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COLLGE DE FRANCE

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CHAIRE DHISTOIRE
ET CIVILISATION DU MONDE ACHMNIDE
ET DE LEMPIRE DALEXANDRE
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LEON INAUGURALE

faite le Vendredi 10 mars 2000

PAR
M. PI ERRE BRIANT
Professeur

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Pierre Briant / Histoire et civilisation du monde achmnide et de lempire dAlexandre.
Leon inaugurale, Collge de France, 2000.
URL : http://www.college-de-france.fr


Leon Inaugurale de Pierre Briant 1
Monsieur lAdministrateur,
Mes chers collgues,
Mesdames, Messieurs,
Les avis dispenss par certains, les conseils prodigus par dautres, la lecture des textes
de mes ans et de mes devanciers, mes propres doutes enfin et surtout, mont trs vite
convaincu que, moment flatteur dune trajectoire personnelle, la Leon inaugurale
reprsentait une preuve si redoutable quil convenait de laborder avec simplicit. Nayant
frquent ni les coles ni les cnacles o lon apprend parler lgrement de choses srieuses,
et inversement, je me suis rsolu un parti qui toutefois ne manque pas dattraits : parler
srieusement de choses srieuses, et introduire mon propos comme lon ouvre un cours ou
commence un ouvrage, cest--dire expliquer aux auditeurs ou aux lecteurs les contours de
lobjet dont on sapprte les entretenir, mais aussi en justifier le choix et en clairer les
perspectives, car laccession une chaire du Collge de France ne reconnat ni ne confre
lheureux lu aucune espce dinfaillibilit, quelle quelle soit : bien au contraire, elle appelle
de sa part une rigueur et une exigence encore accrues.
La chaire que jai lhonneur dinaugurer aujourdhui sorganise autour de deux
domaines troitement lis lun lautre, le monde perse achmnide et lempire dAlexandre.
Homologues, ou presque, dun point de vue gopolitique lun et lautre se sont tendus de
lIndus aux Balkans et de lAsie Centrale Assouan , les deux empires ont eu des destins
historiographiques pour le moins contrasts. Ramasse dans le temps, lhistoire dAlexandre a
exerc depuis lAntiquit une fascination profonde et elle a nourri un courant bouillonnant de
livres et dtudes. Bien que beaucoup plus solidement ancre dans la dure, lhistoire de
lempire perse achmnide na pas suscit le mme intrt passionn et lon verra bientt
combien la litote est violente ! Il ma donc paru indispensable, ici et maintenant, danalyser
les relations la fois intimes et conflictuelles que lhistoriographie achmnide a entretenues
et avec les recherches consacres au Proche-Orient ancien en gnral et avec lhistoriographie
du monde grec et de la conqute dAlexandre.
On comprendra mieux ainsi pourquoi je tiens affirmer dentre que la fiert
personnelle que je ressens saccompagne, plus intense encore, dune satisfaction scientifique
que je veux exprimer au nom des achmndisants, et que je tiens partager avec elles et
avec eux, tant la distinction qui est mienne aujourdhui est aussi le fruit de nos changes et de
nos rflexions mens en toute libert et en toute confiance. Sous cette appellation barbare
d achmndisants barbare simpose, sagissant de choses perses ! je dsigne un
groupe de chercheurs qui, disperss entre de nombreux pays, reprsentent une communaut
scientifique rduite en nombre mais trs active de par le monde, quand bien mme elle ne
relve pas dune discipline universitaire autonome (il sen faut mme de beaucoup), et quelle
ne constitue pas une quipe de recherches individualise (il nen existe nulle part lheure
actuelle). Cette Chaire est en effet la premire du genre tre cre dans quelque province
que ce soit du monde acadmique. Votre dcision, mes chers Collgues, vaut ainsi
reconnaissance pour un champ de recherches qui fut longtemps tenu aux lisires des mondes
connus et reconnus, marqu du sceau dun exotique certes fascinant mais galement considr
comme rebelle lanalyse. Elle vient, en quelque sorte, rduire dfinitivement nant le
singulier paradoxe historiographique, au terme duquel le premier empire-monde de
lAntiquit, lempire achmnide, fut longtemps relgu un rle de faire-valoir, dans
lombre touffante de lOrient millnaire et de la Grce ternelle, jusquau moment o la
fulgurante aventure dun jeune prince macdonien vint le frapper dune lumire si crue quelle
contribua plus encore laveuglement durable de nombre dobservateurs parmi les plus
distingus.

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Non que lhistoire des anciens Perses ait t ignore. Et comment let-elle t, elle qui
est constamment prsente, larrire-plan ou en contrepoint, chez les grands auteurs de la
Grce classique, et ses peintres, depuis le moment o, en 546, les armes de Cyrus et de ses
gnraux semparent de Sardes et intgrent lAsie Mineure occidentale dans lempire en
formation ? Et cest videmment grce la redcouverte des textes anciens que les hommes
de la Renaissance rinventrent galement les Perses de lAntiquit. En tmoigne
loquemment la parution Paris, en 1590, dun ouvrage intitul De regio Persarum
principatu libri tres, sous la plume du Prsident Barnab Brisson, minent juriste trs apprci
du roi Henri III. Les trois livres en question sont consacrs exclusivement ce que nous
pourrions appeler droit public et droit priv : le roi et la vie du palais, les cultes et la religion,
les institutions militaires. Louvrage fut considr jusquau dbut du XIX
e
sicle comme
lautorit de rfrence sur linstitution monarchique perse : lorsque, par exemple, en 1823,
Letronne tablit une comparaison entre une institution ptolmaque et ce quil considre
comme un prcdent achmnide, cest Brisson que la note infrapaginale renvoie son
lecteur. Ce succs tmoigne, la fois, de linfluence durable de la tradition antiquaire, et de la
place hgmonique que les sources classiques ont tenue ds les premiers pas des recherches
consacres la Perse ancienne. Mais il convient de prciser que les Perses bnficiaient
galement de lautre tradition qui donnait alors un accs crit aux civilisations du Proche-
Orient, savoir certains livres de la tradition biblique, cits eux aussi par Brisson, plus
particulirement Esdras, Nhmie, et Esther. Grce cette heureuse conjonction, lhistoire
des anciens Perses, au cours des XVI
e
-XVIII
e
sicles, avait pris une avance et un ascendant
certains sur lhistoire alors pratiquement impntrable des Assyriens et des Babyloniens.
Une autre source vint apporter des lments dinformation entirement neufs, ce sont les
rcits et rapports publis par les voyageurs europens qui, entre le XVI
e
et le XIX
e
sicles, se
rendirent en grand nombre en Perse. Eux-mmes dessinateurs ou accompagns dartistes, ils
sont les premiers rapporter descriptions et dessins, parfois fantaisistes, y compris des
reproductions de curieuses inscriptions, quils avaient releves Pasargades et Perspolis en
une criture que lon baptisa alors perspolitaine. Thomas Hyde, qui publie en 1700
Oxford un essai sur la religion des anciens Perses, fut le premier proposer le terme
cuniforme. Parmi les savants, aux efforts conjugus desquels on peut aujourdhui attribuer
le dchiffrement, on doit distinguer le Major Rawlinson qui, entre 1835 et 1846, sattaqua aux
inscriptions graves en trois langues sur le rocher de Behistoun, en vieux-perse, en lamite
(on disait alors scythique) et en babylonien, et qui publia en 1846 une traduction du texte
vieux-perse. Du point de vue de lhistoire achmnide, il sagit dune date fondatrice, puisque,
pour la premire fois, un grand roi parlait en son nom propre et avec ses mots : en
loccurrence Darius I
er
, par lcrit et par limage (un relief monumental accompagne les
inscriptions), y narrait sa manire les combats quil eut mener au dbut de son rgne, en
522. Lon pouvait enfin croiser les sources et soumettre les textes classiques lpreuve de la
comparaison synoptique. Lune des consquences de sa dcouverte nchappa pas
Rawlinson : cest tout simplement que le rcit donn par Hrodote de lavnement de Darius
devait tre reu avec la plus extrme cautle, moins dailleurs pour ce quil disait que pour ce
quil taisait. Une autre, plus inattendue, fut que la parole de Darius servit surtout dvelopper
ltude de lAssyrie et de la Babylonie, o lon dcouvrait les textes cuniformes par milliers.
En un ironique retournement, le dchiffrement de la plus longue et de la plus explicite des
inscriptions achmnides fit perdre la Perse ancienne lavance historiographique quelle
avait accumule durant les sicles prcdents. Une forme dillustration paradigmatique, si lon
veut, de la dclaration de Victor Hugo dans Les Orientales : Au sicle de Louis XIV, on
tait hellniste, maintenant on est orientaliste !

