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LA VIE PERCEPTIVE

SELON WHITEHEAD
La science a pour objet lharmonie
entre la pense rationnelle et les donnes
perceptives elles-mmes.
Procs et ralit, p. 65.
[...] vie signifie nouveaut... ;
La vie dsigne linnovation, non la tra-
dition.
Procs et ralit, p. 189-190.
Ces deux citations de luvre majeure dAlfred North White-
head expriment deux exigences : la premire, mthodologique, fixe
le but de lentreprise whiteheadienne, qui est de rendre compte de
la totalit de l exprience , dont celle de la perception, et la
seconde caractrise la tonalit de cette uvre. Au sujet de la percep-
tion, Whitehead soutient dailleurs que ses notions nont rien voir
avec une thorie pistmologique se rapportant la perception
sensible
1
. Le procs dans lequel elle se situe est transmission
conforme du pass constamment revivifi par une Crativit (cet
universel des universaux ) qui introduit de la nouveaut dans le
monde. Mais un troisime thme anime la pense whiteheadienne :
celui de lmotion et de sa primaut dans linterprtation de la vie
2
.
En effet, le procs est un procs du sentir (feeling), par lequel
les entits actuelles sapproprient ( prhendent ) les donnes
quelles unifient en vue de leur satisfaction ; et, prcisment,
la forme primitive de lexprience physique est lmotion , et
mme lmotion aveugle
3
. Lintensit motionnelle peut mme
tre considre comme premire et lnergie physique comme
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1. Procs et ralit, Paris, Gallimard, 1995, p. 147 (dsormais cit PR).
2. Le problme de la description correcte des espces de qualits appeles
sensa nest pas sans importance. Malheureusement la tradition philosophique
rudite a laiss chapper leur caractristique principale, qui est leur consid-
rable signification motionnelle. On a introduit la notion vicieuse dune pure
rceptivit [receptive entertainment], laquelle, sans que lon sache pourquoi,
la rflexion vient donner une tonalit affective (Aventures dides, trad. Jean-
Marie Breuvart et Alix Parmentier, Paris, d. du Cerf, 1993, p. 280).
3. PR, p. 274.
drive. Par exemple : Si nous substituons le terme d nergie
au concept dintensit motionnelle quantitative... ; ou encore :
Les sensibles en mtaphysique sont la base de la diversit des
formes spcifiques que lnergie revt.
1
I. Les conditions initiales de la perception
Le procs tant celui des sentirs , et les sentirs tant des pr-
hensions positives
2
, une forme de perception est dj prsente
dans ce jeu de saisies mutuelles des entits atomiques les unes par
les autres ; la perception est une espce dont la prhension est le
genre
3
. Percevoir, cest prendre et recevoir avant de comprendre, en
particulier dans le premier mode de perception dtermin par Whi-
tehead : celui de la perception sur le mode de la causalit effi-
ciente , qui comporte une forte tonalit motionnelle, mais qui est
dnu de conscience dans les formes primitives de lexprience .
Or lhomme vit prcisment parmi des expriences sur le mode de
la causalit efficiente . Tel est donc le fondement de la vie percep-
tive : un originaire vcu, mais oubli , enfoui, que la cons-
cience philosophique doit ramener au jour
4
, comme Schelling lavait
fait pour le physique dans sa philosophie de la nature
5
, ou bien
Husserl dans la Synthse passive, pour la constitution dune
nature physique [...] couche constitutive infrieure de lensemble du
monde qui nous est prdonn
6
.
Certes, Whitehead nest pas soumis cette sorte d obsession
des origines qui anime la recherche schellingienne (mais il accorde
une grande importance la transmission du pass). Dans le chapitre
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1. Ibid., p. 207.
2. Les prhensions ngatives [...] excluent du sentir. Les prhen-
sions ngatives ont elles aussi des formes subjectives (PR, p. 76).
3. Dans un passage de Procs et ralit, Whitehead finit mme par les iden-
tifier, en substituant le terme de prhension celui de perception : [...] finale-
ment, en remontant lorigine de limmdiatet de prsentation, nous trou-
vons que les oprations mentales transforment les fonctions des sensibles qui,
dlments participant aux prhensions causales, deviennent des lments qui
participent aux prhensions de prsentation (p. 503).
4. [...] la conscience ne met que faiblement en lumire les prhensions sur
le mode de la causalit efficiente, parce que ces prhensions sont des lments
primitifs de notre exprience (PR, p. 273).
