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BIOTECNOLOGIA

Protenas inteligentes y
verstiles en biocatlisis
Marco Antonio Bez.
El autor tuvo la oportunidad de trabajar con nuevas tecnologas
enzmticas de la biotecnologa durante una estancia posdoctora
que realiz en Massachusetts Institute of Technology. En esta
institucin, cuyos egresados han fundado aproximadamente el 90%
de la industria biotecnolgica de Estados Unidos, colabor con
distinguidos investigadores, entre ellos dos galardonados con el
premio Nobel.
Los organismos vivos se constituyen de una enorme cantidad
de molculas complejas que participan en procesos cuidadosa-
mente controlados, que van desde la transmisin del impulso
nervioso, la digestin de un alimento o la coagulacin sangunea.
Estos procesos consisten en series de reacciones qumicas alta-
mente ordenadas, ejecutadas a velocidades vertiginosas. El mo-
tor de estas reacciones (la vida misma) es un grupo de "microm-
quinas" llamadas enzimas.
Las enzimas, sintetizadas por clulas activas, son un grupo
especial de protenas que controlan miles de transformaciones
bioqumicas en e mundo vivo. Se dice que la especializacin de
rganos y sistemas en microbios, animales y plantas est ntima-
mente ligada a lo ms exquisito de las enzimas, su especificidad.
Esta caracterstica se refiere a la capacidad que tienen de
interactuar en forma ntima con una molcula determinada y
generar el producto deseado.
Trabajos relevantes de investigacin han ayudado a conocer
los secretos de las enzimas ligados a su estructura y funcin.
Actualmente, como consecuencia del progreso en la investiga-
cin y desarrollo biotecnolgico, se ha logrado un mayor enten-
dimiento del papel que juegan las enzimas en mltiples procesos
industriales, ya sea en forma libre, inmobilizada o cristalizada,
confirmando ampliamente lo fino y exquisito de las
propiedades catalticas asociadas a estas "micromqui-
nas". Es por lo anterior que en el Centro de Biotecno-
loga del Campus Monterrey se realiza investigacin en
las reas de biocatlisis, enzimologa industrial y biocon-
versiones celulares aplicados a la industria (vea Figura 1).
Recursos Renovables
Alimentos
Salud
Energa
Medio Ambiente
Papel y Textiles
Figura I
En la actualidad, mltiples industrias, tales como la
farmacutica, la alimentaria, la extractiva y la qumica,
ya cuentan con tecnologa enzimtica en sus proce-
sos. A stas tambin se le suman las industrias textil,
papelera, de cosmticos y de detergentes, entre
otras. La industria del futuro, cualquiera que sea su
giro, enfrentar mltiples retos, por lo que deber ser
flexible, dinmica y adaptarse al cambio mediante
procesos ecolgicamente compatibles, como proce-
sar materiales biodegradables y generar menos dese-
chos para disminuir el impacto ambiental.
El uso de las enzimas para transformar materias
en productos no es nada nuevo. De hecho, desde
hace siglos la enzima ha jugado un papel fundamental,
pero desconocido, en la produccin de alimentos,
como el pan, el queso, y las bebidas fermentadas,
como la cerveza y el vino. No obstante, es a partir de
este siglo, especficamente de los aos 50, que las
enzimas empiezan a ser desarrolladas consciente-
mente para fines industriales en productos como
pigmentos y aditivos. En todos estos casos, el medio
en que trabaja la enzima es predominantemente el
agua y se pensaba que sta era la frontera de la
actividad enzimtica. Sin embargo, investigaciones
relevantes en este campo a partir de los aos 70 han
contribuido a confirmar racionalmente el potencial
que tienen las enzimas para trabajar en medios
distintos al agua, como lo son los solventes orgnicos, los gases y los
sistemas semislidos, abriendo por tanto enormes posibilidades a la
industria de efectuar procesos de sntesis orgnica en forma eficiente,
especfica y mucho menos contaminante. En muchos casos se pueden
sustituir agentes naturales por sintticos en los procesos de transforma-
cin y, de esta manera, obtener productos libres de materiales super-
fluos o, inclusive, potencialmente nocivos. Estos avances han dado lugar
al surgimiento de lo que ahora se conoce como ingeniera de solventes.
Mediante esta tecnologa, en que se usan medios no acuosos, es posible
modificar la estructura tridimensional de la enzima con el fin de inducir
la actividad sinttica que favorezca la generacin de los productos
deseados.