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Souvrit bientt lre des archologues. En 1852, William Loftus et ses collaborateurs
mirent au jour Suse une grande salle hypostyle, ainsi quune inscription au nom
dArtaxerxs II, qui donnait la fois le nom de la salle, apadana, traduit salle daudiences,
et le nom du roi qui en avait autrefois dcid la construction, Darius le Grand. Puis ce furent,
dans les annes 1885-1887, les fouilles fameuses de Dieulafoy, qui ouvrirent la longue srie
des fouilles franaises. Les dcouvertes documentaires dates de la priode achmnide
ntaient pas limites la Perse, la Mdie et la Susiane. La liste exhaustive en serait fort
longue. Citons simplement, parmi les plus emblmatiques, en Phnicie, le sarcophage inscrit
dEmunazzar de Sidon, en Asie Mineure, linscription grecque connue sous le nom de Lettre
de Darius Gadatas, en gypte, les stles quadrilingues du canal rouvert par Darius entre le
Nil et la mer Rouge, ou encore, en Babylonie, le Cylindre de Cyrus, la Chronique de
Nabonide, les archives de la maison daffaires des Muru, et tant dautres...
Des tudes donnent galement des interprtations dcisives de documents connus et
proposent parfois des vues trs neuves sur les effets de la conqute et de la domination perses.
Je prsenterai simplement deux exemples pris lun et lautre dans le domaine gyptien. Dans
un mmoire publi en 1847, Jean-Antoine Letronne, alors professeur au Collge de France,
dveloppe largumentation quil avait soutenue ds 1821 contre lopinion commune, selon
laquelle linvasion des Perses et leur domination, pendant prs de deux sicles, avaient port
un coup mortel aux institutions civiles et religieuses de lgypte, et par consquent aux arts
qui en taient lexpression . Selon lui, au contraire, les Perses durent transmettre lgypte
aux Grecs, peu prs telle quils lavaient reue des pharaons . En somme, il affirmait en
toute srnit que la conqute de Cambyse ne marquait pas la fin de lhistoire. Comme
Rawlinson, Letronne croisait les sources, faisant entrer pour la premire fois dans la
discussion les inscriptions hiroglyphiques incises sur la statue du notable gyptien
Udjahorresnet, qui prsentent de lattitude et de la politique de Cambyse en gypte une vision
toute diffrente du portrait dtestable transmis par la tradition classique. Contrairement
Rawlinson, Letronne nallait pas jusqu mettre en doute la crdibilit du rcit dHrodote. Sa
dmonstration nen portait pas moins un coup svre linterprtation historique quon avait
cru pouvoir en infrer sans autre forme de procs.
En 1878 et 1879, sous le patronage dErnest Renan, Charles Clermont-Ganneau fit
paratre une tude trs novatrice sur un petit groupe de papyri aramens trouvs en gypte.
Contre lopinion reue qui entendait les dater de lpoque hellnistique, lminent smitisant
entreprit de dmontrer, de manire dcisive, quils ne pouvaient avoir t rdigs qu
lpoque de la domination achmnide. De lanalyse de lensemble des textes aramens
dgypte alors connus, papyri et stles, il tira une rgle gnrale, qui, presque inchange, est
ntre aujourdhui : Chaque fois que nous serons mis en face dun monument dun certain
ge, prsentant un aramasme bien caractris, il conviendra tout dabord de nous demander si
ce monument ne touche pas par quelque ct la chose perse. Et cela, non pas seulement en
gypte poursuivait-il mais sur un point quelconque du vaste empire que la puissance
achmnide a couvert de son rseau administratif. La grande fortune de laramasme date de
lavnement des Achmnides. Perse et aramen sont deux mots qui marchent de conserve .
Lauteur mettait ainsi en vidence, dune part, la spcificit de la priode achmnide
lintrieur du champ pluri-millnaire de lhistoire politique et culturelle gyptienne, dautre
part, une caractristique linguistique et administrative de lempire dont lgypte constituait
une satrapie depuis la conqute de Cambyse. Un correctif devait tre apport sur lusage
administratif de laramen ds lpoque no-assyrienne. partir de gloses lues sur des
tablettes cuniformes publies quelque temps auparavant par Rawlinson, Theodor Nldeke en
fit la dmonstration, dans une tude publie indpendamment en 1879, qui venait prciser le
travail de Clermont-Ganneau sans en attnuer la porte.

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Vers le dbut du XX
e
sicle, mme exprime sous forme de bilan partiel, la moisson est
dj remarquable, et les dcennies qui suivent sont galement riches de publications
documentaires et danalyses rudites. En regard, les rsultats sont dcevants en termes de
synthse historique impriale. Un simple constat : il faudra attendre 1948 pour voir paratre la
premire synthse embrassant lhistoire impriale achmnide sous toutes ses facettes, soit un
sicle aprs le dchiffrement de linscription de Behistoun et la redcouverte dun Darius
perse. Il vaut la peine de sinterroger sur les raisons dun si singulier retard, ou, si lon
prfre, dune aussi lente maturation.
On peut souligner que les sources crites proprement perses restaient dune modestie
confondante. En dehors de linscription de Behistoun, les Grands Rois nont laiss,
proprement parler, aucun registre narratif de leur propre histoire, et lart monumental
achmnide est lui-mme dpourvu de toute scne de guerre et de chasse. En ces temps o
lhistoire politique et militaire dominait lhistoire de lAntiquit grco-romaine, et o lon
commenait prendre connaissance des Annales et des stles images assyriennes, pleines
des glorieuses campagnes militaires et des prolifiques expditions cyngtiques des rois no-
assyriens, labsence de sources narratives perses tait un lourd handicap. Une telle situation ne
pouvait que perptuer le statut privilgi des sources classiques et des rcits bibliques, et, par
voie de consquence, renforcer le poids dinterprtations labores par des observateurs
posts Athnes et Jrusalem, et tents daccorder une importance dmesure (du moins
lchelle de lempire) aux hostilits athno-perses en Mer ge ou au retour de la
communaut judenne de son exil babylonien.
La situation tait encore aggrave par le naufrage presque total du pass achmnide
dans la littrature persane mdivale et moderne, sauf sous forme de mythes et de lgendes
hors du temps de lhistoire, transmises au cours des sicles par les mnestrels itinrants des
cours et des villages dIran, puis recueillies, du bout de leur calame, par Firdows et tant
dautres potes et chroniqueurs persans. Y figure en bonne place la version iranise de la
lgende dAlexandre, qui fait du Macdonien le demi-frre de Darius/Dr. labore
lpoque sassanide et toujours vivante dans la mmoire des Gubres ignicoles rencontrs
par Chardin vers 1670, une autre tradition du Frs dnonait en Alexandre le destructeur
mprisable de la bonne religion. Envisag sous cet angle particulier, leffacement
historiographique relatif de lhistoire achmnide relve aussi de la place centrale que
tenaient la tradition orale et la mmoire pique dans les socits iraniennes.
Mais, lvidence, lessentiel est ailleurs.
Il convient coup sr de tenir compte de la difficult intrinsque lie au multilinguisme
de la documentation date de la priode achmnide : on parle et on crit une quinzaine de
langues dans lempire des Grands Rois, six critures dans la seule gypte de ce temps !
Cette diversit a accentu encore la tendance structurelle au fractionnement extrme et la
dlimitation rigide des champs de recherches, dont chacun stablit et se dveloppa moins en
fonction dun objet historique quau regard dune spcificit linguistique. Condition
ncessaire de toute synthse impriale, les analyses locales peuvent constituer aussi le plus
grand obstacle son dveloppement, si les chercheurs ne manient pas alternativement le
grand angle et le plan rapproch. Le risque existe alors en effet que lhistoire impriale ne soit
que la juxtaposition dhistoires locales, isoles les unes des autres, et quen consquence
lempire lui-mme soit rduit ltat de traces indchiffrables, ou presque.
Obstacles et freins taient galement en action au sein de chacun des champs ainsi
dcoups dans le domaine du Grand Roi. En Babylonie, o se multiplient les trouvailles de
tablettes, lon est dans une phase ddition des textes, ncessairement longue et exigeante,
plus encore avec leur dispersion entre de nombreux muses. Un seul exemple parmi tant

