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PREMIRE PARTIE
Je suis oblig de faire remonter mon lecteur au temps de ma vie o je
rencontrai pour la premire fois le chevalier des Grieux : ce fut environ six
mois avant mon dpart pour lEspagne. Quoique je sortisse rarement de ma
solitude, la complaisance que javais pour ma fille mengageait quelquefois
divers petits voyages, que jabrgeais autant quil mtait possible.
Je revenais un jour de Rouen o elle mavait pri daller solliciter une
affaire au parlement de Normandie, pour la succession de quelques terres
auxquelles je lui avais laiss des prtentions du ct de mon grand-pre
maternel. Avant repris mon chemin par vreux o je couchai la premire
nuit, jarrivai le lendemain pour dner Passy qui en est loign de cinq ou
six lieues. Je fus surpris en entrant dans ce bourg, dy voir tous les habitants
en alarme ; ils se prcipitaient de leurs maisons pour courir en foule la porte
dune mauvaise htellerie devant laquelle taient deux chariots couverts.
Les chevaux, qui taient encore attels et qui paraissaient excds de fatigue
et de chaleur marquaient que ces deux voitures ne faisaient quarriver.
Je marrtai un moment pour minformer do venait le tumulte ; mais
je tirai peu dclaircissement dune populace curieuse qui ne faisait nulle
attention mes demandes, et qui savanait toujours vers lhtellerie en
se poussant avec beaucoup de confusion. Enfin, un archer revtu dune
bandoulire et le mousquet sur lpaule ayant paru la porte, je lui fis signe
de la main de venir moi. Je le priai de mapprendre le sujet de ce dsordre.
Ce nest rien, Monsieur, me dit-il : cest une douzaine de filles de joie que
je conduis avec mes compagnons jusquau Havre-de-Grce, o nous les
ferons embarquer pour lAmrique. Il y en a quelques-unes de jolies, et cest
apparemment ce qui excite la curiosit de ces bons paysans.
Jaurais pass aprs cette explication si je neusse t arrt par les
exclamations dune vieille femme qui sortait de lhtellerie en joignant les
mains et criant que ctait une chose barbare, une chose qui faisait horreur
et compassion. De quoi sagit-il donc ? lui dis-je. Ah ! Monsieur, entrez,
rpondit-elle, et voyez si ce spectacle nest pas capable de fendre le cur !
La curiosit me fit descendre de mon cheval, que je laissai mon palefrenier.
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Jentrai avec peine en perant la foule, et je vis en effet quelque chose dassez
touchant.
Parmi les douze filles qui taient enchanes six six par le milieu du
corps, il y en avait une dont lair et la figure taient si peu conformes sa
condition, quen tout autre tat je leusse prise pour une personne du premier
rang. Sa tristesse, la salet de son linge et de ses habits lenlaidissaient si
peu, que sa vue minspira du respect et de la piti. Elle tchait nanmoins
de se tourner, autant que sa chane pouvait le permettre, pour drober son
visage aux yeux des spectateurs. Leffort quelle faisait pour se cacher tait
si naturel, quil paraissait venir dun sentiment de modestie.
Comme les six gardes qui accompagnaient cette malheureuse bande
taient aussi dans la chambre, je pris le chef en particulier, et je lui demandai
quelques lumires sur le sort de cette belle fille. Il ne put men donner
que de fort gnrales. Nous lavons tire de lhpital, me dit-il, par ordre
de M. le lieutenant-gnral de police. Il ny a pas dapparence quelle y
et t renferme pour de bonnes actions. Je lai interroge plusieurs fois
sur la route ; elle sobstine ne me rien rpondre. Mais, quoique je naie
pas reu ordre de la mnager plus que les autres, je ne laisse pas davoir
quelques gards pour elle, parce quil me semble quelle vaut un peu mieux
que ses compagnes. Voil un jeune homme, ajouta larcher, qui pourrait vous
instruire mieux que moi sur la cause de sa disgrce : il la suivie depuis Paris,
sans cesser presque un moment de pleurer. Il faut que ce soit son frre ou
son autant.
Je me tournai vers le coin de la chambre o ce jeune homme tait assis.
Il paraissait enseveli dans une rverie profonde. Je nai jamais vu de plus
vive image de la douleur. Il tait mis fort simplement ; mais on distingue
au premier coup dil un homme qui a de la naissance et de lducation. Je
mapprochai de lui ; il se leva, et je dcouvris dans ses yeux, dans sa figure
et dans tous ses mouvements, un air si fin et si noble, que je me sentis port
naturellement lui vouloir du bien. Que je ne vous trouble point, lui dis-je
en masseyant prs de lui. Voulez-vous bien satisfaire la curiosit que jai
de connatre cette belle personne, qui ne me parat point faite pour le triste
tat o je la vois ?
Il me rpondit honntement quil ne pouvait mapprendre qui elle tait
sans se faire connatre lui-mme, et quil avait de fortes raisons pour
souhaiter de demeurer inconnu. Je puis vous dire nanmoins, ce que ces
misrables nignorent point, continua-t-il en montrant les archers : cest que
je laime avec une passion si violente quelle me rend le plus infortun
de tous les hommes. Jai tout employ Paris pour obtenir sa libert. Les
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sollicitations, ladresse et la force mont t inutiles : jai pris le parti de
la suivre, dt-elle aller au bout du monde. Je membarquerai avec elle ; je
passerai en Amrique.
Mais, ce qui est de la dernire inhumanit, ces lches coquins ajouta-t-
il en parlant des archers, ne veulent pas me permettre dapprocher delle.
Mon dessein tait de les attaquer ouvertement quelques lieues de Paris. Je
mtais associ quatre hommes qui mavaient promis leur secours pour une
somme considrable. Les tratres mont laiss seul aux mains, et sont partis
avec mon argent. Limpossibilit de russir par la force ma fait mettre les
armes bas. Jai propos aux archers de me permettre du moins de les suivre,
en leur offrant de les rcompenser. Le dsir du gain les y a fait consentir. Ils
ont voulu tre pays chaque fois quils mont accord la libert de parler
ma matresse. Ma bourse sest puise en peu de temps : et maintenant que
je suis sans un son, ils ont la barbarie de me repousser brutalement lorsque
je fais un pas vers elle. Il ny a quun instant quayant os men approcher
malgr leurs menaces, ils ont en linsolence de lever contre moi le bout du
fusil. Je suis oblig, pour satisfaire leur avarice et pour me mettre en tat
de continuer la route pied, de vendre ici un mauvais cheval qui ma servi
jusqu prsent de monture.
Quoiquil part faire assez tranquillement ce rcit, il laissa tomber
quelques larmes en le finissant. Cette aventure me parut des plus
extraordinaires et des plus touchantes. Je ne vous presse pas, lui dis-je, de
me dcouvrir le secret de vos affaires ; mais si je puis vous tre utile
quelque chose, je moffre volontiers vous rendre service. Hlas ! reprit-
il, je ne vois pas le moindre jour lesprance. Il faut que je me soumette
toute la rigueur de mon sort. Jirai en Amrique ; jy serai du moins libre
avec ce que jaime. Jai crit un de mes amis, qui me fera tenir quelques
secours au Havre-de-Grce. Je ne suis embarrass que pour my conduire
et pour procurer cette pauvre crature ajouta-t-il en regardant tristement
sa matresse, quelque soulagement sur la route. H bien, lui dis-je je vais
finir votre embarras. Voici quelque argent que je vous prie daccepter. Je
suis fch de ne pouvoir vous servir autrement.
Je lui donnai quatre louis dor, sans que les gardes sen aperussent :
car je jugeais bien que sils lui savaient cette somme ils lui vendraient plus
chrement leurs secours. Il me vint mme lesprit de faire march avec
eux, pour obtenir au jeune amant la libert de parler continuellement sa
matresse jusquau Havre. Je lis signe au chef de sapprocher, et je lui en
fis la proposition. Il en parut honteux, malgr son effronterie. Ce nest pas,
Monsieur, rpondit-il dun air embarrass, que nous refusions de le laisser
parler cette fille ; mais il voudrait tre sans cesse auprs delle ; cela nous
incommode : il est bien juste quil paie pour lincommodit. Voyons donc,
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lui dis-je, ce quil faudrait pour vous empcher de la sentir. Il eut laudace de
me demander deux louis, Je les lui donnai sur-le-champ. Mais prenez garde,
lui dis-je, quil lie vous chappe quelque friponnerie : car je vais laisser mon
adresse ce jeune homme afin quil puisse men informer et comptez que
jaurai le pouvoir de vous faire punir. Il men cota six louis dor.
La bonne grce et la vive reconnaissance avec laquelle ce jeune homme
me remercia achevrent de me persuader quil tait n quelque chose et
quil mritait ma libralit. Je dis quelques mots sa matresse avant que
de sortir. Elle me rpondit avec une modestie si douce et si charmante, que
je ne pus mempcher de laire, en sortant, mille rflexions sur le caractre
incomprhensible des femmes.
tant retourn dans ma solitude, je ne fus point inform de la suite de
cette aventure. Il se passa prs de deux ans, qui me la firent oublier tout-
-fait, jusqu ce que le hasard me fit renatre loccasion den apprendre
fond toutes les circonstances.
Jarrivais de Londres Calais avec le marquis de..., mon lve. Nous
logemes, si je men souviens bien, au Lion-dOr, o quelques raisons nous
obligrent de passer le jour entier et la nuit suivante. En marchant laprs-
midi dans les rues, je crus apercevoir ce mme jeune homme dont javais fait
la rencontre Passy. Il tait en fort mauvais quipage, et beaucoup plus ple
que je ne lavais vu la premire fois. Il portait sur les bras un vieux porte-
manteau ne faisant quarriver dans la ville.
Cependant, comme il avait la physionomie trop belle pour ntre pas
reconnu facilement, je le remis aussitt. Il faut, dis-je au marquis, que nous
abordions ce jeune homme.
Sa joie fut plus vive que toute expression lorsquil meut remis son tour.
Ah ! Monsieur, scria-t-il en me baisant la main, je puis donc encore une
fois vous marquer mon immortelle reconnaissance ! Je lui demandai do il
venait. Il me rpondit quil arrivait par mer du Havre-de-Grce, o il tait
revenu de lAmrique peu auparavant. Vous ne me paraissez pas fort bien
en argent, lui dis-je : allez-vous-en au Lion-dOr, o je suis log, je vous
rejoindrai dans un moment.
Jy retournai en effet, plein dimpatience dapprendre le dtail de son
infortune et les circonstances de son voyage dAmrique. Je lui fis mille
caresses, et jordonnai quon ne le laisst manquer de rien. Il nattendit point
que je le pressasse de me raconter lhistoire de sa vie. Monsieur, me dit-
il, vous en usez si noblement avec moi, que je me reprocherais comme une
basse ingratitude davoir quelque chose de rserv pour vous. Je veux vous
apprendre, non seulement mes malheurs et mes peines, mais encore mes
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dsordres et mes plus honteuses faiblesses. Je suis sr quen me condamnant
vous ne pourrez pas vous empcher de me plaindre.
Je dois avertir ici le lecteur que jcrivis son histoire presque aussitt
aprs lavoir entendue, et quon peut sassurer par consquent que rien nest
plus exact et plus fidle que cette narration. Je dis fidle jusque dans la
relation des rflexions et des sentiments que le jeune aventurier exprimait
de la meilleure grce du monde. Voici donc son rcit, auquel je ne mlerai
jusqu la fin rien qui ne soit de lui.
Javais dix-sept ans, et jachevais mes tudes de philosophie Amiens,
o mes parents, qui sont dune des meilleures maisons de P....., mavaient
envoy. Je menais une vie si sage et si rgle, que mes matres me
proposaient pour lexemple du collge. Non que je fisse des efforts
extraordinaires pour mriter cet loge ; mais jai lhumeur naturellement
doute et tranquille : je mappliquais ltude par inclination, et lon me
comptait pour des vertus quelques marques daversion naturelle pour le vice.
Ma naissance, le succs de mes tudes et quelques agrments extrieurs
mavaient fait connatre et estimer de tous les honntes gens de la ville.
Jachevai mes exercices publics avec une approbation si gnrale
que monsieur lvque, qui y assistait, me proposa dentrer dans ltat
ecclsiastique, o je ne manquerais pas, disait-il, de mattirer plus de
distinction que dans lordre de Malte auquel mes parents me destinaient. Ils
me faisaient dj porter la croix, avec le nom de chevalier des Grieux. Les
vacances arrivant, je me prparais retourner chez mon pre, qui mavait
promis de menvoyer bientt lAcadmie.
Mon seul regret en quittant Amiens tait dy laisser un ami avec lequel
javais toujours t tendrement uni. Il tait de quelques annes plus g
que moi. Nous avions t levs ensemble ; mais le bien de sa maison
tant des plus mdiocres, il tait oblig de prendre ltat ecclsiastique et
de demeurer Amiens aprs moi, pour y faire les tudes qui conviennent
cette profession. Il avait mille bonnes qualits. Vous le connatrez par
les meilleures, dans la suite de mon histoire, et surtout par un zle et une
gnrosit en amiti qui surpassent les plus clbres exemples de lantiquit.
Si jeusse alors suivi ses conseils, jaurais toujours t sage et heureux. Si
javais du moins profit de ses reproches, dans le prcipice o mes passions
mont entran, jaurais sauv quelque chose du naufrage de ma fortune et
de ma rputation. Mais il na point recueilli dautre fruit de ses soins que
le chagrin de les voir inutiles, et quelquefois durement rcompenss par un
ingrat qui sen offensait et qui les traitait dimportunits.
Javais marqu le temps de mon dpart dAmiens. Hlas ! que ne le
marquai-je un jour plus tt ! jaurais port chez mon pre toute mon
innocence. La veille mme de celui o je devais quitter cette ville, tant me
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promener avec mon ami, qui sappelait Tiberge, nous vmes arriver le coche
dArras, et nous le suivmes jusqu lhtellerie o ces voitures descendent.
Nous navions pas dautre motif que la curiosit. Il en sort il quelques
femmes, qui se retirrent aussitt. Mais il en resta une fort jeune, qui sarrta
seule dans la cour, pendant quun homme dun ge avanc, qui paraissait lui
servir de conducteur, sempressait pour faire tirer son quipage des paniers.
Elle me parut si charmante, que moi, qui jamais navais pens la diffrence
des sexes, ni regard une fille avec un peu dattention : moi, dis-je, dont
tout le monde admirait la sagesse et la retenue, je me trouvai enflamm tout
dun coup jusquau transport. Javais le dfaut dtre excessivement timide
et facile dconcerter ; mais loin dtre arrt alors par cette faiblesse, je
mavanai vers la matresse de mon cur.
Quoiquelle ft encore moins ge que moi, elle reut mes politesses sans
paratre embarrasse. Je lui demandai ce qui lamenait Amiens, et si elle
y avait quelques personnes de connaissance. Elle me rpondit ingnument
quelle y tait envoye par ses parents pour tre religieuse. Lamour me
rendait dj si clair depuis un moment quil tait dans mon cur, que je
regardai ce dessein comme un coup mortel pour mes dsirs. Je lui parlai
dune manire qui lui fit comprendre mes sentiments ; car elle tait bien plus
exprimente que moi : ctait malgr elle quon lenvoyait au couvent, pour
arrter sans doute son penchant au plaisir qui stait dj dclar, et qui a
caus dans la suite tous ses malheurs et les miens. Je combattis la cruelle
intention de ses parents par toutes les raisons que mon amour naissant et
mon scolastique purent me suggrer. Elle naffecta ni rigueur ni ddain. Elle
me dit, aprs un moment de silence, quelle ne prvoyait que trop quelle
allait tre malheureuse ; mais que ctait apparemment la volont du ciel,
puisquil ne lui laissait nul moyen de lviter. La douceur de ses regards, un
air charmant de tristesse en prononant ces paroles, ou plutt lascendant de
ma destine qui mentranait ma perte, ne me permirent pas de balancer
un moment sur ma rponse. Je lassurai que si elle voulait faire quelque
fond sur mon honneur et sur la tendresse infinie quelle minspirait dj,
jemploierais ma vie pour la dlivrer de la tyrannie de ses parents et pour
la rendre heureuse. Je me suis tonn mille fois, en y rflchissant, do me
venait alors tant de hardiesse et de facilit mexprimer ; mais on ne ferait
pas une divinit de lamour, sil noprait souvent des prodiges. Jajoutai
mille choses pressantes.
Ma belle inconnue savait bien quon nest point trompeur mon ge :
elle me confessa que si je voyais quelque jour la pouvoir mettre en libert
elle croirait mtre redevable de quelque chose de plus cher que la vie. Je
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lui rptai que jtais prt tout entreprendre ; mais nayant point assez
dexprience pour imaginer tout dun coup les moyens de la servir, je men
tenais cette assurance gnrale, qui ne pouvait tre dun grand secours pour
elle et pour moi. Son vieil argus tant venu nous rejoindre, mes esprances
allaient chouer, si elle net eu assez desprit pour suppler la strilit
du mien. Je fus surpris, larrive de son conducteur, quelle mappelt son
cousin, et que, sans paratre dconcerte le moins du monde, elle me dit que,
puisquelle tait assez heureuse pour me rencontrer Amiens, elle remettait
au lendemain son outre dans le couvent, afin de se procurer le plaisir de
souper avec moi. Jentrai fort bien dans le sens de cette ruse : je lui proposai
de se loger dans une htellerie dont le matre, qui stait tabli Amiens
aprs avoir t longtemps cocher de mon pre, tait dvou entirement
mes ordres.
Je ly conduisis moi-mme, tandis que le vieux conducteur paraissait
un peu murmurer, et que mon ami Tiberge, qui ne comprenait rien cette
scne, me suivait sans prononcer une parole. Il navait point entendu notre
entretien. Il tait demeur se promener dans la cour pendant que je parlais
damour ma belle matresse. Comme je redoutais sa sagesse, je me dfis de
lui par une commission dont je le priai de se charger. Ainsi jeus le plaisir,
en arrivant lauberge, dentretenir seul la souveraine de mon cur.
Je reconnus bientt que jtais moins enfant que je ne le croyais. Mon
cur souvrit mille sentiments de plaisir dont je navais jamais eu dide.
Une douce chaleur se rpandit dans toutes mes veines. Jtais dans une
espce de transport qui mta pour quelque temps la libert de la voix, et
qui ne sexprimait que par mes yeux.
Mademoiselle Manon Lescaut, cest ainsi quelle me dit quon la
nommait, parut fort satisfaite de cet effet de ses charmes. Je crus apercevoir
quelle ntait pas moins mue que moi. Elle me confessa quelle me trouvait
aimable et quelle serait ravie de mavoir obligation de sa libert. Elle
voulut savoir qui jtais, et cette connaissance augmenta son affection, parce
qutant dune naissance commune, elle se trouva flatte davoir fait la
conqute dun amant tel que moi. Nous nous entretnmes des moyens dtre
lun lautre.
Aprs quantit de rflexions, nous ne trouvmes point dautre voie que
celle de la fuite. Il fallait tromper la vigilance du conducteur, qui tait un
homme mnager, quoiquil ne ft quun domestique. Nous rglmes que
je ferais prparer pendant la nuit une chaise de poste, et que je reviendrais
de grand matin avant quil ft veill ; que nous nous droberions
secrtement, et que nous irions droit Paris, o nous nous ferions marier en
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arrivant. Javais environ cinquante et us, qui taient le fruit de mes petites
pargnes : elle en avait peu prs le double. Nous nous imaginmes, comme
des enfants sans exprience, que cette somme ne finirait jamais, et nous ne
comptmes pas moins sur le succs de nos autres mesures.
Aprs avoir soup avec plus de satisfaction que je nen avais jamais
ressenti, je me retirai pour excuter notre projet. Mes arrangements furent
dautant plus faciles, quayant eu dessein de retourner le lendemain chez
mon pre, mon petit quipage tait dj prpar. Je neus donc nulle peine
faire transporter ma malle et faire tenir une chaise prte pour cinq heures
du matin, qui tait le temps o les portes de la ville devaient tre ouvertes ;
mais je trouvai un obstacle dont je ne me dfiais point et qui faillit rompre
entirement mon dessein.
Tiberge, quoique g seulement de trois ans plus que moi, tait un garon
dun sens mr et dune conduite fort rgle. Il maimait avec une tendresse
extraordinaire. La vue dune aussi jolie fille que mademoiselle Manon, mon
empressement la conduite, et le soin que javais eu de me dfaire de
lui en lloignant, lui firent natre quelques soupons de mon amour. Il
navait os revenir lauberge o il mavait laiss, de peur de moffenser
par son retour ; mais il tait all mattendre en mon logis, o je le trouvai
en arrivant, quoiquil ft dix heures du soir. Sa prsence me chagrina. Il
saperut facilement de la contrainte quelle me causait. Je suis sr, me dit-
il sans dguisement, que vous mditez quelque dessein que vous me voulez
cacher ; je le vois votre air. Je lui rpondis assez brusquement que je
ntais pas oblig de lui rendre compte de tous mes desseins. Non, reprit-il ;
mais vous mavez toujours trait en ami, et cette qualit suppose un peu de
confiance et douverture. Il me pressa si fort et si longtemps de lui dcouvrir
mon secret, que, nayant jamais eu de rserve avec lui, je lui fis lentire
confidence de ma passion. Il la reut avec une apparence de mcontentement
qui me fit frmir. Je me repentis surtout de lindiscrtion avec laquelle je lui
avais dcouvert le dessein de ma fuite. Il me dit quil tait trop parfaitement
mon ami pour ne pas sy opposer de tout son pouvoir ; quil voulait me
reprsenter dabord tout ce quil croyait capable de men dtourner : mais
que si je ne renonais pas ensuite cette misrable rsolution, il avertirait des
personnes qui pourraient larrter coup sr. Il me tint l-dessus un discours
srieux qui dura plus dun quart dheure, et qui finit encore par la menace
de me dnoncer, si je ne lui donnais ma parole de me conduire avec plus de
sagesse et de raison.
Jtais au dsespoir de mtre trahi si mal propos. Cependant, lamour
mayant ouvert extrmement lesprit depuis deux ou trois heures, je fis
attention que je ne lui avais pas dcouvert que mon dessein devait sexcuter
le lendemain, et je rsolus de le tromper la faveur dune quivoque.
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Tiberge, lui dis-je jai cru jusqu prsent que vous tiez mon ami, et jai
voulu vous prouver par cette confidence. Il est vrai que jaime, je ne vous ai
pas tromp ; mais, pour ce qui regarde ma fuite, ce nest point une entreprise
former au hasard. Venez me prendre demain neuf heures ; je vous ferai
voir, sil se peut, ma matresse, et vous jugerez si elle mrite que je fasse
cette dmarche pour elle. Il me laissa seul, aprs mille protestations damiti.
Jemployai la nuit mettre ordre mes affaires et mtant rendu
lhtellerie de mademoiselle Manon vers la pointe du jour, je la trouvai qui
mattendait. Elle tait sa fentre qui donnait sur la rue : de sorte que,
mayant aperu, elle vint mouvrir elle-mme. Nous sortmes sans bruit. Elle
navait point dautre quipage que son linge, dont je me chargeai moi-mme.
La chaise tait en tat de partir : nous nous loignmes aussitt de la ville.
Je rapporterai dans la suite quelle fut la conduite de Tiberge lorsquil
saperut que je lavais tromp. Son zle nen devint pas moins ardent. Vous
verrez quel excs il le porta, et combien je devrais verser de larmes en
songeant quelle en a toujours t la rcompense.
Nous nous htmes tellement davancer, que nous arrivmes Saint-
Denis avant la nuit. Javais couru cheval ct de la chaise, ce qui ne nous
avait gure permis de nous entretenir quen changeant de chevaux ; mais
lorsque nous nous vmes si proche de Paris, cest--dire presque en sret,
nous prmes le temps de nous rafrachir, nayant rien mang depuis notre
dpart dAmiens. Quelque passionn que je fusse pour Manon, elle sut me
persuader quelle ne ltait pas moins pour moi. Nous tions si peu rservs
dans nos caresses, que nous navions pas la patience dattendre que nous
fussions seuls. Nos postillons et nos htes nous regardaient avec admiration,
et je remarquai quils taient surpris de voir deux enfants de notre ge qui
paraissaient saimer jusqu la fureur.
Nos projets de mariage furent oublis Saint-Denis ; nous fraudmes les
droits de lglise, et nous nous trouvmes poux sans y avoir fait rflexion.
Il est sr que du naturel tendre et constant dont je suis, jtais heureux
pour toute ma vie, si Manon met t fidle. Plus je la connaissais, plus
je dcouvrais en elle de nouvelles qualits aimables. Son esprit, son cur,
sa douceur et sa beaut, formaient une chane si forte et si charmante, que
jaurais mis tout mon bonheur nen sortir jamais. Terrible changement ! ce
qui fait mon dsespoir a pu faire ma flicit ! Je me trouve le plus malheureux
de tous les hommes, par cette mme constance dont je devais attendre le plus
doux de tous les sorts et les plus parfaites rcompenses de lamour.
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Nous prmes un appartement meubl Paris ; ce fut dans la rue V...,
et, pour mon malheur, auprs de la maison de M. de B..., clbre fermier-
gnral. Trois semaines se passrent pendant lesquelles javais t si rempli
de ma passion, que javais peu song ma famille et au chagrin que mon pre
avait d ressentir de mon absence. Cependant, comme la dbauche navait
nulle part ma conduite et que Manon se comportait aussi avec beaucoup
de retenue, la tranquillit o nous vivions servit me faire rappeler peu
peu lide de mon devoir.
Je rsolus de me rconcilier, sil tait possible, avec mon pre. Ma
matresse tait si aimable, que je ne doutai point quelle ne pt lui plaire si
je trouvais moyen de lui faire connatre sa sagesse et son mrite ; en un mot,
je me flattai dobtenir de lui la libert de lpouser, ayant t dsabus de
lesprance de le pouvoir sans son consentement. Je communiquai ce projet
Manon, et je lui fis entendre quoutre les motifs de lamour et du devoir,
celui de la ncessit pouvait y entrer aussi pour quelque chose, car nos fonds
taient extrmement altrs, et je commenais revenir de lopinion quils
taient inpuisables.
Manon reut froidement cette proposition. Cependant, les difficults
quelle y opposa ntant prises que de sa tendresse mme et de la crainte de
me perdre, si mon pre nentrait point dans notre dessein aprs avoir connu
le lieu de notre retraite, je neus pas le moindre soupon du coup cruel quon
se prparait me porter. lobjection de la ncessit elle rpondit quil nous
restait encore de quoi vivre quelques semaines, et quelle trouverait aprs
cela des ressources dans laffection de quelques parents qui elle crirait en
province. Elle adoucit son refus par des caresses si tendres et si passionnes,
que moi, qui ne vivais quen elle et qui navais pas la moindre dfiance de
son cur, japplaudis toutes ses rponses et toutes ses rsolutions.
Je lui avais laiss la disposition de notre bourse et le soin de payer
notre dpense ordinaire. Je maperus peu aprs que notre table tait mieux
servie, et quelle stait donn quelques ajustements dun prix considrable.
Comme je nignorais pas quil devait nous rester peine douze ou quinze
pistoles, je lui marquai mon tonnement de cette augmentation apparente de
notre opulence. Elle me pria en riant dtre sans embarras. Ne vous ai-je pas
promis, me dit-elle, que je trouverais des ressources ? Je laimais avec trop
de simplicit pour malarmer facilement.
Un jour que jtais sorti laprs-midi, et que je lavais avertie que je serais
dehors plus longtemps qu lordinaire, je fus tonn qu mon retour on me
fit attendre deux ou trois minutes la porte. Nous ntions servis que par
une petite fille qui tait peu prs de notre ge. tant venue mouvrir, je
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lui demandai pourquoi elle avait tard si longtemps. Elle me rpondit dun
air embarrass quelle ne mavait point entendu frapper. Je navais frapp
quune fois ; je lui dis : Mais si vous ne mavez pas entendu, pourquoi tes-
vous donc venue mouvrir ? Cette question la dconcerta si fort, que, nayant
point assez de prsence desprit pour y rpondre, elle se mit pleurer, en
massurant que ce ntait point sa faute, et que madame lui avait dfendu
douvrir la porte jusqu ce que M. de B... ft sorti par lautre escalier
qui rpondait au cabinet. Je demeurai si confus que je neus point la force
dentrer dans lappartement. Je pris le parti de descendre sous prtexte dune
affaire, et jordonnai cette enfant de dire sa matresse que je retournerais
dans le moment, mais de ne pas faire connatre quelle met parl de M. de
B.....
Ma consternation fut si grande que je versai des larmes en descendant
lescalier, sans savoir encore de quel sentiment elles partaient. Jentrai dans
le premier caf et, my tant assis prs dune table, jappuyai la tte sur mes
deux mains pour y dvelopper ce qui se passait dans mon cur. Je nosais
rappeler ce que je venais dentendre ; je voulais le considrer comme une
illusion, et je fus prs, deux ou trois fois, de retourner au logis sans marquer
que jy eusse lait attention. Il me paraissait si impossible que Manon met
trahi, que je craignais de lui faire injure en la souponnant. Je ladorais, cela
tait sr : je ne lui avais pas donn plus de preuves damour que je nen
avais reu delle : pourquoi laurais-je accuse dtre moins sincre et moins
constante que moi ? Quelle raison aurait-elle eue de me tromper ? Il ny
avait que trois heures quelle mavait accabl de ses plus tendres caresses,
et quelle avait reu les miennes avec transport ; je ne connaissais pas mieux
mon cur que le sien. Non, non, repris-je, il nest pas possible que Manon
me trahisse ! elle nignore pas que je ne vis que pour elle ; elle sait trop bien
que je ladore ! Ce nest pas l un sujet de me har.
Cependant la visite et la sortie furtive de M. de B... me causaient de
lembarras. Je me rappelais aussi les petites acquisitions de Manon, qui
me semblaient surpasser nos richesses prsentes. Cela paraissait sentir les
libralits dun nouvel amant. Et cette confiance quelle mavait marque
pour des ressources qui mtaient inconnues ! Javais peine donner tant
dnigmes un sens aussi favorable que mon cur le souhaitait.
Dun autre ct, je ne lavais presque pas perdue de vue depuis que
nous tions Paris. Occupations, promenades, divertissements, nous avions
toujours t lun ct de lautre ; mon Dieu ! un instant de sparation nous
aurait trop affligs ! Il fallait nous dire sans cesse que nous nous aimions :
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nous serions morts dinquitude sans cela. Je ne pouvais donc imaginer
presque un seul moment o Manon pt stre occupe dun autre que moi.
la fin, je crus avoir trouv le dnouement de ce mystre. M. de B...,
dis-je en moi-mme, est un homme qui fait de grosses affaires et qui a de
grandes relations ; les parents de Manon se seront servis de cet homme pour
lui faire tenir quelque argent. Elle en a peut-tre dj reu de lui : il est venu
aujourdhui lui en apporter encore. Elle sest fait sans doute un jeu de me le
cacher, pour me surprendre agrablement. Peut-tre men aurait-elle parl
si jtais rentr lordinaire, au lieu de venir ici maffliger. Elle ne me le
cachera pas du moins lorsque je lui en parlerai moi-mme.
Je me remplis si fortement de cette opinion, quelle eut la force
de diminuer beaucoup ma tristesse. Je retournai sur-le-champ au logis.
Jembrassai Manon avec ma tendresse ordinaire. Elle me reut fort bien.
Jtais tent dabord de lui dcouvrir mes conjectures, que je regardais
plus que jamais comme certaines ; je me retins, dans lesprance quil lui
arriverait peut-tre de me prvenir en mapprenant tout ce qui stait pass.
On nous servit souper. Je me mis table dun air fort gai ; mais, la
lumire de la chandelle qui tait entre elle et moi, je crus apercevoir de la
tristesse sur le visage et dans les yeux de ma chre matresse. Cette pense
men inspira aussi. Je remarquai que ses regards sattachaient sur moi dune
autre faon quils navaient accoutum. Je ne pouvais dmler si ctait de
lamour ou de la compassion quoiquil me part que ctait un sentiment
doux et languissant. Je la regardai avec la mme attention : et peut-tre
navait-elle pas moins de peine juger de la situation de mon cur par mes
regards. Nous ne pensions ni parler ni manger. Enfin je vis tomber des
larmes de ses beaux yeux : perfides larmes !
Ah Dieu ! mcriai-je, vous pleurez, ma chre Manon : vous tes afflige
jusqu pleurer, et vous ne me dites pas un seul mot de vos peines. Elle
ne me rpondit que par quelques soupirs qui augmentrent mon inquitude.
Je me levai en tremblant ; je la conjurai, avec tous les empressements de
lamour, de me dcouvrir le sujet de ses pleurs : jen versais moi-mme en
essuyant les siennes ; jtais plus mort que vif. Un barbare aurait t attendri
des tmoignages de ma douleur et de ma crainte.
Dans le temps que jtais ainsi tout occup delle, jentendis le bruit
de plusieurs personnes qui montaient lescalier. On frappa doucement la
porte. Manon me donna un baiser, et, schappant de mes bras, elle entra
rapidement dans le cabinet quelle ferma aussitt sur elle. Je me figurai
qutant un peu en dsordre, elle voulait se cacher aux yeux des trangers
qui avaient frapp. Jallai leur ouvrir moi-mme.
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peine avais-je ouvert, que je me vis saisir par trois hommes que je
reconnus pour les laquais de mon pre. Ils ne me firent point de violence ;
mais deux dentre eux mayant pris par les bras, le troisime visita mes
poches, dont il tira un petit couteau qui tait le seul fer que jeusse sur moi.
Ils me demandrent pardon de la ncessit o ils taient de me manquer
de respect ; ils me dirent naturellement quils agissaient par lordre de mon
pre, et que mon frre an mattendait en bas dans un carrosse. Jtais si
troubl, que je me laissai conduire sans rsister et sans rpondre. Mon frre
tait effectivement mattendre. On me mit dans le carrosse auprs de lui ;
et le cocher, qui avait ses ordres, nous conduisit grand train jusqu Saint-
Denis. Mon frre membrassa tendrement ; mais il ne me parla point ; de
sorte que jeus tout le loisir dont javais besoin pour rver mon infortune.
Jy trouvai dabord tant dobscurit, que je ne voyais pas de jour la
moindre conjecture. Jtais trahi cruellement ; mais par qui ? Tiberge fut le
premier qui me vint lesprit. Tratre ! disais-je, cest fait de ta vie si mes
soupons se trouvent justes. Cependant je lis rflexion quil ignorait le lieu
de ma demeure, et quon ne pouvait par consquent lavoir appris de lui.
Accuser Manon, cest de quoi mon cur nosait se rendre coupable. Cette
tristesse extraordinaire dont je lavais vue comme accable, ses larmes, le
tendre baiser quelle mavait donn en se retirant, me paraissaient bien une
nigme ; mais je me sentais port lexpliquer comme un pressentiment de
notre malheur commun ; et, dans le temps que je me dsesprais de laccident
qui marrachait elle, javais la crdulit de mimaginer quelle tait encore
plus plaindre que moi.
Le rsultat de ma mditation fut de me persuader que javais t aperu
dans les rues de Paris par quelques personnes de connaissance qui en avaient
donn avis mon pre. Cette pense me consola. Je comptais den tre quitte
pour des reproches ou pour quelques mauvais traitements quil me faudrait
essuyer de lautorit paternelle. Je rsolus de les souffrir avec patience, et
de promettre tout ce quon exigerait de moi, pour me faciliter loccasion de
retourner plus promptement Paris, et daller rendre la vie et la joie ma
chre Manon.
Nous arrivmes en peu de temps Saint-Denis. Mon frre, surpris de
mon silence, simagina que ctait un effet de ma crainte. Il entreprit de me
consoler, en massurant que je navais rien redouter de la svrit de mon
pre, pourvu que je fusse dispos rentrer doucement dans le devoir, et
mriter laffection quil avait pour moi. Il me fit passer la nuit Saint-Denis,
avec la prcaution de faire coucher les trois laquais dans ma chambre.
14
Ce qui me causa une peine sensible fut de me voir dans la mme htellerie
o je mtais arrt avec Manon en venant dAmiens Paris. Lhte et les
domestiques me reconnurent, et devinrent en mme temps la vrit de mon
histoire. Jentendis dire lhte : Ha ! cest ce joli monsieur qui passait,
il y a six semaines, avec une petite demoiselle quil aimait si fort. Quelle
tait charmante ! les pauvres enfants, comme ils se caressaient ! Pardi, cest
dommage quon les ait spars. Je feignais de ne rien entendre, et je me
laissais voir le moins quil mtait possible.
Mon frre avait Saint-Denis une chaise deux dans laquelle nous
partmes de grand matin, et nous arrivmes chez nous le lendemain au soir. Il
vit mon pre avant moi, pour le prvenir en ma faveur, en lui apprenant avec
quelle douceur je mtais laiss conduire ; de sorte que jen fus reu moins
durement que je ne my tais attendu. Il se contenta de me faire quelques
reproches gnraux sur la faute que javais commise en mabsentant sans sa
permission. Pour ce qui regardait ma matresse, il me dit que javais bien
mrit ce qui venait de marriver en me livrant une inconnue : quil avait
eu meilleure opinion de ma prudence ; mais quil esprait que cette petite
aventure me rendrait plus sage. Je ne pris ce discours que dans le sens qui
saccordait avec mes ides. Je remerciai mon pre de la bont quil avait de
me pardonner, et je lui promis de prendre une conduite plus soumise et plus
rgle. Je triomphais au fond du cur : car de la manire dont les choses
sarrangeaient, je ne doutais point que je neusse la libert de me drober de
la maison mme avant la fin de la nuit.
On se mit table pour souper ; on me railla sur ma conqute dAmiens
et sur ma fuite avec cette fidle matresse. Je reus les coups de bonne
grce. Jtais mme charm quil me ft permis de mentretenir de ce qui
moccupait continuellement lesprit. Mais quelques mots lchs par mon
pre me firent prter loreille avec la dernire attention. Il parla de perfidie et
de service intress rendu par M. B.... Je demeurai interdit en lui entendant
prononcer ce nom, et je le priai humblement de sexpliquer davantage. Il se
tourna vers mon frre pour lui demander sil ne mavait pas racont toute
lhistoire. Mon frre lui rpondit que je lui avais parti si tranquille sur la
route, quil navait pas cru que jeusse besoin de ce remde pour me gurir de
ma folie. Je remarquai que mon pre balanait sil achverait de sexpliquer.
Je len suppliai si instamment, quil me satisfit, ou plutt quil massassina
cruellement par le plus horrible de tous les rcits.
Il me demanda dabord si javais toujours eu la simplicit de croire que
je fusse aim de ma matresse. Je lui dis hardiment que jen tais si sr que
rien ne pouvait men donner la moindre dfiance. Ha, ha, ha ! scria-t-il en
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riant de toute sa force, cela est excellent ! Tu es une jolie dupe, et jaime te
voir dans ces sentiments-l. Cest grand dommage, mon pauvre chevalier,
de te faire entrer dans lordre de Malte, puisque tu as tant de disposition
faire un mari patient et commode. Il ajouta mille railleries de cette force, sur
ce quil appelait ma sottise et ma crdulit.
Enfin, comme je demeurais dans le silence, il continua de me dire que,
suivant le calcul quil pouvait faire du temps depuis mon dpart dAmiens,
Manon mavait aim environ douze jours : car, ajouta-t-il, je sais que tu
partis dAmiens le 28 de lautre mois ; nous sommes au 29 du prsent : il y
en a onze que monsieur de B.... ma crit ; je suppose quil lui en ait fallu
huit pour lier une parfaite connaissance avec la matresse : ainsi, qui te onze
et huit de trente et un jours quil y a depuis le 28 dun mois jusquau 29
de lautre, reste douze, un peu plus ou moins. L-dessus les clats de rire
recommencrent,
Jcoutais tout avec un saisissement de cur auquel japprhendais de ne
pouvoir rsister jusqu la fin de cette triste comdie. Tu sauras donc, reprit
mon pre, puisque tu lignores, que monsieur de B.... a gagn le cur de
ta princesse ; car il se moque de moi, de prtendre me persuader que cest
par un zle dsintress pour mon service quil a voulu te lenlever. Cest
bien dun homme tel que lui, de qui dailleurs je ne suis pas connu, quil
faut attendre des sentiments si nobles ! Il a su delle que tu es mon fils ;
et, pour se dlivrer de tes importunits, il ma crit le lieu de ta demeure
et le dsordre o tu vivais, en me faisant entendre quil fallait main-forte
pour sassurer de toi. Il sest offert de me faciliter les moyens de te saisir
au collet ; et cest par sa direction et celle de ta matresse mme, que ton
frre a trouv le moment de te prendre sans vert. Flicite-toi maintenant de
la dure de ton triomphe. Tu sais vaincre assez rapidement, chevalier ; mais
tu ne sais pas conserver tes conqutes.
Je neus pas la force de soutenir plus longtemps un discours dont chaque
mot mavait perc le cur. Je me levai de table, et je navais pas fait quatre
pas pour sortir de la salle, que je tombai sur le plancher, sans sentiment
et sans connaissance. On me les rappela par de prompts secours. Jouvris
les yeux pour verser un torrent de pleurs, et la bouche pour profrer les
plaintes les plus tristes et les plus touchantes. Mon pre, qui ma toujours
aim tendrement, semploya avec toute son affection pour me consoler. Je
lcoutais, mais sans lentendre. Je me jetai ses genoux ; je le conjurai, en
joignant les mains, de me laisser retourner Paris, pour aller poignarder B.....
