc 28
Une troisime tte, masque de blanc, sortit au mme instant d'une haute touffe d'ajoncs qui touchait presque le chne o travaillait Jude.
Les trois hommes, porteurs de ce dguisement trange, changrent rapidement un signe d'intelligence.
Le signe du masque blanc fut un ordre, sans doute, car les deux autres rentrrent immdiatement dans leurs cachettes.
Le masque blanc se coucha sans bruit plat ventre et se mit ramper vers l'arbre. Il franchit lentement la distance qui l'en sparait, puis il se
dressa de manire fourrer sa tte dans l'une des ouvertures que le temps avait pratiques au tronc creux du vieux chne.
Son masque le gnait pour voir; il l'arracha et dcouvrit un visage tout noirci de charbon et de fume: le visage de Pelo Rouan, le charbonnier.
Jude travaillait toujours et ne se doutait point qu'un regard curieux suivait chacun de ses mouvements.
Au bout de quelques minutes, la pioche rebondit sur un corps dur et sonore. Jude se hta de dblayer le trou et retira bientt le coffret de fer que
Nicolas Treml avait enfoui autrefois en cet endroit. Aprs l'avoir examin un instant avec inquitude pour voir s'il n'avait point t visit en son
absence, Jude sortit une clef de la poche de son pourpoint.
ce moment, Pelo Rouan se mit ramper et rentra sans bruit dans sa cachette.
Ce fut pour lui un coup de fortune, car Jude, sur le point d'ouvrir le coffret, se ravisa et fit le tour du chne, jetant la ronde son regard inquiet. Il
ne vit personne, regagna le creux de l'arbre et fit jouer la serrure du coffret de fer.
Tout y tait, intact comme au jour du dpt: or et parchemin. Le bon Jude ne put retenir une exclamation de joie, en songeant que, avec cela,
Georges Treml, ft-il rduit mendier son pain, n'aurait qu'un mot dire pour recouvrer son hritage intact.
Mais une expression de tristesse remplaa bientt son joyeux sourire: o tait Georges Treml!
Le capitaine Didier, son nouveau matre, avait reu l'hospitalit au chteau, et il ne savait mme pas qu'il existt une crature humaine du nom de
Georges Treml.
Donc, non seulement Georges n'tait plus l, mais on ne parlait mme plus de lui.
Jude aurait voulu dj tre au chteau pour s'informer du sort de l'enfant. Il plaa le coffret dans le trou, qu'il combla de nouveau en ayant soin
d'effacer de son mieux les traces de la fouille, puis il gravit la rampe du ravin.
Pelo Rouan le suivit de l'oeil pendant qu'il s'loignait.
--C'est bien Jude! murmura-t-il, Jude l'cuyer du vieux Nicolas Treml! il n'emporte pas le coffret; je verrai cette nuit ce qu'il peut contenir. En
attendant, il ne faut point que nos gens souponnent ce mystre, car ils pourraient revenir avant moi.
Jude avait disparu. Les deux hommes masques fauves quittrent le fourr et s'lancrent vers le chne. Ils remurent les outils, visitrent chaque
repli de l'corce et ne trouvrent rien.
Ces deux hommes taient deux Loups.
Ils s'approchrent de la touffe d'ajoncs.
--Matre, dirent-ils en soulevant leurs bonnets, qu'avez-vous vu?
Pelo Rouan haussa les paules.
--C'est grand dommage que vous n'habitiez point la bonne ville de Vitr, dit-il. Vous tes curieux comme des vieilles femmes, et vous feriez
d'excellents bourgeois. J'ai vu un rustre dterrer deux douzaines d'cus de six livres qu'il avait enfouies en ce lieu.
Les deux Loups se regardrent.
--Cela fait plus de deux cents picettes de douze sous la fleur de lis, grommela l'un d'eux, et il y en a peut-tre d'autres.
--Cherchez, dit Pelo Rouan avec une indiffrence affecte. Moi, je vais veiller votre place.
Les deux Loups hsitrent un instant, mais ce ne fut pas long. Ils touchrent de nouveau leurs bonnets et regagnrent leurs postes.
Pelo Rouan remit son masque en peau de mouton.
--C'est bien, dit-il: mais souvenez-vous de ceci: quand je suis l, mes yeux veillent avec les vtres, je puis pardonner un instant de ngligence.
Quand je m'loigne, la ngligence devient trahison, et vous savez comment je punis les tratres. On a vu des soldats de la marchausse dans la
fort, et peut-tre en ce moment mme des yeux ennemis interrogent les profondeurs de ce ravin. La moindre imprudence peut livrer le secret de
notre retraite. Prenez garde!
Le charbonnier pronona ces mots d'une voix brve et imprieuse. Les deux Loups rpondirent humblement:
--Matre, nous veillerons.
Pelo Rouan ta les pistolets qui pendaient sa ceinture et les cacha sous ses vtements.
--Je vais au chteau, continua-t-il, afin d'apprendre ce que nous devons craindre des gens du roi. Je reviendrai cette nuit.
ces mots, il gravit la monte d'un pas rapide et disparut derrire les arbres de la fort.
--Le Loup Blanc et le diable, murmura l'une des sentinelles, il n'y a qu'eux deux pour courir ainsi. Guyot?
Le loup blanc 29
--Francin?
--J'aurais pourtant voulu voir l-bas dans le creux du chne.
--Moi aussi, mais... Si on fouillait, il verrait. Je m'entends.
--La terre est pourtant frachement remue...
--Il verrait, je te dis! Et nous savons ses ordres.
--C'est la vrit! Quand il a parl, a suffit.
En consquence de quoi, les deux Loups se rsignrent faire bonne garde.
Jude Leker, lui, reprenait le chemin qui devait le conduire vers son capitaine. Il traversa le taillis d'un pas plus leste et le coeur plus content que la
premire fois. Une de ses inquitudes tait au moins calme et il avait dsormais en main de quoi racheter les riches domaines de la maison de
Treml.
Quand il arriva au lieu o il avait laiss Didier, celui-ci tait seul.
--Tu n'as pas perdu de temps, mon garon, dit-il gaiement. Je ne t'attendais pas si vite.
Jude prit cela pour un reproche adress sa lenteur et se confondit en excuses.
--Allons! s'cria le capitaine qui sauta en selle sans toucher l'trier, j'aurai dormi sans doute, et fait un beau rve, car je veux mourir si j'tais
press de te voir arriver. propos, et le trsor de Treml?
--Dieu l'a tenu en sa garde, rpondit Jude.
--Tant mieux! Au chteau, maintenant, moins qu'il ne te reste quelque mystrieuse expdition accomplir.
Il est rare qu'un Breton de la vieille roche sympathise compltement avec cette gaiet insouciante et communicative qui est le fond du caractre
franais. Cette recrudescence soudaine de bonne humeur mit l'honnte Jude la gne, d'autant plus qu'il tait occup lui-mme de penses graves.
Il suivit quelque temps en silence le jeune capitaine qui fredonnait et semblait vouloir passer en revue tous les ponts-neufs, anciens et nouveaux,
chants au thtre de la foire.
Enfin Jude poussa son cheval et prit la parole.
--Monsieur, dit-il, mon devoir est lourd et mon esprit born. Je compte sur l'aide que vous m'avez promise.
--Et tu as raison, mon garon; tout ce que je pourrai faire, je le ferai. Voyons, explique-moi un peu ce que tu attends de moi.
--D'abord, rpondit Jude, bien que vingt ans se soient couls depuis que j'ai mis le pied pour la dernire fois au chteau de La Tremlays, il
pourrait s'y trouver quelqu'un pour me reconnatre, et j'ai intrt me cacher. Je voudrais donc n'y point entrer avant la nuit venue.
--Soit, le temps est beau; nous attendrons dans la fort. Mais l'expdient me semble mdiocrement ingnieux, par la raison qu'il y a rsines et
lampes au chteau de M. de Vaunoy.
--C'est vrai, murmura dolemment le pauvre Jude; je n'avais point song cela.
Le capitaine reprit en souriant:
--Il y a un moyen d'arranger les choses, mon garon. Nous arriverons envelopps dans nos manteaux de voyage, et je trouverai bien quelque
prtexte pour te protger contre les regards indiscrets. Aprs?
--Aprs? rpta Jude fort embarrass; aprs, je tcherai de savoir... de manire ou d'autre... ce qu'est devenu le petit monsieur.
--C'est cela, nous tcherons.
La nuit vint: nos deux voyageurs furent introduits au chteau, comme nous l'avons vu, et Simonnet, le matre du pressoir, se chargea de les
annoncer aux matres.
M. Herv de Vaunoy et sa fille Alix taient au salon, en compagnie de Mlle Olive de Vaunoy, soeur cadette d'Herv, et de M. de Bchameil,
marquis de Nointel, intendant royal de l'impt.
Le capitaine tait attendu depuis quelques jours dj, bien qu'on ignort le nom du nouveau titulaire. Ds que matre Simonnet eut prononc le
mot capitaine, tous ces personnages se levrent et dardrent leurs regards vers la porte avec une curiosit plus ou moins prononce.
Le capitaine entra, suivi de Jude qui se tint aux environs du seuil, le nez dans le manteau. Didier s'avana le feutre sous le bras, la mine haute, et
se portant comme il convenait un homme rompu aux belles faons de la cour.
Son aspect parut tonner grandement tout le monde, ce qu'il dut dchiffrer en caractres lisibles, quoique diffrents, sur les quatre physionomies
prsentes.
Mlle Olive pina ses lvres en jouant vigoureusement de l'ventail.
Alix plit et s'appuya au bras de son fauteuil.
M. de Vaunoy laissa percer un tic nerveux sous son patelin sourire.
Le loup blanc 30
Enfin, M. de Bchameil, marquis de Nointel, excuta la plus piteuse grimace qui se puisse voir sur visage de financier dsagrablement surpris.
XV Portraits
Didier s'inclina profondment devant les dames, salua un peu moins bas Herv de Vaunoy, et presque point M. l'intendant royal.
Vaunoy renfora aussitt son bnin sourire et fit trois pas au-devant du capitaine.
--Saint-Dieu! mon jeune ami, s'cria-t-il du ton le plus cordial, soyez trois fois le bienvenu! Quelque chose me disait que je vous reverrais bientt
officier du roi. Touchez l, mon capitaine! Saint-Dieu! touchez l!
Didier se prta de fort bonne grce cet affectueux accueil. Quand il eut bais la main des deux dames, savoir: celle d'Alix en silence, et celle de
mademoiselle Olive de Vaunoy en lui faisant quelque compliment banal, il prit place auprs du matre de La Tremlays.
--L'ordre de Sa Majest, dit-il, me donnait choisir entre l'hospitalit de M. le marquis de Nointel et la vtre. J'ai pens qu'il ne vous dplairait
point de me recevoir pendant quelques jours.
--Saint-Dieu! s'cria Vaunoy, mon jeune compagnon, ce qui m'et dplu, c'et t le contraire.
--Je vous rends grce, et pour mettre profit votre bonne volont je vous demande la permission de faire conduire sur-le-champ mon valet la
chambre qu'on me destine.
Mlle Olive agita une sonnette d'argent place prs d'elle sur la chemine.
--Auparavant, votre valet boira bien le coup du soir avec Alain, mon matre d'htel, dit Herv de Vaunoy.
ce nom d'Alain, Jude devint blme derrire le collet de son manteau.
--Mon valet est malade, rpondit le capitaine; ce qu'il lui faut, c'est un bon lit et le repos.
-- votre volont, mon jeune ami.
Un domestique entra, appel par le coup de sonnette de Mlle Olive.
--Prparez un lit ce bon garon, dit M. de Vaunoy, et traitez-le en tout comme le serviteur d'un homme que j'honore et que j'aime.
Didier s'inclina; Jude, toujours envelopp dans son manteau, sortit sur les pas du domestique qui, malgr sa bonne envie, ne put apercevoir ses
traits.
Nous connaissons de longue date M. Herv de Vaunoy, matre actuel de La Tremlays et de Bouxis-en-Fort. Ces vingt annes n'avaient point
assez chang son visage dodu, rouge et souriant pour qu'il soit besoin de parfaire une nouvelle description de sa personne.
Mlle Olive de Vaunoy, sa soeur, tait une longue et sche fille, qui avait t fort laide au temps de sa jeunesse. L'ge, incapable d'embellir, efface
du moins les diffrences excessives qui sparent la beaut de la laideur. cinquante ans, ce qui reste d'une femme laide est bien prs de
ressembler ce qui reste d'une jolie femme.
L'expression du visage peut seule rtablir des catgories.
Celui de Mlle Olive n'exprimait rien, si ce n'est une prciosit majuscule, d'obstines prtentions la gentillesse, et une incomparable pruderie.
Elle tait vtue d'ailleurs la dernire mode, portant corsage long, en coeur, avec des hanches immodrment rembourres, cheveux crps
outrance et poudrs, ventail que nous nommerions aujourd'hui rococo, et mules de cuir mordor talons vids comme l'me d'une poulie.
La mode n'invente jamais rien. Aprs cent cinquante ans, ces prcieux talons nous sont revenus, plus levs, plus vids et non moins ridicules.
La joue de Mlle Olive tait tigre de mouches de formes trs varies, et un trait de vernis noir lui faisait des sourcils admirablement arqus.
Nous passons sous silence le carmin tendu en couche paisse sur ses lvres, le vermillon dlicatement pass sur ses pommettes et l'enfantin
sourire qui ajoutait, tant de sductions diverses, un charme prcisment extraordinaire.
Alix ne ressemblait point son pre, et encore moins sa tante. Elle tait grande, et nanmoins sa taille, exquise dans ses proportions, gardait une
grce pleine de noblesse. Son front large avait, sous les noirs bandeaux de ses cheveux sans poudre, une expression fire de pudeur qu'adoucissait
le rayon de son grand oeil bleu. Son regard tait srieux et non point triste, et de mme que les pures lignes de sa bouche annonaient une nature,
pensive plutt que mlancolique.
C'tait le type parfait de la femme, vigoureuse dans sa grce, alliant la sensibilit vraie la fermet digne et haute, sachant souffrir, capable de
dvouement jusqu' l'hrosme.
Herv de Vaunoy s'tait mari un an aprs le dpart de Nicolas Treml. Sa femme tait morte au bout de l'autre anne. Alix tait le seul fruit de
cette union. Elle avait dix-huit ans.
Il nous reste parler de M. l'intendant royal de l'impt.
Antinos de Bchameil, marquis de Nointel, tait un fort bel homme de quarante ans et quelque chose de plus. Il avait du ventre, mais pas trop, le
teint fleuri et la joue rebondie. Son menton ne dpassait pas trois tages, et chacun s'accordait trouver son gras de jambe irrprochable.
Au moral, il prenait du tabac d'Espagne dans une bote d'or si bien maille que toutes les marquises y insraient leurs jolis doigts avec dlices.
Son habit de cour avait des boutons de diamant dont chacun valait vingt mille livres. Il avait des faons de secouer la dentelle de son jabot et de
relever la pointe de sa rapire jusqu' la hauteur de l'paule qui n'appartenaient qu' lui, et sa mmoire suffisamment cultive, lui permettait de
placer et l des bons mots d'occasion qui n'avaient jamais cours que depuis six semaines.
Le loup blanc 31
Il possdait en outre un apptit incomparable, auquel il sacrifiait un estomac l'preuve.
En somme, ce n'tait pas un personnage beaucoup plus grotesque que la plupart des nobles financiers de son temps. Il admettait Dieu, rcemment
invent par le jeune M. de Voltaire, l'usage des manants, mais n'en voulait point pour lui-mme, pensant que la nature suffit produire les
truffes, le poisson, le gibier et le champagne.
M. le marquis de Nointel avait en Bretagne de nombreuses et importantes occupations. D'abord il courtisait Mlle Alix de Vaunoy dont il voulait
faire sa femme tout prix. M. de Vaunoy ne demandait pas mieux, mais Alix semblait tre d'une opinion diamtralement oppose, et c'tait piti
de voir M. de Bchameil perdre ses galanteries, ses madrigaux improviss de mmoire, et surtout les merveilles de sa cuisine dont l'excellence est
historique, auprs de la fire Bretonne.
Il ne se dcourageait pas cependant et redoublait chaque jour ses efforts incessamment inutiles.
M. le marquis de Nointel tait, en outre, comme nous l'avons pu dire dj, intendant royal de l'impt. Cette charge, qu'il ne faudrait en aucune
faon comparer la banque gouvernementale de nos receveurs gnraux, ncessitait, en Bretagne surtout, une terrible dpense d'activit. La
province, en effet, manquait la fois d'argent et de bonne volont pour acquitter les lourdes tailles qui pesaient depuis peu sur elle.
En troisime lieu,--et c'tait, coup sr, l'emploi auquel il tenait le plus--Bchameil avait la haute main sur toutes preuves nobles dans l'tendue
de la province. Ce droit d'investigation tait pour ainsi dire inhrent la charge d'intendant, puisque les gentilshommes n'taient pas sujets
l'impt, et qu'ainsi, sous fausse couleur de noblesse, nombre de roturiers auraient pu se soustraire aux tailles.
M. de Bchameil tenait ce droit titre plus explicite encore. Il avait afferm en effet, moyennant une somme considrable paye annuellement
la couronne, la vrification des titres, actes et diplmes, et en vertu de ce contrat, il profitait seul des amendes prononces sur son instance par le
parlement breton l'encontre de tout vilain qui prenait tat de gentilhomme.
En consquence, il avait intrt trouver des usurpateurs en quantit. Aussi ne se faisait-il point faute de bouleverser les chartriers des familles et
se montrait-il si pre la cure que les seigneurs rallis au roi eux-mmes avaient sa personne en fort mauvaise odeur. Mais on le craignait plus
encore qu'on ne le dtestait.
Par le fait, en une province comme la Bretagne, pays de bonne foi et d'usage, o beaucoup de gentilshommes, forts de leur possession d'tat
immmoriale, n'avaient ni titres ni parchemins, le pouvoir de M. de Bchameil avait une porte terrible. Pauvre d'esprit, avide et troit de coeur,
rompu aux faons mondaines, n'ayant d'autre bienveillance que cette courtoisie tout extrieure qui vaut ses adeptes le nom sans signification
d'excellent homme, l'intendant de l'impt tait juste assez sot pour faire un impitoyable tyran.
Une seule chose pouvait le flchir: l'argent.
Quiconque lui donnait de la main la main le montant de l'amende et quelques milliers de livres en sus par forme d'pingles tait sr de n'tre
point inquit, quelle que ft d'ailleurs la tmrit de ses prtentions: pour dix mille cus, il et laiss le titre de duc au rejeton d'un laquais.
Mais quand on n'avait point d'argent, par contre, il fallait, pour sortir de ses griffes un droit bien irrcusable, et les Mmoires du temps ont relat
plusieurs exemples de gens de qualit rduits par lui l'tat de roture;[3]
On doit penser que M. de Vaunoy, lequel n'avait point par devers lui des papiers de famille fort en rgle, avait trembl d'abord devant un pareil
homme.
Les mchantes langues prtendaient qu'il avait commenc par financer de bonne grce, ce qui tait toujours un excellent moyen. Mais, dans la
position de Vaunoy, cela ne suffisait pas. Substitu par une vente aux droits des Treml, dont il portait le nom et dont il avait pris jusqu'aux armes
pour en carteler son douteux cusson, il avait trop craindre pour ne pas chercher tous les moyens de se concilier son juge.
Un retrait de noblesse lui et fait perdre la fois ses titres, auxquels il tenait beaucoup, et ses biens auxquels il tenait davantage, car c'tait son
tat de gentilhomme et sa parent qui lui avaient donn qualit pour acheter le domaine de Treml.
Heureusement pour lui, Bchameil fit les trois quarts du chemin. Ce gros homme se jeta pour ainsi dire dans ses bras, en ne faisant point mystre
du grand dsir qu'il avait d'obtenir la main d'Alix.
C'tait un coup de fortune, et Vaunoy en sut profiter. Bchameil et lui se lirent, et, bien que l'intendant royal ft de fait le plus fort, il se laissa
vite dominer par l'adresse suprieure de son nouvel ami.
Il va sans dire que Bchameil reut promesse formelle d'tre l'poux d'Alix, ce qui n'empcha point Vaunoy de favoriser sous main la trs
innocente intimit qui s'tait tablie Rennes entre la jeune fille et Didier. Vaunoy avait sans doute ses raisons pour cela.
Pendant le sjour de Didier Rennes, Bchameil n'avait point t sans s'apercevoir des soins que le jeune protg du comte de Toulouse rendait
Alix. Ceci nous explique la grimace du gros et galant financier la vue de son jeune rival. Quant Mlle Olive, si elle avait agit son ventail,
c'est qu'il avait cot cher et qu'elle en voulait montrer les peintures.
Le repas est toujours l'acte le plus important de l'hospitalit bretonne. Au bout de quelques instants, matre Alain, le majordome, dcor de sa
chane d'argent officielle et les yeux rouges encore de son somme bachique, ouvrit les deux battants de la porte pour annoncer le souper.
--Demain nous parlerons d'affaires, dit gaiement M. de Vaunoy. Maintenant, table!
-- table! rpta Bchameil qui ce mot rendit une partie de sa srnit.
Alix se leva, et, d'instinct, offrit sa main Didier. Ce fut M. de Bchameil qui la prit. Le capitaine, dessein ou faute de mieux, se contenta des
doigts osseux de Mlle Olive.
Nous ne raconterons point le souper, press que nous sommes d'arriver des vnements de plus haut intrt. Nous dirons seulement que M. de
Vaunoy, tout en portant diverses reprises la sant de son jeune ami, le capitaine Didier, changea plus d'un regard quivoque avec matre Alain,
auquel mme, vers la fin du repas, il donna un ordre voix basse.
Matre Alain transmit cet ordre un valet de mine peu avenante que Vaunoy avait dbauch l'anne prcdente Mgr le gouverneur de la
province, et qui avait nom Lapierre. Nous avons dj fait mention de lui.
Le loup blanc 32
Pendant cela, Bchameil faisait sa cour accoutume. Alix ne l'coutait point et tournait de temps en temps son regard triste et surpris vers le
capitaine qui causait fort assidment avec Mlle Olive. Celle-ci le trouvait fort bien lev. Elle avait la mme opinion de tous ceux qui voulaient
bien l'couter ou faire semblant.
Aprs le repas, Herv de Vaunoy conduisit lui-mme le capitaine jusqu' la porte de sa chambre coucher et lui souhaita la bonne nuit. Jude tait
debout encore. Il arpentait la chambre pas lents, plong dans de profondes mditations.
--Eh bien! lui dit son matre, es-tu content de moi! T'ai-je pargn les regards indiscrets?
--Monsieur, je vous remercie, rpondit Jude.
--As-tu appris quelque chose?
--Rien sur l'enfant, et c'est d'un triste augure! Mais je sais que dame Goton Rehou, qui fut la nourrice du petit monsieur, est maintenant femme de
charge au chteau.
--Et elle donnera des nouvelles.
--Je sais aussi que j'aurai de la peine me cacher longtemps, car j'ai vu la figure d'un ennemi: Alain, l'ancien matre d'htel de Treml.
--Je t'en offre autant, mon garon; j'ai aperu le visage d'un drle qui fut le valet de M. de Toulouse, gouverneur de Bretagne, mon noble
protecteur, et que je souponne fort de n'avoir point t tranger certaine alerte nocturne qui me valut l'an dernier un coup d'pe. Mais nous
dbrouillerons tout cela. En attendant, dormons!
--Dormez, rpondit Jude.
La capitaine se jeta sur son lit. Jude continua de veiller.
XVI Le conseil priv de M. de Vaunoy
Tout reposait au chteau, ou du moins c'tait l'heure propice.
Le capitaine Didier dormait, rvant peut-tre de l'humble fille de la fort qui avait ranim en lui les souvenirs de l'adolescence, le premier, le plus
pur battement de son coeur. Nous ne saurions dire pourtant qu'il eut revu sans motion aucune cette belle Alix de Vaunoy qui avait autrefois
accept sa recherche, mais notre Didier tait un loyal enfant et il n'avait qu'une foi.
Bchameil dgustait en songe un blanc-manger. Mademoiselle Olive btissait un superbe chteau en Espagne o elle se voyait la dame d'un gentil
officier de Sa Majest le roi Louis XV, qui la fe protectrice des vieilles demoiselles l'avait unie en lgitime mariage.
Parmi ceux qui veillaient, nous citerons Jude d'abord; le bon cuyer arpentait sa chambre et demandait son honnte cervelle un moyen de
retrouver le fils de Treml.
Alix, de son ct, cherchait en vain le sommeil et combattait la fivre, car elle avait souffert ce soir. Elle ne voulait point interroger son coeur et
son coeur parlait en dpit d'elle: elle se souvenait. Elle avait cru autrefois qu'on la payait de retour. Jusqu'alors elle n'avait vu d'autre obstacle
entre elle et le bonheur que son devoir ou la volont de son pre. Maintenant, c'tait un abme qui s'ouvrait devant elle: Didier l'avait oublie.
Enfin, dans l'appartement priv de M. de Vaunoy, dont la double porte tait ferme avec soin, trois hommes taient runis et tenaient conseil.
C'taient M. de Vaunoy lui-mme, Alain, son matre d'htel, et le valet Lapierre.
Alain tait maintenant un vieillard. Sa rude physionomie, sur laquelle l'ivresse de chaque jour avait laiss d'ignobles traces, n'avait d'autre
expression qu'une duret stupide et impitoyable.
Lapierre pouvait avoir de quarante-cinq cinquante ans. Son visage ne portait point le caractre breton. Il tait en effet originaire de la partie
mridionale de l'Anjou. Jusqu' l'ge de vingt-cinq ans, il avait exerc, et l, la respectable et triple profession de marchand de vulnraire,
avaleur de sabres et sauteur de cordes.
cette poque, il parvint entrer comme valet de pied dans la maison de Mgr de Toulouse, qui n'tait point encore gouverneur de Bretagne.
Lapierre avait alors avec lui un jeune enfant qui n'tait point son fils et dont il se servait pour attirer le public ses parades. L'enfant tait beau; le
comte de Toulouse le prit en affection et en fit son page; puis, au bout de quelques annes, le mit au nombre des gentilshommes de sa maison.
Lapierre, rest valet, conut une vritable rancune contre l'enfant autrefois son esclave et maintenant son suprieur. Lors du sjour Rennes du
prince gouverneur de Bretagne, il se prsenta chez Vaunoy et lui demanda un entretien particulier. Cette confrence fut longue et Vaunoy
changea plus d'une fois de couleur aux paroles de l'ancien saltimbanque.
Lapierre, avant de sortir, reut une bourse bien garnie, et, peu de jours aprs, Vaunoy le prit son service.
dater de ce moment, le nouveau matre de La Tremlays commena faire un grand accueil au jeune page Didier, ce qui donna de furieux accs
de jalousie Antinos de Bchameil, marquis de Nointel.
Ce fut peu de semaines aprs que Didier fut tratreusement attaqu de nuit dans les rues de Rennes.
Il tait plus de minuit. Herv de Vaunoy allait et venait avec agitation, tandis que ses deux serviteurs se tenaient commodment assis auprs du
foyer. Lapierre se balanait, en quilibre sur l'un des pieds de sa chaise, avec une adresse qui se ressentait de son mtier; matre Alain caressait
sous sa jaquette le ventre aim de certaine bouteille de fer-blanc, large, carre, toujours pleine d'eau-de-vie, laquelle il guettait l'occasion de dire
deux mots, et semblait combattre le sommeil.
--Saint-Dieu! Saint-Dieu! Saint-Dieu! s'cria par trois fois M. de Vaunoy qui frappa violemment du pied et s'arrta juste en face de ses acolytes.
Matre Alain sauta comme on fait quand on s'veille en sursaut. Lapierre ne perdit pas l'quilibre.
Le loup blanc 33
--Vous tiez trois contre un! reprit Vaunoy dont la colre allait croissant; c'tait la nuit: trois bonnes rapires, la nuit, contre une pe de bal! et
vous l'avez manqu!
--J'aurais voulu vous y voir! murmura pesamment Alain; le jeune drle se dbattait comme un diable. Je veux mourir si je ne sentis pas dix fois le
vent de son arme sous ma moustache. D'ailleurs c'est une vieille histoire!
--Moi, je sentis son arme de plus prs, dit Lapierre qui carta le col de sa chemise pour montrer une cicatrice triangulaire; et Joachim, notre
pauvre compagnon, la sentit mieux que moi encore, car il resta sur la place. Je prie Dieu qu'il ait son me.
--Ainsi soit-il! grommela matre Alain.
--Je prie le diable qu'il prenne la vtre! s'cria Vaunoy. Tu as eu peur, matre Alain et toi, Lapierre, mchant bateleur, tu t'es enfui avec ton
gratignure!
--Il aurait fallu faire comme Joachim, n'est-ce pas? demanda le matre d'htel avec un commencement d'aigreur; oui, je sais bien que vous nous
aimeriez mieux morts que vivants, notre monsieur...
--Tais-toi! interrompit Herv qui haussa les paules.
Alain obit de mauvaise grce, et M. de Vaunoy reprit sa promenade enrage, frappant du pied, serrant les poings et murmurant sur tous les tons
son juron favori.
Les deux valets changrent un regard.
--a va lui coter deux louis d'or, dit tout bas Lapierre.
Matre Alain saisit ce moment pour avaler une rasade, en faisant un signe de tte affirmatif, et tous deux se prirent sourire sournoisement
comme des gens srs de leur fait.
Au bout de quelques minutes, Vaunoy s'arrta en effet subitement et mit la main sa poche.
--Saint-Dieu! dit-il en reprenant son patelin sourire, je crois que je me suis fch, mes dignes amis. La colre est un pch; j'en veux faire
pnitence, et voici pour boire ma sant, mes enfants.
Il tira deux louis de sa bourse. Les deux valets prirent et la paix fut faite.
--Raisonnons maintenant, poursuivit Vaunoy. Comment sortir d'embarras?
--Quand j'tais mdecin ambulant, rpondit Lapierre, et qu'une dose de mon lixir ne suffisait pas, j'en donnais une seconde.
--C'est cela! s'cria le majordome qui la bouteille carre donnait de l'loquence; il faut doubler la dose: nous tions trois: nous nous mettrons
six.
--Et cette fois je rponds de la cure, ajouta l'ex-bateleur.
Vaunoy secoua la tte.
--Impossible, dit-il.
--Pourquoi cela?
--Parce qu'il se mfie. D'ailleurs les temps sont changs. Autrefois, c'tait un jeune fou, courant les aventures, et sa mort n'et point excit de
soupon. Je n'tais pas charg de la police des rues de Rennes. Maintenant, c'est un officier du roi; il est mon hte pour le bien de l'tat. Son
sjour La Tremlays a quelque chose d'officiel: la sainte hospitalit, mes enfants, dfend formellement de tuer un hte... moins qu'on ne le
puisse faire en toute scurit.
Alain et Lapierre firent cette bonne plaisanterie un accueil trs flatteur.
--Il faut trouver autre chose, continua M. de Vaunoy.
Matre Alain se creusa la cervelle; Lapierre fit semblant de chercher.
--Eh bien? demanda Herv au bout de quelques minutes.
--Je ne trouve rien, dit le majordome.
--Rien, rpta Lapierre; si ce n'est peut-tre... mais le poison ne vous sourit pas plus que le poignard, sans doute?
--Encore moins, mon enfant, Saint-Dieu! c'est une malheureuse affaire. D'un jour l'autre, le hasard peut lui rvler ce qu'il ne faut point qu'il
sache. Et qui me dit d'ailleurs qu'il ne sait rien? Quelle chambre lui a-t-on donne?
--La chambre de la nourrice, rpondit Alain. Vous l'avez conduit jusqu' la porte.
Vaunoy devint ple.
--La chambre de la nourrice, rpta-t-il en frmissant; la chambre o tait autrefois le berceau! et je n'ai pas pris garde!
--Bah! fit Lapierre, une chambre ressemble une autre chambre... Aprs si longtemps!
--C'est vident, appuya le majordome qui dormait aux trois quarts.
Le loup blanc 34
Ceci ne parut point rassurer M. de Vaunoy qui reprit avec inquitude:
--Et ce valet malade? Il semblait avoir intrt se cacher. Quel homme est-ce?
--Quant cela, repartit Lapierre, c'est plus que je ne saurais dire. Il tenait son manteau sur ses yeux, et je n'ai mme pu voir le bout de son nez.
--C'est trange! murmura Vaunoy port comme toutes les mes bourreles voir l'vnement le plus ordinaire sous un menaant aspect; je n'aime
pas cette affectation de mystre. Je voudrais savoir quel est cet homme; je voudrais...
--Demain il fera jour, interrompit philosophiquement l'ancien saltimbanque.
--Cette nuit! tout de suite! s'cria Vaunoy d'une voix brve et comme gare. Quelque chose me dit que la prsence de cet homme est un malheur!
Suivez-moi!
Lapierre fut tent de rpondre que, selon toute apparence, le capitaine et son valet dormaient tous deux cette heure avance de la nuit; mais
Vaunoy avait parl d'un ton qui n'admettait pas de rplique.
Les deux serviteurs se levrent. Vaunoy ouvrit sans bruit la porte de son appartement, et tous trois s'engagrent dans le corridor qui rgnait d'une
aile l'autre.
Aprs avoir fait quelques pas, Herv s'arrta et pressa fortement le bras de son majordome.
--Ils ne dorment pas, dit-il voix basse en montrant un petit point lumineux qui brillait dans l'ombre l'autre bout du corridor.
C'tait en effet de la chambre occupe par le capitaine que partait cette lueur.
--Que peuvent-ils faire cette heure? reprit Vaunoy; s'ils s'entretiennent, nous couterons. Quelque mot viendra bien teindre ou lgitimer ma
frayeur. Et si j'ai raison de craindre, s'il sait tout ou seulement s'il souponne, Saint-Dieu! sa mission ne le sauvera pas!
Ils continurent de se glisser le long des murailles. Le majordome, qui s'tait compltement veill, marchait le premier.
En arrivant auprs de la porte du capitaine, il colla son oeil la serrure.
Jude tait agenouill au chevet de son lit et priait, la tte entre ses deux mains. Matre Alain ne pouvait voir son visage.
Au bout de quelques secondes, le vieil cuyer termina sa prire et se redressa. La lumire tomba d'aplomb sur son visage.
Matre Alain se rejeta violemment en arrire.
--Je connais cet homme, dit-il.
Vaunoy le repoussa et mit son tour son oeil la serrure; mais il ne vit plus que la mche rouge et fumeuse de la rsine que Jude avait teinte
avant de se jeter sur son lit.
--Saint-Dieu! gronda-t-il en se relevant. Tu le connais, dis-tu? Qui est-ce?
Matre Alain se pressait le front, cherchant rappeler ses souvenirs.
--Je le connais, je l'ai vu, dit-il enfin, mais o? Je ne sais. Mais quand? Il doit y avoir bien longtemps.
Vaunoy dvora un blasphme, et le philosophique Lapierre rpta:
--Demain il fera jour!
XVII Visite matinale
Bien avant le jour, Jude Leker tait sur pied. Il se leva sans bruit afin de ne point veiller son matre qui dormait comme on dort vingt-cinq ans
aprs un long et fatigant voyage.
Quoique le crpuscule n'clairt point encore la nuit des interminables corridors, Jude y trouva son chemin sans ttonner. Il tait n au chteau et
l'avait habit durant quarante annes.
Laissant le grand escalier dont la double rampe desservait le premier tage, il gagna l'office et prit un couloir troit qui conduisait aux communs.
Beaucoup de choses avaient chang dans les coutumes de La Tremlays, mais les logements des serviteurs avaient gard leur disposition primitive.
Sans cette circonstance, l'excellente mmoire de Jude ne lui et point t d'un grand secours. Il compta trois portes dans la galerie intrieure des
communs et frappa la quatrime.
Il est croire que dame Goton Rehou, femme de charge du chteau, ne recevait point d'ordinaire ses visites heure si indue. La bonne dame avait
soixante ans, et, cet ge, les femmes de charge ne craignent que les voleurs.
Elle dormait ou faisait la sourde oreille: Jude ne reut point de rponse.
Il frappa de nouveau et plus fort.
--Bni Jsus! dit la voix enroue de la vieille dame, le feu est-il au chteau?
--C'est moi, c'est Jude, murmura celui-ci en frappant toujours, Jude Leker!
Goton n'tait point une femmelette. Elle prit un gourdin et s'en vint ouvrir, bien que son oreille, rendue paresseuse par l'ge, n'et pas saisi une
syllabe des paroles de Jude.
Le loup blanc 35
--On y va! grommelait-elle; si ce sont les Loups, eh bien! je leur parlerai du vieux Treml, et ils ne toucheront pas un ftu dans la maison qui fut la
sienne; si ce sont des esprits...
Elle fit un signe de croix et s'arrta.
--Ouvrez donc! dit Jude.
--Si ce sont des esprits, continua la vieille, eh bien! Bah! ils auraient aussi bien pass par le trou de la serrure!
Elle ouvrit et mit son gourdin en travers.
--Qui vive? dit-elle.
--Chut! dame; silence au nom de Dieu!
--Qui vive? rpta l'intrpide vieille en levant son bton. Jude le saisit, entra, ferma la porte et rpondit:
--Un homme dont il ne faut point rpter le nom sans ncessit dans la demeure de Treml.
--La demeure de Treml! rpta Goton qui sentit tressauter son coeur ce nom; merci, qui que vous soyez. Il y a vingt ans que je n'avais entendu
donner son vritable nom la maison qu'habite Herv de Vaunoy.
Jude tendit sa main dans l'ombre; celle de Goton fit la moiti du chemin. Elle n'avait pas besoin de voir. Ce fut comme un salut mystrieux entre
ces deux fidles serviteurs.
--Mais qui donc es-tu, brave coeur, demanda enfin la vieille femme, toi qui te souviens de Treml?
Jude pronona son nom.
--Jude! s'cria Goton oubliant toute prudence; Jude Leker, l'cuyer de notre monsieur! Oh! que je te voie, mon homme, que je te voie!
Tremblante et empresse, elle courut ttons, cherchant son briquet et ne le trouvant point; elle remua les cendres de son rchaud. Enfin sa rsine
s'alluma. Elle regarda Jude longtemps et comme en extase.
--Et lui, dit-elle, M. Nicolas, le reverrons-nous?
--Mort, rpondit Jude.
Goton se mit genoux, joignit ses mains et rcita un De Profundis. De grosses larmes coulaient lentement le long de sa joue ride. Quiconque
l'aurait vue en ce moment se serait senti puissamment attendri, car rien n'meut comme les larmes qui roulent sur un rude visage, et tel qui passe
en souriant devant deux beaux yeux en pleurs plit et souffre quand il voit s'humecter la paupire d'un soldat.
Jude se tut tant que Goton pria. Il semblait qu'il voult maintenant prolonger son incertitude et qu'il recult, effray devant la rvlation qu'il tait
venu chercher.
Lorsqu'il prit la parole, ce fut d'une voix altre.
--Et le petit monsieur? dit-il enfin avec effort.
--Georges Treml? Vingt ans se sont couls depuis que je l'ai vu pour la dernire fois, le cher et noble enfant, sourire et me tendre ses petits bras
dans son berceau.
--Mort, mort aussi! pronona Jude dont le robuste corps s'affaissa.
Il mit ses deux mains sur son visage; sa poitrine se souleva en un sanglot.
--Je n'ai pas dit cela! s'cria Goton; non, je ne l'ai pas dit. Et Dieu me prserve de le croire! Pourtant... Hlas! Jude, mon ami, depuis vingt ans
j'espre, et chaque anne use mon espoir.
Jude attacha sur elle ses yeux fixes. Il ne comprenait point.
--Oui, reprit-elle, je voudrais esprer. Je me dis: quelque jour je verrai notre petit monsieur, grand et fort, la tte haute, la mine fire, l'pe au
flanc. Hlas! hlas! il y a si longtemps que je me dis cela!
--Mais enfin, dame, que savez-vous sur le sort de Georges Treml?
--Je sais... je ne sais rien, mon homme. Un soir,--approche ici, car il ne faut point dire cela tout haut,--un soir, il y a dix-neuf ans et cinq mois...
ah! j'ai compt, Herv de Vaunoy revint tout ple et l'oeil hagard. Il nous dit que l'enfant s'tait noy dans l'tang de La Tremlays. On courut, on
sonda le fond de l'eau, mais on ne trouva point le corps de Georges.
Jude coutait, la poitrine haletante, l'oeil grand ouvert.
--Et c'est sur cela, interrompit-il, que se fonde votre espoir?
--Non. Te souvient-il d'un pauvre innocent de la fort que l'on nommait le Mouton blanc?
--Je me souviens de Jean Blanc, dame.
--Pauvre crature! Il aimait Treml presque autant que nous l'aimions...
--Mais Georges, Georges! interrompit encore Jude.
Le loup blanc 36
--Eh bien! mon homme, Jean Blanc racontait d'tranges choses dans la fort. Il disait qu'Herv de Vaunoy avait jet l'eau le petit monsieur de
ses propres mains.