5. Pour Schelling, la pense humaine doit revenir sur ses origines incons-
cientes, sur le souvenir du premier commencement des choses . Et, pour
Whitehead, qui dit conscience dit lment de remmoration. La conscience
rappelle des phases antrieures en les faisant sortir des coins obscurs de
linconscient (PR, p. 386).
6. De la synthse passive, Grenoble, J. Millon, 1998, p. 273.
premier de Procs et ralit, Whitehead affirme que la philosophie
spculative est plutt la tentative pour former un systme dides
gnrales qui soit ncessaire, logique, cohrent et en fonction
duquel tous les lments de notre exprience puissent tre interpr-
ts . Il fait galement appel au vulgaire : La philosophie de
lorganisme est une tentative pour retourner aux conceptions du
vulgaire avec lajustement critique minimal.
1
Le principe selon lequel la conscience prsuppose lexprience,
et non pas lexprience la conscience
2
, vaut galement pour la phi-
losophie elle-mme : Llucidation de lexprience immdiate est
lunique justification dune pense... . De sorte quaprs lex-
prience immdiate il y a aussi lexprience quau cours de son
histoire la philosophie a connue dans sa tentative dinterprter tout
aussi bien les donnes de la science que celles de lexistence
humaine. Certes, la mtaphysique spculative de Procs et ralit
dans laquelle, selon Whitehead, la description mtaphysique des
lments les plus simples entrant dans la constitution des entits
actuelles saccorde absolument avec les principes gnraux daprs
lesquels sont construites les notions de la physique moderne
3
,
recueille une physique renouvele ; mais Whitehead juge aussi que
lun des dfauts des philosophies modernes est de nclairer
daucune manire quelque principe scientifique que ce soit .
II. Distinction pralable des deux modes de perception
Dans Le concept de nature, Whitehead entend expliquer la
nature par elle-mme, et donc ses relations internes, sans rfrence
lesprit. Il cherche aussi mettre fin la bifurcation entre une
nature perue et une nature conue par les physiciens ; do ce
manifeste : Pour nous, la lueur rouge du crpuscule est autant une
partie de la nature que les molcules ou les ondes lectriques par les-
quelles les hommes de science expliqueraient le phnomne
4
. Par
consquent, la philosophie naturelle doit analyser comment les
lments varis de la nature sont lis . Mais Whitehead refuse, en
outre, [...] toute thorie des additions psychiques lobjet connu
dans la perception. Par exemple, ce qui est donn dans la percep-
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1. PR, p. 145.
2. Ibid., p. 118.
3. PR, p. 207. Auparavant, Whitehead mentionne dailleurs les entits
actuelles lectroniques et protoniques, et dautres entits actuelles encore plus
ultimes, peine dcelables dans les quanta dnergie (ibid., p. 171).
4. Paris, Vrin, p. 53.
tion est lherbe verte ; cest l un objet que nous connaissons comme
un lment de la nature. La thorie des additions psychiques traite-
rait la verdeur comme une addition psychique fournie par lesprit
percevant, et abandonnerait la nature seulement les molcules et
lnergie de radiation qui influencent lesprit et le font avoir cette
perception [...]. La philosophie naturelle ne devrait jamais deman-
der ce qui est dans lesprit et ce qui est dans la nature. Le faire, cest
avouer quon a chou exprimer les relations entre les choses per-
ceptivement connues, cest--dire exprimer ces relations natu-
relles dont lexpression est la philosophie naturelle
1
.
Il revient sur cette ide dans La science et le monde moderne, en
critiquant Locke, pour qui les phnomnes naturels sont perus par
les esprits, et les corps, comme ayant des qualits qui, en fait, sont
purement le produit de lesprit
2
.
Dans Le concept de nature, la nature elle-mme est dj conue
comme un procs , et la perception ne peut saisir le passage de la
nature . Mais les objets (objets des sens, objets perceptifs et objets
physiques) sont des objets persistant dans le temps, donc reconnais-
sables. Une condition de la perception, essentielle dans Procs et ra-
lit, est dj expose dans Le concept de nature : Un objet est en un
sens hors du temps. Il est dans le temps seulement de faon drive,
par la raison quil a cette relation aux vnements que jappelle
situation
3
. Dun point de vue dynamique, processuel, cette situa-
tion fait place l ingression , qui apparat au chapitre VII du
Concept de nature : cest lingression de lobjet dans lvnement .