Non, disais-je, il na pas gagn le cur de Manon ; il lui a fait violence ; il la
sduite par un charme ou par un poison ; il la peut-tre force brutalement.
Manon maime. Ne le sais-je pas bien ; il laura menace, le poignard la
main, pour la contraindre de mabandonner. Que naura-t-il pas fait pour me
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ravir une si charmante matresse? dieux ! dieux ! serait-il possible que
Manon met trahi et quelle et cess de maimer ?
Comme je parlais toujours de retourner promptement Paris, et que je
me levais mme tous moments pour cela, mon pre vit bien que, dans le
transport o jtais, rien ne serait capable de marrter. Il me conduisit dans
une chambre haute, o il laissa deux domestiques avec moi, pour me garder
vue. Je ne me possdais point. Jaurais donn mille vies pour tre seulement
un quart dheure Paris. Je compris que, mtant dclar si ouvertement, on
ne me permettrait pas aisment de sortir de ma chambre. Je mesurai des yeux
la hauteur des fentres. Ne voyant nulle possibilit de mchapper par cette
voie, je madressai doucement mes deux domestiques. Je mengageai par
mille serments faire un jour leur fortune, sils voulaient consentir mon
vasion. Je les pressai, je les caressai, je les menaai ; mais cette tentative
fut encore inutile. Je perdis alors toute esprance. Je rsolus de mourir ; et
je me jetai sur un lit avec le dessein de ne le quitter quavec la vie. Je passai
la nuit et le jour suivant dans cette situation. Je refusai la nourriture quon
mapporta le lendemain.
Mon pre vint me voir laprs-midi. Il eut la bont de flatter mes peines
par les plus douces consolations. Il mordonna si absolument de manger
quelque chose, que je le lis par respect pour ses ordres. Quelques jours se
passrent pendant lesquels je ne pris rien quen sa prsence et pour lui obir.
Il continuait toujours de mapporter les raisons qui pouvaient me ramener au
bon sens et in inspirer du mpris pour linfidle Manon. Il est certain que je
ne lestimais plus : comment aurais-je estim la plus volage et la plus perfide
de toutes les cratures ? Mais son image, les traits charmants que je portais
au fond du cur, y subsistaient toujours. Je me sentais bien. Je puis mourir,
disais-je ; je le devrais mme, aprs tant de honte et de douleur ; mais je
souffrirais mille morts sans pouvoir oublier lingrate Manon.
Mon pre tait surpris de me voir toujours si fortement touch. Il me
connaissait des principes dhonneur ; et, ne pouvant douter que sa trahison
ne me la ft mpriser, il simagina que ma constance venait moins de
cette passion en particulier que dun penchant gnral pour les femmes. Il
sattacha tellement cette pense, que, ne consultant que sa tendre affection,
il vint un jour men faire louverture. Chevalier, me dit-il, jai eu dessein
jusqu prsent de te faire porter la croix de Malte ; mais je vois que tes
inclinations ne sont point tournes de ce cot-l. Tu aimes les jolies femmes :
je suis davis de ten chercher une qui te plaise. Explique-moi naturellement
ce que tu penses l-dessus.
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Je lui rpondis que je ne mettais plus de distinction entre les femmes, et
quaprs le malheur qui venait de marriver, je les dtestais toutes galement.
Je ten chercherai une, reprit mon pre en souriant, qui ressemblera Manon
et qui sera plus fidle. Ah ! si vous avez quelque bont pour moi, lui dis-
je, cest elle quil faut me rendre. Soyez sr, mon cher pre, quelle ne ma
point trahi ; elle nest pas capable dune si noire et si cruelle lchet. Cest le
perfide B... qui nous trompe, vous, elle et moi. Si vous saviez combien elle
est tendre et sincre ; si vous la connaissiez, vous laimeriez vous-mme.
Vous tes un enfant, repartit mon pre. Comment pouvez-vous vous aveugler
jusqu ce point, aprs ce que je vous ai racont delle ? Cest elle-mme qui
vous a livr votre frre. Vous devriez oublier jusqu son nom, et profiter,
si vous tes sage, de lindulgence que jai pour vous.
Je reconnaissais trop clairement quil avait raison. Ctait un mouvement
involontaire qui me faisait prendre ainsi le parti de mon infidle. Hlas !
repris-je aprs un moment de silence, il nest que trop vrai que je suis le
malheureux objet de la plus lche de toutes les perfidies. Oui, continuai-
je en versant des larmes de dpit, je vois bien que je ne suis quun enfant.
Ma crdulit ne leur cotait gure tromper. Mais je sais bien ce que jai
faire pour me venger. Mon pre voulut savoir quel tait mon dessein. Jirai
Paris, lui dis-je, je mettrai le feu la maison de B.... et je le brlerai tout
vif avec la perfide Manon. Cet emportement fit rire mon pre, et ne servit
qu me faire garder plus troitement dans ma prison.
Jy passai six mois entiers, pendant le premier desquels il y eut peu de
changement dans mes dispositions. Tous mes sentiments ntaient quune
alternative perptuelle de haine et damour, desprance ou de dsespoir,
selon lide sous laquelle Manon soffrait mon esprit. Tantt je ne
considrais en elle que la plus aimable de toutes les filles, et je languissais du
dsir de la revoir ; tantt je ny apercevais quune lche et perfide matresse,
et je faisais mille serments de ne la chercher que pour la punir.
On me donna des livres, qui servirent rendre un peu de tranquillit
mon me. Je relus tous mes auteurs ; jacquis de nouvelles connaissances ;
je repris un got infini pour ltude : vous verrez de quelle utilit il me fut
dans la suite. Les lumires que je devais lamour me firent trouver de la
clart dans quantit dendroits dHorace et de Virgile qui mavaient paru
obscurs auparavant. Je lis un commentaire amoureux sur le quatrime livre
de lEnide : je le destine voir le jour, et je me flatte que le public en sera
satisfait. Hlas ! disais-je en le faisant, ctait un cur tel que le mien quil
fallait la fidle Didon.
Tiberge vint me voir un jour dans ma prison. Je fus surpris du transport
avec lequel il membrassa. Je navais point encore eu de preuves de son
affection qui pussent me la faire regarder autrement que comme une simple
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amiti de collge, telle quelle se forme entre des jeunes gens qui sont
peu prs du mme ge. Je le trouvai si chang et si form depuis cinq
ou six mois que javais passs sans le voir, que sa figure et le ton de son
discours minspirrent du respect. Il me parla en conseiller sage plutt quen
ami dcole. Il plaignit lgarement o jtais tomb ; il me flicita de ma
gurison, quil croyait avance ; enfin il mexhorta profiter de cette erreur
de jeunesse pour ouvrir les yeux sur la vanit des plaisirs.
Je le regardai avec tonnement. Il sen aperut.
Mon cher chevalier, me dit-il, je ne vous dis rien qui ne soit solidement
vrai, et dont je ne sois convaincu par un srieux examen. Javais autant de
penchant que vous vers la volupt ; mais le ciel mavait donn en mme
temps du got pour la vertu. Je me suis servi de ma raison pour comparer
les fruits de lun et de lautre, et je nai pas tard longtemps dcouvrir
leurs diffrences. Le secours du ciel sest joint mes rflexions. Jai conu
pour le monde un mpris auquel il ny a rien dgal. Devineriez-vous ce qui
my retient, ajouta-t-il, et ce qui mempche de courir la solitude ? Cest
uniquement la tendre amiti que jai pour vous. Je connais lexcellence de
votre cur et de votre esprit ; il ny a rien de bon dont vous ne puissiez
vous rendre capable. Le poison du plaisir vous a fait carter du chemin.
Quelle perte pour la vertu ! Votre fuite dAmiens ma caus tant de douleur,
que je nai pas got depuis un seul moment de satisfaction. Jugez-en par
les dmarches quelle ma fait faire. Il me raconta quaprs stre aperu
que je lavais tromp et que jtais parti avec ma matresse, il tait moul
cheval pour me suivre, mais quayant sur lui quatre ou cinq heures davance,
il lui avait t impossible de me joindre ; quil tait arriv nanmoins
Saint-Denis une demi-heure aprs mon dpart ; qutant bien certain que
je me serais arrt Paris, il y avait pass six semaines me chercher
inutilement ; quil allait dans tous les lieux o il se flattait de pouvoir me
trouver, et quun jour enfin il avait reconnu ma matresse la comdie ;
quelle y tait dans une parure si clatante, quil stait imagin quelle
devait cette fortune un nouvel amant ; quil avait suivi son carrosse jusqu
sa maison, et quil avait appris dun domestique quelle tait entretenue par
les libralits de M. B.... Je ne marrtai point l, continua-t-il ; jy retournai
le lendemain pour apprendre delle-mme ce que vous tiez devenu. Elle me
quitta brusquement lorsquelle mentendit parler de vous, et je fus oblig
de revenir en province sans aucun autre claircissement. Jy appris votre
aventure et la consternation extrme quelle vous a cause ; mais je nai pas
voulu vous voir sans tre assur de vous trouver plus tranquille.
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Vous avez donc vu Manon ? lui rpondis-je en soupirant. Hlas ! vous
tes plus heureux que moi, qui suis condamn ne la revoir jamais. Il me fit
des reproches de ce soupir, qui marquait encore de la faiblesse pour elle. Il
me flatta si adroitement sur la honte de mon caractre et sur mes inclinations
quil me fit natre, ds cette premire visite, une forte envie de renoncer
comme lui tous les plaisirs du sicle, pour entrer dans ltat ecclsiastique.
Je gotai tellement cette ide, que, lorsque je me trouvai seul je ne
moccupai plus dautre chose. Je me rappelai les discours de M lvque
dAmiens, qui mavait donn le mme conseil, et les prsages heureux quil
avait forms en ma faveur sil marrivait dembrasser ce parti. La pit se
mla aussi dans mes considrations. Je mnerai une vie sage et chrtienne,
disais-je ; je moccuperai de ltude et de la religion qui ne me permettront
point de penser aux dangereux plaisirs de lamour. Je mpriserai ce que le
commun des hommes admire ; et comme je sens assez que mon cur ne
dsirera que ce quil estime, jaurai aussi peu dinquitudes que de dsirs.
Je formai l-dessus davance un systme de vie paisible et solitaire. Jy
faisais entrer une maison carte, avec un petit bois, et un ruisseau deau
douce au bout du jardin ; une bibliothque compose de livres choisis ;
un petit nombre damis vertueux et de bon sens ; une table propre, mais
frugale et modre. Jy joignais un commerce de lettres avec un ami qui
ferait son sjour Paris, et qui minformerait des nouvelles publiques, moins
pour satisfaire ma curiosit que pour me faire un divertissement des folles
agitations des hommes. Ne serai-je pas heureux ? ajoutai-je ; toutes mes
prtentions ne seront-elles point remplies ? Il est certain que ce projet flattait
extrmement mes inclinations. Mais la fin dun si sage arrangement, je
sentais que mon cur attendait encore quelque chose, et que, pour navoir
rien dsirer dans la plus charmante solitude, il fallait y tre avec Manon.
Cependant, Tiberge continuant de me rendre de frquentes visites pour
me fortifier dans le dessein quil mavait inspir, je pris loccasion den faire
louverture mon pre. Il me dclara que son intention tait de laisser ses
enfants libres dans le choix de leur condition, et que, de quelque manire que
je voulusse disposer de moi, il ne se rserverait que le droit de maider de
ses conseils. Il men donna de fort sages, qui tendaient moins me dgoter
de mon projet qu me le faire embrasser avec connaissance.
Le renouvellement de lanne scolastique approchait. Je convins avec
Tiberge de nous mettre ensemble au sminaire de Saint-Sulpice ; lui pour
achever ses tudes de thologie, et moi pour commencer les miennes. Son
mrite, qui tait connu de lvque du diocse, lui fit obtenir de ce prlat un
bnfice considrable avant notre dpart.
Mon pre, me croyant tout--fait revenu de ma passion, ne fit aucune
difficult de me laisser partir. Nous arrivmes Paris. Lhabit ecclsiastique
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prit la place de la croix de Malle, et le nom dabb des Grieux cette de
chevalier. Je mattachai ltude avec tant dapplication, que je fis des
progrs extraordinaires en peu de mois. Jy employais une partie de la nuit,
et je ne perdais pas un moment du jour. Ma rputation eut tant dclat quon
me flicitait dj sur les dignits que je ne pouvais manquer dobtenir ; et,
sans lavoir sollicit, mon nom fut couch sur la feuille des bnfices. La
pit ntait pas plus nglige ; javais de la ferveur pour tous les exercices.
Tiberge tait charm de ce quil regardait comme son ouvrage, et je lai vu
plusieurs fois rpandre des larmes en sapplaudissant de ce quil nommait
ma conversion.
Que les rsolutions humaines soient sujettes changer, cest ce qui ne ma
jamais caus dtonnement : une passion les fait natre, une autre passion
peut les dtruire : mais quand je la saintet de celles qui mavaient conduit
Saint-Sulpice et la joie intrieure que le ciel my faisait goter en les
excutant, je suis effray de la facilit avec laquelle jai pu les rompre. Sil
est vrai secours clestes sont tous moments dune force gale celle des
passions, quon mexplique donc par quel funeste ascendant on se trouve
emport tout dun coup loin de son devoir, sans se trouver capable de la
moindre rsistance, et sans ressentir le moindre remords.
Je me croyais absolument dlivr des faiblesses de lamour. Il me
semblait que jaurais prfr la lecture dune page de saint Augustin ou un
quart dheure de mditation chrtienne, tous les plaisirs des sens, sans
excepter ceux qui mauraient t offerts par Manon. Cependant un instant
malheureux me fit retomber dans le prcipice, et ma chute fut dautant plus
irrparable, que, me trouvant tout dun coup au mme degr de profondeur
do jtais sorti, les nouveaux dsordres o je tombai me portrent bien
plus loin vers le fond de labme.
Javais pass prs dun an Paris sans minformer des affaires de Manon.
Il men avait dabord cot beaucoup pour me faire cette violence ; mais les
conseils toujours prsents de Tiberge, et mes propres rflexions, mavaient
fait obtenir la victoire. Les derniers mois staient couls si tranquillement,
que je me croyais sur le point doublier ternellement cette charmante et
perfide crature. Le temps arriva auquel je devais soutenir un exercice public
dans lcole de thologie ; je fis prier plusieurs personnes de considration
de mhonorer de leur prsence. Mon nom fut ainsi rpandu dans tous les
quartiers de Paris : il alla jusquaux oreilles de mon infidle. Elle ne le
reconnut pas avec certitude sous le titre dabb ; mais un reste de curiosit,
ou peut-tre quelque repentir de mavoir trahi je nai jamais pu dmler
lequel de ces deux sentiments, lui fit prendre intrt un nom si semblable
au mien : elle vint en Sorbonne avec quelques autres dames. Elle fut prsente
mon exercice, et sans doute quelle eut peu de peine il me remettre.
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Je neus pas la moindre connaissance de cette visite. On sait quil va
dans ces lieux des cabinets particuliers pour les dames, o elles sont caches
derrire une jalousie. Je retournai Saint-Sulpice, couvert de gloire et charg
de compliments. Il tait six heures du soir. On vint mavertir, un moment
aprs mon retour, quune dame demandait me voir. Jallai au parloir sur-
le-champ. Dieu ! quelle apparition surprenante ! jy trouvai Manon. Ctait
elle, mais plus aimable et plus brillante que je ne lavais jamais vue. Elle
tait dans sa dix-huitime anne ; ses charmes surpassaient tout ce quon
peut dcrire : ctait un air si fin, si doux, si engageant ! lair de lamour
mme. Toute sa figure me parut un enchantement.
Je demeurai interdit sa vue, et, ne pouvant conjecturer quel tait le
dessein de cette visite, jattendais, les yeux baisss et avec tremblement
quelle sexpliqut. Son embarras fut pendant quelque temps gal au mien ;
mais voyant que mon silence continuait, elle mit la main devant ses yeux
pour cacher quelques larmes. Elle me dit, dun ton timide, quelle confessait
que son infidlit mritait ma haine, mais que sil tait vrai que jeusse
jamais eu quelque tendresse pour elle, il y avait eu aussi bien de la duret
laisser passer deux ans sans prendre soin de linformer de mon sort, et quil
y en avait beaucoup encore la voir dans ltat o elle tait en ma prsence
sans lui dire une parole. Le dsordre de mon me, en lcoutant, ne saurait
tre exprim.
Elle sassit. Je demeurai debout, le corps demi tourn nosant
lenvisager directement. Je commenai plusieurs fois une rponse que
je neus pas la force dachever. Enfin je fis un effort pour mcrier
douloureusement : Perfide Manon ! Ah ! perfide ! perfide ! Elle me rpta,
en pleurant chaudes larmes, quelle ne prtendait point justifier sa perfidie.
Que prtendez-vous donc ? mcriai-je encore. Je prtends mourir, rpondit-
elle, si vous ne me rendez votre cur sans lequel il est impossible que je vive.
Demande donc ma vie, infidle ! repris-je en versant moi-mme des pleurs,
que je mefforais en vain de retenir ; demande ma vie, qui est lunique chose
qui me reste te sacrifier : car mon cur na jamais cess dtre toi.
peine eus-je achev ces derniers mots quelle se leva avec transport
pour venir membrasser. Elle maccabla de mille caresses passionne : elle
mappela par tous les noms que lamour invente pour exprimer ses plus
vives tendresses. Je ny rpondais encore quavec langueur. Quel passage,
en effet, de la situation tranquille o javais t aux mouvements tumultueux
que je sentis renatre ! Jen tais pouvant ; je frmissais, comme il arrive
lorsquon se trouve la nuit dans une campagne carte : on se croit transport
dans un nouvel ordre de choses : on y est saisi dune horreur secrte dont on
ne se remet quaprs avoir considr longtemps tous les environs.
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Nous nous assmes lun prs de lautre. Je pris ses mains dans les
miennes. Ah ! Manon, lui dis-je en la regardant dun il triste, je ne mtais
pas attendu la noire trahison dont vous avez pay mon amour. Il vous tait
bien facile de tromper un cur dont vous tiez souveraine absolue et qui
mettait toute sa flicit vous plaire et vous obir. Dites-moi maintenant
si vous en avez trouv daussi tendre et daussi soumis. Non non, la nature
nen fait gure de la mme trempe que le mien. Dites-moi du moins si vous
lavez quelquefois regrett. Quel fonds dois-je faire sur ce retour de bont
qui vous ramne aujourdhui pour le consoler ? Je ne vois que trop que vous
tes plus charmante que jamais ; mais, au nom de toutes les peines que jai
souffertes pour vous belle Manon, dites-moi si vous serez plus fidle.
Elle me rpondit des choses si touchantes sur son repentir, et elle
sengagea la fidlit par tant de protestations et de serments, quelle
mattendrit un degr inexprimable. Chre Manon, lui dis-je dun mlange
profane dexpressions amoureuses et thologiques, tu es trop adorable pour
une crature. Je me sens le cur emport par une dlectation victorieuse.
Tout ce quon dit de la libert Saint-Sulpice est une chimre. Je vais perdre
ma fortune et ma rputation pour toi, je le prvois bien ; je lis ma destine
dans les beaux yeux ; mais de quelles pertes ne serai-je pas consol par
ton amour ! Les faveurs de la fortune ne me touchent point ; la gloire me
parat une fume ; tous mes projets de vie ecclsiastique taient de folles
imaginations ; enfin tous les biens diffrents de ceux que jespre avec toi
sont des biens mprisables, puisquils ne sauraient tenir un moment dans
mon cur contre un seul de tes regards.
En lui promettant nanmoins un oubli gnral de ses fautes, je voulus tre
inform de quelle manire elle stait laiss sduire par B... Elle mapprit
que, layant vue sa fentre, il tait devenu passionn pour elle ; quil
avait fait sa dclaration en fermier-gnral, cest--dire en lui marquant
dans une lettre que le paiement serait proportionn aux faveurs ; quelle
avait capitul dabord, mais sans autre dessein que de tirer de lui quelque
somme considrable qui pt servir nous faire vivre plus commodment ;
quil lavait blouie par de si magnifiques promesses, quelle stait laiss
branler par degrs ; que je devais juger pourtant de ses remords par la
douleur dont elle mavait laiss voir des tmoignages la veille de notre
sparation ; que, malgr lopulence dans laquelle il lavait entretenue, elle
navait jamais got de bonheur avec lui, non seulement parce quelle ny
trouvait point, me dit-elle, la dlicatesse de mes sentiments et lagrment de
mes manires, mais parce quau milieu mme des plaisirs quil lui procurait
sans cesse, elle portait au fond du cur le souvenir de mon amour et les
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remords de son infidlit. Elle me parla de Tiberge et de la confusion extrme
que sa visite lui avait cause. Un coup dpe dans le cur, ajouta-t-elle,
maurait moins mu le sang. Je lui tournai le dos sans pouvoir soutenir un
moment sa prsence.
Elle continua de me raconter par quels moyens elle avait t instruite de
mon sjour Paris, du changement de ma condition et de mes exercices
de Sorbonne. Elle massura quelle avait t si agite pendant la dispute,
quelle avait eu beaucoup de peine non seulement retenir ses larmes, mais
ses gmissements mme et ses cris, qui avaient t plus dune fois sur le
point dclater. Enfin elle me dit quelle tait sortie de ce lieu la dernire
pour cacher son dsordre, et que, ne suivant que le mouvement de son cur
et limptuosit de ses dsirs, elle tait venue droit au sminaire, avec la
rsolution dy mourir si elle ne me trouvait pas dispos lui pardonner.
O trouver un barbare quun repentir si vif et si tendre net pas touch ?
Pour moi, je sentis, dans ce moment, que jaurais sacrifi pour Manon tous
les vchs du monde chrtien. Je lui demandai quel nouvel ordre elle jugeait
propos de mettre dans nos affaires. Elle me dit quil fallait sur-le-champ
sortir du sminaire, et remettre nous arranger dans un lieu plus sr. Je
consentis toutes ses volonts sans rplique. Elle entra dans son carrosse
pour aller mattendre au coin de la rue. Je mchappai un moment aprs, sans
tre aperu du portier. Je montai avec elle. Nous passmes la friperie ; je
repris les galons et lpe. Manon fournit aux frais, car jtais sans un son ; et,
dans la crainte que je ne trouvasse de lobstacle ma sortie de Saint-Sulpice,
elle navait pas voulu que je retournasse un moment ma chambre pour y
prendre mon argent. Mon trsor dailleurs tait mdiocre, et elle tait assez
riche des libralits de B... pour mpriser ce quelle me faisait abandonner.
Nous confrmes chez le fripier mme sur le parti que nous allions prendre.
Pour me faire valoir davantage le sacrifier quelle me faisait de B..., elle
rsolut de ne pas garder avec lui le moindre mnagement. Je veux lui laisser
ses meubles, me dit-elle : ils sont lui ; mais jemporterai, comme de justice,
les bijoux, et prs de soixante mille francs que jai tirs de lui depuis deux
ans. Je ne lui ai donn nul pouvoir sur moi, ajouta-t-elle : ainsi nous pouvons
demeurer sans crainte Paris, en prenant une maison commode o nous
vivrons heureusement.
Je lui reprsentai que, sil ny avait point de pril pour elle, il y en avait
beaucoup pour moi, qui ne manquerais point tt ou tard dtre reconnu, et
qui serais continuellement expos au malheur que javais dj essuy. Elle
me fit entendre quelle aurait du regret quitter Paris. Je craignais tant de
la chagriner, quil ny avait point de hasards que je ne mprisasse pour lui
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plaire. Cependant nous trouvmes un temprament raisonnable, qui fut de
louer une maison dans quelque village voisin de Paris, do il nous serait
ais daller la ville lorsque le plaisir ou le besoin nous y appellerait. Nous
choismes Chaillot, qui nen est pas loign. Manon retourna sur-le-champ
chez elle. Jallai lattendre la petite porte du jardin des Tuileries.
Elle revint une heure aprs, dans un carrosse de louage, avec une fille
qui la servait, et quelques malles o ses habits et tout ce quelle avait de
prcieux tait renferm.
Nous ne tardmes point gagner Chaillot. Nous logemes, la premire
nuit, lauberge, pour nous donner le temps de chercher une maison, ou du
moins un appartement commode. Nous en trouvmes, ds le lendemain, un
de notre got.
Mon bonheur me parut dabord tabli dune manire inbranlable. Manon
tait la douceur et la complaisance mme. Elle avait pour moi des attentions
si dlicates, que je me crus trop parfaitement ddommag de toutes mes
peines. Connue nous avions acquis tous deux un peu dexprience, nous
raisonnmes sur la solidit de notre fortune. Soixante mille francs, qui
faisaient le fonds de nos richesses, ntaient point une somme qui pt
stendre autant que le cours dune longue vie. Nous ntions pas disposs
dailleurs resserrer trop notre dpense. La premire vertu de Manon, non
plus que la mienne, ntait pas lconomie. Voici le plan que je me proposai.
Soixante mille francs lui dis-je, peuvent nous soutenir pendant dix ans.
Deux mille cus nous suffiront chaque anne, si nous continuons de vivre
Chaillot. Nous y mnerons une vie honnte, mais simple. Notre unique
dpense sera pour lentretien dun carrosse et pour les spectacles. Nous
nous rglerons. Vous aimez lopra ; nous irons deux fois la semaine. Pour
le jeu, nous nous bornerons tellement, que nos pertes ne passeront jamais
deux pistoles. Il est impossible que dans lespace de dix ans il narrive
point de changement dans ma famille ; mon pre est g, il peut mourir. Je
me trouverai du bien, et nous serons alors au-dessus de toutes nos autres
craintes.
Cet arrangement net pas t la plus folle action de ma vie, si nous
eussions t assez sages pour nous y assujettir constamment. Mais nos
rsolutions ne durrent gure plus dun mois. Manon tait passionne pour
le plaisir ; je ltais pour elle. Il nous naissait tous moments de nouvelles
occasions de dpense ; et, loin de regretter les sommes quelle employait
quelquefois avec profusion, je fus le premier lui procurer tout ce que je
croyais propre lui plaire. Notre demeure de Chaillot commena mme
lui devenir charge.
Lhiver approchait, tout le monde retournait la ville, et la campagne
devenait dserte. Elle me proposa de reprendre une maison Paris. Je ny
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consentis point ; mais, pour la satisfaire en quelque chose, je lui dis que
nous pouvions y louer un appartement meubl, et que nous y passerions
la nuit lorsquil nous arriverait de quitter trop tard lassemble o nous
allions plusieurs fois la semaine : car lincommodit de revenir si tard
Chaillot tait le prtexte quelle apportait pour le vouloir quitter. Nous nous
donnmes ainsi deux logements, lun la ville, lautre la campagne. Ce
changement mit bientt le dernier dsordre dans nos affaires, en faisant
natre deux aventures qui causrent notre ruine.
Manon avait un frre qui tait garde-du-corps. Il se trouva
malheureusement log, Paris, dans la mme rue que nous. Il reconnut sa
sur en la voyant le matin sa fentre. Il accourut aussitt chez nous. Ctait
un homme brutal et sans principes dhonneur. Il entra dans notre chambre
en jurant horriblement ; et, connue il savait une partie des aventures de sa
sur, il laccabla dinjures et de reproches.
Jtais sorti un moment auparavant : ce qui fut sans doute un bonheur pour
lui ou pour moi, qui ntais rien moins que dispos souffrir une insulte. Je
ne retournai au logis quaprs son dpart. La tristesse de Manon me fit juger
quil stait pass quelque chose dextraordinaire. Elle me raconta la scne
fcheuse quelle venait dessuyer, et les menaces brutales de son frre. Jen
eus tant de ressentiment, que jeusse couru sur-le-champ la vengeance si
elle ne met arrt par ses larmes.
Pendant que je mentretenais avec elle de cette aventure, le garde-du-
corps rentra dans la chambre o nous tions sans stre fait annoncer. Je ne
laurais pas reu aussi civilement que je lis si je leusse connu ; mais nous
ayant salus dun air riant, il eut le temps de dire Manon quil venait lui
faire des excuses de son emportement ; quil lavait crue dans le dsordre, et
que cette opinion avait allum sa colre ; mais que stant inform qui jtais
dun de nos domestiques, il avait appris de moi des choses si avantageuses,
quelles lui faisaient dsirer de bien vivre avec nous.
Quoique cette information, qui lui venait dun de mes laquais, et quelque
chose de bizarre et de choquant, je reus son compliment avec honntet.
Je crus faire plaisir Manon. Elle paraissait charme de le voir port se
rconcilier. Nous le retnmes dner.
Il se rendit en peu de moments si familiers, que, nous ayant entendus
parler de notre retour Chaillot, il voulut absolument nous tenir compagnie.
Il fallut lui donner une place dans notre carrosse. Ce fut une prise de
possession : car il saccoutuma bientt nous voir avec tant de plaisir, quil
fit sa maison de la ntre, et quil se rendit le matre, en quelque sorte, de tout
ce qui nous appartenait. Il mappelait son frre ; et, sous prtexte de la libert
fraternelle, il se mit sur le pied damener tous ses amis dans notre maison
de Chaillot, et de les y traiter nos dpens. Il se fit habiller magnifiquement
26
nos frais. Il nous engagea mme payer toutes ses dettes. Je fermais
les yeux sur cette tyrannie, pour ne pas dplaire Manon, jusqu feindre
de ne pas mapercevoir quil tirait delle, de temps en temps, des sommes
considrables. Il est vrai qutant grand joueur, il avait la fidlit de lui en
remettre une partie lorsque la fortune le favorisait ; mais la ntre tait trop
mdiocre pour fournir longtemps des dpenses si peu modres. Jtais
sur le point de mexpliquer fortement avec lui, pour nous dlivrer de ses
importunits, lorsquun funeste accident mpargna cette peine, en nous en
causant une autre qui nous abma sans ressource.
Nous tions demeurs un jour Paris, pour y coucher, comme il nous
arrivait fort souvent. La servante, qui restait seule Chaillot dans ces
occasions, vint mavertir le matin que le feu avait pris pendant la nuit
dans ma maison, et quon avait eu beaucoup de difficults lteindre Je
lui demandai si nos meubles avaient souffert quelque dommage : elle me
rpondit quil y avait eu une si grande confusion cause par la multitude
dtrangers qui taient venus au secours, quelle ne pouvait tre assure de
rien. Je tremblai pour notre argent, qui tait renferm dans une petite caisse.
Je me rendis promptement Chaillot. Diligence inutile ! la caisse avait dj
disparu.
Jprouvai alors quon peut aimer largent sans tre avare. Cette perte me
pntra dune si vive douleur, que jen pensai perdre la raison. Je compris
tout dun coup quels nouveaux malheurs jallais me trouver expos.
Lindigence tait le moindre. Je connaissais Manon ; je navais dj que trop
prouv que, quelque fidle et quelque attache quelle me ft dans la bonne
fortune, il ne fallait pas compter sur elle dans la misre. Elle aimait trop
labondance et les plaisirs pour me les sacrifier. Je la perdrai ! mcriai-je.
Malheureux chevalier ! tu vas donc perdre encore tout ce que tu aimes ! Cette
pense me jeta dans un trouble si affreux, que je balanai, pendant quelques
moments, si je ne ferais pas mieux de finir tous mes maux par la mon.
Cependant je conservai assez de prsence desprit pour vouloir examiner
auparavant sil ne me restait nulle ressource. Le ciel me fit natre une ide
qui arrta mon dsespoir : je crus quil ne me serait pas impossible de cacher
notre perte Manon, et que, par industrie ou par quelque faveur du hasard,
je pourrais fournir assez honntement son entretien pour lempcher de
sentir la ncessit.
Jai compt, disais-je pour me consoler, que vingt mille cus nous
suffiraient pendant dix ans. Supposons que les dix ans soient couls, et que
nul des changements que jesprais ne soit arriv dans ma famille. Quel parti
prendrais-je ? je ne le sais pas trop bien ; mais ce que je ferais alors, qui
mempche de le faire aujourdhui ? Combien de personnes vivent Paris,
27
qui nont ni mon esprit ni mes qualits naturelles, et qui doivent nanmoins
leur entretien leurs talents tels quils les ont !
La Providence, ajoutais-je en rflchissant sur les diffrents tats de la
vie, na-t-elle pas arrang les choses fort sagement ? La plupart des grands
et des riches sont des sots. Cela est clair qui connat un peu le monde. Or,
il y a l-dedans une justice admirable. Sils joignaient lesprit aux richesses
ils seraient trop heureux, et le reste des hommes trop misrable. Les qualits
du corps et de lme sont accordes ceux-ci comme des moyens pour se
tirer de la misre et de la pauvret. Les uns prennent part aux richesses des
grands en servant leurs plaisirs, ils en tout des dupes ; dautres servent
leur instruction, ils lchent den faire dhonntes gens : il est rare, la vrit,
quils y russissent ; mais ce nest pas l le but de la divine sagesse : ils tirent
toujours un fruit de leurs soins, qui est de vivre aux dpens de ceux quils
instruisent ; et, de quelque faon quon le prenne, cest un fonds excellent
de revenu pour les petits que la sottise des riches et des grands.
Ces penses me remirent un peu le cur et la tte. Je rsolus dabord
daller consulter M. Lescaut, frre de Manon. Il connaissait parfaitement
Paris ; et je navais eu que trop doccasions de reconnatre que ce ntait ni
de son bien, ni de la paye du roi, quil tirait son plus clair revenu. Il me restait
peine vingt pistoles qui staient trouves heureusement dans ma poche.
Je lui montrai ma bourse, en lui expliquant mon malheur et mes craintes, et
je lui demandai sil y avait pour moi un parti choisir entre celui de mourir
de faim ou de me casser la tte de dsespoir. Il me rpondit que se casser la
tte tait la ressource des sots ; pour mourir de faim, quil y avait quantit de
gens desprit qui sy voyaient rduits quand ils ne voulaient pas faire usage
de leurs talents ; que ctait moi dexaminer de quoi jtais capable ; quil
massurait de son secours et de ses conseils dans toutes mes entreprises.
Cela est bien vague, M. Lescaut, lui dis-je ; mes besoins demanderaient
un remde plus prsent : car que voulez-vous que je dise Manon ?
propos de Manon, reprit-il, quest-ce qui vous embarrasse ? Navez-vous
pas toujours avec elle de quoi finir vos inquitudes quand vous le voudrez ?
Une fille comme elle devrait nous entretenir, vous, elle et moi. Il me coupa
la rponse que cette impertinence mritait, pour continuer de me dire quil
me garantissait avant le soir mille cus partager entre nous, si je voulais
suivre son conseil ; quil connaissait un seigneur si libral sur le chapitre des
plaisirs, quil tait sr que mille cus ne lui coteraient rien pour obtenir les
faveurs dune fille telle que Manon.
Je larrtai. Javais meilleure opinion de vous, lui rpondis-je ; je mtais
figur que le motif que vous aviez eu pour maccorder votre amiti tait
28
un sentiment tout oppos celui o vous tes maintenant. Il me confessa
impudemment quil avait toujours pens de mme et que sa sur ayant une
fois viol les fois de son sexe, quoique en faveur de lhomme quil aimait
le plus, il ne stait rconcili avec elle que dans lesprance de tirer parti
de sa mauvaise conduite.
Il me fut ais de juger que jusqualors nous avions t ses dupes. Quelque
motion nanmoins que ce discours meut cause, le besoin que javais de lui
mobligea de rpondre, en riant, que son conseil tait une dernire ressource
quil fallait remettre lextrmit. Je le priai de mouvrir quelque autre voie.
Il me proposa de profiter de ma jeunesse et de la figure avantageuse que
javais reue de la nature, pour me mettre en liaison avec quelque daine
vieille et librale. Je ne gotai pas non plus ce parti, qui maurait rendu
infidle Manon.
Je lui parlai du jeu comme du moyen le plus facile et le plus convenable
ma situation. Il me dit que le jeu, la vrit, tait une ressource mais que
cela demandait dtre expliqu ; quentreprendre de jouer simplement avec
les esprances communes, ctait le vrai moyen dachever ma perte : que de
prtendre exercer seul et sans tre soutenu, les petits moyens quun habile
homme emploie pour corriger la fortune, tait un mtier trop dangereux ;
quil y avait une troisime voie, qui tait celle de lassociation ; mais que ma
jeunesse lui faisait craindre que messieurs les confdrs ne me jugeassent
point encore les qualits propres la ligue. Il me promit nanmoins ses bons
offices auprs deux ; et ce que je naurais pas attendu de lui, il moffrit
quelque argent, lorsque je me trouverais press dit besoin. Lunique grce
que je lui demandai dans les circonstances, fut de ne rien apprendre Manon
de la perte que javais faite, et du sujet de notre conversation.
Je sortis de chez lui moins satisfait encore que je ny tais entr ; je me
repentis mme de lui avoir confi mon secret. Il navait rien fait pour moi
que je neusse pu obtenir de mme sans cette ouverture ; et je craignais
mortellement quil ne manqut la promesse quil mavait faite de ne rien
dcouvrir Manon. Javais lieu dapprhender aussi, par la dclaration de
ses sentiments quil ne formt le dessein de tirer parti delle, suivant ses
propres termes, en lenlevant de mes mains, ou du moins en lui conseillant
de me quitter pour sattacher quelque amant plus riche et plus heureux.
Je fis l-dessus mille rflexions qui naboutirent qu me tourmenter et
renouveler le dsespoir o javais t le matin. Il me vint plusieurs
fois lesprit dcrire mon pre et de feindre une nouvelle conversion,
pour obtenir de lui quelque secours dargent ; mais je me rappelai aussitt
que, malgr toute sa bont, il mavait resserr six mois dans une troite
prison pour ma premire faute ; jtais bien sr quaprs un clat tel que
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lavait d causer ma fuite de Saint-Sulpice. Il me traiterait beaucoup plus
rigoureusement.
Enfin, cette confusion de penses en produisit une qui remit le calme
tout dun coup dans mon esprit, et que je mtonnai de navoir pas eue plus
tt : ce fut de recourir mon ami Tiberge, dans lequel jtais bien certain
de retrouver toujours le mme fond de zle et damiti. Rien nest plus
admirable et ne fait plus dhonneur la vertu, que la confiance avec laquelle
on sadresse aux personnes dont on connat parfaitement la probit : on sent
quil ny a point de risque courir : si elles ne sont pas toujours en tat
doffrir du secours, on est sr quon en obtiendra du moins de la bont et de
la compassion. Le cur, qui se ferme avec tant de soin au reste des hommes,
souvre naturellement en leur prsence, comme une fleur spanouit la
lumire du soleil, dont elle nattend quune douce influence.
Je regardai comme un effet de la protection du ciel de mtre souvenu si
propos de Tiberge, et je rsolus de chercher les moyens de le voir avant
la fin du jour. Je retournai sur-le-champ au logis, pour lui crire un mot et
lui marquer un lieu propre notre entretien. Je lui recommandai le silence
et la discrtion, comme un des plus importants services quil pt me rendre
dans la situation de mes affaires.
La joie que lesprance de le voir minspirait effaa les traces du chagrin
que Manon naurait pas manqu dapercevoir sur mon visage. Je lui parlai
de notre malheur de Chaillot connue dune bagatelle qui ne devait point
lalarmer ; et Paris tant le lieu du monde o elle se voyait avec le de plaisir,
elle ne fut pas fche de mentendre dire quil tait propos dy demeurer
jusqu ce quon et rpar Chaillot quelques lgers effets de lincendie.
Une heure aprs, je reus la rponse de Tiberge, qui me promettait de
se rendre au lieu de lassignation. Jy courus avec impatience. Je sentais
nanmoins quelque honte daller paratre aux yeux dun ami dont la seule
prsence devait tre un reproche de mes dsordres ; mais lopinion que
javais de la bont de son cur et lintrt de Manon, soutinrent ma
hardiesse.
Je lavais pri de se trouver au jardin du Palais-Royal. Il y tait avant moi.
Il vint membrasser aussitt quil meut aperu. Il me tint serr longtemps
entre ses bras, et je sentis mon visage mouill de ses larmes. Je lui dis que je
ne me prsentais lui quavec confusion, et que je portais dans le cur un vif
sentiment de mon ingratitude ; que la premire chose dont je le conjurais tait
de mapprendre sil mtait encore permis de le regarder comme mon ami,
aprs avoir mrit si justement de perdre son estime et son affection. Il me
rpondit du ton le plus tendre, que rien ntait capable de le faire renoncer
cette qualit : que mes malheurs mme, et, si je lui permettais de le dire, mes
fautes et mes dsordres, avaient redoubl sa tendresse pour moi ; mais que
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ctait une tendresse mle de la plus vive douleur, telle quon la sent pour
une personne chre quon voit toucher sa perte sans pouvoir la secourir.
Nous nous assmes sur un banc. Hlas ! lui dis-je avec un soupir parti du
fond du cur, votre compassion doit tre excessive, mon cher Tiberge, si
vous massurez quelle est gale mes peines. Jai honte de vous les laisser
voir : car je confesse que la cause nen est pas glorieuse ; mais leffet en
est si triste, quil nest pas besoin de maimer autant que vous faites pour
en tre attendri.
Il me demanda, comme une marque damiti de lui raconter sans
dguisement ce qui mtait arriv depuis mon dpart de Saint-Sulpice. Je
le satisfis ; et, loin daltrer quelque chose la vrit ou de diminuer mes
fautes pour les faire trouver plus excusables, je lui parlai de ma passion avec
toute la force quelle minspirait. Je la lui reprsentai comme un de ces coups
particuliers du destin qui sattache la ruine dun misrable, et dont il est
aussi impossible la vertu de se dfendre, quil la t la sagesse de les
prvoir. Je lui fis une vive peinture de mes agitations, de mes craintes, du
dsespoir o jtais deux heures avant que de le voir, et de celui dans lequel
jallais retomber si jtais abandonn par mes amis aussi impitoyablement
que par la fortune ; enfin jattendris tellement le bon Tiberge, que je le vis
aussi afflig par la compassion que je ltais par le sentiment de mes peines.
