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Revue d`ethnocologie

4 (2013)
Le palmier dattier
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Charlne Bouchaud
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Froductlon, commerce et utlllsatlon des plantes.
Lexemple de Madln Sllh (Arable Saoudlte) entre
le lve slecle av.|.-C. et le vlleslecle apr.|.-C.
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Charlene Bouchaud, Exploltatlon vgtale des oasls dArable, !"#$" &'"()*+,-+.+/0" [En llgne|, 4|2013, mls
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Exploitation vgtale des oasis d'Arabie 2
Revue d'ethnocologie, 4 | 2013
Charlne Bouchaud
ExpIoitation vgtaIe des oasis d'Arabie
Production, commerce et utilisation des plantes. L'exemple de Mad'in
Slih (Arabie Saoudite) entre le IV
e
sicle av.J.-C. et le VII
e
sicle apr.J.-
C.
Introduction
1 Les systmes de production en oasis sont mis en vidence depuis l`ge du Bronze dans le
sud-est de la pninsule Arabique (Cleuziou 1997 ; Tengberg 2002, 2003, 2012 ; Willcox
1990, 1995 ; Willcox & Tengberg 1995), et la situation agricole dans cette rgion durant
l`ge du Fer et la fin du I
er
millnaire av. J.-C. est similaire (Boucharlat 2003 ; Costantini
& Costantini-Biasini 1986 ; Lombard & Tengberg 2001 ; Tengberg 1998). Les analyses
concernant l`exploitation agricole du territoire dans la pninsule Arabique durant les sicles
autour du changement d`re restent rares (Pea-Chocarro & Barron Lopez 1999; Tengberg
sous presse; Willcox 1990). Le nord-ouest de la pninsule fait depuis peu l`objet de recherches
archologiques approfondies, Tayma (Eichmann et al. 2007), Mad`in Slih (Nehm et al.
2006; 2010a), al-Mbiyt (Al-Umayr 2010), dvoilant des pans multiples de l`histoire de la
rgion. Les analyses archobotaniques mises en ouvre Mad`in Slih, l`ancienne Hgra,
couples aux tudes spatiales de l`occupation du territoire, offrent la possibilit d`apprhender
les modalits d`exploitation agricole dans cette zone aride durant l`Antiquit.
2 Le site est localis dans une vaste plaine sableuse, environ 800 m d`altitude (Figures1 et
2). La moyenne des prcipitations annuelles calcules est faible, gnralement infrieure
50mm (Courbon 2008). Les tempratures moyennes sont de 10C environ en hiver et oscillent
entre 30 et 34C l`t (Sanlaville 2000; Vincent 2008). Les mmes conditions climatiques
prvalaient durant l`Antiquit si l`on en croit les dernires recherches paloclimatiques
ralises dans la pninsule Arabique (Parker et al. 2004) ou dans les rgions proche-orientales
situes au nord du site (Rambeau 2010), rendant impossible la mise en place d`une agriculture
pluviale. La plaine constitue une gouttire naturelle recueillant les coulements venant des
cours d`eau temporaires (wadis) qui entaillent les pentes des hauteurs situes tout autour,
depuis le plateau du sud-ouest (appel Jabal Uwayrid) et les collines du nord-est (Hadb
Hamar). L`eau de ces wadis alimente un aquifre souterrain peu profond, ce qui tempre les
conditions climatiques svres (Courbon 2008). La vgtation actuelle est majoritairement
compose de buissons de Chnopodiaces (communaut vgtale de Haloxylon salicornicum
Bunge ex. Boiss.) ainsi que de formations arbores d`acacia (Acacia tortilis ssp. tortilis
(Forssk.) Hayne et A. tortilis ssp. raddiana (Savi) Brenan) et de tamaris (Tamarix aphylla (L.)
Karst).
Exploitation vgtale des oasis d'Arabie 3
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Fond de carte H. Davld, lfpo
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Document tlr de Nehm "( 1.2 2005, p.55
3 Les premiers travaux archologiques effectus par le Dpartement des antiquits d`Arabie
Saoudite depuis les annes 1980, puis par la mission archologique franaise partir
de 1995 ont permis d`tablir que Mad`in Slih tait une ville antique de dimensions
moyennes, compose d`habitations, de ncropoles, de sanctuaires et d`une vaste zone agricole
(Aug et al. 2010 ; Nehm 2004 ; Nehm et al. 2006). Depuis 2008, des fouilles franco-
saoudiennes diriges par Lala Nehm, Daifallah al-Talhi et Franois Villeneuve ont autoris
une exploration quasi-systmatique du site et la mise en place de champs de recherche
interdisciplinaire (Nehm et al. 2009, 2010b, 2010c, 2011).
