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Matemticas en la antigedad

Los griegos tomaron elementos de las matemticas de los babilonios y de los egipcios. La
innovacin ms importante fue la invencin de las matemticas abstractas basadas en una
estructura lgica de definiciones, axiomas y demostraciones. Segn los cronistas griegos, este
avance comenz en el siglo VI a.C. con Tales de Mileto y Pitgoras de Samos. Este ltimo
ense la importancia del estudio de los nmeros para poder entender el mundo. Algunos de
sus discpulos hicieron importantes descubrimientos sobre la teora de nmeros y la
geometra, que se atribuyen al propio Pitgoras.
En el siglo V a.C., algunos de los ms importantes gemetras fueron el filsofo atomista
Demcrito de Abdera, que encontr la frmula correcta para calcular el volumen de una
pirmide, e Hipcrates de Cos, que descubri que el rea de figuras geomtricas en forma de
media luna limitadas por arcos circulares son iguales a las de ciertos tringulos. Este
descubrimiento est relacionado con el famoso problema de la cuadratura del crculo
(construir un cuadrado de rea igual a un crculo dado). Otros dos problemas bastante
conocidos que tuvieron su origen en el mismo periodo son la triseccin de un ngulo y la
duplicacin del cubo (construir un cubo cuyo volumen es dos veces el de un cubo dado). Todos
estos problemas fueron resueltos, mediante diversos mtodos, utilizando instrumentos ms
complicados que la regla y el comps. Sin embargo, hubo que esperar hasta el siglo XIX para
demostrar finalmente que estos tres problemas no se pueden resolver utilizando solamente
estos dos instrumentos bsicos.
A finales del siglo V a.C., un matemtico griego descubri que no existe una unidad de longitud
capaz de medir el lado y la diagonal de un cuadrado, es decir, una de las dos cantidades es
inconmensurable. Esto significa que no existen dos nmeros naturales m y n cuyo cociente sea
igual a la proporcin entre el lado y la diagonal. Dado que los griegos slo utilizaban los
nmeros naturales (1, 2, 3...), no pudieron expresar numricamente este cociente entre la
diagonal y el lado de un cuadrado (este nmero, , es lo que hoy se denomina nmero
irracional). Debido a este descubrimiento se abandon la teora pitagrica de la proporcin,
basada en nmeros, y se tuvo que crear una nueva teora no numrica. sta fue introducida en
el siglo IV a.C. por el matemtico Eudoxo de Cnido, y la solucin se puede encontrar en los
Elementos de Euclides. Eudoxo, adems, descubri un mtodo para demostrar rigurosamente
supuestos sobre reas y volmenes mediante aproximaciones sucesivas.
Euclides, matemtico y profesor que trabajaba en el famoso Museo de Alejandra, tambin
escribi tratados sobre ptica, astronoma y msica. Los trece libros que componen sus
Elementos contienen la mayor parte del conocimiento matemtico existente a finales del siglo
IV a.C., en reas tan diversas como la geometra de polgonos y del crculo, la teora de
nmeros, la teora de los inconmensurables, la geometra del espacio y la teora elemental de
reas y volmenes.
El siglo posterior a Euclides estuvo marcado por un gran auge de las matemticas, como se
puede comprobar en los trabajos de Arqumedes de Siracusa y de un joven contemporneo,
Apolonio de Perga. Arqumedes utiliz un nuevo mtodo terico, basado en la ponderacin de
secciones infinitamente pequeas de figuras geomtricas, para calcular las reas y volmenes
de figuras obtenidas a partir de las cnicas. stas haban sido descubiertas por un alumno de
Eudoxo llamado Menaechmo, y aparecan como tema de estudio en un tratado de Euclides; sin
embargo, la primera referencia escrita conocida aparece en los trabajos de Arqumedes.
Tambin investig los centros de gravedad y el equilibrio de ciertos cuerpos slidos flotando
en agua. Casi todo su trabajo es parte de la tradicin que llev, en el siglo XVII, al desarrollo del
clculo. Su contemporneo, Apolonio, escribi un tratado en ocho tomos sobre las cnicas, y
estableci sus nombres: elipse, parbola e hiprbola. Este tratado sirvi de base para el
estudio de la geometra de estas curvas hasta los tiempos del filsofo y cientfico francs Ren
Descartes en el siglo XVII.
Despus de Euclides, Arqumedes y Apolonio, Grecia no tuvo ningn gemetra de la misma
talla. Los escritos de Hern de Alejandra en el siglo I d.C. muestran cmo elementos de la
tradicin aritmtica y de medidas de los babilonios y egipcios convivieron con las
construcciones lgicas de los grandes gemetras. Los libros de Diofante de Alejandra en el
siglo III d.C. continuaron con esta misma tradicin, aunque ocupndose de problemas ms
complejos. En ellos Diofante encuentra las soluciones enteras para aquellos problemas que
generan ecuaciones con varias incgnitas. Actualmente, estas ecuaciones se denominan
diofnticas y se estudian en el anlisis diofntico.