--Il disait cela! s'cria Jude dont l'oeil tincela.
--Il disait cela, oui. Et quoiqu'il passt pour un pauvre fou, je crois qu'il disait vrai toutes les fois qu'il parlait de Treml. Mais ce n'est pas tout; Jean
Blanc ajoutait qu'il avait plong au fond de l'tang et ramen M. Georges vanoui...
--Ah! fit le bon cuyer avec un long soupir de bien-tre.
--Puis, poursuivit Goton, il fut pris d'un de ses accs, et le pauvre enfant resta tout seul sur l'herbe. Et quand le Mouton blanc revint il n'y avait
plus d'enfant.
--Ah! fit encore Jude.
--Et il y a vingt ans de cela, mon homme!
Jude demeura un instant comme atterr.
--O est Jean Blanc? dit-il ensuite; je veux le voir.
Goton secoua lentement sa tte grise.
--Pauvre crature! dit-elle encore; il ne fait pas bon, pour un pauvre homme, affronter la colre d'un homme puissant. Herv de Vaunoy apprit les
bruits qui couraient dans la fort. On tourmenta Mathieu Blanc et son fils par rapport l'impt. Le vieillard mourut; le fils disparut. Quelques-uns
disent qu'il s'est fait Loup.
--J'ai dj entendu prononcer ce mot. Quels sont ces gens, dame?
--Ce sont des Bretons, mon homme, qui se dfendent et qui se vengent. On leur a donn ce nom, parce que leur retraite avoisine la
Fosse-aux-Loups. Chacun sait cela; mais nul ne pourrait trouver l'issue par o l'on pntre dans cette retraite. Eux-mmes semblent prendre
tche d'accrditer ce sobriquet qui fait peur aux poltrons. Leurs masques sont en peau de loup; il n'y a que leur chef qui porte un masque blanc.
--J'irai trouver les Loups, dit Jude.
La vieille dame rflchit un instant.
--coute, reprit-elle ensuite. Il est un homme dans la fort qui pourrait te dire peut-tre si Jean Blanc existe encore. Cet homme est un Breton,
quoiqu'il feigne souvent de parler comme s'il avait le coeur d'un Franais. Il me souvient qu'au temps o il vint s'tablir de ce ct de la fort, les
sabotiers disaient que sa fille, qui tait alors un enfant, avait tous les traits de la fille de Jean Blanc, le pauvre fou. Certains mme affirmaient la
reconnatre.
--O trouver cet homme?
--Sa loge est cent pas de Notre-Dame de Mi-Fort.
--Il se nomme?
--Pelo Rouan, le charbonnier.
Le jour commenait poindre. La rsine plissait aux premiers rayons du crpuscule.
--Au revoir et merci, dame, dit Jude. Je verrai Pelo Rouan avant qu'il soit une heure.
Il serra la main de Goton et sortit.
--Que Dieu soit avec toi, mon homme! murmura la vieille femme de charge en le suivant du regard pendant qu'il traversait les corridors; il y avait
longtemps que mon pauvre coeur n'avait ressentit pareille joie. Que Dieu soit avec toi, et puisses-tu ramener en ses domaines l'hritier de Treml!
Goton avait plus de dsir que d'esprance, car elle secoua tristement la tte en prononant ces dernires paroles.
XVIII Rves
Lorsque Jude, aprs avoir travers les longs corridors, revint la chambre o il avait pass la nuit, le capitaine dormait encore. Son visage tait
calme et souriant. Jude le contempla un instant.
--C'est un loyal jeune homme, pensa-t-il; ses traits hardis me rappellent le vieux Treml au temps o sa moustache tait noire. Il est heureux, lui!
Oh! que je donnerais de bon coeur tout mon sang pour voir M. Georges sa place!
Jude reprit son manteau de voyage, pour cacher ses traits en cas de rencontre suspecte. Le jour tait venu. Les premiers rayons du soleil levant se
jouaient dans la soie des rideaux. Au moment o Jude ceignait son pe pour partir, Didier s'agita sur sa couche.
--Alix, murmura-t-il, ma soeur!...
--Voici dans la cour tous les serviteurs du chteau, se dit Jude; j'aurai de la peine passer inaperu.
--Marie! murmura encore Didier.
Jude le regarda en souriant.
--Bravo! mon jeune matre, pensa-t-il; ne rverez-vous point quelque autre, maintenant?
Le loup blanc 37
--Fleur-des-Gents! cria le capitaine, comme s'il et voulu relever le dfi.
En mme temps il se redressa, veill, sur son sant.
--C'est toi, ami Jude? reprit-il aprs avoir jet ses regards tout autour de la chambre, comme s'il se ft attendu voir un autre visage; je crois que
je rvais.
--Vous pouvez l'affirmer, monsieur, et joyeusement, rpondit Jude.
L'oeil de Didier s'arrta par hasard sur les antiques rideaux que peraient les rayons obliques du soleil. Son sourire, qui ne l'avait point abandonn,
s'panouit davantage.
--Les potes ont bien raison, dit-il comme s'il se ft parl lui-mme, de vanter les joies du retour au toit paternel. Moi qui n'ai point de famille,
je ressens ici comme un avant-got de ce bonheur... Et tiens, Jude, mon garon, l'illusion s'accrot: il me semble qu'enfant j'ai vu jouer le soleil
d'automne dans des rideaux de soie comme ceux-ci. Sentiment trange, Jude! Enfant sans pre, j'prouve ici comme un ressouvenir lointain de
baisers, de caresses et de douces paroles...
--Monsieur, interrompit le vieil cuyer, je vais prendre cong de vous, pour commencer ma tche.
--Reste, Jude, quelques minutes, un instant, je t'en prie! Mon coeur s'amollit au contact de penses nouvelles. Je ne sais, Jude, mes yeux ont
besoin de pleurer!
--Souffrez-vous donc? dit celui-ci en s'approchant aussitt.
Didier laissa tomber sa main dans celle du vieillard et renversa sa tte sur l'oreiller.
--Non, rpondit-il, je ne souffre pas. Au contraire. Je ne voudrais point ne pas prouver ce que j'prouve: car cette angoisse inconnue est pleine de
douceur. Qu'ils sont heureux, Jude, ceux qui ont de vrais souvenirs!
--Ceux-l, rpliqua l'cuyer avec tristesse, ne revoient parfois jamais la maison des anctres. Ce doit tre une amre douleur, n'est-ce pas, que
celle de l'enfant qui se souvient demi et qui meurt avant d'avoir retrouv la demeure de son pre.
--Tu penses Georges Treml, mon pauvre Jude.
--Je pense Georges Treml, monsieur.
--Toujours! Dieu t'aidera, mon garon, car ton dvouement est oeuvre chrtienne... Allons! voici un nuage qui couvre le soleil. Le charme
s'vanouit. Je redeviens le capitaine Didier et je suis prt jurer maintenant que j'ai vu, enfant, plus de rideaux de bure que de tentures de soie.
Va, mon garon, je ne te retiens plus.
Didier, secouant un reste de langueur rveuse, avait saut hors de son lit. Jude, avant de partir, jeta un regard dans la cour et reconnut matre
Alain qui s'entretenait avec Lapierre.
--Il est bien tard, maintenant, dit-il, pour m'esquiver. Je vois l-bas un homme dont j'aurai de la peine viter les regards.
--Lequel? demanda Didier en s'approchant de la fentre: Lapierre?
--Je ne sais s'il a chang de nom, mais on l'appelait de mon temps matre Alain. C'est le plus vieux des deux.
-- la bonne heure! Et c'est celui-l que tu nommais hier ton ennemi?
--Celui-l mme.
--Eh bien! mon garon, l'autre est le mien.
--Un valet, votre ennemi?
--Cela t'tonne? Faut-il donc te rpter que je ne suis point gentilhomme? Ce valet est le seul tre au monde qui sache le secret de ma naissance. Il
ne veut pas le dire et c'est son droit. Il prtend m'avoir autrefois servi de pre... Tu vois bien ceci?
Didier, qui n'tait pas encore vtu, carta sa chemise et montra par-derrire, la naissance de l'paule, une cicatrice encore rcente.
--C'est une blessure faite tratreusement et par la main d'un misrable, dit Jude en fronant le sourcil.
--Tu t'y connais, mon garon. J'ai tout lieu de croire que le misrable est cet homme: mais si je ne suis pas noble, je suis soldat, et ma main ne
s'abaissera point volontiers jusqu' lui.
--Moi je suis un valet, dit Jude avec froideur; prononcez un mot et je le chtie.
--Voil que tu oublies Georges Treml! s'cria Didier en souriant. Sur mon honneur! il y a de la fine fleur de chevalerie dans ces vieux coeurs
bretons. Pensons ton jeune monsieur, mon brave ami. Je ne sais pas ce que tu peux tenter pour son service, c'est ton secret, mais j'ai promis de
t'aider et je t'aiderai. Descendons ensemble: M. de Vaunoy est un trop soumis et dvou sujet de Sa Majest pour que sa livre ose regarder, de
plus prs qu'il ne convient, le serviteur d'un capitaine de la marchausse.
Jude mit son manteau sur sa figure et descendit avec le capitaine.
Alain et Lapierre taient toujours dans la cour; ils s'inclinrent avec respect devant Didier, qui toucha ngligemment son feutre.
--Qu'on selle le cheval de mon serviteur, dit-il.
Lapierre se hta d'obir. Le majordome resta.
Le loup blanc 38
--Mon camarade, dit-il Jude, votre maladie exige-t-elle donc que vous ayez toujours le nez dans le manteau? Les gens de La Tremlays n'ont
point pu encore vous souhaiter la bienvenue.
--Que dit-on des Loups dans le pays, matre? demanda Didier pour viter Jude l'embarras de rpondre.
--On dit que ce sont des mchantes btes, monsieur le capitaine... N'accepterez-vous pas un verre de cidre, mon camarade?
--Que font les gens de la fort? demanda encore Didier.
--Monsieur le capitaine, rpondit Alain de mauvaise grce, ils font le cercle, du charbon et des sabots... Eh bien, mon camarade, ajouta-t-il en
exhibant son vademecum, c'est--dire sa bouteille de fer-blanc, aimez-vous mieux une goutte d'eau-de-vie?
Matre Alain fut interrompu par Lapierre, qui amenait le cheval de Jude. Celui-ci se mit aussitt en selle. Dans le mouvement qu'il fit pour cela,
son manteau s'carta quelque peu. Le majordome put voir une partie de son visage.
--Du diable si je connais autre chose que cette figure-l! grommela-t-il; o donc l'ai-je vue? Je me fais vieux!
--Tu me rejoindras ce soir Rennes, mon garon, s'cria Didier. En route maintenant et bonne chance!
Jude ne se fit point rpter cet ordre; il piqua des deux et partit au galop.
Quand il eut franchi la porte de la cour, le capitaine se dtourna vers les deux valets de Vaunoy.
--Vous tes curieux, matre, dit-il Alain; c'est un fcheux dfaut et qui ne porte point bonheur. Quant toi, ajouta-t-il en s'adressant Lapierre,
prends garde!
Il s'loigna. Les deux valets le suivirent des yeux.
--Prends garde! rpta ironiquement Lapierre; que dites-vous de cela, matre Alain?
Matre Alain rpondit:
--Le jeune coq chante haut; on dirait qu'il se sent de race. Pour ce qui est de prendre garde, c'est toujours un bon conseil.
Didier avait pris, sans savoir, la direction du jardin. Il se trouva bientt au milieu de hautes charmilles tailles pic et formant l'invitable et
classique labyrinthe des jardins du XVIIIe sicle. De temps en temps, quelques statues de marbre blanc s'apercevaient travers les branches qui
se ressentaient dj des approches de l'hiver.
Didier jetait sur tout cela un regard distrait; involontairement, son esprit tait revenu aux penses qui avaient proccup son rveil.
Comme il arrive souvent aux esprits vifs et potiques, il lui suffit, pour ainsi dire, d'voquer l'illusion pour qu'elle repart. Ces grandes murailles
de verdure devinrent pour lui de vieilles connaissances. Il se retrouva dans ces ddales, et, quoique leur artifice ft assez innocent pour que la
chose pt sembler naturelle, il crut ou tcha de croire que le souvenir tait pour lui le fil d'Ariane.
--Voyons! se disait-il d'un ton moiti enjou, moiti srieux: voyons si je me trompe! si je me souviens ou si je divague! ma mmoire ou mon
imagination me dit qu'au bout de cette alle, droite, il y a un berceau, et dans un berceau une statue de nymphe antique. Voyons?
Il prit sa course, impatient; car l'illusion avait grandi et il en tait dj craindre une dception.
quelques pas de l'endroit o la charmille faisait un coude, il s'arrta et glissa son regard travers les branches. Il devint ple, mit la main sur
son coeur et laissa chapper un cri. Berceau et statue taient l devant ses yeux.
Seulement au cri qu'il poussa, la statue anime, nymphe vtue de blanc, tressaillit vivement et se retourna.
XIX Sous la charmille
L'illusion s'enfuit tambour battant. Dans cette gageure qu'il avait engage contre lui-mme, Didier avait pari pour un berceau et une statue. Le
berceau existait, mais ce qu'il venait de prendre pour une statue tait une jeune fille en chair et en os, mademoiselle Alix de Vaunoy de La
Tremlays.
La mprise du reste tait fort excusable. Au moment o Didier l'avait aperue, mademoiselle de Vaunoy lui tournait le dos. Elle tait debout et
immobile au centre du berceau, lisant une lettre froisse et sans doute bien souvent relue. Ses beaux cheveux noirs avaient, ce matin, de la poudre,
et une robe de mousseline blanche formait toute sa toilette.
Au cri pouss par Didier, elle se retourna, comme nous l'avons dit, et le papier qu'elle lisait s'chappa de sa main.
Son premier mouvement fut de fuir, mais la rflexion la retint. Elle fit mme un pas vers le coude de la charmille, o, suivant toute apparence,
Didier allait se montrer.
Elle avait reconnu sa voix.
Mademoiselle de Vaunoy avait sur son visage cette pleur qui prsage de dcisives rsolutions. Son regard, ordinairement hardi dans sa douceur,
tait triste, timide et grave. Didier s'avana vers elle d'un air embarrass. Pour prendre contenance, il se baissa et releva la lettre qu'Alix avait
laisse tomber. Cette lettre tait de lui. Il la reconnut et son malaise augmenta.
--C'est la lettre que vous crtes devoir m'crire pour m'annoncer votre dpart, dit Alix avec simplicit. Je suis bien aise qu'elle soit tombe entre
vos mains, vous la garderez.
Didier demeura muet. Alix reprit:
--J'ai t heureuse de vous revoir, car je me souvenais de vous comme d'un frre.
Le loup blanc 39
Didier l'avait appele ma soeur dans son rve, et bien souvent il lui tait arriv de comparer le sentiment qu'il gardait pour elle la tendresse d'un
frre. Et pourtant il demanda:
--Alix, dites-vous la vrit?
--Je dis toujours la vrit, rpondit-elle.
Elle eut un sourire grave et poursuivit:
--Parlons d'elle, je le veux.
C'est une chre enfant. Son regard est pur comme le regard d'un ange. Son me est plus pure que son regard.
--De qui parlez-vous? balbutia Didier.
--Oh! fit Mlle de Vaunoy dont la voix devint plus svre, vous n'avez rien vous reprocher, je le sais; mais ne niez pas, ce serait mal. Il y a une
fraternit entre nous autres jeunes filles de la fort. Je suis noble et riche, elle est paysanne et pauvre; mais, enfants, nous nous sommes
rencontres souvent dans les bruyres. Nous avons jou autrefois sous les grands chnes qui protgent Notre-Dame de Mi-Fort; je l'avais
apprivoise, la petite sauvage! Depuis lors, tandis qu'elle restait dans sa solitude, je faisais, moi, connaissance avec le monde; tandis qu'elle
courait libre sous le couvert, j'apprenais porter le velours et la soie, parler, me taire, sourire. trange destine! elle, dans sa solitude, moi,
au milieu des somptueuses ftes de Rennes, nous avons subi toutes deux le mme sort. Dieu la destinait l'homme que je... que je croyais
souhaiter pour mari.
--Vous ne le croyez plus, Alix?
--Un jour, il y avait deux mois que vous tiez parti, Didier, je me promenais seule dans la fort, songeant encore aux ftes de Mgr le comte de
Toulouse, lorsque j'entendis une voix connue qui chantait sous le couvert la complainte d'Arthur de Bretagne.
--Fleur-des-Gents! balbutia le capitaine.
Alix sourit doucement.
--Vous savez enfin de qui je parle, Didier, dit-elle. Il y avait bien longtemps que je ne l'avais vue. Que je la trouvai belle, ce jour-l! Elle me
reconnut tout de suite et vint moi les bras ouverts. Puis elle prit dans son panier de chvrefeuille un beau bouquet de primevres qu'elle attacha
mon corsage, puis encore elle me parla de vous.
--De moi! pronona involontairement Didier.
--Elle ne vous nomma point, mais je vous reconnus; je sentis quel tait mon devoir.
--Hlas! mademoiselle, s'cria Didier, je suis bien coupable peut-tre...
--Envers elle, oui, monsieur, si vous dites un mot de plus, car elle est votre fiance.
Il y eut un moment de silence. Alix reprit:
--Quand elle sera votre femme...
Elle s'interrompit parce que le regard du jeune capitaine avait exprim la surprise.
--Elle sera votre femme, poursuivit-elle cependant avec fermet; vous le voulez... et vous le devez. Elle est bien pauvre, mais vous avez votre
pe, et vous n'tes point de ceux que leur naissance enchane l'orgueil!
Didier se redressa.
--Je ne suis pas gentilhomme, c'est vrai, dit-il, je le sais. Peut-tre n'tait-il pas besoin de me le rappeler.
Alix lui tendit la main cette fois et rpliqua:
--Excusez-moi, je plaide la cause de mon amie.
Les capitaines n'aiment pas tre congdis, mme de cette faon noble et charmante.
--Mademoiselle, dit-il, la cause de Marie n'avait peut-tre pas besoin d'tre plaide; mais voyons, puisque nous sommes le frre et la soeur, noble
soeur et frre de roture, j'ai bien le droit d'interroger.
--Interrogez.
--Votre conduite a-t-elle pour cause la distance qui nous spare?
--Non.
--Y aurait-il sous jeu un autre mariage?
--Mon pre veut en effet me marier.
--Ah! ah!
--Mais celui qu'on me propose ne sera jamais mon mari.
--N'a-t-il pas un nom qui soit au niveau du vtre? demanda Didier non sans raillerie.
Le loup blanc 40
--C'est M. de Bchameil, marquis de Nointel, intendant royal de l'impt.
Didier clata de rire.
Comme s'il y avait eu de l'cho sous la charmille, un autre rire pais et bruyant retentit une vingtaine de pas, derrire le feuillage.
--Folle que je suis! s'cria Alix. Je ne vous ai pas dit le principal. Il n'est plus temps, ce sont eux; bientt, nous nous reverrons encore une fois!
Elle s'enfuit prcipitamment, laissant le capitaine tourdi de cette disparition subite.
L'clat de rire se rpta sous la charmille. Un bruit de voix s'y joignit et bientt, au tournant de l'alle, dbouchrent MM. de Vaunoy et de
Bchameil.
XX Avant et aprs le djeuner
Vaunoy et l'intendant royal semblaient de fort heureuse humeur. Ils marchrent avec empressement vers Didier qui avait peine se remettre et
gardait une contenance embarrasse.
--Nous arrivons ici, mon cher hte, dit Vaunoy, guids par vos clats de rire. La promenade solitaire vous rend-elle donc si joyeux?
--Ai-je ri? demanda machinalement Didier.
--Oui, Saint-Dieu! vous avez ri.
--Le fait est que vous avez ri, dit Bchameil. J'ai l'honneur de vous prsenter le bonjour.
--Je ne me souviens pas... commena Didier.
--Eh! dit Vaunoy avisant le papier que celui-ci tenait encore la main, c'est sans doute cette lettre qui causait votre hilarit matinale?
--Je ne serai pas loign de le croire, appuya Bchameil; veuillez me donner je vous prie, des nouvelles de votre sant.
Didier froissa la lettre et la dchira en tout petits morceaux. Cela fait, il salua l'intendant royal et lui rpondit par quelque banale politesse. M. de
Bchameil avait compltement mis bas ses fcheuses dispositions de la veille: Vaunoy venait de lui faire entendre qu'il n'avait rien craindre d'un
semblable rival et que la main d'Alix lui tait assure. Aussi se sentait-il port vers Didier d'une bienveillance inaccoutume.
Quant Vaunoy, il n'avait point dpouill son masque de bonhomie. On et dit, en vrit, un brave oncle abordant son neveu chri.
--Messieurs, dit le capitaine dont la froideur contrastait fort avec la cordialit de ses htes, vous plairait-il que nous parlions maintenant de ce qui
concerne le service de Sa Majest?
--Assurment, rpondit Vaunoy.
Et Bchameil rpta:
--Assurment!... Pourtant, ajouta-t-il aprs rflexion, je pense, sauf avis meilleur, qu'il serait convenable de djeuner d'abord.
--Fi! monsieur de Bchameil! dit Vaunoy en souriant.
--Mettez, monsieur mon ami, que je n'aie point parl. Je prfre videmment le service du roi au djeuner et mme au dner! Mais ceci n'empche
point qu'un djeuner refroidi soit une triste chose. Nous vous coutons, Monsieur le capitaine.
Didier tira de son portefeuille un parchemin sur lequel Vaunoy jeta les yeux pour la forme. Bchameil, en lisant le seing royal, crut devoir ter
son feutre et prier Dieu qu'il bnt Sa Majest.
--Sur la proposition de S. A. R. Mgr le comte de Toulouse, gouverneur de Bretagne, dit le capitaine, le roi m'a confr mission d'escorter les
fonds provenant de l'impt travers cette contre qui passe pour dangereuse...
--Et qui l'est! interrompit Vaunoy.
--Qui l'est normment, ajouta Bchameil.
--Le roi m'a charg en outre, reprit Didier, de veiller la perception des tailles, et Son Altesse Srnissime m'a donn mission particulire de
poursuivre et dtruire, par tous moyens, cette poigne de rebelles qui portent le nom de Loups.
--Que Dieu vous aide! dit Vaunoy. C'est l, mon jeune ami, une noble mission.
--Une mission que je ne vous envie en aucune faon, mon jeune matre! pensa tout bas Bchameil. Dieu vous assiste! pronona-t-il haute voix.
--Je vous rends grces, messieurs. Dieu protge la France, et son aide ne nous manquera point. Je pense que la vtre ne me fera pas dfaut
davantage.
cette question faite d'un ton de brusque franchise, Vaunoy rpondit par un mouvement de tte accompagn d'un diplomatique sourire.
Bchameil, malgr sa bonne envie, ne put imiter que le mouvement. Ce gastronome n'tait point diplomate.
Didier insista.
--Je puis compter sur votre aide? demanda-t-il une seconde fois.
Vaunoy rpondit:
Le loup blanc 41
-- plus d'un titre, mon jeune ami: pour vous-mme et pour Sa Majest.
--Je m'en rfre aux paroles de M. de Vaunoy, dit Bchameil.
--Merci, messieurs. Je n'attendais pas moins de deux loyaux sujets du roi. Je fais grand fonds sur votre secours, et vous prviens l'avance que je
ne mnagerai pas votre bonne volont. Veuillez me prter attention.
Bchameil tira sa montre et constata avec douleur que l'heure normale du djeuner tait passe depuis dix minutes. Il poussa un profond soupir,
n'osant pas manifester plus clairement son chagrin.
--Je ne suis point arriv jusqu'ici, reprit Didier, sans avoir arrt mon plan de campagne. Toutes mes mesures sont prises. La marchausse de
Rennes est prvenue; celle de Laval marche sur la Bretagne l'heure o je vous parle. Les sergenteries de Vitr, de Fougres et de
Louvign-du-Dsert me seconderont au besoin.
-- la bonne heure! s'cria Bchameil. Tout cela formera une arme respectable.
--Trois cents hommes environ, monsieur.
--Ce n'est pas assez, dit Vaunoy. Les Loups sont en nombre quadruple.
Bchameil modra sa joie.
--J'avais cru qu'ils taient plus nombreux que cela, repartit froidement le capitaine. Nous serons un contre quatre. C'est beaucoup!
--Je ne saisis pas bien, dit Bchameil.
--C'est beaucoup, rpta Didier, parce que nous aurons de notre ct tous les avantages. Vous ne pensez pas, je suppose, que je veuille les
attaquer la Fosse-aux-Loups? Ne vous tonnez point, monsieur de Vaunoy, si je sais le nom de leur retraite. Grce des circonstances que je ne
juge point propos de vous dtailler ici, je connais la fort de Rennes comme si j'y tais n.
ce dernier mot, Herv de Vaunoy tressaillit violemment et devint si ple que Bchameil crut devoir le soutenir dans ses bras.
--Qu'avez-vous, monsieur mon ami? demanda l'intendant.
--Rien... je n'ai rien, balbutia Vaunoy.
--Si fait! je parie que c'est le besoin de prendre quelque chose qui vous travaille. Et, par le fait, l'heure du djeuner est passe depuis trente-cinq
minutes et une fraction.
Vaunoy, par un brusque effort, s'tait remis tant bien que mal. Il repoussa Bchameil.
--Capitaine, dit-il, je vous prie de m'excuser. Un blouissement subit... je suis sujet cette infirmit. Vous plairait-il de poursuivre?
--Dans votre intrt, monsieur mon ami, insista hroquement Bchameil, je vous engage prendre quelque chose. Nous vous ferons raison, le
capitaine et moi.
Vaunoy fit un geste d'impatience, et Bchameil reconnut avec dcouragement que le djeuner tait dsormais indfiniment retard.
--Je vous disais, reprit Didier qui n'avait prt cette scne qu'une attention mdiocre, je vous disais que la fort est pour moi pays de
connaissance; je sais que la position des Loups est inexpugnable, et ne prtends point courir les chances d'une attaque, au moins tant que les
deniers de Sa Majest ne seront point couvert. Il me faut, moi aussi, des positions dans la fort, et je vous demande, vous, monsieur de
Vaunoy, votre chteau de La Tremlays, vous, monsieur l'intendant royal, votre maison de plaisance de la Cour-Rose.
--Ma folie, s'cria Bchameil; et qu'en prtendez-vous faire, monsieur?
--Je ne sais: peut-tre une place d'armes.
--Mais il y a des tapis dans toutes les chambres, monsieur; il y en a pour vingt mille cus...
--Fi! monsieur de Bchameil, fi! voulut interrompre Vaunoy.
Cette fois le financier se montra rtif.
--Il y a, continua-t-il, des meubles sculpts, incrusts, dors. Il y en a pour trente mille cus, monsieur!
--Fi! monsieur de Bchameil, fi! rpta Vaunoy.
--Il y a des porcelaines du Japon, de la faence d'Italie, des grs de Suisse, des cristaux de Sude. La batterie de cuisine seule vaut quatorze mille
cinq cents livres, monsieur. Et vous voulez mettre tout cela au pillage! Vos soldats dvaliseraient mon garde-manger; ils boiraient ma cave... ma
cave qui est la plus riche de France et de Navarre! Ils cailleraient mes mosaques, crveraient mes tableaux, briseraient mes cristaux, que sais-je!
Une place d'armes! Morbleu! monsieur, pensez-vous que j'aie fait btir ma folie pour hberger vos soudards!
--Fi! monsieur de Bchameil! rpta Vaunoy pour la troisime fois; Saint-Dieu! fi! vous dis-je.
Le financier s'arrta essouffl. Didier regarda l'interruption comme non avenue, et reprit avec le plus grand calme:
--Peut-tre une place d'armes. En tout cas, je puis vous faire promesse, messieurs, de vous prvenir deux heures l'avance.
--Cela suffira, dit Vaunoy qui semblait rsolu tout approuver.
Le loup blanc 42
--Monsieur mon ami, s'cria Bchameil exaspr, je ne vous comprends pas! Savez-vous que je ne donnerais pas ma petite maison pour cent
mille pistoles!
Vaunoy lui serra fortement la main. C'est l un signe que les intelligences, mme les plus paisses, comprennent par tous pays.
Le financier se tut instinctivement.
--Je pense, mon cher hte, demanda Vaunoy du ton de la plus cordiale courtoisie, que ces mesures dont vous parlez forment la dernire partie de
votre plan. Avant de vous fortifier, vous vous occuperez sans doute de convoyer les espces qui vous attendent Rennes, car on dit que la
cassette du roi est vide, ou peu s'en faut.
--Tel est en effet mon projet, monsieur.
--Donc, en attendant que La Tremlays devienne place d'armes, nous en ferons, s'il vous plat, une auberge o se reposera l'escorte de l'impt.
--L'impt, rpondit le capitaine, reste sous la garantie et responsabilit de M. l'intendant royal tant qu'il n'a point franchi les frontires de la
Bretagne. C'est donc M. l'intendant de faire choix du lieu o l'escorte passera la nuit.
Une expression de singulire inquitude se rpandit sur le visage du matre de La Tremlays. Il fallait que cette inquitude ft bien puissante pour
que Vaunoy habitu comme il l'tait dompter souverainement sa physionomie, n'en pt rprimer les symptmes.
Didier et l'intendant la remarqurent.
Le premier n'y fit pas grande attention. Il croyait connatre Vaunoy qu'il mprisait sans le souponner de trahison. Sa hautaine insouciance ne
daigna point se proccuper de ce mince incident.
Quant Bchameil, il interprta sa manire l'angoisse vidente du matre de La Tremlays. Il pensa que Vaunoy, voyant que le choix de la halte
restait entre ses mains, lui, Bchameil, redoutait sa dcision pour l'office et les provisions du chteau.
--Monsieur mon ami, dit-il en consquence, je dois vous prvenir tout d'abord que les frais de convoi me regardent...
Vaunoy plit et frona le sourcil.
--Je paierai tout, poursuivit l'intendant: l'hospitalit est pour moi un devoir.
--Vous prtendez donc recevoir les gens du roi dans votre maison de la Cour-Rose? demanda Vaunoy dont l'anxit augmentait visiblement.
--Non pas, monsieur mon ami, non pas! s'cria vivement Bchameil.
Vaunoy respira longuement. Ses couleurs vermeilles reparurent aux rondes pommettes de ses joues.
Ce mouvement fut tellement irrsistible et marqu que Didier ne put s'empcher d'y prendre garde.
Ce fut, au reste, l'affaire d'un instant, et, mesure que le calme revenait sur le visage de Vaunoy, les doutes du jeune capitaine se dissipaient.
Mais, pour un spectateur attentif et dsintress de cette scne, il et t vident qu'un hardi dessein venait de surgir dans le cerveau de Vaunoy,
dessein que favorisait grandement l'option de M. de Bchameil, dsignant La Tremlays pour lieu de repos l'escorte des gens du roi.
Bchameil qui tait cent lieues de penser que sa dcision pt faire plaisir Herv de Vaunoy, prit tche de l'excuser et de la motiver, ce qu'il
fit sa manire.
--Je vous rpte, monsieur mon ami, dit-il, que vous n'aurez rien, absolument rien dbourser.
--Laissons cela, interrompit Vaunoy.
--Permettez! Je suis, vous me faites, j'espre, l'honneur d'en tre persuad, un sujet fidle et dvou de Sa Majest. Ma pauvre maison est fort
son service, depuis les fondements jusqu'aux combles, y compris, bien entendu, les tages intermdiaires, mais il s'agit de cinq cent mille livres
tournois.
--Cinq cent mille livres tournois? rpta lentement le matre de La Tremlays.
--Tout autant, monsieur mon ami, il y a mme quelques cus de plus. Si cette somme tait enleve, mon aisance, qui est honnte, serait
terriblement rduite. Or, suivez bien: ma folie de la Cour-Rose n'est point propre soutenir un sige, et si les Loups...
Vaunoy haussa les paules avec affectation.
--Monsieur l'intendant a raison, dit le capitaine qui, depuis dix minutes, n'apportait plus la discussion qu'une attention fort mdiocre.
--Permettez, dit encore Bchameil rpondant au geste de Vaunoy; je serais mortifi que vous puissiez croire...
--Allons djeuner, interrompit en souriant le matre de La Tremlays.
Le coup tait d'un effet sr: il porta. Bchameil remua convulsivement les mchoires, comme s'il et voulu parfaire son explication; mais il ne put
que rpter ces mots qui veillaient les plus tendres chos de son coeur:
--Allons djeuner.
Vaunoy s'appuya familirement sur le bras de Didier. Bchameil, les narines gonfles et saisissant au vol parmi les effluves pandues dans l'air
toutes celles qui venaient de l'office, ouvrit la marche. En chemin il fut dcid que le convoi d'argent partirait de Rennes le lendemain. De la ville
au chteau, l'tape tait courte, mais les routes de Bretagne, en l'an 1740, taient traces de manire quadrupler la distance.
Le loup blanc 43
Bchameil, malgr la prominence notable de son abdomen, monta le perron en trois sauts. Une minute aprs, il nouait sa serviette autour de ses
mentons et dgustait savamment un salmis d'ailerons de bcasses qu'il dclara sans pareil et fta en conscience.
Herv de Vaunoy ne resta point oisif durant cette matine. Le djeuner tait peine fini, et M. de Bchameil venait de s'tendre sur un lit de jour
pour se livrer cet important devoir que les gourmets ne doivent ngliger jamais, la sieste, lorsque M. de Vaunoy, quittant Didier sous un prtexte
d'autant plus facile trouver que le jeune capitaine ne tenait point extraordinairement sa compagnie, se dirigea d'un air soucieux et affair vers
son appartement.
--Qu'on m'envoie sur-le-champ Lapierre et matre Alain, dit-il un valet qu'il rencontra sur son chemin.
Le valet se hta d'obir, et Vaunoy poursuivit sa route; mais, ayant jet par hasard un regard distrait travers les carreaux de l'une des croises du
corridor, il aperut Alix qui, rveuse et la tte penche, suivait pas lents l'alle principale du jardin.
--Toujours triste! se dit Vaunoy d'un ton o perait un atome de sensibilit; pauvre fille! Mais, aprs tout, elle n'est pas raisonnable! Bchameil
serait la perle des maris.
Il allait passer outre, lorsque, dans une autre alle dont la direction formait angle avec celle de la premire, il vit le capitaine Didier, lequel, par
impossible, semblait rver aussi. Vaunoy fit un geste de mauvaise humeur.
--Elle tait sur le point de l'oublier! murmura-t-il; je m'y connais! Et le voil revenu! Sa seule approche djoue fatalement tous mes plans. Et puis,
si quelqu'un de ces hasards que nulle prcaution ne peut djouer, allait lui apprendre...
Vaunoy s'interrompit. Comme nous l'avons dit, les deux alles que suivaient Alix et Didier se croisaient. Chaque pas fait par les deux jeunes gens
les rapprochait: ils allaient se rencontrer dans quelques secondes.
--Eh! qu'a-t-il besoin de savoir? reprit Vaunoy avec emportement. Son toile le pousse me nuire. Qu'il sache ou non, il me perdra si je ne le
perds.
Alix et Didier arrivaient en mme temps au point de convergence des alles; au moment o ils allaient se trouver face face. Vaunoy porta son
sifflet de chasse ses lvres.
Le bruit fit lever la tte aux deux jeunes gens, Alix se tourna du ct du chteau et dut obir au geste d'appel que lui envoya son pre.
Didier salua et poursuivit sa route.
--C'tait comme un fait exprs! pensa Vaunoy. Saint-Dieu! j'ai manqu mon coup deux fois dj; mais on dit que le nombre trois porte bonheur!...
Il entra dans son appartement o ne tardrent pas le joindre ses deux faux serviteurs, Alain et Lapierre. Presque au mme instant, Alix
entr'ouvrit la porte.
--Vous m'avez appele, mon pre?
Vaunoy, qui ouvrait la bouche pour donner des ordres ses deux acolytes, hsita quelque peu et fut sur le point de renvoyer sa fille; mais il se
ravisa.
--Restez ici, dit-il aux valets. J'aurai besoin de vous dans un instant.
Puis il passa le bras d'Alix sous le sien et l'entrana doucement dans la galerie.
Matre Alain et Lapierre demeurrent seuls. Le premier, dont l'intelligence avait considrablement flchi sous le poids de l'ge et aussi par l'effet
de l'ivrognerie, tira de sa poche son flacon carr de fer-blanc et but une ample rasade d'eau-de-vie.
--En veux-tu? demanda-t-il Lapierre.
--Il y a temps pour tout, rpondit l'ex-saltimbanque; je ne bois jamais quand je dois causer avec monsieur.
--Moi, je bois double.
--Et tu vois de mme. Hier tu n'as pas seulement pu reconnatre ce drle de valet.
--Je me fais vieux, dit Alain en buvant une seconde gorge. Le fait est que ma pauvre mmoire s'en va. Mais si je le vois encore une fois je le
reconnatrai peut-tre.
--Et s'il ne revient pas?
Alain, au lieu de rpondre, but une troisime rasade et s'arrangea pour dormir, en attendant son matre. Lapierre haussa les paules, et, pour ne
point perdre son temps, il fit le tour de la chambre, donnant gnreusement l'hospitalit, dans les vastes poches de son pourpoint, toutes les
pices de monnaie gares qu'il trouva sur les meubles. Les tiroirs taient ferms.
Quand il eut achev sa tourne, il s'accouda sur l'appui de la fentre. Au loin, dans le jardin, il aperut Didier qui continuait solitairement sa
promenade.
Lapierre se prit rflchir.
--Peuh! dit-il enfin en enflant ses joues; je croyais le dtester davantage. C'est un joli garon. Vaunoy paie mal et demande beaucoup. H! h!... il
faudra voir!...
--En veux-tu? grommela matre Alain qui trinquait en rve.
Lapierre laissa tomber sur le vieillard un long regard de mpris.
Le loup blanc 44
--Voici ce qu'on devient au service de Vaunoy! dit-il ensuite. Jamais de tiroirs ouverts. Quelques pices d'or pour beaucoup de travail. C'est
pitoyable de se damner ainsi au rabais... Il faudra voir.
XXI Mademoiselle de Vaunoy
Pendant que matre Alain et Lapierre attendaient, Herv de Vaunoy arpentait pas lents le corridor avec sa fille qui s'appuyait son bras et dont il
caressait paternellement la blanche main.
--J'ai vous gronder, Alix, disait-il, de sa voix la plus doucereuse. Vous avez t vis--vis de notre hte, le capitaine Didier, d'une froideur!
Il appuya sur ce mot et regarda sa fille en dessous. Aucune motion ne parut sur le calme et beau visage d'Alix.
--Il ne faut point outrepasser le but, reprit le matre de La Tremlays. Le capitaine est un brave officier du roi qui a droit tous nos gards, et,
quand on n'aime point un homme, il est bon de se contraindre un peu.
Alix releva sur Vaunoy son regard tranquille et Vaunoy se tut.
Il aimait sa fille: c'tait le seul sentiment humain qui ft rest debout en son coeur parmi les ravages de l'gosme et de la cupidit. Il et voulu la
faire heureuse, mais les vnements le pressaient. Il n'avait point le choix: un mot de Bchameil pouvait mettre en question sa fortune, sa
noblesse, sa vie; quelque prix que ce ft, il lui fallait acheter l'appui de Bchameil.
En ce moment, Vaunoy tait la gne. Alix le dominait de toute la hauteur de sa franchise. Pour la millime fois peut-tre, il se repentit d'avoir
us de ruse avec elle, reconnaissant trop tard que la ruse s'mousse contre la candeur.
Trop vil pour ressentir dans toute sa force l'angoisse qui serre le coeur d'un pre surpris par son enfant en flagrant dlit de tromperie, il tait
nanmoins humili de son rle et fit effort pour jeter son masque loin de lui.
--Alix, dit-il tout coup, en jouant passablement la rondeur, j'ai eu tort d'en user ainsi avec vous. Pardonnez-moi. Vous mritez ma confiance
entire, et je veux dpouiller tout subterfuge. Vous savez ce que je veux; vous devinez peut-tre pourquoi je le veux. Tromperez-vous mes
esprances?
--Je ferai ce que j'ai promis, monsieur, rpondit Alix. Vaunoy respira.
--Cela suffit, dit-il. Le temps est un puissant remde aux rpugnances capricieuses des jeunes filles; pour le moment, je vous demande seulement
de ne point voir le capitaine Didier.
--Je l'ai vu dj, monsieur.
--Ah! Et vous lui avez parl?
--Je lui ai parl.
--De sorte que cette froideur affecte tait un rle appris...
Alix l'arrta d'un regard calme et doux.
--Mes actions ne mentent pas plus que mes paroles, dit-elle. Rassurez-vous, monsieur. J'ai la volont de tenir ma promesse. D'ailleurs,
ajouta-t-elle plus bas, ma volont n'est pas votre seule garantie: le capitaine Didier ne vous demandera pas ma main.