4
Le site est surtout connu pour ses occupations nabatennes, entre le I
er
sicle av. J.-C. et le
I
er
sicle apr.J.-C. Quelques niveaux plus anciens, dats provisoirement des IV
e
et III
e
sicles
av. J.-C. tmoignent d`une occupation avant l`arrive des Nabatens (Nehm et al. 2010c,
2011). l`poque nabatenne, Hgra est une cit probablement caravanire la frontire sud
du royaume nabaten, sur la route reliant Ptra l`Arabie heureuse. La ville est ensuite intgre
la province romaine d`Arabie suite l`annexion du royaume nabaten en 106 apr. J.-C.
L`occupation du site est continue jusqu`au VI
e
ou VII
e
sicle apr.J.-C., priode de son abandon.
5 L`organisation spatiale du site montre l`existence d`une zone rsidentielle au centre de la
ville (Figure3), habite depuis les premires occupations du site jusqu` son abandon. Des
tombeaux rupestres monumentaux nabatens - destins une catgorie aise de la population -
sont taills durant le I
er
sicle apr.J.-C. sur le flanc des massifs de grs qui s`tendent autour du
centre rsidentiel (Delhopital & Sachet 2010)
1
. Des tombes fosse et des tumuli (Abu Azizeh
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2010) - ces derniers ayant t construits avant les tombeaux nabatens - compltent le corpus
des constructions funraires. Les monuments religieux, principalement des niches btyles,
des triclinia rupestres (Figure4) et de plein air et des inscriptions, caractrisent des espaces
vous l`exercice du culte durant l`poque nabatenne. Ceux-ci s`tendent principalement au
nord-est du site et aux abords de la zone rsidentielle (Nehm 2010).
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Les bulssons de Chnopodlaces, les acaclas et la hale de tamarls (plante) sont vlslbles en arrlere-plan
Mlsslon archologlque Madln Sllh
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Un (30-.0*0$4 est amnag llntrleur
Mlsslon archologlque Madln Sllh
5 L`exploitation agricole antique de la plaine est visible, marque par l`existence d`environ cent
trente puits qui donnent accs l`eau de la nappe phratique, construits principalement durant
l`Antiquit (Figure 5). Les vastes zones agricoles potentiellement irrigues partir de ces
puits ont d faire la rputation du site, bien qu`aucune source crite de la priode antique
n`en tmoigne. En revanche, les sources arabes mdivales parlent de la fertilit du sol de la
rgion. Le site est par exemple connu pour l`abondance de ses puits et ses champs cultivs
(Al-Muqaddas : 84, repris dans Nehm et al. 2006). Cette fertilit est galement constate
par le premier explorateur moderne du site, Charles Doughty, qui, en 1876, attir par les
vestiges architecturaux imposants des tombeaux taills dans la roche et par les inscriptions,
note toutefois que la fertilit des terres d`El-Hejr est bien connue dans le pays (Doughty
2001: 206). Au dbut du XX
e
sicle, les pres dominicains A. Jaussen et R. Savignac, sous le
patronage de la Socit franaise des fouilles archologiques, entreprennent trois expditions
qui les conduisent Mad`in Slih, o ils ralisent des relevs des inscriptions et des tombeaux
(Jaussen & Savignac 1909-1914). Leurs entreprises les amnent galement explorer les
grandes palmeraies qui s`tendent dans la rgion alentour, dont ils font un descriptif assez
dtaill (Jaussen & Savignac 1909). Les auteurs ne doutent pas que le site lui-mme tait
exploit dans des temps plus anciens(le petit jardin du Qala`ah, avec ses beaux palmiers et
ses quelques grenadiers, prouve que le sol se prtait admirablement bien la culture, Jaussen
& Savignac 1909: 133) et dplorent que ce ne soit plus le cas(On voit donc que s`il y avait un
peu plus de scurit et d`ordre dans la rgion et si le travail tait encourag, on pourrait arriver
assez facilement crer des plantations et des jardins dans cette plaine de sable, Jaussen &
Savignac 1914: 107).
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Mlsslon archologlque Madln Sllh
T Jusqu` prsent, seuls ces tmoignages crits et les analogies avec les rgions aux conditions
climatiques et daphiques similaires, comme le sud-est de la pninsule Arabique, permettaient
de supposer l`existence d`un modle d`exploitation de type oasien durant l`Antiquit (Courbon
2008; Nehm et al. 2006). Les premires donnes archobotaniques de la rgion confortent
cette hypothse tout en offrant une image prcise des productions mises en place et de
leurs utilisations. Le prsent article fait suite aux premires publications des rsultats
archobotaniques du site (Bouchaud 2010a, 2010b; Bouchaud, Sachet & Delhopital 2011;
Bouchaud, Tengberg & Dal Pr 2011 ; Bouchaud et al. 2012) en proposant une vision
synthtique axe sur les produits cultivs de la palmeraie.
Corpus et mthodes
8 Les restes vgtaux pris en compte pour l`analyse proviennent surtout de la zone rsidentielle.
Conservs par carbonisation, ils sont issus de prlvements de sdiment effectus dans des
couches de rejets domestiques ou artisanaux, des niveaux de sol, des foyers, des fosses, etc.
