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Denis Monnerie

M. Houseman & C. Severi, Naven ou Le donner voir. Essai


d'interprtation de l'action rituelle
In: L'Homme, 1998, tome 38 n148. pp. 268-270.
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Monnerie Denis. M. Houseman & C. Severi, Naven ou Le donner voir. Essai d'interprtation de l'action rituelle. In: L'Homme,
1998, tome 38 n148. pp. 268-270.
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/hom_0439-4216_1998_num_38_148_370599
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Michael Houseman & Carlo Severi _^_ ^___^ -_
Naven ou Le donner voir. Essai d'interprtation de l'action rituelle
Paris, CNRS ditions/d. de la Maison des sciences de l'homme
1 994, 224 p., bibl., index, pi. ( Chemins de l'ethnologie ).
D. "ans Naven ou Le donner voir, Michael
Houseman et Carlo Severi proposent une
analyse renouvele de la crmonie du
naven des Iatmul du Sepik (Papouasie-
Nouvelle-Guine) qui, dans les annes 30,
inspira Gregory Bateson un article, puis
un livre dsormais clbre. Il convient de
saluer ici le travail de ces deux anthropo
logues qui, avec un regard doublement
loign l'un est amricaniste, l'autre afr
icaniste , abordent un thme mlansien.
A sa parution, le Naven de Bateson
(1936) reut un accueil mitig, A. R.
Radcliffe-Brown l'ayant qualifi, de faon
sarcastique, d'autobiographie intellect
uelle. Mais quelle autobiographie et, sur
tout, quelle postrit ! L'ouvrage est devenu
un classique, non seulement de l'anthro
pologie mlansienne mais des sciences
sociales en gnral. Le naven est un rituel
de travestissement qui se caractrise par la
diversit des circonstances o il est prati
qu et par les variations de son droule
ment. partir des analyses de ce rituel,
Bateson bauche ses thories sur les formes
de relations.
Houseman et Severi critiquent cette
prsentation du naven tout en cherchant
la renouveler. Ils s'appuient sur deux
apports de Bateson : l'tude de la forme des
relations et celle de la constitution d'un
contexte particulier, propre au rituel. Dans
un premier temps, les deux auteurs repla
cent brivement Bateson dans son milieu
et son poque, insistant sur l'influence
qu'eut sa formation de biologiste sur ses
positions antifonctionnalistes. En 1936, il
considre le naven selon deux approches :
la premire, structurale , lui permet de
mettre en vidence des rgles de substitu
tion dans le droulement mme du traves
tissement ; grce la seconde,
gique , il dcouvre la confirmation, par le
naven, des liens de mariage dans la suite
des gnrations. Dans la rdition de
1958, il rvalue ces deux approches pour
les intgrer dans un systme gnral de la
communication sociale. l'issue de cette
premire partie, Houseman et Severi dga
gent le concept de condensation rituelle
(pp. 54-55) qui fonde leur propre thorie
du rituel.
Dans la deuxime partie, ils interprtent
le naven en s' appuyant sur de nouvelles
donnes ethnographiques et sur le concept
de condensation rituelle . Le naven est
explor successivement dans ses dimensions
de filiation et d'alliance ainsi que dans ses
rapports avec la mre, avec l'engendrement
et l'initiation. Dans la troisime partie sont
bauches des propositions en vue d'une
thorie gnrale du rituel.
Reprenant dans la construction de l'ou
vrage une des originalits du livre de
Bateson, Houseman et Severi multiplient
les angles d'attaque. Les points forts en sont
la mthode, les analyses de rituels autour de
l'ide de condensation rituelle et l'oppos
ition entre tradition et structure . Si,
pour les spcialistes de la Mlansie, cet
ouvrage apporte des rponses, des lments
de rfutation ou d'enrichissement nombre
de dbats actuels, il le fait malheureusement
le plus souvent implicitement. C'est que les
auteurs ne visent pas tant intervenir dire
ctement dans ces dbats qu' laborer une
thorie.