Si lon se porte prsent au-del de la seule philosophie de la
nature et que lon passe la mtaphysique de Procs et ralit, on
voit quil est question des objets ternels , ces purs potentiels
de lunivers , qui nont de sens que par leur ingression dans le pro-
cs des entits actuelles quils dterminent. Et, ce qui touche au
sentir et la perception : [...] les objets ternels qui seront rangs
sous le nom de sensibles constituent la catgorie infrieure des
objets ternels
4
. Puis la causalit intervient son tour dans la
thorie de la perception, causalit habituellement conue comme un
enchanement de phnomnes physiquement lis dans une succes-
sion temporelle. Chez Whitehead, la perception sur le mode de la
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1. Le concept de nature, p. 54. Dans Procs et ralit, Whitehead critique
nouveau la thorie des additions psychiques : Mais Locke conoit les sen-
sibles comme de pures adjonctions mentales aux faits physiques (PR, p. 503).
2. Trad. Paul Couturiau, Monaco, d. du Rocher, 1994, p. 73.
3. Op. cit., p. 92.
4. PR, p. 204.
causalit efficiente suppose une liaison temporelle parce que causa-
lement relle : cest le passage de la cause dans leffet [qui] cons-
titue le caractre cumulatif du temps...
1
. La perception par causa-
lit efficiente consiste donc sentir le monde au pass... .
Puis apparat une perception sophistique qui consiste
sentir le monde contemporain
2
. Ce second genre de perception,
sur le mode de limmdiatet de prsentation , nest que
[...] laccentuation des relations qui se trouvaient dj prsentes
dans le donn, mais de faon floue et gure pertinente
3
. Ce mode
second est clair, mais ne nous dit rien sur le pass. Il est st-
rile quant la vie, lexprience : En un sens, le mode perceptif
de limmdiatet de prsentation est strile. Pour autant quil
dvoile le monde contemporain et en dehors de la transposition
symbolique
4
, ce monde ainsi objectiv est dpourvu de tous les
lments qui constituent la forme subjective : motions, valua-
tions, desseins
5
. En ce cas, la vie entendue comme crativit,
nouveaut, attrait et aversion est tout entire contenue dans
le premier mode perceptif.
Tel est lenjeu de la thorie whiteheadienne : navons-nous le
choix quentre une causalit perceptive qui nous rattache un
pass obscurment senti, et une perception nette, mais discontinue,
qui nous priverait de mmoire si elle nous tait seule donne ? Le
rle tenu par le sujet de la perception permettrait-il dclairer la
nature de cette alternative ?
III. Le sujet percevant
Ds le chapitre premier de Procs et ralit (section VI), White-
head dfinit la philosophie comme tant la correction que la cons-
cience apporte son propre excs initial de subjectivit , et il
ajoute que la tche de la philosophie est de recouvrer la totalit
rejete dans lombre par la slection . Mais la conscience elle-mme
nest pas initiale dans le procs. Au contraire, puisquelle se
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1. Ibid., p. 380.
2. Ibid., p. 158. Dans la quatrime partie de Procs et ralit, Whitehead en
donne aussi une dfinition trs simple, analogue celle quil en avait donne
dans Le concept de nature : Limmdiatet de prsentation est notre percep-
tion du monde contemporain par le moyen des sens (PR, p. 483). Mais,
conformment son titre, dans Le concept de nature il nest encore question que
de perception de la nature, tandis que le concept de monde contemporain
prend place dans Procs et ralit.
3. Ibid., p. 289.
4. Il en sera question plus loin.
5. PR, p. 505.
constitue au cours dune exprience dabord aveugle , la cons-
cience introduit une slectivit qui masque la totalit externe
dont elle provient, cest--dire les donnes objectives prhendes
dans le procs de concrescence des entits actuelles.
Ainsi, en cherchant prciser la nature du sujet, on dcouvre
dabord une impersonnalisation initiale. Procs et ralit est un
essai de cosmologie , non de psychologie, et le procs prend sa
source dans une crativit impersonnelle
1
. Certes, [...] la notion
de crativit na aucun sens en dehors de ses cratures...