26978 semences, provenant de 64 chantillons, et 5694 fragments de charbons, issus de 57
chantillons, ont t observs (Bouchaud 2011). Les donnes sont regroupes en fonction
des grandes priodes chronologiques : la priode pr-nabatenne (IV
e
-II
e
sicles av. J.-C.),
la priode nabatenne (I
er
sicle av. J.-C.-I
er
sicle apr. J.-C.), la priode romaine (II
e
-III
e
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sicles apr. J.-C.) et la priode tardo-antique (IV
e
-VI
e
sicles apr. J.-C.). cela s`ajoutent
des prlvements dans deux tombeaux, soit au moins 90 carporestes et 54 fragments de bois
d`ouvre dats entre le I
er
sicle av.J.-C. et la premire moiti du III
e
sicle (Bouchaud, Sachet
& Delhopital 2011). Enfin, deux prlvements correspondent aux restes d`un repas pris dans
un triclinium rupestre l`extrieur de la zone rsidentielle, la fin du I
er
sicle apr.J.-C. Ces
derniers fournissent 299 carporestes.
9 Les volumes de sdiment contenant des matriaux organiques carboniss ont t traits par
flottation mcanique au moyen d`une machine construite sur place. Les tamis utiliss sont
d`une maille de 1 et 0,5 mm. Les restes desschs ont t tamiss sec avec des tamis de
maille identique. Sur les pices de bois d`ouvre ont t oprs de petits prlvements de forme
cubique qui ont t faits sur les fractures rsultant de l`altration naturelle des objets.
10 Les restes carpologiques ont t observs sous loupe binoculaire (grossissement x 10
x 50) et ont t identifis par comparaison avec les collections de rfrence prsentes
au laboratoire d`archobotanique de l`UMR 7209 et la graineterie du Musum national
d`histoire naturelle ainsi que dans plusieurs publications (Berggren 1969, 1981 ; Jacomet
2006; Van Zeist et Heeres 1973; Van Zeist et Bakker-Heeres 1982, 1984a, 1984b, 1985;
Willcox 2011). Les restes anthracologiques ont t fractionns la main selon les trois plans
d`observation anatomique traditionnels lorsque cela tait possible (transversal, longitudinal
tangentiel, longitudinal radial). L`identification s`est faite sous microscope optique rflexion
(x50 x500), grce aux collections de rfrence prsentes au laboratoire d`archobotanique
de l`UMR 7209 et trois ouvrages principaux (Fahn et al. 1986 ; Neumann et al. 2001 ;
Schweingruber 1990). Les fragments de bois d`ouvre prlevs ont t observs sous lame
mince grce un microscope optique transmission (x50 x200). Deux ouvrages de rfrence
ont t utiliss (Schweingruber 1990; Vernet & Ogereau 2001).
11 En s`aidant du travail de recherche de Romain Thomas portant sur l`anatomie compare des
palmiers (Thomas 2008, 2011, voir galement l'article de R. Thomas dans ce numro), un
travail d`identification pouss a t effectu sur les fragments de monocotyldones rencontrs
(Bouchaud et al. 2012). De nombreux fragments de ptiole et de rachis, de stipe et de foliole
(Figure6) de palmier dattier (Phoenix dactylifera L.) ont ainsi t identifis. Cette espce a t
par ailleurs reconnue sous formes de graines, fruits et prianthes (enveloppe florale compose
du calice et de la corolle).
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Dapres Munler 19T3: 28
12 La prsentation des rsultats de la zone rsidentielle s`appuie sur la proportion de chaque taxon
identifi en fonction du nombre total d`individus observs (semence ou charbon, Tableaux2
et 3). Les vgtaux trouvs dans les tombes et en contexte cultuel sont signals seulement en
prsence/absence, car les restes ne sont pas nombreux (Tableau1).
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RsuItats
La zone rsidentielle
13 Les rsultats carpologiques et anthracologiques obtenus au sein de la zone rsidentielle
(Tableaux1 et 3) tmoignent d`une forte uniformit chronologique des groupements vgtaux
identifis. Les restes de palmier dattier dominent l`ensemble, essentiellement sous forme de
graines (ou noyaux) fragmentes (Figure7), ainsi que de graines entires, de fruits et de
prianthes, ce qui a pour effet de surreprsenter l`importance de ce fruit dans les cortges
carpologiques. Parmi les restes anthracologiques, les fragments de ptiole et de rachis de cette
espce sont majoritaires, suivis des fragments de stipe (Figure8) et de foliole (Figure9).
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C. Bouchaud
14 Les autres fruitiers reprsents dans les assemblages carpologiques comprennent des aknes de
figue (Ficus cf. carica L.), des graines et fragments de pricarpe de grenade (Punica granatum
L.), des ppins de raisin (Vitis vinifera L.) et des noyaux d`olive (Olea europaea L.) (Figure7).