Houseman et Severi assimilent leur
mthode d'approche un travail de clini
cien et, en ce sens, leur livre illustre les
liens ncessaires entre rflexion pistmo-
logique et enqute ethnographique. Pour
les Iatmul, celle-ci a t enrichie par les
travaux des tudiants de Schuster, dont
L'HOMME 148/1998, pp. 253 316
Stanek,
Wassmann et Weiss, et ceux de
Coiffer. On sait aujourd'hui que le naven
n'est pas seulement le rituel de l'oncle
maternel, wau, et de son neveu utrin,
laua, comme le pensait Bateson. L'ethno
graphie actuelle permet, d'une part, de
dployer plus largement les positions clas-
sifcatoires du wau en montrant notam
ment la diversit des relations qui s'y
jouent, et, d'autre part, de rorienter l'ana
lyse vers les rles des femmes, en particul
ier ceux de la mre et de la sur du pre.
Ce qui autorise une interprtation des
naven de l'homicide quoi Bateson avait
renonce. Surtout, une exploration de
toutes les facettes de ce rituel rvle une
morphologie unitaire des naven. House
man et Severi dmontrent que le travail de
Bateson est refutable et amendable, tmoi
gnant que l'anthropologie, en relation cri
tique constructive avec sa tradition, est
engage dans une comprhension toujours
plus fine des faits sociaux. Ce livre illustre
aussi un problme fondamental de l'a
nthropologie, savoir que l'enrichissement
de l'ethnographie, tout autant qu'une pis-
tmologie solide ou une thorie novatrice,
est la base des avances de notre disci
pline.
Un des fils d'Ariane de l'ouvrage est la
notion de condensation rituelle , thme
majeur de la recherche de Houseman et
Severi sur le rituel, en cho aux travaux de
Victor Turner sur la condensation symbol
ique. La dynamique mme des actes
rituels conduit cette notion, savoir la
coexistence, dans une mme squence
d'action, de modalits de relations antith
tiques. Ainsi, un rituel naven tablit simul
tanment plusieurs positions relationnelles
incompatibles entre les deux protagonistes
(p. 134). Il faut souligner la convergence
de ce thme, abord dans maintes tudes
rcentes, avec les phnomnes de contra
diction, de paradoxe, de renversement ou
d'inversion observs dans nombre de socit
s. Alors que, bien souvent, l'objet des
tudes anthropologiques n'est pas soumis
aux principes de la logique occidentale
classique, ces travaux tmoignent du dve
loppement de la rationalit de l'anthropo
logie sociale, c'est--dire la rationalit
applique l'tude des relations sociales.
Cela permet de dgager un style iat-
mul , finement dcrit : combinaison d'iro
nie et de croisement des contraires le
wau est dans le naven la fois mre et
pouse du laua. Ds lors, deux questions se
posent. En premier lieu, ces traits sont-ils
des tendances stylistiques particulires aux
Iatmul, ou bien toute condensation rituelle
est-elle faite de ces croisements de
contraires, ceux-ci prenant ventuellement
la forme de l'ironie ? En second lieu, l'e
xpression rituelle en gnral ne se situe-t-elle
pas au carrefour d'un domaine de relations
et d'un style rituel ? la lumire des consi
drations de Christian Kaufmann sur l'art
mlansien1, ne conviendrait-il pas plutt
de distinguer entre le style, configuration
momentane de l'expression, le chan
geant , et le canon qui est plutt le pe
rmanent ou, disons, ce qui a tendance
perdurer dans l'action naven et sur quoi
une longue tradition d'ethnographie ia
tmul permet d'insister ? Nos propres obser
vations en Mlansie montrent quel
point, dans le cadre d'un canon crmoniel
bien dfini, une personnalit influente
peut imprimer un style particulier une
crmonie.