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dautres : dcouvertes Nippur en 1893, les archives des Muru ne donnent lieu premire
synthse historique et juridique quen 1951, et la publication dfinitive du lot du Muse
dIstanbul date simplement de 1997. Qui plus est, les assyriologues dalors sintressent
prioritairement aux hautes poques. Dun point de vue babylonien, qui sera celui des diteurs
de grandes collections historiques presque tout au long du XX
e
sicle, la chute de Babylone
devant Cyrus, en 539, reprsente la fin de lhistoire msopotamienne. Au-del souvre une
nouvelle re, qui ntait plus rpute ressortir vraiment la discipline assyriologique, mais qui
ntait rpute relever daucune autre qui ft clairement identifie. Malgr limpulsion droite
donne par Letronne, il en fut longtemps de mme de lgypte dite de basse poque .
supposer quils en aient form lide, les spcialistes des diffrentes provinces de
lorientalisme scientifique ne pouvaient donc que se dtourner dune synthse achmnide.
Publis en Allemagne entre 1867 et 1906-10, plusieurs ouvrages abordent lhistoire
achmnide dans le cadre de lhistoire des Perses jusqu la conqute arabe, mais lexpos
adopte un point de vue troitement vnementiel et dynastique qui, en particulier partir du
rgne de Xerxs, se rduit pour lessentiel lutilisation sans recul des sources classiques et
un jugement personnel sur chacun des souverains, en fonction dun schma explicatif dont on
retrouve aisment le modle.
Il suffit, cette fin, de se replonger dans le livre dhistoire perse publi en 1867 par
George Rawlinson, frre du dchiffreur de Behistoun, professeur dhistoire de lAntiquit
Oxford et spcialiste reconnu dHrodote. Louvrage eut une fortune considrable, et lon en
retrouve la trame, presque inchange, jusque dans les annes quatre-vingts du XX
e
sicle,
sous la plume dhistoriens rputs, venus dhorizons divers. Lhistoire dune monarchie
orientale doit toujours tre compose principalement dune srie de biographies [royales] ,
proclame Rawlinson. Cest pourquoi son rcit est organis autour dune image rcurrente du
roi perse, quil contribue lui-mme vhiculer et enraciner. Except Cyrus et Darius, les
souverains sont qualifis, au mieux ou au pire, je ne saurais en dcider, de faible et
mprisable , ou de faible et mchant . Seul Cyrus le Jeune est reconnu dou dune
certaine intelligence, mais vient aussitt la prcision qui tue : Only for an Asiatic, formule
que Rawlinson prend soin de mettre en italiques, afin que son lecteur ne sgare point. Saisi
par lauteur aprs Salamine et Plates, Xerxs est explicitement dsign comme un despote
oriental, qui, entirement abandonn ses passions sensuelles et se dsintressant totalement
de la marche des affaires, vit enferm au fond de son srail, tout bruissant dintrigues et de
complots nous et perptrs par des princesses perverses et des eunuques fourbes.
Rsultant dune lecture surdtermine des auteurs grecs, dHrodote Plutarque, en
passant par Ctsias, vrai crateur du roman de srail , la peinture du despote et du palais
perses acquiert surtout son autorit de la correspondance la fois muette et intime quelle
entretient avec une tradition analyse nagure par Edward Sad sous le terme Orientalism un
orientalisme idologique qui sintgre lui-mme si bien la thorie du despotisme
asiatique. Mise par Nicolas Gresme et Jean Bodin sous lautorit dAristote, utilise en des
libelles censs exprimer les soupirs de la France esclave esclave de labsolutisme de
Louis XIV (lui-mme qualifi de petit Turc franais ) nourrie de la lecture des Voyages
en Perse... de Chardin, la thorie fut dveloppe par Montesquieu, et illustre ingnument par
Usbek et ses compagnons venus dune Perse imaginaire, au srail peupl de femmes et
deunuques, la fois sujets et objets dun pouvoir monstrueux. Dnonce par Voltaire sous
lappellation de fantme hideux , elle renforait encore les prjugs ports contre un Orient
entirement reconstitu, o le despotisme tait cens interdire lusage de la proprit prive.
Malgr la contre-attaque dveloppe en 1778 par Anquetil-Duperron, le re-dcouvreur du
Zend-Avesta, pourfendeur indign de Montesquieu et de la Compagnie des Indes, la
discussion se poursuivit interminablement. Conue par Friedrich Engels et par Karl Marx

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dans les annes qui suivent de trs prs le dchiffrement de linscription de Behistoun, mais
qui surtout concident avec les dbats tenus la Chambre des Communes sur les pratiques et
privilges de la Compagnie des Indes Orientales, la thorie de la stagnation asiatique et du
mode de production identiquement dsign, thorie qui englobait explicitement la Perse de
leur temps, est un avatar de cette vision europocentrique, quand bien mme elle ne lui est
pas rductible. En 1885, dans sa leon inaugurale de la chaire Langues et littratures de la
Perse , Darmesteter pouvait, en accord avec son temps, dgager le sens de lhistoire perse
depuis les Achmnides, laide dune formule sans appel : Le despotisme est de tradition
en Perse . Cest peu de dire que lhistoriographie achmnide fut profondment marque par
ce que Volney, en 1791, dnommait la consomption lente du despotisme .
Leurs pieds pourtant solidement accrochs aux tells et aux tps, les archologues
ntaient pas labri de prjugs tenaces qui, de temps autre, contriburent troubler leur
vision. Tmoin Jacques de Morgan qui, alors Directeur de la Mission Scientifique en Perse,
publie en 1905 une tombe achmnide dcouverte Suse et les splendides bijoux quelle
contenait. [Il] espre crit-il quon ne [lui] tiendra pas rigueur de lavoir expose dans
les moindres dtails . Singulier repentir, venant dun archologue qui, dans le mme temps,
ne manque pas de souligner, juste titre, lintrt exceptionnel de la tombe quil a lui-mme
mise au jour quatre ans plus tt ! Cest que de Morgan exprime sur lart achmnide un avis
en des termes qui ne laissent pas de surprendre : Lart achmnide, si toutefois on peut
qualifier dart le mlange incohrent qui se trouvait en faveur la cour des successeurs de
Cyrus, ntait quun composite dassyrien, dgyptien, de phnicien, de grec, de lycien, de
cappadocien, de phrygien, de tout enfin ce que les armes du Roi des rois avaient vu dans
leurs expditions militaires. Ces divers lments furent, le plus souvent, associs avec le plus
mauvais got En bijouterie ils restrent trs infrieurs leurs matres, les gyptiens. En
gravure et pierre dure ils ne firent jamais rien qui approcht des uvres grecques. Enfin, en
sculpture, ils furent infrieurs aux Ninivites eux-mmes Le got lev des gyptiens et des
Grecs ne fut certainement jamais compris par ces peuples barbares . Il est vrai que de
Morgan, qui se disait tre la recherche de lhomme quaternaire, nolithique , ne se
cachait pas de son dsintrt profond pour les basses poques. Mais il reprenait surtout son
compte, dans lair du temps, un point de vue esthtique qui avait t dj exprim par Loftus
sur le site de Suse, cinquante ans plus tt. Contre lopinion de Flandin, Loftus jugeait que
Darius tait incapable de transplanter, ni mme dapprcier, la puret et les sentiments
artistiques des peuples vaincus . On pourrait galement citer le jugement de Voltaire sur la
lourdeur des sculptures perspolitaines, et rappeler lapprciation lapidaire sur la mme
Perspolis quoffrit Darmesteter en 1885, dans la logique de ses rflexions sur le despotisme :
Caprice dun dilettante tout-puissant ! Dj en 1772, Cornelius de Pauw ne voyait-il pas
dans Perspolis le tmoignage de la magnificence barbare des despotes asiatiques, en qui la
corruption du got est le premier fruit du pouvoir absolu ? Beaucoup plus prs de nous, en
1946, alors mme que les fouilles amricaines taient menes depuis quinze ans Perspolis,
Henri Frankfort et plus encore Gisela Richter soutinrent la thse dune influence grecque
dcisive sur lart royal perse. Dans un livre consacr en 1949 lart grec archaque, la
seconde rduisait mme lart achmnide ltat de province priphrique de lart grec .
En consquence, dj relgu dans lombre touffante de lOrient millnaire et derrire le
prestige obsdant de lgypte immortelle, lart achmnide se voyait cras plus encore
dsormais par lantriorit magistrale de la Grce ternelle.
Au moment o le Major Rawlinson manquait de se rompre les os sur la falaise de
Behistoun, trs loin, en Prusse, une autre rvolution historiographique se prparait. Elle va
slaborer dans le sillage de luvre de Johann Gustav Droysen, qui mne une carrire
dhistorien la fois en histoire de lAntiquit, et en histoire de la Prusse moderne et