2
. Mais
ces cratures ne sont encore que des entits actuelles dans lesquel-
les le sujet doit progressivement se constituer. De surcrot, White-
head propose une thorie sociale de la ralit
3
dont la premire
expression est celle des nexus : Un nexus est un ensemble dentits
actuelles dans lunit de la relation constitue de leurs prhensions
mutuelles... , et une socit est dfinie comme un nexus dot
dun ordre social . Whitehead saperoit mme quil introduirait
une ambigut supplmentaire (puisque nexus et socits valent dj
dans lordre purement physique : Un objet physique ordinaire, qui
a une dure temporelle, est une socit , PR, p. 91), sil appelait
personne un nexus conservant son caractre dterminant, com-
mun toutes ses entits, persistant le long dune ligne dhritage
( [...] malheureusement, personne suggre la notion de cons-
cience, de sorte que son usage conduirait un malentendu )
4
. La
personne est surtout exclue de la perception par causalit effi-
ciente : et, avant que ne se constitue la personne, quel pourrait tre le
sujet dune pure transmission dnergie dordre physique ?
Dailleurs, mme en prenant en compte une entit actuelle, en tant
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1. La crativit est dpourvue de caractre propre exactement dans le
mme sens o la matire aristotlicienne en est dpourvue (ibid., p. 87).
2. Ibid., p. 362. Ce couplage de toutes les catgories entre elles est tout
fait essentiel chez Whitehead ; un autre exemple, dj cit, est celui de la
ncessaire ingression des objets ternels dans les actualisations autrement
dit, de la participation de lternel au temporel.
3. Cf. la communication de Jean-Luc Gautero portant ce titre : White-
head : une thorie sociale de la ralit , Journe dtude A. N. Whitehead,
Paris X - Nanterre, 1997.
4. PR, p. 91. Ce passage confirme, sil en tait besoin, le soin quapporte
Whitehead construire un monde do doit progressivement merger la cons-
cience, comme chez dautres penseurs. On peut penser Schelling, Schopen-
hauer, Nietzsche : La conscience est la dernire et la plus tardive volution de
la vie organique... (Le gai savoir). Dailleurs, Nietzsche prcde Whitehead
quant aux ides de prhension et de sentir : [...] un tre en attire un autre, un tre
se sent attir [...]. Pour que cette volont de puissance puisse se manifester, il lui
faut percevoir les choses quelle attire ; quelle sente, lorsque quelque chose
lapproche si cela lui est assimilable (cit par Pierre Montebello, Vrit et
tre chez Nietzsche , Kairos, n
o
13, Toulouse-Le Mirail, 1999, p. 227).
quoccasion physique , on se trouve devant un acte de perception
aveugle des autres occasions physiques du monde actuel
1
.
Le sujet est pourtant suppos ds le chapitre I : Le procs nest
rien dautre que le sujet lui-mme dans son exprience. La consti-
tution dune entit actuelle est une concrescence de prhensions ,
dont lun des facteurs est le sujet qui prhende , et un autre, la
forme subjective qui dtermine le mode de prhension du donn
par ce sujet. Lmotion intervient nouveau ici, car le complexe
motionnel reprsente la forme subjective de la satisfaction
finale . Il y a plusieurs formes de cette vie subjective : valuations,
intentions, attractions, rpulsions, conscience, etc., mais cette cons-
cience apparat toujours comme un lment surajout : elle est
un lment spcial dans les formes subjectives de certains sen-
tirs
2
. Cest en raison de lassimilation prcdemment remarque
entre prhensions et perceptions que lon pourrait considrer les for-
mes subjectives comme tant aussi bien formes de perceptions que de
prhensions. Comme Whitehead le dira plus loin, lentit actuelle est
la fois le sujet qui fait lexprience et le superject de ses exprien-
ces ; elle est causa sui (mais en mme temps, dans la philosophie
de lorganisme, une occasion actuelle [...] est lunivers tout entier en
procs daccession une satisfaction particulire
3
).
Mais le procs de constitution est videmment plus fondamental
que la perception. Dans le procs, la forme subjective prdter-
mine ce que le sujet doit devenir : Cest [...] lidal subjectif de
soi qui guide le procs
4
, o le sujet sentant est lunit mer-
gente de ses propres sentirs
5
. Il faut redire que le but subjectif
dune entit ou occasion actuelle est essentiel pour quelle soit
en vie, car, si le procs ntait que rptition
6
lidentique, il ny
aurait ni nouveaut ni vie : [...] une occasion singulire est en vie
lorsque le but subjectif dterminant son procs de concrescence a
introduit une nouveaut de dtermination impossible tirer du
donn hrit de ses phases prcdentes. Il faut donc sen tenir la
vigoureuse affirmation du Principe de subjectivit : Mis part
lexprience des sujets, il ny a rien, rien, rien que le rien
7
.
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1. PR, p. 449.