La enzimologa no acuosa y la ingeniera de solventes resultan
importantes en la produccin de frmacos, donde las propiedades de la
estereoespecificidad y regioselectividad de las enzimas son muy venta-
josas en la produccin de molculas quirales. La estereoespecificidad es
la caracterstica que permite que la enzima distinga entre dos compues-
tos similares y seleccione el deseado. Por su parte, la regioselectividad
se refiere a la capacidad que tiene la enzima de dirigirse a un rea
especfica de la molcula en la que acta. Las molculas quirales son las
que tienen propiedades funcionales deseadas. Por ejemplo, en los
medicamentos el principio activo, el componente que cura, reside en la
molcula quiral, Un caso muy sonado que ejemplifica las ventajas del uso
de estas tecnologas es el de la thalidomide. Este medicamento es un
sedante que, tornado por mujeres embarazadas, produjo durante varios
aos deformaciones congnitas en la etapa fetal. Posteriormente, se
descubri que adems del principio activo deseado, este medicamento
contena un compuesto idntico al principio activo pero que produca
estos efectos trgicos. Con los recursos que ofrece la biocatlisis
contempornea de especificidad y eficiencia, se ha podido combatir
problemas como el de la thalidomide y producir medicamentos ms
seguros por ser ms predecibles. Por consiguiente, en las tendencias que
el sector farmacutico despliega, se observa un creciente advenimiento
de numerosas compaas quirotecnolgicas.
En la agricultura, la produccin de fungicidas y bactericidas es otro
campo de aplicacin importante para las tecnologas recientes, sustitu-
yendo e! arsenal de productos sintticos que han tenido un impacto
negativo en el medio ambiente y en algunos casos, sobre los productos
alimenticios, por una nueva gama de productos naturales de origen
microbiano y vegetal.
Hasta ahora, se ha tratado la aplicacin de enzimas libres, es decir,
en su forma natural activa. Sin embargo, existen mltiples usos para la
enzima inmovilizada artificialmente. En diversas situaciones, la inmovili-
zacin es deseable para darle estabilidad a la estructura proteica de la
enzima a fin de mantener su
actividad cataltica por pero-
dos prolongados, aspecto cla-
ve en la rentabilidad de algunos
procesos industriales. La tec-
nologa ms reciente de inmo-
vilizacin de enzimas es la pro-
duccin de cristales que pos-
teriormente se entrecruzan
para aumentar la densidad de
sitios activos. A estos cristales
entrecruzados se les llaman
CLEC' s.
E n z i m e l i b r e C r i s t a l e s e n t r e c r u z a d o s
Marco Antonio Bez Vsquez obtuvo el Doctorado en Ciencias Alimentarias u Biotecnologa de Kinq's Colleqe London,
Esta nueva gama de biocatalizadores tienen un amplio
radio de aplicacin que va desde procesos de transformacin
y sntesis hasta la produccin de biosensores enzimticos.
Este ltimo adelanto nos ubica en el fascinante mundo de la
bioelectrnica y la nanotecnologa, donde se intersectan la
biologa y la bioqumica con la electrnica. Por ejemplo, ya
est disponible al diabtico un biosensor, porttil y del
tamao de un bolgrafo, que registra los niveles de glucosa en
la sangre en cuestin de minutos. Este dispositivo consta de
una enzima inmovilizada, Glucosa oxidasa, la cual est ubica-
da en una membrana porosa en un punto del instrumento,
y de una fibra ptica que opera como transductor entre el
rea de reaccin y e que procesa la informacin. La enzima
reacciona ante la glucosa que encuentra en una gota de
sangre puesta sobre la membrana y de esta manera el
diabtico puede conocer sus niveles de glucosa para suminis-
trar la insulina en forma oportuna. Un producto similar ya se
ha desarrollado para determinar los niveles de colesterol en
la sangre.
Otras aplicaciones de los biosensores se encuentran en
el rea industrial, como es el control de calidad, y en el
ambiental, en la deteccin de substancias txicas, donde la
medicin hecha por seres humanos pondra en riesgo su
salud. Adems, a futuro seguramente los biosensores y las
protenas, por su gran capacidad para almacenar informacin
en forma tridimensional, competirn con el "chip" de silicn
en el desarrollo de sistemas de cmputo y comunicaciones
ms eficientes.
Estimular la adopcin de la tecnologa de biocatlisis en el
sector industrial mexicano es un importante reto, pues,
adems de ser una tecnologa ecolgicamente compatible,
importante en estos tiempos de mercadotenica verde y
productos con sello ecolgico, puede ser la alternativa
rentable que permita la interfase de la industria actual a la
bioindustria del siglo XXI. As como la electrnica se ha
consolidado a nivel internacional, la biotecnologa lo est
haciendo y para el ao 2000 ser un rea importante en la
planeacin estratgica de los negocios de muchas compaas
para incrementar su competitividad. Por eso, a medida que
los sectores pblico, privado, industrial e inversionista co-
nozcan ms los beneficios que la biotecnologa ofrece, ser
posible canalizar ms apoyo a esta rea de investigacin y
desarrollo que ya est contribuyendo al mejoramiento de
productos y procesos actuales y promete desencadenar
mltiples innovaciones importantes en los prximos aos.
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University of London, Inglaterra (1993). Es profesor asistente del Centro de Biotecnologa. Correo electrnico: mbaez@campus.mty.itesm.mx