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La luna es el nico satlite natural de la Tierra y el nico cuerpo del

Sistema Solar que podemos ver en detalle a simple vista o con


instrumentos sencillos.
La Luna refleja la luz solar de manera diferente segn donde se
encuentre. Gira alrededor de la Tierra y sobre su eje en el mismo
periodo: 27 das, 7 horas y 43 minutos. Esto hace que nos muestre
siempre la misma cara.
No tiene atmosfera ni agua, por eso su superficie no se deteriora
con el tiempo, si no es por el impacto ocasional de algn meteorito.
La Luna se considera fosilizada.




Caractersticas de la Luna
La Luna describe su rbita alrededor de la Tierra a una distancia
media de 384.403 km y a una velocidad media de 3.700 km/h.
Aunque aparece brillante a simple vista, slo refleja en el espacio
alrededor del 7% de la luz que recibe del Sol. Este poder de
reflexin, o albedo, es similar al del polvo de carbn.







Los observadores antiguos crean que las regiones oscuras de su
superficie eran ocanos, dndole el nombre latino de "mare", que
todava usamos. Las regiones ms brillantes se consideraban
continentes.
Desde el renacimiento, los telescopios han revelado numerosos
detalles de la superficie lunar, y las naves espaciales han contribuido
todava ms a este conocimiento. Hoy sabemos que la Luna tiene
crteres, cadenas de montaas, llanuras o mares, fracturas, cimas,
fisuras lunares y radios.
El mayor crter es el llamado Bailly, de 295 km de dimetro y 3.960
m de profundidad. El mar ms grande es el Mare Imbrium (mar de
las Lluvias), de 1.200 km de dimetro. Las montaas ms altas, en
las cordilleras Leibniz y Doerfel, cerca del polo sur, tienen cimas de
hasta 6.100 m de altura, comparables a la cordillera del Himalaya.
El origen de los crteres lunares se ha debatido durante mucho
tiempo. Los estudios muestran que la mayor parte se formaron por
impactos de meteoritos que viajaban a gran velocidad o de
pequeos asteroides, sobre todo durante la era primaria de la
historia lunar, cuando el Sistema Solar contena todava muchos de
estos fragmentos. Sin embargo, algunos crteres, fisuras lunares y
cimas presentan caractersticas que son indiscutiblemente de origen
volcnico.









La influencia de la Luna sobre la Tierra

La Luna influye en diversos fenmenos de la superficie terrestre, uno de ellos
es la formacin de mareas, que consisten en que cada 12 horas con 25
minutos, aproximadamente, las aguas ocenicas suben de nivel.
Las mareas son producidas por la atraccin gravitacional de la Luna y en
menor medida por la atraccin del Sol. Como recordar, la fuerza de gravedad
adems de depender de la masa de los objetos que se atraen, tambin
depende de la distancia que los separa; es decir, que mientras ms cercanos
estn, mayor ser la fuerza de atraccin que exista entre ellos.
De modo que mientras ms pequea sea la distancia entre la Tierra y la Luna,
debido a la rbita elptica de esta ltima, la atraccin gravitacional entre ellas
ser mayor. Esto hace que las aguas de los ocanos que estn frente a la Luna
se eleven, en tanto que las aguas del lado opuesto permanezcan en su nivel
normal.



Fig. 1 Posicin relativa entre el Sol, la Tierra y la Luna.

El agua sube pocos centmetros en mares cerrados, como el Mediterrneo; y
en algunas zonas como la baha de Fundy, en Nueva Escocia, Canad, la
marea ms alta alcanza 15 metros de altura.
Si el nico astro que estuviera en el cielo fuera la Luna, notaramos un
levantamiento peridico del agua conforme la Luna se desplaza en el
horizonte. Sin embargo, el Sol es otro astro que ejerce atraccin gravitacional
sobre la Tierra, por ello tambin produce mareas, aunque menos intensas que
las de la Luna.
En Mxico, en el estado de Campeche, los pescadores utilizan las mareas para
la captura del camarn, pues cuando sube la marea entra en los esteros
cargada de camarones, y al bajar los regresa al mar. Por ello cuando baja la
marea, los pescadores colocan su redes para capturarlos.

Los eclipses

Un eclipse se produce cuando un cuerpo celeste se pone entre otros dos. Por
ejemplo, Jpiter tiene 17 satlites, cada vez que uno de ellos pasa entre el Sol
y el planeta, se produce un eclipse.
Por su parte, en el pequeo sistema formado por Jpiter y sus satlites
ocurren eclipses todos los das, debido a que Jpiter tambin pasa por delante
de sus lunas y nos impide verlas, es decir, las eclipsa.
Los eclipses se deben a que los cuerpos opacos del Sistema Solar proyectan
una sombra en el espacio. La Tierra tambin proyecta una sombra, y cuando la
Luna pasa por sta se produce un eclipse de Luna.


Fig. 2 Eclipse de Luna.

Los tamaos aparentes de la Luna y del Sol son iguales; es decir, que estos
astros de lejos se ven ms o menos del mismo ancho que se ve tu dedo pulgar
si lo miras con el brazo extendido. Por causa de la similitud de su tamao
aparente, algunas veces la Luna pasa justo delante del Sol y lo cubre,
producindose un eclipse de Sol.


Fig. 3Eclipse de Sol.

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