2. Ibid., p. 118.
3. Ibid., p. 328.
4. Ibid., p. 165.
5. Ibid., p. 168.
6. Dans la philosophie de lorganisme, la notion de rptition est fonda-
mentale (PR, p. 237) ; mais, comme cela a dj t indiqu, la Crativit
introduit un lment de nouveaut dans le procs.
7. PR, p. 281.
IV. Les deux modes perceptifs et le rapport symbolique
1. Retour sur les deux modes perceptifs
On a vu que, si des deux modes de perception celui de la causalit
efficiente est comme la basse fondamentale partir de laquelle
peuvent se constituer les perceptions immdiates les plus claires, il
nest pas celui qui nous apparat dabord, ce qui est confirm par
lusage de la langue : Ce que lon appelle ordinairement percep-
tion est la conscience de lobjectivation de prsentation
1
. Comme
le suggre son nom, la prsentation immdiate devrait tre la seule
tre directement accessible la conscience. Mais la conscience est
une lumire vacillante et, mme quand elle atteint sa pleine inten-
sit, il y a une petite rgion focale dillumination claire et une vaste
rgion de pnombre qui rvle une exprience intense apprhende
confusment. La simplicit de la conscience claire ne donne pas la
mesure de la complexit de lexprience complte
2
.
Cependant, sil sagit de relations extensives, Whitehead examine
dabord limmdiatet de prsentation : Nous devons dabord
considrer le mode perceptif selon lequel il y a une conscience claire
et distincte des relations extensives du monde. Ces relations
comprennent l extensivit de lespace et l extensivit du
temps
3
, et lextensivit de lespace implique particulirement la
perception visuelle. Seulement, cest dans la manire habituelle de
rendre compte de la perception que rsident les difficults de la mta-
physique moderne . Nous avons hrit des Grecs des catgories
visant la perception sous sa forme la plus labore et la plus sophis-
tique, cest--dire de la perception visuelle
4
. En ralit, lassise
essentielle de la perception est celle des divers organes corporels... .
Whitehead prolonge donc une liste hrite de Hume : La sensa-
tion de la pierre est dans la main ; limpression de la nourriture est la
douleur dans lestomac ; llan de compassion est dans les entrailles
si lon en croit les auteurs bibliques... , etc.
Cette volont de Whitehead de se tenir au plus prs de nos orga-
nes vient de ce que la causalit efficiente consiste pour lui sentir en
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1. Ibid., p. 126 (puisque Whitehead se rfre au langage, on pourrait dire,
la manire de Saussure, que limmdiat de prsentation est le signifiant dont
la causalit efficiente est le signifi...).
2. Ibid., p. 422.
3. Ibid., p. 130. Il sagit l du continuum extensif, lment relationnel
gnral qui assure la solidarit dun monde commun unique . Cest un pur
potentiel, que les entits actuelles atomisent et, par l mme, temporalisent.
4. Ibid., p. 209.
premier lieu le corps lui-mme, avec limportance des sensations
viscrales, ddaignes par les philosophes . Le corps ou son
organe de sensation devient le donn objectif dun sentir constitu-
tif [...]. Ce sentir constitutif est appel sentir de lefficience corpo-
relle. Il est plus primitif que le sentir de limmdiatet de prsenta-
tion qui en est issu . Mais, son tour, ce corps nest quun
fragment particulirement intime du monde. Tout comme Des-
cartes a dit : Ce corps est mien, il aurait d dire : Ce monde
actuel est mien. Le procs par lequel je suis moi-mme surgit origi-
nairement de ma possession du monde
1
. Puis, au cours du procs,
a lieu une amplification, une accumulation dintensits.
Ces considrations permettent de comprendre comment le
monde actuel et le corps fonctionnent , et elles rpondent en
mme temps la question du sujet. Il faut concevoir la perception
comme une transmission travers un milieu global partir du
corps
2
. Mais la chane perceptive aboutit un dernier sujet
percevant : En principe, le corps animal nest que la partie
immdiate la plus hautement organise du milieu global pour son
occasion actuelle dominante : le dernier sujet percevant . Il fau-
drait en outre citer ici presque toute la page 212 de Procs et ralit,
car elle montre comment Whitehead associe lintensification du sen-
tir la transmission, et pourquoi lon peut parler de vie perceptive :
Mais la transition de lextrieur lintrieur du corps marque
le passage des degrs infrieurs aux degrs suprieurs doccasions
actuelles. Plus le degr est lev, plus lamplification partir de la
phase supplmentaire est vigoureuse et cratrice [...] le donn trans-
mis acquiert des sensibles dont ladquation est amplifie ou dont le
caractre est modifi par le passage du monde extrieur de degr
infrieur lintimit du corps humain .