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contemporaine, dont il fut en mme temps un acteur. Son activit sexerce dans le premier
domaine singulirement au cours de la priode 1827-1847. Il fait paratre en 1833 la premire
dition de son Alexandre le Grand, qui, rvise, fut incluse en 1836 et 1843 dans une Histoire
de lHellnisme, elle-mme rdite en 1877-1878. Sous le terme Hellenismus cette
poque moderne de lAntiquit , crivait-il il entend le nouveau monde cr par la
conqute dAlexandre et surtout par le processus culturel qui, selon lui, a permis une fusion
entre lOrient et lOccident. lvidence trs marqu par lenseignement de Hegel et les
dveloppements que celui-ci consacra lempire perse dans ses Leons sur la philosophie de
lhistoire, Droysen jugeait que lhistoire perse marquait la fin et la culmination du monde
oriental. Organis autour dun roi qualifi, sans surprise, de despote asiatique, lempire
achmnide tait une proie ncessaire promise Alexandre et lAufklrung hellnique.
Attentif lvolution du capitalisme de son poque, dfaut dtre vraiment fru dconomie,
Droysen consacrait galement quelques pages lampleur des succs conomiques
dAlexandre, qui vinrent rveiller les populations de lAsie de leur torpeur , et Droysen
dnumrer ces ralisations : essor des changes, fondations de villes le long des voies de
commerce rendues sres, dveloppement de la marine marchande, et plus encore
montarisation des trsors perses, ces richesses improductives , dont Alexandre se saisit,
pour les rendre aux relations commerciales des peuples auxquels elles avaient t soustraites
depuis si longtemps Le travail et le commerce [les] rpandirent, par une circulation de plus
en plus rapide, travers les membres longtemps ligaturs et fltris de lempire On voit
comment, par ce moyen, la vie conomique des peuples, dont la domination perse avait suc
les forces comme un vampire, dut se relever et prosprer . La formule voque
irrsistiblement les ides et les images conues par Bernier, Chardin ou Montesquieu sur
lconomie despotique, cense concentrer dans le srail toutes les richesses des pays soumis
au despote, et bloquer ainsi toute circulation des biens et des marchandises, au contraire de
lconomie marchande, dont lAlexandre de Droysen et de ses pigones est prsent comme
le promoteur dans son combat contre la stagnation asiatique .
La thse eut un immense succs. Cest sur ce premier socle que se cra une vulgate qui,
partir de 1850 environ, fut diffuse par les manuels denseignement et les ouvrages de
vulgarisation. Sous une forme scolaire, la thmatique dinspiration droysnienne est mise en
place dans lAbrg dHistoire grecque de Victor Duruy ds 1858 : association des vaincus au
vainqueur, dveloppement du commerce, des routes et des ports, dveloppement de
lconomie montaire, fondations de villes, diffusion de la civilisation grecque, naissance
dune civilisation nouvelle. En outre, il est tout fait clair qu partir des annes 1890
environ, contre les ides politiques professes par Droysen lui-mme tous ces thmes sont
systmatiquement instrumentaliss pour intgrer Alexandre dans lidologie coloniale en voie
de constitution, comme lest, de manire plus insistante encore en France, lhistoire de la
conqute romaine. Pour reprendre la dclaration faite en 1914 par un certain Commandant
Reynaud propos du systme du protectorat, la France doit chercher chez Alexandre des
leons de colonisation . Lhomologie dclare entre conqute dAlexandre et conqute
coloniale explique que la premire soit vue par beaucoup travers la lunette du colonisateur.
En fonction du postulat typiquement colonial, selon lequel la conqute macdonienne avait
boulevers pays et socits de fond en comble, on ngligea rgulirement de prendre en
compte, dans toute sa complexit, la situation du Proche-Orient sous le rgne de Darius III.
Lie la tendance, traditionnellement marque, rduire la conqute macdonienne
laventure personnelle dun homme hors du commun, qui, marchant sur les traces rifies
dAchille et dAgamemnon, naurait eu dautres adversaires sa mesure que ses propres
pulsions et ses propres fantasmes, la vision coloniale, si durablement enracine, a eu des
rpercussions dvastatrices sur les recherches achmnides. Inscrit lui-mme dans la longue

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dure de lorientalisme idologique, lAlexandre colonial venait renforcer limage dun
empire perse dcadent, vou au despotisme et la stagnation, le fameux colosse aux pieds
dargile , prt tre colonis par un conqurant qui serait accueilli en librateur par des
populations avides de libert et gmissant sous le poids des tributs royaux, un empire donc
finalement peu susceptible de justifier des recherches historiques approfondies, certainement
pas en tout cas de la part des spcialistes dhistoire grecque qui, dans les pas dAlexandre et
de ses armes, avaient purement et simplement annex lhistoire dun Proche-Orient dun
coup transform en province hellnique. Situation dautant plus dsastreuse que cette mme
histoire avait t dj laisse en friche partielle par nombre dassyriologues et dgyptologues
depuis le passage des armes de Cyrus et de Cambyse.
Hellnistes et orientalistes se retrouvaient pour considrer que la Perse du dernier
Darius tait frappe, dj depuis Xerxs, dune dgnrescence en phase terminale, que lon
attribuait gnralement la maladie fatale du despotisme asiatique, mais que daucuns
aimaient attribuer plus spcifiquement linfluence vnneuse dune Babylone perdue de
vices, cette htare avide de jeunesse , comme ne craint pas de lcrire Franz Altheim, en
1951, dans une page danthologie sur la dcadence perse. Ils se retrouvaient aussi pour
opposer ce monde oriental agonisant, qui la puissance cratrice dAthnes, qui la vigueur
juvnile du peuple macdonien, qui aux temps heureux de Cyrus lAncien o les Perses
taient pauvres, donc pleins dallant et denthousiasme conqurants, qui enfin lOrient,
mais lOrient glorieux, bien loin de 539, date emblmatique de ce quil tait convenu
dappeler, avec Gaston Maspro, la fin du vieux monde oriental . Agences et articules
autour du postulat aussi simpliste quintangible de la succession cyclique ncessaire des
apoges et des dcadences, rgulirement identifis aux ges de la vie , toutes ces
reprsentations donnaient sens au droit et au revers iconiques dun Alexandre adolescent,
rgnrateur dun Orient snescent, dbile et puis. Qui plus est, pour rendre compte des
influences culturelles grecques reprables au Proche-Orient avant Alexandre, on introduisit
lappellation la fois rductrice et tlologique de pr-hellnistique : la mtonomasie
arrachait lhistoire achmnide son nom et tendait nier son existence, sous le masque
dune priodisation dfinie, lamont, par les victoires grecques de Marathon et de Salamine,
laval, par lincendie de Perspolis linitiative dAlexandre. La phase achmnide se
retrouvait ainsi crase entre les puissantes mchoires des tenailles grco-orientales !
En 1948, parat Chicago, sous forme posthume, le livre dAlbert TenEyck Olmstead,
History of the Persian Empire. Un sicle aprs la publication de linscription de Behistoun,
quatre-vingts ans aprs louvrage de George Rawlinson, Olmstead a conu la premire
synthse historique qui prenne en compte lensemble des documents alors connus et qui les
intgre dans un projet global. Si lauteur prsente son livre comme le successeur direct de
celui de George Rawlinson, cest surtout manire de marquer la distance, et de souligner la
nouveaut de sa propre dmarche. Effectivement, de lun lautre, le progrs est saisissant.
On sait combien il est difficile, et pas seulement dans les sciences humaines, de comprendre
pourquoi, un moment donn de la chane rudite et savante, un saut qualitatif se produit.
Pour expliquer le retard constat depuis Rawlinson, Olmstead lui-mme mettait en avant le
dsintrt persistant des spcialistes du Proche-Orient ancien pour lhistoire des priodes dites
tardives. Je ne suis pas sr que ce dsintrt avr, ni la difficult indniable traiter une
documentation foisonnante et polyglotte, permettent, eux seuls, de mesurer ni dexpliquer
un phnomne aussi durable et aussi profond. Il me semble plutt que ces raisons, relles,
restent en dernire instance subordonnes des blocages structurels, qui rsultent eux-mmes
dimages, de reprsentations et de prjugs, dont jai tent de situer la gense et laction dans
leur contexte historique et politique. Mais, on le sait, bien dautres lments interviennent, y
compris, bien sr, la personnalit de lauteur et le contexte de ses recherches. Olmstead tait

