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DE LA VIE DANS LA VIE:

sur une trange opposition


entre z et bios
Laurent DUBREUIL
ld79@cornell.edu
Les Grecs ne disposaient pas dun terme unique pour exprimer ce
que nous entendons par le mot vie. Ils se servaient de deux mots [] :
z, qui exprimait le simple fait de vivre, commun tous les tres vivants
(animaux, hommes ou dieux), et bios, qui indiquait la forme ou la faon
de vivre propre un individu ou un groupe
1
Ces phrases de Giorgio
Agamben ouvrent Le Pouvoir souverain et la vie nue. Elles ont aujour-
dhui popularis une distinction grecque au cur mme de la vie,
que nous aurions perdue. Selon Agamben, lopposition se marquait, dans
la langue grecque, entre la simple vie naturelle et le mode de vie
particulier (p. 9), la vie en gnral et le mode de vie qualifi qui est
propre aux hommes (p. 76), vie prive et existence politique
(p. 201). Z, le premier terme, renverrait une vie en partage avec len-
semble du vivant, et que le devenir humain aurait convertir en vie quali-
fie, en eu zn (bonne vie, voir p. 10 sqq.), en suzn (vivre avec), bref en
bios politikos. Au mieux, la z a pour lieu propre la domus (p. 201),
espace circonscrit quoi ne se rsume pas la cit.
Cette structure conceptuelle irait de pair avec le fonctionnement du
smantisme en grec, la dmocratie athnienne et la rflexion politique
classique (surtout Platon et Aristote). La modernit, elle, aurait remis en
cause la diffrence, lcart entre z et bios. Historiquement parlant, le
fait dcisif tient en ce que bios et z, droit et fait, entrent dans une
zone dindiffrenciation irrductible (p. 17), lorigine de la biopoli-
tique totalitaire de lOccident.
Lanalyse dAgamben est notoire. Je la rappelle afin de souligner
combien lhypothse linguistique est solidaire de tout le mouvement de
dmonstration de la trilogie Homo sacer. La sparation effective entre
La biopolitique (d)aprs Michel Foucault

1. Giorgio Agamben, Homo sacer, vol. I, Le Pouvoir souverain et la vie nue, Paris, Seuil, 1997, p. 9.
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vie nue et existence politique nous est confie par les mots des Grecs.
Ce point est dsormais admis largement. Sur les sites web, lassociation
de z et bios donne un grand nombre de rponses. Dans un livre aussi
srieusement document que Bios, de Roberto Esposito
2
, le couple bi-
polaire nest pas mis en doute une seconde. Je disais quAgamben popu-
larisait, car il renvoie deux auteurs pour le dbut de son tude, Hannah
Arendt et Foucault. Ce dernier est invoqu pour la conclusion de La
volont de savoir et les cours du Collge de France autour de la bio-
politique. Arendt apparat alors comme celle qui restaure la diffrence
efface. On trouve en effet dans The Human Condition que bios se situe
par opposition la simple zo , et quelle se rvle ainsi vie spci-
fiquement humaine
3
. Le jeu entre z et bios fut remarqu bien avant,
par des locuteurs grecs. Les grammairiens ont propos deux grandes
conjectures pour expliquer la concurrence des vocables. Pour les uns, le
distinguo tiendrait une reprsentation de la dure et de la continuit.
Bios serait le temps de la z
4
, une portion particulire; moins que
ce ne ft linverse. La seconde explication est la source des propos
dArendt, dAgamben, etc. Ammonius, un Alexandrin, estimait que
bios convient aux animaux raison [logikn zn], cest--dire aux
seuls tres humains, z aux tres humains et aux animaux sans raison
5
.
Il faut aussitt noter que le philologue utilise Aristote, sans se demander
si lusage rationnel que semble prfrer le Stagirite a une efficace pour
toute la langue grecque. Ajoutons quon a pu relever a contrario que bios
tait un terme revenant aux animaux non rationnels
6
. Chacune des deux
constructions de rpartition sappuie videmment sur des exemples, plus
ou moins probants.
Lorsquelle opte pour une justification plutt quune autre, Arendt
demeure vasive. Il nest pas certain quelle veuille se rfrer un usage
un du grec ; elle cite dailleurs Aristote lappui. Sans doute le
Philosophe est-il lauteur o la distribution ne tient pas trop mal. Mais il
serait bien rapide de croire que, mme chez lui, bios soit spcifique-