--En vrit! s'cria Vaunoy avec une joie brutale.
Puis il poursuivit:
--Voil une heureuse nouvelle, Alix; que ne le disiez-vous tout de suite, ma chre enfant? Ah! le capitaine... cet impertinent soldat de fortune!
Il pronona ces derniers mots d'un ton de piti ironique qui et profondment bless un coeur vulgaire; mais Alix tait au-dessus de cette atteinte.
Son front resta serein, et ce fut avec un sourire mlancolique, mais tranquille, qu'elle reprit la parole.
--Je suis de votre avis, mon pre, dit-elle; je crois que tout est pour le mieux.
Vaunoy connaissait sa fille, et, si peu fait qu'il ft pour la comprendre, il avait pour elle une sorte de respect. Nanmoins cette rsignation lui
sembla si extraordinaire qu'il eut peine y croire.
Involontairement et suivant la pente de sa vieille habitude, il reprit son espionnage moral.
--Saint-Dieu! dit-il aprs un silence, vous tes le parangon de l'obissance filiale, Alix, et je veux parier qu'on irait de Rennes Nantes sans
trouver votre pareille. Pas une plainte! c'est n'y pas croire, et cela me donne bonne esprance pour ce pauvre M. de Bchameil.
Alix ne rpondit point.
--Mais ne parlons pas de cela, poursuivit le matre de La Tremlays. Voici dj un point de gagn; il ne faut pas trop demander la fois. Moi qui
tais dans des transes! Maintenant je n'ai garde de craindre. Je ne m'tonne plus de votre rserve d'hier soir... Vit-on jamais semblable
outrecuidance! et, certes, je suis prt faire serment que cette entrevue dont nous parlions tout l'heure sera la dernire et n'aura point de
pendant.
Cette phrase tait la partie importante du discours d'Herv de Vaunoy. Tout le reste n'tait qu'une prparation. Aussi en suivit-il l'effet avec
inquitude, attendant une rponse et piant la signification du moindre geste.
Il oubliait encore une fois que ces soins taient superflus. Les paroles d'Alix dfiaient les interprtations et n'avaient pas besoin de commentaire.
Elle montra de son doigt tendu Didier qui, franchissant la dernire barrire du parc, s'enfonait sous le couvert.
Le loup blanc 45
--Il me faudra attendre son retour, dit-elle.
Vaunoy crut avoir mal compris.
--Son retour? rpta-t-il machinalement.
--Oui, monsieur. J'ai promis au capitaine Didier de le revoir. Il le faut, je le dois, et je vous demande comme une grce de vouloir bien n'y point
mettre obstacle.
--Mais... commena Vaunoy surpris et intrigu.
--Ne me refusez pas! dit Alix avec une chaleur soudaine. Je ne vous ai jamais dsobi, et Dieu m'est tmoin que je souffrirais de le faire.
--De sorte, que si je vous dniais mon consentement vous me dsobiriez?
Alix courba la tte en silence.
-- merveille! reprit Vaunoy dont le dpit ne ressemblait en rien la dignit d'un pre offens; je suis au moins prvenu d'avance. Et m'est-il
permis de vous demander quelle communication si importante peut exiger le rapprochement de Mlle de Vaunoy et du capitaine Didier?
--Je ne saurai vous le dire, monsieur.
--De mieux en mieux! Mais c'est n'y point croire! Vous oubliez, Alix, que je pourrais vous contraindre, vous confiner dans votre appartement.
--J'espre que vous ne le ferez point, mon pre.
--Et si je le faisais! s'cria Vaunoy vritablement en colre.
--Monsieur, dit Alix en retenant sa voix qui voulait clater, je vous respecte et je vous aime, mais il y a longtemps que je garde le silence vis--vis
de M. de Bchameil, et c'est cause de vous que je me tais...
Elle s'arrta honteuse d'avoir t sur le point de menacer, mais Vaunoy avait compris, et sa colre tait tombe comme par enchantement.
Il appela sur son visage, fait ces brusques changements, une expression de grosse gaiet.
--Vous tes une mchante enfant, Alix, dit-il en la baisant bruyamment au front. Vous savez que je n'ai rien vous refuser et vous abusez de votre
pouvoir, qui marche grands pas vers la tyrannie. Ce que j'en disais tait curiosit pure. Je voulais surprendre ce grand secret, mais vous m'avez
vaincu, et je n'engagerai plus avec vous de combats de paroles. Je lancerai contre vous, en guise d'avant-garde, si le cas se prsente, mademoiselle
Olive de Vaunoy, ma digne soeur... et alors tenez-vous bien, je vous le conseille!
Alix ne se mprit point cette gaiet soudaine. Vaunoy avait raison de le dire: malgr sa vieille exprience d'intrigant, il n'tait point de force
lutter contre la hautaine droiture de sa fille. C'tait de la part du matre de La Tremlays de la diplomatie prodigue en pure perte.
--Je suis heureuse de vous entendre parler ainsi, mon pre, dit seulement Alix.
--Alors, soyez clmente, et prenez un peu de compassion de ce pauvre M. de Bchameil... mais cela viendra, et il sera temps d'en parler plus tard.
Il tira sa montre.
--Onze heures dj, murmura-t-il. Allons! ma fille, je vous laisse et vous donne carte blanche, sr que ma confiance est bien place. Au revoir!
Il fit un geste familier et caressant auquel Alix rpondit par une respectueuse rvrence, et se hta de regagner son appartement, o ses deux
ministres l'attendaient l'un en philosophant, l'autre en ronflant.
Lorsque Alix fut seule, son beau visage perdit son expression de fiert. Un morne dcouragement se peignit dans son regard.
--Le revoir! murmura-t-elle; subir encore cette douleur!
Elle avait descendu sans savoir les escaliers intrieurs et les degrs de granit du perron. Elle se laissa tomber sur un banc de gazon l'entre du
jardin et mit sa tte plie entre ses mains.
Au bout de quelques minutes, elle retira de son sein une petite mdaille de cuivre, informe et rustiquement historie, qu'un cordon de soie
suspendait son cou sous ses habits.
Elle la regarda longtemps, puis elle dit:
--Le revoir! oui... souffrir, mais le sauver!
XXII Deux bons serviteurs
Vaunoy avait souvent avec sa fille des entretiens semblables celui que nous venons de rapporter. Alix savait peu de chose prs de quel intrt
taient pour son pre les bonnes grces de M. de Bchameil; elle avait mme devin que Vaunoy n'avait sur les immenses domaines de Treml
qu'un droit de possession douteux et prcaire.
Il va sans dire qu'elle n'abusait jamais de cette connaissance.
Le caractre de son pre, qu'elle et sincrement voulu ne point juger, mais dont la bassesse lui sautait aux yeux, lui avait t, ds sa premire
jeunesse, une cause perptuelle de chagrin. Son esprit srieux, loyal et fort s'tait habitu la tristesse, et dans l'empressement qu'elle avait mis
autrefois accepter la recherche de Didier, il faut compter pour une part son dsir ou plutt son besoin d'chapper l'obsession paternelle.
Le loup blanc 46
Elle ne voyait, au reste, dans l'usurpation de Vaunoy qu'un danger et non point un crime, parce qu'elle ignorait que cette usurpation prjudicit au
lgitime propritaire.
Et, par le fait, personne n'aurait pu soutenir l'opinion oppose, Treml n'ayant point laiss d'hritier.
L'intendant royal, ridicule et mprisable la fois, inspirait Alix une invincible rpulsion, et sans la patiente insistance de son pre elle et rejet
ouvertement et depuis longtemps les prtentions de Bchameil. Vaunoy ne se lassait pas. Il croyait connatre les femmes, et attaquait Alix en
faisait briller ses yeux toutes les feries que peut voquer l'opulence. Bchameil tait l'homme le plus riche de son temps.
Vaunoy ne faisait pas de progrs, mais il gagnait des jours.
L'arrive de Didier pouvait anantir son pnible et long travail; il essaya de dresser une barrire entre sa fille et le capitaine. Nous avons vu le
rsultat de sa tentative: le hasard devait le servir bien mieux que son habilet.
Il avait un hardi projet dont la premire ide lui tait venue sous la charmille, en compagnie de Didier et de Bchameil.
Le projet, depuis lors, avait mri dans sa tte. Il en avait pes laborieusement les chances pendant le djeuner, et s'tait dtermin jouer cote
que cote ce prilleux coup de ds.
Il y avait une demi-heure que M. de Vaunoy avait rejoint ses deux acolytes. Matre Alain avait secou tant bien que mal sa somnolence, et
Lapierre s'tait install, selon sa coutume, dans un excellent fauteuil. Il s'agissait d'couter le matre faisant l'expos de son plan.
Vaunoy avait parl longtemps et sans s'interrompre. Lorsqu'il se tut enfin, il interrogea ses deux serviteurs du regard. Matre Alain rpondit par un
geste quivoque, et Lapierre se balana fort adroitement sur un seul des quatre pieds de son sige.
--Ne m'avez-vous pas entendu? demanda Vaunoy.
--Si fait, dit Lapierre; pour ma part, j'ai entendu.
--Moi aussi, ajouta matre Alain.
--Et qu'en dites-vous?
Le vieux majordome eut la dmangeaison d'atteindre sa bouteille carre, o peut-tre il aurait trouv une rponse, mais il n'osa pas; il attendit,
pensant qu'il serait temps de parler lorsque Lapierre aurait donn son avis.
Lapierre se balanait toujours.
--Qu'en dites-vous? rpta Vaunoy en fronant le sourcil.
--H! h! fit Lapierre d'un air capable.
--Voil! pronona emphatiquement matre Alain.
--Comment! s'cria Vaunoy avec colre, vous ne comprenez pas que, dans ces circonstances, sa mort devient un cas fortuit dont je ne puis tre
responsable? que les soupons se dtourneront naturellement de moi, et qu'il faudrait folie ou mauvaise foi insigne pour m'accuser d'un pareil
malheur.
--Si fait, dit Lapierre; pour ma part, je comprends cela.
Matre Alain excuta un grave signe d'approbation.
--Eh bien? reprit Herv de Vaunoy.
--H! h! fit encore Lapierre.
Vaunoy dont le front devenait pourpre, blasphma entre ses dents.
--Oui, reprit l'ex-avaleur de sabres sans s'mouvoir le moins du monde; videmment il ne pourrait chapper. Si nous en tions l, je ne donnerais
pas six deniers de sa vie, mais...
--Mais quoi?
--Nous n'en sommes pas l.
--Penses-tu donc que l'appt des cinq cent mille livres ne soit pas assez fort?
--Ils viendraient pour la dixime partie de cette somme.
--Pour la vingtime, dit matre Alain en apart, je donnerais mon me au diable, moi qui suis un homme d'ge et un fidle sujet du roi.
--Alors, que veux-tu dire? demanda Vaunoy Lapierre.
Matre Alain tendit l'oreille, afin de s'approprier, au besoin, l'opinion de son collgue. Celui-ci, sans paratre prendre garde l'impatience toujours
croissante de Vaunoy, se dandina un instant et jeta ces paroles avec suffisance:
--Vous n'tes pas sans avoir entendu parler des apologues de La Fontaine, je suppose... Si vous vous fchez, je deviens muet. Ce La Fontaine est
un pote de fort bon conseil, ce qui est rare chez les potes. Il me souvient d'une de ses fables...
--Saint-Dieu! interrompit Vaunoy, je donnerais dix louis pour btonner ce drle!
Le loup blanc 47
--Donnez et btonnez, rpondit imperturbablement Lapierre. Quant la fable dont je parle, vous ne pouvez la juger avant de l'avoir entendue, et,
ne la sachant point par coeur, je ne vous la rciterai pas.
--Mais, Saint-Dieu! dtestable maraud, o veux-tu en venir?
--Je vous prie d'excuser mon peu de mmoire, poursuivit Lapierre; dfaut de texte, le conte suffira. Voil ce que c'est: les rats tiennent conseil et
cherchent un moyen de mettre mort un chat fort redoutable...
--Je te comprends! s'cria violemment Vaunoy qui se leva et parcourut la chambre grandes enjambes.
--Pas moi, pensa matre Alain.
--Je te comprends, rpta Vaunoy; tu as peur!
--Vous vous trompez. Il vaudrait mieux pour votre projet que j'eusse peur. Mais je suis parfaitement dtermin faire comme les rats de la fable;
je n'ai pas peur.
--Tu braverais mes ordres, misrable!
--Attacher le grelot est une niaiserie tout fait en dehors de mes principes et de mes habitudes. Qu'un autre l'attache, et, pour le reste, je suis votre
soumis serviteur.
--De quel diable de grelot parle-t-il? se demandait tout doucement matre Alain, et quel propos est-il ici question de rats?
Vaunoy garda un instant le silence et activa sa promenade. Son front si riant d'ordinaire tait sombre comme un ciel de tempte. Sa face passait
alternativement du pourpre au livide, et un tremblement agitait ses lvres.
--L'orage sera rude, dit tout bas Lapierre. Attention, matre Alain!
--Par grce, de quoi s'agit-il! murmura celui-ci qui trembla de confiance.
Lapierre se pencha son oreille et pronona quelques mots. Un frisson secoua les membres du vieillard.
--Notre-Dame de Mi-Fort! balbutia-t-il; j'aimerais mieux aller en enfer!
--Tu n'as pas le choix, mon vieux compagnon, attendu que le diable te garde depuis longtemps une place au lieu que tu viens de nommer. Mais si
tu veux n'en jouir que le plus tard possible, comme je le crois, tiens-toi ferme et fais comme moi.
--Notre-Dame! Saint-Sauveur! Jsus Dieu! murmura matre Alain boulevers.
--Allons bois un coup! l'attaque va commencer.
Le vieillard n'tait point homme mpriser ce conseil. Il jeta un regard du ct de Vaunoy, qui ne songeait gure l'pier, tira son flacon de
fer-blanc de sa poche et but tant que son haleine ne lui fit point dfaut.
--Il va faire rage, reprit Lapierre, car c'est pour lui un coup de partie; mais, aprs tout, il ne peut que nous faire pendre ici, et l-bas nous serons
brls vifs.
--Pour le moins! soupira matre Alain avec conviction. Je voudrais tre hors de tout cela, duss-je, aprs, ne point boire pendant un jour entier!
Vaunoy s'arrta tout coup, les sourcils froncs, le regard brillant et rsolu. Ce n'tait plus le mme homme. Toute expression cauteleuse avait
disparu de sa physionomie.
Matre Alain se rapetissa et ferma les yeux comme font les enfants craintifs devant la frule du pdagogue. Lapierre, au contraire, assura son
fauteuil sur ses quatre pieds, croisa ses jambes et se renversa dans l'attitude du calme le plus parfait.
La terreur de l'un et la provocante intrpidit de l'autre passrent galement inaperues. Vaunoy n'y prit point garde.
Au lieu d'clater en invectives pour retomber ensuite jusqu' une sorte de flatterie pateline, comme c'tait assez sa coutume vis--vis de ses deux
acolytes, il reprit froidement son sige et les regarda tour tour d'un air qui fit rflchir Lapierre lui-mme.
--Dans une heure, pronona-t-il lentement et en appuyant sur chaque mot, il faut que l'un de nous monte cheval.
--Pourvu que ce ne soit pas moi, rpondit Lapierre, je n'y mets nul empchement.
--Taisez-vous! dit le matre de La Tremlays sans lever la voix; je le rpte, l'un de nous doit partir dans une heure. Il le faut. Je pourrais essayer
de la force, je suis le matre; mais la force chouerait peut-tre contre votre apathie, Alain, contre votre enttement, Lapierre; et le temps est trop
prcieux pour que je le dpense svir contre vous. J'aime mieux mettre votre obissance l'enchre. Voyons, lequel de vous deux veut gagner
mille livres tournois?
Un clair d'avide dsir s'alluma dans l'oeil teint du majordome.
--Mille livres! rpta-t-il machinalement.
Vaunoy suivit l'effet de sa proposition avec une anxit vritable. Il crut un instant que le vieillard tait bloui de la munificence de l'offre, mais il
avait compt sans Lapierre.
--Mille livres! rpta ce dernier son tour. Les morts ne reviennent point pour toucher leurs crances, et vous avez beau jeu, monsieur. Mille
livres! Encore si j'avais des hritiers!
Matre Alain se gratta l'oreille et reprit son apparence de momie.
Le loup blanc 48
--Deux mille livres! s'cria Vaunoy; je donnerai deux mille livres d'avance, sur-le-champ, celui qui m'obira.
Lapierre haussa les paules, et matre Alain, se modelant sur lui, fit un geste de refus.
Le front de Vaunoy se couvrait de gouttelettes de sueur.
--Mais, Saint-Dieu! que demandez-vous? s'cria-t-il d'un ton de dtresse. Je vous dis qu'il le faut! Cet homme, de quelque ct que je me tourne,
me barre fatalement le chemin. Il me fait obstacle partout. Une fois dbarrass de lui, tous mes embarras disparaissent; tant qu'il vivra, au
contraire, je l'aurai toujours devant moi comme une menace vivante.
--Comme qui dirait l'pe de Damocls, fit observer Lapierre qui avait de la littrature. Tout cela est l'exacte vrit.
--Sa prsence ici, poursuivit Vaunoy en s'chauffant, attaque non seulement mes projets sur ma fille, elle menace encore ma fortune, mon nom,
ma vie!
--C'est encore vrai, dit Lapierre.
--Et vous me refusez votre aide au moment o, d'un seul coup, je pourrais l'craser! Dites, faut-il doubler la somme, la tripler, la quadrupler?
--Huit mille livres, supputa Alain voix basse.
--Huit mille livres, mon bon, mon vieux serviteur! s'cria Vaunoy, dix mille, si tu veux, et ma reconnaissance, et...
--Un bcher de bois vert dans quelque coin de la fort, interrompit Lapierre. C'est tentant.
Vaunoy lui serra le bras avec violence.
--Au moins, dit-il tout bas, ne parle que pour toi et n'influence pas cet homme. Je paierai jusqu' ton silence.
-- la bonne heure! rpondit Lapierre. Il ne s'agit que de s'expliquer. Combien me donnerez-vous?
--Dix louis.
L'ancien bateleur devint muet; mais il tait trop tard. Le coup tait port. Le vieux majordome, bloui d'abord par les dix mille livres, reculait
maintenant devant la pense de la mort. Vaunoy eut beau renouveler la tentation; toutes ses offres, matre Alain ne rpondit plus que par le
silence.
--Ainsi vous refusez tous les deux? s'cria enfin le matre de La Tremlays en se levant de nouveau.
--Pour ma part, je refuse, dit hardiment Lapierre.
Matre Alain ne rpondit point.
--C'est bien! murmura Vaunoy. Je devais m'y attendre. Souvent, au moment dcisif, l'arme se brise. Il faut alors lutter corps corps et payer de sa
personne... Matre Alain, ajouta-t-il d'une voix brve, prparez mes habits de voyage et mes pistolets. Lapierre, fais seller mon cheval.
Matre Alain se hta d'obir. Lapierre resta et regarda Vaunoy en face avec un tonnement inexprimable.
--Ai-je bien compris? dit-il aprs un instant de silence; songeriez-vous risquer vous-mme cette dmarche?
--Fais seller mon cheval, te dis-je.
-- votre place, je serais moins press... Allons! au demeurant, cela vous regarde, et si, par hasard, vous revenez avec votre tte sur vos paules,
je conviens que le capitaine est un homme mort.
Il fit mine de sortir; mais, arriv au seuil, il se retourna.
--Vous tes plus brave que je croyais, dit-il encore. Le diable vous doit protection, et peut-tre... C'est gal! le jeu est chanceux, et j'aime mieux
qu'il soit vous qu' moi.
Vaunoy, rest seul, se laissa tomber sur un sige. Quand ses deux acolytes revinrent lui annoncer que tout tait prt pour son dpart, il se leva et
prit le chemin de la cour. Il se mit en selle sans mot dire. Les rubis de sa joue avaient fait place une effrayante pleur.
Il partit.
Ds que son cheval eut pass le seuil de la grand'porte, Lapierre hocha la tte et dit avec ironie:
--Bon voyage!
--En veux-tu? lui demanda matre Alain qui lui prsenta sa bouteille carre.
--Volontiers, rpondit Lapierre; il est permis de boire aprs la bataille. J'ai la tte faible, vois-tu, et si j'avais embrass trop tendrement ton flacon
ce matin, peut-tre serais-je, l'heure qu'il est, aux lieu et place de M. de Vaunoy, sur le grand chemin du cimetire. sa sant!
--_Requiescat in pace!_ pronona gravement le majordome.
XXIII Voyage de Jude Leker
Herv de Vaunoy n'tait point, tant s'en fallait, un homme tmraire. La dmarche qu'il tentait et qui l'exposait en ralit un danger terrible tait,
pour nous servir de l'expression de Lapierre, un coup de partie...
Le loup blanc 49
Une manire de duel mort, o il jouait sa vie contre celle de Didier.
Peut-tre, aveugl par son dsir passionn de se dfaire du jeune homme, se dissimulait-il une partie du pril; peut-tre comptait-il sur des
moyens de russite dont il avait fait mystre ses deux aides. Quoi qu'il en soit, sa terreur restait grande, et quiconque l'et rencontr, tremblant et
blme sur son cheval n'aurait eu garde de le prendre pour un coureur d'aventures.
Bien avant l'heure de son dpart, l'ancien cuyer de Nicolas Treml, Jude Leker, avait, comme nous l'avons dit, quitt le chteau pour se rendre la
demeure de Pelo Rouan, le charbonnier.
Jude tait arriv la veille en Bretagne, inquiet, mais plein d'espoir. Au pis-aller, Georges Treml, le petit-fils de son seigneur, avait t dpouill
peut-tre de son hritage, et Jude avait en main ce qu'il fallait pour le lui rendre.
Maintenant l'inquitude s'tait faite angoisse, et l'espoir se mourait. Mieux et valu mille fois retrouver l'enfant et perdre le coffret dpositaire de
la fortune de Treml.
Georges vivant aurait eu son pe pour soutenir sa querelle. Georges mort ou absent, il ne restait plus qu'un vain droit.
Le coffret, c'est--dire l'immense domaine de Treml, tait sans matre lgitime, et le dvouement de Jude, que vingt annes d'exil n'avaient pu
entamer, restait dsormais sans but.
Il y avait bien encore la vengeance, ce suprme mobile des gens qui n'esprent plus. Mais Jude tait vieux. Sa loyale nature comportait plus
d'amour que de haine. La vengeance, qui a tant d'attraits pour certaines mes, lui apparaissait comme une inutile et triste compensation.
--Je chercherai, se disait-il, en retrouvant son chemin dans les sentiers connus de la fort; je chercherai longtemps, toujours. Si j'acquiers la
preuve de sa mort, et je prie Dieu d'pargner cette douleur ma vieillesse, j'irai vers son assassin et je le tuerai au nom de Nicolas Treml.
Il ne pouvait pas faire un pas dans ces routes tortueuses et sombres, tant de fois parcourues jadis, sans rencontrer un souvenir. C'tait par ce
sentier que le vieux matre de La Tremlays avait coutume de chevaucher lorsqu'il se rendait avec son petit-fils son beau manoir de Boexis; ce
dtour, Loup, le magnifique et fidle animal, avait forc un sanglier aprs un combat hroque; ce chemin perc dans le fourr, et si troit qu'un
chevreuil semblait y pouvoir passer peine, menait droit l'tang de La Tremlays.--L'tang de La Tremlays, qui peut-tre tait le tombeau du
dernier des Treml!
Le coeur de Jude se fendait, ses yeux secs brlaient.
Autrefois, Jude s'en souvenait, on voyait fumer sous le couvert les toits des charbonniers. Maintenant plus rien. Les cabanes taient l, les unes
debout encore, les autres demi ruines, mais la plupart semblaient dsertes. Au lieu du bruit incessant du ciseau et de la doloire, le silence
rgnait, un silence uniforme, universel.
Quel flau avait donc pass sur la fort de Rennes? Quelle peste avait dpeupl ces clairires et mis cette apparence de mort en ces lieux jadis si
pleins de mouvement et de vie?
Jude allait, plus triste et plus morne que ces alentours si mornes et si tristes. Il se signait par habitude aux croix des carrefours auxquelles ne
pendaient plus les dvotes offrandes des fidles. Il prononait des noms connus en passant auprs de certaines loges abandonnes, et nulle voix ne
lui rpondait.
Parfois une forme humaine se montrait un coude de la route; mais elle disparaissait aussitt comme un clair, et Jude, vieux chasseur habitu
aux htres de la fort, devinait, l'imperceptible agitation des basses branches du taillis, que la solitude n'tait pas si complte en ralit qu'en
apparence, et que plus d'un regard tait ouvert derrire ces paisses murailles de verdure.
Lorsqu'il s'approcha de la croix de Mi-Fort, qui, comme l'indique son nom, marquait peu prs le centre des bois, le paysage changea et devint
plus dsol encore s'il est possible. En ce lieu, toutes les routes de grande communication qui traversent la fort se croisent. Les clairires y sont
plus abondantes que partout ailleurs, et le voisinage des chemins avait rassembl dans les environs une multitude d'industries forestires.
Tout le long des larges et belles alles qui se coupaient en toile au pied de la croix, on voyait jadis une bordure de loges couvertes en chaume, o
travaillaient des tonneliers, des vanniers et des sabotiers.
Jude trouva ces loges incendies pour la plupart; celles qui, et l, restaient debout, taient dvastes et gardaient des traces non quivoques de
ravages oprs par la main de l'homme.
Jude s'arrta devant ces ruines rustiques et rappelait les souvenirs du pass. Au temps o Treml tait seigneur du pays, toutes ces loges taient
habites et tous leurs habitants taient heureux.
--Les gens de France ont pass par l! se disait le vieil cuyer. Sous prtexte d'impts, ils ont demand la bourse ou la vie, et les hommes de la
fort n'ont pas de bourse.
Jude devinait juste. Ces ruines taient l'oeuvre des agents du fisc, seconds, il faut le dire, par quelques gentilshommes du pays rennais, parmi
lesquels Herv de Vaunoy se distinguait au premier rang.
M. de Pontchartrain, premier intendant royal, et, aprs lui, M. de Bchameil, marquis de Nointel, ayant pris, suivant la coutume, forfait la leve
de l'impt breton, avaient un intrt vident ne laisser aucune partie de la province se prvaloir d'une exception uniquement fonde sur l'usage.
Ils voulurent forcer les gens de la fort solder leur part des tailles, et ne reculrent devant aucune extrmit pour en venir leurs fins.
C'tait ce que Jude appelait demander la bourse ou la vie.
Quant aux gentilshommes, leur intrt tait autre, mais galement vident.
Les hommes de la fort, dissmins sur les divers domaines qui formaient la majeure partie de cette norme tenure, prtendaient droit d'usage
gratuit et grevaient par le fait ces domaines d'une vritable et lourde servitude.
Tant que Nicolas Treml avait vcu, comme il possdait, lui seul, autant et plus de biens que tous les autres gentilshommes ensemble, ces derniers
s'taient models sur lui. Or, Treml tait un vrai seigneur, doux au faible, rude au fort, et plus dispos faire l'aumne ses voisins qu' leur
Le loup blanc 50
disputer le chtif soutien de leur existence.
Vaunoy avait pris sa place et mis sa lsinerie de gentilltre dans toutes les affaires que son cousin avait traites en gentilhomme. Les propritaires
des alentours, autoriss par ce nouvel exemple, firent de mme, et ce fut bientt de toutes parts un systme d'attaque et de compression contre les
malheureux de la fort.
D'un ct, le fisc; de l'autre, les propritaires. Celui-l leur arrachait leurs faibles pargnes, ceux-ci leur enlevaient tout moyen de vivre.
Les gens de la fort, nous croyons l'avoir dj dit, ressemblaient plus au sanglier qu'au livre; nanmoins dans le premier moment, traqus,
poursuivis de toutes parts, ils ne cherchrent leur salut que dans la fuite, et se cachrent au fond des retraites ignores qui pullulaient alors dans le
pays.
Mais leur naturel farouche et belliqueux supportait impatiemment cette tactique pusillanime: pour combattre, ils n'avaient besoin que de se
concerter.
Au premier appel, ils se levrent.
Les pais fourrs de la fort vomirent inopinment cette population sauvage, et mal en prit aux agents du fisc aussi bien qu'aux avares
propritaires qui avaient suscit cette tempte. Bien des cadavres jonchrent la mousse des futaies, bien des ossements blanchirent sous le
couvert, et, par les nuits noires, plus d'une gentilhommire, attaque l'improviste, porta la peine de la cupidit de son matre.
On fit venir des soldats de Rennes et de toutes les villes environnantes; mais, mesure que l'attaque s'opinitrait, la rsistance s'organisait plus
puissante. Il devint vident que les insurgs (car leur nombre et leurs griefs dfendaient qu'on les appelt bandits) avaient un chef habile et rsolu,
dont les ordres, quels qu'ils fussent, taient suivis avec une aveugle soumission.
Le moment vint o la dfense, conduite avec un ensemble merveilleux dborda l'attaque.
Les rles changrent. Les opprims devinrent agresseurs, et un beau jour cinq mille paysans en sabots, le visage couvert de masques bizarres,
firent irruption jusque dans Rennes et pillrent l'htel de M. le lieutenant du roi.
De ce moment, la terreur se mit de la partie. L'insurrection acquit ce prestige qui est toute entreprise comme un gage assur de succs. On
entoura le chef des rvolts d'une mystrieuse aurole, et chacun eut raconter sur son compte quelque miraculeux exploit. Les gens de la fort
devinrent populaires vingt lieues la ronde. Ils eurent leurs gnalogistes, et les savants du cru prirent la peine de rattacher leur association par
des liens historiques et d'ailleurs incontestables la fameuse socit politique des _Frres bretons_, qui, au milieu du sicle prcdent, avaient
failli enlever la Bretagne la domination franaise.
Ds l'origine du soulvement, les principaux conjurs s'taient runis en socits secrtes, sous les ordres de ce chef qui devait bientt se rendre si
redoutable. En ce temps dj, les hommes de la fort taient les partisans naturels de cette association; mais rien n'tait organis; les membres
affilis de prime abord avaient tout craindre.
Ce fut sans doute ce danger qui leur inspira la pense d'entourer leurs actions d'un mystre absolu et de ne jamais quitter leur retraite sans avoir le
visage couvert d'un masque.
Ce masque tait tout simplement un carr de peau de loup. De l le surnom qu'on leur donna d'abord comme un mprisant sobriquet, et qui, peu
de mois aprs, tait prononc avec terreur dans tout le pays de Rennes.
Les choses subsistrent ainsi pendant des annes, avec diverses chances de succs et de revers pour les Loups, mais sans que jamais les troupes
du gouvernement pussent entamer le centre de leurs oprations.
Depuis un temps assez long, les gentilshommes du voisinage avaient conclu avec la fort une sorte de trve tacite, et l'intendant royal, dcourag,
avait discontinu ses efforts. Mais Bchameil, six mois avant l'poque o commence notre histoire, eut la malencontreuse ide de recommencer
les hostilits.
L'explosion fut terrible.
Presque toutes les loges devinrent dsertes le mme jour. Charbonniers, tonneliers, vanniers, etc., se rassemblrent et coururent la retraite
permanente du noyau de l'affiliation.
L ils trouvrent, comme toujours, des chefs et des armes; le lendemain, la rvolte tait de nouveau aux portes de Rennes; le surlendemain l'htel
de l'intendant royal tait au pillage.
En conscience, il fallait bien que les gens de la fort trouvassent leur vie quelque part. Ils avaient pour eux la prescription que nos codes rangent
au nombre des manires d'acqurir la proprit, non pas la prescription de cinq ans qui achte les meubles, non pas mme la prescription
trentenaire qui conquiert les immeubles, mais une prescription plusieurs fois centenaire!
On leur prenait ce qui, de pre en fils, avait toujours t eux, ce que les tribunaux, mis en demeure de juger, selon la coutume de Bretagne et la
loi romaine, leur auraient certainement concd.
D'un autre ct, le fisc leur arrachait le fruit de leur labeur.
Il aurait fallu opposer l'ide chrtienne leurs rancunes et la charit leur ruine; mais au lieu de prtres on leur envoya des soudards.
Ils ne travaillrent plus, et ce fut tant pis pour leurs voisins. Les soldats du roi, par reprsailles, dmolirent ou incendirent les loges qui bordaient
les grandes alles; mais c'tait l peine perdue. Les Loups savaient o trouver ailleurs un asile; ils apprenaient en outre s'indemniser largement
des pertes qu'on leur faisait subir.
Aprs l'intendant royal, ce fut Herv de Vaunoy qui reut les plus rudes atteintes de leur mchante humeur. Herv de Vaunoy avait beau faire
mystre de sa rancune profonde contre les Loups, qui, diverses reprises, avaient cruellement maltrait ses domaines; il avait beau se cacher pour
conseiller la rigueur au pacifique Bchameil: chaque fois que, derrire le rideau, il suggrait quelque mesure impitoyable, les Loups se vengeaient
immdiatement.
Le loup blanc 51
On et dit, tant le chtiment suivait de prs l'offense, que le chef des Loups avait au chteau de La Tremlays des intelligences ou des espions.
Tout rcemment, Vaunoy ayant ouvert l'avis que, pour dtruire l'insurrection dans sa racine, il fallait attaquer la Fosse-aux-Loups et sonder le
ravin, son manoir de Boexis fut, vingt-quatre heures aprs, dvast de fond en comble.
En somme, les Loups n'avaient point d'ennemi plus mortel qu'Herv de Vaunoy, et ils lui rendaient depuis longtemps haine pour haine.
Jude savait une partie de ces choses, et devait sous peu apprendre le reste. Dans cette querelle, son choix ne pouvait tre douteux. Le souvenir de
son matre et ses vieilles sympathies le portaient vers les Loups qui taient des Bretons, comme disait dame Goton avec tant d'emphase.
Mais Jude n'avait ni la volont ni le loisir de prter l'appui de son bras aux gens de la fort. Sa mission tait dfinie; les dernires paroles de Treml
mourant retentissaient encore son oreille, et il et regard comme un crime de s'arrter sur la voie trace par le suprme commandement de son
matre, ou mme de s'carter un instant du droit chemin.
Il tait huit heures du matin peu prs quand Jude arriva en vue de la croix de Mi-Fort. Ce lieu tait en grande vnration dans tout le pays, et
les bonnes gens des alentours avaient surtout une dvotion en quelque sorte patriotique pour une petite madone dont la niche tait pratique dans
le bois mme de la croix.
C'tait cette vierge, connue sous le nom de Notre-Dame de Mi-Fort, que Nicolas Treml avait dit son dernier Ave en quittant la terre de
Bretagne qu'il n'esprait plus revoir.
Jude mit pied terre devant le monument rustique, s'agenouilla et pria.
Quelques minutes aprs, il apercevait, travers l'pais branchage d'un bouquet de htres, la fume du toit de Pelo Rouan, le charbonnier.
La loge de Pelo se cachait au centre du bouquet, et s'levait, adosse un petit mamelon couvert de bruyres, au pied duquel il avait bti ses fours
charbon.
L'aspect de ce lieu tait agreste, mais riant, et un petit jardin, tout empli de fleurs comme une corbeille, donnait la cabane un peu de calme et de
bien-tre.
Ce jardin tait le domaine de Marie. C'tait elle qui plantait et arrosait ces fleurs.
Au moment o Jude dpassait les derniers arbres, Marie, assise sur le pas de sa porte, tressait un panier de chvrefeuille. Son esprit n'tait pour
rien dans son travail, mais ses petits doigts blancs, roses et effils, pliaient si dextrement les branches parfumes que le travail ne se ressentait
point de sa distraction.
En tressant, elle chantait, mais ce n'tait pas non plus son chant qui captivait sa pense. Sa voix pure s'chappait par capricieuses bouffes; la
mlodie s'interrompait brusquement, puis reprenait tout coup, tantt mlancolique et lente, tantt vive et joyeuse, toujours charmante.
Ce qui occupait Fleur-des-Gents tandis qu'elle travaillait ainsi, seule, sur le pas de sa porte, c'tait Didier, l'ami de son enfance. Il avait promis de
l'pouser. Elle l'avait revu.
Elle tait heureuse et savourait sa joie; elle n'en voulait rien perdre et chassait avec soin toute pense de doute ou de crainte.
Pourquoi douter? pourquoi craindre? N'tait-il pas aussi fier et noble de coeur que de mine? avait-il jamais menti?
Aussi le chant de Marie tait une prire, hymne d'action de grces qui s'exhalait de son coeur pour monter vers le ciel.
Elle avait mis, ce matin, une sorte de coquetterie nave dans sa parure. Les corolles d'azur de quelques bluets d'automne se montraient et l
dans l'or ruisselant de sa chevelure. Elle avait serr, l'aide de rubans de laine, le corsage aux couleurs voyantes des filles de la fort, et ses petits
sabots, comparables aux mules de cristal des contes de fes, rendaient plus remarquable la mignonne dlicatesse de son pied.
Mais sa parure n'tait pas tant dans ces ornements champtres que dans l'allgresse anglique qui rayonnait son front. Le regard de ses grands
yeux bleus, reconnaissants et dvots, allaient vers Dieu avec son chant. Elle tait belle ainsi et digne du gracieux nom qu'avait trouv pour elle la
posie des chaumires, car elle avait de la fleur l'clat et les parfums.
Jude l'aperut et un sourire paternel vint la lvre du vieux soldat. Lorsque Marie le vit son tour, elle rougit, effraye, et voulut s'enfuir, mais le
loyal visage de Jude la rassura.
Elle se leva et fit la rvrence avec le respect qu'on doit un vieillard.
--Ma fille, dit l'cuyer, je cherche la demeure de Pelo Rouan.
--C'est mon pre, rpondit Fleur-des-Gents.
--Dieu lui a donn une douce et belle enfant, ma fille. Puisque c'est ici sa demeure, je vais entrer, car je veux l'entretenir.
Jude joignit l'action la parole et mit le pied sur le seuil. mais Fleur-des-Gents lui barra vivement le passage.
--On n'entre pas ainsi, dit-elle doucement, dans la maison de Pelo Rouan. Je voulais dire: arrtez-vous ici et reposez-vous. Mais nul ne passe le
seuil de notre pauvre demeure; tel est l'ordre de mon pre.
--Cependant... voulut insister Jude.
--Tel est l'ordre de mon pre, rpta rsolument Marie.
L'honnte cuyer avait un besoin trop srieux d'interroger Pelo Rouan pour se payer d'un semblable refus. De son ct, Fleur-des-Gents,
obissante et vaillante, excutait la lettre la consigne de son pre et fermait la porte tout venant. En cette circonstance, elle avait tout l'air de
vouloir dfendre opinitrement la brche. Heureusement, les choses n'en devaient pas venir cette hro-comique extrmit.
Le loup blanc 52
ce moment, en effet, une voix se fit entendre tout au fond de la loge.
--Enfant, dit-elle, regarde bien la figure de cet homme, pour ne lui refuser jamais l'entre de la demeure de ton pre. Fais place!
Fleur-des-Gents se rangea aussitt. Jude, tonn, restait immobile et hsitait s'avancer.
--Approche, Jude Leker! reprit la voix. Sois le bienvenu, bon serviteur de Treml! Je t'attendais.
XXIV La loge
Nul obstacle n'empchait plus Jude Leker de franchir le seuil de la loge. Fleur-des-Gents, en effet, obissant la voix de son pre, s'tait mise
l'cart. Nanmoins, le vieil cuyer ne se pressait point de profiter de la permission donne. Il demeurait immobile, la mme place, craignant un
pige et se demandant quel pouvait tre cet homme qui affectait de prononcer le nom de Treml avec respect.
La dfiance, au reste, tait permise en ce temps et en ce lieu. L'intrieur de la loge avait un aspect peu attrayant et fait, au contraire, pour inspirer
les soupons. La lumire n'y pntrait que par la basse ouverture de la porte, de telle sorte que, du dehors, tout y paraissait plong dans une
obscurit profonde.
Jude tait arriv de la veille. Vingt annes de captivit avaient d changer son visage, et pourtant il y avait l, dans la nuit de cette sombre loge,
un homme qui savait son nom et qui lui disait:
--Je t'attendais!
tait-ce un ami ou un ennemi? Et cette cabane inhospitalire, qui s'ouvrait pour lui seul, ne cachait-elle pas une embche?
Jude tait brave jusqu' la tmrit; mais il se devait la volont dernire de son matre: il avait frayeur de mourir avant d'avoir obi.
Nanmoins, son hsitation ne fut point de longue dure. Un second regard jet sur les traits angliques de Fleur-des-Gents chassa de son esprit
toutes noires penses. O habitait cette enfant il ne pouvait y avoir trahison.
Jude entra dans la cabane. Ses yeux, habitus au grand jour, ne distingurent rien d'abord.
--Par ici, dit la voix.
Le bon cuyer tourna aussitt ses regards de ce ct et aperut dans l'ombre paisse qui remplissait le fond de la loge deux points ronds et
lumineux comme les yeux d'un chat sauvage. Il avana rsolument; une main saisit la sienne et l'attira vers un banc de bois.