Il ne se lassait point de membrasser et de mexhorter prendre du
courage et de la consolation : mais, comme il supposait toujours quil
fallait me sparer de Manon, je lui fis entendre nettement que ctait cette
sparation mme que je regardais comme la plus grande de mes infortunes,
et que jtais dispos souffrir, non seulement le dernier excs de la
misre, mais la mort la plus cruelle, avant que de recevoir un remde plus
insupportable que tous mes maux ensemble.
Expliquez-vous donc, me dit-il ; quelle espce de secours suis-je capable
de vous donner, si vous vous rvoltez contre toutes mes propositions ? Je
nosais lui dclarer que ctait de sa bourse que javais besoin. Il le comprit
pourtant la fin ; et, mayant confess quil croyait mentendre, il demeura
quelque temps suspendu, avec lair dune personne qui balance. Ne croyez
pas, reprit-il bientt, que ma rverie vienne dun refroidissement de zle et
damiti ; mais quelle alternative me rduisez-vous, sil faut que je vous
refuse le seul secours que vous voulez accepter, ou que je blesse mon devoir
en vous laccordant ? car nest-ce pas prendre part votre dsordre que de
vous y faire persvrer ?
Cependant, continua-t-il aprs avoir rflchi un moment, je mimagine
que cest peut-tre ltat violent o lindigence vous jette qui ne vous
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laisse pas assez de libert pour choisir le meilleur parti. Il faut un esprit
tranquille pour goter la sagesse et la vrit. Je trouverai le moyen de vous
faire avoir quelque argent. Permettez-moi, mon cher chevalier, ajouta-t-
il en membrassant, dy mettre seulement une condition : cest que vous
mapprendrez le lieu de votre demeure, et que vous souffrirez que je fasse du
moins mes efforts pour vous ramener la vertu, que je sais que vous aimez,
et dont il ny a que la violence de vos passions qui vous carte.
Je lui accordai sincrement tout ce quil souhaitait, et je le priai de
plaindre la malignit de mon sort, qui me faisait profiter si mal des
conseils dun ami si vertueux. Il me mena aussitt chez un banquier de
sa connaissance, qui mavana cent pistoles sur son billet ; car il ntait
rien moins quen argent comptant. Jai dj dit quil ntait pas riche. Son
bnfice valait mille cus ; mais comme ctait la premire anne quil le
possdait, il navait encore rien touch du revenu : ctait sur les fruits futurs
quil me faisait cette avance.
Je sentis tout le prix de sa gnrosit. Jen fus touch jusquau point
de dplorer laveuglement dun amour fatal qui me faisait violer tous les
devoirs. La vertu eut assez de force pendant quelques moments pour slever
dans mon cur contre ma passion, et japerus du moins, dans cet instant de
lumire, la honte et lindignit de mes chanes. Mais ce combat fut lger et
dura peu. La vue de Manon maurait fait prcipiter du ciel ; et je mtonnai,
en me retrouvant prs delle, que jeusse pu traiter un moment de honteuse
une tendresse si juste pour un objet si charmant.
Manon tait une crature dun caractre extraordinaire. Jamais fille
neut moins dattachement quelle pour largent ; mais elle ne pouvait tre
tranquille un moment avec la crainte den manquer. Ctait du plaisir et des
passe-temps quil lui fallait. Elle net jamais voulu toucher un sou si lon
pouvait se divertir sans quil en cote. Elle ne sinformait pas mme quel
tait le fonds de nos richesses, pourvu quelle pt passer agrablement la
journe ; de sorte que, ntant ni excessivement livre au jeu, ni capable
dtre blouie par le faste des grandes dpenses rien ntait plus facile que
de la satisfaire, en lui faisant natre tous les jours des amusements de son
got. Mais ctait une chose si ncessaire pour elle dtre ainsi occupe
par le plaisir, quil ny avait pas le moindre fonds faire sans cela sur
son humeur et sur ses inclinations. Quoiquelle maimt tendrement, et
que je fusse le seul, comme elle en convenait volontiers, qui pt lui faire
goter parfaitement les douceurs de lamour, jtais presque certain que sa
tendresse ne tiendrait point contre de certaines craintes. Elle maurait prfr
toute la terre avec une fortune mdiocre ; mais je ne doutais nullement
quelle ne mabandonnt pour quelque nouveau B.... lorsquil ne me resterait
que de la constance et de la fidlit lui offrir.
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Je rsolus donc de rgler si bien ma dpense particulire, que je fusse
toujours en tat de fournir aux siennes, et de me priver plutt de mille choses
ncessaires que de la borner mme pour le superflu. Le carrosse meffrayait
plus que tout le reste, car il ny avait point dapparence de pouvoir entretenir
des chevaux et un cocher.
Je dcouvris ma peine M. Lescaut. Je ne lui avais point cach que jeusse
reu cent pistoles dun ami. Il me rpta que si je voulais tenter le hasard du
jeu, il ne dsesprait point quen sacrifiant de bonne grce une centaine de
francs pour traiter ses associs, je ne pusse tre admis, sa recommandation,
dans la ligne de lindustrie. Quelque rpugnance que jeusse tromper, je
me laissai entraner par une cruelle ncessit.
M. Lescaut me prsenta le soir mme comme un de ses parents. Il
ajouta que jtais dautant mieux dispos russir, que javais besoin des
plus grandes faveurs de la fort une. Cependant, pour faire connatre que
ma misre ntait pas celle dun homme de nant, il leur dit que jtais
dans le dessein de leur donner souper. Loffre fut accepte. Je les traitai
magnifiquement. On sentretint longtemps de la gentillesse de ma figure
et de mes heureuses dispositions. On prtendit quil y avait beaucoup
esprer de moi, parce quayant quelque chose dans la physionomie qui
sentait lhonnte homme, personne ne se dfierait de mes artifices. Enfin,
on rendit grces M. Lescaut davoir procur lordre un novice de mon
mrite, et lon chargea un des chevaliers de me donner pendant quelques
jours les instructions ncessaires.
Le principal thtre de mes exploits devait tre lhtel de Transilvanie,
o il y avait une table de pharaon dans une salle, et divers autres jeux de
cartes et de des dans la galerie. Cette acadmie se tenait au profit de M. le
prince de R..... qui demeurait alors Clagny, et la plupart de ses officiers
taient de notre socit. Le dirai-je ma honte ? je profitai en peu de temps
des leons de mon matre. Jacquis surtout beaucoup dhabilet faire une
volte-face, filer la carte ; et maidant fort bien dune longue paire de
manchettes, jescamotais assez lgrement pour tromper les yeux des plus
habiles, et ruiner sans affectation quantit dhonntes joueurs. Cette adresse
extraordinaire bta si fort les progrs de ma fortune, que je me trouvai en
peu de semaines des sommes considrables, outre celles que je partageais
de bonne foi avec mes associs.
Je ne craignis plus alors de dcouvrir Manon notre perte de Chaillot ;
et, pour la consoler en lui apprenant cette fcheuse nouvelle, je louai une
maison garnie, o nous nous tablmes avec un air dopulence et de scurit.
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Tiberge navait pas manqu pendant ce temps-l de me rendre de
frquentes visites. Sa morale ne finissait point. Il recommenait sans cesse
me reprsenter le tort que je faisais ma conscience, mon honneur et
ma fortune. Je recevais ses avis avec amiti, et quoique je neusse pas la
moindre disposition les suivre, je lui savais bon gr de son zle, parce
que jen connaissais la source. Quelquefois je le raillais agrablement en
prsence mme de Manon, et je lexhortais ntre pas plus scrupuleux
quun grand nombre dvques et dautres prtres qui savent accorder fort
bien une matresse avec un bnfice. Voyez, lui disais-je, en lui montrant
les yeux de la mienne, et dites-moi sil y a des fautes qui ne soient pas
justifies par une si belle cause. Il prenait patience. Il la poussa mme
assez loin : mais lorsquil vit que mes richesses augmentaient, et que non
seulement je lui avais restitu ses cent pistoles, mais quayant lou une
nouvelle maison et doubl ma dpense, jallais me replonger plus que jamais
dans les plaisirs, il changea entirement de ton et de manires. Il se plaignit
de mon endurcissement ; il me menaa des chtiments du ciel, et il me prdit
une partie des malheurs qui ne tardrent gure marriver. Il est impossible,
me dit-il que les richesses qui servent lentretien de vos dsordres vous
soient venues par des voies lgitimes. Vous les avez acquises injustement ;
elles vous seront ravies de mme. La plus terrible punition de Dieu serait
de vous en laisser jouir tranquillement. Tous mes conseils, ajouta-t-il, vous
ont t inutiles ; je ne prvois que trop quils vous seront bientt importuns.
Adieu, ingrat et faible ami. Puissent vos criminels plaisirs svanouir comme
une ombre ! puissent votre fortune et votre argent prir sans ressource ; et
vous, rester seul et nu, pour sentir la vanit des biens qui vous ont follement
enivr ! Cest alors que vous me trouverez dispos vous aimer et vous
servir ; mais je romps aujourdhui tout commerce avec vous, et je dteste
la vie que vous menez.
Ce fut dans ma chambre, aux yeux de Manon, quil me fit cette harangue
apostolique. Il se leva pour se retirer. Je voulus le retenir ; mais je fus arrt
par Manon, qui me dit que ctait un fou quil fallait laisser sortir.
Son discours ne laissa pas de faire quelque impression sur moi. Je
remarque ainsi les diverses occasions o mon cur sentit un retour vers le
bien, parce que cest ce souvenir que jai d ensuite une partie de ma force
dans les plus malheureuses circonstances de ma vie.
Les caresses de Manon dissiprent en un moment le chagrin que cette
scne mavait caus. Nous continumes de mener une vie toute compose de
plaisir et damour. Laugmentation de nos richesses redoubla notre affection.
Vnus et la Fortune navaient point desclaves plus heureux ni plus tendres.
34
Dieux ! pourquoi nommer le monde un lieu de misres, puisquon y peut
goter de si charmantes dlices ! Mais, hlas ! leur essence est de passer trop
vite. Quelle autre flicit voudrait-on se proposer, si elles taient de nature
durer toujours ? Les ntres eurent le sort commun, cest--dire de durer peu
et dtre suivies par des regrets amers.
Javais fait au jeu des gains si considrables, que je pensais placer
une partie de mon argent. Mes domestiques nignoraient pas mes succs,
surtout mon valet de chambre et la suivante de Manon, devant lesquels nous
nous entretenions souvent sans dfiance. Cette fille tait jolie. Mon valet
en tait amoureux. Ils avaient affaire des matres jeunes et faciles quils
simaginrent pouvoir tromper aisment. Ils en conurent le dessein, et ils
lexcutrent si malheureusement pour nous, quils nous mirent dans un tat
dont il ne nous a jamais t possible de nous relever.
M. Lescaut nous ayant un jour donn souper, il tait environ minuit
lorsque nous retournmes au logis. Jappelai mon valet et Manon sa femme
de chambre ; ni lun ni lautre ne parurent. On nous dit quils navaient point
t vus dans la maison depuis huit heures, et quils taient sortis aprs avoir
fait transporter quelques caisses, suivant les ordres quils disaient en avoir
reus de moi. Je pressentis une partie de la vrit, mais je ne formai point de
soupons qui ne fussent surpasss par ce que japerus en entrant dans ma
chambre. La serrure de mon cabinet avait t force et mon argent enlev
avec tous mes habits Dans le temps que je rflchissais seul sur cet accident,
Manon vint tout effraye mapprendre quon avait fait le mme ravage dans
son appartement.
Le coup me parut si cruel, quil ny eut quun effort extraordinaire de
raison qui mempcha de me livrer aux cris et aux pleurs. La crainte de
communiquer mon dsespoir Manon me fit affecter de prendre un visage
tranquille. Je lui dis en badinant que je me vengerais sur quelque dupe
lhtel de Transilvanie. Cependant elle me sembla si sensible notre
malheur, que sa tristesse eut bien plus de force pour maffliger que ma
joie feinte nen avait eu pour lempcher dtre trop abattue. Nous sommes
perdus, me dit-elle, les larmes aux yeux. Je mefforai en vain de la consoler
par mes caresses. Mes propres pleurs trahissaient mon dsespoir et ma
consternation. En effet, nous tions ruins si absolument, quil ne nous
restait pas une chemise.
Je pris le parti denvoyer chercher sur-le-champ M. Lescaut. Il me
conseilla daller lheure mme chez M. le lieutenant de police et M. le
grand prvt de Paris. Jy allai ; mais ce fut pour mon plus grand malheur ;
car, outre que cette dmarche et celles que je fis faire ces deux officiers de
justice ne produisirent rien, je donnai le temps Lescaut dentretenir sa sur,
et de lui inspirer pendant mon absence une horrible rsolution. Il lui parla de
35
M. de G... M.... vieux voluptueux, qui payait prodiguement les plaisirs, et il
lui fit envisager tant davantages se mettre sa solde, que, trouble comme
elle tait par notre disgrce, elle entra dans tout ce quil entreprit de lui
persuader. Cet honorable march fut conclu avant mon retour, et lexcution
remise au lendemain, aprs que Lescaut aurait prvenu M. de G.... M....
Je le trouvai qui mattendait au logis ; mais Manon stait couche dans
son appartement, et elle avait donn ordre son laquais de me dire quayant
besoin dun peu de repos, elle me priait de la laisser seule pendant cette nuit.
Lescaut me quitta, aprs mavoir offert quelques pistoles que jacceptai.
Il tait prs de quatre heures lorsque je me mis au lit ; et my tant
encore occup longtemps des moyens de rtablir ma fortune, je mendormis
si tard, que je ne pus me rveiller que vers onze heures ou midi. Je me levai
promptement pour aller minformer de la sant de Manon : on me dit quelle
tait sortie une heure auparavant avec son frre, qui tait venu la prendre
dans un carrosse de louage. Quoique une telle partie faite avec Lescaut me
parut mystrieuse, je me fis violence pour suspendre mes soupons. Je laissai
couler quelques heures que je passai lire. Enfin, ntant plus le matre
de mon inquitude, je me promenai grands pas dans nos appartements.
Japerus dans celui de Manon une lettre cachete qui tait sur sa table.
Ladresse tait moi, et lcriture de sa main. Je louvris avec un frisson
mortel. Elle tait conue en ces termes :
Je te jure, mon cher chevalier, que tu es lidole de mon cur, et quil
ny a que toi au monde que je puisse aimer de la faon dont je taime ;
mais ne vois-tu pas, ma pauvre chre me, que, dans ltat o nous sommes
rduits, cest une sotte vertu que la fidlit ? Crois-tu quon puisse tre bien
tendre lorsquon manque de pain ? La faim me causerait quelque mprise
fatale ; je rendrais quelque jour le dernier soupir en croyant en pousser un
damour. Je tadore, compte l-dessus ; mais laisse-moi pour quelque temps
le mnagement de notre fortune. Malheur qui va tomber dans mes filets ! je
travaille pour rendre mon chevalier riche et heureux. Mon frre tapprendra
des nouvelles de ta Manon, et quelle a pleur de la ncessit de te quitter.
Je demeurai, aprs cette lecture, dans un tat qui me serait difficile
dcrire, car jignore encore aujourdhui par quelle espce de sentiment je
fus alors agit. Ce fut une de ces situations uniques, auxquelles on na rien
prouv qui soit semblable : on ne saurait les expliquer aux autres, parce
quils nen ont pas lide ; et lon a peine se les bien dmler soi-mme,
parce qutant seules de leur espce, cela ne se lie rien dans la mmoire,
et ne peut mme tre rapproch daucun sentiment connu. Cependant, de
quelque nature que fussent les miens, il est certain quil devait y entrer de
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la douleur, du dpit, de la jalousie et de la honte. Heureux sil ny ft pas
entr encore plus damour !
Elle maime, je le veux croire ; mais ne faudrait-il pas, mcriai-je, quelle
ft un monstre pour me har ? Quels droits eut-on jamais sur un cur que
je naie pas sur le sien ? Que me reste-t-il faire pour elle, aprs tout ce
que je lui ai sacrifi ? Cependant elle mabandonne ! et lingrate se croit
couvert de mes reproches en me disant quelle ne cesse pas de maimer ! Elle
apprhende la faim : grand Dieu ! quelle grossiret de sentiments, et que
cest rpondre mal ma dlicatesse ! Je ne lai pas apprhende, moi qui my
expose si volontiers pour elle, en renonant ma fortune et aux douceurs
de la maison de mon pre ; moi, qui me suis retranch jusquau ncessaire
pour satisfaire ses petites humeurs et ses caprices ! Elle madore, dit-elle.
Si tu madorais, ingrate, je sais bien de qui tu aurais pris des conseils ; tu
ne maurais pas quitt du moins sans me dire adieu. Cest moi quil faut
demander quelles peines cruelles on sent se sparer de ce quon adore. Il
faudrait avoir perdu lesprit pour sy exposer volontairement. Mes plaintes
furent interrompues par une visite laquelle je ne mattendais pas : ce fut
celle de Lescaut. Bourreau ! lui dis-je en mettant lpe la main, o est
Manon ? quen as-tu fait ? Ce mouvement leffraya : il me rpondit que si
ctait ainsi que je le recevais lorsquil venait me rendre compte du service
le plus considrable quil et pu me rendre, il allait se retirer et ne remettrait
jamais le pied chez moi. Je courus la porte de la chambre, que je fermai
soigneusement. Ne timagine pas, lui dis-je en me tournant vers lui, que tu
puisses me prendre encore une fois pour dupe et me tromper par des fables :
il faut dfendre la vie, ou me faire retrouver Manon. L ! que vous tes
vif ! repartit-il. Cest lunique sujet qui mamne. Je viens vous annoncer
un bonheur auquel vous ne pensez pas, et pour lequel vous reconnatrez
peut-tre que vous mavez quelque obligation. Je voulus tre clairci sur-
le-champ.
Il me raconta que Manon, ne pouvant soutenir la crainte de la misre, et
surtout lide dtre oblige tout dun coup la rforme de notre quipage,
lavait pri de lui procurer la connaissance de M. de M..... qui passait pour
un homme gnreux. Il neut garde de me dire que le conseil tait venu de
lui, ni quil et prpar les voies avant que de ly conduire. Je ly ai mene
ce matin, continua-t-il, et cet honnte homme a t si charm de son mrite,
quil la invite dabord lui tenir compagnie sa maison de campagne,
o il est all passer quelques jours. Moi, ajouta Lescaut, qui ai pntr
tout dun coup de quel avantage cela pouvait tre pour vous, je lui ai fait
entendre adroitement que Manon avait essuy des pertes considrables ; et
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jai tellement piqu sa gnrosit, quil a commenc par lui faire un prsent
de deux cents pistoles. Je lui ai dit que cela tait honnte pour le prsent ;
mais que lavenir amnerait ma sur de grands besoins ; quelle stait
charge dailleurs du soin dun jeune frre, qui nous tait rest sur les bras
aprs la mort de nos pre et mre, et que sil la croyait digne de son estime, il
ne la laisserait pas souffrir dans ce pauvre enfant, quelle regardait comme la
moiti delle-mme. Ce rcit na pas manqu de lattendrir. Il sest engag
louer une maison commode pour vous et pour Manon ; cest vous-mme qui
tes ce pauvre petit frre orphelin ; il a promis de vous meubler proprement
et de vous fournir tous les mois quatre cents bonnes livres, qui en feront, si
je compte bien, quatre mille huit cents la fin de chaque anne. Il a laiss
ordre son intendant, avant que de partir pour sa campagne, de chercher une
maison et de la tenir prte pour son retour. Vous reverrez alors Manon, qui
ma charg de vous embrasser mille lois pour elle et de vous assurer quelle
vous aime plus que jamais.
Je massis en rvant cette bizarre disposition de mon sort. Je me trouvai
dans un partage de sentiments, et par consquent dans une incertitude si
difficile terminer, que je demeurai longtemps sans rpondre quantit de
questions que Lescaut me faisait lune sur lautre. Ce fut dans ce moment
que lhonneur et la vertu me firent sentir encore les atteintes du remords, et
que je jetai les yeux en soupirant vers Amiens, vers la maison de mon pre,
vers Saint-Sulpice, et vers tous les lieux o javais vcu dans linnocence.
Par quel immense espace ntais-je pas spar de cet heureux tat ! Je ne le
voyais plus que de loin comme une ombre, qui sattirait encore mes regrets
et mes dsirs, mais trop faible pour exciter mes efforts. Par quelle fatalit,
disais-je, suis-je devenu si criminel ? Lamour est une passion innocente ;
comment sest-il chang pour moi en une source de misres et de dsordres ?
Qui mempchait de vivre tranquille et vertueux avec Manon ? Pourquoi
ne lpousai-je point avant que dobtenir rien de son amour ? mon pre qui
maimait si tendrement, ny aurait-il pas consenti si je len eusse press avec
des instances lgitimes ? Ah ! mon pre laurait chrie lui-mme comme une
fille charmante, trop digne dtre la femme de son fils ; je serais heureux avec
lamour de Manon, avec laffection de mon pre, avec lestime des honntes
gens, avec les biens de la fortune et la tranquillit de la vertu. Revers funeste !
Quel est linfme personnage quon vient ici me proposer ? Quoi ! jirai
partager ?... mais y a-t-il balancer, si cest Manon qui la rgl, et si je la
perds sans cette complaisance ? M. Lescaut, mcriai-je en fermant les yeux,
connue pour carter de si chagrinantes rflexions, si vous avez eu dessein de
me servir, je vous rends grce. Vous auriez pu prendre une voie plus honnte ;
mais cest une chose finie, nest-ce pas ? ne pensons donc plus qu profiter
de vos soins et remplir votre projet.
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Lescaut, qui ma colre, suivie dun fort long silence, avait caus de
lembarras, fut ravi de me voir prendre un parti tout diffrent de celui quil
avait apprhend sans doute ; il ntait rien moins que brave, et jen eus de
meilleures preuves dans la suite. Oui, oui, se hta-t-il de me rpondre, cest
un fort bon service que je vous ai rendu, et vous verrez que nous en tirerons
plus davantages que vous ne vous y attendez. Nous concertmes de quelle
manire nous pourrions prvenir les dfiances que M. de G.... M.... pouvait
concevoir de notre fraternit, en me voyant plus grand et un peu plus g
peut-tre quil ne se limaginait. Nous ne trouvmes point dautre moyen
que de prendre devant lui un air simple et provincial, et de lui faire croire
que jtais dans le dessein dentrer dans ltat ecclsiastique, et que jallais
pour cela tous les jours au collge. Nous rsolmes aussi que je me mettrais
fort mal la premire fois que je serais admis lhonneur de le saluer.
Il revint la ville trois ou quatre jours aprs. Il conduisit lui-mme Manon
dans la maison que son intendant avait eu soin de prparer. Elle fit avertir
aussitt Lescaut de son retour, et celui-ci men ayant donn avis, nous nous
rendmes tous deux chez elle. Le vieil amant en tait dj sorti.
Malgr la rsignation avec laquelle je mtais soumis ses volonts, je
ne pus rprimer le murmure de mon cur en la revoyant. Je lui parus triste
et languissant. La joie de la retrouver ne lemportait pas tout--fait sur le
chagrin de son infidlit. Elle, au contraire, paraissait transporte du plaisir
de me revoir. Elle me fit des reproches de ma froideur. Je ne pus mempcher
de laisser chapper les noms de perfide et dinfidle, que jaccompagnai
dautant de soupirs.
Elle me railla dabord de ma simplicit ; mais lorsquelle vit mes regards
sattacher toujours tristement sur elle, et la peine que javais digrer un
changement si contraire mon humeur et mes dsirs, elle passa seule dans
son cabinet. Je la suivis un moment aprs. Je ly trouvai tout en pleurs. Je lui
demandai ce qui les causait. Il test bien ais de le voir, me dit-elle : comment
veux-tu que je vive, si ma vue nest plus propre qu te causer un air sombre
et chagrin ? Tune mas pas fait une seule caresse depuis une heure que tu es
ici, et tu as reu les miennes avec la majest du grand-turc au srail.
coutez, Manon, lui rpondis-je en lembrassant, je ne puis vous cacher
que jai le cur mortellement afflig. Je ne parle point prsent des alarmes
o votre fuite imprvue ma jet, ni de la cruaut que vous avez eue
de mabandonner sans un mot de consolation, aprs avoir pass la nuit
dans un autre lit que le mien : le charme de votre prsence men ferait
oublier davantage. Mais croyez-vous que je puisse penser sans soupirs, et
mme sans larmes, continuai-je en en versant quelques-unes, la triste et
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malheureuse vie que vous voulez que je mne dans cette maison ? Laissons
ma naissance et mon honneur part : ce ne sont plus des raisons si faibles qui
doivent entrer en concurrence avec un amour tel que le mien ; mais cet amour
mme, ne vous imaginez-vous pas quil gmit de se voir si mal rcompens,
ou plutt trait si cruellement par une ingrate et dure matresse ?...
Elle minterrompit : Tenez, dit-elle, mon chevalier, il est inutile de me
tourmenter par des reproches qui me percent le cur lorsquils viennent
de vous. Je vois ce qui vous blesse. Javais espr que vous consentiriez
au projet que javais fait pour rtablir un peu notre fortune, et ctait pour
mnager votre dlicatesse que javais commenc lexcuter sans votre
participation ; mais jy renonce, puisque vous ne lapprouvez pas. Elle ajouta
quelle ne me demandait quun peu la complaisance pour le reste du jour ;
quelle avait dj reu deux cents pistoles de son vieil amant ; quil lui avait
promis de lui apporter le soir un beau collier de perles, avec dautres bijoux
et par-dessus cela la moiti de la pension annuelle quil lui avait promise.
Laissez-moi seulement le temps, me dit-elle, de recevoir ses prsents ; je
vous jure quil ne pourra se vanter des avantages que je lui ai donns sur
moi, car je lai remis jusqu prsent la ville. Il est vrai quil ma bais
plus dun million de fois les mains ; il est juste quil paie ce plaisir, et ce
ne sera point trop que cinq ou six mille francs, en proportionnant le prix
ses richesses et son ge.
Sa rsolution me fut beaucoup plus agrable que lesprance des cinq
mille livres. Jeus lieu de reconnatre que mon cur navait point encore
perdu tout sentiment dhonneur, puisquil tait si satisfait dchapper
linfamie. Mais jtais n pour les courtes joies et les longues douleurs. La
fortune ne me dlivra dun prcipice que pour me faire tomber dans un autre.
Lorsque jeus marqu Manon, par mille caresses, combien je me croyais
heureux de son changement, je lui dis quil fallait en instruire M. Lescaut,
afin que nos mesures se prissent de concert Il en murmura dabord ; mais
les quatre ou cinq mille livres dargent comptant le firent entrer gaiement
dans nos vues. Il fut donc rgl que nous nous trouverions tous souper
avec M. de G... M...., et cela pour deux raisons : lune, pour nous donner le
plaisir dune scne agrable, en me faisant passer pour un colier, frre de
Manon ; lautre, pour empcher ce vieux libertin de smanciper trop avec
ma matresse, par le droit quil croyait stre acquis en payant si libralement
davance. Nous devions nous retirer, Lescaut et moi, lorsquil monterait
la chambre o il comptait de passer la nuit ; et Manon, au lieu de le suivre,
nous promit de sortir, et de la venir passer avec moi. Lescaut se chargea du
soin davoir exactement un carrosse la porte.
Lheure du souper tant venue, M. de G... M... ne se fit pas attendre
longtemps. Lescaut tait avec sa sur dans la salle. Le premier compliment
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du vieillard fut doffrir sa belle un collier, des bracelets et des pendants de
perles, qui valaient au moins mille cus. Il lui compta ensuite, en beaux louis
dor, la somme de deux mille quatre cents livres, qui faisaient la moiti de
la pension. Il assaisonna son prsent de quantit de douceurs dans le got de
la vieille cour. Manon ne put lui refuser quelques baisers ; ctait autant de
droits quelle acqurait sur largent quil lui mettait entre les mains. Jtais
la porte, o je prtais loreille, en attendant que Lescaut mavertt dentrer.
Il vint me prendre par la main, lorsque Manon eut serr largent et les
bijoux ; me conduisant vers M. de G.... M...., il mordonna de lui faire la
rvrence. Jen fis deux ou trois des plus profondes. Excuse. Monsieur, lui
dit Lescaut, cest un enfant fort neuf. Il est bien loign, comme vous voyez,
davoir les airs de Paris ; mais nous esprons quun peu dusage le faonnera.
Vous aurez lhonneur de voir ici souvent Monsieur, ajouta-t-il en se tournant
vers moi ; faites bien votre profit dun si bon modle.
Le vieil amant parut prendre plaisir me voir. Il me donna deux ou
trois petits coups sur la joue, en me disant que jtais un joli garon, mais
quil fallait tre sur mes gardes Paris, o les jeunes gens se laissent aller
facilement la dbauche. Lescaut lassura que jtais naturellement si sage,
que je ne parlais que de me faire prtre, et que tout mon plaisir tait faire
de petites chapelles. Je lui trouve lair de Manon, reprit le vieillard, en me
haussant le menton avec la main. Je rpondis dun air mais : Monsieur, cest
que nos deux chairs se touchent de bien proche ; aussi, jaime ma sur
Manon comme un autre moi-mme. Lentendez-vous dit-il Lescaut. Il a de
lesprit. Cest dommage que cet enfant-l nait pas un peu plus de monde.
Oh ! Monsieur, repris-je, jen ai vu beaucoup chez nous dans les glises, et
je crois bien que jen trouverai Paris de plus sots que moi. Voyez ! ajouta-
t-il, cela est admirable pour un enfant de province.
Toute notre conversation fut peu prs du mme genre pendant le souper.
Manon, qui tait tourdie, fut sur le point plusieurs Ibis de gter tout par
ses clats de rire. Je trouvai loccasion, en soupant, de lui raconter sa propre
histoire et le mauvais sort qui le menaait. Lescaut et Manon tremblaient
pendant mon rcit surtout lorsque je faisais son portrait au naturel ; mais
lamour-propre lempcha de sy reconnatre, et je lachevai si adroitement
quil fut le premier le trouver fort risible. Vous verrez que ce nest pas sans
raison que je me suis tendu sur cette ridicule scne.
Enfin lheure du sommeil tant arrive, il parla damour et dimpatience.
Nous nous retirmes. Lescaut et moi. On le conduisit sa chambre ; et
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Manon tant sortie sous quelque prtexte, nous vint joindre la porte. Le
carrosse qui nous attendait trois ou quatre maisons plus bas savana pour
nous recevoir. Nous nous loignmes en un instant du quartier.
Quoiqu mes propres yeux cette action ft une vritable friponnerie, ce
ntait pas la plus injuste que je crusse avoir me reprocher. Javais plus de
scrupule sur largent que javais acquis au jeu. Cependant nous profitmes
aussi peu de lun que de lautre, et le ciel permit que la plus lgre de ces
deux injustices ft la plus rigoureusement punie.
M. de G.... M.... ne tarda pas longtemps sapercevoir quil tait dup. Je
ne sais sil fit, ds le soir mme quelques dmarches pour nous dcouvrir ;
mais il eut assez de crdit pour nen pas faire longtemps dinutiles, et
nous assez dimprudence pour compter trop sur la grandeur de Paris et
sur lloignement quil y avait de notre quartier au sien. Non seulement il
fut inform de notre demeure et de nos affaires prsentes, mais il apprit
aussi qui jtais, la vie que javais mene Paris, lancienne liaison de
Manon avec B..... la tromperie quelle lui avait faite ; en un mot, toutes
les parties scandaleuses de notre histoire. Il prit l-dessus la rsolution de
nous faire arrter, et de nous faire traiter moins comme des criminels, que
comme de fieffs libertins. Nous tions encore au lit, lorsquun exempt de
police entra dans notre chambre avec une demi-douzaine de gardes. Ils se
saisirent dabord de notre argent, ou plutt de celui de M. de G.... M..... et
nous ayant fait lever brusquement, ils nous conduisirent la porte, o nous
trouvmes deux carrosses, dans lun desquels la pauvre Manon fut enleve
sans explication, et moi tran dans lautre Saint-Lazare.
Il faut avoir prouv de tels revers pour juger du dsespoir quils peuvent
causer. Nos gardes eurent la duret de ne me pas permettre dembrasser
Manon, ni de lui dire une parole. Jignorai longtemps ce quelle tait
devenue. Ce fut sans doute un bonheur pour moi de ne lavoir pas su
dabord ; car une catastrophe si terrible maurait fait perdre le sens, et peut-
tre la vie.
Ma malheureuse matresse fut donc enleve mes yeux, et mene dans
une retraite que jai horreur de nommer. Quel sort pour une crature toute
charmante, qui et occup le premier trne du monde, si tous les hommes
eussent eu mes yeux et mon cur ! On ne ly traita pas barbarement ;
mais elle fut resserre dans une troite prison, seule, condamne remplir
tous les jours une certaine tche de travail, comme une condition ncessaire
pour obtenir quelque dgotante nourriture. Je nappris ce triste dtail que
longtemps aprs, lorsque jeus essuy moi-mme plusieurs mois dune rude
et ennuyeuse pnitence. Mes gardes ne mayant point averti non plus du
lieu o ils avaient ordre de me conduire, je ne connus mon destin qu la
porte de Saint-Lazare. Jaurais prfr la mort, dans ce moment, ltat
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o je me crus prs de tomber. Javais de terribles ides de cette maison.
Ma frayeur augmenta lorsquen entrant les gardes visitrent une seconde
fois mes poches, pour sassurer quil ne me restait ni armes, ni moyens de
dfense.
Le suprieur parut linstant ; il tait prvenu sur mon arrive. Il me salua
avec beaucoup de douceur. Mon pre, lui dis-je, point dindignits. Je perdrai
mille vies avant que den souffrir une. Non, non, Monsieur, me rpondit-il ;
vous prendrez une conduite sage, et nous serons contents lun de lautre. Il
me pria de monter dans une chambre haute. Je le suivis sans rsistance. Les
archers nous accompagnrent jusqu la porte ; et le suprieur y tant entr
avec moi leur fit signe de se retirer.
Je suis donc votre prisonnier ! lui dis-je. Eh bien, mon pre, que
prtendez-vous faire de moi ? Il me dit quil tait charm de me voir prendre
un ton raisonnable ; que son devoir serait de travailler minspirer le got de
la vertu et de la religion, et le mien de profiter de ses exhortations et de ses
conseils ; que, pour peu que je voulusse rpondre aux attentions quil aurait
pour moi, je ne trouverais que du plaisir dans ma solitude. Ah ! du plaisir,
repris-je ; vous ne savez pas, mon pre, lunique chose qui est capable de
men faire goter ! Je le sais, reprit-il : mais jespre que votre inclination
changera. Sa rponse me fit comprendre quil tait instruit de mes aventures,
et peut-tre de mon nom. Je le priai de mclaircir. Il me dit naturellement
quon lavait inform de tout.
Cette connaissance fut le plus rude de tous mes chtiments. Je me mis
verser un ruisseau de larmes avec toutes les marques dun affreux dsespoir.
Je ne pouvais me consoler dune humiliation qui allait me rendre la fable de
toutes les personnes de ma connaissance, et la honte de ma famille. Je passai
ainsi huit jours dans le plus profond abattement, sans tre capable de rien
entendre ni de moccuper dautre chose que de mon opprobre. Le souvenir
mme de Manon najoutait rien ma douleur ; il ny entrait du moins que
comme un sentiment qui avait prcd cette nouvelle peine, et la passion
dominante de mon me tait la honte et la confusion.
Il y a peu de personnes qui connaissent la force de ces mouvements
particuliers du cur. Le commun des hommes nest sensible qu cinq ou
six passions, dans le cercle desquelles leur vie se passe, et o toutes leurs
agitations se rduisent. Otez-leur lamour et la haine, le plaisir et la douleur,
lesprance et la crainte, ils ne sentent plus rien. Mais les personnes dun
caractre plus noble peuvent tre remues de mille faons diffrentes : il
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semble quelles aient plus de cinq sens, et quelles puissent recevoir des
ides et des sensations qui passent les bornes ordinaires de la nature ; et
comme elles ont un sentiment de cette grandeur, qui les lve au-dessus du
vulgaire, il ny a rien dont elles soient plus jalouses. De l vient quelles
souffrent si impatiemment le mpris et la rise, et que la honte est une de
leurs plus violentes agitations.
Javais ce triste avantage Saint-Lazare. Ma tristesse parut si excessive
au suprieur, quen apprhendant les suites, il crut devoir me traiter avec
beaucoup de douceur et dindulgence. Il me visitait deux ou trois fois le
jour. Il me prenait souvent avec lui pour faire un tour de jardin, et son
zle spuisait en exhortations et en avis salutaires. Je les recevais avec
douceur. Je lui marquais mme de la reconnaissance. Il en tirait lespoir de
ma conversion.
Vous tes dun naturel si doux et si aimable, me dit-il un jour, que
je ne puis comprendre les dsordres dont on vous accuse. Deux choses
mtonnent : lune, comment avec de si bonnes qualits vous avez pu vous
livrer lexcs du libertinage ; et lautre, que jadmire encore plus, comment
vous recevez si volontiers mes conseils et mes instructions, aprs avoir vcu
plusieurs annes dans lhabitude du dsordre. Si cest repentir, vous tes
un exemple signal des misricordes du ciel ; si cest bont naturelle, vous
avez du moins un excellent fond de caractre qui me fait esprer que nous
naurons pas besoin de vous retenir ici longtemps pour vous ramener une
vie honnte et rgle.
Je fus ravi de lui voir cette opinion de moi. Je rsolus de laugmenter par
une conduite qui pt le satisfaire entirement, persuad que ctait le plus
sr moyen dabrger ma prison. Je lui demandai des livres. Il fut surpris que,
mayant laiss le choix de ceux que je voulais lire, je me dterminai pour
quelques auteurs srieux. Je feignis de mappliquer ltude avec le dernier
attachement, et je lui donnai ainsi, dans toutes les occasions, des preuves du
changement quil dsirait.
Cependant il ntait quextrieur. Je dois le confesser ma honte, je jouai
Saint-Lazare un personnage dhypocrite. Au lieu dtudier quand jtais
seul, je ne moccupais qu gmir de ma destine. Je maudissais ma prison
et la tyrannie qui my retenait. Je neus pas plus tt quelque relche du
ct de cet accablement o mavait jet la confusion, que je retombai dans
les tourments de lamour. Labsence de Manon, lincertitude de son sort, la
crainte de ne la revoir jamais, taient unique objet de mes tristes mditations.
Je me la figurais dans les bras de G... M..., car ctait la pense que javais
eue dabord ; et, loin de mimaginer quil lui et fait le mme traitement
qu moi, jtais persuad quil ne mavait fait loigner que pour la possder
tranquillement.
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Je passais ainsi des jours et des nuits dont la longueur me paraissait
ternelle. Je navais desprance que dans le succs de mon hypocrisie.
Jobservais soigneusement le visage et les discours du suprieur, pour
massurer de ce quil pensait de moi ; et je me faisais une tude de lui plaire,
comme larbitre de ma destine. Il me fut ais de reconnatre que jtais
parfaitement dans ses bonnes grces. Je ne doutai plus quil ne ft dispos
me rendre service.
Je pris un jour la hardiesse de lui demander si ctait de lui que mon
largissement dpendait. Il me dit quil nen tait pas absolument le matre ;
mais que, sur son tmoignage, il esprait que M. de G... M..., la sollicitation
duquel M. le lieutenant-gnral de police mavait fait renfermer, consentirait
me rendre la libert. Puis-je me flatter, repris-je doucement, que deux mois
de prison que jai dj essuys lui paratront une expiation suffisante ? Il
me promit de lui en parler, si je le souhaitais. Je le priai instamment de me
rendre ce bon office.
Il mapprit deux jours aprs que G... M... avait t si touch du bien quil
avait entendu de moi, que non seulement il paraissait tre dans le dessein
de me laisser voir le jour, mais quil avait mme marqu beaucoup denvie
de me connatre plus particulirement, et quil se proposait de me rendre
une visite dans ma prison. Quoique sa prsence ne pt mtre agrable, je la
regardai comme un acheminement prochain ma libert.
Il vint effectivement Saint-Lazare. Je lui trouvai lair plus grave et
moins sot quil ne lavait eu dans la maison de Manon. Il me tint quelques
discours de bon sens sur ma mauvaise conduite. Il ajouta, pour justifier
apparemment ses propres dsordres, quil tait permis la faiblesse des
hommes de se procurer certains plaisirs que la nature exige, mais que la
friponnerie et les artifices honteux mritaient dtre punis.
Je lcoutai avec un air de soumission dont il parut satisfait. Je ne
moffensai pas mme de lui entendre lcher quelques railleries sur ma
fraternit avec Lescaut et Manon, et sur les petites chapelles dont il
supposait, me dit-il, que javais d faire un grand nombre Saint-Lazare,
puisque je trouvais tant de plaisir cette pieuse occupation. Mais il lui
chappa, malheureusement pour lui et pour moi-mme, de me dire que
Manon eu aurait fait aussi sans doute de fort jolies lhpital. Malgr le
frmissement que le nom dhpital me causa, jeus encore le pouvoir de le
prier avec douceur de sexpliquer. H oui, reprit-il, il y a deux mois quelle
apprend la sagesse lHpital-gnral, et je souhaite quelle en ait tir autant
de profit que vous Saint-Lazare.