Des bois carboniss de grenadier et d`olivier sont identifis au sein des restes anthracologiques
pour chaque priode d`occupation, l`exception de la priode tardo-antique pour l`olivier.
Tous ces fruitiers sont des plantes cultives communes durant l`Antiquit au Moyen-Orient
(Herveux 2007; Zohary et al. 2012).
15 La majorit des restes craliers sont indtermins (70% de l`ensemble des restes craliers -
caryopses et sous-produits de rcolte). Les orges vtues (Hordeum vulgare subsp. distichum L.
et H. vulgare subsp. hexastichum L.) et les bls nus (Triticum aestivum/durum L.) sont prsents
durant toutes les priodes d`occupation du site, les orges tant toujours numriquement plus
nombreuses que les bls, l`exception de la priode nabatenne. Ce sont les crales les plus
courantes durant l`Antiquit au Moyen-Orient (Bouchaud 2011; Zohary et al. 2012). Les sous-
produits de rcolte sont trs majoritairement reprsents par des fragments de rachis et de tige
de ces deux espces de crales.
15 Les lgumineuses sont reprsentes en faibles proportions, par des graines de lentille (Lens
culinaris L.) pour toutes les priodes d`occupation et de pois (Pisum sativum L.) l`poque
nabatenne. Il s`agit probablement de produits destins la consommation humaine.
1T L`unique plante textile clairement identifie est le coton (Gossypium sp.), sous forme de
graines. Il s`agit de la deuxime occurrence de graines de coton trouves dans la pninsule
Arabique, la premire tant celle note sur le site de Qal'at al-Bahren sur l`le de Bahren,
dans le golfe Persique (Bouchaud, Tengberg & Dal Pr 2011; Lombard & Tengberg 2001;
Tengberg & Moulhrat 2008). Les graines de coton de Mad`in Slih peuvent correspondre
aux deux espces cultives dans l`Ancien Monde, Gossypium arboreum L. ou G. herbaceum
L. L`tat dtrior de l`unique graine identifie comme du coton trouve dans les niveaux pr-
nabatens ne permet pas d`tablir avec certitude sa prsence ds les premires occupations du
site. En revanche, la plante est clairement atteste durant l`poque nabatenne, et ce jusqu`
l`abandon du site.
18 Les adventices, attestes par la carpologie, regroupent des plantes messicoles et des rudrales,
les messicoles tant les plus nombreuses. Celles qui peuvent se dvelopper en milieux
humides selon les critres phytosociologiques actuels (Zohary 1973) sont particulirement
bien attestes. Ds l`poque pr-nabatenne, l`alpiste (Phalaris sp.) en est un tmoin. Il est
identifi galement l`poque nabatenne aux cts de lgumineuses sauvages (Melilotus/
Trifolium) et d`une Borraginace (Onosma sp., Figure7). Deux taxons indicateurs d`humidit
se rajoutent l`poque romaine (Asperula/Galium, Cerastium sp.). La diversit de ces
types de plantes atteint son maximum durant l`Antiquit tardive avec l`apparition de
cinq taxons supplmentaires (Amaranthus/Chenopodium, Beta vulgaris, Hyoscyamus sp.,
Panicum/Setaria, Plantago cf. lanceolata).
19 La flore dsertique est surtout reprsente par les restes anthracologiques. Les tamaris
(Tamarix spp.), les Chnopodiaces (Chenopodiaceae) et les acacias (Acacia spp.) en sont les
essences majoritaires. On note paralllement une forte prsence des Chnopodiaces parmi les
Exploitation vgtale des oasis d'Arabie 14
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restes carpologiques. Un cortge de taxons faiblement attests sous forme de semences ou de
bois illustre en partie la varit floristique dsertique locale.
20 La prsence de deux bois souligne l`existence d`un approvisionnement depuis des zones
montagneuses, Prunus sp.
2
et le genvrier (Juniperus sp.).
Les tombeaux monumentaux IGN 20 et 117
21 Les fragments de bois retrouvs correspondent des pices d`assemblage (planches, chevilles,
etc.) de coffres (cercueils) et/ou de coffrage, des rcipients (bols, coupes), des objets (peigne),
des lments de dcor (placage). Le tamaris est l`essence la plus utilise. Le genvrier
intervient pour la construction de quelques planches, le noyer (Juglans regia L.) pour un
fragment de bol, le buis pour les peignes et un petit objet de dcoration, le jujubier pine-du-
Christ (Ziziphus spina-christi (L.) Willd.) pour un autre objet. Les restes de fruits peuvent tre
spars en deux catgories: les restes fruitiers alimentaires, comme la datte, la noix, la grenade
et la pche (Prunus persica L.) et les restes fruitiers dcoratifs, comme les graines perces de
prunier arabique (Prunus cf. arabica (Olivier) Meikle) et de coloquinte (Citrullus colocynthis
(L.) Schrad). Les graines et les fragments d`endocarpe de palmier-doum (Hyphaene thebaica
L.) peuvent tmoigner des deux utilisations (Cappers 2006: 91-92).