Leon Inaugurale de Pierre Briant 9
form la recherche historique et ses mthodes, aussi bien dans les tudes classiques que
dans le domaine proche-oriental, et il tait port par une vritable ambition dhistorien,
soucieux de vision synthtique et partisan dclar du dcloisonnement des savoirs. En outre, il
enseigna Chicago partir de 1929, il fut donc tenu inform presque au jour le jour des
rsultats des fouilles et restaurations menes Perspolis depuis 1931 par lOriental Institute,
dont Erich F. Schmidt prsente les premiers rsultats dans un livre dat de 1939. Au
demeurant, Olmstead lui-mme explique et montre clairement combien il a bnfici de son
immersion dans un tel milieu.
La dernire phrase du livre porte firement : Grce aux efforts joints de larchologue,
du philologue et de lhistorien, la Perse achmnide sest releve dentre les morts . Au-del
de lemphase du propos, le succs de lentreprise tait rel, mais inachev : le Lazare perse
avait encore besoin de soins intensifs ! Chez Olmstead lui-mme, la lecture des sources tait
trop souvent conduite sans recul, et la vision densemble restait fortement marque
d imaginaire orientaliste , et imprgne par la thorie de la stagnation conomique lie la
thsaurisation royale et la surexploitation impriale, si bien que le schma issu de la
double ligne Droysen-Rawlinson allait continuer de jouir dun attrait apparemment
inaltrable.
Cest de la fin des annes 1960 et des dbuts des annes 1970 que lon peut dater les
prmices dune tape nouvelle. Les changements qui se sont produits alors dans plusieurs
pays europens et aux tats-Unis, indpendamment les uns des autres (du moins jusquen
1983, date de la runion du premier Achaemenid History Workshop rellement international),
ces changements relvent dune volution gnrale qui ne se rduit pas au cas, si intressant
soit-il, de lhistoire achmnide. Tout dabord, une attitude nouvelle vis--vis de pays
anciennement domins par les puissances europennes, et donc une attention particulire
porte lidentit historique des pays et civilisations soumis une colonisation culturelle, y
compris videmment par le biais dune historiographie amnsique et mutilante. ce titre,
amorce sous forme de traces malhabiles dans les dernires pages dOlmstead, puis mene
avec une vigueur et une rigueur accrues partir des annes 1970, lentreprise de
dcolonisation de lhistoire de la conqute dAlexandre a incontestablement ouvert la voie
un renouvellement des perspectives sur lhistoire achmnide, sous forme de lmergence
graduellement lgitime dun champ de recherches pleinement autonome, enfin libr de
limage rductrice dun Orient moribond, rgnr par le premier conqurant venu dEurope
le sortir de sa torpeur, pour reprendre le mot de Droysen. Bien que les habitudes de pense
fussent (et restent) ancres dans la longue dure, on commena peu peu admettre, par
exemple, que la vigueur des changes commerciaux ne prsupposait pas ncessairement
lusage de la monnaie frappe, et que lutilisation rgulire et durable de largent pes ne
faisait pas ncessairement de la Babylonie un pays la fois sous-dvelopp et rtif au
progrs . De mme, historiens de lart et archologues ne cdrent plus, ou cdrent moins,
la tentation dattribuer systmatiquement toute image lgante la main dun artiste grec, ou
toute technique innovante lesprit dentreprise des Hellnes. En dautres termes, tout en
incluant dans lanalyse gntique et structurelle les influences exognes, mais, dans un
empire-monde multiculturel, o passe la frontire entre lendogne et lexogne ? on
convint dtudier socits et cultures du Proche-Orient achmnide pour elles-mmes, sans
prjugs daucune sorte, y compris en laborant grilles de lecture et instruments danalyse
appropris : quil suffise de songer, par exemple, la vritable rvolution que connut la
rflexion sur la gense et le sens de lart royal achmnide, au cours des annes 1970, aux
tats-Unis. En consquence, mais non sans avoir surmonter de durables rsistances
convergentes (dont toutes nont pas disparu), lhistoire achmnide allait cesser
progressivement dtre range dans les confins orientaux du monde grec , ou dans les

Leon Inaugurale de Pierre Briant 10
mondes priphriques dune certaine vision assyriologique, ou encore dans un informe
conglomrat pr-hellnistique . Elle existe aujourdhui pour elle-mme, et votre dcision,
mes chers Collgues, lui confre dsormais une visibilit aussi minente quenviable.
Dans cette mme priode, il faut galement souligner, de la part des historiens de
lAntiquit en gnral, une volont, tardivement affirme mais exprime dsormais sans
dtour, de sortir du modle antiquaire (sans renier lrudition), dentreprendre sans complexe
des recherches dhistoire sociale, conomique et culturelle (sans dserter le champ de
lhistoire politique, au vrai et plein sens du terme), dadopter (sans mconnatre la philologie)
des mthodes danalyse textuelle et iconographique mises en uvre dans dautres secteurs des
sciences humaines, enfin (sans oublier de les confronter aux sources crites, l du moins o il
en existe), de donner toute leur place et tout leur sens aux rsultats des fouilles et prospections
archologiques, y compris en participant directement la dfinition de la stratgie et aux
travaux sur le terrain. Il nest pas vraiment surprenant non plus que linitiative soit venue
majoritairement dhistoriens hellnistes, dsormais mieux arms pour se livrer une relecture
critique des textes narratifs grecs et latins, soucieux de renouveler leur vision des rapports
grco-perses et de la conqute dAlexandre, et convaincus de la ncessit absolue de nouer
des collaborations de plus en plus troites avec les chercheurs travaillant dans les divers
champs de ce quil est convenu dappeler lorientalisme. Car, videmment jy insiste
aucune transformation durable naurait t envisageable si, de plus en plus nombreux,
assyriologues et gyptologues navaient eux-mmes effac la maldiction qui longtemps pesa
sur lhistoire de la Babylonie et de lgypte dchues de leur indpendance. Aujourdhui, la
tendance est si compltement renverse que la Babylonie et lgypte sont, des pays
anciennement soumis au Grand Roi, parmi les mieux pourvus en documentations nouvelles et
en analyses novatrices quand bien mme il reste beaucoup faire.
Enfin, ces transformations se sont opres, alors mme que de nouvelles dcouvertes
documentaires taient annonces et publies. Dans le long terme qui reste aujourdhui
largement ouvert sur lavenir, lun des grands moments le plus important, de mon point de
vue fut en 1948, puis en 1969 et 1978 (ctait hier !), la publication partielle (et qui, hlas, le
reste !) des milliers et milliers de tablettes lamites mises au jour par la mission amricaine de
Perspolis en 1933-34 et 1936-38 publication que nous devons aux efforts et au gnie de
deux immenses savants de lOriental Institute, Georges C. Cameron et Richard T. Hallock.
Dats majoritairement des rgnes de Darius et de Xerxs, consacrs, pour lun des lots,
lenregistrement des rations verses aux ouvriers des chantiers de Perspolis, et, pour lautre,
la comptabilit des prlvements, magasinages et distributions de produits relevant de
ladministration royale et au contrle de leur circulation, ces documents ont, en quelque sorte,
rvl dun coup quen ce domaine aussi, lempire achmnide entretenait des liens
gntiques troits avec les royaumes syro-msopotamiens des deux millnaires passs. Le
royaume perse chappait au mirage du fodalisme ou, comme le disait Robert Boutruche
propos des royaumes hellnistiques, la recherche dsespre de loiseau magique . Avec
les tablettes de Perspolis, lhistoire achmnide entrait de plain pied, si je puis dire, dans la
modernit.
*
**
Lintitul de la chaire, qui associe le monde achmnide et lempire dAlexandre, rend
compte dune coalescence apparemment trange entre la longue dure et lvnement, entre
un empire dont lhistoire stend sur plus de deux sicles, et un conqurant qui, venu le
supplanter, traverse en quelques annes les espaces des Balkans lIndus et qui ne rgne seul
que durant un cycle de sept ans partir de la mort de son adversaire. Cest que lassociation