Quand jaurais eu une prison ternelle, ou la mort mme prsente mes
yeux, je naurais pas t le matre de mon transport cette affreuse nouvelle.
Je me jetai sur lui avec une si furieuse rage, que jen perdis la moiti de
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mes forces. Jen eus assez, nanmoins, pour le renverser par terre, et pour le
prendre la gorge. Je ltranglais, lorsque le bruit de sa chute et quelques cris
aigus que je lui laissais peine la libert de pousser attirrent le suprieur et
plusieurs religieux dans ma chambre. On le dlivra de mes mains.
Javais presque perdu moi-mme la force et la respiration. O Dieu !
mcriai-je en poussant mille soupirs ; justice du ciel ! faut-il que je vive un
moment aprs une telle infamie ! Je voulus me jeter encore sur le barbare
qui venait de massassiner. On marrta. Mon dsespoir, mes cris et mes
larmes passaient toute imagination. Je lis des choses si tonnantes, que tous
les assistants, qui en ignoraient la cause, se regardaient les uns les autres
avec autant de frayeur que de surprise.
M. de G.... M.... rajustait pendant ce temps-l sa perruque et sa cravate ;
et, dans le dpit davoir t si maltrait, il ordonnait au suprieur de me
resserrer plus troitement que jamais, et de me punir par tous les chtiments
quon sait tre usits Saint-Lazare. Non. Monsieur, lui dit le suprieur ; ce
nest point avec une personne de la naissance de M. le chevalier que nous en
usons de cette manire. Il est si doux dailleurs et si honnte, que jai peine
comprendre quil se soit port cet excs sans de fortes raisons. Cette
rponse acheva de dconcerter M. de G... M... Il sortit en disant quil saurait
faire plier le suprieur et moi, et tous ceux qui oseraient lui rsister.
Le suprieur, ayant ordonn ses religieux de le conduire, demeura
seul avec moi. Il me conjura de lui apprendre promptement do venait ce
dsordre. O mon pre ! lui dis-je en continuant de pleurer comme un enfant,
figurez-vous la plus horrible cruaut, imaginez-vous la plus dtestable de
toutes les barbaries : cest laction que lindigne G... M... a eu la lchet de
commettre. Oh ! il ma perc le cur. Je nen reviendrai jamais. Je veux
vous raconter tout, ajoutai-je en sanglotant. Vous tes bon, vous aurez piti
de moi. Je lui fis un rcit abrg de la longue et insurmontable passion que
javais pour Manon ; de la situation florissante de notre fortune avant que
nous eussions t dpouills par nos propres domestiques ; des offres que
M... avait faites ma matresse : de la conclusion de leur march, et de la
manire dont il avait t rompu. Je lui reprsentai les choses, la vrit,
du ct le plus favorable pour nous : voil, continuai-je, de quelle source
est venu le zle de M. de G... M... pour ma conversion. Il a eu le crdit de
me faire ici renfermer par un pur motif de vengeance. Je le lui pardonne ;
mais, mon pre, ce nest pas tout ; il a fait enlever cruellement la plus chre
moiti de moi-mme ; il la fait mettre honteusement lHpital ; il a eu
limpudence de me lannoncer aujourdhui de sa propre bouche. lHpital,
mon pre ! O ciel ! ma charmante matresse, ma chre reine lHpital,
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comme la plus infme de toutes les cratures ! O trouverai-je assez de force
pour ne pas mourir de douleur et de honte ?
Le bon pre me voyant dans cet excs daffliction, entreprit de me
consoler. Il me dit quil navait jamais compris mon aventure de la manire
dont je la racontais ; quil avait su, la vrit, que je vivais dans le dsordre ;
mais quil stait figur que ce qui avait oblig M. de G... M... dy prendre
intrt tait quelque liaison destime et damiti avec ma famille ; quil ne
sen tait expliqu lui-mme que sur ce pied ; que ce que je venais de
lui apprendre mettrait beaucoup de changement dans mes affaires, et quil
ne doutait point que le rcit fidle quil avait dessein den faire M. le
lieutenant-gnral de police ne pt contribuer ma libert. Il me demanda
ensuite pourquoi je navais pas encore pens donner de mes nouvelles ma
famille, puisquelle navait point eu dpart ma captivit. Je satisfis cette
objection par quelques raisons prises de la douleur que javais apprhend
de causer mon pre, et de la honte que jen aurais ressentie moi-mme.
Enfin, il me promit daller de ce pas chez le lieutenant de police, ne ft-ce,
ajouta-t-il, que pour prvenir quelque chose de pis de la part de M. de G...
M..., qui est sorti de cette maison fort mal satisfait, et qui est assez considr
pour se faire redouter.
Jattendis le retour du pre avec toutes les agitations dun malheureux qui
touche au moment de sa sentence. Ctait pour moi un supplice inexprimable
de me reprsenter Manon lHpital. Outre linfamie de cette demeure,
jignorais de quelle manire elle y tait traite ; et le souvenir de quelques
particularits que javais entendues de cette maison dhorreur renouvelait
tous moments mes transports. Jtais tellement rsolu de la secourir,
quelque prix et par quelque moyen que ce pt tre, que jaurais mis le feu
Saint-Lazare, sil met t impossible den sortir autrement.
Je rflchis donc sur les voies que javais prendre, sil arrivait que le
lieutenant-gnral de police continut de my retenir malgr moi. Je mis
mon industrie toutes les preuves ; je parcourus toutes les possibilits. Je
ne vis rien qui pt massurer dune vasion certaine, et je craignis dtre
renferm plus troitement, si je faisais une tentative malheureuse. Je me
rappelai le nom de quelques amis de qui je pouvais esprer du secours ; mais
quel moyen de leur faire savoir ma situation ? Enfin, je crus avoir form
un plan si adroit quil pourrait russir, et je remis larranger encore mieux
aprs le retour du pre suprieur, si linutilit de sa dmarche me le rendait
ncessaire.
Il ne tarda pas revenir. Je ne vis pas sur son visage les marques de
joie qui accompagnent une bonne nouvelle. Jai parl, me dit-il, M. le
lieutenant-gnral de police, mais je lui ai parl trop tard. M. de G... M...
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lest all voir en sortant dici, et la si fort prvenu contre vous, quil tait sur
le point de menvoyer de nouveaux ordres pour vous resserrer davantage.
Cependant, lorsque je lui ai appris le fond de vos affaires, il a paru
sadoucir beaucoup ; et, riant un peu de lincontinence du vieux M. de
G... M.., il ma dit quil fallait vous laisser ici six mois pour le satisfaire,
dautant mieux, a-t-il dit, que cette demeure ne saurait vous tre inutile. Il
ma recommand de vous traiter honntement, et je vous rponds que vous
ne vous plaindrez point de mes manires.
Cette explication du bon suprieur fut assez longue pour me donner le
temps de faire une sage rflexion. Je conus que je mexposerais renverser
mes desseins si je lui marquais trop dempressement pour ma libert. Je lui
tmoignai, au contraire, que, dans la ncessit de demeurer ctait une douce
consolation pour moi davoir quelque part son estime. Je le priai ensuite,
sans affectation, de maccorder une grce qui ntait de nulle importance
pour personne, et qui servirait beaucoup ma tranquillit : ctait de faire
avertir un de mes amis, un saint ecclsiastique qui demeurait Saint-Sulpice,
que jtais Saint-Lazare, et de permettre que je reusse quelquefois sa
visite. Cette faveur me fut accorde sans dlibrer.
Ctait mon ami Tiberge dont il tait question : non que jesprasse de
lui les secours ncessaires pour ma libert, mais je voulais ly faire servir
comme un instrument loign, sans quil en et mme connaissance. En un
mot, voici mon projet : je voulais crire Lescaut, et le charger, lui et nos
amis communs, du soin de me dlivrer. La premire difficult tait de lui
faire tenir ma lettre ; ce devait tre loffice de Tiberge. Cependant, comme
il le connaissait pour le frre de ma matresse, je craignais quil neut peine
se charger de cette commission. Mon dessein tait de renfermer ma lettre
Lescaut dans une autre lettre que je devais adresser un honnte homme
de ma connaissance, en le priant de rendre promptement la premire son
adresse ; et comme il tait ncessaire que je visse Lescaut pour nous accorder
dans nos mesures, je voulais lui marquer de venir Saint-Lazare, et de
demander me voir sous le nom de mon frre an, qui tait venu exprs
Paris pour prendre connaissance de mes affaires. Je remettais convenir
avec lui des moyens qui nous paratraient les plus expditifs et les plus srs.
Le pre suprieur fit avertir Tiberge du dsir que javais de lentretenir. Ce
fidle ami ne mavait pas tellement perdu de vue quil ignort mon aventure ;
il savait que jtais Saint-Lazare, et peut-tre navait-il pas t fch de
cette disgrce, quil croyait capable de me ramener au devoir. Il accourut
aussitt ma chambre.
Notre entretien fut plein damiti. Il voulut tre inform de mes
dispositions. Je lui ouvris mon cur sans rserve, except sur le dessein de
ma fuite. Ce nest pas vos yeux cher ami, lui dis-je, que je veux paratre
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ce que je ne suis point. Si vous avez cru trouver ici un ami sage et rgl
dans ses dsirs, un libertin rveill par les chtiments du ciel ; en un mot,
un cur dgag de lamour et revenu des charmes de sa Manon, vous avez
jug trop favorablement de moi. Vous me revoyez tel que vous me laisstes
il y a quatre mois : toujours tendre, et toujours malheureux par cette fatale
tendresse dans laquelle je ne me lasse point de chercher mon bonheur.
Il me rpondit que laveu que je faisais me rendait inexcusable ; quon
voyait bien des pcheurs qui senivraient du faux bonheur du vice jusqu
le prfrer hautement celui de la vertu, mais que ctait du moins
des images de bonheur quils sattachaient, et quils taient les dupes de
lapparence ; mais que de reconnatre, comme je le faisais, que lobjet de mes
attachements ntait propre qu me rendre coupable et malheureux, et de
continuer me prcipiter volontairement dans linfortune et dans le crime,
ctait une contradiction dides et de conduite qui ne faisait pas honneur
ma raison.
Tiberge, repris-je, quil vous est ais de vaincre lorsquon noppose rien
vos armes ! Laissez-moi raisonner mon tour. Pouvez-vous prtendre que ce
que vous appelez le bonheur de la vertu soit exempt de peines, de traverses et
dinquitudes ? Quel nom donnerez-vous la prison, aux croix aux supplices
et aux tortures des tyrans ? Direz-vous, comme font les mystiques, que ce qui
tourmente le corps est un bonheur pour lme ? Vous noseriez le dire ; cest
un paradoxe insoutenable. Ce bonheur que vous relevez tant, est donc ml
de mille peines ; ou, pour parler plus juste, ce nest quun tissu de malheurs,
au travers desquels on tend la flicit. Or, si la force de limagination
fait trouver du plaisir dans ces maux mmes, parce quils peuvent conduire
un terme heureux quon espre, pourquoi traitez-vous de contradictoire
et dinsense dans ma conduite une disposition toute semblable ? Jaime
Manon : je tends, au travers de mille douleurs, vivre heureux et tranquille
auprs delle. La voie par o je marche est malheureuse ; mais lesprance
darriver mon terme y rpand toujours de la douceur, et je me croirai trop
bien pay, par un moment pass avec elle, de tous les chagrins que jessuie
pour lobtenir. Toutes choses me paraissent donc gales de votre ct et du
mien ; ou sil y a quelque diffrence, elle est encore mon avantage : car
le bonheur que jespre est proche, et lautre est loign : le mien est de la
nature des peines, cest--dire sensible au corps ; et lautre est dune nature
inconnue, qui nest certaine que par la foi.
Tiberge parut effray de ce raisonnement. Il recula deux pas, en me
disant de lair le plus srieux, que non seulement ce que je venais de dire
blessait le bon sens, mais que ctait un malheureux sophisme dimpit et
dirrligion ; car cette comparaison, ajouta-t-il, du terme de vos peines avec
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celui qui est propos par la religion, est une ide des plus libertines et des
plus monstrueuses.
Javoue, repris-je, quelle nest pas juste ; mais, prenez-y garde, ce nest
pas sur elle que porte mon raisonnement. Jai eu dessein dexpliquer ce que
vous regardez comme une contradiction dans la persvrance dun amour
malheureux ; et je crois avoir fort bien prouv que si cen est une vous ne
sauriez vous en sauver plus que moi. Cest cet gard seulement que jai
trait les choses dgales, et je soutiens encore quelles le sont.
Rpondrez-vous que le terme de la vertu est infiniment suprieur celui
de lamour ? qui refuse den convenir ? Mais est-ce de quoi il est question ?
Ne sagit-il pas de la force quils ont lun et lautre pour faire supporter les
peines ? Jugeons-en par leffet : combien trouve-t-on de dserteurs de la
svre vertu, et combien en trouverez-vous peu de lamour ?
Rpondrez-vous encore que sil y a des peines dans lexercice du bien,
elles ne sont pas infaillibles et ncessaires ; quon ne trouve plus de tyrans
ni de croix, et quon voit quantit de personnes vertueuses mener une vie
douce et tranquille ? Je vous dirai de mme quil y a des amours paisibles
et fortuns ; et ce qui fait encore une diffrence qui in est extrmement
avantageuse, jajouterai que lamour, quoiquil trompe assez souvent, ne
promet du moins que des satisfactions et des joies, au lieu que la religion
veut quon sattende une pratique triste et mortifiante.
Ne vous alarmez pas, ajoutai-je en voyant son zle prt seffaroucher ;
lunique chose que je veux conclure ici, cest quil ny a point de plus
mauvaise mthode pour dgoter un cur de lamour, que de lui en dcrier
les douceurs, et de lui promettre plus de bonheur dans lexercice de la
vertu. De la manire dont nous sommes faits, il est certain que notre flicit
consiste dans le plaisir ; je dfie quon sen forme une autre ide : or le cur
na pas besoin de se consulter longtemps pour sentir que, de tous les plaisirs,
les plus doux sont ceux de lamour. Il saperoit bientt quon le trompe,
lorsquon lui en promet ailleurs de plus charmants ; et cette tromperie le
dispose se dfier des promesses les plus solides.
Prdicateurs qui voulez me ramener la vertu, dites-moi quelle est
indispensablement ncessaire ; mais ne me dguisez pas quelle est svre et
pnible. tablissez bien que les dlices de lamour sont passagres, quelles
sont dfendues, quelles seront suivies par dternelles peines, et, ce qui fera
peut-tre encore plus dimpression sur moi, que plus elles sont douces et
charmantes, plus le ciel sera magnifique rcompenser un si grand sacrifice ;
mais confessez quavec des curs tels que nous les avons, elles sont ici-bas
nos plus parfaites flicits.
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Cette fin de mon discours rendit le calme mon ami Tiberge. Il convint
quil y avait quelque chose de raisonnable dans mes penses. La seule
objection quil ajouta fut de me demander pourquoi je nentrais pas du
moins dans mes propres principes, en sacrifiant mon amour lesprance de
cette rmunration, dont je me faisais une si grande ide. O cher ami ! lui
rpondis-je, cest ici que je reconnais ma misre et ma faiblesse : hlas ! oui
cest mon devoir dagir comme je raisonne ; mais laction est-elle en mon
pouvoir ? De quel secours naurais-je pas besoin pour oublier les charmes
de Manon ? Dieu me pardonne ! reprit Tiberge, je pense que voici encore
un de nos jansnistes. Je ne sais ce que je suis, rpliquai-je, et je ne vois pas
trop clairement ce quil faut tre ; mais je nprouve que trop la vrit de
ce quils disent.
Cette conversation servit du moins renouveler la piti de mon ami. Il
comprit quil y avait plus de faiblesse que de malignit dans mes dsordres.
Son amiti en fut plus dispose dans la suite me donner des secours, sans
lesquels jaurais pri infailliblement de misre. Cependant, je ne lui fis pas
la moindre ouverture du dessein que javais de mchapper de Saint-Lazare.
Je le priai seulement de se charger de ma lettre. Je lavais prpare avant
quil ft venu, et je ne manquai point de prtextes pour colorer la ncessit
o jtais dcrire. Il eut la fidlit de la porter exactement, et Lescaut reut
avant la fin du jour celle qui tait pour lui.
Il me vint voir le lendemain, et il passa heureusement sous le nom de mon
frre. Ma joie fut extrme en lapercevant dans ma chambre. Jen fermai la
porte avec soin. Ne perdons pas un seul moment, lui dis-je ; apprenez-moi
dabord des nouvelles de Manon, et donnez-moi ensuite un bon conseil pour
rompre mes fers. Il massura quil navait pas vu sa sur depuis le jour qui
avait prcd mon emprisonnement ; quil navait appris son sort et le mien
qu force dinformations et de soins ; que, stant prsent deux ou trois
fois lHpital on lui avait refus la libert de lui parler. Malheureux G...
M.... mcriai-je, que tu me le paieras cher !
Pour ce qui regarde votre dlivrance continua Lescaut, cest une
entreprise moins facile que vous ne pensez. Nous passmes hier la soire,
deux de mes amis et moi, observer toutes les parties extrieures de cette
maison, et nous jugemes que vos fentres tant sur une cour entoure de
btiments, comme vous nous laviez marque, il y aurait bien de la difficult
vous tirer de l. Vous tes dailleurs au troisime tage, et nous ne pouvons
introduire ici ni cordes ni chelles. Je ne vois donc nulle ressource du ct du
dehors. Cest dans la maison mme quil faudrait imaginer quelque artifice.
Non, repris-je, jai tout examin, surtout depuis que ma clture est un peu
moins rigoureuse, par lindulgence du suprieur. La porte de ma chambre ne
se ferme plus avec la clef, jai la libert de me promener dans les galeries
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des religieux ; mais tous les escaliers sont bouchs par des portes paisses,
quon a soin de tenir fermes la nuit et le jour, de sorte quil est impossible
que la seule adresse puisse me sauver.
Attendez, repris-je, aprs avoir un peu rflchi sur une ide qui me parut
excellente ; pourriez-vous mapporter un pistolet Aisment, me dit Lescaut :
mais voulez-vous tuer quelquun ? Je lassurai que javais si peu dessein de
tuer quil ntait pas mme ncessaire que le pistolet ft charg. Apportez-
le-moi demain, ajoutai-je, et ne manquez pas de vous trouver, le soir onze
heures, vis--vis la porte de cette maison, avec deux ou trois de nos amis.
Jespre que je pourrai vous y rejoindre. Il me pressa en vain de lui en
apprendre davantage. Je lui dis quune entreprise telle que je la mditais ne
pouvait paratre raisonnable quaprs avoir russi. Je le priai dabrger sa
visite, afin quil trouvt plus de facilit me revoir le lendemain. Il fut admis
avec aussi peu de peine que la premire fois. Son air tait grave ; il ny a
personne qui ne let pris pour un homme dhonneur.
Lorsque je me trouvai muni de linstrument de ma libert, je ne doutai
presque plus du succs de mon projet. Il tait bizarre et hardi ; mais de quoi
ntais-je pas capable avec les motifs qui manimaient ? Javais remarqu,
depuis quil mtait permis de sortir de ma chambre et de me promener
dans les galeries, que le portier apportait chaque jour au soir les clefs de
toutes les portes au suprieur, et quil rgnait ensuite un profond silence
dans la maison, qui marquait que tout le monde tait retir. Je pouvais aller
sans obstacle, par une galerie de communication, de ma chambre cette
de ce pre. Ma rsolution tait de lui prendre ses clefs, en lpouvantant
avec mon pistolet, sil faisait difficult de me les donner, et de men servir
pour gagner la rue. Jen attendis le temps avec impatience. Le portier vint
lheure ordinaire, cest--dire un peu aprs neuf heures. Jen laissai passer
encore une, pour massurer que tous les religieux et les domestiques taient
endormis. Je partis enfin avec mon arme et une chandelle allume. Je frappai
dabord doucement la porte du pre pour lveiller sans bruit. Il mentendit
au second coup ; et, simaginant sans doute que ctait quelque religieux qui
se trouvait mal et qui avait besoin de secours, il se leva pour mouvrir. Il
eut nanmoins la prcaution de demander au travers de la porte qui ctait
et ce quon voulait de lui. Je fus oblig de me nommer ; mais jaffectai un
ton plaintif, pour lui faire comprendre que je ne me trouvais pas bien. Ha,
cest vous, mon cher fils, me dit-il en ouvrant la porte. Quest-ce donc qui
vous amne si tard ? Jentrai dans sa chambre, et, layant tir lautre bout
oppos la porte, je lui dclarai quil mtait impossible de demeurer plus
longtemps Saint-Lazare ; que la nuit tait un temps commode pour sortir
sans tre aperu, et que jattendais de son amiti quil consentirait mouvrir
les portes, ou me prter ses clefs pour les ouvrir moi-mme.
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Ce compliment devait le surprendre Il demeura quelque temps me
considrer sans me rpondre comme je nen avais pas perdre, je repris la
parole pour lui dire que jtais fort touch de toutes ses bonts, mais que
la libert tant le plus cher de tous les biens, surtout pour moi qui on
la ravissait injustement, jtais rsolu de me la procurer cette nuit mme
quelque prix que ce ft ; et, de peur quil ne lui prt envie dlever la
voix pour appeler du secours, je lui fis voir une honnte raison de silence
que je tenais sous mon justaucorps. Un pistolet ! me dit-il. Quoi ! mon fils,
vous voulez mter la vie pour reconnatre la considration que jai eue
pour vous ? Dieu ne plaise, lui rpondis-je. Vous avez trop desprit et de
raison pour me mettre dans cette ncessit ; mais je veux tre libre, et jy
suis si rsolu, que si mon projet manque par votre faute, cest fait de vous
absolument. Mais, mon cher fils, reprit-il dun air ple et effray, que vous
ai-je fait ? quelle raison avez-vous de vouloir ma mort ? Eh non, rpliquai-
je avec impatience, je nai pas dessein de vous tuer : si vous voulez vivre,
ouvrez-moi la porte, et je suis le meilleur de vos amis. Japerus les clefs
qui taient sur sa table ; je les pris, et je le priai de me suivre, en faisant le
moins de bruit quil pourrait.
Il fut oblig de sy rsoudre. mesure que nous avancions et quil ouvrait
une porte, il me rptait avec un soupir : Ah ! mon fils, ah ! qui laurait jamais
cru ! Point de bruit, mon pre, rptais-je de mon ct tout moment. Enfin
nous arrivmes une espce de barrire qui est avant la grande porte de la
rue. Je me croyais dj libre, et jtais derrire le pre avec ma chandelle
dans une main, et mon pistolet dans lautre.
Pendant quil sempressait douvrir, un domestique, qui couchait dans
une petite chambre voisine, entendant le bruit de quelques verrous, se lve et
met la tte sa porte. Le bon pre le crut apparemment capable de marrter.
Il lui ordonna avec beaucoup dimprudence de venir son secours. Ctait
un puissant coquin qui slana sur moi sans balancer. Je ne le marchandai
point ; je lui lchai le coup au milieu de la poitrine : Voil de quoi vous tes
cause, mon pre, dis-je assez firement mon guide. Mais que cela ne vous
empche point dachever, ajoutai-je en le poussant vers la dernire porte. Il
nosa refuser de louvrir. Je sortis heureusement, et je trouvai quatre pas
Lescaut qui mattendait avec deux amis, suivant sa promesse.
Nous nous loignmes. Lescaut me demanda sil navait pas entendu
tirer un pistolet : Cest votre faute, lui dis-je, pourquoi me lapportiez-vous
charg ? Cependant je le remerciai davoir eu cette prcaution, sans laquelle
jtais sans doute Saint-Lazare pour longtemps. Nous allmes passer la
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nuit chez un traiteur, o je me remis un peu de la mauvaise chre que javais
faite depuis prs de trois mois. Je ne pas nanmoins my livrer au plaisir.
Je souffrais mortellement pour Manon. Il faut la dlivrer, dis-je mes trois
amis. Je nai souhait la libert que dans cette vue. Je vous demande le
secours de votre adresse : pour moi, jy emploierai jusqu ma vie.
Lescaut, qui ne manquait pas desprit et de prudence, me reprsenta quil
fallait aller bride en main ; que mon vasion de Saint-Lazare, et le malheur
qui mtait arriv en sortant, causeraient infailliblement du bruit ; que le
lieutenant-gnral de police me ferait chercher, et quil avait les bras longs ;
enfin, que si je ne voulais pas tre expos quelque chose de pis que Saint-
Lazare il tait propos de me tenir couvert et renferm pendant quelques
jours, pour laisser au premier feu de mes ennemis le temps de steindre.
Son conseil tait sage ; mais il aurait fallu ltre aussi pour le suivre. Tant
de lenteur et de mnagement ne saccordait pas avec ma passion. Toute ma
complaisance se rduisit lui promettre que je passerais le jour suivant
dormir. Il menferma dans sa chambre, o je demeurai jusquau soir.
Jemployai une partie de ce temps former des projets et des expdients
pour secourir Manon. Jtais bien persuad que sa prison tait encore plus
impntrable que navait t la mienne. Il ntait pas question de force et de
violence ; il fallait de lartifice ; mais la desse mme de linvention naurait
su par o commencer. Jy vis si peu de jour, que je remis considrer mieux
les choses lorsque jaurais pris quelques informations sur larrangement
intrieur de LHpital.
Aussitt que la nuit meut rendu la libert, je priai Lescaut de
maccompagner. Nous limes conversation avec un des portiers, qui nous
parut homme de bon sens. Je feignis dtre un tranger qui avait entendu
parler avec admiration de lHpital-gnral, et de lordre qui sy observe. Je
linterrogeai sur les plus minces dtails ; et de circonstance en circonstance
nous tombmes sur les administrateurs, dont je le priai de mapprendre les
noms et les qualits. Les rponses quil me fit sur ce dernier article me
firent natre une pense dont je mapplaudis aussitt, et que je ne tardai
point mettre en uvre. Je lui demandai, comme une chose essentielle
mon dessein, si ces messieurs avaient des enfants. Il me dit quil ne pouvait
pas men rendre un compte certain ; mais que pour M. de T...., qui tait un
des principaux, il lui connaissait un fils en ge dtre mari, qui tait venu
plusieurs fois lHpital avec son pre. Cette assurance me suffisait.
Je rompis presque aussitt notre entretien, et je fis part Lescaut, en
retournant chez lui, du dessein que javais conu. Je mimagine, lui dis-je,
que M. de T.... le fils, qui est riche et de bonne famille, est dans un certain
got de plaisirs, connue la plupart des jeunes gens de son ge. Il ne saurait
tre ennemi des femmes, ni ridicule au point de refuser ses services pour une
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affaire damour. Jai form le dessein de lintresser la libert de Manon.
Sil est honnte homme et quil ait des sentiments, il nous accordera son
secours par gnrosit. Sil nest point capable dtre conduit par ce motif,
il fera du moins quelque chose pour une fille aimable, ne ft-ce que par
lesprance davoir part ses faveurs. Je ne veux pas diffrer de le voir,
ajoutai-je, plus longtemps que jusqu demain. Je me sens si consol par ce
projet, que jen tire un bon augure.
Lescaut convint lui-mme quil y avait de la vraisemblance dans mes
ides, et que nous pouvions esprer quelque chose par cette voie. Jen passai
la nuit moins tristement.
Le matin tant venu, je mhabillai le plus proprement quil me fut
possible dans ltat dindigence o jtais, et je me fis conduire dans un
fiacre la maison de M. de T.... Il fut surpris de recevoir la visite dun
inconnu. Jaugurai bien de sa physionomie et de ses civilits. Je mexpliquai
naturellement avec lui, et, pour chauffer ses sentiments naturels, je lui parlai
de ma passion et du mrite de ma matresse comme de deux choses qui ne
pouvaient tre gales que lune par lautre. Il me dit que, quoiquil net
jamais vu Manon, il avait entendu parler delle, du moins sil sagissait de
cette qui avait t la matresse du vieux G... M... Je ne doutai point quil ne
ft inform de la part que javais eue cette aventure ; et, pour le gagner
de plus en plus, en me faisant un mrite de ma confiance, je lui racontai le
dtail de tout ce qui tait arriv Manon et moi. Vous voyez, Monsieur,
continuai-je, que lintrt de ma vie et celui de mon cur sont maintenant
entre vos mains. Lun ne mest pas plus cher que lautre. Je nai point de
rserve avec vous, parce que je suis inform de votre gnrosit, et que la
ressemblance de nos ges me fait esprer quil sen trouvera quelquune
dans nos inclinations.
Il parut fort sensible cette marque douverture et de candeur. Sa rponse
fut celle dun homme qui a du monde et des sentiments ; ce que le monde
ne donne pas toujours et quil fait perdre souvent. Il me dit quil mettait ma
visite au rang de ses bonnes fortunes, quil regarderait mon amiti comme
une de ses plus heureuses acquisitions, et quil sefforcerait de la mriter par
lardeur de ses services. Il ne promit pas de me rendre Manon, parce quil
navait, me dit-il, quun crdit mdiocre et mal assur ; mais il moffrit de
me procurer le plaisir de la voir, et de faire tout ce qui serait en sa puissance
pour la remettre entre mes bras. Je fus plus satisfait de cette incertitude de
son crdit, que je ne laurais t dune pleine assurance de remplir tous mes
dsirs. Je trouvai, dans la modration de ses offres, une marque de franchise
dont je fus charm. En un mot, je me promis tout de ses bons offices. La seule
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promesse de me faire voir Manon maurait fait tout entreprendre pour lui. Je
lui marquai quelque chose de ces sentiments, dune manire qui le persuada
aussi que je ntais pas dun mauvais naturel. Nous nous embrassmes avec
tendresse, et nous devnmes amis, sans autre raison que la bont de nos
curs, et une simple disposition qui porte un homme tendre et gnreux
aimer un autre homme qui lui ressemble.
Il poussa les marques de son estime bien plus loin : car, ayant combin
mes aventures, et jugeant quen sortant de Saint-Lazare je ne devais pas me
trouver mon aise, il moffrit sa bourse, et il me pressa de laccepter. Je
ne lacceptai point, mais je lui dis : Cest trop, mon cher Monsieur. Si avec
tant de bont et damiti vous me faites revoir ma chre Manon, je vous suis
attach pour la vie. Si vous me rendez tout--fait cette chre crature, je ne
croirai pas tre quitte en versant tout mon sang pour vous servir.
Nous ne nous sparmes quaprs tre convenus du temps et du lieu o
nous devions nous retrouver ; il eut la complaisance de ne pas me remettre
plus loin que laprs-midi du mme jour.
Je lattendis dans un caf, o il vint me rejoindre vers les quatre heures,
et nous prmes ensemble le chemin de lHpital. Mes genoux taient
tremblants en traversant les cours. Puissance damour ! disais-je, je reverrai
donc lidole de mon cur, lobjet de tant de pleurs et dinquitudes ! Ciel !
conservez-moi assez de vie pour aller jusqu elle, et disposez aprs cela de
ma fortune et de mes jours ; je nai plus dautres grces vous demander.
M. de T.... parla quelques concierges de la maison, qui sempressrent
de lui offrir tout ce qui dpendait deux pour sa satisfaction. Il se fit montrer
le quartier o Manon avait sa chambre, et lon nous y conduisit avec une
clef dune grandeur effroyable, qui servit ouvrir sa porte. Je demandai au
valet qui nous menait, et qui tait celui quon avait charg du soin de la
servir, de quelle manire elle avait pass le temps dans cette demeure. Il
nous dit que ctait une douceur anglique : quil navait jamais reu delle
un mot de duret ; quelle avait vers continuellement des larmes pendant
les six premires semaines aprs son arrive ; mais que depuis quelque
temps elle paraissait prendre son malheur avec plus de patience, et quelle
tait occupe coudre du matin jusquau soir, la rserve de quelques
heures quelle employait la lecture. Je lui demandai encore si elle avait t
entretenue proprement. Il massura que le ncessaire du moins ne lui avait
jamais manqu.
Nous approchmes de sa porte. Mon cur battait violemment. Je dis
M. de T.... : Entrez seul et prvenez-la sur ma visite ; car japprhende quelle
ne soit trop saisie en me voyant tout dun coup. La porte nous fut ouverte.
56
Je demeurai dans la galerie. Jentendis nanmoins leurs discours. Il lui dit
quil venait lui apporter un peu de consolation ; quil tait de mes amis,
et quil prenait beaucoup dintrt notre bonheur. Elle lui demanda avec
le plus vif empressement si elle apprendrait de lui ce que jtais devenu.
Il lui promit de mamener ses pieds aussi tendre, aussi fidle quelle
pouvait le dsirer. Quand ? reprit-elle. Aujourdhui mme, lui dit-il ; ce
bienheureux moment ne tardera point ; il va paratre linstant si vous le
souhaitez. Elle comprit que jtais la porte. Jentrai lorsquelle y accourait
avec prcipitation. Nous nous embrassmes avec cette effusion de tendresse
quune absence de trois mois fait trouver si charmante de parfaits amants.
Nos soupirs, nos exclamations interrompues, mille noms damour rpts
languissamment de part et dautre, formrent, pendant un quart dheure, une
scne qui attendrissait M. de T..... Je vous porte envie, me dit-il, en nous
faisant asseoir ; il ny a point de sort glorieux auquel je ne prfrasse une
matresse si belle et si passionne. Aussi mprisais-je tous les empires du
monde, lui rpondis-je, pour massurer le bonheur dtre aim delle.
Tout le reste dune conversation si dsire ne pouvait manquer dtre
infiniment tendre. La pauvre Manon me raconta ses aventures, et je lui appris
les miennes. Nous pleurmes amrement en nous entretenant de ltat o
elle tait, et de celui do je ne faisais que sortir. M. de T.... nous consola par
de nouvelles promesses de semployer ardemment pour finir nos misres. Il
nous conseilla de ne pas rendre cette premire entrevue trop longue, pour lui
donner plus de facilit nous en procurer dautres. Il eut beaucoup de peine
nous faire goter ce conseil. Manon surtout ne pouvait se rsoudre me
laisser partir. Elle me fit remettre cent fois sur ma chaise Elle me retenait
par les habits et par les mains. Hlas ! dans quel lieu me laissez-vous ?
disait-elle. Qui peut massurer de vous revoir ? M. de T.... lui promit de la
venir voir souvent avec moi. Pour ce lieu, ajouta-t-il agrablement, il ne faut
plus lappeler lHpital ; cest Versailles, depuis quune personne qui mrite
lempire de tous les curs y est renferme.
Je fis en sortant quelques libralits au valet qui la servait, pour lengager
lui rendre ses soins avec zle. Ce garon avait lme moins basse et moins
dure que ses pareils. Il avait t tmoin de notre entrevue. Ce tendre spectacle
lavait touch. Un louis dor, dont je lui fis prsent, acheva de me lattacher.
Il me prit lcart en descendant dans les cours : Monsieur, me dit-il, si vous
me voulez prendre votre service, ou me donner une honnte rcompense
pour me ddommager de la perte de lemploi que joccupe ici, je crois quil
me sera facile de dlivrer mademoiselle Manon.
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Jouvris loreille cette proposition ; et quoique je fusse dpourvu de
tout, je lui fis des promesses fort au-dessus de ses dsirs. Je comptais bien
quil me serait toujours ais de rcompenser un homme de cette espce. Sois
persuad, lui dis-je, mon ami, quil ny a rien que je ne fasse pour toi, et que
la fortune est aussi assure que la mienne. Je voulus savoir quels moyens
il avait dessein demployer. Nul autre, me dit-il, que de lui ouvrir, le soir,
la porte de sa chambre, et de vous la conduire jusqu cette de la rue, o il
faudra que vous soyez prt la recevoir. Je lui demandai sil ntait point
craindre quelle ne ft reconnue en traversant les galeries et les cours. Il
confessa quil y avait quelque danger ; mais il me dit quil fallait bien risquer
quelque chose.
Quoique je fusse ravi de le voir si rsolu, jappelai M. de T.... pour lui
communiquer ce projet, et la seule raison qui semblait pouvoir le rendre
douteux. Il y trouva plus de difficult que moi. Il convint quelle pouvait
absolument schapper de cette manire : Mais si elle est reconnue, continua-
t-il, et si elle est arrte en fuyant, cest peut-tre fait delle pour toujours.
Dailleurs il vous faudrait donc quitter Paris sur-le-champ : car vous ne
seriez jamais assez cach aux recherches. On les redoublerait, autant par
rapport vous qu elle. Un homme schappe aisment quand il est seul ;
mais il est presque impossible de demeurer inconnu avec une jolie femme.
Quelque solide que me part ce raisonnement il ne put lemporter dans
mon esprit sur lespoir si proche de mettre Manon en libert. Je le dis M. de
T..... et je le priai de pardonner un peu dimprudence et de tmrit lamour.
Jajoutai que mon dessein tait en effet de quitter Paris pour marrter,
comme javais dj fait, dans quelque village voisin. Nous convnmes donc
avec le valet de ne pas remettre son entreprise plus loin quau jour suivant ;
et, pour la rendre aussi certaine quil tait en notre pouvoir, nous rsolmes
dapporter des habits dhomme, dans la vue de faciliter notre sortie. Il ntait
pas ais de les faire entrer, mais je ne manquai pas dinvention pour en
trouver le moyen. Je priai seulement M. de T... de mettre le lendemain deux
vestes lgres lune sur lautre, et je me chargeai de tout le reste.
Nous retournmes le matin lHpital. Javais avec moi, pour Manon, du
linge, des bas, etc., et par-dessus mon justaucorps un surtout qui ne laissait
rien voir de trop enfl dans mes poches. Nous ne fmes quun moment
dans sa chambre. M. de T.... lui laissa une de ses vestes ; je lui donnai mon
justaucorps, le surtout me suffisant pour sortir. Il ne se trouva rien de manque
son ajustement, except la culotte que javais malheureusement oublie.
Loubli de cette pice ncessaire nous et sans doute apprt rire, si
lembarras o il nous mettait et t moins srieux. Jtais au dsespoir
quune bagatelle de cette nature ft capable de nous arrter. Cependant je
pris mon parti, qui fut de sortir moi-mme sans culotte. Je laissai la mienne
58
Manon. Mon surtout tait long, et je me mis, laide de quelques pingles,
en tat de passer dcemment la porte.
Le reste du jour me parut dune longueur insupportable. Enfin, la nuit
tant venue, nous nous rendmes un peu au-dessous de la porte de lHpital,
dans un carrosse. Nous ny fmes pas longtemps sans voir Manon paratre
avec son conducteur. Notre portire tant ouverte, ils montrent tous deux
linstant ; je reus ma chre matresse dans mes bras. Elle tremblait comme
une feuille. Le cocher me demanda o il fallait toucher. Touche au bout
du monde, lui dis-je, et mne-moi quelque part o je ne puisse jamais tre
spar de Manon.
Ce transport, dont je ne fus pas le matre, faillit de mattirer un fcheux
embarras. Le cocher fit rflexion mon langage ; et, lorsque je lui dis ensuite
le nom de la rue o nous voulions tre conduits, il me rpondit quil craignait
que je ne lengageasse dans une mauvaise affaire ; quil voyait bien que ce
beau jeune homme qui sappelait Manon, tait une fille que jenlevais de
lHpital, et quil ntait pas dhumeur se perdre pour lamour de moi.
La dlicatesse de ce coquin ntait quune envie de me faire payer la
voiture plus cher. Nous tions trop prs de lHpital pour ne pas filer doux.
Tais-toi, lui dis-je, il y a un louis dor gagner pour toi : il ni aurait aid,
aprs cela, brler lHpital mme.
Nous gagnmes la maison o demeurait Lescaut. Comme il tait tard,
M. de T.... nous quitta en chemin, avec promesse de nous revoir le
lendemain. Le valet demeura seul avec nous.
Je tenais Manon si troitement serre entre mes bras, que nous
noccupions quune place dans le carrosse. Elle pleurait de joie, et je sentais
ses larmes qui mouillaient mon visage.
Mais lorsquil fallut descendre pour entrer chez Lescaut, eus avec le
cocher un nouveau dml dont les suites furent funestes. Je me repentis de
lui avoir promis un louis, non seulement parce que le prsent tait excessif,
mais par une autre raison bien plus forte, qui tait limpuissance de le payer.
Je lis appeler Lescaut. Il descendit de sa chambre pour venir la porte ; je
lui dis loreille dans quel embarras je me trouvais. Comme il tait dune
humeur brusque, et nullement accoutum mnager un fiacre, il me rpondit
que je me moquais : Un louis dor ! ajouta-t-il ; vingt coups de canne
ce coquin-l. Jeus beau lui reprsenter doucement quil allait nous perdre.
Il marracha ma canne, avec lair den vouloir maltraiter le cocher. Celui-
ci, qui il tait peut-tre arriv de tomber quelquefois sous la main dun
garde-du-corps ou dun mousquetaire, senfuit de peur avec son carrosse, en
criant que je lavais tromp, mais que jaurais de ses nouvelles. Je lui rptai
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inutilement darrter. Sa fuite me causa une extrme inquitude ; je ne doutai
point quil navertit le commissaire. Vous me perdez, dis-je Lescaut ; je
ne serais pas en sret chez vous ; il faut nous loigner dans le moment. Je
prtai le bras Manon pour marcher, et nous sortmes promptement de cette
dangereuse rue. Lescaut nous tint compagnie.