La zone cultuelle Ith 78
22 Les deux chantillons prlevs dans ce qui correspond aux dernires occupations d`un
triclinium destin accueillir des confrries religieuses ont surtout livr des graines entires et
dessches de datte, ainsi que des endocarpes (noyaux) d`olive, confirmant ainsi l`hypothse
qu`il pourrait s`agir de restes de repas.
Discussion
Les productions vgtales en oasis
23 Les plantes cultives identifies tmoignent de l`existence d`un agrosystme de type oasien
bas sur la culture du palmier dattier, depuis les premires occupations du site jusqu` son
abandon. Les conditions climatiques arides, le type de culture mis en place et la prsence
d`adventices typiques suggrent que l`ensemble des productions tait irrigu.
24 Le palmier dattier constitue la production la plus dveloppe au sein de l`oasis. L`ensemble de
la plante est utilis (voir ci-aprs), ce qui influence probablement sa reprsentativit au sein des
assemblages archobotaniques. En suivant le raisonnement selon lequel la prsence de fruit et
de bois d`une espce dans un contexte domestique hors de sa zone de rpartition gographique
naturelle sous-entend sa culture locale (Herveux 2007 ; Zohary et al. 2012), le croisement
des donnes carpologiques et anthracologiques permet d`affirmer que l`olivier et le grenadier
sont cultivs localement aux poques nabatennes et romaines. Il s`agit de la prsence la plus
mridionale de la culture d`olivier jusqu`alors jamais atteste en Arabie, soulignant une bonne
adaptation de la plante au systme agricole oasien. La prsence notable des noyaux d`olive en
contexte cultuel nabaten, dans le triclinium rupestre, alors que les restes sont peu attests dans
la zone rsidentielle, souligne peut-tre le caractre prcieux de ce fruit cultiv localement,
dont la consommation a pu tre rserve certaines occasions ou certaines catgories de
population, au moins pour l`poque nabatenne. Seul le grenadier prsente encore l`ensemble
des indices de culture durant l`Antiquit tardive. La prsence de la vigne et du figuier parmi
les restes carpologiques en contexte domestique invite supposer leur culture locale, dans
l`attente de dcouverte de bois permettant de conforter cette hypothse. Les crales, bls
nus et orges vtues, sont galement cultives au sein des palmeraies. Le bl a des besoins
hydriques plus importants que l`orge, constat qui est gnralement mis en avant pour expliquer
la prdominance crasante de l`orge dans les sites antiques proche-orientaux de milieu semi-
aride - en Syrie du Sud (Willcox 2003) ou en Jordanie (Crawford 2006) - o l`irrigation des
cultures n`est pas systmatique (Bouchaud 2011). Une situation diffrente s`observe Mad`in
Slih o le bl nu (bl tendre/dur) est bien reprsent et supplante l`orge l`poque nabatenne.
Cette forte prsence de bl nu a pu tre facilite par l`irrigation gnralise des cultures sur ce
site. La culture du coton est galement suppose. Cette dcouverte vient complter le corpus
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Revue d'ethnocologie, 4 | 2013
moyen-oriental, o les indices de culture de coton avant l`arrive de l`Islam sont toujours
prsents dans des contextes oasiens (Bouchaud, Tengberg & Dal Pr 2011). La culture de coton
devait tre associe un artisanat textile dont tmoignent peut-tre les fragments de tissus
de coton dcouverts dans les tombeaux, provenant de linceuls ou de vtements (Bouchaud,
Tengberg & Dal Pr 2011; Delhopital & Sachet 2009, 2010).
25 L`oasis de Mad`in Slih prsente donc un riche ensemble de plantes cultives entre les
IV
e
-III
e
sicles av.J.-C. et le dbut du VII
e
sicle apr.J.-C. Ces donnes refltent parfaitement
l`image traditionnelle des palmeraies, organises selon trois niveaux (Battesti 2005, Tengberg
2012) : les palmiers dattiers constituent la strate suprieure, apportant ombre et fracheur
un deuxime tage o s`installent les productions fruitires (Crossa-Raynaud 1990; Ferry &
Toutain 1990). Au niveau du sol sont cultives les plantes annuelles, telles que les crales
et lgumineuses (Battesti 2005). L`ensemble peut tre spar spatialement des cultures de
champs ouverts, afin d`viter les problmes de concurrence entre les diffrents types de
cultures pour la lumire, l`eau, le travail du sol, la fumure et les attaques biologiques. Les
besoins en lumire du coton, surtout au moment de sa croissance (Reis et al. 2006) ont
probablement conduit installer les parcelles de cette culture dans des espaces ouverts et non
sous les palmiers. Aucune donne ne peut tre utilise pour mesurer l`volution de l`tendue
de la palmeraie et des productions qui en rsultent. Seule l`augmentation des adventices de
milieux humides durant l`Antiquit tardive pourrait ventuellement traduire une volution des
pratiques agricoles au cours du temps, avec peut-tre une intensification ou une diversification
des cultures.