Leon Inaugurale de Pierre Briant 11
entre monde achmnide et empire dAlexandre au sein dune priodisation large, de
Nabonide Sleukos, est une ncessit imprative du renouvellement des mthodes et des
objectifs. Le constat que je fais dentre jen exposerai dans mon cours les tenants et les
aboutissants , est quactuellement les recherches sur lhistoire dAlexandre traversent une
crise, mais que, dans le mme temps, elles peuvent sordonner en fonction des nouvelles
perspectives ouvertes par le dveloppement des recherches achmnides. Autant, en effet,
pour des raisons que je viens de prsenter, lhistoriographie coloniale dAlexandre a
longtemps constitu un obstacle majeur aux recherches achmnides, autant les progrs dj
raliss sur lempire des Grands Rois et leurs dveloppements prvisibles permettent
dsormais denvisager sereinement une re-formulation des questions relatives lhistoire
dAlexandre et, au-del, lhistoire de la priode dune vingtaine dannes qui voit le
dmembrement de lempire lgu conjointement par le vaincu et son vainqueur, par Darius et
par Alexandre.
Lide mme que des liens gntiques existent entre temps achmnides et temps
hellnistiques nest videmment pas chose nouvelle. Dans son livre fameux publi en 1823,
Recherches pour servir lhistoire de lgypte pendant la domination des Grecs et des
Romains, Letronne tente de rsoudre un problme qui, crit-il, a beaucoup embarrass les
critiques , savoir pourquoi, dans telle inscription, le stratge de la Thbade et
lpistolographe reoivent le titre de syggns, parent. Renvoyant Brisson, il propose de
considrer quil sagit dun titre aulique quAlexandre et ses successeurs ont emprunt aux
usages achmnides. On peut discuter la conclusion, mais ce qui nous intresse ici, cest que,
mme sans largir la perspective tel ntait pas son propos , Letronne, dans sa pratique
dhistorien, considrait comme avr, ou du moins comme vident, que lhistoire achmnide
et lhistoire dAlexandre et de ses successeurs partageaient un fonds documentaire commun.
En effet, sous condition de faire le dpart entre continuits achmnides, innovations
macdoniennes et rencontres achmnido-macdoniennes, lhistorien daujourdhui peut
trouver dans lhistoriographie des dbuts de lpoque hellnistique une image en creux de
lempire achmnide, du moins sous forme kalidoscopique. Bien quils focalisent lexcs
sur sa personne, les auteurs anciens qui suivent Alexandre pas pas sont parfois amens dire
quelques mots de ladversaire, quil sagisse du Grand Roi lui-mme, de sa cour, de ses
lieutenants, de son arme, mais aussi de son empire, villes, territoires, organisation
administrative. En raison de lorientation militaire des chroniques ce sont des rcits de
guerres et de conqutes les territoires et les populations sont vu travers le prisme rducteur
des impratifs logistiques de gnraux macdoniens souvent mal informs du pays : laccs
leau, lalimentation, le fourrage, le logement des troupes, la traverse des fleuves et des
canaux, etc. Ce qui nous vaut, par exemple, des renseignements sur lhabitat villageois en cas
de rquisitions de logements, sur les ressources dune cit ou dun camp lorsque des textes
transmettent, mme partiellement, linventaire du butin, ou encore sur le systme iranien des
canaux souterrains, les qanats, lorsque le roi parthe Arsaks entend interdire Antiochos III
et son arme de se ravitailler en eau lors de la traverse de la Parthie. Et lon pourrait
aisment multiplier les exemples.
Venant de Babylonie, dgypte ou dAsie Mineure, documents archologiques,
pigraphiques et iconographiques rendent compte galement, la fois, des continuits,
pesanteurs et rmanences achmnides, et des volutions induites par la conqute
dAlexandre. Cest ainsi que textes et images relevs lintrieur du tombeau de Ptosiris
illustrent les continuits, transitions et ruptures dans les reprsentations contradictoires que
des notables gyptiens, doutant deux-mmes et inquiets de lavenir, ont labores et
transmises sur le passage entre domination perse, conqute dAlexandre et dbuts de lpoque
ptolmaque. Cest dans un document hiroglyphique dat du jeune roi Alexandre fils

Leon Inaugurale de Pierre Briant 12
dAlexandre, que lon trouve des rfrences informatives sur la deuxime domination perse,
mais aussi sur la vision gyptienne dAlexandrie, et plus gnralement sur la transition
hellnistique qui se fait dans une continuit pharaonique voulue et assume par le satrape
Ptolme, bientt fondateur de la dynastie lagide. Cest grce des tablettes astronomiques
babyloniennes que lon a pu prciser les conditions politiques de lentre dAlexandre
Babylone, et apprcier, en synopse, les comptes-rendus respectifs quArrien et Quinte-Curce
avaient transmis de lvnement. Dautres tablettes babyloniennes ont rcemment permis de
vrifier ce quen 1932 Rostovtzeff avait postul sans pouvoir le dmontrer, savoir que
linstitution du khrophylakion (office de conservation des actes et des contrats) ntait pas
une innovation hellnistique, mais quelle avait son prcdent dans le registre royal
achmnide (karamarru ou bt miksu a arri). Cest dans une tablette date dAntigone le
Borgne (314 av. n..) quapparat pour la premire fois, sous sa transcription babylonienne, un
terme dorigine iranienne (*azdkara, hraut, messager) dont on connaissait une transcription
aramenne dans un document gyptien dpoque achmnide : de la dcouverte, on peut
induire, la suite dun raisonnement de type rgressif, que le titre existait aussi en Babylonie
achmnide et que sa prsence dans un document hellnistique prouve quil a perdur au-del
de la chute de la domination perse. Une fameuse inscription grecque de Sardes, date
dAntigone le Borgne, offre linventaire dun territoire donn en don (drea), que lon peut
fructueusement rapprocher de documents dpoque achmnide en Babylonie et en gypte,
mais aussi intgrer dans lanalyse dune institution que lon connat bien lpoque
hellnistique. Un dernier exemple : crit dans le courant du dernier quart du IV
e
sicle en Asie
Mineure occidentale, lopuscule pseudo-aristotlicien, Les conomiques, offre une analyse
des quatre types dconomie (prive, civique, satrapique, royale) et de leurs rapports, analyse
qui peut sappliquer tout aussi bien lempire de Darius quau royaume dAntigone le
Borgne. Bref, recherches sur lempire achmnide et recherches sur le monde dAlexandre et
de ses successeurs marchent ncessairement du mme pas.
Cette exigence scientifique a dj t perue, plus ou moins distinctement, par des
historiens du monde hellnistique. Il est juste, ce point, dvoquer la grande stature du
premier dentre eux, Michael Rostovtzeff, qui, ds son ouvrage sur le colonat romain publi
en allemand en 1910, donna la premire expression cette problmatique. La place et le rle
de lpoque achmnide dans la gense du monde hellnistique, Rostovtzeff les a
particulirement mis en vidence dans un compte-rendu quil fit paratre dans une revue russe
en 1912. Rest ignor du plus grand nombre (dont je suis) jusqu sa traduction rcente en
italien (1994), le compte-rendu prend pour objet, et souvent pour cible, lHistoire des
Sleucides de Bouch-Leclerq paru la mme anne Paris. Non content de stigmatiser avec
vigueur le dsintrt de lauteur pour les sources pigraphiques et papyrologiques et plus
encore son ignorance abyssale de lapproche archologique, Rostovtzeff souligne que
lhistoire du monde hellnistique ne saurait tre disjointe du contexte de lhistoire proche-
orientale sur la longue dure. ses yeux, il existe un pralable urgent quil formule dans les
termes suivants : Comprendre lorganisation fondamentale du grand empire perse et, plus
important encore, parvenir une intelligence de dtail des spcificits des rgimes de chacune
des satrapies perses et, en particulier, des satrapies micrasiatiques et syriennes, y compris la
Jude, des tribus arabes, des cits phniciennes et des tats-temples de Syrie septentrionale et
des confins de lAsie Mineure, galement des anciens centres du pouvoir, lAssyrie et la
Babylonie . Son analyse ntait pas limite aux dveloppements politiques et conomiques,
elle stendait au domaine des rapports inter-culturels. Ce que suggrait trs explicitement
Rostovtzeff, cest que la koin culturelle hellnistique (sur laquelle au demeurant on
sinterroge beaucoup aujourdhui), que cette koin nest pas ne dune terre vierge, elle sest
dveloppe partir dun substrat et dune dynamique que, sous bnfice dinventaire, lon
dsignera comme une koin culturelle achmnide en devenir. Au fond, ce que Rostovtzeff