Cest quelque chose dadmirable que la manire dont la Providence
enchane les vnements. peine avions-nous march cinq ou six minutes,
quun homme, dont je ne dcouvris point le visage, reconnut Lescaut. Il le
cherchait sans doute aux environs de chez lui, avec le malheureux dessein
quil excuta. Cest Lescaut, dit-il, en lui lchant un coup de pistolet ; il
ira souper ce soir avec les anges. Il se droba aussitt. Lescaut tomba sans
le moindre mouvement de vie. Je pressai Manon de fuir, car nos secours
taient inutiles un cadavre, et je craignais dtre arrt par le guet, qui ne
pouvait tarder paratre. Jenfilai, avec elle et le valet, la premire petite
rue qui croisait. Elle tait si perdue que javais de la peine la soutenir.
Enfin japerus un fiacre au bout de la rue. Nous y montmes ; mais lorsque
le cocher me demanda o il fallait nous conduire, je fus embarrass de lui
rpondre. Je navais point dasile assur ni dami de confiance qui josasse
avoir recours ; jtais sans argent, nayant gure plus dune demi-pistole dans
ma bourse. La frayeur et la fatigue avaient tellement incommod Manon,
quelle tait demi pme prs de moi. Javais dail leurs limagination
remplie du meurtre de Lescaut, et je ntais pas encore sans apprhension
de la part du guet. Quel parti prendre ? Je me souvins heureusement de
lauberge de Chaillot, o javais pass quelques jours avec Manon lorsque
nous tions alls dans ce village pour y demeurer. Jesprai non seulement
dy tre en sret, mais dy pouvoir vivre quelque temps sans tre press de
payer. Mne-nous Chaillot, dis-je au cocher. Il refusa dy aller si tard,
moins dune pistole ; autre sujet dembarras. Enfin nous convnmes de six
francs : ctait toute la somme qui restait dans ma bourse.
Je consolais Manon en avanant ; mais, au fond, javais le dsespoir dans
le cur. Je me serais donn la mort, si je neusse pas eu dans mes bras le seul
bien qui mattachait la vie. Cette seule pense me remettait : Je la tiens du
moins, disais-je ; elle maime, elle est moi. Tiberge a beau dire, ce nest
pas l un fantme de bonheur. Je verrais prir tout lunivers sans y prendre
intrt : pourquoi ? parce que je nai plus daffection de reste. Ce sentiment
tait vrai ; cependant, dans le temps que je faisais si peu de cas des biens
du monde, je sentais que jaurais eu besoin den avoir du moins une petite
partie pour mpriser encore plus souverainement tout le reste. Lamour est
plus fort que labondance, plus fort que les trsors et les richesses ; mais
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il a besoin de leur secours ; et rien nest plus dsesprant pour un amant
dlicat, que de se voir ramen par-l, malgr lui, la grossiret des mes
les plus basses.
Il tait onze heures quand nous arrivmes Chaillot. Nous fmes reus
lauberge connue des personnes de connaissance. On ne fut pas surpris de
voir Manon en habit dhomme, parce quon est accoutum, Paris et aux
environs, de voir prendre aux femmes toutes sortes de formes. Je la fis servir
aussi proprement que si jeusse t dans la meilleure fortune. Elle ignorait
que je fusse mal en argent. Je me gardai bien de lui en rien apprendre, tant
rsolu de retourner seul Paris le lendemain pour chercher quelque remde
cette fcheuse espce de maladie.
Elle me parut ple et maigrie en soupant. Je ne men tais point aperu
Hpital, parce que la chambre o je lavais vue ntait pas des plus claires. Je
lui demandai si ce ntait point encore un effet de la frayeur quelle avait eue
en voyant assassiner son frre. Elle massura que, quelque touche quelle
ft de cet accident, sa pleur ne venait que davoir essuy pendant trois mois
mon absence. Tu maimes donc extrmement ? lui rpondis-je. Mille fois
plus que je ne puis dire, reprit-elle. Tu ne me quitteras donc plus jamais ?
ajoutai-je. Non, jamais, rpliqua-t-elle ; et cette assurance fut confirme par
tant de caresses et de serments, quil me parut impossible, en effet, quelle
pt jamais les oublier. Jai toujours t persuad quelle tait sincre : quelle
raison aurait-elle eue de se contrefaire jusqu ce point ? Mais elle tait
encore plus volage ; ou plutt elle ntait plus rien, et elle ne se reconnaissait
pas elle-mme, lorsque ayant devant les yeux des femmes qui vivaient dans
labondance, elle se trouvait dans la pauvret et dans le besoin. Jtais la
veille den avoir une dernire preuve qui a surpass toutes les autres, et qui
a produit la plus trange aventure qui soit jamais arrive un homme de ma
naissance et de ma fortune.
Comme je la connaissais de cette humeur, je me htai le lendemain daller
Paris. La mort de son frre, et la ncessit davoir du linge et des habits
pour elle et pour moi, taient de si bonnes raisons, que je neus pas besoin
de prtextes. Je sortis de lauberge avec le dessein, dis-je Manon et mon
hte, de prendre un carrosse de louage ; mais ctait une gasconnade. La
ncessit mobligeant daller pied, je marchai fort vite jusquau Cours-la-
Reine, o javais dessein de marrter. Il fallait bien prendre un moment de
solitude et de tranquillit pour marranger et prvoir ce que jallais faire
Paris.
Je massis sur lherbe. Jentrai dans une mer de raisonnements et de
rflexions, qui se rduisirent peu peu trois principaux articles. Javais
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besoin dun secours prsent pour un nombre infini de ncessits prsentes.
Javais chercher quelque voie qui pt du moins mouvrir des esprances
pour lavenir ; et, ce qui ntait pas de moindre importance, javais des
informations et des mesures prendre pour la sret de Manon et pour la
mienne. Aprs mtre puis en projets et en combinaisons sur ces trois
chefs, je jugeai encore propos den retrancher les deux derniers. Nous
ntions pas mal couvert dans une chambre de Chaillot ; et, pour les besoins
futurs, je crus quil serait temps dy penser lorsque jaurais satisfait aux
prsents.
Il tait donc question de remplir actuellement ma bourse. M. de
T.... mavait offert gnreusement la sienne ; mais javais une extrme
rpugnance le remettre moi-mme sur cette matire. Quel personnage
que daller exposer sa misre un tranger, et de le prier de nous faire
part de son bien ! Il ny a quune me lche qui en soit capable, par une
bassesse qui lempche den sentir lindignit, ou un chrtien humble, par
un excs de gnrosit qui le rend suprieur cette honte. Je ntais ni un
homme lche, ni un bon chrtien ; jaurais donn la moiti de mon sang pour
viter cette humiliation. Tiberge, disais-je, le bon Tiberge me refusera-t-il
ce quil aura le pouvoir de me donner ? Non, il sera touch de ma misre ;
mais il massassinera par sa morale. Il faudra essuyer ses reproches, ses
exhortations, ses menaces ; il me fera acheter ses secours si cher, que je
donnerais encore une partie de mon sang plutt que de ni exposer cette
scne fcheuse, qui me laissera du trouble et des remords. Bon ! reprenais-
je, il faut donc renoncer tout espoir, puisquil ne me reste point dautre
voie, et que je suis si loign de marrter ces deux-l, que je verserais
plus volontiers la moiti de mon sang que den prendre une, cest--dire tout
mon sang, plutt que de les prendre toutes deux. Oui, mon sang tout entier,
ajoutai-je, aprs une rflexion dun moment ; je le donnerais plus volontiers,
sans doute, que de me rduire de basses supplications. Mais il sagit bien
ici de mon sang. Il sagit de la vie et de lentretien de Manon, il sagit de son
amour et de sa fidlit. Quai-je mettre en balance avec elle ? Je ny ai rien
mis jusqu prsent. Elle me tient lieu de gloire, de bonheur et de fortune.
Il y a bien des choses, sans doute, que je donnerais ma vie pour obtenir ou
pour viter ; mais estimer une chose plus que ma vie, nest pas une raison
pour lestimer autant que Manon. Je ne fus pas longtemps me dterminer
aprs ce raisonnement. Je continuai mon chemin, rsolu daller dabord chez
Tiberge, et de l chez M. de T.....
En entrant Paris je pris un fiacre, quoique je neusse pas de quoi le
payer : je comptais sur les secours que jallais solliciter. Je me fis conduire au
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Luxembourg, o jenvoyai avertir Tiberge que jtais lattendre. Il satisfit
mon impatience par sa promptitude. Je lui appris lextrmit de mes besoins
sans nul dtour. Il me demanda si les cent pistoles que je lui avais rendues
me suffiraient ; et, sans mopposer un seul mot de difficult, il me les alla
chercher dans le moment, avec cet air ouvert et ce plaisir donner qui nest
connu que de lamour et de la vritable amiti. Quoique je neusse pas le
moindre doute du succs de ma demande, je fus surpris de lavoir obtenue
si bon march, cest--dire sans quil met querell sur mon impnitence.
Mais je me trompais en me croyant tout--fait quitte de ses reproches ; car
lorsquil eut achev de me compter son argent, et que je me prparais le
quitter, il me pria de faire avec lui un tour dalle. Je ne lui avais point parl
de Manon. Il ignorait quelle ft en libert ; ainsi sa morale ne tomba que sur
ma fuite tmraire de Saint-Lazare, et sur la crainte o il tait, quau lieu de
profiter des leons de sagesse que jy avais reues, je ne reprisse le train du
dsordre. Il me dit qutant all pour me visiter Saint-Lazare le lendemain
de mon vasion, il avait t frapp au-del de toute expression en apprenant
la manire dont jen tais sorti ; quil avait eu l-dessus un entretien avec
le suprieur ; que le bon pre ntait pas encore remis de son effroi ; quil
avait eu nanmoins la gnrosit de dguiser M. le lieutenant-gnral de
police les circonstances de mon dpart, et quil avait empch que la mon
du portier ne ft connue au-dehors ; que je navais donc de ce ct-l nul
sujet dalarme ; mais que, sil me restait le moindre sentiment de sagesse,
je profiterais de cet heureux tour que le ciel donnait mes affaires ; que je
devais commencer par crire mon pre, et me remettre bien avec lui ; et
que, si je voulais suivre une fois son conseil, il tait davis que je quittasse
Paris pour retourner dans le sein de ma famille.
Jcoutai son discours jusqu la fin. Il y avait l bien des choses
satisfaisantes. Je fus ravi premirement de navoir rien craindre du ct de
Saint-Lazare. Les rues de Paris me redevenaient un pays libre. En second
lieu, je mapplaudis de ce que Tiberge navait pas la moindre ide de la
dlivrance de Manon et de son retour avec moi. Je remarquai mme quil
avait vit de me parler delle, dans lopinion, apparemment, quelle me
tenait moins au cur puisque je paraissais si tranquille sur son sujet. Je
rsolus, sinon de retourner dans ma famille, du moins dcrire mon pre,
comme il me le conseillait, et de lui tmoigner que jtais dispos rentrer
dans lordre de mes devoirs et de ses volonts. Mon esprance tait de
lengager menvoyer de largent, sous prtexte de faire mes exercices
lacadmie ; car jaurais eu peine lui persuader que je fusse dans la
disposition de retourner ltat ecclsiastique ; et, dans le fond, je navais
nul loignement pour ce que je voulais lui promettre. Jtais bien aise, au
contraire, de mappliquer quelque chose dhonnte et de raisonnable autant
63
que ce dessein pourrait saccorder avec mon amour. Je faisais mon compte de
vivre avec ma matresse, et de faire en mme temps mes exercices. Cela tait
fort compatible. Je fus si satisfait de toutes ces ides, que je promis Tiberge
de faire partir le jour mme une lettre pour mon pre. Jentrai effectivement
dans un bureau dcriture en le quittant, et jcrivis dune manire si tendre
et si soumise, quen relisant ma lettre je me flattai dobtenir quelque chose
du cur paternel.
Quoique je fusse en tat de prendre et de payer un fiacre aprs avoir
quitt Tiberge, je me lis un plaisir de marcher firement pied en allant chez
M. de T.... Je trouvais de la joie dans cet exercice de ma libert, pour laquelle
mon ami mavait assur quil ne me restait rien craindre. Cependant, il
me revint tout dun coup lesprit que ses assurances ne regardaient que
Saint-Lazare, et que javais outre cela laffaire de lHpital sur les bras ; sans
compter la mort de Lescaut, dans laquelle jtais ml, du moins comme
tmoin. Ce souvenir meffraya si vivement, que je me retirai dans la premire
alle, do je fis appeler un carrosse. Jallai droit chez M. de T...., que je
lis rire de ma frayeur. Elle me parut risible moi-mme, lorsquil meut
appris que je navais rien craindre du ct de lHpital, ni de celui de
Lescaut. Il me dit que, dans la pense quon pourrait le souponner davoir
eu part lenlvement de Manon, il tait all le matin lHpital, et quil
avait demand la voir, en feignant dignorer ce qui tait arriv ; quon
tait si loign de nous accuser, ou lui, ou moi, quon stait empress, au
contraire, de lui apprendre cette aventure comme une trange nouvelle, et
quon admirait quune fille aussi jolie que Manon et pris le parti de fuir
avec un valet ; quil stait content de rpondre froidement quil nen tait
pas surpris, et quon fait tout pour la libert. Il continua de me raconter
quil tait all de l chez Lescaut, dans lesprance de my trouver avec ma
charmante matresse ; que lhte de la maison, qui tait un carrossier, lui
avait protest quil navait vu nielle, ni moi : mais quil ntait pas tonnant
que nous neussions point paru chez lui, si ctait pour Lescaut que nous
devions y venir, parce que nous aurions sans doute appris quil venait dtre
tu peu prs dans le mme temps. Sur quoi il navait pas refus dexpliquer
ce quil savait de la cause et des circonstances de cette mort. Environ deux
heures auparavant, un garde-du-corps des amis de Lescaut ltait venu voir,
et lui avait propos de jouer. Lescaut avait gagn si rapidement, que lautre
stait trouv cent cus de moins en une heure, cest--dire tout son argent.
Ce malheureux, qui se voyait sans un sou, avait pri Lescaut de lui prter
la moiti de la somme quil avait perdue ; et sur quelques difficults nes
cette occasion, ils staient querells avec une animosit extrme. Lescaut
avait refus de sortir pour mettre lpe la main, et lautre avait jur en le
quittant de lui casser la tte ; ce quil avait excut le soir mme. M. de T....
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eut lhonntet dajouter quil avait t fort inquiet par rapport nous, et
quil continuait de moffrir ses services. Je ne balanai point lui apprendre
le lieu de notre retraite. Il tue pria de trouver bon quil allt souper avec nous.
Connue il ne me restait qu prendre du linge et des habits pour Manon,
je lui dis que nous pouvions partir lheure mme, sil voulait avoir la
complaisance de sarrter un moment avec moi chez quelques marchands. Je
ne sais sil crut que je lui faisais cette proposition dans la vue dintresser sa
gnrosit, ou si ce fut par le simple mouvement dune belle me ; mais avant
consenti partir aussitt, il me mena chez les marchands qui fournissaient
sa maison : il me fit choisir plusieurs toffes dun prix plus considrable que
je ne me ltais propos ; et, lorsque je me disposais les payer, il dfendit
absolument aux marchands de recevoir un sou de moi. Cette galanterie se fit
de si bonne grce, que je crus pouvoir en profiter sans honte. Nous prmes
ensemble le chemin de Chaillot, o jarrivai avec moins dinquitude que
je nen tais parti.
Le chevalier des Grieux ayant employ plus dune heure ce rcit, je
le priai de prendre un peu de relche, et de nous tenir compagnie souper.
Notre attention lui fit juger que nous lavions cout avec plaisir. Il nous
assura que nous trouverions quelque chose encore de plus intressant dans
la suite de son histoire ; et lorsque nous emes fini de souper, il continua
dans ces termes.
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SECONDE PARTIE
Ma prsence et les politesses de M. de T... dissiprent tout ce qui pouvait
rester de chagrin Manon. Oublions nos terreurs passes, ma chre me, lui
dis-je en arrivant, et recommenons vivre plus heureux que jamais. Aprs
tout, lamour est un bon matre : la fortune ne saurait nous causer autant de
peines quil nous fait goter de plaisirs. Notre souper fut une vraie scne
de joie.
Jtais plus fier et plus content avec Manon et mes cent pistoles, que le
plus riche partisan de Paris avec ses trsors entasss. Il faut compter ses
richesses par les moyens quon a de satisfaire ses dsirs : je nen avais
pas un seul remplir. Lavenir mme me causait peu dembarras. Jtais
presque sr que mon pre ne ferait pas difficult de me donner de quoi vivre
honorablement Paris, parce qutant dans ma vingtime anne, jentrais
en droit dexiger ma part du bien de ma mre. Je ne cachai point Manon
que le fonds de mes richesses ntait que de cent pistoles. Ctait assez pour
attendre tranquillement une meilleure fortune, qui semblait ne me pouvoir
manquer, soit par mes droits naturels, ou par les ressources du jeu.
Ainsi, pendant les premires semaines, je ne pensai qu jouir de ma
situation ; et la force de lhonneur, autant quun reste de mnagement pour
la police, me faisant remettre de jour en jour renouer avec les associs
de lhtel de T..... je me rduisis jouer dans quelques assembles moins
dcries, o la faveur du sort mpargna lhumiliation davoir recours
lindustrie. Jallais passer la ville une partie de laprs-midi, et je revenais
souper Chaillot, accompagn fort souvent de M. de T.... dont lamiti
croissait de jour en jour pour nous. Manon trouva des ressources contre
lennui. Elle se lia dans le voisinage avec quelques jeunes personnes que
le printemps y avait ramenes. La promenade et les petits exercices de leur
sexe faisaient alternativement leur occupation. Une partie de jeu, dont elles
avaient rgl les bornes, fournissait aux frais de la voilure. Elles allaient
prendre lair au bois de Boulogne ; et le soir, mon retour, je retrouvais
Manon plus belle, plus contente et plus passionne que jamais.
66
Il sleva nanmoins quelques nuages qui semblrent menacer ldifice
de mon bonheur. Mais ils furent nettement dissips, et lhumeur foltre de
Manon rendit le dnouement si comique, que je trouve encore de la douceur
dans un souvenir qui me reprsente sa tendresse et les agrments de son
esprit.
Le seul valet qui composait notre domestique me prit un jour lcart
pour me dire, avec beaucoup dembarras, quil avait un secret dimportance
me communiquer. Je lencourageai parler librement. Aprs quelques
dtours, il me fit entendre quun seigneur tranger semblait avoir pris
beaucoup damour pour mademoiselle Manon. Le trouble de mon sang se
fit sentir dans toutes mes veines. En a-t-elle pour lui ? interrompis-je plus
brusquement que la prudence ne permettait pour mclaircir. Ma vivacit
leffraya.
Il me rpondit dun air inquiet que sa pntration navait pas t si
loin ; mais quayant observ depuis plusieurs jours que cet tranger venait
assidument au bois de Boulogne, quil y descendait de son carrosse, et que,
sengageant seul dans les contre alles, il paraissait chercher loccasion
de voir ou de rencontrer mademoiselle, il lui tait venu lesprit de faire
quelque liaison avec ses gens, pour apprendre le nom de leur matre ; quils le
traitaient de prince italien, et quils le souponnaient eux-mmes de quelque
aventure galante ; quil navait pu se procurer dautres lumires, ajouta-t-il
en tremblant, parce que le prince, tant alors sorti du bois, stait approch
familirement de lui, et lui avait demand son nom ; aprs quoi, comme sil
et devin quil tait notre service, il lavait flicit dappartenir la plus
charmante personne du monde.
Jattendais impatiemment la suite de ce rcit. Il le finit par des excuses
timides que je nattribuai qu mes imprudentes agitations. Je le pressai en
vain de continuer sans dguisement. Il me protesta quil ne savait rien de
plus et que ce quil venait de me raconter tant arriv le jour prcdent, il
navait pas revu les gens du prince. Je le rassurai, non seulement par des
loges, mais par une honnte rcompense ; et, sans lui marquer la moindre
dfiance de Manon, je lui recommandai dun ton plus tranquille de veiller
sur toutes les dmarches de ltranger.
Au fond, sa frayeur me laissa de cruels doutes. Elle pouvait lui avoir
fait supprimer une partie de la vrit. Cependant, aprs quelques rflexions,
je revins de mes alarmes jusqu regretter davoir donn cette marque de
faiblesse. Je ne pouvais faire un crime Manon dtre aime.
Il y avait beaucoup dapparence quelle ignorait sa conqute ; et quelle
vie allais-je mener si jtais capable douvrir si facilement lentre de mon
67
cur la jalousie ? Je retournai Paris le jour suivant, sans avoir form
dautre dessein que de hter le progrs de ma fortune en jouant plus gros jeu,
pour me mettre en tat de quitter Chaillot au premier sujet dinquitude.
Le soir, je nappris rien de nuisible mon repos. Ltranger avait reparu
au bois de Boulogne, et, prenant droit de ce qui sy tait pass la veille pour
se rapprocher de mon confident, il lui avait parl de son amour, mais dans
des termes qui ne supposaient aucune intelligence avec Manon. Il lavait
interrog sur mille dtails. Enfin il avait tent de le mettre dans ses intrts
par des promesses considrables ; et, tirant une lettre quil tenait prte, il lui
avait offert inutilement quelques louis dor pour la rendre sa matresse.
Deux jours se passrent sans aucun autre incident. Le troisime fut plus
orageux. Jappris, en arrivant de la ville assez tard, que Manon, pendant sa
promenade, stait carte un moment de ses compagnes, et que ltranger,
qui la suivait peu de distance, stant approch delle au signe quelle lui en
avait fait, elle lui avait remis une lettre quil avait reue avec des transports
de joie. Il navait eu le temps de les exprimer quen baisant amoureusement
les caractres, parce quelle stait aussitt drobe. Mais elle avait paru
dune gaiet extraordinaire pendant le reste du jour ; et depuis quelle tait
rentre au logis, cette humeur ne lavait pas abandonne. Je frmis sans
doute chaque mot : Es-tu bien sr, dis-je tristement mon valet, que tes
yeux ne taient pas tromp ? Il prit le ciel tmoin de sa bonne foi.
Je ne sais quoi les tourments de mon cur mauraient port, si Manon,
qui mavait entendu rentrer, ne ft venue au-devant de moi avec un air
dimpatience et de plainte de ma lenteur. Elle nattendit point ma rponse
pour maccabler de caresses : et, lorsquelle se vit seule avec moi, elle me
fit des reproches fort vifs de lhabitude que je prenais de revenir si tard.
Mon silence lui laissant la libert de continuer, elle me dit que depuis trois
semaines je navais pas pass une journe entire avec elle ; quelle ne
pouvait soutenir de si longues absences ; quelle me demandait du moins un
jour par intervalles, et que ds le lendemain elle voulait me voir prs delle
du matin au soir.
Jy serai, nen doutez pas, lui rpondis-je dun ton assez brusque. Elle
marqua peu dattention pour mon chagrin, et, dans le mouvement de sa joie,
qui me parut un effet dune vivacit singulire, elle me fit mille peintures
plaisantes de la manire dont elle avait pass le jour. trange fille ! me disais-
je moi-mme : que dois-je attendre de ce prlude ? Laventure de notre
premire sparation me revint lesprit. Cependant je croyais voir dans le
fond de sa joie et de ses caresses un air de vrit qui saccordait avec les
apparences.
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Il ne me fut pas difficile de rejeter la tristesse, non je ne pus me
pendant notre souper, sur une perte que je me plaignis davoir faite au jeu.
Javais regard comme un extrme avantage que lide de ne pas quitter
Chaillot le jour suivant ft venue delle-mme. Ctait gagner du temps
pour mes dlibrations. Ma prsence loignait toutes sortes de craintes pour
le lendemain ; et si je ne remarquais rien qui mobliget de faire clater
mes dcouvertes, jtais dj rsolu de transporter le jour daprs, mon
tablissement la ville, dans un quartier o je neusse rien dmler avec
les princes. Cet arrangement me fit passer une nuit plus tranquille ; mais il
ne mtait pas la douleur davoir trembler pour une nouvelle infidlit.
mon rveil. Manon me dclara que, pour passer le jour dans notre
appartement, elle ne prtendait pas que jen eusse lair plus nglig, et
quelle voulait mme que mes cheveux fussent accommods de ses propres
mains. Je les avais fort beaux. Ctait un amusement quelle stait donn
plusieurs fois. Mais elle y apporta plus de soin que je ne lui en avais jamais
vu prendre. Je fus oblig, pour la satisfaire, de masseoir devant sa toilette,
et dessuyer toutes les petites recherches quelle imagina pour ma parure.
Dans le cours de son travail, elle me faisait tourner souvent le visage vers
elle ; et, sappuyant des deux mains sur mes paules, elle me regardait avec
une curiosit avide. Ensuite, exprimant sa satisfaction par un ou deux baisers
elle me faisait reprendre ma situation pour continuer son ouvrage.
Ce badinage nous occupa jusqu lheure du dner. Le got quelle y
avait pris mavait paru si naturel, et sa gaiet sentait si peu lartifice, que.
ne pouvant concilier des apparences si constantes avec le projet dune noire
trahison, je fus tent plusieurs fois de lui ouvrir mon cur et de me dcharger
dun fardeau qui commenait me peser. Mais je me flattais chaque instant
que louverture viendrait delle, et je men faisais davance un dlicieux
triomphe.
Nous rentrmes dans son cabinet. Elle se mit rajuster mes cheveux,
et ma complaisance me faisait cder toutes ses volonts, lorsquon vint
lavertir que le prince de....... demandait la voir. Ce nom mchauffa
jusquau transport. Quoi donc ! mcriai-je en la repoussant. Qui ? Quel
prince ? Elle ne rpondit point mes questions. Faite-le monter, dit-elle
froidement au valet : et se tournant vers moi : Cher amant ! loi que jadore,
reprit-elle dun ton enchanteur, je le demande un moment de complaisance :
un moment, un seul moment ; je ten aimerai mille fois plus ; je ten saurai
gr toute ma vie.
69
Lindignation et la surprise me lirent la langue. Elle rptait ses
instances, et je cherchais des expressions pour les rejeter avec mpris. Mais
entendant ouvrir la porte de lantichambre, elle empoigna dune main mes
cheveux qui taient flottants sur mes paules, elle prit de lautre son miroir
de toilette ; elle employa toute sa force pour pouvoir me traner dans cet tat
jusqu la porte du cabinet ; et, louvrant du genou, elle offrit ltranger,
que le bruit semblait avoir arrt au milieu de la chambre, un spectacle qui
ne dut pas lui causer peu dtonnement. Je vis un homme fort bien mis, mais
dassez mauvaise mine.
Dans lembarras o le jetait cette scne, il ne laissa pas de faire une
profonde rvrence. Manon ne lui donna pas le temps douvrir la bouche.
Elle lui prsenta son miroir : Voyez, Monsieur, lui dit-elle, regardez-vous
bien et rendez-moi justice. Vous me demandez de lamour. Voici lhomme
que jaime, et que jai jur daimer toute ma vie. Faites la comparaison vous-
mme. Si vous croyez pouvoir lui disputer mon cur, apprenez-moi donc
sur quel fondement ; car je vous dclare quaux yeux de votre servante trs
humble, tous les princes dItalie ne valent pas un des cheveux que je tiens.
Pendant cette folle harangue, quelle avait apparemment mdite, je
faisais des efforts inutiles pour me dgager ; et, prenant piti dun homme
de considration, je me sentais porte rparer ce petit outrage par mes
politesses. Mais stant remis assez facilement, sa rponse, que je trouvai un
peu grossire, me fit perdre cette disposition. Mademoiselle, Mademoiselle,
lui dit-il avec un sourire forc, jouvre en effet les yeux, et je vous trouve
bien moins novice que je ne me ltais figur.
Il se retira aussitt sans jeter les yeux sur elle, en ajoutant dune voix plus
basse, que les femmes de France ne valaient pas mieux que celles dItalie.
Rien ne minvitait dans cette occasion lui faire prendre une meilleure ide
du beau sexe.
Manon quitta mes cheveux, se jeta dans un fauteuil, et fit retentir la
chambre de longs clats de rire. Je ne dissimulerai pas que je fus touch
jusquau fond du cur dun sacrifice que je ne pouvais attribuer qu
lamour. Cependant la plaisanterie me parut excessive. Je lui en lis des
reproches. Elle me raconta que mon rival, aprs lavoir obsde pendant
plusieurs jours au bois de Boulogne, et lui avoir fait deviner ses sentiments
par des grimaces, avait pris le parti de lui en faire une dclaration ou verte,
accompagne de son nom et de tous ses titres, dans une lettre quil lui
avait fait remettre par le cocher qui la conduisait avec ses compagnes ;
quil lui promettait au-del des monts une brillante fortune et des adorations
ternelles ; quelle tait revenue Chaillot dans la rsolution de me
communiquer cette aventure ; mais quayant conu que nous en pouvions
70
tirer de lamusement elle navait pu rsister son imagination ; quelle avait
offert au prince italien, par une rponse flatteuse, la libert de la voir chez
elle, et quelle stait fait un second plaisir de me faire entrer dans son plan,
sans men avoir fait natre le moindre soupon. Je ne lui dis pas un mot des
lumires qui mtaient venues par une autre voie : et livresse de lamour
triomphant me fit tout approuver.
Jai remarqu, dans toute ma vie que le ciel a toujours choisi pour me
frapper de ses plus rudes chtiments le temps o ma fortune me semblait
le mieux tablie. Je me croyais si heureux avec lamiti de M. de T.... et la
tendresse de Manon quon naurait pu me faire comprendre que jeusse
craindre quelque nouveau malheur. Cependant il sen prparait un si funeste
quil ma rduit ltat o vous mavez vu Passy, et, par degrs, des
extrmits si dplorables, que vous aurez peine croire mon rcit fidle.
Un jour que nous avions M. de T.... souper nous entendmes le bruit
dun carrosse, qui sarrtait la porte de lhtellerie. La curiosit nous fit
dsirer de savoir qui pouvait arriver cette heure. On nous dit que ctait le
jeune G.... M..... cest--dire le fils de notre plus cruel ennemi, de ce vieux
dbauch qui mavait mis Saint-Lazare, et Manon lHpital. Son nom me
fit monter la rougeur au visage. Cest le ciel qui me lamne. dis-je M. de
T..... pour le punir de la lchet de son pre. Il ne mchappera pas, que nous
nayons mesur nos pes. M. de T.... qui le connaissait et qui tait mme de
ses meilleurs amis, seffora de me faire prendre dautres sentiments pour
lui. Il massura que ctait un jeune homme trs aimable, et si peu capable
davoir eu part laction de son pre, que je ne le verrais pas moi-mme un
moment sans lui accorder mon estime et sans dsirer la sienne. Aprs avoir
ajout mille choses son avantage, il me pria de consentir quil allt lui
proposer de venir prendre place avec nous et de saccommoder du reste de
notre souper. Il prvint lobjection du pril o ctait exposer Manon, que de
dcouvrir sa demeure au fils de notre ennemi, en protestant, sur son honneur
et sur sa foi, que lorsquil nous connatrait, nous naurions point de plus zl
dfenseur. Je ne lis difficult de rien, aprs de telles assurances.
M. de T.... ne nous lamena point sans voir pris un moment pour
linformer qui nous tions. Il entra dun air qui nous prvint effectivement en
sa faveur. Il membrassa ; nous nous assmes. Il admira Manon, moi, tout ce
qui nous appartenait, et il mangea dun apptit qui fit honneur notre souper.
Lorsquon eut desservi, la conversation devint plus srieuse. Il baissa
les yeux pour nous parler de lexcs o son pre stait port contre nous.
Il nous fit les excuses les plus soumises. Je les abrge, nous dit-il, pour
ne pas renouveler un souvenir qui me cause trop de honte. Si elles taient
71
sincres ds le commencement, elles le devinrent bien plus dans la suite ;
car il neut pas pass une demi-heure dans cet entretien, que je maperus de
limpression que les charmes de Manon faisaient sur lui. Ses regards et ses
manires sattendrirent par degrs. Il ne laissa rien chapper nanmoins dans
ses discours ; mais, sans tre aid de la jalousie, javais trop dexprience en
amour pour ne pas discerner ce qui venait de cette source.
Il nous tint compagnie pendant une partie de la nuit, et il ne nous quitta
quaprs stre flicit de notre connaissance, et nous avoir demand la
permission de venir nous renouveler quelquefois loffre de ses services. Il
partit le matin avec M. de T.... qui se mit avec lui dans son carrosse.
Je ne me sentais, comme jai dit, aucun peu chant la jalousie. Javais
plus de crdulit que jamais pour les serments de Manon. Cette charmante
crature tait si absolument matresse de mon me, que je navais pas un seul
petit sentiment qui ne ft de lestime et de lamour. Loin de lui faire un crime
davoir plu au jeune G.... M..... jtais ravi de leffet de ses charmes, et je
mapplaudissais dtre aim dune fille que tout le monde trouvait aimable.
Je ne jugeai pas mme propos de lui communiquer mes soupons. Nous
fmes occups, pendant quelques jours, du soin de faire ajuster ses habits,
et dlibrer si nous pouvions aller la comdie sans apprhender dtre
reconnus. M. de T.... revint nous voir avant la fin de la semaine : nous le
consultmes l-dessus. Il vit bien quil fallait dire oui pour faire plaisir
Manon. Nous rsolmes dy aller le mme soir avec lui.
Cependant celle rsolut ion ne put sexcuter : car mayant tir aussitt en
particulier : Je suis me dit-il, dans le dernier embarras depuis que je ne vous
ai vu, et la visite que je vous fais aujourdhui en est une suite. G.... M.... aime
votre matresse ; il in en a fait confidence. Je suis son intime ami, et dispos
en tout le servir ; mais je ne suis pas moins le vtre. Jai considr que ses
intentions sont injustes, et je les ai condamnes. Jaurais gard son secret,
sil navait dessein demployer pour plaire que les voies communes ; mais il
est bien inform de lhumeur de Manon. Il a su. je ne sais do, quelle aime
labondance et les plaisirs ; et, comme il jouit dj dun bien considrable,
il ma dclar quil veut la tenter dabord par un trs gros prsent, et par
loffre de dix mille livres de pension. Toutes choses gales, jaurais peut-
tre eu beaucoup plus de violence me faire pour le trahir ; mais la justice
sest jointe en votre faveur lamiti, dautant plus quayant t la cause
imprudente de sa passion, en lintroduisant ici, je suis oblig de prvenir les
effets du mal que jai caus.
Je remerciai M. de T.... dun service de cette importance, et je lui avouai,
avec un parfait retour de confiance, que le caractre de Manon tait tel que
G.... M.... se le figurait ; cest--dire quelle ne pouvait supporter le nom
de la pauvret. Cependant, lui dis-je, alors quil nest question que du plus
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ou du moins, je ne la crois pas capable de mabandonner pour un autre. Je
suis en tat de ne la laisser manquer de rien, et je compte que ma fortune
va crotre de jour en jour. Je ne crains quune chose, ajout ai-je, cest que
G.... M.... ne se serve de la connaissance quil a de notre demeure pour nous
rendre quelque mauvais office.
M. de T.... massura que je devais tre sans apprhension de ce ct-l ;
que G.... M.... tait capable dune folie amoureuse, mais quil ne ltait point
dune bassesse ; que sil avait la lchet den commettre une, il serait le
premier, lui qui parlait, len punir, et rparer par-l le malheur quil avait
eu dy donner occasion. Je vous suis oblig de ce sentiment, repris-je ; mais
le mal serait fait, et le remde fort incertain. Ainsi, le parti le plus sage est
de le prvenir, en quittant Chaillot pour prendre une autre demeure. Oui,
reprit M. de T...., mais vous aurez peine le faire aussi promptement quil
le faudrait ; car G.... M.... doit tre ici midi : il me le dit hier, et cest ce
qui ma port venir si matin pour vous informer de ses vues. Il peut arriver
tout moment.
Un avis si pressant me fit regarder cette affaire dun il plus srieux.
Comme il me semblait impossible dviter la visite de G.... M...., et quil
me le serait aussi, sans doute, dempcher quil ne souvrit Manon, je
pris le parti de la prvenir moi-mme sur le dessein de ce nouveau rival. Je
mimaginai que me sachant instruit des propositions quil lui ferait, et les
recevant mes yeux, elle aurait assez de force pour les rejeter. Je dcouvris
ma pense M. de T...., qui me rpondit que cela tait extrmement dlicat.
Je lavoue, lui dis-je ; mais toutes les raisons quon peut avoir dtre sr
dune matresse, je les ai de compter sur laffection de la mienne. Il ny
aurait que la grandeur des offres qui pt lblouir ; et je vous ai dit quelle
ne connat point lintrt. Elle aime ses aises, mais elle maime aussi ; et,
dans la situation o sont mes affaires, je ne saurais croire quelle me prfre
le fils dun homme qui la mise lHpital. En un mot, je persistai dans mon
dessein ; et, mtant retir lcart avec Manon, je lui dclarai naturellement
tout ce que je venais dapprendre.
Elle me remercia de la bonne opinion que javais delle, et elle me promit
de recevoir les offres de G.... M.... dune manire qui lui terait lenvie de
les renouveler. Non, lui dis-je, il ne faut pas lirriter par une brusquerie : il
peut nous nuire. Mais tu sais assez, toi, friponne, ajoutai-je en riant comment
te dfaire dun amant dsagrable ou incommode. Elle reprit, aprs avoir
un peu rv : Il me vient un dessein admirable, et je suis toute glorieuse de
linvention. G.... M.... est le fils de notre plus cruel ennemi ; il faut nous
venger du pre, non pas sur le fils, mais sur sa bourse. Je veux lcouter,
accepter ses prsents, et me moquer de lui.
73
Le projet est joli, lui dis-je ; mais tu ne songes pas, ma pauvre enfant,
que cest le chemin qui nous a conduits droit lHpital. Jeus beau lui
reprsenter le pril de cette entreprise ; elle me dit quil ne sagissait que de
bien prendre nos mesures, et elle rpondit toutes mes objections. Donnez-
moi un amant qui nentre point aveuglment dans tous les caprices dune
matresse adore, et je conviendrai que jeus tort de cder si facilement. La
rsolution fut prise de faire une dupe de G.... M.... ; et, par un tour bizarre
de mon sort, il arriva que je devins la sienne.
Nous vmes paratre son carrosse vers les onze heures. Il nous fit des
compliments fort recherchs sur la libert quil prenait de venir dner avec
nous. Il ne fut pas surpris de trouver M. de T..... qui lui avait promis la veille
de sy rendre aussi, et qui avait feint quelques affaires pour se dispenser
de venir dans la mme voiture. Quoiquil ny et pas un seul de nous qui
ne portt la trahison dans le cur, nous nous mmes table avec un air de
confiance et damiti. G.... M.... trouva aisment loccasion de dclarer ses
sentiments Manon. Je ne dus pas lui paratre gnant ; car je mabsentai
exprs pendant quelques minutes.
Je maperus, mon retour, quon ne lavait pas dsespr par un excs
de rigueur. Il tait de la meilleure humeur du monde. Jaffectai de le paratre
aussi ; il riait intrieurement de ma simplicit, et moi de la sienne. Pendant
tout laprs-midi, nous joumes lun pour lautre une scne fort agrable.
Je lui mnageai encore, avant son dpart, un moment dentretien particulier
avec Manon ; de sorte quil eut lieu de sapplaudir de ma complaisance
autant que de la bonne chre.
Aussitt quil fut mont en carrosse avec M. de T...., Manon accourut
moi les bras ouverts, et membrassa en clatant de rire. Elle me rpta ses
discours et ses propositions sans y changer un mot. Ils se rduisaient ceci :
il ladorait ; il voulait partager avec elle quarante mille livres de rente dont
il jouissait dj, sans compter ce quil attendait aprs la mort de son pre.
Elle allait tre matresse de son cur et de sa fortune ; et, pour gage de ses
bienfaits, il tait prt lui donner un carrosse, un htel meubl, une femme
de chambre, trois laquais, et un cuisinier.
Voil un fils, dis-je Manon, bien autrement gnreux que son pre.
Parlons de bonne foi, ajoutai-je ; cette offre ne vous tente-t-elle point ? Moi
rpondit-elle en ajustant sa pense ces deux vers de Racine :
Moi ! vous me souponnez de cette perfidie
Moi ! je pourrais souffrir un visage odieux
Qui rappelle toujours lHpital yeux
Non, repris-je, en continuant la parodie :
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Jaurais peine penser que lHpital, madame,
Ft un trait dont lamour let grav dans votre me.
Mais cen est un bien sduisant quun htel meubl, avec un carrosse et
trois laquais, et lamour en a peu daussi forts.
Elle me protesta que son cur tait moi pour toujours, et quil ne
recevrait jamais dautres traits que les miens : Les promesses quil ma faites,
me dit-elle, sont un aiguillon de vengeance, plutt quun trait damour. Je lui
demandai si elle tait dans le dessein daccepter lhtel et le carrosse. Elle
me rpondit quelle nen voulait qu son argent.
La difficult tait dobtenir lun sans lautre. Nous rsolmes dattendre
lentire explication du projet de G.... M.... dans une lettre quil avait promis
de lui crire. Elle la reut en effet le lendemain par un laquais sans livre,
qui se procura fort adroitement loccasion de lui parler sans tmoins. Elle
lui dit dattendre sa rponse, et elle vint mapporter aussitt sa lettre. Nous
louvrmes ensemble.
Outre les lieux communs de tendresse, elle contenait le dtail des
promesses de mon rival. Il ne bornait point sa dpense. Il sengageait
lui compter dix mille francs en prenant possession de lhtel, et rparer
tellement les diminutions de cette somme quelle let toujours devant elle
en argent comptant. Le jour de linauguration ntait pas recul trop loin.