Quelques utilisations du palmier dattier
25 En premier lieu, la prsence des restes carboniss de palmiers dattiers dans des contextes
domestiques de la zone rsidentielle met en valeur l`utilisation des divers produits de cette
espce comme combustible. Ainsi, la quantit de graines fragmentes carbonises retrouves
au sein de la zone rsidentielle de Mad`in Slih illustre probablement l`utilisation de ces
produits comme combustible, bien que cette pratique soit peu atteste parmi les socits
actuelles voluant en milieu oasien. Une tude de l`impact de la carbonisation sur la
fragmentation des graines de palmier dattier pourrait tre utile afin de comprendre si les graines
sont fragmentes avant leur mise au feu ou si la combustion est responsable de ce processus.
2T De mme, la forte prsence de fragments de ptiole et de rachis suggre leur emploi gnralis
comme combustible. Les ptioles et rachis pouvaient tre utiliss seuls, comme c`est encore
le cas aujourd`hui, en Oman par exemple (Richardson & Dorr 2003). La feuille entire a
galement pu tre exploite, comme le soulignent les fragments de folioles, peut-tre sous-
reprsents du fait de leur fragilit. Les rares commentaires sur ce sujet ne font pas de
diffrence entre les fragments de ptiole/rachis et de foliole: Les palmes sont aussi utilises
comme bois de chauffage domestique. Elles peuvent servir la confection d`un charbon
de bois lger d`excellente qualit (Munier 1973, 181). Thophraste ne mentionne pas de
partie spcifique de la plante mais, reprenant les vers du pote Chmron, assure qu`il s`agit
d`une plante produisant une odeur trs dsagrable lorsqu`on la brle (Recherche sur les
Plantes V.9.5). La prpondrance des restes de palmes n`est pas surprenante. Les pratiques
de taille du palmier dattier (nettoyage des palmes mortes) font partie des gestes d`entretien
courants, si l`on se rfre encore une fois Thophraste (R. P. II. 6. 4), ainsi qu` Pline
(Histoire Naturelle XII. 7. 2). Elles favorisent la croissance de la plante et permettent de
grimper jusqu` son sommet pour assurer la fcondation ou cueillir les fruits (Munier 1973).
La disponibilit rgulire des palmes, leur abondance et leur qualit comme combustible ont
d favoriser leur utilisation comme combustible. Par ailleurs, les exemples actuels montrent
que les feuilles sont largement exploites pour la fabrication de toitures vgtales dans les
constructions traditionnelles (Richardson & Dorr 2003) et cette hypothse est envisage par
les archologues pour reconstituer les toits de Mad`in Slih (Fiema 2010). La rutilisation
de ces lments comme combustible aprs l`effondrement ou la rnovation d`un toit est alors
envisageable. La prsence de fragments de stipe indique galement l`emploi de ces derniers
lments comme bois de feu, mais dans des proportions moindres que les feuilles, du fait
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Revue d'ethnocologie, 4 | 2013
du maintien ncessaire de l`arbre pour l`obtention de fruits. Les textes restent muets sur cette
utilisation combustible du stipe. Les pratiques actuelles montrent la mise au feu des stipes de
plants malades ou qui ont prcdemment servi comme poutre ou poteau. Ce dernier emploi
architectural n`est pas dmontr par les restes archobotaniques, du fait du caractre secondaire
des dpts tudis, mais il est fortement suppos.
28 Il est curieux de noter que le palmier dattier est absent des seuls bois d`ouvre clairement
identifis, c`est--dire ceux des tombes. Il semblerait donc que cette essence soit peu, ou
pas utilise au sein de l`espace funraire, alors que ses qualits architecturales sont trs
probablement connues. Nanmoins, la fouille d`un des tombeaux (IN 117) a montr que
les planches des cercueils ont laiss des ngatifs visibles, remplis de concrtions sableuses
(Delhopital & Sachet 2009, 2010). Des altrations comparables sont observes dans la vieille
ville de al-Ula o des structures ligneuses sont encore visibles la surface des portes faites
de palmier dattier. L`absence de palmier parmi les identifications faites dans les tombes de
Mad`in Slih ne peut donc tre utilise comme indice d`une absence d`utilisation.
29 La fonction alimentaire du palmier dattier n`est pas dmontrer, tant les restes sont nombreux,
mais les preuves directes de la consommation des fruits sur le site de Mad`in Slih sont rares.
