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CUNIFORME Wikipedia Parte 2

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Principes des critures cuniformes
La longue et complexe volution du cuniforme base syllabique a donc abouti une criture comprenant
des signes la fois phontiques et logographiques (ou idographiques), pouvant avoir diverses valeurs
(polysmie). Les signes peuvent avoir d'autres valeurs : complments phontiques, dterminatifs, signes
numriques. Il convient de rsumer les grands traits de cette criture et de s'interroger sur sa suppose
complexit, et de voir galement les formes drives du cuniforme : les alphabets cuniformes, attests
surtout Ugarit, et le syllabaire perse.

Le systme cuniforme syllabique et logographique
1. Les phonogrammes
Les phonogrammes sont des signes valant pour un son, gnralement une syllabe.
Les signes phontiques les plus simples valent pour une seule voyelle (V), c'est--dire dans les cas de [a], [e],
[i], [u] (auxquels il faut peut-tre ajouter [o] dans certains syllabaires). La plupart des signes associent
consonnes (C) et voyelles (V) :
Les syllabes ouvertes, de type CV ([ki], [mu], [na] etc.)
Les syllabes fermes, de type VC (voyelle-consonne, comme [um], [ap], [ut] etc.)
Et CVC ([tam], [pur], [mis] etc.), selon un principe adapt la langue sumrienne,
fondamentalement monosyllabique.
On trouve aussi des signes ayant des valeurs plus complexes, les signes bisyllabiques ([tara], [reme], etc.).
Il n'y a en revanche pas de signe pour transcrire des syllabes dans lesquelles deux consonnes se suivent (type
CCV comme [tra] ou VCC comme [art]), problme que l'on peut contourner aisment pour une syllabe en
position intermdiaire dans un mot (crire i-ip-ru pour ipru en akkadien, message ), mais pas en syllabe
initiale (ce type de configuration n'existant ni en sumrien, ni en akkadien) ; les scribes hittites ont rpondu
ce problme en accolant deux syllabes ouvertes dont toutes les voyelles ne se prononcent pas : crire ma-li-
it-tu ou mi-li-it-tu pour transcrire mlitu ( doux ).
Comme cela a dj t voqu, les phonogrammes prsentent plusieurs difficults. De nombreux signes ont
plusieurs valeurs phontiques (polyphonie), alors que certains sons sont crits par plusieurs signes diffrents
(homophonie). La polyphonie vient du fait qu'un signe avait plusieurs significations, avec en plus des signes
drivs, mais aussi qu'aux valeurs phontiques du sumrien se sont ajoutes celles de l'akkadien. Elle peut
porter sur des signes diffrents, par exemple quand un mme signe note le son ut et le son tam, mais elle
porte aussi sur des sons proches, notamment sur la proximit phontique des consonnes k/g (ak/ag), b/p
(ab/ap), t/d (ut/ud), et pour les voyelles entre i/e (ib/eb, qui est aussi le mme signe que ip/ep).
L'homophonie vient du fait que l'criture sumrienne avait de nombreux homonymes, qui taient la base
marqus par des signes idographiques diffrents. Cela complexifie la lecture de l'criture cuniforme,
d'autant plus que ces signes peuvent aussi avoir en mme temps des valeurs phontiques et logographiques.
La reconstitution de la phonologie de l'akkadien a pu se faire par comparaison au systme phontique des
autres langues smitiques, qui est trs stable. C'est partir de ce systme phontique que la valeur des
phonogrammes a t tablie par les chercheurs modernes. La phonologie des autres langues transcrites par
le cuniforme a donc d tre reconstitue partir de celles de l'akkadien, alors qu'il ne s'agit pas de langues
qui lui sont apparentes et qu'elles ont donc prsent de grandes diffrences. De nombreuses incertitudes
psent donc sur la prononciation exacte des termes dans des langues sans parent connue comme le
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sumrien, lhourrite, l'lamite, l'urarten, ou mme les langues indo-europennes d'Anatolie72. Le syllabaire
permet au moins de connatre peu prs la vocalisation des termes de ces langues ( la diffrence de
l'gyptien ancien), mais ne lve pas de nombreuses incertitudes qui font qu'on ne sait pas toujours comment
se prononaient exactement les termes qu'on lit, mme dans des textes transcrits phontiquement.