En dfinitive, la perception est partie prenante dun procs
densemble
3
o toute activit organique est elle-mme conue en
devenir, et non comme devant tre statiquement analyse.
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1. Ibid., p. 159.
2. Dabord nous apprhendons de manire directe notre propre corps en
tant que causalement efficace pour nos perceptions sensorielles (David
R. Griffin, Whitehead et la philosophie constructiviste postmoderne ,
Leffet Whitehead, Paris, Vrin, 1994, p. 185).
3. Whitehead reviendra ultrieurement sur la thse de lextriorit de la
nature et de lesprit, pour penser le sujet percevant et les termes de sa percep-
tion dans un seul monde et dans une seule thorie cosmologique (Pierre
Cassou-Nogus, lintrieur de lvnement... , Les tudes philosophiques,
n
o
4 octobre-dcembre 2002, p. 444). Aventures dides illustre les ides de tota-
lit et de continuit : [...] lorgane vivant de lexprience est le corps vivant
dans sa totalit et : [...] nous sommes incapables de dire avec quelles mol-
2. Le rapport symbolique
Dans le chapitre intitul Le continuum extensif se trouve un
passage fort important pour clairer la nature de ce que Whitehead
entend par rapport symbolique ; il sagit dun transfert entre les
deux modes de perception, et cela dans les deux sens : Nous com-
pltons notre connaissance par transfert symbolique de la percep-
tion causale la perception sensorielle, et vice versa.
1
Publi en 1927 (soit deux ans avant Procs et ralit), et traduit
par Jean-Pierre Deptris
2
, Le symbolisme, sa signification et son
action prsente dj les deux modes de perception et leur rapport
symbolique . Ainsi, la causalit efficiente est la mainmise du
pass tabli sur la formation du prsent . Certaines formules du
Symbolisme ont t reproduites lidentique dans Process and Rea-
lity, ainsi que la critique de la thorie de Hume, pour qui la causa-
lit rsulte dune habitude acquise la vue rpte dune conscu-
tion phnomnale : Hume pense [ tort] que notre comportement,
qui prsuppose la causalit, est d la rptition dexpriences
conjointes de prsentation.
3
Whitehead applique son vocabulaire de la perception dans ces
deux ouvrages : ce que Hume nomme perception est immdiatet
de prsentation chez Whitehead, et la causalit de Hume devient
chez lui la perception par causalit efficiente. Or, dun point de vue
raliste, il lui parat vident quune causalit relle ne peut rsulter
dune simple scne visuelle . Pour citer Whitehead dans Le sym-
bolisme : [...] les successeurs de Hume, en dveloppant sa doctrine,
prsupposent que limmdiatet de prsentation est primitive et
que la causalit efficiente en est le driv sophistiqu. Ceci est une
complte inversion de lvidence. Lexemple du phototropisme
dune tulipe, donn dans Le symbolisme, montre comment White-
head commence par recueillir l exprience de premier niveau,
qui deviendra celui des sentirs physiques simples dans Procs et
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cules se termine le corps et commence le corps extrieur. La vrit est que le
cerveau est en continuit avec le corps, et le corps en continuit avec le reste du
monde naturel (op. cit., p. 293). Sans vouloir identifier des penses fort diff-
rentes par ailleurs, on songe ici la chair selon Merleau-Ponty : Chair du
monde - chair du corps (cf. article Chair , dans Les Cahiers de Noesis, n
o
1,
CRHI, Universit de Nice, Paris, diff. Vrin, 1999, p. 55).
1. Ibid., p. 159.
2. Traduction disponible sur Internet (60><http://jdepetris.free.fr/load/
symbolisme/index.html>). Ce texte avait t traduit une premire fois par
Philippe Devaux, dans La fonction de la raison et autres essais, Paris, Payot,
1969.
3. PR, p. 291.
ralit. Dans Le symbolisme, il crit qu une fleur se tourne vers la
lumire dune faon beaucoup plus certaine que ne le fait un tre
humain... . La certitude avec laquelle la fleur accomplit ce
geste simple rappelle lassurance que Schopenhauer reconnat
ltre vivant non conscient : pour lui, quand le monde comme
reprsentation surgit tout coup (la premire forme de reprsen-
tation, intuitive , nest autre que la perception), la volont, qui
agissait avec sret et rgularit jusque-l, se trouve dans lem-
barras : Ici sarrte linfaillible sret de la volont
1
. Quant
Whitehead, afin que se produise une intensification de la vie,
dans le monde rel, ses yeux il est plus important, pour une pro-
position, dtre intressante que dtre vraie
2
.