Dans cette position, Jude se trouva assis, tournant le flanc au vif rayon de jour qui pntrait par l'ouverture. Sa vue, qui s'accoutumait
graduellement aux tnbres, lui permit de distinguer la forme de la cabane et de son ameublement.
C'tait une grande chambre carre, sans fentres, ou dont les fentres taient hermtiquement bouches. Le plafond tait si bas, que l'cuyer
s'tonna de ne l'avoir point touch du front pendant qu'il tait debout.
Dans l'un des angles opposs la porte, une planche incline, recouverte de paille, servait sans doute de lit l'un des habitants de cette pauvre
retraite. Le reste de l'ameublement consistait en deux bancs et quelques escabelles qui entouraient une table de bois simplement dgrossi.
Rien dans tout cela qui pt servir au sommeil d'une jeune fille. Marie devait avoir une autre retraite.
Entre Jude et le jour, il y avait la silhouette entirement noire d'un homme assis, comme lui, sur un banc. Les deux points ronds et lumineux que
Jude avait aperus dans l'obscurit se trouvaient maintenant entre lui et le jour: c'taient les yeux d'un homme.
--C'est vous qui tes le charbonnier Rouan? lui demanda Jude.
--Je suis en effet celui qu'on nomme ainsi, mon compagnon; et je te rpte: sois le bienvenu dans ma maison; je t'attendais.
--Vous me connaissez donc?
--Peut-tre bien, mon homme.
--Moi, je ne puis dire si je vous connais, car je ne vois point votre visage.
Pelo se leva en silence, prit la main de Jude et le conduisit au seuil. L, il exposa en plein sa face noircie aux rayons du jour.
--Je ne vous connais pas, dit Jude aprs l'avoir attentivement examin.
Pelo Rouan regagna sa place premire, et Jude le suivit.
--Tu as raison, dit lentement le charbonnier, tu ne me connais pas. Cette loge a t btie longtemps aprs le dpart de Nicolas Treml. Mais ce n'est
pas pour me parler de toi ou de moi que tu as quitt le chteau?
--C'est vrai. Je suis venu vers vous...
--Tu as bien fait, interrompit Pelo Rouan, et tu fais toujours bien, Jude Leker, parce que ton coeur est fidle et loyal. Quant au motif de ta visite
point n'est besoin de me l'apprendre, je le sais.
--Vous le savez! rpta Jude avec surprise.
--Je le sais. Tu viens me demander des nouvelles d'un malheureux idiot qu'on appelait Jean Blanc.
--Serait-il mort? s'cria Jude.
Le loup blanc 53
--Non. Et tu veux savoir de ses nouvelles, afin d'apprendre de lui le sort de l'hritier de Treml.
--C'est vrai! c'est encore vrai, murmura Jude dont l'honnte mais lourde nature tait violemment secoue par le mystre de cette scne. Vous qui
connaissez l'unique but de ma vie, qui tes-vous, au nom de Dieu, rpondez: qui tes-vous?
--Je suis le charbonnier Rouan, rpondit Pelo avec simplicit: un pauvre homme dont la vie obscure fut cruellement prouve, un malheureux qui
a quelques bienfaits payer et bien des outrages venger.
--Et savez-vous quelque chose du petit monsieur Georges?
La voix de Pelo se fit profondment triste pendant qu'il rpondait:
--Je ne sais rien, rien que ce que vous savez vous-mme. Plt au ciel que le chteau de La Tremlays et gard son dpt aussi fidlement que le
chne de la Fosse-aux-Loups.
Ces derniers mots firent sauter Jude sur son banc.
--Le chne de la Fosse-aux-Loups! balbutia-t-il.
--Le creux du chne de la Fosse-aux-Loups, rpta Pelo Rouan.
Si l'obscurit et t moins paisse, on et pu voir Jude changer deux ou trois fois de couleur dans l'espace d'une seconde. Il prit entre ses doigts
de bronze le bras du charbonnier, et le serra convulsivement.
--Qui que tu sois, tu en sais trop long! dit-il d'une voix basse et menaante.
Le bras de Rouan tait bien frle pour appartenir un homme de sa taille. La force de Jude tait si videmment suprieure qu'il semblait que le
bon cuyer ne dt avoir qu'un geste faire pour renverser son hte sous ses pieds.
Nanmoins, celui-ci garda une contenance tranquille et se renferma dans le silence.
--Qui t'a dit cela? poursuivit Jude dont la voix tremblait. Sur mon salut, il faut que tu donnes ton me Dieu, car tu as surpris le secret de Treml,
et c'est moi qui suis le gardien de ce secret.
Et Jude, sans lcher le bras de Rouan, porta vivement la main son pe.
Mais, pendant que le bon cuyer dgainait, le maigre bras de Pelo Rouan tourna entre les doigts robustes: les muscles de ce bras se tendirent et
devinrent d'acier.
Jude voulut serrer plus fort, et ses doigts choqurent la paume de sa main, qui tait vide.
D'un bond, Pelo avait franchi toute la largeur de la loge. Jude n'apercevait plus que le rouge clat de ses yeux qui brillaient de loin dans l'ombre.
Il se prcipita de ce ct; le bruit d'un pistolet qu'on armait ne l'arrta point: mais, dans sa course, il heurta du pied contre une escabelle renverse
et tomba lourdement sur le sol.
l'instant mme, le genou de Pelo Rouan s'appuya sur sa poitrine.
--Si tu te relves, tu me tueras, mon homme, dit le charbonnier avec calme; c'est pourquoi, si tu essaies de te relever, je te tue.
Jude sentit sur sa tempe la froide bouche du pistolet.
--La vieillesse ne t'a point chang, reprit Pelo: brave coeur et cervelle borne. Que veux-tu que je fasse de ton secret? Et si les cent mille livres
m'eussent tent, seraient-elles encore au creux du chne?
--C'est vrai, dit pour la troisime fois le pauvre Jude; mais je ne sais pas qui vous tes...
--Peut-tre ne le sauras-tu jamais. Que t'importe? Je t'ai laiss voir que je suis l'ami de Treml, et Treml vivant ou mort, a-t-il trop d'amis pour que
deux d'entre eux ne daignent point s'expliquer avant de s'entr'gorger, lorsque la Providence les rassemble?
--Je suis votre merci, murmura Jude. Puisse Dieu permettre que vous soyez en effet un ami de Treml.
Pelo Rouan ta son genou et Jude se releva.
--Ramasse ton pe, dit le charbonnier; j'ai confiance en toi, bien que tu te sois fait le valet d'un Franais.
--Un brave jeune homme!
--Un ennemi de la Bretagne! Mais il ne s'agit point de lui. Revenons Treml.
Jude remit son pe dans le fourreau, et tous deux s'assirent de nouveau sans dfiance l'un prs de l'autre.
--Vous avez t gnreux, dit Jude, car je vous avais rudement attaqu. Aussi, je ne vous demanderai point qui vous a rendu matre du secret de
notre monsieur. Entre vos mains, il est en sret; je me fie vous, comme vous moi. Touchez l, s'il vous plat.
--De grand coeur, mon homme. Jean Blanc m'a souvent parl de vous. Vous tiez misricordieux et bon pour le pauvre insens. Merci pour lui
qui s'en souvient, ami Jude, et qui vous rendra peut-tre quelque jour le bien que vous lui avez fait.
--Qu'il le rende Treml, le pauvre garon!
--Il a fait ce qu'il a pu pour Treml, dit Pelo Rouan avec tristesse et solennit.
Le loup blanc 54
--Sans doute, mais ce qu'il pouvait tait, par malheur, peu de chose.
--Autrefois, il en tait ainsi, parce que Jean Blanc ne savait rendre que le bien pour le bien. Depuis lors, il a appris rendre le mal pour le mal, et
il est devenu fort.
--N'est-il donc plus fou? demanda Jude.
--Dieu nous envoie parfois des preuves si violentes que les gens sains en perdent l'esprit, rpondit Pelo Rouan; par contre, ces secousses rendent
parfois aussi la raison aux insenss. Jean Blanc n'est plus fou.
--Et a-t-il conserv la mmoire des faits depuis longtemps passs?
--Il se souvient de tout.
--Il faut que je le voie! s'cria Jude.
Un tremblement agita le corps de Pelo Rouan.
--Voir Jean Blanc! dit-il d'une voix trange; il y a bien longtemps que personne n'a pu se vanter de l'avoir rencontr face face. Croyez-moi,
contentez-vous de m'interroger moi-mme et ne cherchez pas rejoindre Jean Blanc.
--Mais il me dirait peut-tre...
--Rien que je ne puisse vous apprendre.
--Vous n'tes pas dans sa peau, que diable! s'cria Jude que l'impatience reprenait.
--Il m'a tant de fois ouvert son coeur et ses souvenirs! rpondit le charbonnier avec douceur. coutez. Voulez-vous que je vous raconte le lche
assassinat de l'tang de La Tremlays? J'en sais les moindres circonstances. Il me semble voir l'infme Herv de Vaunoy.
--Contez! contez! interrompit Jude avidement; je ne hais pas encore assez cet homme.
Pelo Rouan raconta dans le plus minutieux dtail le meurtre infme dont Vaunoy s'tait rendu coupable sur la personne d'un enfant de cinq ans,
petits-fils de son bienfaiteur. Il parla longtemps, et Jude l'couta constamment avec une religieuse attention. La mort de Loup, le chien fidle,
arracha une larme au vieil cuyer et l'arrive de l'albinos, sautant au milieu de l'tang pour sauver le petit Georges, lui fit pousser un cri
d'enthousiasme.
--Aprs! aprs! dit-il en retenant son souffle; que Dieu rcompense le pauvre fou! Aprs?
Pelo reprit son rcit. En arrivant l'accs de dlire qui saisit Jean Blanc dans la fort, sa voix faiblit et chevrota comme la voix d'un homme qui se
retient de pleurer.
--Jean abandonna l'enfant, dit-il. Quand il revint, il n'y avait plus sur le foss que la veste de peau de mouton qui tait en ce temps-l son vtement
ordinaire. Il tomba sur ses genoux. Il pria Dieu... Dieu et Notre-Dame... il pleura...
Jude haussa les paules avec colre.
--Il pleura des larmes de sang! reprit Pelo Rouan dont un sanglot souleva la poitrine et, quand il parle de cette affreuse soire, il pleure encore, car
le souvenir de Treml vit au fond de son coeur.
--Mais pourquoi ne pas courir, chercher?...
--Son esprit, en ce temps, tait bien faible, et ses crises le laissaient bris. Il resta jusqu'au lendemain matin affaiss sur le sol, sans force et sans
pense. Le lendemain, il courut, il chercha, mais il tait trop tard, et il ne trouva point.
--Et nulle trace depuis lors? aucun indice?
--Rien.
Pelo Rouan pronona ce dernier mot d'un ton dcourag.
Jude, qui jusqu'alors avait dvor chacune de ses paroles, laissa retomber ses bras le long de son corps, et courba la tte.
--Rien, rpta-t-il; mais alors il n'y a donc plus d'espoir?
--Il y a bien longtemps que Jean Blanc a perdu tout espoir, rpondit le charbonnier; mais Dieu est bon et la race de Treml ne produisit jamais que
des justes et des chrtiens. Peut-tre le petit Georges a-t-il t recueilli. En ce cas, la Providence aidant...
Pelo Rouan hsita.
--Eh bien! fit Jude, qu'alliez-vous dire?
--J'allais dire qu'il ne serait pas impossible de reconnatre l'enfant.
--Comment cela? demanda vivement Jude Leker.
--Jean Blanc avait une de ces mdailles de cuivre qu'on frappait autrefois Vitr en l'honneur de Notre-Dame de Mi-Fort. C'tait le seul hritage
que lui et laiss sa mre. Quand sa folie le prit, dans cette horrible soire, il la sentit venir, et dvot la sainte Mre de Dieu, il passa la mdaille
au cou de l'enfant, qu'il mit ainsi sous la garde de Notre-Dame.
--Mais il y a tant de ces mdailles!
Le loup blanc 55
--Celle de Jean Blanc avait sur le revers, une croix grave au couteau, et Mathieu Blanc, son pre, en possdait seul une semblable, qui est
maintenant au cou de Marie.
--Cette belle enfant que je viens de voir?
--La fille de Jean Blanc, l'albinos.
Marie qui continuait sa corbeille de chvrefeuille au-dehors, entendit prononcer son nom et montra sa blonde tte la porte.
--La fille de... commena Jude.
--Silence! interrompit le charbonnier. Elle se croit ma fille. Approche, Marie.
Fleur-des-Gents obit aussitt, et Pelo Rouan, prenant la mdaille qui pendait son cou, la mit entre les mains du vieil cuyer.
Celui-ci la tourna et retourna dans tous les sens.
--Puisse Dieu me faire rencontrer la pareille! murmura-t-il. Je la reconnatrais entre mille, mais c'est un pauvre et bien faible indice.
Marie s'loigna sur un signe du charbonnier, et bientt on entendit au-dehors la suave mlodie du chant d'Arthur.
--Elle chante, en effet, la chanson de Jean Blanc, dit Jude.
--Mais je ne vous ai pas tout dit, mon compagnon, dit le charbonnier en changeant de ton subitement, il est encore une chance de retrouver
l'hritier de Treml; cette chance est prcaire il est vrai; cependant, elle peut amener un rsultat avec l'aide de Jean Blanc.
--Jean Blanc! murmura Jude d'un air de doute; vous me parlez toujours de Jean Blanc. Que peut le pauvre diable, lorsque des hommes ne peuvent
pas?
--Vous ne savez pas ce que c'est que Jean Blanc, dit le charbonnier avec une lgre emphase dans la voix. Je vais vous dire o est sa force et ce
qu'il peut pour le fils de Treml.
XXV Huit hommes et un collecteur
Les derniers mots de Pelo Rouan avaient relev le vieil cuyer de Treml. Quand on dsire ardemment, l'espoir perdu revient vite, et la simple
possibilit dont parlait le charbonnier remit du courage au coeur de Jude.
Il s'approcha pour ne pas perdre une parole et attendit impatiemment la confidence de Rouan.
Mais celui-ci tait tomb dans la rverie et gardait le silence.
--Eh bien, dit Jude, le moyen de retrouver notre jeune monsieur?
Pelo Rouan sembla s'veiller.
--Le moyen, rpta-t-il; j'ai parl d'une chance faible et prcaire. Crois-tu donc que s'il y avait eu un moyen, Jean Blanc ne l'aurait pas employ?
--Toujours Jean Blanc! pensa Jude.
Et la curiosit se joignit au puissant intrt du dvouement pour stimuler son impatience. Quel miracle avait grandi le malheureux albinos jusqu'
faire de lui l'arc-boutant sur lequel s'appuyait dsormais la destine de Treml?
--Il y a vingt ans de cela, reprit Pelo Rouan avec lenteur et comme s'il se ft parl lui-mme; mais ce sont des choses dont le souvenir ne se perd
qu'avec la vie. coute, mon homme: quand j'aurai dit, tu connatras Jean Blanc comme il se connat lui-mme.
C'tait quelques mois aprs la disparition de l'enfant. Pontchartrain, que Dieu confonde! tait encore intendant de l'impt, et ses agents n'avaient
jamais os jusque-l pntrer dans les retraites cartes des pauvres gens de la fort. Un matin que Jean coupait du cercle de chtaignier dans la
partie du bois qui borde la route de Rennes, il vit une nombreuse cavalcade s'enfoncer dans la fort.
Il y avait des soldats arms en guerre; il y avait aussi de ces sangsues couvertes de drap noir, dont nous devions apprendre bientt les attributions
et le mtier.
Au-devant de la troupe marchaient deux gentilshommes.
Ce pouvait tre une compagnie de bourgeois, de nobles et de soldats faisant route pour la France; mais Jean Blanc avait cru reconnatre, dans
l'un des gentilshommes qui chevauchaient en tte, le lche Herv de Vaunoy. Or, depuis l'aventure de l'enfant, Vaunoy hassait terriblement Jean
Blanc, qui n'avait point su retenir sa langue.
--Il avait bien fait! interrompit Jude. Son devoir tait de publier partout le crime.
--Il ne faut pas parler de trop bas, quand on dit certaines choses, ami Jude, murmura Pelo Rouan qui secoua la tte: Jean Blanc tait alors une
crature un peu moins considre que Loup, le chien de Nicolas Treml. Loup voulut aboyer, on le tua: Jean Blanc aurait mieux fait de se taire.
Quoi qu'il en soit, il avait parl, et Vaunoy n'tait pas homme lui pardonner les bruits sinistres qui commenaient courir dans le pays. En
voyant ce misrable suivi de soldats, Jean Blanc eut une vague frayeur. Il songea son pre, qui gisait seul dans la loge de la Fosse-aux-Loups, et
se laissa glisser le long du chtaignier pour clairer la marche de la cavalcade.
La cavalcade s'arrta non loin d'ici, la croix de Mi-Fort. Les soldats s'tendirent sur l'herbe: la gourde circula de main en main. Quant aux
gens vtus de noir, ils entourrent les deux gentilshommes et il se tint une manire de conseil.
Le loup blanc 56
Jean s'approcha tant qu'il put. On parlait, il n'entendait pas. Pourtant, il voulait savoir, car il voyait maintenant, comme je te verrais s'il faisait
clair en ma loge, l'hypocrite visage d'Herv de Vaunoy.
Il s'approcha encore; il s'approcha si prs que les soudards du roi auraient pu apercevoir au ras des dernires feuilles les poils blanchtres de sa
joue. Mais on causait tout bas, et Jean Blanc ne put saisir qu'un seul mot.
Ce mot tait le nom de son pre.
Jean Blanc se sentit venir dans le coeur une angoisse. Le nom de Mathieu Blanc dans la bouche de Vaunoy, c'tait la plus terrible des menaces.
Jean se jeta sur le ventre et coula entre les tiges de bruyres comme un serpent. Nul ne l'aperut.
Il put entendre.
Il entendit que les gens vtus de noir venaient dans la fort pour dpouiller les pauvres loges au nom du roi de France. Les soldats taient l pour
assassiner ceux qui rsisteraient. Les gens vtus de noir se partagrent la besogne: c'taient les suppts de l'intendant.
Le nom du pre de Jean avait t prononc, parce que les collecteurs ne voulaient point se dranger pour un si pauvre homme, mais Vaunoy les
avait excits.
--Il a de l'or, disait-il; je le sais; c'est un faux indigent; sa misre est menteuse. Saint-Dieu! s'il le faut, je vous accompagnerai dans son bouge.
Mais, retenez bien ceci: il a de l'or, et quelques coups de plat d'pe lui feront dire o est cach son pcule.
Les autres rpondirent:
--Allons chez Mathieu Blanc.
Alors Jean se coula de nouveau, inaperu entre les tiges de bruyres. Une fois sous le couvert, il bondit et s'lana vers la Fosse-aux-Loups.
Par hasard Vaunoy ne mentait pas. Il y avait de l'or dans la pauvre loge de Mathieu Blanc; quelques pices d'or, reste de la suprme aumne de
Nicolas Treml, quittant pour jamais la Bretagne.
--Oui, oui, murmura Jude; en partant, il n'oublia pas son vieux serviteur. Ce fut moi qui jetai la bourse au seuil de la loge.
Pelo Rouan parut ne point prendre garde cette interruption.
--Lorsque Jean arriva dans la cabane, poursuivit-il, ses forces dfaillaient, tant son motion tait navrante. Il avait le pressentiment d'un cruel
malheur. Vous connaissiez Mathieu Blanc, ami Jude; 'avait t un homme vaillant et fort, mais la souffrance pesait un poids trop lourd sur les
derniers jours de sa vie.
Ce n'tait plus, au temps dont je parle, qu'un pauvre vieillard, toujours couch sur son grabat, min par la maladie, stupfi par les progrs lents
et srs d'une mort trop longtemps attendue. En entrant, Jean lui donna un baiser, suivant sa coutume, et le vieillard lui dit:
--Je souffre moins, Jean mon fils.
Une autre fois, Jean se ft rjouit, car il aimait bien son pre, mais il songea aux cavaliers qui sans doute en ce moment galopaient vers la loge,
et il frmit de rage et de peur.
La bourse o se trouvait le restant des pices d'or de Treml tait sur la table. Jean n'eut pas mme l'ide de la cacher. Ce qu'il cacha, ce fut le
vieux mousquet dont se servait son pre au temps o il tait soldat.
Une bonne arme, mon homme, portant loin et juste! Jean la jeta dans les broussailles, au-dehors, avec la poire poudre et les balles.
Puis il revint s'asseoir au chevet de son pre.
Quelques minutes se passrent. Un bruit sourd retentit au loin sur la mousse dans la fort. Jean comprit que les cavaliers avaient mis pied terre
au-del des fourrs et qu'ils avanaient vers le ravin.
Il alla au trou qui servait de croise, et souleva la serpillire pour voir au-dehors.
Il n'attendit pas longtemps.
Bientt le taillis s'agita de l'autre ct du ravin et des hommes parurent.
Jean les compta. Il y avait un collecteur, huit soldats et Herv de Vaunoy.
Jean les vit gravir la lvre du ravin. Puis on frappa rudement la porte, dont les planches vermoulues craqurent, Jean alla ouvrir avant mme
que l'homme vtu de noir et cri: De par le roi!
Des soldats entrrent en tumulte, suivis de Vaunoy qui resta prudemment prs du seuil. Le collecteur tira de son pourpoint une pancarte et lut
des mots que Jean ne sut point comprendre. Puis il dit:--Mathieu Blanc, je vous somme de payer cent livres tournois pour tailles prsentes et
arrires depuis dix ans.
Mathieu Blanc s'tait retourn sur son grabat, et regardait tous ces hommes arms avec des yeux hagards.
Le collecteur rpta sa sommation, et les soldats l'appuyrent en frappant la table du pommeau de leurs pes.
--J'ai soif, Jean, dit faiblement le vieillard.
Le coeur de Jean se brisait, car l'agonie se montrait sur les traits fltris de son vieux pre. Il voulut prendre le remde qui tait sur la table, mais
l'un des soldats leva son pe et fit voler le vase en clats.
Le loup blanc 57
--Qu'il paie d'abord, dit le soldat; aprs il boira.
Vaunoy, qui tait sur le seuil, se prit rire.
Les dents de Jean taient serres se briser. Il ne pouvait parler, mais il montra du geste la bourse, et le collecteur s'en empara.
--Je vous disais bien qu'ils avaient de l'or! grommela Herv de Vaunoy qui riait toujours.
Le collecteur compta quatre louis et demanda les quatre livres qui manquaient.
--J'ai soif! murmura Mathieu Blanc, que prenait le rle de la mort.
Pas une goutte de liquide dans la cabane! Jean Blanc se mit genoux devant un soldat qui portait une gourde. Le soldat comprit et eut
compassion; mais Vaunoy s'avana et repoussant l'albinos avec haine:
--Qu'il paie! dit-il.
--Je n'ai plus rien! sanglota Jean; plus rien, sur mon salut; tuez-moi et prenez piti de mon pre.
Mathieu Blanc fit effort pour se lever; il touffait: c'tait horrible.
--J'ai soif! rla-t-il une dernire fois.
Puis il retomba mort sur la paille du grabat.
En arrivant cette partie de son rcit, la voix de Pelo Rouan tait graduellement devenue haletante et trangle. Elle s'teignit tout coup lorsqu'il
pronona ces derniers mots, et Jude sentit sa main mouille, comme par une goutte de sueur ou une larme.
Le bon cuyer, du reste, n'tait gure moins mu que Pelo Rouan lui-mme.
--Le pauvre garon! murmura-t-il en serrant convulsivement ses gros poings; le pauvre garon! Voir ainsi assassiner son pre! Et ce misrable
Vaunoy!... pour Dieu, mon homme, que fit Jean Blanc aprs cela?
Pelo Rouan respira avec effort.
--Jean Blanc, rpta-t-il, lorsqu'il mourra, n'prouvera point une angoisse comparable celle de cet affreux moment. Il voila le visage de son pre
mort et s'agenouilla auprs du lit, sans plus savoir qu'il y avait l dix misrables pour railler sa douleur. Mais ils ne lui laissrent pas oublier
longtemps leur prsence.
--Eh bien, manant, dit le collecteur, les quatre livres que tu dois au roi!
Jean Blanc se leva et se retrouva face face avec ces hommes qui venaient de tuer son pre. Un instant il crut que son dbile cerveau allait
clater; sa folie le pressait; il sentait les approches du dlire; mais une force inconnue et nouvelle le grandit tout coup. Son esprit vacillant
s'affermit. Il se reconnut homme aprs sa longue enfance, et ce fut comme une miette de joie au milieu de son immense douleur.
--Arrire! cria-t-il d'une voix qui ne gardait rien de sa faiblesse passe.
Les soldats se mirent entre lui et la porte, mais Jean Blanc avait du moins conserv son agilit prodigieuse: il bondit, et son corps, lanc comme
la balle d'un mousquet, passa au travers de la serpillire qui fermait la croise. Dehors, Jean Blanc retomba sur ses pieds.
Lorsque les soldats sortirent en criant et en menaant, il avait dj disparu dans les broussailles.
--Tirez! cria Vaunoy; tuez-le comme un animal nuisible, ou il prendra sa revanche.
Quelques coups de feu se firent entendre, mais l'albinos ne fut point atteint, quoique vingt pas le sparassent peine de la loge.
Il ne bougea pas et demeura coi dans les broussailles o il s'tait cach.
Alors commena une oeuvre sans nom. Furieux d'avoir vu l'une de ses victimes lui chapper, Vaunoy, cet homme au visage doucereux et
souriant, qui assassine sans froncer le sourcil, Vaunoy ordonna aux soldats d'incendier la loge. On alluma des fagots l'aide d'une batterie de
fusil, et bientt une flamme paisse entoura le lit de mort du vieux serviteur de Treml!
--Les misrables! s'cria Jude; et que fit Jean Blanc?
--Attends donc! dit Pelo Rouan dont les dents serres semblaient vouloir retenir sa voix; Jean ne bougea pas tant que les assassins restrent autour
de la loge, riant comme des sauvages et blasphmant comme des dmons. Quand ils se retirrent, Jean s'lana hors de sa cachette, pntra dans
la loge en feu et prit le cadavre de son pre qu'il emporta au-dehors, afin de lui donner plus tard une spulture chrtienne.
Il ne fit point en ce moment de prire; peine dposa-t-il un court baiser sur le front du vieillard, dessch dj par le vent brlant de l'incendie.
Jean Blanc n'avait pas le temps.
Il saisit le fusil qu'il avait cach sous les ronces, le chargea et descendit en trois bonds le ravin, dont il remonta de mme la rampe oppose. Puis
il s'lana tte premire dans le fourr. Les assassins avaient de l'avance, mais le vent d'quinoxe ne va pas si vite qu'allait Jean Blanc poursuivant
les meurtriers de son pre.
--Bien, cela! s'cria encore Jude, bien, Jean Blanc, mon garon!
--Attends donc! Avant qu'ils eussent atteint la lisire du fourr o taient attachs leurs chevaux, un coup de fusil retentit sous le couvert. Le
collecteur tomba pour ne plus se relever.
Le loup blanc 58
Jude battit des mains avec enthousiasme.
--Et Vaunoy? dit-il, et Vaunoy?
--Vaunoy devint plus ple que le corps mort du vieux Mathieu. Il tremblait; ses dents s'entrechoquaient.
--Htons-nous, htons-nous! dit-il.
Ils se htrent; mais au moment o ils atteignaient leurs chevaux, on entendit encore un coup de fusil. Le soldat qui avait bris, sur la table, le
vase qui contenait le remde de Mathieu Blanc, poussa un cri et se laissa choir dans la mousse.
--Mais Vaunoy? mais Vaunoy? interrompit Jude.
--Attends donc! Ils montrent cheval. La terreur tait peinte sur tous les visages nagure si insolents. Ils prirent le galop, croyant se mettre
l'abri, les insenss! Jean Blanc ne savait-il pas comment abrger la distance? La route tournait; Jean Blanc allait toujours tout droit. Point de taillis
assez pais pour arrter sa course, point de ravin si large qu'il ne pt franchir d'un bond.
Aussi chaque coude du chemin, le vieux mousquet faisait son devoir. C'tait une bonne arme, je te l'ai dj dit, et Jean Blanc tirait juste.
chaque dtonation qui branlait la vote du feuillage, un homme chancelait sur son cheval et tombait. Jean Blanc les chassait au bois, et pas
une seule fois il ne brla sa poudre en vain.
De temps en temps, ceux qui restaient essayaient de battre le fourr pour dtruire cet invisible ennemi qui leur faisait une guerre si acharne.
Plus d'une balle siffla aux oreilles de Jean Blanc tandis qu'il rechargeait son arme derrire quelque souche de chtaignier; mais ses efforts
n'aboutissaient qu' retarder la marche des soldats. Aussitt qu'ils avaient regagn la route, un coup partait, un homme mourait.
--Par le nom de Treml, s'cria Jude qui s'exaltait de plus en plus au rcit de cette sauvage vengeance, je n'aurais jamais cru le pauvre Mouton
Blanc capable de tout cela. Sur ma foi! c'est un vaillant garon aprs tout! Mais Vaunoy? n'essaya-t-il point de tuer ce mcrant de Vaunoy?
--Attends donc! Jean Blanc n'oubliait point Vaunoy, mon homme, il faisait comme ces gourmands qui gardent le plus fin morceau pour la
dernire bouche; il gardait Vaunoy pour la bonne bouche.
Le moment vint o le dernier soldat vida la selle et se coucha par terre comme ses compagnons. Jean Blanc avait tu huit hommes et un
collecteur de tailles. Il ne restait plus que Vaunoy.
Celui-ci, plus mort que vif, poussait furieusement son cheval, rendu de fatigue. Jean Blanc mit deux balles dans son fusil et s'en alla l'attendre au
dernier dtour de la route sur la lisire de la fort.
-- la bonne heure! interrompit Jude Leker en frappant ses deux mains l'une contre l'autre.
Le bon cuyer faisait comme ces gens qui se passionnent tout de bon pour les pripties d'une pice de thtre. Il avait vu Vaunoy la veille et
pourtant il esprait srieusement que Vaunoy allait tre tu dans le rcit de Pelo Rouan.
Celui-ci secoua la tte.
--Lorsque parut le nouveau matre de La Tremlays, poursuivit-il, Jean Blanc visa. Son me passa dans ses yeux: rien au monde dsormais ne
pouvait sauver Herv de Vaunoy...
--Eh bien! dit Jude, voyant que le charbonnier hsitait.
--Vaunoy regagna son chteau sain et sauf, rpondit Pelo Rouan...
--Pourquoi? Jean Blanc le manqua?
--Jean Blanc ne tira pas.
Jude laissa chapper une exclamation nergique de dsappointement.
--Jean Blanc ne tira pas, reprit lentement le charbonnier, parce que le souvenir de Treml traversa son esprit ce moment, et qu'il ne voulut pas
anantir, mme pour venger son pre, la dernire chance de connatre le sort du petit monsieur Georges.
XXVI Un accs de haut mal
La voix de Pelo Rouan avait t rauque et rudement accentue, pendant qu'il racontait la terrible chasse de Jean Blanc dans la fort. Sa respiration
soulevait pniblement sa poitrine, et ses yeux rouges brillaient d'un effrayant clat.
Quand il vint parler de Treml, sa voix se fit grave, et il perdit la sauvage emphase qui avait mis jusqu'alors tant d'motion dans son rcit.
--Si c'est dans l'intrt du petit monsieur que Jean pargna Herv de Vaunoy, on ne peut le blmer, dit Jude; mais le diable si je comprends
comment ce triple tratre pourra jamais venir en aide la race de Treml?
--Quand il aura sous la gorge un pistolet arm tenu par une main ferme, mon homme, et qu'il saura bien que ses suppts ordinaires sont trop loin
pour lui porter secours, Herv de Vaunoy parlera.
Jude se gratta le front d'un air pensif.
--Il y a du vrai l-dedans, dit-il; mais Vaunoy lui-mme en sait-il plus que nous?
--Peut-tre; en tout cas l'heure approche o quelqu'un l'interrogera en forme l-dessus. Jean Blanc fit comme je t'ai dit: il pargna l'assassin de son
pre; mais ce bon sentiment qui mettait la gratitude avant la vengeance, devait tre passager: les cendres de la loge taient trop chaudes encore
pour que la vengeance ne reprt bientt le dessus. Jean Blanc se repentit d'avoir oubli son pre pour le fils d'un tranger...
Le loup blanc 59
--D'un tranger! rpta Jude scandalis, le fils de son matre, voulez-vous dire.
--Jean Blanc n'eut jamais de matre, mon homme, rpondit Pelo Rouan avec hauteur; mme au temps o il tait fou. Il se repentit donc et voulut
recommencer la chasse, mais Vaunoy avait dpass la lisire de la fort et galopait maintenant dans la grande avenue du chteau. Il tait trop tard.
--Je ne saurais dire, en vrit, murmura Jude, si c'est tant mieux ou tant pis.
--Il sera toujours temps de reprendre cette besogne. Le difficile n'est pas d'avoir un homme au bout de son fusil dans la fort, et Dieu sait que Jean
Blanc, depuis cette poque, aurait pu bien souvent envoyer la mort Herv de Vaunoy. au milieu de ses serviteurs. Le difficile est de l'avoir
vivant, seul, sans dfense, et de lui dire: Parle ou meurs! Jean Blanc y tchera.
--Et je l'y aiderai! dit Jude avec nergie.
Pelo Rouan prit sa main et la secoua brusquement.
--Et le service du capitaine Didier? demanda-t-il.
--Aprs le service de Treml: c'est convenu entre le capitaine et moi.
--Prends garde! dit Pelo Rouan avec svrit, prends garde de confier un Franais le secret d'un Breton!
--Il est bon, il est noble; je rponds de lui.
--Il est noble et bon la faon des gens de France, repartit amrement le charbonnier. Mais, encore une fois, la guerre qui existe entre cet homme
et moi ne te regarde pas. Je continue:
Quand Jean Blanc revint la Fosse-aux-Loups, il oublia Treml et tout le reste pour s'abmer dans sa douleur. Pendant deux jours. il coupa du
cercle sans relche, et le vieux Mathieu eut une tombe chrtienne.
Ce devoir accompli, Jean Blanc ne voulut point retourner la loge, dont les ruines lui rappelaient de si navrants souvenirs. Il traversa toute la
fort et alla se cacher sur la lisire oppose, de l'autre ct de Saint-Aubin-du-Cormier.
Il allait seul par les futaies, toujours triste, et plus que jamais frapp par la main de Dieu, car sa folie, en se retirant, avait laiss des traces
cruelles. Jean Blanc tait atteint de cet horrible mal qui effraie la foule et repousse jusqu' la piti; il tait pileptique.
Ce fut au milieu de cette souffrance morne et sans espoir que vint le chercher le bonheur, un bonheur si grand qu'on n'en peut esprer de plus
complet qu'au ciel mme, mais un bonheur bien court, hlas! aprs lequel il retomba dans sa nuit profonde, plus dsespr que jamais.
Il se trouva une femme, plus dvoue que les autres femmes, qui se prit de piti pour ce malheureux rebut de l'humanit.
C'tait une jeune fille, bonne, douce et bien-aime. Elle avait nom Sainte et mritait son nom.
Elle ne s'enfuit point la premire fois que Jean Blanc lui parla; elle lui permit de s'asseoir au feu de sa loge, et, quand Jean eut soif, elle lui donna
le lait de sa chvre... Cela t'tonne? ami Jude, dit brusquement Pelo Rouan; et pourtant elle fit plus que cela, Jean Blanc est un homme sous le
masque hideux que le sort lui a inflig.
--Eh bien! dit Jude d'un ton lgrement goguenard. Il y eut des noces?
--Oui, elle consentit l'pouser. Un an aprs, Marie vint au monde; Marie, qui est le gracieux portrait de sa mre et que les gens de la fort
nomment Fleur-des-Gents, parce que cette fleur est la plus jolie qui croisse dans nos sauvages campagnes. Marie est la fille de Jean Blanc et de
Sainte.
--C'tait une brave fille que cette Sainte, murmura Jude, que l'histoire amusait dsormais mdiocrement.
--C'tait une anglique et misricordieuse enfant, reprit Pelo Rouan. Les deux annes que Jean Blanc passa prs d'elle furent comme un rve; il
oubliait les blessures de son coeur, il n'avait ni dsir, ni crainte, ni espoir: elle tait tout dvouement et lui vivait pour elle...
Pelo Rouan s'arrta et passa lentement sa main sur son front.
--Cela dura deux ans, reprit-il aprs un silence et d'une voix tremblante; au bout de deux ans Jean Blanc revit des soldats de France et des gens de
l'impt. Vaunoy avait dcouvert sa retraite: sa pauvre cabane fut de nouveau envahie. Une premire fois il les chassa; ils revinrent en son absence,
et un lche! un soldat du roi! insulta et frappa Sainte, qui n'avait pour dfense que le berceau de sa fille endormie.
Je ne te conterai pas ce qui suivit; je ne le pourrais pas, mon homme, car mon sang bouillonne, et, au moment o je te parle, il me faut mes deux
mains pour contenir les battements de mon coeur.
Sainte succomba aux nombreuses blessures faites par l'arme meurtrire de l'assassin; elle mourut en priant Dieu pour Jean et pour sa fille...
Pelo Rouan s'interrompit encore. Sa voix dfaillait.
--Sur ma foi, grommela Jude, il est de fait que le bon garon ne doit pas aimer beaucoup les gens de France.
--Il les hait! s'cria Pelo avec explosion, et moi tout ce qu'il hait, je le dteste! Ah! l'un d'eux rde autour de cette cabane. Mais, sur mon Dieu,
ami Jude, il y a un vieux mousquet qui veille sur Fleur-des-Gents: une bonne arme, portant loin et juste. Puisque tu sers le capitaine Didier,
conseille-lui de ne plus s'garer dans les sentiers que frquente Marie, la fille de Sainte et de Jean Blanc.
--J'ignore les secrets du capitaine, rpondit Jude avec froideur; je sais seulement qu'il est gnreux et loyal. Si quelqu'un l'attaque tratreusement
ou en face sauf le service de Treml, mon aide ne lui fera point dfaut.
-- ta volont, mon homme. Je continue: aprs la mort de sa femme, Jean Blanc chargea sa fille sur ses paules et traversa de nouveau la fort. Il
avait le dsespoir dans le coeur, et sa tte roulait cette fois des projets de vengeance. La vue du lieu o avait t assassin son pre raviva
Le loup blanc 60
d'anciens souvenirs. Le pass et le prsent se mlrent: une haine immense, implacable, fermenta dans son me.
Il se trouva que, vers cette poque, les pauvres gens de la fort, traqus la fois par l'intendant royal et les seigneurs des terres, qui,
l'instigation de Vaunoy, avaient fait dessein de les chasser de leurs domaines, relevrent la tte et tentrent d'opposer la force la force. Ils
continurent d'habiter le jour leurs loges; mais la nuit, ils se rassemblrent dans les grands souterrains de la Fosse-aux-Loups, dont au moment du
besoin un homme leur enseigna le secret.
Cet homme tait Jean Blanc, qui avait dcouvert autrefois la bouche de la caverne, quinze pas de son ancienne loge, derrire les deux moulins
vent ruins.
Un jour, au temps o Jean Blanc tait faible, il dit: Le mouton se fait loup pour dfendre ou venger ceux qu'il aime. Jean Blanc avait vu
mourir tous ceux qu'il aimait: il ne pouvait plus protger; ce fut pour se venger que le mouton se fit loup.
--On m'avait dit quelque chose comme cela, interrompit Jude.
--Ce fut vers le mme temps, reprit le charbonnier, que je vins m'tablir dans cette loge. Pour des motifs que tu n'as pas besoin de connatre, je
pris avec moi la fille de Jean Blanc et je l'levai. Dans son enfance, avec les beaux traits de sa mre, elle avait les blancs cheveux du pauvre
albinos, mais l'ge a mis un reflet d'or aux boucles brillantes qui encadrent le front gracieux de la fleur de la fort: elle n'a plus rien de son pre;
elle est belle.
Que te dirais-je encore! Tu es dans le pays depuis hier, tu as d entendre parler des Loups. C'est le premier mot qui frappe l'oreille du voyageur
son arrive dans la fort; c'est le dernier qu'il entend son dpart.
Les cupides hobereaux, qui, pour gagner quelques cordes de bois ont voulu arracher le pain cinq cents familles, tremblent maintenant derrire
les murailles lzardes de leurs gentilhommires. Non seulement les gens du roi ne se risquent plus gure dans la fort, mais cet pais gourmand
qui tient maintenant la ferme de l'impt, Bchameil, regarde deux fois avant d'envoyer Paris le produit de ses recettes: la fort est entre Rennes
et Paris. Les Loups sont dans la fort.