2. Les logogrammes
Les logogrammes ( signes-mot ) ou idogrammes ( signes-ides ) sont des signes reprsentant une
notion, que ce soit une ide, de l'immatriel, ou quelque chose de concret, de rel. L'usage courant en
assyriologie est de parler d'idogrammes, mais le terme le plus convenable est sans doute logogramme [rf.
ncessaire], car un idogramme stricto sensu est suppos ne reprsenter que des choses abstraites [rf.
ncessaire]. Les idogrammes cuniformes peuvent reprsenter un verbe, un substantif, un adjectif, un
adverbe ou une prposition. Certains sont composs de deux signes, voire plus. Les idogrammes ont
l'origine t dvelopps dans l'criture en sumrien, o ils avaient potentiellement une valeur phontique.
Quand ils ont t transposs dans une autre langue (contexte dans lequel on les appelle parfois
sumrogrammes ), ils ont perdu cette valeur phontique, et taient lus dans la langue dominante du texte :
le logogramme DUMU, fils , sera ainsi lu mru (m) en akkadien. tant donn qu'il faut gnralement un
signe par mot, cela a pour effet de raccourcir le nombre de signes crits pour une proposition, mais cela
augmente considrablement le corpus de signes que peuvent employer les scribes. C'est le caractre
idographique de la majorit de ses signes qui explique que le systme cuniforme en comprenne un si grand
nombre, en dpit du fait qu'un bon nombre d'idogrammes aient aussi une ou plusieurs valeurs phontiques
ou bien d'autres valeurs idographiques. Il faut galement noter que le hittite cuniforme comporte un type
spcifique de logogrammes, les akkadogrammes , qui sont des mots crits phontiquement en akkadien,
par exemple BE-EL MAD-GAL9-TI, Seigneur de la tour de guet (un gouverneur provincial), qui sera lu en
hittite auriyas isha-.

3. Les dterminatifs
Les dterminatifs servent faciliter la lecture du signe ou groupe de signes qu'ils prcdent (dterminatifs
antposs) ou qu'ils suivent (dterminatifs postposs), voire dans lequel ils sont placs76. Ils indiquent la
classe ou la nature du mot qu'ils dterminent. Il s'agit le plus souvent de logogrammes, et ils ne se
prononcent pas. L'utilisation d'un dterminatif n'est pas systmatique, et il arrive que le scribe s'en passe. Il
existe cependant certains mots (crits phontiquement ou logographiquement) pour lesquels le dterminatif
est toujours utilis, comme les noms de certaines villes (dterminatif antpos URU ou dterminatif postpos
KI), ou les noms de divinits (DINGIR, souvent not D). Par exemple, le signe IM seul peut avoir une valeur
de logogramme dsignant le vent, ou dsigner les dieux de l'orage quand il est prcd du dterminatif des
divinits, ou encore servir lui-mme de dterminatif pour les points cardinaux. Certains dterminatifs sont
inclus dans le signe. Une autre catgorie de dterminatifs est de type grammatical, par exemple ME, qui
indique que le sumrogramme qu'il prcde est un pluriel.

4. Les complments phontiques
Cette dernire catgorie de signe, qui est en fait un type spcial de phonogrammes, sert simplifier la lecture
des logogrammes en leur accolant juste aprs un signe phontique indiquant la terminaison du mot lire : un
complment phontique. Cela sert surtout dans le cas o un signe a plusieurs valeurs logographiques, ou bien
quand on hsite entre une lecture logographique ou phontique de ce signe. Par exemple, dans le cas du
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signe ayant pour valeur logographique DINGIR ( dieu , aussi dterminatif de la divinit) et valeur
phontique an, quand il est suivi d'un complment phontique dbutant par -r-, la premire valeur sera
choisie, et s'il est suivi d'un complment dbutant par -n-, la seconde valeur sera choisie.