Cependant, pour les tres humains, cest le type dexprience
fourni par la prsentation immdiate et familire du monde
contemporain qui est le type dexprience vivant . Mais la cau-
salit efficiente tant seule fructueuse du point de vue de lex-
prience, il faut que les deux types dexprience fusionnent :
Lactivit synthtique par laquelle ces deux modes fusionnent
dans une perception est ce que jai appel rfrence symbo-
lique
3
, et chacun des deux modes de perception renvoie lautre.
Mais ce renvoi a-t-il gale valeur dans les deuxsens ? Dans Le sym-
bolisme, Whitehead soutient que la rfrence symbolique la plus
courante va de llment le moins originel pris comme symbole au
plus originel pris comme signification . Cette thse est confirme par
Procs et ralit : la rfrence se fait ncessairement de ce qui est imm-
diatement peru ce qui est premier dans lordre du procs. En outre,
le rapport symbolique doit tre pens comme clairant les percepts
du mode de la causalit efficiente par lintervention fluctuante des
percepts du mode de limmdiatet de prsentation
4
. Limm-
diatet de prsentation ne nous procure donc que des clairs de
nettet sur le monde ; mais, en raison de son acuit, elle a sa valeur
propre, en particulier dans le domaine des sciences : En un autre
sens, ce mode perceptif possde une signification dune immense
porte. Il rvle ce complexe de relations mathmatiques qui font
partie de tous les nexus de notre poque cosmique
5
, au sens le plus
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La vie perceptive selon Whitehead 17
1. Le monde comme volont et comme reprsentation, Paris, PUF, 1966, 27,
p. 199.
2. PR, p. 410.
3. Le symbolisme, op. cit., p. 21.
4. PR, p. 297.
5. Lexpression poque cosmique veut dsigner ici cette socit trs
large dentits actuelles dont on peut mettre en vidence le rapport immdiat
quelle entretient avec nous (PR, p. 171).
large de ce terme [...]. La dcouverte de la vritable pertinence des
relations mathmatiques dvoiles dans limmdiatet de prsenta-
tionat le premier pas dans laconqute intellectuelle de lanature
1
.
3. Le fondement du rapport symbolique :
3. le lieu prsent
Le chapitre VIII (II
e
partie) de Procs et ralit, Le rapport
symbolique , montre en outre que pour quil soit possible il faut un
fondement commun . Cest un lieu, le lieu prsent , peru,
directement et distinctement, sur le mode de limmdiatet de pr-
sentation et, indistinctement et indirectement, sur le mode de la
causalit efficiente . Whitehead donne un exemple trs simple de
cette conjonction : dans la perception visuelle, il y a la rgion de
lefficience visuelle et la rgion de leffort oculaire ; et cette der-
nire lemporte : [...] le corps animal est le vrai fondement essen-
tiel qui soutient tout le rapport symbolique .
Les objets ternels
2
constituent le second fondement du rap-
port symbolique : La connexion des deux modes que ralise un
objet ternel identique oprant son ingression dans chacun des
deux . Cest la phase de supplmentation qui ajoute la causa-
lit efficiente la distinction propre limmdiatet de prsentation :
Les deux modes expriment le mme donn des degrs diffrents
de pertinence (relevance). Ils ont donc chacun leur valeur propre ;
pour le premier, cest le sentir de causalit qui rend lindividu apte
distinguer la priorit dun clair (PR, p. 292).
Et, pour limmdiatet de prsentation : Si nous contemplons
une nbuleuse situe un millier dannes-lumire, nous ne regar-
dons pas mille ans en arrire. De telles faons de parler ne sont
quinterprtations et elles dtournent lattention de ce fait primitif
de lexprience directe : nous observons dans le ciel une tache lumi-
neuse contemporaine
3
.
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18 Maurice lie
1. Ibid., p. 505-506.
2. Whitehead en donnait dj un exemple dans La science et le monde
moderne : Une couleur est ternelle. Elle hante le temps tel un esprit. Elle va
et vient. Mais, l o elle se manifeste, cest la mme couleur. Elle ne survit ni ne
vit. Elle apparat quand elle est souhaite (op. cit., p. 109).