--C'est fort bien, dit Jude, les Loups sont de redoutables camarades, mais ne pourrions-nous pas parler un peu de Treml, et revenir ce fameux
moyen?...
--Ami, interrompit Pelo Rouan, les Loups et Treml ont plus de, rapport entre eux que tu ne penses. Monsieur Nicolas, dont Dieu ait l'me, fut le
dernier gentilhomme breton: les Loups sont les derniers Bretons. Quant mon moyen, si honnte, si bon et si brave serviteur que tu puisses tre,
on n'a pas attendu ton retour pour le tenter. Jean Blanc a autant et plus de hte que toi d'en finir avec Vaunoy, car Mathieu et Sainte ne sont pas
encore vengs. Or, le jour o Vaunoy aura dit son dernier mot sur Treml, Jean Blanc chargera son vieux mousquet et recommencera la chasse,
interrompue il y a dix-huit ans, sur la lisire de la fort; mais jusqu'ici ce misrable meurtrier a toujours chapp. Dernirement encore, le manoir
de Boexis fut attaqu dans le seul but de s'emparer de sa personne: il l'avait quitt cette nuit mme, et les assaillants ne trouvrent que les dbris,
tides encore, de son repas du soir.
--Vaunoy est un madr gibier, dit Jude en secouant la tte.
--Jean Blanc est un chasseur patient, rpondit Pelo Rouan, et sa meute se compose de deux mille Loups.
--Est-ce ainsi? s'cria Jude dont la lente intelligence fut enfin frappe; Jean serait-il ce mystrieux et terrible Loup blanc?
--Mon compagnon, rpliqua le charbonnier avec une lgre ironie, Jean est Loup et il est blanc; mais je ne sais si c'est de lui que parlent aux
veilles des manoirs voisins, les vieilles femmes de charge et les valets peureux. Jean Blanc peut beaucoup; mais il est toujours le malheureux sur
qui pse incessamment la main de Dieu. Les accs de son terrible mal deviennent de jour en jour plus frquents... Et certes, ajouta Pelo Rouan
dont la voix s'trangla tout coup, il n'et pas pu faire le rcit que tu viens d'entendre sans porter la peine de sa tmrit: Jean n'affronte jamais en
vain ses souvenirs.
Aprs avoir prononc pniblement ces derniers mots, Pelo Rouan garda le silence, et Jude le vit s'agiter convulsivement sur son banc.
--Qu'avez-vous? demanda-t-il.
--Va-t'en! dit avec effort le charbonnier, tu sais tout ce que je pouvais t'apprendre.
--Mais que dois-je faire? Ne puis-je aider Jean Blanc?
--Va-t'en! rpta imprieusement Pelo; au nom de Dieu, va-t'en! quand l'heure sera venue, Jean Blanc saura te trouver.
Jude tonn se leva et se dirigea vers la porte de la loge. Avant qu'il et pass le seuil, Pelo glissa du banc et se roula sur le sol o il se dbattit en
poussant des gmissements touffs.
Jude se retourna, mais le jour baissait. La loge tait de plus en plus sombre; il aperut seulement une masse noire qui se mouvait dsordonnment
dans les tnbres.
--Qu'avez-vous, mon compagnon? demanda-t-il encore en adoucissant sa rude voix.
Un cri d'angoisse lui rpondit; puis la voix de Pelo Rouan s'leva brise, mconnaissable, et dit pour la troisime fois:
--Va-t'en!
Jude obit, et comme il n'avait point coutume de s'occuper longtemps des choses qu'il ne comprenait pas, peine mont cheval, il oublia Pelo
pour songer uniquement Jean Blanc, aux Loups et au moyen de prendre au pige Herv de Vaunoy vivant.
En songeant ainsi il peronna son cheval, et prit la route de Rennes o son nouveau matre lui avait donn rendez-vous.
On entendait encore le bruit des pas de son cheval sous le couvert, que dj la porte de la loge se refermait.
Fleur-des-Gents tait rentre; elle alluma une lampe. Pelo Rouan gisait terre en proie une furieuse attaque d'pilepsie.
Le loup blanc 61
La jeune fille tait sans doute familire avec ses effrayants accs, car elle s'empressa aussitt autour de son pre, et le soigna sans qu'il se mlt
aucun tonnement sa douleur.
la lueur de la lampe, la loge semblait moins misrable et plus habitable. On apercevait dans un coin une petite porte qui donnait issue dans la
retraite de Marie. Au-dessus du manteau de la chemine pendaient une paire de pistolets et un lourd mousquet de forme ancienne. Vis--vis et
auprs de la porte se trouvait une de ces horloges poids, comme on en voit encore dans presque toute les fermes bretonnes.
Au moment o la crise du charbonnier svissait dans toute sa force, on frappa d'une faon particulire la porte extrieure, et Fleur-des-Gents
ouvrit sans hsiter. L'homme qui entra portait le costume des paysans de la fort, et avait sur son visage le masque fauve dont il a t dj plus
d'une fois question dans ces pages. Il passa vivement le seuil.
--O est le matre? dit-il d'une voix brve.
Fleur-des-Gents lui montra Pelo Rouan, qui l'cume la bouche se tordait convulsivement sur la terre battue de la loge.
Le nouveau venu laissa chapper un juron de colre, et s'assit en murmurant sur un banc. L'accs dura longtemps. De minute en minute, le
nouveau venu, qui tait un Loup, regardait l'horloge avec impatience. Lorsque l'aiguille eut fait le tour du cadran, il se leva et frappa violemment
du pied.
--Voil une malencontreuse histoire, ma fille! dit-il. Tu diras ton pre que Yaumi est venu et qu'il l'a attendu tant qu'il a pu, Pelo Rouan
regrettera toute sa vie de n'avoir pas pu profiter de l'heure qui vient de s'couler.
Comme le loup finissait de parler, Pelo poussa un long soupir et dtendit ses membres crisps.
--Il revient lui! s'cria Marie qui approcha des lvres du malade une fiole dont il but avidement le contenu.
Aprs avoir bu il passa la main sur son front baign de sueur, et se leva l'aide du bras de la jeune fille. En apercevant le Loup, il tressaillit.
--Laisse-nous, dit-il Marie.
Celle-ci obit, mais lentement. Elle quittait regret son pre en un moment pareil. Avant qu'elle et franchi la porte de sa retraite, Pelo Rouan et
le Loup avaient entam dj leur entretien.
--Qu'y a-t-il? demanda le charbonnier.
Yaumi jeta un regard de dfiance vers Marie et pronona quelques mots voix basse.
--Dis-tu vrai? s'cria Pelo qui se dressa de toute sa hauteur; le ciel a-t-il enfin condamn cet homme!
En mme temps, il fit mine de s'lancer vers la porte. Yaumi le retint.
--Je me doutais bien, matre, dit-il, que ce serait pour vous un grand crve-coeur. Le ciel l'avait condamn peut-tre; vous l'avez absous. L'heure
d'agir est passe!
--Ne peut-on courir?
Yaumi tendit la main vers l'horloge poids.
--On m'avait donn deux heures, ajouta-t-il, pour vous trouver et rapporter vos ordres. J'ai dpens la premire heure faire la route, j'ai perdu
l'autre vous attendre: il est trop tard.
Pelo Rouan serra les poings avec violence et s'assit sur le banc.
--Qu'a-t-on fait l-bas? demanda-t-il.
Yaumi prononait les premiers mots de sa rponse, toujours voix basse, au moment o Marie tirait elle la porte de sa retraite. Par hasard, un
de ces mots arriva jusqu' elle. La jeune fille changea de couleur, laissa la porte entrebille, et mit son oreille l'ouverture.
Le mot qu'elle avait entendu tait le nom de Didier.
XXVII La premire bchamelle
Ce jour-l, Antinos de Bchameil, marquis de Nointel, avait rsolu de frapper un coup dcisif sur le coeur de sa belle inhumaine; c'tait ainsi
qu'il appelait mademoiselle de Vaunoy.
Il ne dormit gure que deux heures aprs son djeuner, et gagna ensuite en toute hte les cuisines du chteau de La Tremlays, o il demanda le
chef grands cris.
Il n'est personne qui ne dsire se montrer avec tous ses avantages aux yeux de la dame de ses penses. Bchameil que le hasard avait fait
intendant royal de l'impt, mais qui tait n marmiton de gnie, s'tait mis en tte de subjuguer mademoiselle de Vaunoy dfinitivement et d'un
seul coup, l'aide d'un blanc-manger du plus parfait mrite; blanc-manger exquis, original, nouveau, dont Alix goterait la premire, et qui
garderait le nom de cette belle personne, en l'immortalisant dans les sicles futurs.
L'amiti d'un grand homme est un bienfait des dieux.
Il ne faut pas croire que M. le marquis de Nointel ft descendu aux cuisines de La Tremlays avec un projet vague et mal arrt. Son blanc-manger
tait dans sa tte, complet et tout d'un bloc. Il n'y manquait ni un scrupule de muscade, ni une petite pointe de girofle, ni un atome de cannelle.
Aussi, disons-le tout de suite, le plat de l'intendant royal devait compter parmi les chefs-d'oeuvre qui vivent travers les ges. Ce devait tre un
blanc-manger illustre, un blanc-manger que les restaurateurs des cinq parties du monde inscriront avec fiert sur leurs cartes tant que l'homme, roi
de la cration, saura distinguer un suprme de turbot d'une omelette au lard!
Le loup blanc 62
Le cuisinier de La Tremlays mit la disposition de son noble confrre ses pices et ses fourneaux. Bchameil se recueillit dix minutes; puis, avec
la prcision ncessaire toutes les grandes entreprises, il se mit rsolument l'oeuvre.
La vieille Goton Rehou, femme de charge du chteau, qui fumait sa pipe dans un coin de la chemine, pendant que l'intendant royal oprait,
rpta souvent depuis qu'elle n'avait, de sa vie, vu un mitron si ardent la besogne.
L'intendant royal n'avait garde de faire attention la vieille. Il avait retrouss les manches de son habit la franaise, rentr la dentelle de son
jabot et rejet sa perruque en arrire. Son visage atteignait les nuances les plus vives de la pourpre. Ses yeux taient inspirs. Ses mains blanches
et charges de diamants agitaient la queue de la casserole avec une grce indescriptible. Tout observateur impartial et dclar qu'il tait l
vraiment sa place.
--Divine Alix! murmurait-il plus tendrement mesure que la fume s'levait, plus savoureuse; vous qui possdez toutes perfections, vous devez
tre doue du plus dlicat de tous les gots. Si vous rsistez ce poisson, je n'aurai plus... une ide de gingembre ne peut que faire du bien... je
n'aurais plus qu' mourir!
Bchameil mit une pince de gingembre et ouvrit convulsivement ses narines pour saisir l'effet.
--Dlicieux! cleste! dit-il; Alix, vous ne refuserez plus la main capable de combiner ces saveurs, il faudrait tre un sauvage pour rsister un
pareil arme.
--C'est vrai que a sent bon! grommela Goton dans un coin.
Bchameil mit son binocle l'oeil et regarda du ct de la chemine d'un air modeste et satisfait.
--N'est-ce pas, excellente vieille? s'cria-t-il, c'est un manger de desse.
--a doit faire un fier ragot, c'est la vrit, rpondit Goton en rallumant sa pipe avec gravit, mais, sauf respect de vous, si j'tais homme et
marquis, m'est avis que j'aimerais mieux manier une pe que la queue d'une casserole.
Bchameil laissa retomber son binocle et, se dtournant de dame Goton avec mpris, il rendit son me tout entire la pense de la belle Alix.
Celle-ci, par contre, ne songeait en aucune faon lui; elle tait assise auprs de sa tante, mademoiselle Olive de Vaunoy, dans le petit salon de
La Tremlays, et travaillait avec distraction un ouvrage de broderie.
Mademoiselle Olive faisait de mme; mais cette recommandable personne avait eu soin de se placer entre trois glaces. De sorte que, de quelque
ct qu'elle voult bien tourner la tte, elle tait sre de se sourire elle-mme et d'apercevoir, dans toute son ambitieuse majest l'difice
imposant de sa coiffure.
Chaque fois qu'elle tirait son aiguille, elle jetait l'un des trois miroirs une oeillade pleine de bienveillance que le miroir lui rendait exactement.
Ce jeu innocent paraissait la satisfaire on ne peut davantage; mais c'tait un jeu muet, et la langue de mademoiselle Olive tait pour le moins aussi
exigeante que ses yeux.
plusieurs reprises, elle avait essay dj d'entamer une conversation avec sa nice sur ses sujets favoris, savoir: les dfauts du prochain, le plus
ou moins de mrite des chiffons rcemment arrivs de Rennes, et surtout les romans de mademoiselle de Scudry, qui taient encore la mode en
Bretagne.
Alix avait rpondu par des monosyllabes et contre-propos. Non seulement elle ne donnait pas la rplique, mais elle n'coutait pas, chose
cruellement mortifiante en soi pour tout interlocuteur, mais qui devient accablante pour une demoiselle d'un certain ge, prise du besoin de
causer.
--Mon Dieu, mon enfant, dit enfin la tante aprs avoir fait un effort pour garder le silence; pendant la moiti d'une minute, ceci devient
intolrable. Je vous conjure de me dire o vous avez l'esprit depuis une heure!
Alix releva lentement sur sa tante ses grands yeux fixes et distraits.
--Vous avez parfaitement raison, rpondit-elle au hasard.
--Comment, raison? s'cria mademoiselle Olive. Mais je n'ai rien dit!
Alix sembla se rveiller en sursaut et regarda sa tante d'un air tonn, puis elle se leva, la salua et sortit.
Elle traversa rapidement le corridor et gagna sa chambre o elle se mit marcher grands pas.
--Je veux le voir! dit-elle aprs quelques minutes d'un silence agit. Il le faut.
Elle prit dans sa cassette une bourse de soie et agita vivement une petite sonnette d'argent pose son chevet. Ce coup de sonnette tait un appel
l'adresse de mademoiselle Rene, fille de chambre d'Alix.
Rene monta.
--Prvenez Lapierre, dit Alix, que je veux lui parler sur-le-champ.
L'instant aprs, Lapierre tait introduit dans l'appartement de mademoiselle de Vaunoy, qui ne put, sa vue, retenir un vif mouvement de
rpulsion.
Lapierre entra chapeau bas, mais gardant sur son visage l'expression d'insouciante effronterie qui lui tait naturelle.
--Mademoiselle m'a fait appeler? dit-il.
Le loup blanc 63
Alix s'assit et fit signe Rene de s'loigner. Pendant un instant elle garda le silence et tint les yeux baisss; videmment, elle hsitait prendre la
parole.
--Tenez-vous beaucoup rester au service de M. de Vaunoy? demanda-t-elle enfin avec une duret calcule.
Un autre se ft peut-tre tonn de cette question, mais Lapierre tait l'preuve.
--Infiniment, mademoiselle, rpondit-il.
--C'est fcheux, reprit Alix qui surmontait son trouble et regagnait tout son sang-froid, j'ai rsolu de vous loigner.
--Et m'est-il permis de vous demander?...
--Non.
Lapierre baissa la tte et sourit dans sa barbe. Alix aperut ce mouvement, et une vive rougeur couvrit son beau front.
--Vous quitterez La Tremlays, poursuivit-elle en refoulant une exclamation de colre mprisante; je le veux.
--Peste! murmura Lapierre: voil qui est parler.
--Vous quitterez La Tremlays l'instant.
--Peste! rpta Lapierre.
--Silence! si vous vous retirez de bon gr, je paierai votre obissance.
Alix fit sonner les pices d'or que contenait la bourse en soie.
--Si vous rsistez, poursuivit-elle, je vous ferai chasser par mon pre.
--Ah! fit tranquillement Lapierre.
--Voulez-vous cette bourse?
--J'y perdrais, rpondit Lapierre, j'aime mieux rester... moins pourtant que mademoiselle ne daigne me dire, ajouta-t-il d'un ton d'ironie
pendable, comment un pauvre diable comme moi a pu s'attirer la haine d'une fille de noble maison. Je suis trs curieux de savoir cela.
--La haine! rpta Alix, qui se redressa.
Elle retint une parole de ddain crasant et dit voix basse:
--Lapierre, vous tes un assassin.
--Ah! fit encore celui-ci sans s'mouvoir le moins du monde.
--Je ne sais pas, poursuivit Alix, ce qu'il put jamais y avoir de commun entre un homme comme vous et le capitaine Didier...
--Nous y voil! interrompit Lapierre assez haut pour tre entendu.
--Paix, vous dis-je, ou je vous ferai chtier comme vous le mritez; j'ignore ce qui a pu vous porter ce crime, mais c'est vous qui avez attendu
nuitamment, l'anne dernire, le capitaine Didier, dans les rues de Rennes.
--Vous vous trompez, mademoiselle.
Alix tira de son sein la mdaille de cuivre que le lecteur connat dj.
--Le mensonge est inutile, continua-t-elle, c'est moi qui pansai votre blessure quand on vous ramena l'htel, et je trouvai sur vous cette mdaille
que je savais appartenir au capitaine Didier. Vous la lui aviez vole croyant sans doute qu'elle tait en or.
--Et vous, mademoiselle, repartit Lapierre en souriant, vous l'avez garde prcieusement depuis ce temps, quoiqu'elle ne soit que de cuivre.
--Niez-vous encore? demanda Alix sans daigner rpondre.
-- quoi bon? demanda Lapierre.
--Alors vous ne vous refusez pas quitter le chteau?
--Si fait! plus que jamais.
--Mais, s'cria mademoiselle de Vaunoy, malheureux, ne craignez-vous pas que je vous dnonce mon pre?
Lapierre clata de rire. Alix se leva indigne.
--C'en est trop, dit-elle; ds que mon pre sera de retour...
--Qui sait quand votre pre reviendra, mademoiselle? interrompit Lapierre qui la regarda en face.
--Que voulez-vous dire? demanda vivement la jeune fille saisie d'un vague effroi.
Lapierre ouvrit la bouche pour parler, mais il se retint et rappela sur sa lvre son sourire cynique.
Le loup blanc 64
--Nous sommes tous mortels, dit-il en s'inclinant, et chaque homme est expos sept fois prir dans un seul jour: voil tout ce que je voulais vous
dire, mademoiselle. Quant votre menace, elle est faite, n'en parlons plus; mais gardez, je vous conjure, celles que vous pourriez tre tente de
m'adresser l'avenir. Il est humiliant, pour une noble demoiselle, de menacer un valet.
--Mais, sur ma foi! s'cria Alix que cette longue provocation jetait hors d'elle-mme, je ne menace pas en vain. M. de Vaunoy saura tout!
--Changez le temps du verbe: j'ai tudi un peu ma grammaire; au lieu du futur mettez le prsent, et vous aurez dit la vrit, mademoiselle.
--Je ne vous comprends pas! balbutia Alix qui devint ple et chancela.
--Si fait, mademoiselle, vous me comprenez et parfaitement. Croyez-moi, ne me forcez point mettre les points sur les _i._
--Je veux que vous vous expliquiez, au contraire, dit Alix avec effort.
-- votre volont. Le bon sens exquis dont vous tes doue vous avait fait deviner tout d'abord que rien de commun ne pouvait exister entre un
honnte garon tel que moi et un enfant sans pre comme le capitaine Didier. Je n'ai point de haine, en effet. Mais le sort a t injuste mon
gard: je ne suis qu'un valet; la haine d'autrui peut devenir ma haine: et, pour gagner mes gages, je puis avoir tirer l'pe comme si je hassais
rellement...
--Tu mens, misrable! interrompit la jeune fille exaspre, car elle comprenait.
--Vous savez bien que non. J'ai tu parce qu'on m'a dit: tue.
--Oses-tu bien accuser mon pre?
--Moi! Je ne pense pas avoir prononc le nom respectable de M. Herv de Vaunoy. Mais, bon entendeur, salut.
--Tu mens! tu mens! rpta Alix dont la tte se perdait.
--Mettons que je mente, mademoiselle, pour peu que cela puisse vous tre agrable. Mais, que je mente ou non, si, comme je le crois, vous portez
quelque intrt au capitaine Didier, ne perdez pas votre temps menacer un homme qui ne saurait vous craindre. Cet homme, d'ailleurs, n'est que
l'instrument. Montez plus haut: arrtez le bras ou flchissez le coeur.
Il ajouta plus bas:
--Et quand votre pre reviendra, s'il vous est donn de revoir votre pre, agissez sans perdre une minute, c'est un bon conseil que je vous donne.
ces mots Lapierre salua profondment et prit cong avec toute l'apparence du calme le plus parfait.
Alix ne saisit point ses dernires paroles; mais elle en avait assez entendu. Ds que le valet fut parti, elle s'affaissa sur son sige et mit sa tte
entre ses mains. Un monde de penses navrantes fit irruption dans son cerveau.
--Mon pre! mon pre! murmurait-elle au travers de ses sanglots; je ne veux pas le croire. Ce misrable ment!
Mais elle avait beau faire, une irrsistible conviction s'imposait son esprit: c'tait son pre qui avait ordonn l'assassinat de Didier.
Pourquoi?
Elle se leva, chancelante, et agita sa sonnette. Elle voulait joindre Didier, lui conseiller de fuir... Hlas! que lui dire sans accuser son pre?
Lorsque Rene se rendit l'appel de la sonnette, elle trouva sa jeune matresse inanime sur le plancher. Alix avait succomb son motion.
Quand elle recouvra ses sens, une fivre violente s'empara d'elle.
L'heure du dner vint cependant, et M. de Bchameil, quittant la cuisine, fit son entre dans la salle manger suivi du plat incomparable qu'il
venait d'inventer.
Le digne financier avait un air la fois modeste et conscient de sa valeur. Il semblait savourer par avance les unanimes loges qui allaient
accueillir ce chef-d'oeuvre de l'art culinaire, rendu plus prcieux par la noble main qui l'avait prpar. Il mditait dj une courte allocution en
forme de madrigal, l'aide de laquelle il comptait offrir mademoiselle de Vaunoy l'honneur d'attacher son nom au blanc-manger nouveau-n.
Certes, ce n'tait point l une mince aubaine pour la belle Alix. Il y allait de l'immortalit, car le plat n'tait rien moins qu'une bchamelle de
turbot (les cuisiniers ont fauss l'orthographe de ce nom illustre), c'tait, en un mot, la premire de toutes les bchamelles.
Hlas! le destin est aveugle, tous les bons potes l'ont dit, et les projets des hommes sont trangement caducs! La primeur de ce prcieux aliment
devait tomber en partage aux palais malappris de deux ignobles valets!
En entrant dans le salon, Bchameil orna sa lvre de son plus avenant sourire. Ce fut en pure perte: il n'y avait point de convives.
Herv de Vaunoy n'avait pas reparu. Alix tait en proie d'atroces souffrances; mademoiselle Olive veillait auprs de son lit de douleur. Didier
tait on ne savait o.
Ce que voyant, Bchameil, ordinairement si paisible, entra dans un dpit furieux. Dsol de n'avoir personne pour apprcier les mrites de son
blanc-manger il demanda son carrosse, et partit au galop pour sa villa de la Cour-Rose.
Le blanc-manger resta sur la table, chef-d'oeuvre abandonn.
Quelques minutes aprs, Alain le majordome et Lapierre entrrent par hasard dans le salon.
--Il ne reviendra pas, dit Lapierre.
--Tu es un oiseau de mauvaise augure, rpondit le vieil Alain; il reviendra.
Le loup blanc 65
Les deux valets avisrent le blanc-manger. Ils s'attablrent sans crmonie. Nous devons croire que la bchamelle se trouva tre de leur got, car,
au bout d'un demi-quart d'heure, il n'en restait plus trace.
--Il ne reviendra pas! rpta Lapierre en se renversant sur son sige comme un homme qui a bien dn.
--Il reviendra! rpta de son ct matre Alain, qui introduisit dans sa bouche le goulot de sa bouteille carre; en veux-tu?
--Volontiers. S'il ne revient pas, nous pourrons bien n'y rien perdre. Ce petit soldat de Didier a le coeur gnreux et la main toujours ouverte. Il
achtera notre marchandise un bon prix.
--Et s'il nous fait pendre?
--Allons donc!...
On frappa trois coups rudes la porte extrieure. Les deux valets sautrent sur leurs siges.
--C'est Vaunoy! dit le vieux majordome.
--Ou Didier! repartit Lapierre... Une ide! Si c'est Didier, veux-tu que nous parlions? Vaunoy est avare. Nous pourrissons son service.
Alain hsita et but. Quand il eut bu, il n'hsita plus.
--Tope, s'cria-t-il gaillardement; si c'est Didier, nous parlerons. Vaunoy, s'il revient ensuite, reviendra trop tard. Mais si c'est Vaunoy?
--Alors, il deviendra pour moi incontestable que Satan le protge, et ma foi, que Dieu ait l'me du capitaine!
--Amen, rpondit matre Alain.
On entendit des pas dans l'antichambre.
Les deux valets se levrent et clourent leurs regards la porte.
--Quelque chose me dit que c'est le capitaine, murmura Lapierre.
--Moi, je parierais que c'est le Vaunoy, riposta le majordome.
--Eh bien! parions!
--Parions!
--Un cu pour le capitaine!
--Un cu pour Vaunoy!
XXVIII Chez les Loups
l'heure o Pelo Rouan faisait Jude le rcit que nous avons rapport plus haut, un homme, envelopp dans son manteau, descendait avec
prcaution la rampe du ravin de la Fosse-aux-Loups. Il jetait furtivement autour de lui des regards d'inquitude et semblait avoir conscience d'un
danger.
Nanmoins il avanait toujours.
Lorsqu'il parvint au fond du ravin, devant le chne creux o Nicolas Treml avait enfoui jadis son coffret de fer, il s'arrta pour reprendre haleine.
Sa vue tait trouble probablement par la fivre qui faisait trembler chacun de ses membres sous son manteau; sans cela, il n'et point exprim de
doute, car, de plusieurs cts, des ttes fauves, cartant les dernires branches du taillis commenaient se montrer.
Au moment o l'tranger allait reprendre sa route, en se dirigeant vers l'emplacement de la loge de Mathieu Blanc, trois ou quatre hommes,
masqus de fourrure, bondirent hors des broussailles, tombrent sur lui et le terrassrent en un clin d'oeil.
--Qui diable avons-nous l? demanda l'un d'eux en mettant son pied sur la poitrine de l'homme au manteau.
Celui-ci, malgr son pouvante, ne parut nullement surpris de l'attaque et continua de cacher son visage.
--Mes bons amis, dit-il d'une voix qui, malgr ses efforts, n'tait rien moins qu'assure, ne me maltraitez pas. Je ne viens point ici par hasard.
--Un espion du malttier! s'crirent en choeur les Loups; il faut le pendre!
--Saint-Dieu! mes excellents amis, ne commettez pas une normit semblable, reprit le patient dont les dents claqurent derechef et plus fort. Je
viens vers vous dans votre intrt.
-- d'autres!
--Sur mon salut, je ne vous mens point. Bandez-moi les yeux, pour tre bien srs que je ne verrai rien des choses que vous avez intrt cacher,
et introduisez-moi auprs de votre chef.
Les Loups se consultrent.
--Il sera toujours temps de le pendre, dit l'un d'eux, robuste sabotier nomm Simon Lion.
L'avis semblait sage.
Le loup blanc 66
--Pourtant, reprit un vannier du nom de Livaudr, faudrait au moins voir sa figure.
Simon Lion arracha brusquement le manteau du rdeur, qui pencha sur sa poitrine un visage rond et plein, mais plus blme qu'un linceul.
Les quatre Loups reculrent, frapps d'une commune et inexprimable surprise.
--Le matre de La Tremlays! s'crirent-ils en mme temps.
Vaunoy, c'tait bien lui, en effet, essaya de sourire, et parvint seulement produire un convulsif clignement d'yeux.
--Le matre de La Tremlays en personne, mes bons amis, dit-il.
--Nous ne sommes pas tes amis, murmura Livaudr d'une voix basse et menaante. Ignores-tu si compltement les sentiers de la fort que tu aies
pu prendre au hasard une route qui te conduisait droit la mort?
--Allons donc! allons donc! balbutia Vaunoy, vous raillez, mon joyeux camarade; on ne tue pas ainsi un homme qui apporte une fortune avec lui.
Les Loups changrent un regard significatif, et Simon, d'un geste rapide, tta les poches de Vaunoy.
--Tu mens, dit-il aprs examen fait, aujourd'hui comme toujours, mais du diable si tu nous chappes cette fois!...
La terreur de Vaunoy atteignait son comble et augmentait pour lui le danger, car il perdait le sens et la parole.
Livaudr dtacha une corde roule autour de sa ceinture et lana l'extrmit, formant noeud coulant, de manire accrocher l'une des basses
branches du chne creux.
La corde se noua du premier coup, et se balana tout auprs du visage de Vaunoy.
On ne peut dire que celui-ci se ft engag la lgre dans sa prilleuse entreprise. Au contraire, il en avait laborieusement calcul toutes les
chances, mais il avait compt sans sa poltronnerie, et sa poltronnerie allait le tuer.
Il tait parti de La Tremlays dans un de ces moments de rsolution dsespre o le plus lche devient en quelque sorte le plus tmraire.
Sa haine pour Didier, ou, pour parler mieux, l'envie passionne qu'il avait de jeter hors de sa route la vivante menace qui le tourmentait nuit et
jour, lui avait cach une partie du pril, en lui montrant plus certaines qu'elles ne l'taient les chances de russite.
Il ne pouvait rien par lui-mme contre Didier, officier du roi et son hte officiel, et pourtant il fallait que Didier dispart. Il le fallait; c'tait une
question de fortune qui pouvait devenir question de vie ou de mort.
Par une trange destine, ce jeune soldat se trouvait fatalement en contact avec Vaunoy sur tous les points la fois. Le penchant d'Alix pour lui et
son loignement croissant pour Bchameil, qui en tait une consquence naturelle, eussent constitu seuls une cause d'inimiti bien suffisante;
car, cette poque o le parlement s'occupait journellement de recherches de noblesse, il fallait que Vaunoy conqut tout prix l'appui de
l'intendant royal.
Un mot de Bchameil pouvait lui faire perdre sa qualit de noble homme, et par consquent l'opulent hritage de Treml.
Mais part ce motif, Vaunoy en avait un autre, plus imprieux encore, et nous dirons pas trop en affirmant que Didier et lui ne pouvaient exister
ensemble sous le ciel.
Au reste, si nous n'avons pas compltement chou dans la peinture de son caractre, on doit penser, indpendamment mme de cette explication,
qu'il avait fallu Vaunoy un bien puissant motif pour braver ainsi la vengeance des Loups, lui qui avait t leur plus actif et leur plus implacable
perscuteur.
Ce motif une fois admis, restait, pour un homme vritablement rsolu, combiner un plan et n'engager la bataille qu'avec le plein exercice de
son sang-froid.
Le matre de La Tremlays tait dans de tout autres conditions. En traversant la fort, il avait subi tour tour les influences de la frayeur la plus
exagre et du plus fol espoir. Maintenant qu'il fallait agir sous peine de mort, il restait vaincu par l'pouvante, incapable, inerte, hbt: mort
d'avance, comme ces malheureux qu'on prcipite du haut d'une tour leve et qui expirent, dit-on, avant de toucher le sol.
Simon Lion le saisit bras-le-corps, et Livaudr fit un noeud coulant l'extrmit de la corde; Vaunoy ne bougea pas; il se laissa passer la corde
autour du cou sans faire rsistance aucune.
Seulement, lorsque la hart lui blessa la gorge, il roula autour de lui de gros yeux affols, et poussa une plainte touffe.
--Hale! cria Livaudr.
Les pieds du malheureux Vaunoy quittrent le sol.
Comme on voit, les pressentiments de Lapierre n'taient pas sans quelque fondement.
Mais au moment o la face du patient passait du violet au noir par l'effet de la strangulation, un cinquime personnage bondit alors des
broussailles. C'tait encore un Loup.
--Arrive donc! petit Yaumi, lui dirent ses camarades; viens voir la dernire grimace d'une de tes connaissances.
Le petit Yaumi, que nous avons rencontr tout l'heure dans la loge de Pelo Rouan, tait un norme gaillard, haut de prs de six pieds et membr
en proportion. Il jeta un coup d'oeil sur Vaunoy et le reconnut malgr la contraction hideuse de ses traits.
--Mchants blaireaux! murmura-t-il: ils allaient le tuer comme a sans crier gare!
Le loup blanc 67
Et d'un revers de son grand couteau de chasse, il coupa la corde. Vaunoy tomba comme une masse et s'affaissa sur le gazon.
--Vous faisiez l de la belle besogne, reprit le petit Yaumi. Et qu'aurait dit le Matre? Ne savez-vous pas qu'il y a quelque chose entre lui et ce vil
coquin, pour qui la corde tait une mort trop douce? Le Matre est-il dans la mine?
--Le diable sait o est le matre, rpondit Livaudr d'un ton bourru, quant ce qui est de ce vieux drle, il peut se vanter de l'avoir chapp belle.
Mais il n'est pas au bout, et il faudra savoir si nos anciens ne lui remettront pas la corde au cou.
--Nos anciens obissent au Matre tout comme toi et moi, mon homme, dit Yaumi d'un ton sentencieux: ils feront ce que le Matre voudra.
Vaunoy cependant avait repris ses sens et s'agitait sur l'herbe.
--Debout! cria Simon Lion en le poussant du pied.
Vaunoy, qui avait plus de peur que de mal, obit sans trop de peine. Par une raction explicable, ce premier danger, miraculeusement vit, lui
avait remis quelque force au coeur.
--Empchez vos gens de me maltraiter, dit-il Yaumi d'une voix plus ferme; ce bout de corde a failli vous faire perdre cinq cent mille livres.
Yaumi ne s'mut point; mais il n'en fut pas de mme des quatre Loups.
--Cinq cent mille! rptrent-ils bahis.
Vaunoy respira. L'effet tait produit.
--Conduisez-moi vos chefs! dit-il d'un ton d'autorit.
--Maintenant, murmura le petit Yaumi en haussant ses larges paules, ils vont le laisser chapper. Je donnerais un cu pour que le Matre ft ici!
Simon Lion noua le mouchoir carreaux qui lui servait de ceinture sur les yeux de Vaunoy, et, tout aussitt les quatre Loups le poussrent vers la
rampe occidentale du ravin, au sommet de laquelle se voyaient les ruines des deux moulins vent.
Vaunoy sentit bientt un air froid et humide frapper sa joue; en mme temps, la vague lueur qui, malgr le bandeau, parvenait jusqu' ses yeux,
disparut tout coup.
Tantt il descendait les marches d'une sorte d'escalier taill presque pic; tantt ses conducteurs le soulevaient force de bras, le portaient
pendant quelques pas et le dposaient ensuite sur le sol.
Cela dura dix minutes environ. Au bout de ce temps, Vaunoy entendit un bruit de voix confuses, et une forte odeur de tabac et d'eau-de-vie le
saisit la gorge.
On lui arracha son bandeau.
Il tait chez les Loups, dans leur rfectoire, et arrivait au dessert.
La rouge clart d'une demi-douzaine de torches qui brillaient autour de lui blouit d'abord ses yeux habitus aux tnbres. En outre, les cris
assourdissants qu'un millier de larynx rcemment abreuvs poussrent sa vue, faillirent de nouveau lui faire perdre la tte. Il y avait de quoi:
c'taient de tous cts, nergiques menaces et clameurs de mort.
Mais bientt un silence se fit. Simon Lion avait prononc quatre mots qui produisirent un effet rellement magique. Les clameurs devinrent tout
coup murmures, et ces quatre mots rpts avec componction passrent en un instant de bouche en bouche.
--Cinq cent mille livres! disait-on de toutes parts.
Ce chuchotement d'excellent augure ranima Herv de Vaunoy mieux que n'et fait le plus mritant de tous les baumes. Il se sentit revivre et
devint brave de toute la grande peur qu'il avait eue.
Le spectacle qu'il entrevoyait, mesure que ses yeux s'aguerrissaient au sombre clat des torches, n'tait pas fait cependant pour porter au comble
sa scurit.
Il tait prcisment au centre d'une nombreuse assemble dont les groupes, attabls, sans ordre, autour de planches soutenues par des pieux fichs
en terre, buvaient, mangeaient ou fumaient.
Cela ressemblait une immense taverne.
La lumire partant d'un seul centre, o brillaient toutes les torches runies, s'affaiblissait en radiant, de telle sorte que la majeure partie de la foule,
fantastiquement plonge dans un vacillant demi-jour, prenait de loin une physionomie trange et presque diabolique.
On ne pouvait calculer, mme approximativement, le nombre des assistants, et l'aspect de cette cohue faisait natre l'ide de l'infini.
Les derniers rangs, en effet, disparaissant demi dans l'ombre, semblaient se prolonger jusqu' perte de vue; et, lorsqu'un mouvement fortuit ou
l'tincellement d'une torche agrandissait le cercle de lumire, on voyait surgir de tous cts de nouvelles figures de buveurs ou de fumeurs.
Or, tous ces buveurs et fumeurs taient des Loups, honntes artisans de la fort, qui, nous en sommes certains, possdaient au grand jour de fort
dbonnaires physionomies; mais la lueur sanglante des torches mettait leurs traits une expression de frocit sauvage. S'ils taient bons, ils n'en
avaient pas l'air, en vrit.
et l, dans la foule, Vaunoy reconnaissait quelque visage de vannier ou de sabotier, rencontr souvent dans la fort. Deux ou trois Loups
avaient gard leurs masques de fourrure; et, nonobstant le flux perptuel de la lumire et de l'ombre, Vaunoy crut pouvoir affirmer plus tard que
ces Loups, obstinment masqus, avaient leurs raisons pour ce faire en sa prsence: ils portaient la livre de La Tremlays.
Le loup blanc 68
Au milieu de la salle, de la grotte, ou de la caverne (Vaunoy n'apercevant ni les parois, ni la vote, ne pouvait assigner ce lieu un nom fort
prcis), se trouvait une table mieux quarrie que les autres: autour de cette table sigeaient neuf vieux Loups de grande exprience, qui sans doute
taient les snateurs de cette bizarre rpublique.
Quant au dictateur, ce fameux Loup Blanc, dont parlait tant la renomme, Vaunoy eut beau chercher, il ne put le dcouvrir aucun signe
extrieur, et conclut qu'il tait absent.
Au bout de quelques minutes, l'un des vieillards rclama le silence d'un geste, et se tourna vers Vaunoy, qui mettait tous ses efforts ressaisir son
sang-froid branl.
--Qu'es-tu venu faire la Fosse-aux-Loups? demanda le vieillard.
Vaunoy prit, comme on dit vulgairement, son courage deux mains.
--J'y suis venu chercher ce que j'y ai trouv, rpondit-il d'un ton dgag; je voulais voir les Loups.
--C'est une vue qui peut coter cher, Herv de Vaunoy. As-tu donc oubli tout le mal que tu nous as fait?
--Non, mais j'ai compt sur votre bon sens, et aussi sur votre misre que je croyais, je dois le dire, ajouta-t-il moins haut, plus grande qu'elle ne
me parat tre en ralit.
--Nous vivons du mieux que nous pouvons, reprit le vieillard; on a voulu nous voler notre pain noir et notre petit cidre, nous volons nos voleurs,
ce qui nous met mme de manger du pain blanc et de boire de l'eau-de-vie.
Un joyeux et bruyant clat de rire accueillit la douteuse moralit de ces paroles.
--Bien dit, notre pre Toussaint! cria-t-on de toutes parts.
--La paix, mes enfants, la paix! Quant notre bon sens, nous te savons gr de ton compliment, mais, en dfinitive, qu'as-tu faire de notre bon
sens, qui nous conseille de te pendre, et de notre misre, que tu as tch de rendre si complte?
--Je veux me venger, dit Vaunoy.
--N'as-tu pas, La Tremlays, tes assassins ordinaires?
--Trve, interrompit Vaunoy, dans un mouvement d'impatience qui le servit merveille; expliquons-nous comme des hommes, et ne bavardons
pas comme des avocats. Voulez-vous gagner cinq cent mille livres?
--Cinq cent mille livres! rptrent encore les Loups qui avaient l'eau la bouche.
--Cinq cents millions de tromperies! s'cria une rude voix dont le propritaire, le petit Yaumi, pera la foule et vint dresser sa haute taille devant
la table occupe par le snat de la Fosse-aux-Loups.
--Notre pre Toussaint et les autres, ajouta-t-il, ne faites pas attention ce que dit ce misrable. Vous le connaissez, et d'ailleurs, en l'absence du
Matre, vous ne pouvez rien dcider.
Vaunoy dressa l'oreille ce mot de matre. C'tait l une nouvelle difficult qu'il n'avait pu mettre en ligne de compte.
Le pre Toussaint secoua la tte d'un air de mcontentement.
--Ami Yaumi, dit-il, le Matre est le matre, mais nous sommes bien quelque chose, et cinq cent mille livres ne se trouvent pas tous les jours sous
le couvert. Cela mrite rflexion.
--Mais il ment comme un coquin qu'il est!