Dans le naven, la condensation rituelle
est la fois collatrale et diachronique. Elle
concerne les gnrations antrieures,
ouvrant vers l'ancestralit totmique ,
mais, dans l'anticipation de relations de
mariage, cette dimension rfrant au pass
se double d'une projection vers les gnra
tions futures (pp. 183-185). Le lien dyna
mique qu'tablissent les rituels entre pass,
prsent et futur est un trait qu'on pourrait
qualifier de typiquement mlansien et qui
a fait l'objet de publications novatrices
dans les annes 80. Cependant, alors que
ces relations diachroniques concernent le
plus souvent les funrailles et les rituels du
269
Q
ui ce
.
O
U
Religion et rituel
cycle de vie, le travail de Houseman et
Severi largit le champ de l'analyse
270 d'autres rituels.
Opposant tradition et structure, House
man et Severi dfendent donc l'ide d'une
spcificit de l'action rituelle. Associe
l'apprentissage, la tradition serait lie la
persistance dans le temps des actions
rituelles. On reste l dans la ligne de
Bateson qui, dans ses travaux ultrieurs,
appliquera la hirarchie des types logiques
de Bertrand Russell l'tude de l'apprent
issage. Cette opposition entre tradition et
structure a une valeur heuristique, car il
s'agit de montrer comment se constitue le
contexte d'apprentissage de l'action
naven . Mais une dichotomie aussi tran
che est-elle justifie : peut-on limiter
l'apprentissage sa forme, ne doit-on pas
y inclure son contenu ? Le chapitre V
montre bien que la structure mme du
naven de la mre renvoie la tradition
totmique, par consquent un contenu,
un sens, lesquels sont difficilement disso
ciables de la forme, c'est--dire de la tradi
tion. L'apprentissage des gestes rituels, fait
d'imitation et de la reconnaissance d'un
contexte spcifique au naven, met en
uvre des significations et des valeurs
sociales tablies qu'elles soient ou non
exprimes de faon verbale. Ce clivage
entre tradition et structure ne va-t-il pas
l'encontre de l'imbrications entre diachro-
nie et synchronie que le naven semble
attester ? Aussi faut-il souligner l'impor
tance des analyses portant sur les noms
totmiques, leurs significations et leurs
rles. Tout naven prsente un point de vue
sur la succession des gnrations par l'i
ntermdiaire des relations de nom tout
autant que par celui des relations de
parent, en fait troitement articules
entre elles.
On regrettera que, dans un ouvrage
d'une telle prcision et d'une telle technic
it, soient omis les schmas gnraux du
vocabulaire de parent. Par ailleurs, on est
surpris de voir que les auteurs prsentent des
figures de parent dans lesquelles le mariage
est reprsent de deux faons diffrentes.
Ce livre constitue un jalon, et ce
double titre. D'une part, pour les spcial
istes de la Mlansie, il contribue aux
recherches et dbats actuels, et l'on ne peut
que souhaiter que le projet de Houseman
et Severi se poursuive au-del pour propos
er une lecture d'ensemble des rituels
iatmul et en particulier des rituels funr
aires de la mme qualit que celle qu'ils
consacrent au naven. Sous rserve d'invent
aire ethnographique, il est vraisemblable
que les funrailles effectuent un travail
de transformation de certaines relations
et composantes des personnes qui ont sans
doute quelque chose de commun avec
celles qui sont donnes voir dans le
naven. Ainsi les noms, qui sont une com
posante de la personne et de ses relations,
et se divisent en noms masculins publics et
noms fminins secrets. Ceux-ci sont utili
ss aprs la mort, alors que les premiers
sont transitoires (pp. 74-75). Si bien que la
vision que donnent les funrailles iatmul
de la succession des gnrations pourrait
tre confronte celle qu'offre le naven.
D'autre part, ce travail est pour House
man et Severi une tape dans leur entreprise
- ambitieuse et dlicate de construire une
thorie gnrale du rituel dont on attend
avec intrt les dveloppements.
Denis Monnerie
1 . Cf. Christian Kaufmann, La Mlansie , in
L'art ocanien, Paris, Citadelles et Mazenod, 1993.
L'HOMME 148/1998, pp. 253 316