Leon Inaugurale de Pierre Briant 13
disait ses contemporains, et ce que nous continuons entendre prs de quatre-vingt-dix
ans de distance, cest que le temps est rvolu, ou devrait ltre, o lon pensait pouvoir
expliquer la conqute macdonienne sans avoir pris le soin de sinformer sur le
fonctionnement de lempire de Darius contrairement (jajoute) ce que navait pas manqu
de faire Alexandre lui-mme.
Ces proccupations se retrouvent dans sa monumentale Histoire conomique et sociale
du monde hellnistique, qui parat en anglais Oxford en 1941. Mais le dveloppement quil
consacre lconomie de lempire perse, dans le chapitre introductif dvolu au IV
e
sicle,
rvle clairement la distorsion dramatique qui existe toujours, trente ans plus tard, entre
lampleur intellectuelle du projet qui guide lauteur et les limites du matriel documentaire
quil mobilise pour lillustrer dune manire somme toute dcevante. Comme le montre
lexemple du khrophylakion que jvoquais il y a un instant, Rostovtzeff avait trs
lucidement indiqu la voie suivre, mais il ne disposait pas alors des instruments qui lui
auraient permis den faire une voie royale. Les dveloppements spectaculaires de la
documentation achmnide et de la rflexion historique rendent maintenant pleinement
justice, du moins au plan global, lintuition de Rostovtzeff, et ils permettent denvisager la
ralisation du programme quil avait expos sans en fixer les chances.
La situation sy prte dautant mieux que le renouvellement actuel nest pas limit des
sries documentaires spcifiquement dates de la priode achmnide. Cest particulirement
vident dans le domaine archologique : sur beaucoup de sites, la priode perse est incluse
dans un continuum qui peut aller de lge du Bronze la priode romaine et/ou lpoque
parthe, voire lpoque byzantine. Du ct des sources textuelles, jvoquerai simplement
lexemple du corpus de tablettes astronomiques babyloniennes, publi entre 1988 et 1996.
Mis part une tablette date de lpoque no-assyrienne, une autre de lpoque no-
babylonienne, larc chronologique des documents stend entre lpoque achmnide et
lpoque parthe, soit sur quatre sicles, entre 464 et 61 av. n.. Rdiges journellement par les
spcialistes de l observation rgulire (pour reprendre la terminologie babylonienne),
ceux que les auteurs grecs appellent les Chaldens , elles portent mention non seulement des
mouvements des plantes mis parfois en rapport avec un vnement politique concomitant
(par exemple la dfaite de Darius III, ou la mort dAlexandre le Grand), mais aussi mention
de la hauteur des eaux de lEuphrate, mention des conditions mtorologiques, galement un
relev des prix de cinq produits de premire ncessit sur le march de Babylone. Au-del des
difficults spcifiques dutilisation, cette documentation srielle prsente un intrt
exceptionnel pour lhistorien dsireux dinscrire son analyse sur le trs long terme (quil
traite de lhistoire du climat, de lcriture cuniforme ou de lastronomie babylonienne) , ou
bien dcid concentrer sa rflexion plus spcifiquement sur la transition entre la priode
achmnide et la priode hellnistique.
En outre, lintrieur de lespace-temps qui fut celui de Darius et celui dAlexandre,
lhistoire achmnide nest pas la seule avoir t touche par une forme de rvolution
historiographique au cours des vingt-cinq ans qui viennent de scouler. Il en est ainsi
galement de lhistoire macdonienne. Empire achmnide et royaume macdonien il faut le
souligner sont deux espaces que les reprsentations que lon sen faisait partir dAthnes
rejetaient la priphrie du monde grec. Du reste, dans les sources polmiques grecques du
IV
e
sicle, le personnage et laction de Philippe II sont souvent assimils, explicitement ou
implicitement, au portrait canonique du roi perse dcadent et perdu de vices. Le croisement
des histoires achmnide et macdonienne mest dautant plus familier quil y a trente-cinq
ans jai commenc ma carrire dhistorien en menant des recherches sur Alexandre et ses
successeurs, galement sur les institutions du royaume macdonien, mais un moment o la
documentation tait presque rduite aux sources littraires grco-latines. Depuis lors, la

Leon Inaugurale de Pierre Briant 14
dcouverte des spultures royales dAigai-Vergina et de bien dautres tombes somptueuses
na pas simplement permis de dclasser dans un muse historiographique lopposition que,
soucieux de rhabiliter les ralisations des Grands Rois, Olmstead avait voulu tablir entre
lclat alors retrouv de Perspolis et la rusticit alors observable des capitales
macdoniennes. Ces ncropoles et les documents pigraphiques publis de manire
ininterrompue ont permis et permettent aux spcialistes danalyser sur des bases
documentaires entirement renouveles les structures et lvolution des institutions politiques
et sociales du royaume macdonien, y compris d en saisir la dynamique au moment o
Alexandre succde son pre Philippe II. Lune de ces inscriptions a mme rcemment
aliment le dbat, ancien mais vivant, sur les objectifs quAlexandre avait fixs son
entreprise. Dans un mouvement inversement symtrique aux discussions ouvertes partir des
documents babyloniens et gyptiens que jai voqus il y a un moment, la fresque de la
Chasse au lion de la tombe II de Vergina nourrit des interrogations sur les rapports existant
entre traditions macdoniennes et emprunts achmnides, dans le mme temps que les
interprtations proposes contribuent au dbat, vif et parfois pre, sur la datation de ladite
tombe : Philippe II ou Philippe III, avant ou aprs la conqute de lempire de Darius ? Ce
document et quelques autres nous renvoient ainsi une autre question, fondamentale mais
encore insuffisamment explore : la mise en vidence des changes qui se sont effectus entre
la Macdoine et lAsie Mineure sous domination achmnide et, partant, lvaluation
raisonne des influences achmnides qui ont pu sexercer sur la Macdoine avant mme
lexpdition dAlexandre. Par l, on revient sous forme cyclique une question dont lenjeu
nest pas moindre, celle des connaissances quAlexandre pouvait avoir de lempire
achmnide en 334.
*
**
Bien que la chaire laquelle jai lhonneur dtre appel soit la premire, dans la longue
histoire du Collge de France, se parer dun intitul qui fasse spcifiquement et
conjointement rfrence aux Achmnides et Alexandre, je nai pas le sentiment dtre ici le
premier ni le seul mintresser ce champ de recherches. voquant le dchiffrement du
cuniforme, jaurais pu mentionner les contributions la discussion apportes par Eugne
Burnouf et par Jules Oppert. En 1833, grce sa connaissance du sanscrit, le premier sut faire
fructifier luvre de Hyacinthe Anquetil-Duperron, et, trois ans plus tard (1836), au moment
o Rawlinson commenait de travailler Behistoun, insrer les rsultats de sa propre
recherche dans son fameux mmoire sur les inscriptions cuniformes de Hamadan. Parlant de
lgypte sous domination perse puis grecque et romaine, jai cit le nom de Jean-Antoine
Letronne qui, dabord titulaire de la chaire Histoire et morale, occupa la chaire dArchologie
orientale o il avait succd Champollion. Par ailleurs, une longue ligne daramasants, de
Charles Clermont-Ganneau Andr Dupont-Sommer, a consacr des efforts acharns et
souvent victorieux ltude des textes aramens dgypte. Si lon reste en gypte, comment
ne pas souligner le bnfice que les historiens de lempire achmnide ont retir et retirent
encore des travaux bien des gards dcisifs de Georges Posener sur les inscriptions
hiroglyphiques dpoque perse, et le profit renouvel que leur apportent les recherches
novatrices impulses par Jean Yoyotte sur ce que jappellerais volontiers lgypte des
transitions, sate, perse et ptolmaque, l o les peuples et cultures du bassin mditerranen et
du Proche-Orient se rencontrent, saffrontent et sapprivoisent ? Et si, linstar des bateaux
ioniens cits dans le maintenant fameux papyrus aramen des douanes dgypte achmnide,
dont jai si souvent discut tant avec Jean Yoyotte quavec Javier Teixidor, si lon vogue du
Delta vers lAsie Mineure, et si lon aborde en Lycie, lon parviendra aisment Xanthos.
Cest l quen 1973 fut dcouvert lun des plus importants monuments pigraphiques