Les Loups poussrent en choeur un murmure de dsapprobation. Ces bonnes gens tenaient aux cinq cent mille livres annonces, plus que nous ne
saurions dire.
--Yaumi, mon garon, reprit Toussaint, avec d'autant plus d'assurance qu'il se sentait soutenu; laisse-nous faire nos affaires: le Matre sera
content.
--Et s'il ne l'est pas? demanda Yaumi.
Personne ne dit mot dans la foule. Le vieillard parut visiblement dconcert.
--Il le sera, reprit-il encore aprs un silence; personne plus que moi n'est dispos obir au Matre, mais...
--Mais vous voulez braver la chance de lui dsobir! coutez! je sais, moi, que le Matre donnerait le plus clair de son sang pour voir cet homme
face face.
Vaunoy frmit de la tte aux pieds.
--Je sais, poursuivit Yaumi, que cet homme et lui ont rgler un compte long et embrouill. Je veux aller chercher le Matre.
--Qui sait o on le trouvera?
--Je tcherai; vous m'attendrez.
--C'est impossible! s'cria Vaunoy, mettant dsormais son va-tout sur une seule chance; tout est manqu si dans deux heures je ne suis pas de
retour La Tremlays.
Le loup blanc 69
--Deux heures me suffiront, dit Yaumi.
Les vieillards se consultrent.
Il faut croire que l'autorit de celui qu'on appelait _le Matre_, et qui n'tait autre que le Loup Blanc, avait des proportions fort absolues, car,
malgr sa violente envie de conqurir les cinq cent mille livres, la foule des Loups vint en aide Yaumi.
--N'y a pas dire, murmurait-on de tous cts: faut que le Matre soit averti!
--Va donc, dit Toussaint Yaumi; mais si, dans deux heures, tu n'es pas revenu, nous ferons notre ide.
Yaumi ne s'branla point encore.
--Il faut auparavant, dit-il, que je sache tout ce que veut cet homme.
--C'est juste, repartit Toussaint; expliquez-vous, Herv de Vaunoy.
--Les cinq cent mille livres dont il s'agit, dit le matre de La Tremlays, sont le produit des tailles de l'vch de Dol, que M. l'intendant royal
expdie Paris. Les cinq cent mille livres resteront une nuit au chteau. Cela suffira.
--Je crois bien! s'cria Toussaint.
--Je crois bien! rptrent les Loups.
--Quant l'homme que je veux tuer, il est votre ennemi aussi bien que le mien; c'est le nouveau capitaine de la marchausse.
--Ft-il pis que cela, Herv de Vaunoy, dit Toussaint d'un ton grave, mais non sans quelques regrets, n'espre pas l'aide de nos bras. Les Loups
n'assassinent pas.
--Les Loups attaqueront la caisse; les Loups prendront les cinq cent mille livres; les Loups auront tout le profit. Moi, je ferai le reste.
Le vieux Toussaint secoua la tte d'un air de satisfaction non quivoque.
--Cela peut s'accepter, dit-il; en conscience, cela peut s'accepter. Eh bien! Yaumi, en sais-tu assez long?
--Je pars, rpondit ce dernier.
Il mit en effet son masque sur son visage et disparut dans l'ombre.
Vaunoy s'assit. On plaa devant lui un verre d'eau-de-vie qu'il toucha de ses lvres.
--Deux heures! pensait-il avec angoisse; si cet homme vient, quel sera mon sort?
Les Loups s'taient remis fumer et boire, car ces pauvres gens, nagure artisans honntes et laborieux, une fois jets violemment hors de leur
voie, avaient pris, peu de chose prs, tous les vices qu'amne avec soi la fainantise soutenue par la rapine.
Vaunoy, lui, comptait les minutes. De temps en temps, la voix du vieux Toussaint, qui demandait quelques explications sur le mode d'attaque, sur
le moment du coup de main, etc., interrompait sa laborieuse rverie. Ce fut heureux pour lui, car, si on ne l'et point distrait de sa peur, sa peur
l'aurait tu.
Une heure se passa, puis une heure et demie, puis l'aiguille de la montre de Vaunoy indiqua les deux heures rvolues.
Vaunoy ouvrit sa poitrine une longue et vigoureuse aspiration. Il se leva.
--Ma foi, dit Toussaint, Herv de Vaunoy est dans son droit. Un honnte homme n'a que sa parole; nous avons la ntre, et nous sommes des
honntes gens.
--C'est clair! appuya l'assistance.
--Donc, tu peux te retirer, l'homme. Ton intrt nous rpond de ton exactitude. Demain, une heure aprs le coucher du soleil, nous serons au lieu
dsign.
-- demain, dit Vaunoy, qui devanait ses guides vers l'entre du souterrain.
On lui banda de nouveau les yeux. Quelques minutes aprs, il sautait joyeusement sur son cheval, qui l'attendait au-del du fourr.
--Saint-Dieu! saint-Dieu! saint-Dieu! cria-t-il follement en pressant grands coups d'perons le galop de sa monture.
Comme on le pense le vieux majordome gagna son pari, car c'tait Vaunoy qui avait frapp ces rudes coups la porte extrieure de La Tremlays,
et ce fut lui qui, au moment de la gageure, entra dans le salon, au grand tonnement de Lapierre.
En entrant, il se jeta, haletant, sur un fauteuil.
--Il est nous! s'cria-t-il. J'ai jou ma vie, j'ai gagn, mais je jure Dieu qu'on ne m'y prendra plus!
--J'en reviens ce que je disais, murmura Lapierre: que Dieu ait l'me du capitaine! Matre Alain, voici votre cu.
XXIX Avant la lutte
Le lendemain, le convoi des deniers de l'impt partit de Rennes dans la matine. Il tait escort par la marchausse, la tte de laquelle
chevauchait le capitaine Didier, et par une compagnie de sergents pied.
Le loup blanc 70
Le trajet de Rennes La Tremlays se fit sans encombre. Tandis que les lourdes charrettes, charges d'cus de six livres, s'embourbaient dans les
fondrires de la fort, l'attaque aurait t bien facile; mais nulle figure hostile ou suspecte ne se montra sur la route, et c'est peine si Jude, qui
suivait le capitaine, put conjecturer deux ou trois fois aux mouvements des branches qu'il y avait un tre vivant, homme ou gibier, cach sous le
couvert.
Les Loups dormaient ou ne se souciaient pas d'affronter les bons mousquets de la marchausse. moins qu'ils n'eussent encore un autre motif
de ne point se montrer.
On marchait bien lentement, et le soleil se couchait au moment o le convoi atteignait les premiers arbres de l'avenue de La Tremlays.
--Monsieur, dit Jude en se penchant l'oreille du capitaine, il ne fait point bon pour moi au chteau. Ce que je cherche n'y est pas, et j'y pourrais
trouver en revanche ce que je n'ai garde de chercher.
--Fi! mon brave garon, rpondit le capitaine avec un sourire, tu ne rves plus qu'assassinat depuis hier. Certes, si tout ce que tu m'as racont de
ce Vaunoy est vrai, c'est un sclrat infme et sans vergogne, mais je ne puis croire... et, aprs tout, qui te dit que ce charbonnier n'ait point
menti?
--Pelo Rouan? Il ne mentait pas, monsieur, car sa voix tremblait et j'ai senti la sueur de son front tomber sur ma main. Oh! il ne mentait pas!... Et
dame Goton et l'absence de notre petit monsieur?
--Tu as peut-tre raison, dit le capitaine; en tout cas, tu es libre, mon garon, et si tu as quelque ami dans la fort, je te permets de lui demander
l'hospitalit. Demain, tu nous rejoindras Vitr.
-- demain donc! rpondit Jude.
Sur le point de s'loigner, il s'approcha davantage et ajouta voix basse:
--N'oubliez pas ce qui vous regarde, mon jeune monsieur. Ce Pelo Rouan a parl de vengeance, et il a l'air d'un terrible homme!
Didier sourit encore et fit un geste d'insouciante bravade.
-- demain, brave garon! dit-il au lieu de rpondre.
Jude prit un sentier de traverse et perdit bientt de vue le convoi. Le soleil tait couch depuis quelques minutes peine, mais il faisait nuit dj
sous les sombres votes de la fort. Les clairires seules montraient leurs ajoncs illumins par cette lueur chatoyante que le crpuscule du soir
laisse monter du couchant. Jude s'en allait pas lents et la tte tristement baisse.
Il avait confi son cheval un soldat pour que la bte et sa provende au chteau.
Le bon cuyer sentait son courage l'abandonner en mme temps que l'espoir. Pourquoi chercher encore lorsqu'on est sr de ne point trouver? Jude
avait besoin d'voquer le souvenir vnr de son matre pour garder quelque nergie sa volont chancelante.
Un pril braver l'et trouv fort; s'il n'et fallu que mourir, il serait mort avec joie. Mais il n'y avait rien, ni pril braver, ni mort affronter.
Treml n'aurait point le bnfice des efforts tents: quoi bon combattre?
Jude, aprs avoir chemin quelque temps sans but, prit la route de la loge du charbonnier Pelo Rouan.
--Nous causerons de Treml, se disait-il en soupirant; peut-tre aura-t-il appris quelque chose depuis hier.
Jude n'avait pas fait vingt pas dans cette direction nouvelle, lorsqu'un bruit sourd, lointain encore, mais familier son oreille de vieux soldat,
arriva jusqu' lui.
C'tait videmment le bruit produit par la marche d'une nombreuse runion d'hommes, dont les pas s'touffaient sur la mousse de la fort.
Jude s'arrta. Ce ne pouvait tre l'escouade des sergents de Rennes, car les pas venaient du ct oppos la ville, et avanaient plus rapidement
que ne fait d'ordinaire une troupe soumise aux rgles de la discipline.
Jude devinait rarement; il en tait encore s'interroger, lorsque l'agitation des branches du taillis lui annona l'approche de cette mystrieuse
arme.
Il n'eut que le temps de se jeter de ct sous le couvert.
Au mme instant, une cohue presse, courant sans ordre, mais bas bruit, fit irruption dans le sentier que Jude venait de quitter.
la douteuse clart qui rgnait encore, le vieil cuyer tcha de compter, mais il ne put. Les hommes passaient par centaines, et incessamment
d'autres hommes sortaient du fourr.
C'tait un spectacle singulier et fait pour inspirer l'effroi, car aucun de ces hommes ne montrait son visage aux derniers rayons du crpuscule.
Tous avaient la figure couverte d'un masque de couleur sombre.
Tous, hormis un seul qui portait au contraire un masque blanc comme neige, au milieu duquel luisaient deux yeux ronds et incandescents comme
les yeux d'un chat-pard.
Cet homme, qui tait de grande taille, mais de bizarre tournure, marchait le dernier. Lorsqu'il passa devant Jude, il se trouvait en arrire d'une
cinquantaine de pas sur ses compagnons, et le vieil cuyer le vit avec tonnement faire, sans effort apparent, deux ou trois bonds rellement
extraordinaires, qui le portrent en quelques secondes l'arrire-garde de la fantastique arme.
Jude demeura quelques minutes comme bahi. Au bout de ce temps, sa lente intelligence ayant accompli le travail qu'une autre aurait fait de
primesaut, il conjectura que ces sauvages soldats taient des Loups. Mais o allaient-ils en si grand nombre et arms jusqu'aux dents?
Le loup blanc 71
Jude se fit cette question, mais il n'y rpondit point tout de suite, bien que les Loups, chuchotant entre eux, eussent prononc, en passant prs de
lui, plus d'un mot qui aurait pu le mettre sur la voie.
Il poursuivit sa route, tout pensif et fort intrigu, vers la demeure de Pelo Rouan.
Pendant qu'il marchait par les sentiers redevenus dserts de la fort, son esprit travaillait, et les vagues paroles surprises et l aux Loups qui
passaient, lui revenaient comme autant de menaces.
La loge de Pelo Rouan tait ferme. Jude frappa de toute sa force la porte close; personne ne rpondit.
--C'est tonnant, pensa-t-il, entremlant sans le savoir le dsappointement prsent et l'objet de sa rcente proccupation. Ce singulier personnage,
masqu de blanc, qui marchait le dernier, avait des yeux semblables ceux que je vis briller hier dans les tnbres de cette loge... Ouvrez, mon
compagnon, ouvrez l'cuyer de Treml.
Point de rponse. Seulement, de l'autre ct de la loge, d'autres coups se firent entendre, comme pour railler ou imiter ceux qu'il distribuait
libralement la porte.
Jude fit le tour de la cabane. Un rayon de lune, gar travers les branches des arbres, lui montra une petite fentre, ferme de forts volets qui
s'agitaient sous l'effort d'une main cherchant les branler l'intrieur.
Au moment o Jude ouvrait la bouche pour rpter sa requte l'un des volets violemment arrach tomba auprs de lui.
En mme temps, une forme de jeune fille dont la lune clairait vaguement la silhouette, monta sur l'appui de la fentre, sauta aux pieds de Jude
avec une lgret de sylphide, et demeura un instant genoux, les bras tendus vers le ciel.
--Sainte Vierge de Mi-Fort, je vous remercie! murmura la jeune fille avec une ardente dvotion. Protgez-le, protgez-le! Si je le sauve,
Notre-Dame, je vous donne un cierge, et une couronne, et ma croix d'or, et tout ce que j'ai, bonne Vierge!
Elle se signa, baisa une petite mdaille suspendue son cou, se releva d'un bond et disparut comme une biche sous le taillis.
Elle n'avait mme pas aperu Jude.
--Fleur-des-Gents! dit le bon cuyer que ces diverses et inexplicables pripties jetaient dans un complet abasourdissement. Qui veut-elle
sauver? Et les autres! qui veulent-ils attaquer?
La lumire jaillit presque toujours de l'extrme confusion. Jude se pressa le front de ses deux mains, comme pour en faire sortir une pense
obscure, dont il sentait instinctivement l'importance et qu'il ne pouvait formuler.
Au bout de quelques minutes, il se redressa brusquement et laissa tomber ses bras le long de son corps. La pense avait jailli; la lumire s'tait
faite dans les tnbres de sa cervelle: il comprenait.
--Didier! s'cria-t-il d'une voix brve et coupe; c'est de Didier qu'elle parle; Pelo Rouan le dteste; elle veut le sauver parce qu'il veut le tuer. Et
les Loups... par le nom de Treml, il y aura quelqu'un pour le dfendre!
Et il se reprit marcher pas de gant dans la direction de La Tremlays.
Il semblait avoir retrouv l'agilit de ses jeunes annes, et perait droit devant lui, au milieu des plus pais fourrs, comme un sanglier au lancer.
En ce moment, pour la premire fois, il sentait quelle puissance avait prise au fond de son coeur son attachement pour le jeune capitaine, son
nouveau matre. cette honnte et fidle nature, il fallait un homme qui se dvouer, et le souvenir de Treml ne suffisait pas satisfaire l'ternel
besoin d'obir et d'aimer qui constituait chez Jude, presque tout l'homme moral.
En arrivant la grille du parc de La Tremlays, Jude tait plus inquiet encore qu'au dpart, car son flair de fils de la fort lui rvlait la prsence
d'une immense embuscade.
Il sentait d'instinct que le chteau tait entour de mystrieux ennemis.
Tout tait tranquille encore nanmoins, et Jude resta indcis, n'osant peser sur la corde qui mettait en mouvement la cloche de la grille.
Qu'il entrt par l ou par la matresse porte, donnant sur la cour du chteau, il y avait pour lui danger pareil d'tre reconnu; or, Jude ne
s'appartenait point, et son zle pour le capitaine ne pouvait lui faire oublier entirement et si vite qu'il avait jur de donner sa vie Treml.
Heureusement, pendant qu'il hsitait, il vit briller la lumire d'une lanterne travers les arbres, et bientt il distingua l'imposante tournure de
dame Goton, qui, la pipe la bouche et la main un norme trousseau de cls, s'en venait voir, selon sa coutume, si toutes les portes taient bien
closes.
Dame Goton et Jude taient trop bons amis pour que le lecteur conserve la moindre inquitude au sujet du vieil cuyer dans l'embarras.
Nous laisserons la femme de charge l'introduire avec tout le mystre dsirable, et nous rclamerons place table dans la salle manger de M.
Herv de Vaunoy.
Le souper tait copieux et bien ordonn. Bchameil, qui avait dormi sur sa rancune et n'tait point fch de veiller personnellement au salut de ses
cinq cent mille livres, faisait grand honneur une seconde dition de son fameux blanc-manger, qu'il avait revue et corrige pour la circonstance.
Le vin tait excellent; l'officier du roi, qui commandait les sergents de Rennes, se trouvait tre un joyeux vivant; Didier lui-mme accueillait avec
plus de bienveillance l'hospitalit empresse de Vaunoy.
Une seule chose manquait au festin, c'tait la prsence d'Alix, retenue en son appartement par la fivre qui ne l'avait pas quitte depuis la veille.
Mais Alix, il faut le dire, tait merveilleusement remplace par sa tante, mademoiselle Olive de Vaunoy, laquelle tenait le centre de la table, et
faisait les honneurs avec une grce qu'il ne nous est point donn de dcrire.
Le loup blanc 72
Parmi les valets qui servaient table, nous citerons matre Alain et Lapierre. Vaunoy ne les perdait pas de vue; et, tout en faisant mille caresses au
jeune capitaine, il paraissait accuser ses deux suppts de lenteur, et contenait difficilement son impatience.
Le premier service avait t enlev pour faire place aux rtis, puis la ptisserie, qui, place au centre de la table, s'entourait d'un double cordon
de dessert. On versait les vins du Midi, ce qui semblait causer Bchameil et l'officier rennais une notable satisfaction.
Didier tendit son verre par-dessus son paule. Ce fut Lapierre qui versa. Vaunoy et lui changrent un rapide coup d'oeil.
Mais, au moment de porter le verre ses lvres, Didier se tourna brusquement et regarda Lapierre en face.
Le saltimbanque mrite soutint parfaitement ce regard, et demeura sans sourciller, la position du laquais derrire la chaise de son matre.
Didier rpandit ostensiblement le contenu de son verre sur le parquet, et fit Lapierre un signe imprieux de s'loigner, ce que celui-ci excuta
aussitt en s'inclinant avec un feint respect.
Vaunoy tait devenu ple.
--Notre vin de Guyenne ne plat pas au capitaine Didier? demanda-t-il en s'efforant de sourire.
--Ne parlez pas ainsi, monsieur mon ami, interrompit Bchameil qui cherchait un bon mot depuis le potage, ou monsieur le capitaine vous
actionnera en calomnie devant notre parlement.
Cela dit, Bchameil crut devoir clater de rire.
--Monsieur de Vaunoy, rpondit le capitaine avec une froide politesse, veuillez m'excuser, s'il vous plat. Veuillez surtout faire en sorte que cet
homme ne m'approche jamais. J'ai mes raisons pour parler ainsi, M. de Vaunoy.
--Sortez, Lapierre! dit le matre de La Tremlays. Mon jeune ami, ajouta-t-il, choisissez, je vous en supplie, entre tous mes valets. Vous plat-il
d'tre servi par mon majordome en personne?
C'tait littralement tomber de Charybde en Scylla, car Lapierre, en sortant, avait remis au majordome le flacon qu'il tenait la main.
Didier salua lgrement en signe d'acquiescement, et tendit son verre matre Alain, qui l'emplit jusqu'au bord.
-- la sant du roi! dit le matre de La Tremlays en se levant.
Tous les convives l'imitrent, except mademoiselle Olive, que le privilge de son sexe dispensait de ce mouvement.
-- la sant du roi! rpta Didier, qui but son verre d'un trait.
Un imperceptible sourire plissa la lvre d'Herv de Vaunoy.
Il fit un signe matre Alain.
Celui-ci s'approcha d'une fentre ouverte et lana dehors le flacon qui avait servi remplir le verre de Didier.
Nul ne remarqua cet incident, et le souper continua comme si de rien n'et t.
Au bout de quelques minutes, Didier cessa tout coup de rpondre aux gracieuses prvenances dont l'accablait mademoiselle Olive. Sa tte pesait
sur ses paules; ses paupires luttaient en vain pour ne point se fermer.
On et dit qu'il tait en proie un irrsistible besoin de sommeil.
Olive, scandalise, rentra en un digne silence; ce qui permit au capitaine de s'endormir tout fait.
--Saint-Dieu, dit Vaunoy, notre jeune ami n'est pas aimable ce soir! Il jette notre vin et s'endort notre barbe. Lui auriez-vous cont une histoire,
mademoiselle ma soeur?
Olive se pina les lvres et foudroya son frre du regard.
--Cela n'expliquerait pas pourquoi il a rpandu son vin de Guyenne, dit Bchameil avec son habituelle navet.
--Nous lui passerons tout cela en faveur de son titre d'officier du roi, reprit joyeusement le matre de La Tremlays, et nous pousserons l'attention
jusqu' le faire emporter dans son fauteuil afin de ne point troubler son sommeil.
Deux valets en effet soulevrent le sige de Didier et l'emportrent toujours dormant, sa chambre. Cela rjouit fort M. de Bchameil et l'officier
rennais, qui jura sur son honneur que M. de Vaunoy savait exercer l'hospitalit dans les formes.
Didier ne s'veilla point pendant le trajet. Les deux valets le dposrent endormi sur son lit et se retirrent.
Une heure aprs environ, un bruit terrible se fit autour du chteau. Les portes furent attaques toutes la fois, et brises d'autant plus facilement
qu'il ne se prsenta personne pour les dfendre.
Par une fatalit singulire, sergents et soldats de la marchausse se trouvaient caserns dans une grange qu'on avait ferme en dehors.
Une seule personne fit rsistance, ce fut la vieille Goton qui aprs avoir inutilement essay de relever le courage de matre Simonnet et des autres
valets de Vaunoy, saisit bravement un mousquet, et fit le coup de feu par la fentre de la cuisine.
Au moment o l'on entendit les premiers bruits de cette attaque inopine et furieuse, Vaunoy tait dans son appartement avec matre Alain,
Lapierre et deux autres valets arms.
Le loup blanc 73
--Voici l'instant, dit-il avec un certain trouble dans la voix; il dort et vous tes quatre. Saint-Dieu! ne me le manquez pas cette fois.
--Je m'en chargerai tout seul, reprit Lapierre; et en vrit, ce jeune fou prend tche de me donner envie de le tuer. Voil deux fois qu'il me foule
aux pieds depuis hier.
--Trve de paroles! interrompit Vaunoy; vous le capitaine, moi les Loups!
Les quatre estafiers s'engagrent dans le long corridor qui conduisait la chambre de Didier, Lapierre marchait le premier, pe nue dans la main
droite, poignard dans la gauche.
Matre Alain venait le dernier, ce qui lui donna occasion de dire, sans tre aperu, un mot sa bouteille carre.
--Attention! dit Lapierre en arrivant la porte qui n'tait point ferme. Je vais l'expdier tout seul. Cependant s'il s'veillait par le plus grand des
hasards, vous viendriez la rescousse.
Il entra. Une obscurit profonde rgnait dans la chambre de Didier. Lapierre avana doucement; et, lorsqu'il se crut porte du lit, il leva son
pe.
Une autre pe arrta la sienne dans l'ombre. Lapierre recula tonn.
--Lve la lanterne, Jacques, dit-il l'un des valets.
Celui-ci obit, et nos quatre assassins aperurent debout, devant le lit de Didier endormi, un homme de grande taille, qui droit et ferme sur la
hanche, prsentait la pointe de son pe nue.
Le vieux majordome poussa un cri de surprise.
--Saint-Jsus, dit-il, gare nous! Je le reconnais, cette fois; nous ne sommes pas trop de quatre: c'est Jude Leker, l'ancien cuyer de Nicolas
Treml!
XXX Quatre contre un
Jude avait t introduit, comme nous l'avons dit, par la vieille femme de charge, et avait attendu son matre sur le lit de camp qui se trouvait dans
un coin de la chambre.
Il s'tait fort tonn lorsqu'il avait vu Didier, endormi, apport par deux valets, et son inquitude avait redoubl; mais il tait rest coi, afin de
n'tre point aperu.
plusieurs reprises, quand les valets furent partis, il appela son matre voix basse. Celui-ci plong dans un sommeil de plomb n'eut garde de lui
rpondre. Le breuvage que lui avait vers matre Alain au souper tait une prparation opiace mle forte dose au vin de Guyenne, si bien
apprci par M. de Bchameil.
Ce silence obstin mit une lugubre apprhension dans l'esprit de Jude.
--C'est trange! pensa-t-il. Serait-ce un cadavre que ces hommes viennent d'apporter?
Il se leva doucement et posa sa main sur le coeur du jeune homme qui battait fort tranquillement.
--Il dort! se dit Jude avec un soupir de soulagement. Que Dieu lui donne un long et tranquille sommeil!
Ce souhait devait tre rempli outre mesure.
Au moment o Jude regagnait sa couche, le fracas de l'attaque clata de toutes parts.
Le vieil cuyer prit son pe, et se tint prt tout vnement.
Au bout de quelques minutes, il entendit un bruit de pas dans le corridor et saisit quelques mots de la conversation des quatre assassins.
--Il faut pourtant l'veiller, se dit-il.
Et il secoua rudement Didier, qui resta inerte et comme mort.
Le brave cuyer, de guerre lasse, prit son parti et se plaa devant le lit, l'pe haute.
--Si c'est Pelo Rouan, pensa-t-il, je l'adjurerai au nom de Treml, et d'ailleurs, Pelo Rouan ne frappera pas un homme endormi, j'en suis sr... Mais
si ce n'est pas Pelo Rouan?
En guise de rponse cette embarrassante question, Jude assura son pe et se mit en garde.
Au mme instant, la porte fut ouverte et donna passage aux estafiers de Vaunoy.
Pour tre plus vieux de vingt ans, Jude Leker n'avait point perdu cette robuste et martiale apparence qui avait donn jadis rflchir aux rous de
la suite du rgent.
Dans la position qu'il avait prise devant le lit du capitaine, sa grande taille se dveloppait firement et montrait, la vacillante clart de la
lanterne, le vigoureux dessin de ses formes athltiques. Sur son visage rgnait ce calme profond qui, lorsqu'un homme est en face du pril,
annonce une dtermination indomptable.
Son regard restait lourd, presque apathique, et chacun de ses muscles gardait l'immobilit de l'acier.
Le loup blanc 74
Au seul nom de Jude, Lapierre crut deviner une alarmante complication. La prsence de l'ancien cuyer de Treml auprs du capitaine rendait plus
irrvocable, s'il est possible, l'arrt de mort qui pesait sur ce dernier, car cette runion n'tait peut-tre pas due au hasard, et, en tout cas, elle
donnait une force nouvelle aux motifs que Vaunoy avait de redouter Didier.
Le premier mouvement de Lapierre fut donc d'ordonner l'attaque; mais un coup d'oeil jet sur la ferme attitude du vieil cuyer retint cet ordre sur
sa lvre.
Il connaissait de rputation Jude, qui avait pass autrefois pour le plus vaillant homme d'armes du pays rennais, et ce qu'il voyait de lui n'tait
point fait pour dmentir cette renomme.
Jude tait seul, mais des quatre estafiers deux taient des valets pris pour faire nombre; le troisime, matre Alain, vieillard dbile et us par le
vice, chancelait dj sous le poids d'une ivresse fort avance.
Le quatrime enfin, qui tait Lapierre en personne, pouvait, pouss bout, ne pas tre un adversaire ddaigner: mais la guerre n'tait point son
fait en dfinitive, et il ne combattait jamais qu'au pis-aller.
De sorte que les forces en prsence, sans se balancer exactement, n'taient pas non plus trop ingales.
Matre Alain tait au flanc de Jude, bonne distance, il est vrai; Lapierre faisait face, et les deux valets se trouvaient entre ce dernier et le
marjordome.
Aprs cette courte rflexion, Lapierre baissa son pe et remit son poignard sa ceinture.
--Mon compagnon, dit-il Jude d'un ton dlibr, le vnrable matre d'htel de La Tremlays prtend vous reconnatre pour un ancien serviteur
de la maison. ce titre, je me dclare fort joyeux de faire votre connaissance. Voulez-vous, s'il vous plat, nous livrer passage afin que nous
puissions accomplir notre tche?
Jude ne rpondit point et demeura immobile.
--Mon compagnon, reprit Lapierre, nous sommes quatre et vous tes seul. En outre, si vous voulez prendre la peine d'ouvrir vos oreilles, vous ne
douterez point que nous n'ayons dans le chteau de nombreux auxiliaires.
Le fracas redoublait en effet, les Loups avaient fait irruption l'intrieur. C'tait un vacarme assourdissant qui et veill un mort.
Pourtant le capitaine dormait toujours.
--Mon compagnon, dit pour la troisime fois Lapierre qui prit un ton caressant et envoya un rapide coup d'oeil ses gens, je serais fch d'user
envers vous de violence, mais...
Il n'acheva pas. Les cinq pes lancrent la fois cinq gerbes d'tincelles.
Il y eut un court cliquetis. Matre Alain tomba sur ses genoux en poussant un gmissement sourd, et l'un des valets mesura le sol au milieu d'une
mare de sang.
Jude, qui s'tait fendu deux fois coup sur coup se remit en garde bellement.
Lapierre recula ainsi que le second valet.
Le mauvais succs de la tratreuse attaque qu'il avait tente au moment mme o il semblait vouloir parlementer, le dconcerta quelque peu, et il
jeta un piteux regard sur ses compagnons hors de combat.
--Vertudieu! grommela-t-il, ce n'tait pas trop de quatre, en effet. Lve la lanterne, Jacques.
Jacques n'avait pas t touch. Il obit.
La lumire tomba d'aplomb sur le justaucorps de Jude, et Lapierre poussa un cri de joie.
Le vieil cuyer restait droit et ferme, mais son sang coulait abondamment par trois blessures.
L'assaut n'tait pas si mauvais que Lapierre l'avait cru d'abord.
--Il ne s'agit que d'attendre, reprit-il en ricanant.
Toute son insolence tait revenue. Il ajouta:
--Du diable s'il reste un quart d'heure debout avec ces trois saignes. Attention, Jacques! il est nous. Fais comme moi, accule-toi au mur et reste
en garde. S'il quitte sa position pour m'attaquer, tu iras au lit et tu feras l'affaire; si c'est toi qu'il attaque, je me charge du capitaine. S'il se tient
tranquille, ne bougeons pas. Ds qu'il tombera au bout de son sang, nous achverons notre besogne.
Jacques obit encore. Lapierre et lui s'adossrent au mur. Matre Alain et l'autre valet gisaient terre sans mouvement, et morts, suivant toute
apparence.
Jude envisagea sa situation avec tout le calme de son stoque courage: sa situation tait dsespre.
Lapierre, l'effront coquin avait parfaitement tabli le dilemme; Jude ne pouvait se sauver qu'en attaquant, mais s'il attaquait, Didier tait mort.
Le choix de Jude ne pouvait tre douteux; il garda son poste.
Cependant, il se sentait faiblir de minute en minute; ses forces s'en allaient avec son sang.
Une fois, le bruit que faisaient les Loups s'approcha dans la direction de la chambre; Jude eut une lueur d'espoir.
Le loup blanc 75
--Pelo Rouan! cria-t-il, au secours!
Mais le bruit s'loigna, et Pelo Rouan ne vint pas.
--Hol! dit Lapierre; le charbonnier se mle-t-il aussi de protger l'orphelin! heureusement il est trop bonne distance pour entendre et, puisque
ce brave garon appelle ainsi les absents, c'est signe que sa cervelle dloge. Il a chancel, sur ma foi!
Jude se redressa vivement, mais Lapierre ne s'tait point tromp. Il avait chancel.
En se relevant, il dit:
--Monsieur le capitaine, veillez-vous!
--Ah a! murmura l'ancien saltimbanque, c'est un taureau que cet cuyer? Il a dj perdu plus de sang qu'il n'y en a dans mes veines, et il est
encore debout. Si l'autre allait finir son somme, nous serions ici terrible fte.
Jude plissait et haletait.
--veillez-vous, monsieur le capitaine! cria-t-il encore d'une voix affaiblie dj. veillez-vous!
--Pourquoi ne pas lui donner le nom de son pre, mon compagnon? demanda Lapierre avec ironie. Allons! ne te gne pas. Ce nom, prononc en
ce lieu, aurait peut-tre une vertu magique.
Jude ne comprenait point. Il mit la main sur une de ses blessures afin d'arrter le sang: mais Lapierre impitoyable et press d'en finir, simula une
attaque qui le fora de se remettre en garde.
Le sang coula de nouveau.
--veillez-vous, monsieur, veillez-vous! cria pour la troisime fois Jude, qui s'appuya, puis, aux colonnes du lit.
Didier dormait toujours.
Jude, bout de forces, lcha son pe, glissa le long du lit et tomba dans son sang.
--Dieu ne veut pas que je meure pour Treml! murmura-t-il avec un douloureux regret.
--Et pour qui donc meurs-tu, mon brave garon! s'cria Lapierre en clatant de rire. Est-ce que, par hasard, tu ne saurais pas?... Ce serait une
excellente plaisanterie.
Il s'approcha de Jude qui respirait avec effort et ne bougeait plus.
--Mon compagnon, dit-il en lui ttant le pouls, tu as encore trois minutes vivre pour le moins. Veux-tu que je te conte une histoire? Qui ne dit
mot consent, h? retiens-toi de mourir, cela va t'amuser. Un soir, figure-toi, je passais par la fort de Rennes, j'tais saltimbanque de mon mtier
et j'avais besoin d'un enfant. Ton pouls a l'air de vouloir s'teindre: un peu de patience, que diable! Sur le revers d'un foss, j'aperus une jolie
petite crature emmaillote de peau de mouton. Je laissai la peau de mouton, mais j'emportai l'enfant qui faisait justement mon affaire. Une fois
Paris... Aurais-tu dessein de me fausser compagnie? J'abrge: cet enfant grandit; le hasard le fit chapper ma tutelle; il devint page de M. le
comte de Toulouse, puis gentilhomme de sa chambre, puis... la bonne heure, voici ton pouls qui recommence battre comme il faut. Puis
capitaine de la marchausse. Devines-tu?
Une lgre et furtive rougeur monta au visage de Jude, qui nanmoins demeura immobile et garda ses yeux ferms.
--Tu ne devines pas? reprit Lapierre. Eh bien! je vais te mettre les points sur les i pour que tu t'en ailles content dans l'autre monde. Cela
t'expliquera en mme temps pourquoi nous sommes ici de la part d'Herv de Vaunoy: l'enfant que je trouvai dans la fort avait nom Georges
Treml.
peine Lapierre avait-il prononc ce nom qu'il poussa un cri de rage et de douleur.
Un mouvement d'incommensurable joie venait d'emplir le coeur de Jude et galvanisait son agonie. Le bon cuyer, retrouvant vie pour un instant
au nom ador du petit-fils de son matre, avait treint, par un suprme effort, la gorge du saltimbanque qu'il tenait renvers sous lui.
--Au secours, Jacques! rla celui-ci.
Jacques s'lana, mais non pas assez vite. Jude avait ressaisi son pe et la plongea de toute sa force dans la poitrine de Lapierre.
Puis, s'appuyant d'une main aux colonnes du lit, il reut le choc du dernier valet.
C'tait encore un champion redoutable que Jude Leker sa dernire heure. Le valet, grivement bless ds les premires passes, jeta son arme et
s'enfuit.
Jude se trana jusqu' la lanterne qui, teinte demi et oublie par terre, clairait d'une lueur faible les rsultats de cette scne de carnage. Il la
prit, ramena la flamme, et s'aidant de ses mains, il regagna le lit o Didier, subissant toujours l'effet du narcotique, dormait son lthargique
sommeil.
Ce fut avec une peine infinie que le bon cuyer, rassemblant tout ce qui lui restait de force, parvint se relever. Il s'appuya d'une main sur les
matelas, de l'autre il dirigea l'me de la lanterne sur le visage de Didier.
Le capitaine tait couch sur le dos, dans la position o l'avaient plac les valets de Vaunoy. Il n'avait point boug depuis lors. La lumire tomba
d'aplomb sur ses traits hardis et rguliers.
Jude se mourait, mais sa joie atteignit au dlire. Il contempla un instant Didier endormi. Une extatique allgresse illumina sa simple et honnte
physionomie, tandis que deux larmes brlantes sillonnaient lentement le hle de ses joues.
Le loup blanc 76
--C'est lui, murmura-t-il enfin, que Dieu le sauve et le bnisse! Voil bien le front de Treml! et ces yeux ferms, je m'en souviens maintenant, sont
bien les yeux d'un Breton: hardis et bons! Oh! c'est un beau soldat, que le dernier fils de Treml! C'est un digne rejeton du vieil arbre. Si je l'avais
reconnu plus tt!...
Il prit la main de Didier et se pencha sur elle, ne pouvant la soulever jusqu' sa lvre!
--Notre monsieur! mon fils! poursuivit-il avec une passion si ardente que les dernires gouttes de son sang loyal remontrent sa joue,
veillez-vous pour que je vous salue du vaillant nom de vos pres! veillez-vous, enfant de Treml; votre vie sera belle et glorieuse dsormais...
Il s'arrta; son regard exprima tout coup une terreur.
--Mon Dieu! mon Dieu! cria-t-il d'une voix sourde; il dort et je vais mourir! Je vais mourir, emportant son secret, son bonheur: tout ce que Dieu
vient de lui rendre!
Jude regardait maintenant son jeune matre avec des yeux dcourags. La vie l'abandonnait; il le sentait, et c'tait pour lui une accablante angoisse
que de faire dfaut pour ainsi dire au dernier Treml, que de l'abandonner en ce moment suprme, o un seul mot, prononc et entendu, lui rendrait
fortune et noblesse.
--Je ne veux pas mourir, reprit-il avec effort; ce serait trahison! Il faut que je vive pour le servir et pour l'aimer. Arrte-toi donc, mon sang; tu es
lui, tout lui! Notre-Dame de Mi-Fort, sainte mre du Christ, ayez piti! Qu'il s'veille, ou que je vive! Sainte Vierge! la mort est sur moi. C'est
la premire fois que j'ai peur!
Le malheureux vieillard tremblait son agonie et avait besoin de ses deux mains pour se retenir aux couvertures du lit. Une minute se passa
pendant laquelle il souffrit un martyre que nous n'essaierons pas de dpeindre. Puis ses mains glissrent lentement le long des couvertures.
--veille-toi! veille-toi, rla-t-il. coute! coute-moi, notre monsieur! Il y a dans le creux du chne de la Fosse-aux-Loups un parchemin et de
l'or. Tout cela est vous, Georges Treml... vous! Moi, je suis un mauvais serviteur: je meurs quand vous auriez besoin que je vive.
Pardonnez-moi!... pardonnez-moi! Treml! Treml!
Ses jambes flchirent; il tomba pesamment la renverse en prononant une dernire fois le nom idoltr de son matre.
Un silence de mort rgna dans la chambre pendant quelques minutes. La lanterne, demeure sur le lit, jetait encore par intervalles de tristes lueurs
sur cette scne de dsolation.
Tout coup on entendit un long et retentissant billement.
L'un des cadavres s'agita et se mit tirer ses membres, comme on fait aprs un bon sommeil.
Ce cadavre tait celui de matre Alain, le majordome, lequel n'avait d'autre blessure qu'un large trou fait son pourpoint. Le vieux buveur tait
tomb au choc de Jude, et, moiti par frayeur, moiti par ivresse, il ne s'tait point relev.
Or, on sait qu'un homme ivre, si poltron qu'il puisse tre, s'endormirait dix pas de la bouche d'un canon.
Matre Alain s'tait endormi.
En s'veillant, son premier soin fut de donner une marque d'affection sa bouteille carre. Il ne se souvenait de rien.
Aprs avoir aval une ample rasade, il se leva, chancelant, et plus ivre que jamais.
--Pourquoi diable suis-je hors de mon lit? se demanda-t-il.
Un coup d'oeil jet autour de lui claira sa mmoire.
--Oh! oh! dit-il; la bataille est finie. Voici mon vieux compagnon Jude dans l'tat o je le dsirais. Et ce jeune coquin de Georges Treml! il dort
comme un bienheureux. Ma foi! je vais achever la besogne.
Il prit son poignard et marcha laborieusement vers le lit, non sans dire un mot en chemin sa bouteille, pour se donner du courage. Au premier
pas, il trbucha contre le corps de Lapierre.
--Tiens, gronda-t-il, le voil qui dort aussi! Lapierre! viens m'aider, mon garon.
Lapierre n'avait garde de rpondre. Matre Alain se pencha sur lui et lui mit le goulot de son flacon carr dans la bouche.
--En veux-tu? demanda-t-il suivant sa coutume.
L'eau-de-vie se rpandit terre. Matre Alain se releva.
--Il ne boira plus! dit-il avec solennit.
Au moment o il arrivait porte du lit, il s'arrta pour couter une voix douce, mais plore, qui chantait dans la cour, sous la fentre, un couplet
de la romance d'Arthur de Bretagne.
--Joli moment pour chanter! murmura-t-il.