3. PR, p. 502. Interprtations , certes : sagissant de perception imm-
diate, comme les phnomnologues, Whitehead met ici entre parenthses
les explications trangres au voir pur .
4. Consquences
Il reste prsent sinterroger sur les consquences : 1 / de
lopposition des deux modes perceptifs, dune part, et 2 / de leur
synthse, dautre part.
4. 1. Dabord, Whitehead relve dans Le symbolisme laspect
pathique du contraste des deux modes : Le contraste entre le
vide relatif de limmdiatet de prsentation et la signification pro-
fonde rvle par la causalit efficiente est la racine du pathos qui
hante le monde . La causalit efficiente reprsente en effet le
plein et la tension dune ralit que vient dtendre le vide de
limmdiatet de prsentation. Ici, on peut encore se rfrer Scho-
penhauer et sa distinction entre la puissance de la volont (qui
engendre le principe de raison suffisante du devenir comme loi de la
causalit) et la libration que procure la contemplation esthtique
lgard de la causalit (mais que Schopenhauer veut justement
draliser en la considrant comme pure reprsentation).
4. 2. Sur le second point, Whitehead juge, dans Le symbolisme,
que [...] vrit et erreur rsident dans le monde en raison de la
synthse... . Et, dans Procs et ralit : Quand il sagit dex-
prience humaine, perception signifie presque toujours percep-
tion sur le mode mixte de rapport symbolique. Ainsi, la perception
humaine est en gnral sujette lerreur, parce quelle est interpr-
tation, au vu de ces lments qui se prsentent le plus clairement
la conscience
1
. Cest pourquoi, dans Procs et ralit, le contrle
dune perception consciente ramne aux sentirs : Il y a donc deux
garanties immdiates de la correction dune perception consciente :
lune est le critre de Hume concernant la force et la vivacit,
lautre est lillumination par la conscience des divers sentirs impli-
qus dans le procs
2
.
Conclusion : La perception
comme exprience et comme connaissance
Le statut accord la perception a t sujet de vifs dbats, en
particulier quant limportance qui doit tre reconnue respective-
ment ses aspects affectifs et ses aspects cognitifs (avec la distinc-
tion classique des sensations affectives et reprsentatives ).
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La vie perceptive selon Whitehead 19
1. Ibid., p. 283.
2. Ibid., p. 425.
propos de la sensation, envisage du point de vue de la phnomno-
logie contemporaine, Renaud Barbaras met en cause le prsup-
pos fondamental, tellement profond quil nest mme pas thma-
tis, qui commande toute lapproche classique de lexprience
sensible : la sensation est un mode de connaissance
1
. cette
conception cognitiviste de la perception, on oppose donc la foi
perceptive de Merleau-Ponty, le sentir dErwin Straus (parallle-
ment celui de Whitehead), etc. Quant Whitehead, il crit, dans
La science et le monde moderne :
Dans le langage courant, le verbe percevoir est utilis rgu-
lirement dans le sens dapprhension cognitive. Il en est de mme
du mot apprhension, mme en labsence de ladjectif cognitive.
Jemploierai donc le mot prhension dans le sens dapprhension
non cognitive, cest--dire une apprhension qui peut tre ou non de
type cognitif
2
.
Ici, la nature du second membre de lalternative demeure
encore indtermine ; laffectivit ne peut en faire partie que si
l apprhension quivaut la prhension de Procs et ralit,
prhension qui devient sentir dans le cas de la prhension positive.
Dans Procs et ralit, le sentir est prsent ds lorigine, et la dis-
tinction des deux modes perceptifs permet de rendre compte de
lmotion inhrente la transmission par causalit efficiente. Mais
la connaissance procure par limmdiatet de prsentation nest-
elle quune sorte de supplment dinformation relatif au monde
contemporain ? Comme il le dit dans Le symbolisme, Whitehead
considre que limmdiatet de prsentation est un facteur
important de lexprience , mais pour quelques organismes vo-
lus seulement... .
Une telle conception ne peut qutre confirme par la vision
cosmologique de Procs et ralit : la vie perceptive se fonde sur
la trame de la causalit efficiente, sur la participation du pass la
nouveaut. Mais, en dfinitive, l illumination par la conscience
de sentirs prsums obscurs maintient intacts les droits de la per-
ception par immdiatet de prsentation.
Maurice LIE,
Universit de Nice.
Revue philosophique, n
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20 Maurice lie
1. Affectivit et mouvement : le sens du sentir chez E. Straus , Alter,
n
o
7, 1999, p. 17.
2. Op. cit., p. 89.