L`indice le plus clair correspond la dcouverte des graines entires de datte retrouves
mme le sol dans le triclinium rupestre, vestiges d`un ou des ultimes repas pris dans le cadre de
runions caractre religieux. Par ailleurs, la prsence de quelques graines dessches dans les
deux tombeaux montre que la datte peut galement tre associe une nourriture dpose en
offrande ou consomme lors de repas commmoratifs. Les contextes domestiques de la zone
rsidentielle permettent d`envisager la prsence d`une nourriture plus quotidienne. Quelques
ensembles prsentent de fortes concentrations de graines entires, illustrant sans doute la
consommation des dattes et le rejet direct des graines au feu. Enfin, plusieurs chantillons
de la zone rsidentielle contiennent des fces de camlids l`intrieur desquels il a parfois
t observ des graines de datte fragmentes. La consommation de dattes, incluant le fruit et
la graine, par le btail des rgions de palmeraie, notamment les camlids, ovins et caprins,
est courante de nos jours (Tisserand 1990). Ainsi, l`emploi de fumier comme combustible,
pratique connue dans les rgions arides (Charles 1998; Reddy 1998), a pu gnrer la prsence
de graines de datte fragmentes au sein des foyers et rejets de foyer, aux cts des graines
utilises directement comme combustible.
Les plantes et le commerce
30 Certains vgtaux mis en vidence dans les tombeaux n`ont pas t trouvs dans la zone
rsidentielle : la graine de palmier doum, les cerneaux et le bois travaill de noyer, les
graines perces de prunier arabique, les peignes en buis, le noyau de pche. La raret de ces
dcouvertes amne penser que leur acquisition s`est faite par l`intermdiaire de rseaux
commerciaux. Le commerce des plantes durant l`Antiquit au Moyen-Orient est en effet un
phnomne courant et connu (Cappers 2006; Van der Veen 2011). La prsence de certains
produits Mad`in Slih pourrait alors indiquer des changes avec la sphre mditerranenne,
l`Arabie du Sud ou l`gypte (Bouchaud, Sachet & Delhopital 2011). L`intgration de Mad`in
Slih dans les circuits d`change est par ailleurs avre par l`existence de poterie et de verres
imports, majoritairement depuis la rgion de Ptra et la Perse (Nehm et al. 2009, 2010a,
2010b).
31 Une partie des productions vgtales locales a galement pu fournir des biens bruts ou
transforms alimentant l`activit commerciale qui a fait la rputation des Nabatens (Durand
2008). Nous pensons ds lors deux plantes spculatives prsentes Mad`in Slih: le
palmier dattier et le coton.
32 Le commerce des produits du palmier dattier durant l`Antiquit est bien connu grce aux
sources textuelles. Les palmeraies les plus rputes du Proche-Orient sont celles des abords
de la mer Morte (Pline, H. N. XIII. 26), de la valle du Jourdain (Flavius Josphe, Antiquits
judaques XIV. 54 ; XV. 96 et Guerre des Juifs I. 138), ainsi que de la valle d`Aqaba,
Poseidium (Strabon, Gographie XVI.4.18). L`tude des archives de Babatha, ensemble de
papyri aramens dats du dbut du II
e
sicle apr.J.-C., rvle que les villages du sud-est de la
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Revue d'ethnocologie, 4 | 2013
mer Morte subsistaient essentiellement grce leur production de dattes (Broshi 1992). Outre
les fruits schs, le commerce de l`alcool de dattes est galement suggr (Durand 2008 :
62-64). Bien que la palmeraie de Mad`in Slih ne soit pas mentionne explicitement dans les
textes antiques, cette dernire a pu fournir une partie des dattes commercialises durant les
poques nabato-romaines et l`Antiquit tardive.
33 Si la culture locale du coton associe un artisanat textile semble avre sur le site, la question
de la destination de cette production doit tre pose. Sa culture a pu satisfaire des besoins
locaux mais galement des circuits commerciaux extrieurs (Fuller 2008). La destination des
produits bruts ou manufacturs reste alors connatre. Il n`est pas exclu qu`une partie des
textiles trouvs en gypte et dans plusieurs sites du Levant partir du I
er
sicle apr. J.-C.
provienne du site de Mad`in Slih ou d`autres sites producteurs de la pninsule Arabique,
comme Qal`at al-Bahren dans le golfe Persique (Bouchaud, Tengberg & Dal Pr 2011 ;
Tengberg & Moulherat 2008).
ConcIusion
34 L`tude archobotanique du site de Mad`in Slih souligne la diversit vgtale d`une oasis
d`Arabie durant l`Antiquit. Aux cts du palmier dattier, qui constitue la production la plus
importante, l`analyse rvle la prsence de cultures cralires et lgumires communes,
ainsi que l'usage de plantes jusqu`alors peu attestes en contexte oasien durant l`Antiquit,
notamment l`olivier et le coton. L`oasis fournit une grande partie des produits vgtaux
alimentaires, surtout pour les hommes, mais galement probablement pour les animaux. Ces
derniers peuvent pturer la flore adventice et les chaumes. Les dchets d`entretien et
de rcolte (du palmier dattier, des fruitiers, des crales) sont probablement utiliss comme
fourrage ou combustible, ou bien encore comme matriaux de construction. Les multiples
utilisations du palmier dattier connues actuellement sont partiellement illustres par le matriel
archobotanique tudi. Au-del de son utilisation quotidienne dans de nombreux domaines,
le palmier dattier a d tre exploit des fins commerciales, l`instar du coton. L`apport de
produits extrieurs se lit principalement en contexte funraire o l`analyse des artfacts montre
de possibles changes avec le Levant et l`Arabie du Sud ou l`gypte.