La voix s'interrompit et pronona tout bas avec un accent dsol:
--Didier! Didier!
--Prsent! dit en riant le majordome. Allons! un autre couplet, encore un couplet!
Le loup blanc 77
La douce voix de jeune fille, comme si elle et voulu obir cet ordre ironique, reprit cette partie de la complainte qui raconte les douleurs de la
duchesse Constance de Bretagne, et chanta d'une voix pleine de larmes:
_Elle cherchait, dans sa dtresse, La forteresse O l'Anglais tenait enferm Son bien-aim._
Puis elle dit encore:
--Didier! Oh! Didier! o es-tu?
Le vieux majordome, rduit l'tat d'enfance par son ivresse, s'approcha curieusement de la fentre pour voir la chanteuse; mais au mme instant,
la porte s'ouvrit, et une vive lumire inonda la chambre.
Matre Alain se retourna.
Il vit Alix de Vaunoy, ple, l'oeil gar, tenant la main un flambeau.
Elle, aussi, pronona d'une voix touffe le mme nom que la chanteuse:
--Didier! Didier!
XXXI Alix et Marie
Alix de Vaunoy entra. Elle tait bien change; son visage gardait les traces d'une cruelle souffrance. Ses yeux avaient ce regard morne et fixe que
laisse aprs soi la brlante exaltation de la fivre.
Au moment o le matre de La Tremlays avait donn le signal ses quatre estafiers, Alix tait couche sur son lit de douleur et sommeillait
pniblement. Autour d'elle veillaient mademoiselle Olive, sa tante, la fille de chambre Rene et une autre servante. Le fracas de l'attaque des
Loups vint rveiller Alix en sursaut et frapper d'pouvante les trois femmes qui la gardaient. Mademoiselle Olive s'vanouit au premier coup de
fusil, et les deux servantes s'enfuirent affoles par la frayeur.
Alix demeura seule.
Son sommeil, si court et si agit qu'il et t, l'avait un peu repose. Le bruit de l'attaque, en branlant la faiblesse de son cerveau, y ressuscita
quelques vagues penses, comme la secousse imprime un vase rempli d'eau y fait remonter les objets submergs.
Elle eut souvenir de son entretien avec Lapierre et de la mortelle douleur qui avait tortur son me. Elle pronona le nom de son pre, puis le nom
de Didier, pour qui dsormais sa tendresse tait celle d'une soeur ou d'un ange.
Puis, encore, elle se leva, jeta sur ses paules une mante, prit un flambeau et quitta sa chambre.
Il n'y avait personne pour la retenir.
Dans le corridor elle rencontra plusieurs Loups, qui, matres du chteau, le traitaient en pays conquis; mais les Loups s'enfuirent l'aspect de cette
ple figure, qui ressemblait de loin un fantme.
Ils n'eurent garde de lui barrer le passage.
Elle choisit d'instinct le chemin de la chambre de Didier. On ne peut dire qu'Alix ft en tat de somnambulisme. Elle tait bien rellement
veille; mais son intelligence flottait dans un milieu obscur; elle pensait comme on rve.
Lorsqu'elle ouvrit la porte du capitaine, seule, au milieu de la nuit, l'ide ne lui vint mme pas que ce pt tre un acte condamnable ou simplement
en dehors des lois des convenances. Malgr les demi-tnbres o son esprit tait plong, elle savait que, entre elle et Didier, il existait un obstacle
infranchissable, un abme rendu plus profond par les accablantes insinuations de Lapierre.
Elle tait rsigne. Elle l'avait dit Dieu.
Elle venait au secours d'un homme qui avait t son fianc, mais qui tait son frre.
Par l'angoisse de son dvouement plutt que par l'enchanement logique de ses souvenirs et des affreux soupons qui avaient prcd sa fivre,
elle sentait que Didier tait menac de mort.
Et elle venait.
La scne que nous avons mis si longtemps raconter, dans le chapitre qui prcde, n'avait rellement dur que quelques minutes, et quand Alix
arriva au seuil de la chambre de Didier, le combat avait dj pris fin.
Elle entra, comme nous l'avons dit, en prononant le nom de celui que sa pure et pieuse conscience lui permettait, lui ordonnait de dfendre.
Le vieux majordome, stupfait de cette apparition, demeura immobile, et n'eut pas mme la force de demander conseil sa bouteille. Alix qui
avait fait quelques pas sans le voir, l'aperut enfin, et, de sa main tendue, lui dsigna la porte. Le vieillard sortit aussi vite que le lui put permettre
le mchant tat de ses jambes avines.
Alix posa son flambeau sur la table et s'assit au pied du lit. Ses regards s'garaient dans l'obscurit du corridor, travers la porte entrebille.
La fivre revenait et mettait un voile plus pais sur son esprit.
--Quelle trange odeur! dit-elle aprs quelques secondes de silence, pendant lesquelles son oeil n'avait point cherch Didier. Pourquoi ces
hommes dorment-ils sur le carreau? Ils sont heureux de pouvoir dormir. Moi je vais prier.
Elle mit la main sur son front, et entre ses lvres ples une prire coula murmurant.
Le loup blanc 78
Puis tout coup elle frissonna, disant:
--Ils mentent, ils mentent! Ce ne fut pas mon pre qui dirigea le bras de l'assassin!
--Didier! Didier! cria dans la cour, sous la fentre, la voix de jeune fille que nous avons entendue dj.
--Didier! rpta mademoiselle de Vaunoy en faisant effort pour ressaisir sa pense fugitive; oui, c'est vrai, je suis venue pour lui... o est-il?
Elle jeta son regard autour de la chambre et aperut le capitaine dormant auprs d'elle. Cette vue sembla clairer soudainement son intelligence.
--Je me souviens, dit-elle, voil que je me souviens! Il y avait dans les paroles de ce misrable valet une terrible menace. Les assassins vont venir
peut-tre...
Elle tourna avec effroi vers la porte ses yeux qui rencontrrent en chemin, sur le carreau, les trois prtendus dormeurs.
En mme temps l'odeur du sang vint de nouveau blesser son odorat.
--Ils sont venus, s'cria-t-elle; est-il bless? Non. Il repose. Dieu soit lou! son sommeil est tranquille. Mais qui donc a pu le dfendre?
Elle prit le flambeau et l'approcha successivement des trois cadavres.
Elle reconnut Lapierre, lequel gardait, mort, son cynique et insouciant sourire.
Elle reconnut aussi l'autre valet.
Le troisime visage, celui de Jude, tait tranger mademoiselle de Vaunoy. Elle le considra un instant en silence, puis, se penchant tout coup,
elle prit une de ses mains et la serrant avec passion:
--Que Dieu ait votre me, murmura-t-elle avec gratitude, vous dont je ne sais pas le nom; vous tes mort pour le dfendre. Chaque matin et
chaque soir, quand je serai loin du monde, je dirai une prire pour que Dieu vous reoive en sa misricorde. Ils taient trois contre vous,
davantage peut-tre. Vous tiez un vaillant homme et un digne serviteur!
Elle se releva et revint vers Didier.
--Je veux rester l, reprit-elle: on n'osera pas le tuer devant moi.
Les Loups, cependant, continuaient de parcourir le chteau; les uns buvaient, les autres dvastaient. Le bruit du pillage et de l'orgie arrivait,
comme par bouffes, le long des corridors.
Lorsque ce fracas se calmait, Alix entendait, sans trop y prendre garde, des sanglots de femme dans la cour.
Parmi ces sanglots, elle crut saisir une seconde fois le nom de Didier, et son oreille s'ouvrit avidement.
--Il ne m'entend pas! disait la voix avec dcouragement; il reconnatrait mon chant, s'il m'entendait.
Puis elle chantait parmi ses larmes:
_Elle cherchait, dans sa dtresse, La forteresse O l'Anglais avait enferm Son bien-aim._
Alix se prcipita vers la fentre. La voix continua:
_La nuit venait dans l'ombre De la tour sombre, Elle disait sous le grand mur: Arthur! Arthur!_
Marie! c'est Marie! dit Alix dont le coeur battit avec force, c'est Marie, la fiance de Didier.
Elle ouvrit la fentre.
--Marie! appela-t-elle.
La pauvre Fleur-des-Gents s'tait laisse tomber sur l'herbe. Elle se releva vivement et reconnut la fentre claire les traits plis de
mademoiselle de Vaunoy.
--L'avez-vous vu? demanda-t-elle.
--Il est l, rpondit Alix en se tournant vers le lit.
La chambre de Didier tait au premier tage. La fentre qui s'ouvrait sur la cour se trouvait entoure de vigoureuses pousses de vigne, dont les
branches bossues descendaient tortueusement jusqu'au sol. Fleur-des-Gents s'lana, lgre comme un oiseau. La vigne lui servit d'chelle.
L'instant d'aprs elle sautait au cou d'Alix.
--O est-il? s'cria-t-elle.
Alix lui montra le lit, o Didier, revtu de son uniforme tait tendu...
--Comme je souffrais! dit-elle en essuyant une larme qui n'avait pas eu le temps de scher et qui brillait au milieu de son sourire; je tremblais
d'tre arrive trop tard. Merci, Alix... merci, ma bonne demoiselle. Il dort; il ne sait pas que sa vie est en danger.
--Et comment le sais-tu toi, Marie? demanda mademoiselle de Vaunoy qui songeait son pre et avait peur.
--Comment, je le sais, Alix? Ne sais-je pas tout ce qui le regarde?...
Le loup blanc 79
Les yeux des jeunes filles se rencontrrent.
Alix demanda:
--Le danger qui le menaait est-il donc connu dans la fort?
--C'est de la fort que vient ce danger, mademoiselle. Ils sont partis ce soir de la Fosse-aux-Loups. Bni soit Dieu qui a permis que les Loups
n'aient point trouv encore la chambre o il repose, il faut l'veiller bien vite.
--Les Loups, rpta mademoiselle de Vaunoy avec terreur; les Loups veulent-ils donc aussi l'assassiner?
--Non, pas eux, mais un misrable dont j'ignore le nom, et qui leur a ouvert les portes de La Tremlays. Mon pre dteste le capitaine, parce qu'il
est franais, et encore pour autre chose. Mon pre a dit: je ne frapperai pas, mais je laisserai frapper. C'tait dans notre loge qu'il disait cela, et
moi j'coutais derrire la porte de ma chambre. Je me suis jete aux genoux de mon pre; mon pre m'a enferme dans ma chambrette. Ah! que
j'ai pleur! Puis j'ai repris courage, force de prier. Regardez mes mains, Alix, elles saignent encore. J'ai bris les volets de ma fentre, j'ai saut
dehors et je suis accourue travers les taillis. Mais les murs du parc sont bien hauts, ma chre demoiselle. J'ai donn mon me Dieu avant de les
franchir, car je croyais que l'heure de ma mort tait venue. Notre-Dame de Mi-Fort a eu piti de moi, Didier est sain et sauf, et je vous trouve
veillant sur lui comme un bon ange.
Elle s'interrompit tout coup en cet endroit. Un nuage passa sur son front.
--Mais pourquoi veillez-vous sur lui, Alix? demanda-t-elle.
Ce fut un mouvement passager. Alix n'eut pas mme besoin de rpondre. Fleur-des-Gents, en effet, aperut les trois cadavres et poussa un cri
d'horreur.
--Notre-Dame de Mi-Fort a eu piti de toi, ma fille, rpta mademoiselle de Vaunoy d'un ton lent et grave. Deux de ces hommes qui sont
maintenant devant Dieu taient des assassins: je les connais. L'autre, que je ne connais pas, avait un coeur gnreux et un bras vaillant. Plt au
ciel qu'il vct encore, car Didier n'est pas hors de pril. Ce sommeil trange m'effraie, et je sais que les ennemis du capitaine sont capables de
tout.
Marie prit la main de Didier et la secoua.
--veillez-vous! dit-elle; veillez-vous... Mais voyez donc, Alix! Il ne bouge pas!
Elle frmit de la tte aux pieds et ajouta:
--Ce sommeil ressemble la mort!
--Ce sommeil y pourrait mener, ma fille, rpondit Alix dont les beaux traits avaient perdu leur jeune caractre et qui semblait avoir mri de dix
ans depuis la veille; es-tu forte?
--Je ne sais. Au nom de Dieu! aidez-moi plutt l'veiller.
--Il ne s'veillera pas. Aide-moi le sauver.
Fleur-des-Gents, soumettant son esprit l'intelligence suprieure de sa compagne, vint vers elle et l'implora du regard, attendant d'elle seule le
salut de Didier. Alix tait une noble fille. Dieu l'prouvait ici-bas pour la glorifier au ciel.
Elle se pencha sur Fleur-des-Gents et lui donna un baiser de mre.
--Quand tu seras sa femme, dit-elle, sois bonne et douce, toujours, et garde-lui tout ton coeur.
--Pourquoi me dites-vous cela? dit Marie; vous parliez de le sauver...
Mademoiselle de Vaunoy se redressa.
--Tu as raison, dit-elle; htons-nous.
Elle passa rapidement le poignard de Jude sa ceinture et donna celui de Lapierre Marie, qui ouvrait de grands yeux et ne devinait point le
projet de sa compagne.
--Tu es enfant de la fort, reprit Alix: tu sais monter cheval et tu dois tre forte. Il nous faut agir en hommes, cette nuit, ma fille. Fais comme
moi, et si dans les corridors une arme se lve sur Didier, fais comme moi encore, et meurs en le dfendant.
Un feu hroque brillait dans les yeux d'Alix pendant qu'elle parlait ainsi.
Fleur-des-Gents la contempla un instant, puis baissa la tte en silence.
--As-tu peur? demanda Mademoiselle de Vaunoy avec piti.
--Non, rpondit Marie; mais je pense votre dvouement, vos esprances d'autrefois...
Alix releva sur elle ses grands yeux fiers et doux.
Sans rpondre, elle passa au cou de Didier toujours endormi la mdaille de cuivre qu'elle avait prise Lapierre la nuit o celui-ci avait tent
d'assassiner le jeune capitaine dans les rues de Rennes. Ses yeux taient levs vers le ciel.
Aussitt ce devoir accompli, elle reprit avec nergie:
--Ma fille, j'aime Dieu. Tu seras ma soeur, comme Didier est mon frre. l'oeuvre! Il ne doit pas s'veiller dans la maison de mon pre!
Le loup blanc 80
Avec une vigueur dont nul n'aurait pu la croire capable, surtout en ce moment o elle venait de quitter le lit o la clouait la fivre, elle souleva les
paules de Didier et fit signe Marie de soulever les pieds.
Marie obit passivement, comme un enfant qui suit, sans les discuter, les ordres de son matre.
La couverture fut passe sous le corps de Didier, les deux jeunes filles la prenant par les quatre coins, comme une civire, enlevrent leur vivant
fardeau.
Elles flchissaient sous le poids. Nanmoins, elles s'engagrent rsolument dans les longs corridors de La Tremlays.
De toutes parts, on entendait les rires et les chants des Loups qui, par bonheur, srieusement occups boire, ne troublrent point la retraite des
deux jeunes filles.
Elles traversrent sans obstacles les sombres galeries du chteau et arrivrent au seuil de la cour, o elles dposrent le capitaine, pour reprendre
haleine.
Fleur-des-Gents haletait et tremblait. Alix respirait doucement et ne semblait point lasse. Sa compagne la contemplait avec une admiration mle
d'effroi.
--Qu'est-ce que cela? demanda Mademoiselle de Vaunoy en dsignant un objet qui se mouvait dans l'ombre du mur.
--C'est un cheval, rpondit Marie. Pendant que j'errais dans la cour, un valet du matre de La Tremlays, votre pre, est venu l'attacher auprs de la
porte.
--Nous n'aurons pas besoin de la cl des curies, alors. Quant celle de la porte extrieure, les gens de la fort ont fait en sorte sans doute que
nous puissions nous en passer. Encore un effort, ma fille!
Elles reprirent leur fardeau; aprs bien des tentatives inutiles; elles parvinrent placer le capitaine sur le cheval, et Marie, qui se mit en selle, le
soutint.
--Va, ma fille, dit Alix, j'ai fait ce que j'ai d, toi d'achever notre oeuvre en lui trouvant un asile.
Fleur-des-Gents se pencha; mademoiselle de Vaunoy la baisa au front.
--Vous tes bonne et gnreuse, mademoiselle, murmura Marie. Merci pour lui et merci pour moi.
Les Loups avaient laiss, en effet, la porte ouverte. Alix frappa de la main la croupe du cheval, qui partit aussitt.
--Que Dieu veille sur lui, dit-elle.
Puis elle s'assit sur le banc de pierre qui est l'accessoire oblig de toute porte bretonne.
Matre Alain, cependant, quelque peu dgris par l'apparition de la fille de son matre, tait all rendre compte M. de Vaunoy du rsultat ngatif
de l'attaque nocturne tente contre la personne de Didier.
Le vieux majordome eut de la peine trouver son matre. Celui-ci avait quitt son appartement aux premiers bruits de l'attaque, avait fait seller
son cheval, le cheval sur lequel Fleur-des-Gents et Didier galopent l'heure qu'il est dans les alles de la fort; puis, confiant dans les perfides
mesures prises pour rduire les gens du roi l'impuissance, il s'tait rendu au-devant des Loups qu'il avait conduits, de sa personne, au hangar o
les voitures charges d'argent se trouvaient couvert.
Cela fait, il comptait enfourcher son cheval et courir d'une traite jusqu' Rennes.
Son plan, pour tre extrmement simple, n'en tait que plus adroit. Didier, assassin pendant l'attaque, passerait naturellement pour avoir
succomb en dfendant les fonds du fisc qui taient sa garde. Les Loups seuls seraient, coup sr, accuss de ce meurtre, et lui, Vaunoy
arrivant le premier Rennes pour porter cette nouvelle, ne serait pas le moins dsol de cette catastrophe qui enlevait ainsi, la fleur de l'ge, un
jeune officier de si grande esprance.
Il n'y avait pas jusqu' l'intrpidit connue de Didier qui ne dt ajouter une probabilit nouvelle la version du matre de La Tremlays.
Aussi ce dernier tait-il parfaitement sr de son fait. Sa seule inquitude ou plutt son seul dsir tait dsormais de mettre une couple de lieues
entre lui et ses rcents amis les Loups dont il avait de fortes raisons de suspecter les intentions son gard.
Aprs avoir fait pendant deux heures de vains efforts pour chapper la surveillance de ces dangereux compagnons, il s'tait enfin esquiv et
gagnait ttons la porte de la cour pour trouver son cheval, lorsque matre Alain et lui se heurtrent dans l'ombre.
Aux premiers mots du majordome, Vaunoy fut frapp comme d'un coup de massue. Didier vivait. Tout le reste tait peine perdue.
--Comment! misrables lches! s'cria Vaunoy en blasphmant, vous n'avez pas pu! Je jure Dieu que ce coquin de Lapierre...
--Il est mort, interrompit Alain.
--Mort? Mais ce dmon de capitaine s'est donc veill?
--Non. Mais son valet, que je n'avais pu reconnatre hier, tait Jude Leker, l'ancien cuyer de Treml.
--Jude Leker! rpta Vaunoy qui fit le mme raisonnement que Lapierre et en demeura cras, mais alors Georges Treml sait tout... et il vit!
--Ce n'est pas ma faute, reprit matre Alain; Jude Leker a t tu par les ntres, je suis rest seul en face de ce Didier ou de ce Georges qui dormait
comme une souche.
--Eh bien? Eh bien?
Le loup blanc 81
--Au moment o j'allais faire l'affaire, j'ai vu une personne...
--Qui? interrompit encore Vaunoy en secouant la briser l'paule du vieillard, qui a pu t'empcher?
--Mademoiselle Alix de Vaunoy, votre fille, rpondit le majordome.
--Ma fille! balbutia Vaunoy, Alix!
Puis se redressant tout coup:
--Tu mens! s'cria-t-il avec fureur; tu mens ou tu te trompes. Ma fille est sur son lit. Mais, Saint-Dieu! duss-je le frapper moi-mme, je ne
perdrai pas cette occasion achete au pril de ma vie!
Il carta violemment le vieil Alain, qui resta coll la muraille de la galerie, et s'lana vers la chambre de Didier.
Il y avait cinq minutes peu prs qu'Alix et Fleur-des-Gents l'avaient quitte. Le flambeau brlait encore sur la table.
Herv, dont la cauteleuse et prudente nature tait en ce moment exalte jusqu'au transport, enjamba les trois cadavres, et se prcipita sur le lit. Le
lit tait vide.
--chapp! murmura Vaunoy d'une voix trangle.
Il arracha follement les draps du lit et les foula aux pieds dans sa fureur. Puis il s'lana, tte baisse, vers la porte.
Mais il ne passa point le seuil. Un bras de fer le saisit et le repoussa au-dedans avec une irrsistible vigueur. Vaunoy releva la tte et vit, debout
devant lui, cet trange personnage masqu de blanc qui fermait la marche des Loups dans la fort, et dont le pauvre Jude avait admir la
merveilleuse souplesse.
Vaunoy voulut parler, le Loup Blanc lui ferma la bouche d'un geste imprieux, et entra dans la chambre pas lents.
--Toujours du sang l o tu passes, monsieur de Vaunoy, dit-il d'une voix basse et qui vibrait profondment.
Il prit le flambeau et examina successivement les trois cadavres.
Lorsqu'il reconnut Jude, un douloureux mouvement agita les muscles de son visage, sous la blanche fourrure qui le recouvrait.
--Il avait promis de le dfendre, murmura-t-il: c'tait un Breton!
Puis il ajouta d'un ton mlancolique:
--Il n'y a plus que moi pour servir Treml vivant, ou chrir le souvenir de Treml mort.
--L'ami! dit ce moment Vaunoy qui avait russi recouvrer quelque calme; je vous ai donn ce soir cinq cent mille livres en beaux cus, c'est
bien le moins que vous me laissiez vaquer mes affaires. Livrez-moi passage, s'il vous plat, mon compagnon.
Le Loup Blanc secoua sa proccupation et regarda Herv en face, travers les trous de son masque. Puis il se tourna vers la porte ouverte et fit un
signe. Cinq ou six hommes arms se prcipitrent dans la chambre.
-- la Fosse! dit le Loup Blanc.
Vaunoy se sentit soulever de terre et une large main s'appuya sur sa bouche pour l'empcher de crier.
Quelques minutes aprs, tendu sur un brancard que portaient quatre hommes, au nombre desquels il crut reconnatre deux de ses propres valets,
Yvon et Corentin, masqus de fourrure, Vaunoy faisait route vers la Fosse-aux-Loups.
XXXII La chambrette
Fleur-des-Gents soutenait de son mieux le capitaine endormi sur la selle. Elle ne voulait point s'avouer elle-mme que la fatigue l'accablait,
mais elle n'tait qu'une jeune fille, et ses forces dfaillaient rapidement.
Par bonheur, si violent que ft le narcotique administr par matre Alain, son effet ne put rsister longtemps au mouvement du cheval. Au bout de
quelques minutes, les membres de Didier se raidirent et son corps entier prouva de lgres convulsions.
--Didier! s'cria joyeusement Marie, c'est moi qui vous ai sauv!
C'tait une de ces rares nuits o l'automne breton dride son svre aspect et oublie d'agrafer son manteau de brouillards. La lune pendait,
brillante, la vote du ciel limpide. Une frache brise courait entre les troncs centenaires de l'avenue, et venait l'odorat tout imprgne des
parfums de la glande. Les hautes cimes des chnes se balanaient avec lenteur et harmonie, secouant et l sur les bruyres leurs couronnes
sonores.
Certes, on pourrait difficilement se figurer un rveil plus ferique que celui qui attendait Didier. Un instant le jeune capitaine crut poursuivre un
rve. Il se sentait emport par le galop d'un cheval, et entendait vaguement son oreille les sons d'une voix sympathique.
Mais la brise de la fort arrivait de plus en plus froide son front, et chassait les dernires brumes de l'opium. Il souleva enfin sa paupire
alourdie, et aperut le visage de Fleur-des-Gents ct du sien.
Il porta les mains ses yeux, tonn de la persistance de ce songe bizarre. Fleur-des-Gents carta sa main et il fut forc de la voir encore.
Didier aspirait fortement l'air de la nuit. La fracheur vivifiante de l'atmosphre et la force de sa constitution combattaient le malaise que laissait
tous ses membres l'nervante action de l'opium. Nanmoins il souffrait; son crne pesait sur son cerveau comme un casque de plomb.
Le loup blanc 82
--Allons, dit-il en essayant de secouer la torpeur o il restait plong en dpit de lui-mme; ceci m'a tout l'air d'un enlvement, dans lequel les rles
sont intervertis. Mettons pied terre, Marie. Je ne sais, j'ai besoin de repos.
Ils avaient pass les derniers arbres de l'avenue, et le dme de la fort tait sur leurs ttes. Marie se laissa glisser de la croupe du cheval et toucha
le gazon.
Didier fit quelques pas en chancelant et s'assit au pied d'un arbre o il s'endormit aussitt. Marie attira le cheval dans le taillis, mit la tte de
Didier sur la mousse et demeura immobile.
Il tait sauv; elle tait heureuse, et veillait avec dlices sur son sommeil.
Un quart d'heure peine s'tait coul, lorsqu'elle entendit un bruit de pas dans le sentier. Elle retint son souffle et vit d'abord quatre hommes dont
chacun portait le bras d'une civire, o un cinquime individu tait tendu garrott. Ces quatre hommes marchaient en silence. Ils passrent.
Puis un sourd fracas retentit dans la direction de La Tremlays, augmentant sans cesse et approchant avec rapidit. Marie, effraye, trana le
capitaine au plus pais des buissons.
Presque au mme instant, la cohue des Loups envahit le sentier.
Ils n'allaient plus en silence et tchant d'touffer le bruit de leurs pas, comme lorsque le pauvre Jude les avait rencontrs quelques heures
auparavant. C'tait un dsordre, une joie, un vacarme. Ils couraient, chantant ou devisant bruyamment. Sur leurs paules sonnaient de gros sacs de
toile tout pleins des pices de six livres de M. l'intendant royal.
La prise tait bonne; la nuit s'tait passe en pillage et en orgie; c'tait fte complte pour les gens de la fort.
Ce n'est pas pch de voler le roi! disait le proverbe breton. Les Loups taient contents d'eux-mmes autant que s'ils eussent fait oeuvre pie.
L'argent qu'ils emportaient doublait de prix leurs yeux, pour avoir t vol au fisc, leur mortel ennemi, et nous pouvons affirmer qu'aucun
remords ne troublait leur conscience.
Fleur-des-Gents tremblait. Dans cette course folle, un soubresaut pouvait jeter quelqu'un des Loups hors de la route et lui faire dcouvrir Didier
endormi.
Or, d'aprs la conversation qu'elle avait entendue dans la loge entre Pelo Rouan et Yaumi, l'envoy des Loups, elle devait croire que ces derniers
en voulaient la vie du capitaine.
Tous passrent cependant sans encombre.
la suite de la cohue, marchait encore ce personnage qu'on nommait le Loup Blanc dans la fort. Loin de partager la joie de ses compagnons, il
semblait triste, et courbait son visage masqu de blanc sur sa poitrine.
Lorsqu'il passa devant Fleur-des-Gents, la jeune fille eut un mouvement de surprise et tendit le cou en avant.
--Serait-ce lui! murmura-t-elle avec motion et frayeur; c'est impossible!
Le Loup Blanc disparut comme ses louveteaux derrire un coude de la route. Tout rentra bientt dans le silence, et l'on n'entendit plus que la
mystrieuse et fugitive chanson qui descend, la nuit, de la cime balance des grands arbres.
Les heures s'coulrent. Ce fut seulement lorsque la brise, plus piquante, annona le prochain lever du jour, que Didier secoua sa lthargie.
Il tait perclus et glac. Ses membres raidis refusaient de se mouvoir.
Marie entrana Didier qui, vaincu qu'il tait par son engourdissement, n'avait plus ni volont ni force. Tous deux se mirent en selle et le cheval
galopa dans la direction du carrefour de Mi-Fort.
une centaine de pas de la loge, Marie mit pied terre.
Elle approcha doucement. La porte tait ouverte.
--Mon pre! appela-t-elle.
Personne ne rpondit.
--Il n'est pas l! pensa la jeune fille avec joie. Dieu soit lou!
Elle revint la rencontre du capitaine dont elle soutint la marche chancelante. Ils entrrent et franchirent la salle basse o nous avons assist
l'entrevue de Jude et de Pelo Rouan, puis Marie ouvrit la porte de la chambre Didier qui ne pouvait plus se soutenir.
Elle n'avait pas aperu, en traversant la loge, deux yeux rouges briller derrire le tas de paille qui servait de couche Pelo Rouan. Pendant qu'elle
passait, ces yeux rayonnrent d'un plus sanglant clat. Quand elle fut passe, ils changrent brusquement de position et s'levrent de plusieurs
pieds.
C'est que Pelo Rouan, qui tait tendu sur la paille, venait de se dresser sur ses genoux.
--Je remercie Dieu, murmura-t-il, de m'avoir donn des prunelles de bte fauve qui voient dans la nuit. Je l'ai bien reconnu, le Franais maudit! Il
est l, et il y restera. Marie! pauvre petite fille!
Ces derniers mots furent prononcs d'un ton de tendresse profonde, ce qui n'empcha point Pelo Rouan de dcrocher le vieux mousquet suspendu
au mur et d'y couler deux balles sur une copieuse charge de poudre.
Cela fait, il visita fort attentivement la batterie et se glissa hors de la loge.
Le loup blanc 83
Il n'alla pas loin: il grimpa sans bruit le long du tronc droit et lisse d'un bouleau plant devant la fentre de Marie et dont les branches passaient
par-dessus la loge.
Il s'assit sur l'une de ces branches, de telle faon que, cach par le tronc, il pouvait plonger son regard dans l'intrieur de la chambre de Marie.
En ce moment, Fleur-des-Gents vint ouvrir sa fentre. L'me de Pelo Rouan passa dans ses yeux. Le ciel l'orient prenait une teinte rose.
Marie fit d'abord ce qu'elle faisait chaque matin. Elle s'agenouilla, joignit ses petites mains blanches sur l'appui de la croise et dit sa prire
Notre-Dame de Mi-Fort.
Le jour naissait. Les oiseaux chantaient.
La chambrette de Fleur-des-Gents tait un nid, tout frais et tout gracieux, pris sur la largeur de la sombre pice o couchait le charbonnier. Les
murs en taient blancs et parsems de bouquets de fumeterre, jolie fleur qui, selon l'antique croyance des gens de la fort, a la proprit de chasser
la fivre.
Vis--vis de la fentre un petit lit de chne noir, sans pieds ni rideaux, donnait la cellule un aspect de virginale austrit.
Au-dessus du lit il y avait un pieux trophe, form d'un bnitier de verre, d'une image taille de Notre-Dame et d'une branche de laurier-fleur,
bnite le saint dimanche des Rameaux, la paroisse de Liffr.
Didier tait affaiss sur le sol au pied du lit. Marie se remit genoux. Didier ne dormait pas; il la contemplait avec tendresse et respect.
Le jour grandissait. Jusqu'alors Pelo Rouan n'avait rien pu distinguer dans la chambrette. Il aperut enfin les lignes du profil de Didier et arma son
mousquet.
--Qu'est-ce que cela? dit tout coup Marie en s'emparant de la mdaille que mademoiselle de Vaunoy avait passe au cou du capitaine.
Didier prit la mdaille, et ses traits exprimrent un tonnement.
--Ce que c'est? rpondit-il avec lenteur; ce sont mes titres et parchemins, Marie. C'est, du moins, je l'ai toujours pens, le signe qu'une pauvre
femme, ma mre, mit mon cou en m'exposant la charit des passants. Mais ne parlons pas de cela, ma fille. Je croyais l'avoir perdue; je la
cherchais en vain depuis un an. Il y a de la magie dans ce qui s'est pass cette nuit!
Marie regardait toujours la mdaille.
--C'est singulier! dit-elle enfin; j'en ai une toute pareille. Elle enleva rapidement le cordon qui retenait la mdaille au cou de Didier, et, tirant en
mme temps la sienne, elle s'lana vers la croise afin de comparer.
Pelo Rouan, qui depuis cinq minutes guettait le moment o Marie cesserait de se trouver entre lui et le capitaine, mit en joue.
Il tait le meilleur tireur de la fort et c'est tout au plus si on aurait pu mesurer quinze pas entre le canon de son arme et le coeur de Didier.
--Elles sont pareilles! s'cria Marie avec une joie d'enfant, toutes pareilles!
Pelo Rouan tenait la poitrine du capitaine au bout de son mousquet; il allait presser la dtente.
Le cri de Marie dtourna son attention, et son regard tomba sur les deux mdailles.
Il jeta son fusil, qui de branche en branche dgringola bruyamment jusqu' terre: un cri s'touffa dans sa gorge.
Marie leva la tte, aperut son pre et resta terrifie.
Par un premier mouvement tout instinctif, elle voulut se rejeter en arrire et fermer la croise, mais Pelo Rouan l'arrta d'un geste imprieux et
mit un doigt sur sa bouche pour lui recommander le silence.
Didier avait ferm les yeux, cdant l'engourdissement qui toujours le tenait.
Pelo Rouan se laissa glisser le long des branches du bouleau et atteignit la toiture de chaume de la loge d'o il sauta lgrement sur l'appui de la
croise.
Marie n'osait bouger et le capitaine ne voyait rien.
Pelo prit les deux mdailles et mit une extrme attention les examiner.
Puis il carta sa fille pour marcher vers le lit.
--Ne le tuez pas, mon pre! s'cria Marie.
Didier se dressa d'un bond ce cri.
Mais Pelo Rouan l'avait prvenu et faisait peser dj sur lui sa lourde main.
--Mon pre! mon pre! cria encore Marie avec dsespoir.
--Tais-toi! dit le charbonnier voix basse.
Pendant plusieurs minutes il contempla le capitaine en silence.
Didier resta immobile.
Le loup blanc 84
mesure que Pelo Rouan le regardait, une motion extraordinaire et croissante se peignait sur ses traits noircis.
Deux grosses larmes jaillirent enfin de ses yeux. Il se laissa tomber genoux et baisa la main de Didier avec un respect plein d'amour.
--Que veut dire cela, mon brave homme? demanda le capitaine stupfait.
--Sa voix aussi! murmura Pelo Rouan, plong dans une sorte d'extase; sa voix comme ses traits.
Didier se demandait s'il n'avait point affaire un fou. Fleur-des-Gents croyait rver.
--Je comprends maintenant, reprit Pelo Rouan se parlant toujours lui-mme; je comprends pourquoi Vaunoy voulait l'assassiner. Et moi qui le
laissais faire! Qui donc l'a sauv ma place?
--Moi, pronona faiblement Marie.
--Toi, rpta Pelo Rouan, qui serra la jeune fille sur son coeur avec exaltation; toi, enfant? Merci! du fond du coeur! Tu as fait tout ce que j'aurais
d faire. Tu l'as aim, lorsque moi je le hassais aveuglment, tu l'as devin, lorsque je le mconnaissais... Pardon, ajouta-t-il en revenant vers
Didier qui restait bahi et n'avait garde de comprendre; pardon, notre monsieur Georges.
--Georges? balbutia le capitaine; vous vous trompez, mon ami.
--Non, non! je ne me trompe pas. Cette mdaille, c'est moi qui l'ai mise votre cou, il y a vingt ans, par une nuit terrible o Vaunoy tenta encore
de vous assassiner: car il y a bien longtemps qu'il vous poursuit, notre jeune monsieur. Et moi qui avais peur! grand'peur! quand je vous voyais
errer sous le couvert, autour de ma maison! Comme si un Treml pouvait tromper, comme si tout ce qu'il y a de bon, de noble, de gnreux, de
loyal, ne se trouvait pas toujours runi coup sr dans le coeur de Treml!
--Mais, voulut encore objecter Didier qui restait incrdule; dans tout ce que vous venez de dire, je ne vois point de preuve.
--Point de preuve! s'cria Pelo bahi. Votre regard n'est-il pas celui de monsieur Nicolas: votre voix, votre ge, la mdaille, la haine de Vaunoy,
qui vous a vol votre immense hritage... coutez! ajouta-t-il tout coup en se dressant sur ses pieds: vous aviez prs de six ans alors, et Dieu m'a
donn un visage qu'on ne peut oublier quand on l'a vu une fois...
--Je ne vous reconnais pas, interrompit Didier.
Pelo Rouan s'lana hors de la chambre. On entendit dans la pice voisine un bruit d'eau agite et ruisselant sur le sol.
Puis il se fit un silence.
Puis encore un homme de grande taille, vtu de peau de mouton blanc et dont la face blafarde tait mouille comme s'il se ft abondamment
asperg, se rua dans la chambre et atteignit d'un bond le lit prs duquel Didier tait toujours tendu.
la vue de cet homme dont les cheveux blancs tombaient pars sur ses paules, Didier prouva une commotion trange. Il passa la main sur son
front plusieurs reprises comme pour saisir un souvenir rebelle.
L'homme tait l, devant lui, immobile, en proie une visible et violente anxit.
Le travail de Didier dura longtemps. C'tait un effort plein de souffrance et qui mettait de la pleur sur son visage.
Enfin, et tout d'un coup, il parut voir clair en sa mmoire. Une rougeur paisse couvrit sa joue, et sa bouche s'ouvrit presque involontairement
pour prononcer ce nom:
--Jean Blanc!
Pelo Rouan frappa ses mains l'une contre l'autre avec transport.
--Il se souvient de mon nom! s'cria-t-il les larmes aux yeux; de mon vrai nom! Pauvre petit monsieur! Il se souvient de moi!
--Oui, dit le capitaine; je me souviens de vous... et de bien d'autres choses encore. Un monde de souvenirs envahit mon cerveau. Je ne me
trompais pas, hier, lorsque j'ai cru reconnatre les tentures de cette chambre o l'on m'avait mis...
--C'tait la vtre autrefois. Oh! que Dieu soit bni pour n'avoir point souffert que le vaillant tronc perdt jusqu' sa dernire branche! Que Dieu et
Notre-Dame soient bnis pour la joie qui dborde de mon pauvre coeur!
Il se fit un instant de silence. Le capitaine se recueillait en ses souvenirs. Fleur-des-Gents riait, pleurait et remerciait Notre-Dame de Mi-Fort. Et
Jean Blanc, pench sur la main de son jeune matre, savourait l'allgresse qui emplissait son me.
Au bout de quelques minutes, Jean Blanc se redressa. Ses sourcils taient lgrement froncs et ses traits exprimrent une grave rsolution.
--Et maintenant, dit-il, Georges Treml, vous tes breton et noble; il vous faut regagner l'hritage de votre pre tout entier: noblesse et fortune!
Jean Blanc n'eut pas besoin de donner de longues explications son jeune matre, qui savait en grande partie son histoire, l'ayant entendue de la
bouche du pauvre cuyer Jude, sans se douter qu'il pt y avoir le moindre rapport entre lui, Didier, officier de fortune, et Georges Treml, le
reprsentant d'une famille puissante.
Les circonstances, dit-on, font les hommes. Ce proverbe est vrai en un sens et nous semble fort la louange de l'humanit.
Qui peut nier qu'un fils de grande maison, dpouill par une fraude infme, et patron naturel de toute une population souffrante, ne doive
autrement se comporter qu'un soldat sans souci, n'ayant d'autre mission que de se bien battre.
Didier, en devenant Georges Treml, sentit natre dans son coeur une gravit inconnue. Il comprit ce qu'exigeait de lui son nom et la mmoire de
ses pres.
Le loup blanc 85
De brave qu'il tait, il devint fort.
--Je vais me rendre La Tremlays, dit-il; j'aurai raison de M. de Vaunoy.
Avant de se sparer de Jean Blanc, le capitaine lui serra la main.
--Ce doit tre, en effet, une noble race que celle de Treml, dit-il, et je suis fier d'avoir un peu de ce bon sang dans les veines. Ce n'est pas une
famille vulgaire qui peut avoir des serviteurs tels que vous. Jean Blanc, mon ami, je vous remercie.
--Jude a fait mieux que moi, rpondit l'albinos avec modestie; Jude est mort pour vous, le bon garon. Il mritait cela, monsieur Georges: il vous
aimait tant!
--Pauvre Jude! murmura Didier; c'tait un coeur fidle et pur...
--C'tait un Breton! interrompit Jean Blanc. propos, notre monsieur, il faudra oublier que vous avez port l'uniforme de France. Les os de votre
aeul blanchissent l-bas et s'lveraient contre vous si votre pe restait au roi de Paris!
Le capitaine ne rpondit point. Il boucla son ceinturon, remit son feutre et se disposa partir. Sur le seuil tait Marie qui s'appuyait au mur et
avait perdu son sourire.
Une triste pense lui tait enfin venue. Elle s'tait demand ce que pouvait tre la fille du charbonnier pour l'hritier de Treml.
En passant auprs d'elle le capitaine la prit par la main.