Il ne lui en demandait que deux pour les prparatifs, et il lui marquait le
nom de la rue et de lhtel o il lui promettait de lattendre laprs-midi du
second jour, si elle pouvait se drober de mes mains Ctait lunique point
sur lequel il la conjurait de le tirer dinquitude : il paraissait sr de tout le
reste ; mais il ajoutait que si elle prvoyait de la difficult mchapper, il
trouverait le moyen de rendre sa fuite aise.
G.... M.... tait plus fin que son pre. Il voulait tenir sa proie avant que de
compter ses espces. Nous dlibrmes sur la conduite que Manon avait
tenir. Je fis encore des efforts pour lui ter cette entreprise de la tte, et je lui
en reprsentai tous les dangers Rien ne fut capable dbranler sa rsolution.
Elle fit une courte rponse G M, pour lassurer quelle ne trouverait pas
de difficult se rendre Paris le jour marqu, et quil pouvait lattendre
avec certitude.
Nous rglmes ensuite que je partirais sur-le-champ, pour aller louer un
nouveau logement dans quelque village de lautre ct de Paris, et que je
transporterais avec moi notre petit quipage ; que le lendemain aprs midi,
qui tait le temps de son assignation, elle se rendrait de bonne heure Paris ;
75
quaprs avoir reu les prsents de G.... M...., elle le prierait instamment de la
conduire la comdie, prendrait avec elle tout ce quelle pourrait porter de la
somme, et quelle chargerait du reste mon valet, quelle voulait mener avec
elle. Ctait toujours le mme qui lavait dlivre de lHpital, et qui nous
tait infiniment attach. Je devais me trouver avec un fiacre lentre de la
rue Saint-Andr-des-Arcs, et ly laisser vers les sept heures, pour mavancer
dans lobscurit la porte de la comdie. Manon me promettait dinventer
des prtextes pour sortir un instant de sa loge, et de lemployer descendre
pour me rejoindre. Lexcution du reste tait facile. Nous aurions regagn
mon fiacre en un moment, et nous serions sortis de Paris par le Faubourg-
Saint-Antoine, qui tait le chemin de notre nouvelle demeure.
Ce dessein, tout extravagant quil tait, nous parut assez bien arrang.
Mais il y avait, dans le fond, une folle imprudence simaginer que. quand
il et russi le plus heureusement du monde, nous eussions jamais pu
nous mettre couvert des suites. Cependant nous nous exposmes avec la
plus tmraire confiance. Manon part il avec Marcel ; cest ainsi que se
nommait notre valet. Je la vis partir avec douleur. Je lui dis en lembrassant :
Manon, ne me trompez-vous point ? me serez-vous fidle ? Elle se plaignit
tendrement de ma dfiance, et elle me renouvela tous ses serments.
Son compte tait darriver Paris sur les trois heures. Je partis aprs elle.
Jallai me morfondre le reste de laprs-midi dans le caf de Fer au Pont-
Saint-Michel. Jy demeurai jusqu la nuit. Jen sortis alors pour prendre un
fiacre, que je postai, suivant notre projet, lentre de la rue Saint-Andr-
des-Arcs ; ensuite je gagnai pied la porte de la comdie. Je fus surpris de ne
pas y trouver Marcel, qui devait tre mattendre. Je pris patience pendant
une heure confondu dans une foule de laquais, et lil ouvert sur tous les
passants. Enfin sept heures tant sonnes sans que jeusse rien aperu qui
et rapport nos desseins, je pris un billet de parterre pour aller voir si je
dcouvrirais Manon et M.... dans les loges. Ils ny taient ni lun ni lautre.
Je retournai la porte, o je passai encore un quart dheure, transport
dimpatience et dinquitude. Nayant rien vu paratre, je rejoignis mon
fiacre, sans pouvoir marrter la moindre rsolut ion. Le cocher mayant
aperu, vint quelques pas au-devant de moi, pour me dire dun air mystrieux
quune jolie demoiselle mattendait depuis une heure dans le carrosse ;
quelle mavait demand des signes quil avait bien reconnus, et quayant
appris que je devais revenir, elle avait dit quelle ne simpatienterait point
mattendre.
Je me figurai aussitt que ctait Manon. Japprochai. Mais je vis un joli
petit visage qui ntait pas le sien : ctait une trangre, qui me demanda
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dabord si elle navait pas lhonneur de parler M. le chevalier des Grieux.
Je lui dis que ctait mon nom. Jai une lettre vous rendre, reprit-elle, qui
vous instruira du sujet qui mamne, et par quel rapport jai lavantage de
connatre votre nom. Je la priai de me donner le temps de la lire dans un
cabaret voisin. Elle voulut me suivre, et elle me conseilla de demander une
chambre part. De qui vient cette lettre ? lui dis-je en montant ; elle me
remit la lecture.
Je reconnus la main de Manon. Voici peu prs ce quelle me marquait :
G.... M.... lavait reue avec une politesse et une magnificence au-del
de toutes ses ides. Il lavait comble de prsents. Il lui faisait envisager
un sort de reine. Elle massurait nanmoins quelle ne moubliait pas dans
cette nouvelle splendeur ; mais que nayant pu faire consentir G.... M....
la mener ce soir la comdie, elle remettait un autre jour le plaisir de me
voir ; et que, pour me consoler un peu de la peine quelle prvoyait que cette
nouvelle pouvait me causer, elle avait trouv le moyen de me procurer une
des plus jolies filles de Paris, qui serait la porteuse de son billet. Sign : votre
fidle amante, Manon Lescaut.
Il y avait quelque chose de si cruel et de si insultant pour moi dans
cette lettre, que, demeurant suspendu quelque temps entre la colre et la
douleur, jentrepris de faire un effort pour oublier ternellement mon ingrate
et parjure matresse. Je jetai les yeux sur la fille qui tait devant moi. Elle
tait extrmement jolie, et jaurais souhait quelle let t assez pour me
rendre parjure et infidle mon tour ; mais je ny trouvai point ces yeux
fins et languissants, ce port divin, ce teint de la composition de lamour,
enfin ce fonds inpuisable de charmes que la nature avait prodigus la
perfide Manon. Non, non, lui dis-je en cessant de la regarder, lingrate qui
vous envoie savait fort bien quelle vous faisait faire une dmarche inutile.
Retournez elle, et dites-lui de ma part quelle jouisse de son crime, et
quelle en jouisse, sil se peut, sans remords ; je labandonne sans retour, et
je renonce en mme temps toutes les femmes, qui ne sauraient tre aussi
aimables quelle, et qui sont sans doute aussi lches et daussi mauvaise foi.
Je fus alors sur le point de descendre et de me retirer, sans prtendre
davantage Manon ; et la jalousie mortelle qui me dchirait le cur se
dguisant en une morne et sombre tranquillit, je me crus dautant plus
proche de ma gurison, que je ne sentais nul de ces mouvements violents
dont javais t agit dans les mmes occasions. Hlas ! jtais la dupe de
lamour, autant que je croyais ltre de G.... M.... et de Manon.
Cette fille qui mavait apport la lettre, me voyant prt descendre
lescalier, me demanda ce que je voulais donc quelle rapportt M. de
77
G.... M.... et la dame qui tait avec lui. Je rentrai dans la chambre cette
question ; et, par un changement incroyable ceux qui nont jamais senti
de passions violentes, je me trouvai tout dun coup, de la tranquillit o je
croyais tre dans un transport terrible de fureur. Va, lui dis-je, rapporte au
tratre G.... M.... et sa perfide matresse, le dsespoir o la maudite lettre
ma jet ; mais apprends-leur quils nen riront pas longtemps, et que je les
poignarderai tous deux de ma propre main. Je me jetai sur une chaise ; mon
chapeau tomba dun ct, et ma canne de lautre. Deux ruisseaux de larmes
amres commencrent couler de mes yeux. Laccs de rage que je venais
de sentir se changea en une profonde douleur ; je ne lis plus que pleurer, en
poussant des gmissements et des soupirs. Approche, mon enfant, approche !
mcriai-je en parlant la jeune fille ; approche, puisque cest toi quon
envoie pour me consoler. Dis-moi si tu sais des consolations contre la rage
et le dsespoir, contre lenvie de se donner la mort soi-mme, aprs avoir
tu deux perfides qui ne mritent pas de vivre. Oui, approche, continuai-je,
en voyant quelle faisait vers moi quelques pas timides et incertains. Viens
essuyer mes larmes ; viens rendre la paix mon cur, viens me dire que tu
maimes, afin que je maccoutume ltre dune autre que de mon infidle.
Tu es jolie, je pourrai peut-tre laimer mon tour. Cette pauvre enfant, qui
navait pas seize ou dix-sept ans, et qui paraissait avoir plus de pudeur que
ses pareilles, tait extraordinairement surprise dune si trange scne. Elle
sapprocha nanmoins pour me faire quelques caresses ; mais je lcartai
aussitt en la repoussant de mes mains. Que veux-tu de moi ? lui dis-je. Ha !
tu es une femme, tu es dun sexe que je dteste, et que je ne puis plus souffrir.
La douceur de ton visage me menace encore de quelque trahison. Va-ten,
et laisse-moi seul ici. Elle me fit une rvrence sans oser rien me dire, et
elle se tourna pour sortir. Je lui criai de sarrter. Mais apprends-moi du
moins, repris-je, pourquoi, comment, et quel dessein tu as t envoye ici ?
Comment as-tu dcouvert mon nom, et le lieu o tu pouvais me trouver ?
Elle me dit quelle connaissait de longue main M. de G.... M.... ; quil
lavait envoy chercher cinq heures, et quayant suivi le laquais qui lavait
avertie, elle tait alle dans une grande maison o elle lavait trouv qui
jouait au piquet avec une jolie dame, et quils lavaient charge tous deux de
me rendre la lettre quelle mavait apporte, aprs lui avoir appris quelle me
trouverait dans un carrosse au bout de la rue Saint-Andr. Je lui demandai
sils ne lui avaient rien dit de plus ; elle me rpondit en rougissant quils
lui avaient fait esprer que je la prendrais pour me tenir compagnie. On ta
trompe, lui dis-je ; ma pauvre fille, on ta trompe. Tu es une femme ; il te
faut un homme ; mais il ten faut un qui soit riche et heureux, et ce nest pas
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ici que tu peux le trouver. Retourne, retourne M. de G.... M.... Il a tout ce
quil faut pour tre aim des belles. Il a des htels meubls et des quipages
donner. Pour moi, qui nai que de lamour et de la constance offrir, les
femmes mprisent ma misre, et font leur jouet de ma simplicit.
Jajoutai mille choses, ou tristes ou violentes, suivant que les passions
qui magitaient tour tour cdaient ou emportaient le dessus. Cependant,
force de me tourmenter, mes transports diminurent assez pour faire place
quelques rflexions. Je comparai cette dernire infortune celles que
javais dj essuyes dans le mme genre, et je ne trouvai pas quil y et
plus dsesprer que dans les premires. Je connaissais Manon : pourquoi
maffliger tant dun malheur que javais d prvoir ? pourquoi ne pas
memployer plutt chercher du remde ? Il tait encore temps. Je devais
du moins ny pas pargner mes soins, si je ne voulais avoir me reprocher
davoir contribu par ma ngligence mes propres peines. Je me mis l-
dessus considrer tous les moyens qui pouvaient mouvrir un chemin
lesprance.
Entreprendre de larracher avec violence des mains de G.... M..... tait
un parti dsespr qui ntait propre qu me perdre, et qui navait pas
la moindre apparence de succs. Mais il me semblait que si jeusse pu
me procurer le moindre entretien avec elle, jaurais gagn infailliblement
quelque chose sur son cur ; jen connaissais si bien tous les endroits
sensibles ! jtais si sr dtre aim delle ! Cette bizarrerie mme de mavoir
envoy une jolie fille pour me consoler, jaurais pari quelle venait de son
invention, et que ctait un effet de sa compassion pour mes peines.
Je rsolus demployer toute mon industrie pour la voir. Parmi quantit de
voies que jexaminai lune aprs lautre, je marrtai celle-ci : M. de T....
avait commenc me rendre service avec trop daffection, pour me laisser
le moindre doute de sa sincrit et de son zle. Je me proposai daller chez
lui sur-le-champ, et de lengager faire appeler G... M..., sous le prtexte
dune affaire importante. Il ne me fallait quune demi-heure pour parler
Manon. Mon dessein tait de me faire introduire dans sa chambre mme, et
je crus que cela me serait ais dans labsence de G..... M....
Cette rsolution mayant rendu plus tranquille, je payai libralement la
jeune fille, qui tait encore avec moi ; et pour lui ter lenvie de retourner
chez ceux qui me lavaient envoye, je pris son adresse, en lui faisant esprer
que jirais passer la nuit avec elle. Je montai dans mon fiacre, et je me fis
conduire grand train chez M. de T.... Je fus assez heureux pour ly trouver :
javais eu l-dessus de linquitude en chemin. Un mot le mit au fait de mes
peines et du service que je venais lui demander.
Il fut si tonn dapprendre que G.... M.... avait pu sduire Manon,
quignorant que javais eu part moi-mme mon malheur, il moffrit
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gnreusement de rassembler tous ses amis pour employer leurs bras et leurs
pes la dlivrance de ma matresse.
Je lui fis comprendre que cet clat pouvait tre pernicieux Manon et
moi : Rservons notre sang, lui dis-je, pour lextrmit. Je mdite une
voie plus douce, et dont je nespre pas moins de succs. Il sengagea, sans
exception, faire tout ce que je demanderais de lui ; et lui ayant rpt quil
ne sagissait que de faire avertir G... M... quil avait lui parler, et de le tenir
dehors une heure ou deux, il partit aussitt avec moi pour me satisfaire.
Nous cherchmes de quel expdient il pourrait se servir pour larrter
si longtemps. Je lui conseillai de lui crire dabord un billet simple, dat
dun cabaret, par lequel il le prierait de sy rendre aussitt pour une affaire
si importante quelle ne pouvait souffrir de dlai. Jobserverai, ajoutai-je,
le moment de sa sortie, et je mintroduirai sans peine dans la maison, ny
tant connu que de Manon et de Marcel, qui est mon valet. Pour vous, qui
serez pendant ce temps-l avec G.... M..... vous pourrez lui dire que cette
affaire importante pour laquelle vous souhaitez de lui parler est un besoin
dargent ; que vous venez de perdre le vtre au jeu, et que vous avez jou
beaucoup plus sur votre parole avec le mme malheur. Il lui faudra du temps
pour vous mener son coffre-fort ; et jen aurai suffisamment pour excuter
mon dessein.
M. de T.... suivit cet arrangement de point en point. Je le laissai dans un
cabaret, o il crivit promptement sa lettre. Jallai me placer quelques pas
de la maison de Manon ; je vis arriver le porteur du message ; et G.... M....
sortit pied un moment aprs, suivi dun laquais. Lui ayant laiss le temps de
sloigner de la rue, je mavanai la porte de mon infidle ; et, malgr toute
ma colre, je frappai avec le respect quon a pour un temple. Heureusement
ce fut Marcel qui vint mouvrir. Je lui fis signe de se taire ; quoique je neusse
rien craindre des autres domestiques, je lui demandai tout bas sil pouvait
me conduire dans la chambre o tait Manon sans que je fusse aperu. Il me
dit que cela tait ais, en montant doucement par le grand escalier. Allons
donc promptement, lui dis-je, et tche dempcher, pendant que jy serai,
quil ny monte personne. Je pntrai sans obstacle jusqu lappartement.
Manon tait occupe lire. Ce fut l que jeus lieu dadmirer le caractre
de cette trange. Loin dtre effraye et de paratre timide en mapercevant,
elle ne donna que ces marques lgres de surprise dont on nest pas le matre
la vue dune personne quon croit loigne : Ha ! cest vous, mon amour,
me dit-elle en venant membrasser avec sa tendresse ordinaire. Bon Dieu !
que vous tes hardi ! qui vous aurait attendu aujourdhui dans ce lieu ? Je
me dgageai de ses bras ; et, loin de rpondre ses caresses je la repoussai
avec ddain, et je fis deux ou trois pas en arrire pour mloigner delle. Ce
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mouvement ne laissa pas de la dconcerter. Elle demeura dans la situation
o elle tait, et elle jeta les yeux sur moi en changeant de couleur.
Jtais dans le fond si charm de la revoir, quavec tant de justes sujets
de colre, javais peine la force douvrir la bouche pour la quereller.
Cependant mon cur saignait du cruel outrage quelle mavait fait ; je le
rappelais vivement ma mmoire pour exciter mon dpit, et je tchais de
faire briller dans mes yeux un autre feu que celui de lamour. Comme je
demeurai quelque temps en silence, et quelle remarqua mon agitation, je la
vis trembler, apparemment par un effet de sa crainte.
Je ne pus soutenir ce spectacle. Ah ! Manon, lui dis-je dun ton tendre,
infidle et parjure Manon ! par o commencerai-je me plaindre ? Je vous
vois ple et tremblante, et je suis encore si sensible vos moindres peines
que je crains de vous affliger trop par mes reproches. Mais, Manon, je vous
le dis, jai le cur perc de la douleur de votre trahison. Ce sont l des coups
quon ne porte point un amant quand on na pas rsolu sa mort. Voici la
troisime fois, Manon ; je les ai bien comptes : il est impossible que cela
soublie. Cest vous de considrer lheure mme quel parti vous voulez
prendre, car mon triste cur nest plus lpreuve dun si cruel traitement.
Je sens quil succombe et quil est prt se fendre de douleur. Je nen puis
plus ajoutai-je en masseyant sur une chaise jai peine la force de parler
et de me soutenir.
Elle ne me rpondit point ; mais lorsque je fus assis elle se laissa tomber
genoux, et elle appuya sa tte sur les miens, en cachant son visage de mes
mains. Je sentis en un instant quelle les mouillait de ses larmes. Dieux !
de quels mouvements ntais-je point agit ! Ah ! Manon. Manon, repris-je
avec un soupir, il est bien tard de me donner des larmes, lorsque vous avez
caus ma mort. Vous affectez une tristesse que vous ne sauriez sentir. Le plus
grand de vos maux est sans doute ma prsence, qui a toujours t importune
vos plaisirs. Ouvrez les yeux, voyez qui je suis ; on ne verse pas de pleurs si
tendres pour un malheureux quon a trahi et quon abandonne cruellement.
Elle baisait mes mains sans changer de posture. Inconstante Manon,
repris-je encore, fille ingrate et sans foi, o sont vos promesses et vos
serments ? Amante mille fois volage et cruelle, quas-tu la il de cet amour
que tu me jurais encore aujourdhui ? Juste ciel ! ajoutai-je, est-ce ainsi
quune infidle se rit de vous, aprs vous avoir attest si saintement ? Cest
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donc le parjure qui est rcompens ! Le dsespoir et labandon sont pour la
constance et la fidlit.
Ces paroles furent accompagnes dune rflexion si amre, que jen
laissai chapper malgr moi quelques larmes. Manon sen aperut au
changement de ma voix. Elle rompit enfin le silence : Il faut bien que je sois
coupable, me dit-elle tristement, puisque jai pu vous causer tant de douleur
et dmotion ; mais que le ciel me punisse si jai cru ltre, ou si jai eu la
pense de le devenir !
Ce discours me parut si dpourvu de sens et de bonne foi, que je ne
pus me dfendre dun vif mouvement de colre. Horrible dissimulation !
mcriai-je. Je vois mieux que jamais que tu nes quune coquine et une
perfide. Cest prsent que je connais ton misrable caractre. Adieu, lche
crature, continuai-je eu me levant : jaime mieux mourir mille fois que
davoir dsormais le moindre commerce avec toi. Que le ciel me punisse
moi-mme si je lhonore jamais du moindre regard ! Demeure avec ton
nouvel amant, aime-le, dteste-moi, renonce lhonneur, au bon sens ; je
men ris, tout mest gal.
Elle fut si pouvante de ce transport, que, demeurant genoux prs de
la chaise do je mtais lev, elle me regardait en tremblant et sans oser
respirer. Je fis encore quelques pas vers la porte en tournant la tte, et tenant
les yeux fixs sur elle. Mais il aurait fallu que jeusse perdu tout sentiment
dhumanit pour mendurcir contre tant de charmes.
Jtais si loign davoir cette force barbare que, passant tout dun coup
lextrmit oppose, je retournai vers elle, ou plutt je my prcipitai sans
rflexion. Je la pris entre mes bras ; je lui donnai mille tendres baisers ; je lui
demandai pardon de mon emportement ; je confessai que jtais un brutal,
et que je ne mritais pas le bonheur dtre aim dune fille comme elle.
Je la fis asseoir, et mtant mis genoux mon tour, je la conjurai de
mcouter en cet tat. L, tout ce quun amant soumis et passionne peut
imaginer de plus respectueux et de plus tendre, je le renfermai en peu de
mots dans mes excuses. Je lui demandai en grce de prononcer quelle me
pardonnait. Elle laissa tomber ses bras sur mon cou, en disant que ctait
elle-mme qui avait besoin de ma bont pour me faire oublier les chagrins
quelle me causait, et quelle commenait craindre avec raison que je ne
gotasse point ce quelle avait me dire pour se justifier. Moi ! interrompis-
je aussitt : ah ! je ne vous demande point de justification. Japprouve tout
ce que vous avez fait. Ce nest point moi dexiger des raisons de votre
conduite. Trop content, trop heureux, si ma chre Manon ne mte point la
tendresse de son cur ! Mais, continuai-je, ne rflchissant pas sur ltat de
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mon sort, toute puissante Manon ! vous qui faites votre gr mes joies
et mes douleurs ! aprs vous avoir satisfait par mes humiliations et par les
marques de mon repentir, ne me sera-t-il point permis de vous parler de
ma tristesse et de mes peines ? Apprendrai-je de vous ce quil faut que je
devienne aujourdhui, et si cest sans retour que vous allez signer ma mort,
en passant la nuit avec mon rival ?
Elle fut quelque temps mditer sa rponse. Mon chevalier, me dit-
elle en reprenant un air tranquille, si vous vous tiez dabord expliqu si
nettement, vous vous seriez pargn bien du trouble, et moi une scne si
affligeante Puisque votre peine ne vient que de votre jalousie, je laurais
gurie, en moffrant vous suivre sur-le-champ au bout du monde. Mais
je me suis figure que ctait la lettre que je vous ai crite sous les yeux de
M. tic G.... M..... et la fille que nous vous avons envoye, qui causaient votre
chagrin. Jai cru que vous auriez pu regarder ma lettre comme une raillerie,
et cette fille, en vous imaginant quelle tait alle vous trouver de ma part,
comme une dclaration que je renonais vous pour mattacher G.... M....
Cest cette pense qui ma jete tout dun coup dans la consternation ; car,
quelque innocente que je fusse, je trouvais en y pensant que les apparences
ne mtaient point favorables. Cependant, continua-t-elle, je veux que vous
soyez mon juge, aprs que je vous aurai expliqu la vrit du fait.
Elle mapprit alors tout ce qui lui tait arriv depuis quelle avait trouv
G.... M...., qui lattendait dans le lieu o nous tions. Il lavait reue
effectivement comme la premire princesse du monde. Il lui avait montr
tous les appartements, qui taient dun got et dune propret admirables. Il
lui avait compt dix mille livres dans son cabinet, et il y avait ajout quelques
bijoux, parmi lesquels taient le collier et les bracelets de perles quelle avait
dj reus de son pre. Il lavait mene de l dans un salon quelle navait
pas encore vu, o elle avait trouv une collation exquise. Il lavait fait servir
par les nouveaux domestiques quil avait pris pour elle, en leur ordonnant
de la regarder dsormais comme leur matresse ; enfin, il lui avait fait voir
le carrosse, les chevaux et tout te reste de ses prsents aprs quoi il lui avait
propos une partir de jeu pour attendre le souper.
Je vous avoue, continua-t-elle, que jai t frappe de cette magnificence.
Jai fait rflexion que ce serait dommage de nous priver tout dun coup
de tant de biens, en me contentant demporter les dix mille francs et les
bijoux ; que ctait une fortune toute faite pour vous et pour moi, et que nous
pourrions vivre agrablement aux dpens de G.... M....
Au lieu de lui proposer la comdie, je me suis mis dans la tte de le sonder
sur votre sujet, pour pressentir quelles facilits nous aurions nous voir,
83
en supposant lexcution de mon systme. Je lai trouv dun caractre fort
traitable. Il ma demand ce que je pensais de vous, et si je navais pas eu
quelque regret vous quitter. Je lui ai dit que vous tiez si aimable, et que
vous en aviez toujours us si honntement avec moi, quil ntait pas naturel
que je pusse vous har. Il a confess que vous aviez du mrite, et quil stait
senti port dsirer votre amiti.
Il a voulu savoir de quelle manire je croyais que vous prendriez mon
dpart, surtout lorsque vous viendriez savoir que jtais entre ses mains.
Je lui ai rpondit que la date de notre amour tait dj si ancienne quil
avait eu le temps de se refroidir un peu ; que vous ntiez pas dailleurs fort
votre aise, et que vous ne regarderiez peut-tre pas ma perte comme un
grand malheur, parce quelle vous dchargerait dun fardeau qui vous pesait
sur les bras. Jai ajout qutant tout--fait convaincue que vous agiriez
pacifiquement, je navais pas fait difficult de vous dire que je venais Paris
pour quelques affaires ; que vous y aviez consenti ; et quy tant venu vous-
mme, vous naviez pas paru extrmement inquiet lorsque je vous avais
quitt.
Si je croyais, ma-t-il dit, quil ft dhumeur bien vivre avec moi, je
serais le premier lui offrir mes services et mes civilits. Je lai assur
que, du caractre dont je vous connaissais, je ne doutais point que vous ny
rpondissiez honntement, surtout, lui ai-je dit, sil pouvait vous servir dans
vos affaires, qui taient fort dranges depuis que vous tiez mal avec votre
famille. Il ma interrompue pour me protester quil vous rendrait tous les
services qui dpendraient de lui et que si vous vouliez mme vous embarquer
dans un autre amour, il vous procurerait une jolie matresse quil avait quitte
pour sattacher moi.
Jai applaudi son ide, ajouta-t-elle, pour prvenir plus parfaitement
tousses soupons ; et. me confirmant de plus en plus dans mon projet, je ne
souhaitais que de pouvoir trouver le moyen de vous en informer, de pour
que vous ne fussiez trop alarm lorsque vous me verriez manquer notre
assignation. Cest dans cette vue que je lui ai propos de vous envoyer cette
nouvelle matresse ds le soir mme, afin davoir une occasion de vous
crire : jtais oblige davoir recours cette adresse, parce que je ne pouvais
esprer quil me laisst libre un moment.
Il a fi de ma proposition. Il a appel son laquais, et lui ayant demand
sil pourrait retrouver sur-le-champ son ancienne matresse, il la envoy de
ct et dautre pour la chercher. Il simaginait que ctait Chaillot quil
fallait quelle allt vous trouver ; mais je lui ai appris quen vous quittant
je vous avais promis de vous rejoindre la comdie, ou que, si quelque
raison mempchait dy aller, vous vous tiez engag mattendre dans un
carrosse au bout de la rue Saint-Andr ; quil valait mieux par consquent
84
vous envoyer l votre nouvelle amante, ne ft-ce que pour vous empcher de
vous y morfondre pendant toute la nuit. Je lui ai dit encore quil tait propos
de vous crire un mot pour vous avertir de cet change, que vous auriez
peine comprendre sans cela. Il y a consenti ; mais jai t oblige dcrire
en sa prsence, et je me suis bien garde de mexpliquer trop ouvertement
dans ma lettre.
Voil, ajouta Manon, de quelle manire les choses se sont passes. Je ne
vous dguise rien, ni de ma conduite, ni de mes desseins. La jeune fille est
venue, je lai trouve jolie ; et comme je ne doutais point que mon absence
ne vous caust de la peine, ctait sincrement que je souhaitais quelle pt
servir vous dsennuyer quelques moments, car la fidlit que je souhaite de
vous est celle du cur. Jaurais t ravie de pouvoir vous envoyer Marcel :
mais je nai pu me procurer un moment pour linstruire de ce que javais
vous faire savoir. Elle conclut enfin son rcit en mapprenant lembarras
o G... M... stait trouv en recevant le billet de M. de T... Il a balanc, me
dit-elle, sil devait me quitter, et il ma assur que son retour ne tarderait
point ; cest ce qui fait que je ne vous vois point ici sans inquitude, et que
jai marqu de la surprise votre arrive.
Jcoutai ce discours avec beaucoup de patience. Jy trouvais assurment
quantit de traits cruels et mortifiants pour moi : car le dessein de son
infidlit tait si clair quelle navait pas mme eu le soin de me le dguiser.
Elle ne pouvait esprer que G.... M... la laisst toute la nuit comme une
vestale. Ctait donc avec lui quelle comptait de la passer. Quel aveu pour
un amant ! Cependant je considrai que jtais cause en partie de sa faute, par
la connaissance que je lui avais donne dabord des sentiments que G.... M....
avait pour elle, et par la complaisance que javais eue dentrer aveuglment
dans le plan tmraire de son aventure. Dailleurs, par un tour naturel de
gnie qui mest particulier, je fus touch de lingnuit de son rcit, et de
cette manire bonne et ouverte avec laquelle elle me racontait jusquaux
circonstances dont jtais le plus offens. Elle pche sans matre, disais-je
en moi-mme ; elle est lgre et imprudente, mais elle est droite et sincre.
Ajoutez que lamour suffisait seul pour me fermer les yeux sur toutes ses
fautes. Jtais trop satisfait de lesprance de lenlever le soir mme mon
rival. Je lui dis nanmoins : Et la nuit, avec qui lauriez-vous passe ? Cette
question que je lui fis tristement, lembarrassa. Elle ne me rpondit que par
des mais et des si interrompus.
Jeus piti de sa peine et, rompant ce discours, je lui dclarai
naturellement que jattendais delle quelle me suivit lheure mme. Je
le veux bien, me dit-elle ; mais vous napprouvez donc pas mon projet ?
Ha ! nest-ce pas assez, repartis-je, que japprouve tout ce que vous avez
fait jusqu prsent ? Quoi ! nous nemporterons pas mme les dix mille
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francs, rpliqua-t-elle ? Il me les a donns : ils sont moi. Je lui conseillai
dabandonner tout, et de ne penser qu nous loigner promptement ; car
quoiquil y et peine une demi-heure que jtais avec elle, je craignais le
retour de G.... M.... Cependant elle me fit de si pressantes instances pour me
faire consentir ne pas sortir les mains vides, que je crus lui devoir accorder
quelque chose, aprs avoir tant obtenu delle.
Dans le temps que nous nous prparions au dpart, jentendis frapper
la porte de la rue. Je ne doutai nullement que ce ne ft M..., et, dans le
trouble o cette pense me jeta, je dis Manon que ctait un homme mort
sil paraissait. Effectivement, je ntais pas assez revenu de mes transports
pour me modrer sa vue. Marcel finit ma peine, en mapportant un billet
quil avait reu pour moi la porte. Il tait de M. de T...
Il me marquait que G... M... tant all lui chercher de largent sa maison,
il profitait de son absence pour me communiquer une pense fort plaisante :
quil lui semblait que je ne pouvais me venger plus agrablement de mon
rival quen mangeant son souper, et en couchant, cette nuit mme, dans le
lit quil esprait occuper avec ma matresse ; que cela lui paraissait assez
facile, si je pouvais massurer de trois ou quatre hommes qui eussent assez
de rsolution pour larrter dans la rue, et de fidlit pour le garder vue
jusquau lendemain que pour lui, il promettait de lamuser encore une heure
pour le moins, par des raisons quil tenait prtes pour son retour.
Je montrai ce billet Manon, et je lui appris de quelle ruse je mtais servi
pour mintroduire librement chez elle. Mon invention et celle de M. de lui
parurent admirables. Nous en rmes notre aise pendant quelques moments ;
mais lorsque je lui parlai de la dernire comme dun badinage, je fus surpris
quelle insistt srieusement me la proposer comme une chose dont lide
la ravissait. En vain lui demandai-je o elle voulait que je trouvasse tout dun
coup des gens propres arrter G... M.... et le garder fidlement ; elle me
dit quil fallait du moins tenter, puisque M. de T... nous garantissait encore
une heure ; et pour rponse mes autres objections, elle me dit que je faisais
le tyran, et que je navais pas de complaisance pour elle. Elle ne trouvait rien
de si joli que ce projet. Vous aurez son couvert souper, me rptait-elle ;
vous coucherez dans ses draps, et demain de grand matin vous enlverez sa
matresse et son argent. Vous serez bien veng du pre et du fils.
Je cdai ses instances, malgr les mouvements secrets de mon cur
qui semblaient me prsager une catastrophe malheureuse. Je sortis, dans
le dessein de prier deux ou trois gardes-du-corps, avec lesquels Lescaut
mavait mis en liaison, de se charger du soin darrter G M.... Je nen trouvai
quun au logis ; mais ctait un homme entreprenant, qui neut pas plus tt su
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de quoi il tait question, quil massura du succs : il me demanda seulement
dix pistoles pour rcompenser trois soldats aux gardes quil prit la rsolution
demployer en se mettant leur tte. Je le priai de ne pas perdre de temps.
Il les assembla en moins dun quart dheure. Je lattendais sa maison ; et
lorsquil fut de retour avec ses associs je le conduisis moi-mme au coin
dune rue par laquelle G.... M.... devait ncessairement rentrer dans celle
de Manon. Je lui recommandai de ne le pas maltraiter, mais de le garder si
troitement jusqu sept heures du matin que je pusse tre assur quil ne lui
chapperait pas. Il me dit que son dessein tait de le conduire sa chambre,
et de lobliger se dshabiller ou mme se coucher dans son lit, tandis que
lui et ses trois braves passeraient la nuit boire et jouer.
Je demeurai avec eux jusquau moment o je vis paratre G.... M.... ; et je
me retirai alors quelques pas au-dessous, dans un endroit obscur, pour tre
tmoin dune scne si extraordinaire. Le garde-du-corps laborda, le pistolet
au poing, et lui expliqua civilement quil nen voulait ni sa vie ni son
argent, mais que sil faisait la moindre difficult de le suivre, ou sil jetait
le moindre cri, il allait lui brler la cervelle. G.... M.... le voyant soutenu
par trois soldats, et craignant sans doute la bourre du pistolet, ne fit pas de
rsistance. Je le vis emmener comme un mouton.
Je retournai aussitt chez Manon ; et, pour ter tout soupon aux
domestiques, je lui dis en entrant quil ne fallait pas attendre M. de G.... M....
pour souper : quil lui tait survenu des affaires qui le retenaient malgr lui,
et quil mavait pri de venir lui en faire des excuses et souper avec elle : ce
que je regardais comme une grande faveur auprs dune aussi belle dame.
Elle seconda fort adroitement mon dessein. Nous nous mmes table. Nous y
prmes un air grave pendant que les laquais demeurrent nous servir. Enfin,
les ayant congdis, nous passmes une des plus charmantes soires de notre
vie. Jordonnai en secret Marcel de chercher un fiacre, et de lavertir de
se trouver le lendemain la porte avant six heures du matin. Je feignis de
quitter Manon vers minuit ; mais tant rentr doucement, parle secours de
Marcel, je me prparai occuper le lit de G... M... comme javais rempli
sa place table.
Pendant ce temps-l notre mauvais gnie travaillait nous perdre. Nous
tions dans le dlire du plaisir, et le glaive tait suspendu sur nos ttes. Le
fil qui le soutenait allait se rompre. Mais pour mieux faire entendre toutes
les circonstances de notre ruine, il faut en claircir la cause.
G... M... tait suivi dun laquais lorsquil avait t arrt par les gardes-
du-corps. Ce garon effray de laventure de son matre, retourna en fuyant
sur ses pas, et la premire dmarche quil fit pour le secourir fut daller
avertir le vieux G.... M.... de ce qui venait darriver.
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Une si fcheuse nouvelle ne pouvait manquer de lalarmer beaucoup. Il
navait que ce fils, et sa vivacit tait extrme pour son ge. Il voulut savoir
dabord du laquais tout ce que son fils avait fait laprs-midi ; sil stait
querell avec quelquun, sil avait pris part au dml dun autre, sil stait
trouv dans quelque maison suspecte. Celui-ci, qui croyait son matre dans
le dernier danger, et qui simaginait ne devoir plus rien mnager pour lui
procurer du secours, dcouvrit tout ce quil savait de son amour pour Manon,
et de la dpense quil avait faite pour elle ; la manire dont il avait pass
laprs-midi dans sa maison jusquaux environs de neuf heures, sa sortie, et
le malheur de son retour. Cen fut assez pour faire souponner au vieillard
que laffaire de son fils tait une querelle damour. Quoiquil ft au moins
dix heures et demie du soir, il ne balana point se rendre aussitt chez
M. le lieutenant de police. Il le pria de faire donner des ordres particuliers
toutes les escouades du guet ; et lui en ayant demand une pour se faire
accompagner, il courut lui-mme vers la rue o son fils avait t arrt. Il
visita tous les endroits de la ville o il esprait de le pouvoir trouver ; et,
nayant pu dcouvrir ses traces, il se fit conduire enfin la maison de sa
matresse, o il se figura quil pouvait tre retourn.
Jallais me mettre au lit lorsquil arriva. La porte de la chambre tant
ferme, je nentendis point frapper celle de la rue : mais il entra suivi de
deux archers, et stant inform inutilement de ce qutait devenu son fils, il
lui prit envie de voir sa matresse, pour tirer delle quelque lumire. Il monte
lappartement, toujours accompagn de ses archers. Nous tions prts
nous mettre au lit ; il ouvre la porte, et il nous glace le sang par sa vue. O
Dieu ! cest le vieux G... M... dis-je Manon. Je saute sur mon pe. Elle tait
malheureusement embarrasse dans mon ceinturon. Les archers, qui virent
mon mouvement, sapprochrent aussitt pour me la saisir. Un homme en
chemise est sans rsistance : ils mtrent tout moyen de me dfendre.
G... M.... quoique troubl parce spectacle, ne tarda point me reconnatre.
Il remit encore plus aisment Manon. Est-ce une illusion ? nous dit-il
gravement ; ne vois-je point le chevalier des Grieux et Manon Lescaut ?
Jtais si enrag de honte et de douleur que je ne lui fis pas de rponse. Il
parut rouler pendant quelque temps diverses penses dans sa tte ; et comme
si elles eussent allum tout dun coup sa colre, il scria en sadressant
moi : Ah ! malheureux, je suis sr que tu as tu mon fils ! Cette injure me
piqua vivement. Vieux sclrat, lui rpondis-je avec fiert, si javais eu
tuer quelquun de la famille, cest par toi que jaurais commenc. Tenez-le
bien, dit-il aux archers. Il tant quil me dise des nouvelles de mon fils ; je
le ferai pendre demain, sil ne mapprend tout heure ce quil en a fait. Tu
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me feras pendre ! repris-je. Infme ! ce sont les pareils quil faut envoyer au
gibet Apprends que je suis dun sang plus noble et plus pur que le tien. Oui,
ajoutai-je, je sais ce qui est arriv ton fils ; et si tu mirrites davantage, je le
ferai trangler avant quil soit demain, et je le promets le mme sort aprs lui.
Je commis une imprudence en lui confessant que je savais o tait son
fils ; mais lexcs de ma colre me fit faire cette indiscrtion. Il appela
aussitt cinq ou six autres archers qui lattendaient la porte, et il leur
ordonna de sassurer de tous les domestiques de la maison. Ha ! monsieur
le chevalier, reprit-il dun ton railleur, vous savez o est mon fils, et vous le
ferez trangler dites-vous : comptez que nous y mettrons bon ordre. Je sentis
aussitt la faute que javais commise.
Il sapprocha de Manon, qui tait assise sur le fit en pleurant ; il lui dit
quelques galanteries ironiques sur lempire quelle avait sur le pre et sur le
fils, et sur le bon usage quelle en faisait. Ce vieux monstre dincontinence
voulut prendre quelques familiarits avec elle. Garde-toi de la toucher !
mcriai-je ; il ny aurait rien de sacr qui te pt sauver de mes mains. Il
sortit en laissant trois archers dans la chambre, auxquels il ordonna de nous
faire prendre promptement nos habits.
Je ne sais quels taient alors ses desseins sur nous. Peut-tre eussions-
nous obtenu la libert en lui apprenant o tait son fils. Je mditais en
mhabillant si ce ntait pas le meilleur parti. Mais sil tait dans cette
disposition en quittant notre chambre, elle tait bien change lorsquil y
revint. Il tait all interroger les domestiques de Manon, que les archers
avaient arrts. Il ne put rien apprendre de ceux quelle avait reus de son
fils : mais lorsquil sut que Marcel nous avait servis auparavant, il rsolut
de le faire parler en lintimidant par des menaces.
Ctait un garon fidle, mais simple et grossier. Le souvenir de ce quil
avait fait LHpital pour dlivrer Manon, joint la terreur que G.... M....
lui inspirait fit tant dimpression sur son esprit faible, quil simagina quon
allait le conduire la potence ou sur la roue. Il promit de dcouvrir tout
ce qui tait venu sa connaissance, si lon voulait lui sauver la vie. G....
M.... se persuada l-dessus quil y avait quelque chose dans nos affaires
de plus srieux et de plus criminel quil navait eu lieu jusque-l de se le
figurer. Il offrit Marcel, non seulement la vie, mais des rcompenses pour
sa confession.