2. Bios. Biopolitica e filosofia, Einaudi, Turin, 2004.


3. Hannah Arendt, La Condition de lhomme moderne, Paris, Calmann-Lvy, 1961, p. 110.
4. Jutilise la mise au point du Thesaurus Grc Lingu, fin de larticle Bios. (Je traduis les textes
grecs, ici et plus loin.).
5. Ammonius, De Adfinium vocabulorum differentia, Leipzig, Teubner, 1966, dition du texte grec Klaus
Nickau, 100.
6. Rappel par le Thesaurus, loc. cit.
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ment humain ou politique . Il est par exemple question de vivre
[zn] la vie [bion] dune plante
7
; on lit aussi que les diffrences entre
animaux [zn] sont relatives leurs vies [bious], leurs caractres et leurs
organes
8
. Certes, dans les deux occurrences, on objectera quAristote
na pas voulu rpter un mot de la famille z; mais cette maladresse
conceptuelle due au seul souci dun beau style ne convainc gure. Il se
pourrait que le recours bios (pour une plante) soit d aux limitations
internes du grec, o le verbe bio est rare en prose attique (p. 10).
Cela empcherait le syntagme vivre [binai] la vie [zon] dune
plante . Je me contente de transposer ici la solution un problme
analogue que donne Agamben (lexpression thoriquement drangeante
zon politikon). La raret de bio reste prouver ; et il existe de toute
faon un autre verbe courant de mme racine, bioteu
9
. On le trouve dans
Aristote dcrivant des oiseaux qui ne volent pas, mais qui vivent
[bioteuousin] prs de leau : bios et non pas z En fait, on peut suivre
Agamben (plutt quArendt) sur le degr de qualification. Aristote aurait
tendance mettre bios davantage avec la vie particulire (existence dans
la Cit, vgtale, aquatique) et z dans le gnral. On aurait le jeu entre
le substantif le mode de vie qualifi et un autre, plus large. Mais en
aucun cas, bios nest rserv aux humains, ni lexercice politique.
Enfin, Aristote nest pas le corpus grec. Truisme utile redire. Quand il
fait contraster bios et z, Aristote sinscrit dans une tradition discursive.
Nous ne prlverons quun exemple diplopique. Dans le premier chur
dHrakls, Euripide invente une morale post mortem, o les bons, arri-
vs au terme de leurs ans, se verraient offrir une nouvelle chance, tandis
que les mauvais seraient punis en mourant sans retour. Deux vers non-
cent le dogme improbable: La vilenie aurait une seule vie [biotan] en
vie [zas]
10
. Zas est un gnitif dlicat expliquer ; il dit la vie de la
vie. Les traducteurs dcident souvent dy voir un simple intensif, et lais-
sent de ct le redoublement. Je choisis lambigut, de dire quune vie
serait de la vie parce que dans la vie. Bios est portion dfinie, ou sous-
cas, de z, un peu comme avec Aristote. Empressons-nous de citer une

7. Aristote, De Generatione animalium, II, 3, 736b.


8. Aristote, Historia animalium, I, 1, 487a.
9. Ammonius donne un nouveau distinguo entre bio et bioteu, qui ne tient pas davantage que le prc-
dent (De Adfinium vocabulorum differentia, 102).
10. Euripide, Hrakls, v. 663-664.
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autre phrase, qui dsigne exactement la dynamique inverse. Voici un coup
de Platon, qui, dans le Time, imagine une migration psychique proche
du chur dEuripide. Il fait mention dune me qui a travers une vie
[zn] infirme en la vie [tou biou]
11
. Dernier change de termes, o
bios vaut cette fois pour la vie en gnral, et z pour le parcours singu-
lier.
Si lon entend rendre cohrents ces lments disparates (et le faut-
il ?), on ne saurait gure aller au-del du reprage de tendances entre le
plus gnral et le plus particulier ; tout en gardant lesprit que les rles
ne sont pas rpartis par avance. Car la langue, pour avoir ses structures,
ses lois, nest pas une donne absolue et externe; le discours a encore
la rinventer singulirement ; ce que firent Euripide, Platon ou Aristote.
Agamben, qui solidifie une conjecture alexandrine reprise par Arendt, a
bien le droit de rpartir un contenu conceptuel dans z linverse de
bios. Il participe en cela du moment socratique, quand le philosophe allait
voir les Athniens de la rue pour redfinir avec eux le langage quils
parlaient. La difficult ne vient donc pas de lopration philosophique
mais de sa justification historico-philologique. Agamben pure Aristote
et il lextrapole lentit merveilleuse les Grecs . largument dau-
torit, infond comme on la vu, se combine un rseau de motifs tacites,
quil convient dexhiber, voire de contester. Alors mme quil ancre toute
lexistence politique dans le langage (logos, voir p. 16), Agamben
reste sourd au phnomne smantique dans la langue. La signification
peut advenir dans un discours, o bios et z prennent des valeurs qui se
commentent, se compltent ou se critiquent loin de lindexation des
sens clos et rationaliss. La confusion entre la clarification conceptuelle
de la dfinition et les usages des langues ou des discours mne ltai
lexical de lanalyse politique. La fin du Pouvoir souverain nous
rappelle un personnage agissant depuis la coulisse: Le bios gt aujour-
dhui dans la z exactement comme, dans la dfinition heideggerienne
du Dasein, lessence gt (liegt) dans lexistence. (p. 202). Au-del de
ce motif, Agamben rejoint Heidegger qui affirmait : La langue grecque,
et elle seule, est logos
12
. Comprendre le logos politique ncessite dal-
ler vers lUrsprache philosophique que serait le grec. Cet idiome est
lunisson du rel : deux mots dsignent deux choses diffrentes (la vie