--Jean, mon ami, dit-il en souriant, vous auriez eu grand tort de me tuer, car j'ai trait Marie en noble dame. Et, si Dieu me donne vie, il faudra
dsormais que tout le monde la traite ainsi.
Marie redevint joyeuse. Le capitaine partit. Pelo Rouan s'approcha de sa fille et la baisa au front.
--Enfant, dit-il d'une voix grave et triste, tu es ma seule joie en ce monde et je t'aime comme le souvenir de ta mre. Mais il ne faut pas esprer.
Treml ne se msallia jamais, et, tant que je vivrai, ma fille ne sera point sa femme.
Fleur-des-Gents pencha sa tte blonde sur sa poitrine.
--Il faudra donc mourir! murmura-t-elle.
--Dieu te reste, rpondit Pelo Rouan, et d'ailleurs notre vie est Treml.
Il remit son costume de charbonnier, et, baisant une dernire fois la joue dcolore de Marie, il quitta la loge son tour.
XXXIII Le tribunal des Loups
Deux heures aprs, les souterrains de la Fosse-aux-Loups prsentaient un aspect inusit et vraiment solennel.
Ce n'tait plus ce dsordre qui remplissait la caverne, la premire fois que nous avons pntr dans la retraite des Loups.
Aujourd'hui, rangs avec mthode, masqus et arms comme pour un combat, ils formaient cercle, debout autour de la table des vieillards.
Ceux-ci taient sans armes et flanquaient, quatre d'un ct, quatre de l'autre, un sige lev de deux gradins au-dessus des leurs, o trnait le
Loup Blanc.
Un profond silence rgnait dans le souterrain.
Au bout de quelques minutes, les rangs s'ouvrirent et donnrent passage un homme ple et tremblant, dont le visage exprimait une mortelle
terreur.
Cet homme tait Herv de Vaunoy.
Deux Loups l'escortrent jusqu' la table o sigeaient les huit vieillards prsids par le Loup blanc.
--Matre, dit l'un des anciens, il a t fait suivant votre volont. Voici l'assassin au pied de notre tribunal. Vous plat-il qu'on l'interroge?
--Cela me plat, rpondit le Loup Blanc.
Le pre Toussaint se leva.
--Herv de Vaunoy, dit-il, des centaines de nos frres sont morts par ton fait; leur sang pse sur toi et tu vas mourir si tu ne peux nous prouver ton
innocence.
--Nous avions fait un pacte, balbutia Vaunoy; j'ai rempli mes engagements; vous avez les cinq cent mille livres. Pourquoi ne tenez-vous pas votre
parole?
--Notre parole n'est rien, rpondit le pre Toussaint, celle du Matre est tout, et tu n'avais pas la parole du Matre. Dfends-toi autrement et fais
vite!
Le vieux Loup ajouta sans s'mouvoir le moins du monde:
--Yaumi, prpare une corde, mon petit.
Une sueur glace inondait le visage de Vaunoy.
Le loup blanc 86
--Mes bons amis, s'cria-t-il, ayez piti de moi! On m'a calomni prs de vous; j'ai toujours aim tendrement mes pauvres vassaux de la fort.
l'avenir, je ferai pour eux davantage encore; je reconnatrai, par-devant le garde-notes de Fougres, le droit qu'ils ont de faire avec mon bois: du
charbon, du cercle, des sabots, des paniers...
--Tais-toi! interrompit la voix svre du Loup Blanc, tu mens!
--La corde est-elle prte, Yaumi? demanda le pre Toussaint.
Yaumi rpondit affirmativement, et Vaunoy, tournant les yeux de son ct, vit en effet une corde se balancer dans les demi-tnbres qui rgnaient
derrire les rangs serrs des Loups. Tout son corps trembla, puis le sang lui monta violemment au visage.
--Misrables! s'cria-t-il avec la rage que donne aussi la frayeur porte l'excs; de quel droit me jugez-vous, moi, gentilhomme et votre matre?
je serai veng: votre repaire sera dtruit; vous serez tous brls vifs... Mais non, mes excellents amis, ma tte s'gare! misricorde; je ne vous ai
jamais fait de mal. On vous a menti. Si vous aviez pu voir de prs ma conduite...
--Pour ton malheur, nous ne te connaissons que trop.
--Vous vous trompez, reprit Vaunoy; sur mon salut, vous mconnaissez mes sentiments pour vous. Si vous pouviez interroger mes gens... Un
sursis! mes amis, accordez-moi un sursis afin que je puisse me justifier!
--Tu veux qu'on interroge tes gens? demanda ironiquement Toussaint.
--Je le veux! s'cria Vaunoy, se reprenant cette frle esprance et dsirant d'ailleurs gagner du temps; tous ils vous diront ma tendre sollicitude
pour mes pauvres enfants de la fort...
--Soit! interrompit le pre Toussaint. On ne peut te refuser cela.
Vaunoy respira.
--Approchez! reprit Toussaint en s'adressant aux deux Loups qui taient droite et gauche de Vaunoy.
Les deux Loups s'branlrent, et sur un signe du vieillard, firent tomber leurs masques de fourrure.
Vaunoy poussa un cri d'agonie.
--Yvon! fit-il, Corentin!
--Eh bien! reprit encore Toussaint, tes gens vont nous dire la tendre sollicitude...
--Misricorde! interrompit Vaunoy en tombant genoux.
Le tribunal se consulta, ce ne fut pas long. Le Loup blanc ne prit point part la dlibration.
--Herv de Vaunoy, dit ensuite le vieux Toussaint avec lenteur, les Loups te condamnent mourir par la corde, et tu vas tre pendu, sauf avis
autre et meilleur du Matre.
Le Loup Blanc se leva.
--C'est bien, dit-il. Que Yaumi reste auprs de la corde. Vous autres, mes frres, retirez-vous.
Cet ordre s'excuta comme par enchantement. La caverne s'illumina au loin laissant d'immenses galeries souterraines et d'interminables votes.
Les Loups s'loignrent de divers cts, et bientt leurs torches parurent comme des points lumineux dans le lointain, tandis qu'eux-mmes,
amoindris par la perspective et bizarrement clairs au milieu de la nuit, semblaient des tres de forme humaine, mais d'une fantastique petitesse:
des korriganets, par exemple, les lutins des clairires, ou bien de ces tranges dmons qui mnent le bal au clair de lune, sur la lande, autour des
croix solitaires, et que les bonnes gens du pays de Rennes apprennent redouter ds l'enfance sous le nom de chats courtauds.
Vaunoy tait toujours genoux. Le Loup Blanc descendit les marches de son trne et s'approcha de lui.
--Lve-toi, dit-il en le touchant du pied.
Vaunoy se leva.
--Tu es un homme mort, reprit le Loup Blanc, si je ne mets mon autorit souveraine entre toi et la potence.
-- quel prix faut-il acheter la vie?
--La vie? rpta le Loup Blanc, aucun prix je ne te vendrai la vie, Herv de Vaunoy, assassin de mon pre et de ma femme!
--Moi! se rcria le matre de La Tremlays, mais je ne vous connais pas!
Le Loup Blanc souleva son masque.
--Vous! s'cria Vaunoy stupfait; Jean Blanc?
--Tu me croyais depuis longtemps en terre, n'est-ce pas? demanda le roi des Loups; tu ne t'attendais point rencontrer dans l'homme puissant le
vermisseau que ton pied crasa si impitoyablement autrefois. Dieu m'a tenu en sa garde, non point pour moi, je pense, mais pour le fils de Treml,
race de soldats et de chrtiens!
--Le fils de Treml! rpta Vaunoy dont la terreur augmenta.
Le loup blanc 87
--Encore un que tu as voulu assassiner: par deux fois!
Vaunoy pensa que le roi des Loups en oubliait une.
--Par deux fois! reprit Jean Blanc. Insens! tu ne savais pas que cet enfant tait ton bouclier! Tu ne savais pas que, lui mort, il n'y aurait plus rien
entre ta poitrine et le plomb du vieux mousquet de mon pre! Que de fois je t'ai tenu en joue sous le couvert, Herv de Vaunoy!
Celui-ci frissonna.
--Que de fois, lorsque tu passais par les grandes alles de la fort, seul avec des valets impuissants te protger contre une balle bien dirige, j'ai
appuy mon fusil contre mon paule et mis le point de mire sur toi. Mais une voix secrte me retenait toujours. Je pensais que j'aurais besoin de
toi pour le petit monsieur Georges, et je t'pargnais. J'ai bien fait d'agir ainsi. Le moment est venu o ta vie et ton tmoignage deviennent
ncessaires au lgitime hritier de Treml.
--Savez-vous donc o il est? demanda Vaunoy voix basse.
--Il est chez lui, dans la maison de son pre, au chteau de La Tremlays.
--Ah! fit Vaunoy feignant la surprise.
--Oui, reprit le Loup Blanc; mais, cette fois, tu ne l'assassineras pas. Abrgeons. Veux-tu sortir d'ici sain et sauf?
-- tout prix! rpondit Herv qui, par extraordinaire, disait l sa pense entire.
--Expliquons-nous: je ne te rends pas la vie. Tu restes moi, pour le sang de mon pre, pour le sang de ma femme. Seulement, je te donne un
rpit et une chance de m'chapper. Pour cela, voici ce que je te demande.
Jean Blanc montra du doigt un coin de la table o se trouvait ce qu'il faut pour crire, et reprit:
--Je vais dicter, cris:
Vaunoy s'assit la table.
Jean Blanc dicta:
Moi, Herv de Vaunoy, je dclare reconnatre, dans la personne du sieur Didier, capitaine au service de S. M. le roi de France et de Navarre,
Georges, petit-fils et lgitime hritier de Nicolas Treml de La Tremlays, seigneur de Bouxis-en-Fort, feu mon vnr parent; en foi de quoi je
signe.
Vaunoy n'hsita pas un instant. Il crivit et signa couramment sans omettre une seule syllabe.
--Et maintenant, dit-il, suis-je libre?
Jean Blanc pela laborieusement la dclaration et la mit dans son sein.
--Tu es libre, rpondit-il; mais songes-y et prends garde! Dsormais je n'ai plus besoin de toi, cache bien ta poitrine, qui n'est plus protge contre
ma vengeance. Va-t'en!
Vaunoy ne se le fit point rpter. Il se dirigea au hasard vers l'un des points de lumire.
--Pas par l! dit Jean Blanc; Yaumi, bande les yeux de cet homme, et conduis-le au-del du ravin... Encore un mot, monsieur de Vaunoy; vous
allez trouver La Tremlays Georges Treml, le fils de votre bienfaiteur, le chef de votre famille, si tant est que vous ayez dans les veines une seule
goutte de ce noble sang. Reconnaissez-le tout de suite, croyez-moi, et traitez-le comme il convient.
Vaunoy donna sa tte Yaumi qui lui banda les yeux et le prit par le bras. Ils remontrent ainsi tous deux les escaliers humides et glissants qui
descendaient dans le souterrain.
Puis Vaunoy sentit une bouffe d'air et aperut une lueur travers son bandeau.
Il respira avec dlices et ne put retenir une joyeuse exclamation.
--Vous avez raison de vous rjouir, dit Yaumi. Je crois que le diable vous protge, car, o vous avez pass un honnte homme et laiss ses os.
C'est gal. Vous l'avez chapp deux fois; votre place je m'en tiendrais l.
--Tu es de bon conseil, mon garon, rpondit Vaunoy qui commenait se remettre; je vais vendre mon chteau de La Tremlays; je vais vendre
mon manoir de Bouxis-en-Fort, et je m'en irai si loin, si loin, que, je l'espre, je n'entendrai plus parler des Loups. Adieu!
Yaumi le suivit de l'oeil pendant qu'il perait htivement le fourr.
--Du diable si je n'aurais pas mieux fait de le laisser pendre la premire fois qu'on a nou une corde son intention, grommela-t-il; mais le Matre
a son ide et il est plus fin que nous.
Vaunoy traversa le fourr au pas de course et s'engagea, sans ralentir sa marche, dans les alles de la fort.
Il ne se retourna pas une seule fois pendant toute la route, et bien souvent il eut la chair de poule en voyant s'agiter les branches de quelque
buisson.
Aucun accident ne lui arriva en chemin.
Lorsqu'il se trouva enfin entre la double range des beaux chnes de l'avenue de La Tremlays, il ta son feutre et tamponna son front ruisselant de
sueur en aspirant l'air pleine poitrine.
Le loup blanc 88
--Saint-Dieu! murmura-t-il, deux fois la corde au cou en quarante-huit heures. C'est une rude vie! Je ferai comme je l'ai dit: je quitterai la
Bretagne. Mauvais pays! Avec le prix du domaine de Treml, je serai partout un grand seigneur. Mais qui et cru que ce misrable fou de Jean
Blanc vivait encore?... Que je le tienne une fois en mon pouvoir, et il ne me mettra plus jamais en joue ni sous le couvert ni dans la plaine!
Il continua de marcher en silence, puis il s'arrta tout coup, et un sourire de satisfaction entrouvrit ses minces lvres.
-- tout prendre, dit-il, je m'en suis tir bon march! Ma dclaration pourra donner un nom ce petit Treml, si M. de Bchameil et le parlement
ne trouvent pas moyen de rabattre ses prtentions, ce qui est fort esprer. Mais, en aucun cas, ce griffonnage ne peut m'enlever mon domaine.
J'ai un acte de vente en bonne et due forme, j'ai des amis au parlement, et une possession de vingt annes est bien quelque chose. Certes,
j'aimerais mieux le capitaine mort que vivant, mais puisque le hasard le protge, qu'il vive; je m'en lave les mains et fais serment de ne lui jamais
rendre un denier de son hritage.
M. de Vaunoy, tout en soutenant avec lui-mme cet intressant entretien, tait arriv la porte du chteau. Il entra.
Jean Blanc, lui, aprs le dpart de son prisonnier, resta quelques instants plong dans ses rflexions; puis, avec l'aide de Yaumi, qui tait de
retour, il se noircit le visage et reprit son costume de charbonnier.
Cela fait, il quitta le souterrain, descendit au fond du ravin et entra dans le creux du grand chne.
Il s'tait muni d'un outil pour creuser la terre.
XXXIV Jean Blanc
Quand Didier arriva au chteau de La Tremlays, aprs son entrevue avec Jean Blanc, Herv de Vaunoy tait absent. Le chteau gardait
l'apparence d'une place prise d'assaut, et le jeune capitaine fut tonn d'apprendre ce qui s'tait pass la nuit prcdente.
Jean Blanc et Marie ne lui avaient racont, en effet, que ce qui se rapportait immdiatement lui; savoir, l'attaque nocturne, la mort de Jude et la
faon dont lui, Didier, avait t sauv.
Il ne savait rien du vol des cinq cent mille livres, presque rien de l'attaque des Loups.
La premire personne qu'il rencontra sous le vestibule fut M. l'intendant royal. Le pauvre Bchameil avait perdu les roses clatantes de son teint.
Il tait ple, et sa physionomie abattue exprimait un profond chagrin. Ce fut lui qui raconta au capitaine les vnements de la nuit.
--Il y a eu trahison, dit-il en finissant; les soldats et les sergents de la marchausse ont t tratreusement empchs de faire leur devoir. Et cela
me cote cinq cent mille livres, monsieur!
--Il y a eu trahison, en effet, rpondit le capitaine; n'avez-vous nul soupon? Ne savez-vous quel peut tre le coupable?
Bchameil mit ses doigts dans sa tabatire maille et regarda le capitaine en dessous.
--Des soupons? rpta-t-il, je ne sais trop. J'ai perdu cinq cent mille livres, voil ce qui est cruellement certain. Monsieur le capitaine, je
donnerais six mois de ma vie pour vous voir en possession d'un bon et opulent domaine.
--Pourquoi cela? demanda Didier tonn.
--Parce que j'ai perdu cinq cent mille livres, et que, pauvre comme vous tes, le parlement ne pourrait que vous faire pendre ou dcapiter. Soit dit,
monsieur le capitaine, sans offense aucune et avec toute la considration qui est due votre titre d'officier du roi.
--Oserait-on m'accuser? s'cria Didier.
--Qui donc? rpondit Bchameil avec mlancolie; qui donc prendrait ce soin, monsieur, si ce n'est moi? Je suis seule victime et ne me plains point
parce qu'il vous faudrait bien longtemps, monsieur le capitaine, pour me solder mes cinq cent mille livres avec les moluments de votre grade.
Didier tait dans l'un de ces instants o le coeur est, pour ainsi dire, inaccessible la colre. Sa vie venait de subir une crise trop grave pour qu'il
songet dpenser son courroux contre un personnage comme M. de Bchameil.
Au contraire, port compatir ce chagrin qui, en dfinitive, avait une source srieuse, et tout plein encore des rvlations de Jean Blanc, il
rpondit l'intendant peu prs comme il l'et fait une personne raisonnable, et lui laissa entendre que sa fortune allait subir un complet
changement.
Bchameil haussa les paules.
--Quelque hritage de vilain, grommela-t-il; deux cents francs de rentes! C'est gal, s'il est possible de les saisir, je les saisirai. Mais puissiez-vous
me rendre mes cinq cent mille livres jusqu'au dernier sou, monsieur, nous ne serions pas quittes encore.
--Comment cela! demanda Didier qui ne prit mme pas la peine de rpondre ce qui regardait le vol de la nuit prcdente.
--Comment cela! s'cria Bchameil enhardi par le calme de son interlocuteur: vous me le demandez, monsieur! J'tais le fianc de Mlle Alix de
Vaunoy.
--Pauvre Alix, murmura le capitaine.
--Cinq cent mille livres et ma fiance! reprit Bchameil. Si j'tais un homme de carnage, monsieur, je vous appellerais sur le pr!
ces derniers mots, prononcs d'une voix plaintive, M. l'intendant royal tira sa montre de son gousset et leva les yeux au ciel.
--Onze heures! murmura-t-il. Vous verrez qu'au milieu de cette bagarre, personne ne se sera occup du djeuner!
Il salua Didier la hte et se dirigea vers les cuisines.
Le loup blanc 89
Didier resta soucieux. videmment M. de Bchameil ne serait pas le seul l'accuser. Les deniers de l'impt taient sa garde. Pour se disculper,
un moyen unique se prsentait, c'tait de mettre au jour l'infme conduite d'Herv de Vaunoy.
Mais Alix! Alix qui venait de le sauver! Alix si noble et si malheureuse!
Didier repoussa bien loin cette ide.
Sans y songer, il prit la route de sa chambre. La porte tait grande ouverte. Il entra.
Sur son lit, le corps du brave cuyer Jude tait tendu. Une femme, agenouille au chevet, priait voix haute, rcitant avec lenteur les versets du
De Profundis. C'tait la dame Goton Rehou qui rendait les derniers devoirs son vieil ami.
Didier se dcouvrit et continua de marcher. Au bruit des perons, la femme de charge tourna la tte. Elle n'avait point encore aperu le capitaine,
et sa vue lui causa une motion dont la cause restait pour elle un mystre.
Didier s'arrta prs du lit; il considra longtemps en silence les traits de Jude auxquels la mort n'avait pu enlever leur expression de fermet
intrpide.
--Pauvre Jude! pensa-t-il tout haut, car il avait oubli dj la prsence de la vieille femme. Dieu n'a point permis qu'il arrivt au but si ardemment
souhait. Il est mort avant d'avoir retrouv le fils de son matre. Il est mort un jour trop tt.
La vieille Goton Rehou se prit trembler.
--Monsieur, monsieur, dit-elle; mes yeux sont chargs de vieillesse et il y a vingt ans que je n'ai vu Georges Treml, mais au nom de Dieu, qui
tes-vous?
On entendit le marteau de la porte extrieure. Didier courut la fentre et aperut Vaunoy qui entrait dans la cour.
--Qui tes-vous? rpta Goton en joignant les mains.
--Vous vous souvenez donc aussi de Treml? demanda le capitaine.
--Si je m'en souviens! bni Jsus!
--Eh bien! dame, suivez-moi; vous entendrez le matre de La Tremlays me donner le nom qui m'appartient.
Didier quitta la chambre, traversa le corridor grands pas et se rendit au salon o Vaunoy venait d'entrer. La vieille Goton le suivit de loin.
Au salon se trouvaient Mlle Olive de Vaunoy, M. de Bchameil et l'officier des sergents de Rennes.
Celui-ci aborda brusquement Didier:
--Capitaine, dit-il, hier soir, pendant le souper, vous vous tes endormi. Ce n'est pas naturel. Pendant votre sommeil, on a pill le chteau. Je me
suis trouv enferm dans ma chambre; nos gens se sont vus parqus dans une grange barricade, que pensez-vous de cela, s'il vous plat?
--Il faut demander cela au matre de cans, rpliqua Didier en allant vers M. de Vaunoy.
Celui-ci se munit de son plus doucereux sourire.
--Saint-Dieu! mon jeune ami, s'cria-t-il en ouvrant les bras et en faisant la moiti du chemin, je viens d'apprendre des choses qui me transportent
de joie. La Bretagne retrouve en vous un de ses plus vieux noms, et moi, le fils d'un excellent cousin. Embrassons-nous, mon jeune parent...
Monsieur de Bchameil et mademoiselle ma soeur, et vous tous ici prsents, sachez que le vrai nom de ce cher capitaine est Georges Treml...
--De La Tremlays, seigneur de Bouxis-en-Fort, ajouta Georges lui-mme.
La vieille Goton qui arrivait au seuil s'appuya contre la muraille. Ses jambes, coupes par l'motion, lui refusaient service.
--Je l'avais devin! murmura-t-elle en essuyant une larme du revers de sa main ride. Oh! que c'est bien ainsi que j'esprais le revoir! beau, fort,
l'pe au ct, la mine haute et fire, comme il convient un Breton de bon sang!
Mlle Olive joua de l'ventail. M. de Bchameil ouvrit de grands yeux.
--Peste! pensa-t-il, ce n'est pas un mendiant, aprs tout.
--Tels taient, en effet, les noms et titres de Nicolas Treml, votre aeul vnr, mon jeune ami, reprit Vaunoy, rpondant aux derniers mots du
capitaine.
--Et tels seront aussi les miens, monsieur, pronona Georges avec fermet.
--Bien dit! pensa Goton Rehou, qui admirait chaque mot, chaque geste de son jeune matre.
--Monsieur mon cousin, repartit Vaunoy en mettant de ct son patelin sourire, je crois que vous vous faites une ide fausse de votre position
nouvelle.
--Ne suis-je pas l'hritier de mon aeul?
--Si fait, mais...
--Mais quoi? demanda Georges avec impatience.
--Mais quoi! rpta en apart la vieille Goton triomphante.
Le loup blanc 90
Il n'y eut pas jusqu' M. l'intendant royal, qui, persuad du bon droit du capitaine, ne se dt _in petto_:
--Mais quoi?
Herv de Vaunoy reprit son sourire.
--Mon jeune ami, dit-il, l'emportement nuit parfois et ne sert jamais. mon ge on ne parle pas la lgre. Croyez-moi: l'hritage de Nicolas
Treml, dont Dieu puisse avoir l'me loyale en son paradis, ne vous fera pas bien riche.
Le capitaine sentit le rouge de l'indignation lui monter au visage. Il s'approcha de manire n'tre entendu que de Vaunoy.
--Il y a sous votre toit, dit-il d'une voix contenue et que la colre faisait trembler, une personne que je respecte autant que je vous mprise. Rendez
grce Dieu de possder une pareille gide, monsieur!
--Que ne parlez-vous haut, monsieur mon cousin? demanda Vaunoy qui fit appel toute son effronterie.
--Misrable! poursuivit Georges sans lever la voix, je pourrais vous livrer la justice, car vous tes trois fois assassin. Un ange vous protge,
mais vous tes ici chez moi, je vous ferai chasser, du moins, par les soldats sous mes ordres.
Vaunoy fit un salut ironique.
--Mademoiselle ma soeur, dit-il, et vous, monsieur l'intendant, veuillez excuser notre entretien secret. Je vais, du reste, vous mettre au fait. Mon
jeune cousin, pour premier acte de bonne parent, me menace de me faire chasser de chez moi par les soldats de Sa Majest.
--En vrit! rpliqua Bchameil, il a donc droit?...
--Est-il possible! dit Mlle Olive, lui qui tait si aimable hier soir!
--Il n'y a point entre nous de bonne parent, monsieur, reprit Didier en faisant effort pour concentrer sa colre au-dedans de lui-mme; je vous
menace, en effet, de vous chasser, mais non pas de votre maison, car ce chteau est ma proprit.
--Pour a, tu peux en faire serment, mon enfant chri! murmura la dame Goton Rehou.
--Oui-da! s'cria Vaunoy en ricanant; vous croyez cela? Eh bien, mon jeune cousin, permettez que je m'absente une minute; le temps d'aller
jusqu' mon cabinet, et je reviendrai vous apprendre une foule de choses que vous paraissez ignorer.
Il sortit.
Presque au mme instant, la figure noircie du charbonnier Pelo Rouan se montra sur le seuil.
Il tenait sous son bras un petit sac en toile noirtre qui semblait renfermer un objet fort pesant. Tout le monde avait le dos tourn. La vieille Goton
seule l'aperut: elle fit un mouvement, mais Pelo Rouan mit un doigt sur sa bouche, et se glissa dans l'ombre projete par l'un des hauts battants
de la porte ouverte.
M. de Vaunoy reparut bientt, suivi de matre Alain. Il avait la main un parchemin dpli.
--Mon jeune ami, dit-il, je vous prie de m'excuser si je vous ai fait attendre. Veuillez prendre connaissance de cet crit.
Le capitaine prit le parchemin et lut.
C'tait l'acte de vente trac tout entier de la main de Nicolas Treml et confi par ce dernier Herv de Vaunoy.
--Monsieur, dit le capitaine aprs avoir lu, il y a en tout ceci quelque odieuse machination que je ne comprends pas. Comment vous, pauvre et
nourri des bienfaits de mon aeul, avez-vous pu acheter et payer son domaine?
--L'conomie! mon jeune ami, rpondit Vaunoy en raillant; avec de l'conomie et quelques tritures d'affaires, on accomplit des choses rellement
surprenantes. Mais l n'est pas la question, et j'espre qu'il ne vous prendra plus la fantaisie de me menacer. Voyons! vous tes jeune, vous tes
pauvre; votre aeul et moi nous nous sommes rendu de bons services mutuellement; je ne demande pas mieux que d'oublier votre conduite.
Voulez-vous que nous fassions la paix?
--Jamais! s'cria Georges en repoussant la main qui lui tait tendue.
--C'en est trop! dit Vaunoy en se redressant, toute patience a un terme. Mademoiselle ma soeur et vous, monsieur l'intendant, vous tes tmoins
que j'ai pouss la modration jusqu' ses plus extrmes limites. Je crois donc, mon tour, pouvoir dire ce jeune homme qui m'a outrag devant
tous: sortez de chez moi, monsieur.
--Bni Jsus! murmura la dame Goton, il va chasser mon pauvre petit Georges!
Le capitaine se couvrit, lana au matre de La Tremlays un regard de ddain et se dirigea vers la porte.
moiti route, il se trouva face face avec Pelo Rouan, qui le prit par la main et le ramena au milieu du salon.
--Jean Blanc! dit le capitaine tonn.
--Jean Blanc! rpta mentalement Vaunoy qui regarda attentivement le nouveau venu. Saint-Dieu! c'est lui en effet: le blanc sous le noir!
Il se pencha et dit un mot l'oreille du majordome qui venait d'entrer pour annoncer le djeuner servi. Matre Alain sortit aussitt.
--Que venez-vous faire ici? ajouta Vaunoy en s'adressant au charbonnier.
--Je viens faire justice, rpondit Jean Blanc d'une voix grave; je viens, Herv de Vaunoy, t'enlever le prix de vingt ans de fraude et de crimes.
Le loup blanc 91
Vaunoy regarda du ct de la porte. Matre Alain ne revenait point encore.
Jean Blanc continua.
--Tu t'es prvalu d'un parchemin sign par Nicolas Treml; notre jeune seigneur va te rpondre par un parchemin sign de toi.
--Moi! j'ai sign comme quoi ce garon est fils de son pre! s'cria Vaunoy, voil tout!
--Voil tout, rpta Jean Blanc, aujourd'hui: c'est vrai, mais avec ce que tu signas il y a vingt ans, cela suffira.
Vaunoy changea de visage.
Jean Blanc tira de son sac un petit coffret de fer charg de rouille.
Il le dposa sur le plancher, s'agenouilla auprs, et introduisit son couteau dans la fente de la charnire.
La rouille avait rong le mtal, et le couvercle sauta presque sans effort.
Le coffret contenait de l'or et un parchemin que Vaunoy reconnut sans doute, car il se prcipita pour le saisir.
Georges Treml le repoussa rudement. Ce fut lui qui prit l'acte des mains de Jean Blanc.
--Je savais bien! s'cria-t-il aprs avoir lu: je savais bien qu'il y avait fraude et mensonge! Voici une dclaration signe de vous, monsieur, qui
porte que tout descendant de Treml pourra racheter le domaine, moyennant cent mille livres tournois.
--Et voici les cent mille livres, ajouta Jean Blanc en frappant sur le coffret.
Vaunoy tait muet de rage.
L'officier rennais, Mlle Olive et Bchameil s'tonnaient grandement, et ce dernier concevait un vague espoir de recouvrer ses cinq cent mille
livres.
Quant la vieille femme de charge, elle s'merveillait et promettait en son coeur une neuvaine Notre-Dame de Mi-Fort.
ce moment, matre Alain reparut la porte du salon. Il tait suivi des domestique du chteau, arms jusqu'aux dents, et des sergents de Rennes.
L'oeil d'Herv de Vaunoy tincela.
--Gardez toutes les issues! s'cria-t-il. Je promets dix louis d'or qui mettra le premier la main sur ce brigand!
Il dsignait Jean Blanc du doigt.
--Cet acte est contre moi, reprit-il; je suis dpouill, pill. Mais, Saint-Dieu! je serai veng! Regardez bien cet homme, monsieur de Bchameil;
cette nuit, cinq cent mille livres vous ont t enleves; le capitaine n'a pas su les dfendre, ou plutt il les a livres, et sans doute l'argent que voici
(il montrait le coffret), est le prix de sa trahison!
--Infme! balbutia Georges, mis hors de garde par cette incroyable audace.
M. de Bchameil tait tout oreilles, et l'officier rennais semblait demi convaincu.
--As-tu bien le courage de nier, Georges Treml? poursuivit Vaunoy; cet homme qui vient ton secours n'est-il pas le mme qui cette nuit, a dirig
l'attaque?
--Si j'avais su cela, grommela Goton, du diable si j'aurais fait le coup de fusil contre lui!
--Cet homme qui t'apporte ta part du vol, reprit encore Vaunoy, n'est-il pas de ceux dont le nom est une condamnation? En avant bons serviteurs
du roi! emparez-vous du chef des Loups.
--Le Loup blanc? s'crirent ensemble Bchameil, Mlle Olive, les soldats et les domestiques.
Ces derniers, en mme temps, firent prudemment un mouvement de retraite.
Les soldats s'avancrent et entourrent Jean Blanc.
--Saisissez-le! s'cria Bchameil. Ah! brigand dtestable! tu vas me rendre mes cinq cent mille livres!
Mlle Olive, au seul nom du Loup blanc, s'tait hte de tomber en pmoison.
Georges Treml avait tir son pe, rsolu dfendre l'homme qui l'avait servi si puissamment et qui tait le pre de Marie.
Mais il n'eut pas besoin de faire usage de son arme. Au moment o les sergents, rtrcissant leur cercle allaient mettre la main sur le roi des
Loups, celui-ci ramassa sous lui ses longues jambes et fit un bond extraordinaire qui le porta par-dessus la ligne des assaillants, jusqu' l'une des
fentres du salon.
Les soldats hsitrent, stupfaits.
Jean Blanc se mit debout sur l'appui de la fentre.
--Quoi que tu fasses, Herv de Vaunoy, dit-il, tu es vaincu. Tu n'auras pas mme la vengeance!
--Feu! feu! Mais tirez donc! hurla Vaunoy qui arracha le mousquet de l'un des soldats et mit Jean Blanc en joue.
Le loup blanc 92
Georges, d'un coup de son pe, dtourna le canon, et la balle alla se loger dans le lambris.
--Nous nous rencontrerons encore une fois, Herv de Vaunoy, reprit l'albinos sans s'mouvoir; ce sera la dernire, et tous nos comptes seront
rgls!
Il sauta dans la cour ces mots, puis on le vit franchir la muraille extrieure avec la prodigieuse agilit qui lui tait propre.
--Feu! feu! rpta Vaunoy, qui tomba puis sur un sige.
Les soldats firent une dcharge. Ce fut du bruit et de la fume.
L'accusation dirige contre le jeune hritier de Treml ne pouvait se soutenir. Vaunoy lui-mme n'essaya plus de combattre.
Il avait jou sa suprme partie, il avait perdu. Il se rsigna au moins en apparence.
M. de Bchameil, marquis de Nointel, supporta la perte des cinq cent mille livres, ce dont le lecteur ne doit point s'affliger outre mesure, attendu
que cet intendant royal en retrouvait deux fois autant, chaque anne, dans la poche du roi.
Georges Treml, en devenant breton, ne put perdre les sentiments d'affection et de respect qu'il croyait devoir son souverain. Il ne fit point
d'opposition la cour de Paris; mais il aida les pauvres gens payer l'impt et protgea leur travail.
Ce sont des coeurs mauvais, intresss mal faire, ceux qui dclarent impossible la rconciliation entre le pauvre et le riche.
Deux ou trois ans s'taient peine couls depuis les vnements qui prcdent qu'il n'y avait plus de traces de Loups sous le couvert. En
revanche, on voyait souvent des troupes de bonnes gens agenouilles au pied de la croix de Mi-Fort. Ces bonnes gens remerciaient Notre-Dame
qui leur avait rendu un fils de Treml, c'est--dire un protecteur puissant et un bienfaiteur infatigable.
Georges Treml de La Tremlays n'oublia pas qu'il avait t durant vingt ans Didier tout court.
Grand seigneur par le sang, mais soldat de fortune, il crut avoir le droit de consulter uniquement son coeur dans le choix d'une compagne.
Certes, il lui tait permis de penser que son union ne souffrirait point d'obstacles. Nanmoins il s'en rencontra un, et des plus srieux: Jean Blanc
refusa premptoirement la main de sa fille son jeune seigneur.
Et ce n'tait point un jeu. Jamais millionnaire repoussant un gendre indigent, jamais duc et pair dclinant l'alliance d'un pote ne furent plus
difficiles flchir que le pauvre albinos.
Il avait, lui aussi, ses ides d'honneur, inflexibles, rigides et plus fires coup sr que les prjugs runis de toute la noblesse de Bretagne.
Didier ordonna et pria tour tour, et longtemps en vain: mais un jour il eut la bonne inspiration de jurer devant Dieu et sur sa foi de gentilhomme
breton qu'il n'aurait point d'autre femme que Marie.
Jean Blanc fut vaincu et cda: il fallait que Treml et des hritiers.
Ce fut un beau jour que celui o Marie passa le seuil du bon chteau de La Tremlays. Le calme et la joie y entrrent avec elle pour n'en plus
sortir.
Elle n'apportait point d'cusson pour carteler celui de Treml; mais tout prendre, il y avait assez d'armoiries diverses sous les austres portraits
des vieux matres de La Tremlays; aucune pice hraldique n'y faisait dfaut.
En revanche, d'ailleurs, parmi toutes les chtelaines qui respiraient sur la toile depuis des sicles le parfum de leurs bouquets toujours frais, pas
une n'aurait pu disputer la pauvre fille de la fort le prix de la beaut, ni celui de la bont.
raison ou tort, le capitaine comptait cela pour quelque chose.
Bien longtemps aprs, lorsque les enfants de Georges et de Marie couraient dans les taillis, guids par la vieille Goton Rehou, il y avait au
couvent de Saint-Aubin-du-Cormier une religieuse du nom de soeur Alix qui les guettait parfois au passage et les embrassait en souriant.
Car voici encore une erreur qui court les livres: on dit que les bien-aimes de l'poux Jsus perdent le sourire, c'est mentir. Elles aiment
ardemment, donc elles sont heureuses--d'un bonheur qui va au-del de la mort!
Quant Herv de Vaunoy, voici ce qui advint six mois aprs la rentre de Georges en l'hritage de ses pres.
Vaunoy avait quitt La Tremlays pour se retirer Rennes. Il fit demander Georges la permission de prendre, dans le cabinet qu'il avait occup
au chteau, quelques objets son usage.
Georges s'empressa de faire droit cette demande.
Vaunoy vint escort de plusieurs hommes. Son cabinet tait celui qui avait servi de retraite Nicolas Treml et renfermait cette armoire o le
vieux Breton, partant pour son dernier voyage, avait puis les cent mille livres dont il a t souvent question dans ce rcit.
Cette armoire contenait encore de fortes sommes, laisses par Nicolas Treml, et d'autres fruits des pargnes de Vaunoy, qui charg de ces
richesses, reprit le chemin de Rennes.
Mais ses valets arrivrent la ville sans lui et racontrent, effrays, que sur la lisire de la fort, un coup de fusil tait parti au-dessus de leurs
ttes, et que Herv de Vaunoy, frapp d'une balle en pleine poitrine, avait vid les arons pour rester mort sur la mousse du chemin.
--Nous avons dirig nos regards vers l'endroit d'o tait parti le coup, ajoutrent les valets; la nuit se faisait; pourtant nous avons vu une forme
blanche sauter de branche en branche, comme il n'est point raisonnable de penser qu'un tre humain puisse le faire, puis disparatre au-dessus des
plus hautes cimes des chtaigniers.
Le loup blanc 93
Le lendemain, on trouva sur la mousse le cadavre d'Herv de Vaunoy. Auprs de lui tait terre le vieux mousquet que Jean Blanc tenait de son
pre.
[1] Valet, - vaslet (vasselet). [2] Gentilhomme, en ce sens, n'impliquait pas toujours ide de noblesse. Racine, Voltaire lui-mme, ont t
gentilshommes des rois de France. [3] Nous citerons seulement un cadet de l'illustre et hroque maison de Cotlogon, qui fut injustement
dbout sur l'instance de Bchameil.
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Le loup blanc 94
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The Project Gutenberg Literary Archive Foundation is a non profit 501(c)(3) educational corporation organized under the laws of the state of
Mississippi and granted tax exempt status by the Internal Revenue Service. The Foundation's EIN or federal tax identification number is
64-6221541. Its 501(c)(3) letter is posted at http://pglaf.org/fundraising. Contributions to the Project Gutenberg Literary Archive Foundation are
tax deductible to the full extent permitted by U.S. federal laws and your state's laws.
The Foundation's principal office is located at 4557 Melan Dr. S. Fairbanks, AK, 99712., but its volunteers and employees are scattered
throughout numerous locations. Its business office is located at 809 North 1500 West, Salt Lake City, UT 84116, (801) 596-1887, email
business@pglaf.org. Email contact links and up to date contact information can be found at the Foundation's web site and official page at
http://pglaf.org
For additional contact information: Dr. Gregory B. Newby Chief Executive and Director gbnewby@pglaf.org
Section 4. Information about Donations to the Project Gutenberg Literary Archive Foundation
Project Gutenberg-tm depends upon and cannot survive without wide spread public support and donations to carry out its mission of increasing
the number of public domain and licensed works that can be freely distributed in machine readable form accessible by the widest array of
equipment including outdated equipment. Many small donations ($1 to $5,000) are particularly important to maintaining tax exempt status with
the IRS.
The Foundation is committed to complying with the laws regulating charities and charitable donations in all 50 states of the United States.
Compliance requirements are not uniform and it takes a considerable effort, much paperwork and many fees to meet and keep up with these
requirements. We do not solicit donations in locations where we have not received written confirmation of compliance. To SEND DONATIONS
or determine the status of compliance for any particular state visit http://pglaf.org
While we cannot and do not solicit contributions from states where we have not met the solicitation requirements, we know of no prohibition
against accepting unsolicited donations from donors in such states who approach us with offers to donate.
International donations are gratefully accepted, but we cannot make any statements concerning tax treatment of donations received from outside
the United States. U.S. laws alone swamp our small staff.
Please check the Project Gutenberg Web pages for current donation methods and addresses. Donations are accepted in a number of other ways
including including checks, online payments and credit card donations. To donate, please visit: http://pglaf.org/donate
Section 5. General Information About Project Gutenberg-tm electronic works.
Professor Michael S. Hart is the originator of the Project Gutenberg-tm concept of a library of electronic works that could be freely shared with
anyone. For thirty years, he produced and distributed Project Gutenberg-tm eBooks with only a loose network of volunteer support.
Project Gutenberg-tm eBooks are often created from several printed editions, all of which are confirmed as Public Domain in the U.S. unless a
copyright notice is included. Thus, we do not necessarily keep eBooks in compliance with any particular paper edition.
Most people start at our Web site which has the main PG search facility:
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This Web site includes information about Project Gutenberg-tm, including how to make donations to the Project Gutenberg Literary Archive
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Le loup blanc
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Le loup blanc 96