Ce malheureux lui apprit une partie de notre dessein, sur lequel nous
navions pas fait difficult de nous entretenir devant lui, parce quil devait
y entrer pour quelque chose. Il est vrai quil ignorait entirement les
changements que nous y avions faits Paris : mais il avait t inform,
en parlant de Chaillot, du plan de lentreprise et du rle quil y devait
jouer. Il lui dclara donc que notre vue tait de duper son fils : que Manon
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devait recevoir, ou avait dj reu dix mille francs, qui, selon notre, ne
retourneraient jamais aux hritiers de la maison de G... M...
Aprs cette dcouverte, le vieillard emport remonta brusquement dans
notre chambre. Il passa sans parler dans le cabinet, o il neut pas de peine
trouver la somme et les bijoux. Il revint nous avec un visage enflamm ;
et, nous montrant ce quil lui plut de nommer notre larcin il nous accabla
de reproches outrageants. Il fit voir de prs Manon le collier de perles et
les bracelets : Les reconnaissez-vous ? lui dit-il avec un sourire moqueur.
Ce ntait pas la premire fois que vous les eussiez vus. Les mmes ! sur
ma foi. Ils taient de votre got, ma belle ; je me le persuade aisment. Les
pauvres enfants ! ajouta-t-il. Ils sont bien aimables, en effet, lun et lautre ;
mais ils sont un peu fripons.
Mon cur crevait de rage ce discours insultant. Jaurais donn pour
tre libre un moment... Juste ciel ! que naurais-je pas donn ? Enfin, je me
fis violence pour lui dire avec une modration qui ntait quun raffinement
de fureur : Finissons, Monsieur, ces insolentes railleries. De quoi est-il
question ? voyons, que prtendez-vous faire de nous ? Il est question, M. le
chevalier, me rpondit-il, daller de ce pas au Chtelet. Il fera jour demain ;
nous verrons plus clair dans nos affaires, et jespre que vous me ferez la
grce la fin de mapprendre o est mon fils.
Je compris, sans beaucoup de rflexions, que ctait une chose dune
terrible consquence pour nous dtre une fois renferms au Chtelet. Jen
prvis en tremblant tous les dangers. Malgr toute ma fiert, je reconnus
quil fallait plier sous le poids de ma fortune, et flatter mon plus cruel ennemi
pour en obtenir quelque chose par la soumission. Je le priai dun ton honnte
de mcouter un moment : Je me rends justice, Monsieur, lui dis-je. Je
confesse que la jeunesse ma fait commettre de grandes fautes, et que vous
en tes assez bless pour vous plaindre ; mais si vous connaissiez la force
de lamour, si vous pouviez juger de ce que souffre un malheureux jeune
homme qui lon enlve tout ce quil aime, vous me trouveriez peut-tre
pardonnable davoir cherch le plaisir dune petite vengeance, ou du moins
vous me croiriez assez puni par laffront que je viens de recevoir. Il nest
besoin ni de prison ni de supplice pour me forcer de vous dcouvrir o est
M. votre fils. Il est en sret. Mon dessein na pas t de lui nuire ni de vous
offenser. Je suis prt vous nommer le lieu o il passe tranquillement la nuit,
si vous me faites la grce de nous accorder la libert.
Ce vieux tigre, loin dtre touch de ma prire me tourna le dos en riant. Il
lcha seulement quelques mots pour me faire comprendre quil savait notre
dessein jusqu lorigine. Pour ce qui regardait son fils, il ajouta brutalement
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quil se retrouverait assez, puisque je ne lavais pas assassin. Conduisez-
les au Petit-Chtelet, dit-il aux archers, et prenez garde que le chevalier ne
vous chappe. Cest un rus qui sest dj sauv de Saint-Lazare.
Il sortit, et me laissa dans ltat que vous pouvez vous imaginer. O ciel !
mcriai-je, je recevrai avec soumission tous les coups qui viennent de ta
main ; mais quun malheureux coquin ait le pouvoir de me traiter avec
cette tyrannie, cest ce qui me rduit au dernier dsespoir. Les archers nous
prirent de ne pas les faire attendre plus longtemps. Ils avaient un carrosse
la porte. Je tendis la main Manon pour descendre. Venez, ma chre reine,
lui dis-je, venez vous soumettre toute la rigueur de notre sort. Il plaira peut-
tre au ciel de nous rendre quelque jour plus heureux.
Nous partmes dans le mme carrosse. Elle se mit dans mes bras. Je ne lui
avais pas entendu prononcer un mot depuis le premier moment de larrive
de G.... M.... ; mais se trouvant seule alors avec moi, elle me dit mille
tendresses, en se reprochant dtre la cause de mon malheur. Je lassurai
que je ne me plaindrais jamais de mon sort tant quelle ne cesserait pas de
maimer. Ce nest pas moi qui suis plaindre, continuai-je ; quelques mois
de prison ne meffraient nullement, et je prfrerai toujours le Chtelet
Saint-Lazare. Mais cest pour toi, ma chre me, que mon cur sintresse.
Quel sort pour une crature si charmante ! Ciel ! comment traitez-vous avec
tant de rigueur le plus parfait de vos ouvrages ? Pourquoi ne sommes-nous
pas ns lun et lautre avec des qualits conformes notre misre ? Nous
avons reu de lesprit, du got, des sentiments ; hlas ! quel triste usage en
faisons-nous ! tandis que tant dmes basses et dignes de notre sort jouissent
de toutes les faveurs de la fortune !
Ces rflexions me pntraient de douleur. Mais ce ntait rien en
comparaison de celles qui regardaient lavenir : car je schais de crainte
pour Manon. Elle avait dj t lHpital ; et quand elle en ft sortie
par la bonne porte, je savais que les rechutes en ce genre taient dune
consquence extrmement dangereuse. Jaurais voulu lui exprimer mes
frayeurs. Japprhendais de lui en causer trop. Je tremblais pour elle, sans
oser lavertir du danger, et je lembrassais en soupirant, pour lassurer
du moins de mon amour, qui tait presque le seul sentiment que josasse
exprimer Manon, lui dis-je, parlez sincrement, maimerez-vous toujours ?
Elle me rpondit quelle tait bien malheureuse que jen pusse douter. H
bien, repris-je, je nen doute point, et je veux braver tous nos ennemis avec
cette assurance. Jemploierai ma famille pour sortir du Chtelet, et tout mon
sang ne sera utile rien si je ne vous en tire pas aussitt que je serai libre.
91
Nous arrivmes la prison. On nous mit chacun dans un lieu spar.
Ce coup me fut moins rude, parce que je lavais prvu. Je recommandai
Manon au concierge, en lui apprenant que jtais un homme de quelque
distinction, et lui promettant une rcompense considrable. Jembrassai ma
chre matresse avant que de la quitter. Je la conjurai de ne pas saffliger
excessivement, et de ne rien craindre tant que je serais au monde. Je ntais
pas sans argent. Je lui en donnai une partie, et je payai au concierge, sur ce
qui me restait, un mois de grosse pension davance pour elle et pour moi.
Mon argent eut un fort bon effet. On me mit dans une chambre
proprement meuble, et lon massura que Manon en avait une pareille.
Je moccupai aussitt des moyens de hter ma libert. Il tait clair quil
ny avait rien dabsolument criminel dans mon affaire ; et, supposant mme
que le dessein de notre vol ft prouv par la dposition de Marcel, je savais
fort bien quon ne punit point les simples volonts. Je rsolus dcrire
promptement mon pre pour le prier de venir en personne Paris. Javais
bien moins de honte, comme je lai dj dit, dtre au Chtelet qu Saint-
Lazare. Dailleurs, quoique je conservasse tout le respect d lautorit
paternelle, lge et lexprience avaient diminu beaucoup ma timidit.
Jcrivis donc, et lon ne fit pas difficult au Chtelet de laisser sortir ma
lettre. Mais ctait une peine que jaurais pu mpargner si javais su que
mon pre devait arriver le lendemain Paris.
Il avait reu celle que je lui avais crite huit jours auparavant. Il en avait
ressenti une joie extrme ; mais, de quelque esprance que je leusse flatt
au sujet de ma conversion, il navait pas cru devoir sarrter tout--fait mes
promesses. Il avait pris le parti de venir sassurer de mon changement par
ses yeux, et de rgler sa conduite sur la sincrit de mon repentir. Il arriva
le lendemain de mon emprisonnement.
Sa premire visite fut celle quil rendit Tiberge qui je lavais pri
dadresser sa rponse. Il ne put savoir de lui ni ma demeure ni ma condition
prsente. Il en apprit seulement mes principales aventures depuis que je
mtais chapp de Saint-Sulpice. Tiberge lui parla fort avantageusement
des dispositions que je lui avais marques pour le bien dans notre dernire
entrevue. Il ajouta quil me croyait entirement dgag de Manon ; mais
quil tait surpris nanmoins que je ne lui eusse pas donn de mes nouvelles
depuis huit jours. Mon pre ntait pas dupe. Il comprit quil y avait quelque
chose qui chappait la pntration de Tiberge dans le silence dont il se
plaignait ; et il employa tant de soins pour dcouvrir mes traces, que deux
jours aprs son arrive il apprit que jtais au Chtelet.
92
Avant que de recevoir sa visite, laquelle jtais fort loign de
mattendre si tt, je reus cette de M. le lieutenant-gnral de police, nu
pour expliquer les choses par leur nom, je subis linterrogatoire. Il me fit
quelques reproches ; mais ils ntaient ni durs ni dsobligeants. Il me dit
avec douceur quil plaignait ma mauvaise conduite : que Javais manqu de
sagesse en me faisant un ennemi tel que M. de G... M... ; qu la vrit il
tait ais de remarquer quil y avait dans mon affaire plus dimprudence et
de lgret que de malice ; mais que ctait nanmoins la seconde fois que
je me trouvais sujet son tribunal et quil avait espr que je serais devenu
plus sage aprs avoir pris deux ou trois mois de leon Saint-Lazare.
Charm davoir affaire un juge raisonnable, je mexpliquai avec lui
dune manire si respectueuse et si modre quil parut extrmement
satisfait de mes rponses. Il me dit que je ne devais pas me livrer trop au
chagrin, et quil se sentait dispos me rendre service, en faveur de ma
naissance et de ma jeunesse. Je me hasardai lui recommander Manon, et
lui faire lloge de sa douceur et de son bon naturel. Il me rpondit en
riant quil ne lavait point encore vue, mais quon la reprsentait comme une
dangereuse personne. Ce mot excita tellement ma tendresse, que je lui dis
mille choses passionnes pour la dfense de ma pauvre matresse ; et je ne
pus mempcher mme de rpandre quelques larmes. Il ordonna quon me
reconduist ma chambre. Amour ! amour ! scria ce grave magistrat en
me voyant sortir, ne te rconcilieras-tu jamais avec la sagesse ?
Jtais mentretenir tristement de mes ides et rflchir sur la
conversation que javais eue avec M. le lieutenant-gnral de police, lorsque
jentendis ouvrir la porte de ma chambre : ctait mon pre. Quoique je dusse
tre demi prpar cette vue, puisque je my attendais quelques jours plus
tard, je ne laissai pas den tre frapp si vivement que je me serais prcipit
au fond de la terre si elle stait entrouverte mes pieds. Jallai lembrasser
avec toutes les marques dune extrme confusion. Il sassit sans que ni lui
ni moi eussions encore ouvert la bouche.
Comme je demeurais debout, les yeux baisss et la tte dcouverte :
Asseyez-vous, Monsieur, me dit-il gravement asseyez-vous. Grce au
scandale de votre libertinage et de vos friponneries, jai dcouvert le rien de
votre demeure. Cest lavantage dun mrite tel que le vtre, de ne pouvoir
demeurer cach. Vous allez la renomme par un chemin infaillible. Jespre
que le terme en sera bientt la Grve, et que vous aurez effectivement la
gloire dy tre expos ladmiration de tout le monde.
Je ne rpondis rien. Il continua : Quun pre est malheureux, lorsquaprs
avoir aim tendrement un fils, et navoir rien pargn pour en faire un
93
honnte homme, il ny trouve la fin quun fripon qui le dshonore ! On se
console dun malheur de fortune : le temps lefface et le chagrin diminue ;
mais quel remde contre un mal qui augmente tous les jours, tel que les
dsordres dun fils vicieux qui a perdu tout sentiment dhonneur ? Tu ne
dis rien, malheureux, ajouta-t-il. Voyez cette modestie contrefaite et cet air
de douceur hypocrite ; ne le prendrait-on pas plutt pour le plus honnte
homme de sa race ?
Quoique je lusse oblig de reconnatre que je mritais une partie de ces
outrages, il me parut nanmoins que ctait les porter lexcs. Je crus quil
mtait permis dexpliquer naturellement ma pense.
Je vous assure Monsieur, lui dis-je, que la modestie o vous me voyez
devant vous nest nullement affecte : cest la situation naturelle dun fils
bien n qui respecte infiniment son pre, et surtout un pre irrit. Je ne
prtends pas non plus passer pour lhomme le plus rgl de notre race. Je
me connais digne de vos reproches ; mais je vous conjure dy mettre un
peu plus de honte, et de ne pas me traiter comme le plus infme de tous les
hommes. Je ne mrite pas des noms si durs. Cest lamour, vous le savez,
qui a caus toutes mes fautes. Fatale passion ! hlas ! nen connaissez-vous
pas la force ? et se peut-il que votre sang, qui est la source du mien, nait
jamais ressenti les mmes ardeurs ? Lamour ma rendu trop tendre, trop
passionn, trop fidle, et peut-tre trop complaisant pour les dsirs dune
matresse toute charmante : voil mes crimes. En voyez-vous l quelquun
qui vous dshonore ? Je vous en supplie, mon pre, ajoutai-je tendrement, un
peu de piti pour un fils qui a toujours t plein de respect et daffection pour
vous ; qui na pas renonc, comme vous pensez, lhonneur et au devoir,
et qui est mille fois plus plaindre que vous ne sauriez vous limaginer. Je
laissai tomber quelques larmes en finissant ces paroles.
Un cur de pre est le chef-duvre de la nature : elle y rgne, pour ainsi
parler, avec complaisance, et elle en rgle elle-mme tous les ressorts. Le
mien, qui tait avec cela homme desprit et de got, fut si touch du tour
que javais donn mes excuses, quil ne fut pas le matre de me cacher ce
changement. Viens, mon pauvre chevalier, me dit-il ; viens membrasser : tu
me fais piti. Je lembrassai. Il me serra dune manire qui me fit juger de ce
qui se passait dans son cur. Mais quel moyen prendrons-nous donc, reprit-
il, pour te tirer dici ? Explique-moi toutes tes affaires sans dguisement.
Comme il ny avait rien, aprs tout, dans le gros de ma conduite qui pt
me dshonorer absolument, du moins en la mesurant sur celle des jeunes
gens dun certain monde, et quune matresse ne passe point pour une
infamie dans le sicle o nous sommes, non plus quun peu dadresse
sattirer la fortune du jeu, je fis sincrement mon pre le dtail de la vie
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que javais mene. chaque faute dont je lui faisais laveu, javais soin de
joindre des exemples clbres pour en diminuer la honte.
Je vis avec une matresse, lui disais-je, sans tre li par les crmonies du
mariage : M. le duc de.... en entretient deux aux yeux de tout Paris : M. de
en a une depuis dix ans quil aime avec une fidlit quil na jamais eue pour
sa femme. Les deux tiers des honntes gens de France se font honneur den
avoir. Jai us de quelque supercherie au jeu : M. le marquis de.... et le comte
de.... nont point dautres revenus ; M. le prince de.... et M. le duc de.... sont
les chefs dune bande de chevaliers du mme ordre. Pour ce qui regarde mes
desseins sur la bourse des deux G... M.... jaurais pu prouver aussi facilement
que je ntais pas sans modles ; mais il me restait trop dhonneur pour ne
pas me condamner moi-mme avec tous ceux dont jaurais pu me proposer
exemple ; de sorte que je priai mon pre de pardonner cette faiblesse aux
deux violentes passions qui mavaient agit : la vengeance et lamour.
Il me demanda si je pouvais lui donner quelques ouvertures sur les plus
courts moyens dobtenir ma libert, et dune manire qui pt lui faire viter
lclat. Je lui appris les sentiments de honte que le lieutenant-gnral de
police avait pour moi. Si vous trouvez quelques difficults, lui dis-je elles
ne peuvent venir que de la part des G... M... : ainsi, je crois quil serait
propos que vous prissiez la peine de les voir. Il me le promit.
Je nosai le prier de solliciter pour Manon. Ce ne fut point un dfaut
de hardiesse, mais un effet de la crainte o jtais de le rvolter par cette
proposition, et de lui faire natre quelque dessein funeste elle et moi.
Je suis encore savoir si cette crainte na pas caus mes plus grandes
infortunes, en mempchant de tenter les dispositions de mon pre, et de faire
des efforts pour lui en inspirer de favorables ma malheureuse matresse.
Jaurais peut-tre excit encore une fois sa piti. Je laurais mis en garde
contre les impressions quil allait recevoir trop facilement du vieux G....
M.... Que sais-je ? ma mauvaise destine laurait peut-tre emport sur tous
mes efforts ; mais je naurais eu quelle, du moins, et la cruaut de mes
ennemis, accuser de mon malheur.
En me quittant, mon pre alla faire une visite M. de G.... M.... Il le trouva
avec son fils, qui le garde-du-corps avait honntement rendu la libert. Je
nai jamais su les particularits de leur conversation ; mais il ne ma t que
trop facile den juger par ses mortels effets. Ils allrent ensemble, je dis les
deux pres, chez M. le lieutenant-gnral de police, auquel ils demandrent
deux grces : lune, de me faire sortir sur-le-champ du Chtelet ; lautre,
denfermer Manon pour le reste de ses jours, ou de lenvoyer en Amrique.
On commenait, dans le mme temps, embarquer quantit de gens sans
aveu pour le Mississipi. M. le lieutenant-gnral de police leur donna sa
parole de faire partir Manon par le premier vaisseau.
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M. de G.... M.... et mon pre vinrent aussitt mapporter ensemble la
nouvelle de ma libert. M. de G.... M.... me fit un compliment civil sur le
pass ; et mayant flicit sur le bonheur que javais davoir un tel pre,
il mexhorta profiter dsormais de ses leons et de ses exemples. Mon
pre mordonna de lui faire des excuses de linjure prtendue que javais
faite sa famille, et de le remercier de stre employ avec lui pour mon
largissement.
Nous sortmes ensemble sans avoir dit un mot de ma matresse. Je nosai
mme parler delle aux guichetiers en leur prsence. Hlas ! mes tristes
recommandations eussent t bien inutiles ! Lordre cruel tait venu en
mme temps que celui de ma dlivrance. Cette fille infortune fut conduite
une heure aprs lHpital, pour y tre associe quelques malheureuses
qui taient condamnes subir le mme sort.
Mon pre mayant oblig de le suivre la maison o il avait pris sa
demeure, il tait presque six heures du soir lorsque je trouvai le moment
de me drober de ses yeux pour retourner au Chtelet. Je navais dessein
que de faire tenir quelques rafrachissements Manon et de la recommander
au concierge ; car je ne me promettais pas que la libert de la voir me ft
accorde. Je navais point encore eu le temps non plus de rflchir aux
moyens de la dlivrer.
Je demandai parler au concierge. Il avait t content de ma libralit et
de ma douceur ; de sorte quayant quelque disposition me rendre service,
il me parla du sort de Manon comme dun malheur dont il avait beaucoup
de regret, parce quil pouvait maffliger. Je ne compris point ce langage.
Nous nous entretnmes quelques moments sans nous entendre. la fin,
sapercevant que javais besoin dune explication, il me la donna telle que
jai dj eu horreur de vous la dire et que jen ai encore la rpter.
Jamais apoplexie violente ne causa deffet plus subit et plus terrible. Je
tombai avec une palpitation de cur si douloureuse, qu linstant que je
perdis la connaissance, je me crus dlivr de la vie pour toujours. Il me resta
mme quelque chose de cette pense lorsque je revins moi : je tournai
mes regards vers toutes les parties de la chambre et sur moi-mme, pour
massurer si je portais encore la malheureuse qualit dhomme vivant. Il est
certain quen ne suivant que le mouvement naturel qui fait chercher se
dlivrer de ses peines, rien ne pouvait me paratre plus doux que la mort dans
ce moment de dsespoir et de consternation. La religion mme ne pouvait me
faire envisager rien de plus insupportable aprs la vie, que les convulsions
cruelles dont jtais tourment. Cependant, par un miracle propre lamour,
je retrouvai bientt assez de force pour remercier le ciel de mavoir rendu
la connaissance et la raison. Ma mort net t utile qu moi : Manon avait
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besoin de ma vie pour la dlivrer, pour la secourir, pour la venger. Je jurai
de my employer sans mnagement.
Le concierge me donna toute lassistance que jeusse pu attendre du
meilleur de mes amis. Je reus ses services avec une vive reconnaissance.
Hlas ! lui dis-je, vous tes donc touch de mes peines ! Tout le monde
mabandonne. Mon pre mme est sans doute un de mes plus cruels
perscuteurs. Personne na piti de moi. Vous seul dans le sjour de la duret
et de la barbarie, vous marquez de la compassion pour le plus misrable de
tous les hommes ! Il me conseillait de ne point paratre dans la rue sans tre
un peu remis du trouble o jtais. Laissez, laissez, rpondis-je en sortant ;
je vous reverrai plus tt que vous ne pensez. Prparez-moi le plus noir de
vos cachots ; je vais travailler le mriter.
En effet, mes premires rsolutions nallaient rien moins qu me
dfaire des deux G.... M.... et du lieutenant-gnral de police, et foudre
ensuite main arme sur lHpital avec tous ceux que je pourrais engager
dans ma querelle. Mon pre lui-mme et peine t respect dans une
vengeance qui me paraissait si juste : car le concierge ne mavait pas cach
que lui et G... M... taient les auteurs de ma perte.
Mais lorsque jeus fait quelques pas dans les rues, et que lair eut un
peu rafrachi mon sang et mes humeurs, ma fureur fit place peu peu des
sentiments plus raisonnables. La mort de nos ennemis et t dune faible
utilit pour Manon, et elle met expos sans doute me voir ter tous les
moyens de la secourir. Dailleurs, aurais-je eu recours un lche assassinat ?
Quelle autre voie pouvais-je mouvrir la vengeance ? Je recueillis toutes
mes forces et tous mes esprits pour travailler dabord la dlivrance de
Manon, remettant tout le reste aprs le succs de cette importante entreprise.
Il me restait peu dargent. Ctait nanmoins un fondement ncessaire,
par lequel il fallait commencer. Je ne voyais que trois personnes de qui
jen pusse attendre ; M. de T.... mon pre et Tiberge. Il y avait peu
dapparence dobtenir quelque chose des deux derniers, et javais honte de
fatiguer lautre par mes importunits. Mais ce nest point dans le dsespoir
quon garde des mnagements. Jallai sur-le-champ au sminaire de Saint-
Sulpice, sans membarrasser si jy serais reconnu. Je fis appeler Tiberge. Ses
premires paroles me firent comprendre quil ignorait encore mes dernires
aventures. Cette ide me fit changer le dessein que javais de lattendrir par
la compassion. Je lui parlai en gnral du plaisir que javais eu de revoir
mon pre, et je le priai ensuite de me prter quelque argent, sous prtexte de
payer avant mon dpart de Paris quelques dettes que je souhaitais de tenir
inconnues. Il me prsenta aussitt sa bourse. Je pris cinq cents francs sur
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six cents que jy trouvai. Je lui offris mon billet ; il tait trop gnreux pour
laccepter.
Je retournai de l chez M. de T... Je neus point de rserve avec lui. Je lui
fis lexposition de mes malheurs et de mes peines ; il en savait dj jusquaux
moindres circonstances, par le soin quil avait eu de suivre laventure du
jeune G.... M.... Il mcouta nanmoins, et il me plaignit beaucoup. Lorsque
je lui demandai ses conseils sur les moyens de dlivrer Manon, il me rpondit
tristement quil y voyait si peu de jour, qu moins dun coup extraordinaire
du ciel, il fallait renoncer lesprance ; quil avait pass exprs lHpital
depuis quelle y tait renferme ; quil navait pu obtenir lui-mme la libert
de la voir ; que les ordres du lieutenant-gnral de police taient de la
dernire rigueur ; et que, pour comble dinfortune, la malheureuse bande
o elle devait entrer tait destine partir le surlendemain du jour o nous
tions.
Jtais si constern de son discours, quil et pu parler une heure sans que
jeusse pens linterrompre. Il continua de me dire quil ne mtait point
all voir au Chtelet, pour se donner plus de facilit me servir lorsquon
le croirait sans liaison avec moi ; que depuis quelques heures que jen tais
sorti, il avait eu le chagrin dignorer o je mtais retir, et quil avait
souhait de me voir promptement, pour me donner le seul conseil dont il
semblait que je pusse esprer du changement dans le sort de Manon ; mais
un conseil dangereux, auquel il me priait de cacher ternellement quil et
eu part : ctait de choisir quelques braves qui eussent le courage dattaquer
les gardes de Manon lorsquils seraient sortis de Paris avec elle. Il nattendit
point que je lui parlasse de mon indigence : Voil cent pistoles, me dit-il en
me prsentant une bourse, qui pourront vous tre de quelque usage. Vous me
les remettrez lorsque la fortune aura rtabli vos affaires. Il ajouta que si le
soin de sa rputation lui et permis dentreprendre lui-mme la dlivrance
de ma matresse, il met offert son bras et son pe.
Cette excessive gnrosit me toucha jusquaux larmes. Jemployai, pour
lui marquer ma reconnaissance, toute la vivacit que mon affliction me
laissait encore. Je lui demandai sil ny avait rien esprer par la voie des
intercessions auprs du lieutenant-gnral de police. Il me dit quil y avait
pens ; mais quil croyait cette ressource inutile, parce quune grce de cette
nature ne pouvait se demander sans motif, et quil ne voyait pas bien quel
motif on pouvait employer pour se faire un intercesseur dune personne
grave et puissante ; que si lon pouvait se flatter de quelque chose de ce ct-
l, ce ne pouvait tre quen faisant changer de sentiment M. de G... M... et
mon pre, et en les engageant prier eux-mmes M. le lieutenant-gnral
98
de police de rvoquer sa sentence. Il moffrit de faire tous les efforts pour
gagner le jeune G... M.... quoiquil le crt un peu refroidi son gard, par
quelques soupons quil avait conus de lui loccasion de notre affaire ; et
il mexhorta ne rien omettre de mon ct pour flchir lesprit de mon pre.
Ce ntait pas une lgre entreprise pour moi : je ne dis pas seulement par
la difficult que je devais naturellement trouver le vaincre, mais par une
autre raison qui me faisait mme redouter ses approches : je mtais drob
de son logement contre ses ordres, et jtais fort rsolu de ny pas retourner
depuis que javais appris la triste destine de Manon. Japprhendais avec
sujet quil ne me ft retenir malgr moi, et quil ne me reconduisit de mme
en province. Mon frre an avait us autrefois de cette mthode. Il est vrai
que jtais devenu plus g ; mais lge tait une faible raison contre la
force. Cependant je trouvai une voie qui me sauvait du danger : ctait de
le faire appeler dans un endroit public, et de mannoncer lui sous un autre
nom. Je pris aussitt ce parti. M. de T... sen alla chez G... M.... et moi au
Luxembourg, do jenvoyai avertir mon pre quun gentilhomme de ses
serviteurs tait lattendre. Je craignais quil net quelque peine venir
parce que la nuit approchait. Il parut nanmoins peu aprs, suivi de son
laquais. Je le priai de prendre une alle o nous pussions tre seuls. Nous
fmes cent pas pour le moins sans parler. Il simaginait bien sans doute que
tant de prparations ne staient pas faites sans un dessein dimportance. Il
attendait ma harangue, et je la mditais.
Enfin jouvris la bouche : Monsieur, lui dis-je en tremblant, vous tes
un bon pre. Vous mavez combl de grces et vous mavez pardonn un
nombre infini de fautes. Aussi le ciel mest-il tmoin que jai pour vous
tous les sentiments du fils le plus tendre et le plus respectueux. Mais il me
semble... que votre rigueur... H bien, ma rigueur, interrompit mon pre,
qui trouvait sans doute que je parlais lentement pour son impatience. Ah !
Monsieur, repris-je, il me semble que votre rigueur est extrme dans le
traitement que vous avez fait la malheureuse Manon. Vous vous en tes
rapport M. de G... M... Sa haine vous la reprsente sous les plus noires
couleurs. Vous vous tes form delle une affreuse ide. Cependant cest la
plus douce et la plus aimable crature qui fut jamais. Que na-t-il plu au ciel
de vous inspirer lenvie de la voir un moment ! Je ne suis pas plus sr quelle
est charmante, que je le suis quelle vous laurait paru. Vous auriez pris parti
pour elle ; vous auriez dtest les noirs artifices de G... M... : vous auriez
eu compassion delle et de moi. Hlas ! jen suis sr, votre cur nest pas
insensible ; vous vous seriez laiss attendrir.
Il minterrompit encore, voyant que je parlais avec une ardeur qui ne
maurait pas permis de finir si tt. Il voulut savoir quoi javais dessein den
venir par un discours si passionn : vous demander la vie, rpondis-je,
99
que je ne puis conserver un moment si Manon part une fois pour lAmrique
Non, non, me dit-il dun ton svre : jaime mieux te voir sans vie que
sans sagesse et sans honneur. Nallons donc pas plus loin, mcriai-je en
larrtant par le bras ; tez-la-moi cette vie odieuse et insupportable ; car,
dans le dsespoir o vous me jetez, la mort sera une faveur pour moi : cest
un prsent digne de la main dun pre.
Je ne te donnerais que ce que tu mrites, rpliqua-t-il. Je connais bien
des pres qui nauraient pas attendu si longtemps pour tre eux-mmes tes
bourreaux ; mais cest ma bont excessive qui la perdu.
Je me jetai genoux : Ah ! sil vous en reste encore, lui dis-je en les
embrassant, ne vous endurcissez donc pas contre mes pleurs. Songez que
je suis votre fils... Hlas ! souvenez-vous de ma mre. Vous laimiez si
tendrement ! Auriez-vous souffert quon let arrache de vos bras ? Vous
lauriez dfendue jusqu la mort. Les autres nont-ils pas un cur connue
vous ? Peut-on tre barbare aprs avoir une fois prouv ce que cest que
la tendresse et la douleur ?
Ne me parle pas davantage de ta mre, reprit-il dune voix irrite ; ce
souvenir chauffe mon indignation. Tes dsordres la feraient mourir de
douleur si elle et assez vcu pour les voir. Finissons cet entretien, ajouta-
t-il ; il mimportune, et ne me fera point changer de rsolution. Je retourne
au logis. Je tordonne de me suivre.
Le ton sec et dur avec lequel il mintima cet ordre me fit trop comprendre
que son cur tait inflexible. Je mloignai de quelques pas, dans la crainte
quil ne lui prt envie de marrter de ses propres mains. Naugmentez pas
mon dsespoir, lui dis-je, en me forant de vous dsobir. Il est impossible
que je vous suive. Il ne lest pas moins que je vive, aprs la duret avec
laquelle vous me traitez. Ainsi je vous dis un ternel adieu. Ma mort, que
vous apprendrez bientt, ajoutai-je tristement, vous fera peut-tre reprendre
pour moi des sentiments de pre. Comme je me tournais pour le quitter : Tu
refuses donc de me suivre scria-t-il avec une vive colre. Va, cours la
porte. Adieu, fils ingrat et rebelle ! Adieu, lui dis-je dans mon transport ;
adieu, pre barbare et dnatur !
Je sortis aussitt du Luxembourg. Je marchai dans les rues comme un
furieux jusqu la maison de M. de T... Je levais, en marchant, les yeux et les
mains pour invoquer toutes les puissances clestes. O ciel ! disais-je, serez-
vous aussi impitoyable que les hommes ? Je nai plus de secours attendre
que de vous.
M. de T... ntait point encore retourn chez lui ; mais il revint aprs
que je ly eus attendu quelques moments. Sa ngociation navait pas russi
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mieux que la mienne. Il me le dit dun visage abattu. Le jeune G... M...,
quoique moins irrit que son pre contre Manon et contre moi, navait pas
voulu entreprendre de le solliciter en notre faveur. Il sen tait dfendu par
la crainte quil avait lui-mme de ce vieillard vindicatif, qui stait dj fort
emport contre lui en lui reprochant ses desseins de commerce avec Manon.
Il ne me restait donc que la voie de la violence, telle que M. de T...
men avait trac le plan ; jy rduisis toutes mes esprances. Elles sont bien
incertaines, lui dis-je ; mais la plus solide et la plus consolante pour moi est
celle de prir du moins dans lentreprise. Je le quittai, en le priant de me
secourir par ses vux, et je ne pensai plus qu massocier des camarades
qui je pusse communiquer une tincelle de mon courage et de ma rsolution.
Le premier qui soffrit mon esprit fut le mme garde-du-corps que
javais employ pour arrter G... M... Javais dessein aussi daller passer la
nuit dans sa chambre, nayant pas eu lesprit assez libre pendant laprs-midi
pour me procurer un logement. Je le trouvai seul. Il eut de la joie de me voir
sorti du Chtelet. Il moffrit affectueusement ses services. Je lui expliquai
ceux quil pouvait me rendre. Il avait assez de bon sens pour en apercevoir
toutes les difficults ; mais il fut assez gnreux pour entreprendre de les
surmonter.
Nous employmes une partie de la nuit raisonner sur mon dessein. Il
me parla des trois soldats aux gardes dont il stait servi dans la dernire
occasion, comme de trois braves lpreuve, M. de T... mavait inform
exactement du nombre des archers qui devaient conduire Manon ; ils
ntaient que six. Cinq hommes hardis et rsolus suffisaient pour donner
lpouvante ces misrables, qui ne sont point capables de se dfendre
honorablement lorsquils peuvent viter le pril du combat par une lchet.
Comme je ne manquais point dargent, le garde-du-corps me conseilla
de ne rien pargner pour assurer le succs de notre attaque. Il nous faut des
chevaux, me dit-il, avec des pistolets, et chacun notre mousqueton. Je me
charge de prendre demain le soin de ces prparatifs. Il faudra aussi trois
habits communs pour nos soldats, qui noseraient paratre dans une affaire de
cette nature avec luniforme du rgiment. Je lui mis entre ses mains les cent
pistoles que javais reues de M. de T.... Elles furent employes le lendemain
jusquau dernier sou. Les trois soldats passrent en revue devant moi. Je
les animai par de grandes promesses ; et, pour leur ter toute dfiance je
commenai par leur faire prsent chacun de dix pistoles.
Le jour de lexcution tant venu, jen envoyai un de grand matin
lHpital, pour sinstruire par ses propres yeux du moment auquel les archers
partiraient avec leur proie. Quoique je neusse pris cette prcaution que
101
par un excs dinquitude et de prvoyance, il se trouva quelle avait t
absolument ncessaire. Javais compt sur quelques fausses informations
quon mavait donnes de leur route ; et, mtant persuad que ctait
La Rochelle que cette dplorable troupe devait tre embarque, jaurais
perdu mes peines lattendre sur le chemin dOrlans. Cependant je fus
inform, par le rapport du soldat aux gardes, quelle prenait le chemin de
la Normandie, et que ctait du Havre-de-Grce quelle devait partir pour
lAmrique.
Nous nous rendmes aussitt la porte Saint-Honor, observant de
marcher par des rues diffrentes. Nous nous runmes au bout du faubourg.
Nos chevaux taient frais. Nous ne tardmes point dcouvrir les six gardes
et les deux misrables voitures que vous vtes Passy il y a deux ans. Ce
spectacle faillit de mter la force et la connaissance. O fortune ! mcriai-
je, fortune cruelle ! accorde-moi ici dit moins la mort ou la victoire.
Nous tnmes conseil un moment sur la manire dont nous ferions notre
attaque. Les archers navaient gure plus de quatre cents pas devant nous,
et nous pouvions les couper en passant au travers dun petit champ autour
duquel le grand chemin tournait. Le garde-du-corps fut davis de prendre
cette voie pour les surprendre en fondant tout dun coup sur eux. Japprouvai
sa pense, et je fus le premier piquer mon cheval Mais la fortune avait
rejet impitoyablement mes vux.
Les archers, voyant cinq cavaliers accourir vers eux, ne doutrent point
que ce ne ft pour les attaquer. Ils se mirent en dfense en prparant leurs
baonnettes et leurs fusils dun air assez rsolu.
Cette vue, qui ne fit que nous animer le garde-du-corps et moi, ta tout
dun coup le courage nos trois lches compagnons. Ils sarrtrent comme
de concert ; et, stant dit entre eux quelques mots que je nentendis point,
ils tournrent la tte de leurs chevaux pour reprendre le chemin de Paris
bride abattue.
Dieux ! me dit le garde-du-corps, qui paraissait aussi perdu que moi de
cette infme dsertion, quallons-nous faire ? nous ne sommes que deux.
Javais perdu la voix, de fureur et dtonnement. Je marrtai, incertain si ma
premire vengeance ne devait pas semployer la poursuite et au chtiment
des lches qui mabandonnaient. Je les regardais fuir, et je jetais les yeux de
lautre ct sur les archers. Sil met t possible de me partager, jaurais
fondu tout la fois sur ces deux objets de ma rage : je les dvorais tous
ensemble.
Le garde-du-corps, qui jugeait de mon incertitude par le mouvement
gar de mes yeux, me pria dcouter son conseil. Ntant que deux, me dit-
102
il, il y aurait de la folie attaquer six hommes aussi bien arms que nous,
et qui paraissent nous attendre de pied ferme. Il faut retourner Paris, et
tcher de russir mieux dans le choix de nos braves. Les archers ne sauraient
faire de grandes journes avec deux pesantes voitures ; nous les rejoindrons
demain sans peine.
Je lis un moment de rflexion sur ce parti : mais, ne voyant de tous cts
que des sujets de dsespoir, je pris une rsolution vritablement dsespre :
ce fut de remercier mon compagnon de ses services ; et, loin dattaquer les
archers, je rsolus daller avec soumission les prier de me recevoir dans
leur troupe pour accompagner Manon avec eux jusquau Havre-de-Grce, et
passer ensuite au-del des mers avec elle. Tout le monde me perscute ou me
trahit, dis-je au garde-du-corps ; je nai plus de fond faire sur personne ; je
nattends plus rien ni de la fortune ni du secours des hommes. Mes malheurs
sont au comble : il ne me reste plus que de my soumettre. Ainsi je ferme
les yeux sur toute esprance. Puisse le ciel rcompenser votre gnrosit !
Adieu, je vais aider mon mauvais sort consommer ma ruine, en y courant
moi-mme volontairement. Il fit inutilement ses efforts pour mengager
retourner Paris. Je le priai de me laisser suivre mes rsolutions, et de me
quitter sur-le-champ, de peur que les archers ne continuassent de croire que
notre dessein tait de les attaquer.
Jallai seul vers eux dun pas lent, et le visage si constern, quils
ne durent rien trouver deffrayant dans mes approches. Ils se tenaient
nanmoins en dfense. Rassurez-vous, Messieurs, leur dis-je en les
abordant : je ne vous apporte point la guerre, je viens vous demander des
grces. Je les priai de continuer leur chemin sans dfiance, et je leur appris
en marchant les faveurs que jattendais deux.
Ils consultrent ensemble de quelle manire ils devaient recevoir cette
ouverture. Le chef de la bande prit la parole pour les autres. Il me rpondit
que les ordres quils avaient de veiller sur leurs captives taient dune
extrme rigueur ; que je lui paraissais nanmoins si joli homme, que lui
et ses compagnons se relcheraient un peu de leur devoir ; mais que je
devais comprendre quil fallait quil men cott quelque chose. Il me restait
environ quinze pistoles ; je leur dis naturellement en quoi consistait le fond
de ma bourse. H bien, me dit larcher, nous en userons gnreusement. Il
ne vous cotera quun cu par heure pour entretenir celle de nos filles qui
vous plaira le plus ; cest le prix courant de Paris.
103
Je ne leur avais pas parl de Manon en particulier, parce que je navais
pas dessein quils connussent ma passion. Ils simaginrent dabord que ce
ntait quune fantaisie de jeune homme qui me faisait chercher un peu de
passe-temps avec ces cratures ; mais lorsquils crurent stre aperu que
jtais amoureux, ils augmentrent tellement le tribut, que ma bourse se
trouva puise en partant de Mantes, o nous avions couch le jour que nous
arrivmes Passy.
Vous dirai-je quel fut le dplorable sujet de mes entretiens avec Manon
pendant cette route, ou quelle impression sa vue fit sur moi lorsque jeus
obtenu des gardes la libert dapprocher de son chariot ? Ah ! les expressions
ne rendent jamais qu demi les sentiments du cur. Mais figurez-vous
ma pauvre matresse enchane par le milieu du corps, assise sur quelques
poignes de paille, la tte appuye languissamment sur un ct de la
voiture, le visage ple et mouill dun ruisseau de larmes qui se faisaient un
passage au travers de ses paupires, quoiquelle et continuellement les yeux
ferms ! Elle navait pas mme eu la curiosit de les ouvrir lorsquelle avait
entendu le bruit de ses gardes, qui craignaient dtre attaqus. Son linge tait
sale et drang, ses mains dlicates exposes linjure de lair ; enfin, tout
ce compos charmant, cette figure capable de ramener lunivers lidoltrie,
paraissait dans un dsordre et un abattement inexprimables.