11. Platon, Time, 44c.


12. Martin Heidegger, Was ist das die Philosophie?, Pfullingen, Neske, 1956, p. 20; je traduis.
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nue, la vie politique). Agamben place apparemment la d-chance la
fin de lAntiquit, quand pour Heidegger les tracas arrivent ds Socrate.
Autre modification: Fribourg, la clbration hellnique inclut la
louange dune langue lunisson de ltre, tandis quen Vntie lon
dplore une indistinction moderne oblitrant la dualit ancienne. En
inscrivant ab ovo son projet dans la langue, Agamben court les risques
philologiques dj nots. Selon les protocoles dadministration de la
preuve dans Homo sacer, les contre-exemples lexicaux affaiblissent une
grande part de la dmonstration. En effet, la prtendue nouveaut de
lpoque moderne (cette indiffrence absolue , cette zone dindif-
frenciation irrductible entre bios et z) nest autorise que par une
version imaginaire de la langue. Laquelle langue, malgr le statut quelle
parat mriter dans lloge du logos politique, est ramene, exemplaire-
ment, une rpartition de sens dnus de motilit, voire de vie (dans
toutes les valeurs possibles du terme). Ici, le constat du seul mot de
vie aujourdhui mriterait un commentaire de plus. Quun unique
substantif existe ne correspond pas une indiffrence; non plus que
lexistence de parasynonymes ne se confond avec une rpartition
claire . Sommes-nous tous daccord sur ce que nous entendons par
le mot vie (p. 9) ? Michel Henry, Gilles Deleuze, Jacques Derrida, fran-
ais et contemporains, avaient-ils une seule oue? Le terme unique
(p. 9) est aussi diffract. Agamben nexplique pas la confusion actuelle
par cette unicit lexicale. Et pour cause, la chronologie des vnements
biopolitiques serait bouleverse, depuis au moins le latin vita. Il y a lieu,
pour Agamben, de prserver ltat dexception dune exprience grecque,
o ladquation du langage la situation politique serait par dfinition
rvlatrice. Cet extraordinaire statut du grec sexplique par son essence
particulire. Lessence dune langue chimriquement unifie est pose
en principe, chappant de ce fait lexplication historique quelle suscite
pourtant.
La distinction entre bios et z dans Homo sacer, et sa fortune nous
apprennent donc beaucoup sur le projet dAgamben. Elle situe la qualit
de sa philologie, comme sa thorie lexicographique du sens. Le proces-
sus et les singularits de la signification sont fondus dans une rationali-
sation smantique. Au nom du langage, on invente une langue dont la vie
discursive est nie. Le succs de propagation dune opposition bios/z
fictive et fige nous en dit long sans doute aussi sur aujourdhui. Il rpond
une recherche contemporaine de lgitimation philosophique grce
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lapparat rudit des sciences humaines (la scientificit Foucault) et aux
limites de cette utilisation, finalement adventice (juxtapose, ici, un
fonds originaire heideggerien). Mieux vaudrait, linverse, une pratique
jusquau-boutiste de lenqute faisant sauter de lintrieur les ligatures
du concept. Cest dans ce parcours nouveaux frais, par les textes du
bios et de la z, que se trouverait quelque vie de la vie.