35 Cette analyse montre ainsi comment le systme productif mis en place Mad`in Slih rpond
aux contraintes environnementales tout en s`adaptant (ou en gnrant) une situation socio-
conomique en partie oriente vers l`activit commerciale.
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Notes
1 L`analyse de vgtaux trouvs dans deux tombeaux monumentaux a fait l`objet d`une
publication (Bouchaud et al. 2011).
2 Prunus sp. peut galement correspondre des fruitiers cultivs, comme le prunier arabique
(Prunus arabica (Olivier) Meikle) qui sert parfois de coupe-vent dans la pninsule Arabique
(hazanfar 2007).
Poar c/ter cet art/c/e
Rfrence lectronique
Charlne Bouchaud, Exploitation vgtale des oasis d`Arabie, Revue d'ethnocologie En
ligne, 42013, mis en ligne le 07 janvier 2014, consult le 07 janvier 2014. URL: http://
ethnoecologie.revues.org/1217; DOI: 10.4000/ethnoecologie.1217
propos de /'aatear
Charlne Bouchaud
UMR 7209, Archozoologie, archobotanique: socits, pratiques, environnements.
CP 56, 55 rue Buffon
75005 Paris
charlene.bouchaudgmail.com
Dro/ts d'aatear
Tous droits rservs
Exploitation vgtale des oasis d'Arabie 22
Revue d'ethnocologie, 4 | 2013
Rsams

Les fouilles rcentes de Mad`in Slih, l`ancienne Hgra, ont rvl l`existence d`une cit
habite depuis au moins le IV
e
sicle av. J.-C., connaissant par la suite des occupations
nabatenne, romaine et tardo-antique, avant d`tre abandonne vers le dbut du VII
e
sicle apr. J.-C. voluant dans une vaste valle sableuse, soumise de fortes contraintes
d`aridit, l`exploitation agricole du territoire est nanmoins perceptible durant toute la dure
d`occupation du site. L`accs aux ressources hydriques se fait par l`intermdiaire de puits
permettant de puiser l`eau de la nappe phratique. L`analyse des restes vgtaux, pour la
plupart carboniss, parfois desschs, met en vidence l`existence d`un systme agricole
oasien domin par la culture du palmier dattier (Phoenix dactylifera L.). L`tude de contextes
archologiques varis permet de reconnatre l`utilisation optimale de la plante au quotidien,
fournissant nourriture humaine et animale, combustible et matriaux de construction. L`emploi
des dattes dans les pratiques funraires et cultuelles nabatennes est galement dmontr.
ses cts, de nombreuses autres plantes cultives permettent aux habitants du site d`avoir accs
un large panel vgtal qui volue peu au cours du temps et qui fournit nombre de produits
alimentaires et artisanaux. Du fait de l`importance de l`activit commerciale durant les poques
tudies, souligne notamment par la prsence de fruits et de bois imports, il est trs probable
qu`une partie des produits des palmeraies de Mad`in Slih a t commercialise.
Oasis plant exploitation in Arabia: plant production, trade and use.
The case of Mad'in Slih (Saudi Arabia) between the 4th century BC
and the 7th century AD
The recent excavations of Mad`in Slih, ancient Hegra, have revealed the existence of a
city inhabited from the 4th century BC and occupied during the Nabataean, Roman and Late
Antique periods before its abandonment around the beginning of the 7th century AD. In spite
of the arid climatic conditions and the sandy soils, the agricultural exploitation is perceptible
through time. Wells allow the use of water from the subterranean resources. The analysis of
charred and desiccated plant remains highlights the presence of an oasis agrosystem dominated
by the date palm (Phoenix dactylifera L.). The study of various archaeological contexts permits
to recognise an optimal daily use of this plant that provides animal and human food products,
fuel and building materials. Dates are also used in funerary and ritual practices. Besides the
date palm, numerous other cultivated plants constitute a rich plant assemblage that does not
change through time and provides a lot of food and craft products. Imported fruits and wood
underline the importance of the commercial activities during Antiquity and some products of
the oasis are likely to have been involved in such networks.
Entres d'/ndex
Mots-c/s : oasis, Antiquit, archobotanique, production et utilisation des plantes,
commerce
Keywords :oasis, Antiquity, Mad'in Slih, Arabian Peninsula, archaeobotany, plant
economy and use, Trade
Gograph/e :Mad'in Slih, Arabie Saoudite, Arabie