Leon Inaugurale de Pierre Briant 15
dpoque perse, linscription trilingue, lycienne, grecque et aramenne, quAndr Dupont-
Sommer et Emmanuel Laroche, de concert avec Henri Metzger pour la version grecque, firent
connatre au monde savant, et sur la version aramenne de laquelle Javier Teixidor
communiqua nagure ses propres observations. Ce fut le mme Emmanuel Laroche qui, la
suite dun heureux hasard, ouvrit le chantier archologique du site cilicien de Meydanckkale,
l o furent dcouvertes des inscriptions aramennes dpoque achmnide (dont ltude fut
commence par Andr Dupont-Sommer) ainsi quun relief de type perspolitain, le seul
avoir t mis au jour dans lune quelconque des provinces de lempire.
Parcourant en tous sens lAsie Mineure, comment ne pas nous arrter un moment sur
luvre immense de Louis Robert, dont, voici bien longtemps, jai eu lhonneur et le privilge
partags de suivre certains des cours quil donna au Collge de France ? Grand admirateur des
travaux dpigraphie grecque de Letronne, auquel il rendit un vibrant hommage dans sa leon
inaugurale, Louis Robert occupa de 1939 1974 la chaire dpigraphie et antiquits
grecques. Dautres que moi sont infiniment plus qualifis pour se situer dans la droite ligne de
Louis Robert, mais je ne doute pas quils permettront lhistorien que je suis disoler deux
directions de recherches, dont lune touche de prs au champ achmnide. Conscient de
limportance des recherches anthroponymiques et onomastiques, Louis Robert singnia, entre
autres projets, collecter et analyser lonomastique iranienne dans les sources pigraphiques
grecques, y compris les sources tardives, et reconstituer ainsi les zones de peuplement
iranien en Asie Mineure occidentale et en Cappadoce, montrant aussi, par ltude des
thonymes, quil sagissait, selon lui, dune colonisation installe dans ces rgions lpoque
de la domination des Grands Rois. Il publia nombre dinscriptions mais aussi de monnaies
quil considrait comme des tmoignages encore vivants des populations et des croyances
iraniennes. Au-del des rectificatifs que lon peut proposer aujourdhui, cest grce ses
travaux que le petit corpus des inscriptions grecques ad res persicas pertinentes est devenu
partie constitutive de la documentation utilise par lhistorien du monde achmnide, au
mme titre que les textes babyloniens ou les documents aramens dgypte, auxquels ils
apportent leur spcificit, quil sagisse de la colonisation iranienne dans les provinces, des
sanctuaires ddis aux divinits perses et iraniennes, des contacts interculturels irano-
anatoliens, ou encore des modalits de linsertion des Iraniens dans les cits dAsie Mineure
en contrecoup de la dfaite des armes de Darius III.
Bien quil ne soit pas spcifique du champ de recherches que je reprsente, je ne
voudrais pas passer sous silence un autre des apports majeurs des recherches et de
lenseignement de Louis Robert, je veux parler de lattention extrme quil porta ltude des
paysages et des milieux anthropiss, estimant quun savant ne devait pas rester enferm dans
son cabinet, refusant donc selon son expression de choisir entre la terre et le papier ,
rcusant en outre une archologie voue exclusivement ltude de lorganisation urbaine :
Une cit antique crivait-il doit toujours tre considre avec le territoire, champs et
forts, qui la nourrit et sur lequel vit une partie de sa population ; le territoire () est
insparable de la cit . Il convient donc, poursuivait-il de se poser comme premire
question sur un site antique ou devant une carte : o taient leurs champs ? Que mangeaient-
ils ? Que cultivaient-ils ? Situs entre le territoire rural dA-Khanoum de Bactriane et les
rives du Golfe persique, entre le minuscule village gyptien dAyn Manwr et les capitales et
territoires des satrapes et dynastes dAsie Mineure, de nombreux chantiers ont dmontr
depuis lors, sil en tait besoin, que, dans la globalit quelle postule et quelle organise, cette
approche ou cette stratgie est la seule qui puisse permettre lhistorien datteindre au
plus profond des socits antiques.
uvrant lui aussi dans cette zone de contacts entre le monde grec et le monde proche-
oriental, Georges Le Rider a beaucoup fait pour illustrer et pour dvelopper lhistoire de la

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Macdoine de Philippe II et lhistoire dAlexandre et des royaumes hellnistiques, plus
particulirement de leurs structures et volutions conomiques et montaires. Comme il
lindiquait dans sa leon inaugurale, et comme il le dmontre dans ses tudes les plus rcentes
et dans ses travaux en cours, il a accord et il accorde un intrt croissant lpoque
achmnide et aux rapports logiques que lpoque hellnistique entretient avec elle. Il sait
combien je lui suis reconnaissant davoir plaid avec conviction en faveur du dveloppement
de ce champ de recherches au sein du Collge de France.
Si, pour clore cette divagation ordonne la recherche de liens et de racines
autochtones, je reviens au cur de lempire, cest--dire la Perse et lIran, je pourrais
citer tous ceux qui, tel James Darmesteter plusieurs fois voqu, se sont vous ici ltude
des langues et cultures iraniennes et/ou indo-iraniennes. Jean Kellens, que je remercie trs
chaleureusement davoir accept de jouer pour moi ici le rle bnfique dun eisangeleus, au
double sens dintroducteur loquent et de messager fidle, dveloppe des recherches
avestiques qui se greffent depuis longtemps sur des proccupations achmnides, comme il la
souvent expliqu. Cest dans un dialogue subtil et rigoureux entre les textes et concepts vieil-
avestiques et les inscriptions royales achmnides que se trouvent en particulier les solutions
possibles des problmes culturels et religieux depuis si longtemps dbattus sous la
trompeuse appellation du zoroastrisme des Achmnides.
On le voit, lhistoire de lempire des Grands Rois et dAlexandre kosmokratr nest pas
ici domaine tranger, quelque priphrique quelle ait pu tre considre nagure en dautres
lieux. Si, au-del des ruptures chronologiques, lon runissait tous ceux qui, au sein du
Collge de France, ont creus et creusent un de leurs sillons dans lune des nombreuses
parcelles du champ achmnide, y compris sur les confins o les territoires de la connaissance
se mlent et se confondent, lon pourrait mme constituer un formidable atelier historique,
bruissant dactivits, dides et de projets.
Que lon me comprenne bien ! Je nentends pas suggrer, sous forme de retournement
paradoxal et presque schizophrne, que, tout compte fait, lhistoire des Achmnides et
lhistoire dAlexandre furent et restent la proccupation premire de chacun de ceux qui ont
travaill et qui travaillent sous la bannire largement dploye de lorientalisme scientifique.
Plus simplement, par son extension dans le temps et dans lespace, par le rassemblement
sans prcdent quil supposa et suscita de tant de langues et de cultures panouies sur le long
terme, par son rle de mdiateur culturel entre le monde mditerranen et les civilisations
du Proche-Orient, et entre la Msopotamie, les pays du Plateau iranien, la valle de lIndus et
les steppes et oasis dAsie Centrale, jusque vers la Sibrie, par sa structure gntique mme
qui rsulte dun processus, mme inachev, dintgration phagocytaire des royaumes,
dynastes, peuples et cits qui lui prexistaient, par sa position de relais entre les royaumes
proche-orientaux de la premire moiti du premier millnaire et les tats hellnistiques et les
royaumes de lIran arsacide et sassanide, le monde achmnide, et il en fut de mme de
lempire lgu par Alexandre, fut historiquement un lieu de rencontres, et lhistoire impriale
est donc ncessairement aujourdhui un carrefour, o travaillent cte cte des spcialistes
venus de tous les horizons : pigraphistes et philologues verss aussi bien dans les critures
cuniformes et langues babylonienne, vieux-perse et lamite que dans laramen, le
phnicien, lhbreu, lgyptien hiroglyphique, hiratique et dmotique, le lycien, le carien, le
lydien, le phrygien, le grec, et autres idiomes moins glorieux, dchiffreurs de papyri,
dostraka, de tablettes, de sceaux et de monnaies, lecteurs assidus et scrutateurs sourcilleux
des sources grco-latines, des Sources bibliques et des hymnes avestiques, numismates,
iconographes, architectes, gographes, archologues des villes et des champs...

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Se dplaant sans cesse travers les territoires impriaux, par la terre et le papier,
lafft des nouvelles dcouvertes et des nouvelles hypothses, vers plus particulirement
dans certains des champs spcifiques de la connaissance, confront avec enthousiasme au flot
grandissant des publications documentaires, lhistorien des empires est en dialogue permanent
avec chacune des spcialits dont il fait son miel. Sagissant dune phase de lhistoire du
Moyen-Orient ancien marque, plus encore que dautres, par le contraste observable entre
lunit politique, mme fragile, des empires, et la durable diversit linguistique, religieuse et
culturelle de chacune de leurs composantes, mais caractrise aussi par la densit des
changes et des fcondations interculturels, il nest de progrs pertinent que dans les
croisements des sources, des angles de vue et des mthodes, mis au service dune stratgie et
dune rflexion fondes sur la confrontation de lun et du multiple. Lhistorien qui travaille
dans et sur un espace-temps ainsi dfini doit, la fois, susciter les analyses et promouvoir la
synthse, il voudrait tre, la fois, un passeur et un rassembleur.
Telle est, mes chers collgues, telle est, Mesdames et Messieurs, lambition que je fixe
aux recherches que je mnerai et lenseignement que je dispenserai au sein de cette Maison.