Jemployai quelque temps la considrer, en allant cheval ct
du chariot. Jtais si peu moi-mme, que je fus sur le point plusieurs
fois de tomber dangereusement. Mes soupirs, mes exclamations frquentes
mattirrent delle quelques regards. Elle me reconnut, et je remarquai que,
dans le premier mouvement, elle tenta de se prcipiter hors de la voiture
pour venir moi ; mais, tant retenue par sa chane, elle retomba dans sa
premire attitude.
Je priai les archers darrter un moment par compassion ; ils y
consentirent par avarice. Je quittai mon cheval pour masseoir auprs delle.
Elle tait si languissante et si affaiblie, quelle fut longtemps sans pouvoir
se servir de sa langue ni remuer ses mains. Je les mouillais pendant temps-
l de mes pleurs ; et, ne pouvant profrer moi-mme une seule parole, nous
tions lun et lautre dans une des plus tristes situations dont il y ait jamais
eu dexemple. Nos expressions ne le furent pas moins lorsque nous emes
retrouv la libert de parler. Manon parla peu ; il semblait que la honte et
la douleur eussent altr les organes de sa voix ; le son en tait faible et
tremblant.
Elle me remercia de ne lavoir pas oublie, et de la satisfaction que
je lui accordais, dit-elle en soupirant, de me voir du moins encore une
104
fois, et de me dire le dernier adieu. Mais lorsque je leus assure que
rien ntait capable de me sparer delle, et que jtais dispos la suivre
jusqu lextrmit du monde pour prendre soin delle, pour la servir, pour
laimer, et pour attacher insparablement ma misrable destine la sienne,
cette pauvre fille se livra des sentiments si tendres et si douloureux, que
japprhendai quelque chose pour sa vie dune si violente motion. Tous
les mouvements de son me semblaient se runir dans ses yeux. Elle les
tenait fixs sur moi. Quelquefois elle ouvrait la bouche sans avoir la force
dachever quelques mots quelle commenait. Il lui en chappait nanmoins
quelques-uns. Ctaient des marques dadmiration sur mon amour, de
tendres plaintes de son excs, des doutes quelle pt tre assez heureuse pour
mavoir inspir une passion si parfaite, des instances pour me faire renoncer
au dessein de la suivre, et chercher ailleurs un bonheur digne de moi, quelle
me disait que je ne pouvais esprer avec elle.
En dpit du sort le plus cruel, je trouvais ma flicit dans ses regards,
et dans la certitude que javais de son affection. Javais perdu, la vrit,
tout ce que le reste des hommes estime ; mais jtais matre du cur de
Manon, le seul bien que jestimais. Vivre en Europe, vivre en Amrique, que
mimporte-t-il en quel endroit, si jtais sr dy tre heureux en y vivant avec
ma matresse ? Tout lunivers nest-il pas la patrie de deux amants fidles ?
Ne trouvent-ils pas lun dans lautre, pre, mre, parents, amis, richesses et
flicit ?
Si quelque chose me causait de linquitude, ctait la crainte de voir
Manon expose aux besoins de lindigence. Je me supposais dj avec elle
dans une rgion inculte et habite par des sauvages. Je suis bien sr, disais-
je, quil ne saurait y en avoir daussi cruels que G... M... et mon pre. Ils nous
laisseront du moins vivre en paix. Si les relations quon en fait sont fidles,
ils suivent les lois de la nature. Ils ne connaissent ni les fureurs de lavarice
qui possdent G... M.... ni les ides fantastiques de lhonneur qui mont fait
un ennemi de mon pre. Ils ne troubleront point deux amants quils verront
vivre avec autant de simplicit queux. Jtais donc tranquille de ce ct-l.
Mais je ne me formais point des ides romanesques par rapport aux
besoins communs de la vie. Javais prouv trop souvent quil y a des
ncessits insupportables, surtout pour une fille bien dlicate qui est
accoutume une vie commode et abondante. Jtais au dsespoir davoir
puis inutilement ma bourse, et que le peu dargent qui me restait ft
encore sur le point de mtre ravi par la friponnerie des archers. Je concevais
quavec une petite somme jaurais pu esprer, non seulement de me soutenir
quelque temps contre la misre en Amrique, o largent tait rare, mais dy
former mme quelque entreprise pour un tablissement durable.
105
Cette considration me fit natre la pense dcrire Tiberge, que javais
toujours trouv si prompt moffrir les secours de lamiti. Jcrivis ds la
premire ville o nous passmes. Je ne lui apportai point dautre motif que le
pressant besoin dans lequel je prvoyais que je me trouverais au Havre-de-
Grce, o je lui confessais que jtais all conduire Manon. Je lui demandais
cent pistoles : Faites-les-moi tenir au Havre, lui disais-je, par le matre de
la poste. Vous voyez bien que cest la dernire fois que jimportune votre
affection, et que ma malheureuse matresse mtant enleve pour toujours,
je ne puis la laisser partir sans quelques soulagements qui adoucissent son
sort et mes mortels regrets.
Les archers devinrent si intraitables lorsquils eurent dcouvert la
violence de ma passion, que, redoublant continuellement le prix de leurs
moindres faveurs, ils me rduisirent bientt la dernire indigence. Lamour,
dailleurs, ne me permettait gure de mnager ma bourse. Je moubliais
du matin au soir prs de Manon ; et ce ntait plus par heure que temps
mtait mesur, ctait par la longueur entire des jours. Enfin, ma bourse
tant tout--fait vide, je me trouvai expos aux caprices et la brutalit de
six misrables qui me traitrent avec une hauteur insupportable. Vous en
ftes tmoin Passy. Votre rencontre fut un heureux moment de relche qui
me fut accord par la fortune. Votre piti la vue de mes peines fut ma
seule recommandation auprs de votre cur gnreux. Le secours que vous
maccordtes libralement servit me faire gagner le Havre, et les archers
tinrent leur promesse avec plus de fidlit que je ne lesprais.
Nous arrivmes au Havre. Jallai dabord la poste. Tiberge navait
point encore eu le temps de me rpondre. Je minformai exactement quel
jour je pouvais attendre sa lettre. Elle ne pouvait arriver que deux jours
aprs ; et, par une trange disposition de mon mauvais sort, il se trouva
que notre vaisseau devait partir le lendemain de celui auquel jattendais
lordinaire. Je ne puis vous reprsenter mon dsespoir. Quoi, mcriai-je,
dans le malheur mme, il faudra toujours que je sois distingu par des excs ?
Manon rpondit : Hlas ! une vie si malheureuse mrite-t-elle le soin que
nous en prenons ? Mourons au Havre, mon cher chevalier. Que la mort
finisse tout dun coup nos misres ! Irons-nous les traner dans un pays
inconnu, o nous devons nous attendre, sans doute, dhorribles extrmits,
puisquon a voulu men faire un supplice ? Mourons, me rpta-t-elle ; ou
du moins donne-moi la mort, et va chercher un autre sort dans les bras dune
amante plus heureuse. Non, non, lui dis-je ; cest pour moi un sort digne
denvie que dtre malheureux avec vous.
Son discours me fit trembler. Je jugeai quelle tait accable de ses maux.
Je mefforai de prendre un air plus tranquille, pour lui ter ces funestes
penses de mort et de dsespoir. Je rsolus de tenir la mme conduite
106
lavenir ; et jai prouv, dans la suite, que rien nest plus capable dinspirer
du courage une femme, que lintrpidit dun homme quelle aime.
Lorsque jeus perdu lesprance de recevoir du secours de Tiberge, je
vendis mon cheval. Largent que jen tirai, joint ce qui me restait encore
de vos libralits, me composa la petite somme de dix-sept pistoles. Jen
employai sept lachat de quelques soulagements ncessaires Manon, et
je serrai les dix autres avec soin, comme le fondement de notre fort une et
de nos esprances en Amrique. Je neus point de peine me faire recevoir
dans le vaisseau On cherchait alors des jeunes gens qui fussent disposs
se joindre volontairement la colonie. Le passage et la nourriture me
furent accords gratis. La poste de Paris devant partir le lendemain, jy
laissai une lettre pour Tiberge. Elle tait touchante, et capable de lattendrir
sans doute au dernier point, puisquelle lui fit prendre une rsolution qui ne
pouvait venir que dun fonds infini de tendresse et de gnrosit pour un
ami malheureux.
Nous mmes la voile. Le vent ne cessa point de nous tre favorable.
Jobtins du capitaine un lieu part pour Manon et pour moi. Il eut la bont
de nous regarder dun autre il que le commun de nos misrables associs.
Je lavais pris en particulier ds le premier jour ; et, pour mattirer de lui
quelque considration, je lui avais dcouvert une partie de mes infortunes.
Je ne crus pas me rendre coupable dun mensonge honteux en lui disant que
jtais mari Manon. Il feignit de le croire, et il maccorda sa protection.
Nous en remes des marques pendant toute la navigation. Il eut soin de
nous faire nourrir honntement ; et les gards quil eut pour nous servirent
nous faire respecter des compagnons de notre misre. Javais une attention
continuelle ne pas laisser souffrir la moindre incommodit Manon.
Elle le remarquait bien ; et cette vue jointe au vif sentiment de ltrange
extrmit o je mtais rduit pour elle, la rendait si tendre et si passionne,
si attentive aussi mes plus lgers besoins, que ctait entre elle et moi une
perptuelle mulation de services et damour. Je ne regrettais point lEurope.
Au contraire, plus nous avancions vers lAmrique, plus je sentais mon cur
slargir et devenir tranquille. Si jeusse pu massurer de ny pas manquer
des ncessits absolues de la vie, jaurais remerci la fortune davoir donn
un tour si favorable nos malheurs.
Aprs une navigation de deux mois nous abordmes enfin au rivage
dsir. Le pays ne nous offrit rien dagrable la premire vue. Ctaient des
campagnes striles et inhabites, o lon voyait peine quelques roseaux et
quelques arbres dpouills par le vent. Nulle trace dhommes ni danimaux.
Cependant le capitaine ayant fait tirer quelques pices de notre artillerie,
107
nous ne fmes pas longtemps sans apercevoir une troupe de citoyens du
nouvel Orlans, qui sapprochrent de nous avec de vives marques de joie.
Nous navions pas dcouvert la ville : elle est cache de ce ct-l par une
petite colline. Nous fmes reus comme des gens descendus du ciel.
Ces pauvres habitants sempressrent pour nous faire mille questions sur
ltat de la France et sur les diffrentes provinces o ils taient ns. Ils
nous embrassaient comme leurs frres et comme de chers compagnons qui
venaient partager leur misre et leur solitude. Nous prmes le chemin de la
ville avec eux ; mais nous fmes surpris de dcouvrir, en avanant, que ce
quon nous avait vant jusqualors comme une bonne ville, ntait quun
assemblage de quelques pauvres cabanes. Elles taient habites par cinq ou
six cents personnes. La maison du gouverneur nous parut un peu distingue
par sa hauteur et sa situation. Elle est dfendue par quelques ouvrages de
terre, autour desquels rgne un large foss.
Nous fmes dabord prsents lui. Il sentretint longtemps en secret
avec le capitaine ; et, revenant ensuite nous, il considra, lune aprs
lautre, toutes les filles qui taient arrives par le vaisseau. Elles taient au
nombre de trente ; car nous en avions trouv au Havre une autre bande qui
stait jointe la ntre. Le gouverneur, les ayant longtemps examines, fit
appeler divers jeunes gens de la ville, qui languissaient dans lattente dune
pouse. Il donna les plus jolies aux principaux, et le reste fut tir au sort. Il
navait point encore parl Manon ; mais, lorsquil eut ordonn aux autres
de se retirer, il nous fit demeurer elle et moi. Japprends du capitaine, nous
dit-il, que vous tes maris, et quil vous a reconnus sur la route pour deux
personnes desprit et de mrite. Je nentre point dans les raisons qui ont caus
votre malheur ; mais sil est vrai que vous ayez autant de savoir-vivre que
votre figure me le promet, je npargnerai rien pour adoucir votre sort, et
vous contribuerez vous-mmes me faire trouver quelque agrment dans ce
lieu sauvage et dsert.
Je lui rpondis de la manire que je crus la plus propre confirmer lide
quil avait de nous. Il donna quelques ordres pour nous faire prparer un
logement dans la ville, et il nous retint souper avec lui. Je lui trouvai
beaucoup de politesse pour un chef de malheureux bannis. Il ne nous fit
point de question en public sur le fond de nos aventures. La conversation fut
gnrale ; et, malgr notre tristesse, nous nous efformes, Manon et moi,
de contribuer la rendre agrable.
108
Le soir, il nous fit conduire au logement quon nous avait prpar. Nous
trouvmes une misrable cabane, compose de planches et de boue, qui
consistait en deux ou trois chambres de plain-pied, avec un grenier au-
dessus. Il y avait fait mettre cinq ou six chaises et quelques commodits
ncessaires la vie.
Manon parut effraye la vue dune si triste demeure. Ctait pour moi
quelle saffligeait, beaucoup plus que pour elle-mme. Elle sassit lorsque
nous fmes seuls, et elle se mit pleurer amrement. Jentrepris dabord de
la consoler ; mais lorsquelle meut fait entendre que ctait moi seul quelle
plaignait, et quelle ne considrait dans nos malheurs communs que ce que
javais souffrir, jaffectai de montrer assez de courage et mme assez de
joie pour lui en inspirer : De quoi me plaindrais-je ? lui dis-je : je possde tout
ce que je dsire. Vous maimez, nest-ce pas ? quel autre bonheur me suis-
je jamais propos ? Laissons au ciel le soin de notre fortune. Je ne la trouve
pas si dsespre. Le gouverneur est un homme civil ; il nous a marqu de la
considration ; il ne permettra pas que nous manquions du ncessaire. Pour
ce qui regarde la pauvret de notre cabane et la grossiret de nos meubles,
vous avez pu remarquer quil y a peu de personnes Ici qui paraissent mieux
loges et mieux meubles que nous ; et puis tu es une chimiste admirable,
ajoutais-je en lembrassant, tu transformes tout en or.
Vous serez donc la plus riche personne de lunivers, me rpondit-elle ;
car sil ny eut jamais damour tel que le vtre, il est impossible aussi dtre
aim plus tendrement que vous ltes. Je me rends justice, continua-t-elle. Je
sens bien que je nai jamais mrit ce prodigieux attachement que vous avez
pour moi. Je vous ai caus des chagrins que vous navez pu me pardonner
sans une bont extrme. Jai t lgre et volage : et mme en vous aimant
perdument, comme jai toujours fait, je ntais quune ingrate. Mais vous
ne sauriez croire combien je suis change. Mes larmes, que vous avez vues
couler si souvent depuis notre dpart de France, nont pas eu une seule fois
mes malheurs pour objet. Jai cess de les sentir aussitt que vous avez
commenc les partager. Je nai pleur que de tendresse et de compassion
pour vous. Je ne me console point davoir pu vous chagriner un moment dans
ma vie. Je ne cesse point de me reprocher mes inconstances, et de mattendrir
en admirant de quoi lamour vous a rendu capable pour une malheureuse qui
nen tait pas digne, et qui ne paierait pas bien de tout son sang, ajouta-t-elle
avec une abondance de larmes, la moiti des peines quelle vous a causes.
Ses pleurs, son discours, et le ton dont elle le pronona, firent sur moi
une impression si tonnante, que je crus sentir une espce de division dans
mon me : Prends garde, lui dis-je, prends garde, ma chre Manon ; je nai
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point assez de force pour supporter des marques si vives de ton affection ; je
ne suis point accoutum des excs de joie. O Dieu ! mcriai-je, je ne vous
demande plus rien : je suis assur du cur de Manon ; il est tel que je lai
souhait pour tre heureux ; je ne puis plus cesser de ltre prsent : voil
ma flicit bien tablie. Elle lest, reprit-elle, si vous la faites dpendre de
moi ; et je sais bien o je puis compter aussi de trouver toujours la mienne.
Je me couchai avec ces charmantes ides, qui changrent ma cabane en
un palais digne du premier roi du monde. LAmrique me parut un lieu de
dlices aprs cela. Cest au nouvel Orlans quil tant venir, disais-je souvent
Manon, quand on veut goter les vraies douceurs de lamour. Cest ici
quon saime sans intrt, sans jalousie, sans inconstance. Nos compatriotes
y viennent chercher de lor ; ils ne simaginent pas que nous y avons trouv
des trsors bien plus estimables.
Nous cultivmes soigneusement lamiti du gouverneur. Il eut la bont,
quelques semaines aprs notre arrive, de me donner un petit emploi qui
vint vaquer dans le fort. Quoiquil ne ft pas bien distingu je lacceptai
comme une faveur du ciel. Il me mettait en tat de vivre sans tre charge
personne. Je pris un valet pour moi, et une servante pour Manon. Notre
petite fortune sarrangea. Jtais rgl dans ma conduite, Manon ne ltait
moins. Nous ne laissions point chapper loccasion de rendre service et de
faire du bien nos voisins. Cette disposition officieuse et la douceur de nos
manires nous attirrent la confiance et laffection de toute la colonie. Nous
fmes en peu de temps si considrs que nous passions pour les premires
personnes de la ville aprs le gouverneur.
Linnocence de nos occupations et la tranquillit o nous tions
continuellement servirent nous rappeler insensiblement des ides de
religion. Manon navait jamais t une fille impie. Je ntais pas non plus de
ces libertins outrs qui font gloire dajouter lirrligion la dpravation des
murs. Lamour, la jeunesse avaient caus tous nos dsordres. Lexprience
commenait nous tenir lieu dge : elle fit sur nous le mme effet que
les annes. Nos conversations, qui taient toujours rflchies, nous mirent
insensiblement dans le got dun amour vertueux. Je fus le premier qui
proposai ce changement Manon. Je connaissais les principes de son cur.
Elle tait droite et naturelle dans tous ses sentiments ; qualit qui dispose
toujours la vertu. Je lui fis comprendre quil manquait une chose notre
bonheur ; cest, lui dis-je, de le faire approuver du ciel. Nous avons lme
trop belle et le cur trop bien fait lun et lautre pour vivre volontairement
dans oubli du devoir. Passe dy avoir vcu en France, o il nous tait
galement impossible de cesser de nous ai mer et de nous satisfaire par
une voie lgitime ; mais en Amrique, o nous ne dpendons que de nous-
mmes, o nous navons plus mnager les lois arbitraires du rang et de
110
la biensance, o on nous croit mme maris, qui empche que nous ne le
soyons bientt effectivement, et que nous nennoblissions notre amour par
des serments que la religion autorise ? Pour moi, ajoutai-je, je ne vous offre
rien de nom eau en vous offrant mon cur et ma main, mais je suis prt
vous en renouveler le don au pied dun autel.
Il me parut que ce discours la pntrait de joie : Croiriez-vous, me
rpondit-elle, que jy ai pens mille fois depuis que nous sommes en
Amrique ? La crainte de vous dplaire ma fait renfermer ce dsir dans mon
cur. Je nai point la prsomption daspirer la qualit de votre pouse. Ah !
Manon, rpliquai-je, tu serais bientt celle dun roi, si le ciel mavait fait
natre avec une couronne. Ne balanons plus. Nous navons nul obstacle
redouter. Jen veux parler ds aujourdhui au gouverneur, et lui avouer que
nous lavons tromp jusqu ce jour. Laissons craindre aux amants vulgaires,
ajoutai-je, les chanes indissolubles du mariage. Ils ne les craindraient pas
sils taient srs comme nous de porter toujours celles de lamour. Je laissai
Manon au comble de la joie aprs cette rsolution.
Je suis persuad quil ny a point dhonnte homme au monde qui net
approuv mes vues dans les circonstances o jtais : cest--dire asservi
fatalement une passion que je ne pouvais vaincre, et combattu par des
remords que je devais point touffer. Mais se trouvera-t-il quelquun qui
accuse mes plaintes dinjustice, si je gmis de la rigueur du ciel rejeter
un dessein que je navais forme que pour lui plaire ? Hlas ! que dis-je
le rejeter : il la puni comme un crime. Il mavait souffert avec patience,
tandis que je marchais aveuglment dans la route du vice ; et ses plus
rudes chtiments mtaient rservs lorsque je commencerais retourner
la vertu. Je crains de manquer de force pour achever le rcit du plus funeste
vnement qui fut jamais.
Jallai chez le gouverneur, comme jen tais convenu avec Manon, pour
le prier de consentir la crmonie de notre mariage. Je me serais bien
gard den parler lui ni personne, si jeusse pu me promettre que son
aumnier, qui tait alors le seul prtre de la ville, met rendu ce service sans
sa participation ; mais, nosant esprer quil voult sengager au silence,
javais pris le parti dagir ouvertement.
Le gouverneur avait un neveu, nomm Synnelet, qui lui tait
extrmement cher. Ctait un homme de trente ans, brave, mais emport et
violent. Il ntait point mari. La beaut de Manon lavait touch ds le jour
de notre arrive, et les occasions sans nombre quil avait eues de la voir
pendant neuf ou dix mois avaient tellement enflamm sa passion, quil se
consumait en secret pour elle. Cependant, comme il tait persuad avec son
oncle et toute la ville, que jtais rellement mari, il stait rendu matre
111
de son amour jusquau point de nen laisser rien clater ; et son zle stait
mme dclar pour moi dans plusieurs occasions de me rendre service.
Je le trouvai avec son oncle lorsque jarrivai au fort. Je navais nulle
raison qui mobliget de lui faire un secret de mon dessein ; de sorte que je ne
fis point difficult de mexpliquer en sa prsence. Le gouverneur mcouta
avec sa bont ordinaire. Je lui racontai une partie de mon histoire, quil
entendit avec plaisir ; et lorsque je le priai dassister la crmonie que je
mditais, il eut la gnrosit de sengagera faire toute la dpense de la fte.
Je me retirai fort content.
Une heure aprs, je vis entrer laumnier chez moi. Je mimaginais
quil venait me donner quelques instructions sur mon mariage ; mais, aprs
mavoir salu froidement, il me dclara en deux mots que M. le gouverneur
me dfendait dy penser, et quil avait dautres vues sur Manon. Dautres
vues sur Manon ! lui dis-je avec un mortel saisissement de cur. Et quelles
vues donc, monsieur laumnier ? Il me rpondit que je nignorais pas que
M. le gouverneur tait le matre : que Manon ayant t envoye de France
pour la colonie, ctait lui disposer delle ; quil ne lavait pas fait
jusqualors, parce quil la croyait marie ; mais quayant appris de moi-
mme quelle ne ltait point, il jugeait propos de la donner M. Synnelet,
qui en tait amoureux.
Ma vivacit lemporta sur ma prudence. Jordonnai firement
laumnier de sortir de ma maison, en jurant que le gouverneur, Synnelet,
et toute la ville ensemble, noseraient porter la main sur ma femme ou ma
matresse, comme ils voudraient lappeler.
Je fis part aussitt Manon du funeste message que je venais de recevoir.
Nous jugemes que Synnelet avait sduit lesprit de son oncle depuis mon
retour, et que ctait leffet de quelque dessein mdit depuis longtemps. Ils
taient les plus forts. Nous nous trouvions dans le nouvel Orlans connue
au milieu de la mer, cest--dire spars du reste du monde par des espaces
immenses. O fuir dans un pays inconnu, dsert, ou habit par des btes
froces et par des sauvages aussi barbares quelles ? Jtais estim dans la
ville ; mais je ne pouvais esprer dmouvoir assez le peuple en ma faveur
pour en esprer un secours proportionn au mal. Il et fallu de largent ;
jtais pauvre. Dailleurs le succs dune motion populaire tait incertain ;
et, si la fortune nous et manqu, notre malheur serait devenu sans remde.
Je roulais toutes ces penses dans ma tte ; jen communiquais une partie
Manon ; jen formais de nouvelles sans couter sa rponse ; je prenais un
parti, je le rejetais pour en prendre un autre ; je parlais seul, je rpondais
tout haut mes penses ; enfin jtais dans une agitation que je ne saurais
112
comparer rien, parce quil ny en eut jamais dgale. Manon avait les yeux
sur moi : elle jugeait par mon trouble de la grandeur du pril ; et, tremblant
pour moi plus que pour elle-mme, cette tendre fille nosait pas mme ouvrir
la bouche pour mexprimer ses craintes.
Aprs une infinit de rflexions, je marrtai la rsolution daller
trouver le gouverneur pour mefforcer de le toucher par des considrations
dhonneur et par le souvenir de mon respect et de son affection. Manon
voulut sopposer ma sortie. Elle me disait, les larmes aux yeux : Vous allez
la mort ; ils vont vous tuer ; je ne vous reverrai plus ; je veux mourir avant
vous. Il fallut beaucoup defforts pour la persuader de la ncessit o jtais
de sortir, et de cette quil y avait pour elle de demeurer au logis. Je lui promis
quelle me reverrait dans un instant. Elle ignorait, et moi aussi, que ctait
sur elle-mme que devaient tomber toute la colre du ciel et la rage de nos
ennemis.
Je me rendis au fort ; le gouverneur tait avec son aumnier. Je
mabaissai, pour le toucher, des soumissions qui mauraient fait mourir
de honte si je les eusse faites pour toute autre cause ; je le pris par tous les
motifs qui doivent faire une impression certaine sur un cur qui nest pas
celui dun tigre froce et cruel.
Ce barbare ne fit mes plaintes que deux rponses quil rpta cent fois :
Manon, me dit-il, dpendait de lui ; il avait donn sa parole son neveu.
Jtais rsolu de me modrer jusqu lextrmit ; je me contentai de lui
dire que je le croyais trop de mes amis pour vouloir ma mort, laquelle je
consentirais plutt qu la perte de ma matresse.
Je fus trop persuad, en sortant, que je navais rien esprer de cet
opinitre vieillard, qui se serait damn mille fois pour son neveu. Cependant
je persistai dans le dessein de conserver jusqu la fin un air de modration,
rsolu, si lon en venait des excs dinjustice, de donner lAmrique
une des plus sanglantes et des plus horribles scnes que lamour ait jamais
produites.
Je retournais chez moi en mditant sur ce projet, lorsque le sort, qui
voulait hter ma ruine, me fit rencontrer Synnelet. Il lut dans mes yeux
une partie de mes penses. Jai dit quil tait brave ; il vint moi. Ne me
cherchez-vous pas ? me dit-il ; je connais que mes desseins vous offensent,
et jai bien prvu quil faudrait se couper la gorge avec vous : allons voir qui
sera le plus heureux. Je lui rpondis quil avait raison, et quil ny avait que
ma mort qui pt finir nos diffrends.
Nous nous cartmes dune centaine de pas hors de la ville. Nos pes
se croisrent ; je le blessai et le dsarmai presque en mme temps. Il
fut si enrag de son malheur, quil refusa de me demander la vie et de
renoncer Manon. Javais peut-tre droit de lui ter tout dun coup lune et
113
lautre ; mais un sang gnreux ne se dment jamais. Je lui jetai son pe :
Recommenons, lui dis-je, et songez que cest sans quartier. Il mattaqua
avec une furie inexprimable. Je dois confesser que je ntais pas fort dans les
armes, nayant eu que trois mois de salle Paris. Lamour conduisait mon
pe. Synnelet ne laissa pas de me percer le bras doutre en outre ; mais je
le pris sur le temps, et je lui fournis un coup si vigoureux quil tomba mes
pieds sans mouvement.
Malgr la joie que donne la victoire aprs un combat mortel, je rflchis
aussitt sur les consquences de cette mort. Il ny avait pour moi ni grce,
ni dlai de supplice esprer. Connaissant, comme je faisais, la passion
du gouverneur pour son neveu, jtais certain que ma mort ne serait pas
diffre dune heure aprs la connaissance de la sienne. Quelque pressante
que ft cette crainte, elle ntait pas la plus forte cause de mon inquitude.
Manon, lintrt de Manon son pril et la ncessit de la perdre, me
troublaient jusqu rpandre de lobscurit sur mes yeux, et mempcher
de reconnatre le lieu o jtais. Je regrettai le sort de Synnelet ; une prompte
mort me semblait le seul remde de mes peines.
Cependant ce fut cette pense mme qui me fit rappeler vivement mes
esprits et qui me rendit capable de prendre une rsolution. Quoi ! je veux
mourir, mcriai-je, pour finir mes peines ! Il y en a donc que japprhende
plus que la perte de ce que jaime ? Ah ! souffrons jusquaux plus cruelles
extrmits pour secourir ma matresse, et remettons mourir aprs les avoir
souffertes inutilement.
Je repris le chemin de la ville. Jentrai chez moi ; jy trouvai Manon
demi morte de frayeur et dinquitude. Ma prsence la ranima. Je ne pouvais
lui dguiser le terrible accident qui venait de marriver. Elle tomba sans
connaissance entre mes bras au rcit de la mort de Synnelet et de ma blessure.
Jemployai plus dun quart dheure lui faire retrouver le sentiment.
Jtais demi mort moi-mme ; je ne voyais pas le moindre jour sa
sret ni la mienne. Manon, que ferons-nous ? lui dis-je lorsquelle eut
repris un peu de force ; hlas ! quallons-nous faire ? Il faut ncessairement
que je mloigne. Voulez-vous demeurer dans la ville ? Oui, demeurez-y ;
vous pouvez encore y tre heureuse ; et moi je vais loin de vous, chercher
la mort parmi les sauvages, ou entre les griffes des btes froces.
Elle se leva malgr sa faiblesse : elle me prit par la main pour me conduire
vers la porte : Fuyons ensemble, me dit-elle, ne perdons pas un instant. Le
corps de Synnelet peut avoir t trouv par hasard, et nous naurions pas le
114
temps de nous loigner. Mais, chre Manon, repris-je tout perdu, dites-moi
donc o nous pouvons aller. Voyez-vous quelque ressource ? Ne vaut-il pas
mieux que vous tchiez de vivre ici sans moi et que je porte volontairement
ma tte au gouverneur ?
Cette proposition ne fit quaugmenter son ardeur partir ; il fallut la
suivre. Jeus encore assez de prsence desprit, en sortant, pour prendre
quelques liqueurs fortes que javais dans ma chambre, et toutes les
provisions que je pus faire entrer dans mes poches. Nous dmes nos
domestiques, qui taient dans la chambre voisine, que nous partions pour la
promenade du soir nous avions cette coutume tous les jours, et nous nous
loignmes de la ville plus promptement que la dlicatesse de Manon me
semblait le permettre.
Quoique je ne fusse pas sorti de mon irrsolution sur le lieu de notre
retraite, je ne laissais pas davoir deux esprances sans lesquelles jaurais
prfr la mort lincertitude de ce qui pouvait arriver Manon. Javais
acquis assez de connaissance du pays, depuis prs de dix mois que jtais
en Amrique, pour ne pas ignorer de quelle manire on apprivoisait les
sauvages. On pouvait se mettre entre leurs mains, sans courir une mort
certaine. Javais mme appris quelques mots de leur langue et quelques-unes
de leurs coutumes, dans les diverses occasions que javais eues de les voir.
Avec cette triste ressource, jen avais une autre du ct des Anglais, qui
ont, comme nous, des tablissements dans cette partie du Nouveau Monde.
Mais jtais effray de lloignement : nous avions traverser, jusqu
leurs colonies, de striles campagnes de plusieurs journes de longueur, et
quelques montagnes si hautes et si escarpes que le chemin en paraissait
difficile aux hommes les plus grossiers et les plus vigoureux. Je me flattais
nanmoins que nous pourrions tirer parti de ces deux ressources : des
sauvages pour aider nous conduire, et des Anglais pour nous recevoir dans
leurs habitations.
Nous marchmes aussi longtemps que le courage de Manon put la
soutenir, cest--dire environ deux lieues, car cette amante incomparable
refusa constamment de sarrter plus tt. Accable enfin de lassitude, elle
me confessa quil lui tait impossible davancer davantage. Il tait dj nuit ;
nous nous assmes au milieu dune vaste plaine, sans avoir pu trouver un
arbre pour nous mettre couvert. Son premier soin fut de changer le linge de
ma blessure quelle avait panse elle-mme avant notre dpart, Je mopposai
en vain ses volonts ; jaurais achev de laccabler mortellement si je lui
eusse refus la satisfaction de me croire mon aise et sans danger, avant que
de penser sa propre conservation. Je me soumis durant quelques moments
ses dsirs ; je reus ses soins en silence et avec bont.
115
Mais lorsquelle eut satisfait sa tendresse, avec quelle ardeur la mienne
ne prt-elle pas son tour ! Je me dpouillai de tous mes habits pour lui faire
trouver la terre moins dure en les tendant sous elle. Je la fis consentir,
malgr elle, me voir employer son usage tout ce que je pus imaginer de
moins incommode, Jchauffai ses mains par mes baisers ardents et par la
chaleur de mes soupirs. Je passai la nuit entire veiller prs delle, et prier
le ciel de lui accorder un sommeil doux et paisible. O Dieu ! que mes vux
taient vils et sincres ! et par quel rigoureux jugement aviez-vous rsolu
de ne les pas exaucer ?
Pardonnez si jachve en peu de mots un rcit qui me tue. Je vous raconte
un malheur qui neut jamais dexemple ; toute ma vie est destine le
pleurer. Mais quoique je le porte sans cesse dans ma mmoire, mon me
semble reculer dhorreur chaque fois que jentreprends de lexprimer.
Nous avions pass tranquillement une partie de la nuit ; je croyais ma
chre matresse endormie, et je nosais pousser le moindre souille, dans
la crainte de troubler son sommeil. Je maperus ds le point du jour, en
touchant ses mains, quelle les avait froides et tremblantes ; je les approchai
de mon sein pour les chauffer. Elle sentit ce mouvement, et faisant un effort
pour saisir les miennes, elle me dit dune voix faible quelle se croyait sa
dernire heure.
Je ne pris dabord ce discours que pour un langage ordinaire dans
linfortune, et je ny rpondis que par les tendres consolations de lamour.
Mais ses soupirs frquents, son silence mes interrogations, le serrement
de ses mains, dans lesquelles elle continuait de tenir les miennes, me firent
connatre que la fin de ses malheurs approchait.
Nexigez point de moi que je vous dcrive mes sentiments, ni que je vous
rapporte ses dernires expressions. Je la perdis ; je reus delle des marques
damour au moment mme quelle expirait cest tout ce que jai la force de
vous apprendre de ce fatal et dplorable vnement.
Mon me ne suivit pas la sienne. Le ciel ne me trouva point sans doute
assez rigoureusement puni ; il a voulu que jaie tran depuis une vie
languissante et misrable. Je renonce volontairement la mener jamais plus
heureuse.
Je demeurai plus de vingt-quatre heures la bouche attache sur le visage
et sur les mains de ma chre Manon. Mon dessein tait dy mourir ; mais
je fis rflexion, au commencement du second jour, que son corps serait
expos, aprs mon trpas, devenir la pture des btes sauvages. Je formai
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la rsolution de lenterrer, et dattendre la mort sur sa fosse. Jtais dj si
proche de ma fin, par laffaiblissement que le jene et la douleur mavaient
caus, que jeus besoin de quantit defforts pour me tenir debout. Je fus
oblig de recourir aux liqueurs que javais apportes ; elles me rendirent
autant de force quil en fallait pour le triste office que jallais excuter. Il
ne mtait pas difficile douvrir la terre dans le lieu o je me trouvais :
ctait une campagne couverte de sable. Je rompis mon pe pour men
servir creuser ; mais jen tirai moins de secours que de mes mains. Jouvris
une large fosse ; jy plaai lidole de mon cur, aprs avoir pris soin de
lenvelopper de tous mes habits pour empcher le sable de la toucher. Je
ne la mis dans cet tat quaprs lavoir embrasse mille fois avec toute
lardeur du plus parfait amour. Je massis encore prs delle ; je la considrai
longtemps ; je ne pouvais me rsoudre fermer sa fosse. Enfin, mes forces
recommenant saffaiblir, et craignant den manquer tout--fait ayant la fin
de mon entreprise, jensevelis pour toujours dans le sein de la terre ce quelle
avait port de plus parfait et de plus aimable ; je me couchai ensuite sur la
fosse, le visage tourn vers le sable ; et, fermant les yeux avec le dessein
de ne les ouvrir jamais, jinvoquai le secours du ciel, et jattendis la mort
avec impatience.
Ce qui vous paratra difficile croire, cest que, pendant tout lexercice
de ce lugubre ministre, il ne sortit point une larme de mes yeux, ni un soupir
de ma bouche. La consternation profonde o jtais, et le dessein dtermin
de mourir, avaient coup le cours toutes les expressions du dsespoir et de
la douleur. Aussi ne demeurai-je pas longtemps dans la posture o jtais sur
la fosse sans perdre le peu de connaissance et de sentiment qui me restaient.
Aprs ce que vous venez dentendre, la conclusion de mon histoire est
de si peu dimportance, quelle ne mrite pas la peine que vous voulez bien
prendre lcouter. Le corps de Synnelet ayant t rapport la ville, et
ses plaies visites avec soin, il se trouva, non seulement quil ntait pas
mort, mais quil navait pas mme reu de blessure dangereuse. Il apprit
son oncle de quelle manire les choses staient passes entre nous, et sa
gnrosit le porta sur-le-champ publier les effets de la mienne. On me
fit chercher ; et mon absence avec Manon me fit souponner davoir pris
le parti de la fuite. Il tait trop tard pour envoyer sur mes traces ; mais le
lendemain et le jour suivant furent employs me poursuivre.
On me trouva sans apparence de vie sur la fosse de Manon ; et ceux qui me
dcouvrirent en cet tat, me voyant presque nu et sanglant de ma blessure, ne
doutrent point que je neusse t vol et assassin. Ils me portrent la ville.
Le mouvement du transport rveilla mes sens. Les soupirs que je poussai en
ouvrant les yeux, et en gmissant de me retrouver parmi les vivants, firent
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connatre que jtais encore en tat de recevoir des secours : on men donna
de trop heureux.
Je ne laissai pas dtre renferm dans une troite prison. Mon procs lut
instruit ; et comme Manon ne paraissait point, on maccusa de mtre dfait
delle par un mouvement de rage et de jalousie. Je racontai naturellement
ma pitoyable aventure. Synnelet, malgr les transports de douleur o ce rcit
le jeta, eut la gnrosit de solliciter ma grce. Il lobtint.
Jtais si faible quon fut oblig de me transporter de la prison dans mon
fit, o je fus retenu pendant trois mois par une violente maladie. Ma haine
pour la vie ne diminuait point ; jinvoquais continuellement la mort, et je
mobstinai longtemps rejeter tous les remdes. Mais le ciel, aprs mavoir
puni avec tant de rigueur, avait dessein de me rendre utiles mes malheurs et
ses chtiments : il mclaira de ses lumires, qui me firent appeler des ides
dignes de ma naissance et de mon ducation.
La tranquillit ayant commenc renatre un peu dans mon me, ce
changement fut suivi de prs par ma gurison. Je me livrai entirement
aux inspirations de lhonneur, et je continuai de remplir mon petit emploi,
en attendant les vaisseaux de France qui vont une fois chaque anne dans
cette partie de lAmrique. Jtais rsolu de retourner dans ma patrie, pour
y rparer, par une vie sage et rgle, le scandale de ma conduite. Synnelet
avait pris soin de faire transporter le corps de ma chre matresse dans un
lien honorable.
Ce fut environ six semaines aprs mon rtablissement, que, me
promenant seul un jour sur le rivage, je vis arriver un vaisseau que
des affaires de commerce amenaient au nouvel Orlans. Jtais attentif
au dbarquement de lquipage. Je fus frapp dune surprise extrme en
reconnaissant Tiberge parmi ceux qui savanaient vers la ville. Il mapprit
que lunique motif de son voyage avait t le dsir de me voir et de
mengager retourner en France ; quayant reu la lettre que je lui avais
crite au Havre, il sy tait rendu en personne pour me porter les secours
que je lui demandais ; quil avait ressenti la plus vive douleur en apprenant
mon dpart, et quil serait parti sur-le-champ pour me suivre, sil et trouv
un vaisseau prt faire voile ; quil en avait cherch pendant plusieurs mois
dans divers ports, et quen ayant enfin rencontr un Saint-Malo, qui levait
lancre pour la Martinique, il sy tait embarqu, dans lesprance de se
procurer de l un passage facile au nouvel Orlans ; que le vaisseau malouin
ayant t pris en chemin par des corsaires espagnols, et conduit dans une
de leurs les, il stait chapp par adresse ; et, quaprs diverses courses, il
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avait trouv loccasion du petit btiment qui venait darriver pour se rendre
heureusement prs de moi.
Je ne pouvais marquer trop de reconnaissance pour un ami si gnreux
et si constant. Je le conduisis chez moi ; je le rendis le matre de tout ce
que je possdais. Je lui appris tout ce qui mtait arriv depuis mon dpart
de France ; et, pour lui causer une joie laquelle il ne sattendait pas, je
lui dclarai que les semences de vertu quil avait jetes autrefois dans mon
cur commenaient produire des fruits dont il allait tre satisfait. Il me
protesta quune si douce assurance le ddommageait de toutes les fatigues
de son voyage.
Nous avons pass deux mois ensemble au nouvel Orlans, pour attendre
larrive des vaisseaux de France ; et, nous tant enfin mis en mer, nous
prmes terre il y a quinze jours au Havre-de-Grce. Jcrivis ma famille
en arrivant. Jai appris, par la rponse de mon frre an, la triste nouvelle
de la mort de mon pre, laquelle je tremble, avec trop de raison, que mes
garements naient contribu. Le vent tant favorable pour Calais, je me suis
embarqu aussitt, dans le dessein de me rendre, quelques lieues de cette
ville, chez un gentilhomme de mes parents, o mon frre mcrit quil doit
attendre mon arrive.
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ilivri 2013