5. Les signes numriques
La cinquime et dernire catgorie de signes cuniformes est constitue par les signes numriques.
l'poque des premiers textes crits, les nombres sont nots par des encoches et des ronds, qui sont ensuite
remplacs par des signes cuniformes partir de 2500 av. J.-C. la fin du IIIe millnaire av. J. C. (priode
d'Ur III) se met en place un systme de numration positionnelle de base soixante (ou sexagsimale), avec
une base 10 (dcimale) auxiliaire. L'unit est reprsente par un clou vertical, qui peut tre rpt pour noter
les chiffres jusqu' 9, tandis que 10 est not par un clou oblique (chevron). La rptition de ces deux seuls
signes, les clous obliques (au maximum cinq) et les verticaux (au maximum neuf), permettent de noter 59
chiffres . Ainsi, une combinaison de quatre chevrons (quatre dizaines) et trois clous permet de noter le
nombre quarante-trois : 403.
Le systme utilis est en base 60, ce qui signifie qu'un dcalage d'un cran vers la gauche correspond une
multiplication par 60. Un nouveau dcalage vers la gauche correspond une nouvelle multiplication par
soixante, etc. Ainsi, alors qu'un chevron suivi d'un clou signifie onze 101, un clou suivi d'un chevron dsigne le
nombre 70 110 (160 plus 10, voir plus bas la section Jeux d'criture pour la symbolique des nombres 11 et
70). Il n'y a pas de signe sparateur entre chaque groupe, et l'absence d'unit dans une de ces bases n'est
pas note avant le ive sicle av. J.-C. qui voit l'invention du zro positionnel. Ainsi, l'ordre de grandeur du
nombre n'est pas not, celui-ci est dfini un facteur exposant de 60 prs : 30 peut aussi bien dsigner le
nombre 30, que 1800 (3060) ou encore 1/2 (soit 30/60). D'autres signes pouvaient noter une soustraction,
des fractions ou des valeurs hautes (100, 1 000). Cette numration standard est celle des textes
mathmatiques, qui sert pour les calculs. Elle n'est pas utilise dans les units de poids et mesures qui
utilisent des systmes numriques alternatifs.

6. Disposition des textes
L'criture cuniforme s'crivait au dpart dans des cases rectangulaires ou carres dans lesquelles les signes
se lisaient de haut en bas ; ces cases taient disposes en ranges se lisant de droite gauche, lesquelles
taient elles-mmes lues de haut en bas sur la face de la tablette ou de la stle, puis de bas en haut sur le
revers. Durant les derniers sicles du IIIe millnaire av. J. C., l'criture en lignes prit le pas peu peu sur les
tablettes, puis sur les inscriptions royales durant le millnaire suivant. Les lignes se lisaient alors de gauche
droite. Les mots et les phrases ne sont gnralement pas spars, mme s'il existe des sparateurs dans
quelques rares textes (un clou vertical ou plusieurs clous obliques). Il est rare qu'un mot se poursuive sur
plusieurs lignes, les lignes ayant souvent un sens complet. Pour le cas du support le plus courant, la tablette
d'argile, le document est en gnral de forme rectangulaire et se lit avec le ct le plus long la verticale
(faon portrait ), mais il existe d'autres formes de tablettes et de lectures. Quand la face de la tablette ne
suffisait pas contenir tout le texte, on crivait sur son revers, auquel cas le passage de l'un l'autre se
faisait suivant une rotation verticale et non horizontale comme sur nos livres (l'criture au revers tant donc
l'envers de celle de la face). Sur certaines des tablettes crites en lignes, des traits horizontaux servaient de
guide d'criture et de lecture comme les lignes des cahiers, mais la rfrence semble tre la ligne du dessus ;
d'autres pouvaient comporter des traits sparateurs dlimitant des colonnes, des grandes cases ou des
paragraphes ; parfois c'est un double trait horizontal ou mme un vide qui sert dcouper le texte. Cela
dpend des habitudes et des poques comme des types de textes.
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7. Un systme complexe ?
La coexistence de valeurs phontiques et idographiques pour un mme signe rend le systme cuniforme
potentiellement compliqu84. Cest le produit de son histoire complexe, partant de son laboration pour le
sumrien et de son adaptation d'autres langues phontiquement et morphologiquement trs diffrentes de
celle-ci, en premier lieu l'akkadien. Pour donner une ide de cette complexit, on peut reprendre un exemple
donn par J.-M. Durand, celui du groupe de deux signes dont la valeur fondamentale respective est IZ et KU,
dans un texte en akkadien. On peut choisir de les lire comme des logogrammes sumriens, auquel cas deux
lectures sont possibles (autour de deux valeurs logographiques possibles de KU) : GI TUKUL, arme , qui
sera lu kakku (m) en akkadien ; et GI TAKARIN, buis , qui sera lu taskarinnu (m) en akkadien. Si on les
lit comme des signes phontiques, alors quatre cas sont possibles autour de deux valeurs phontiques de IZ
([es] et [iz] ; ce signe peut aussi se prononcer [e] et [i]) et de KU ([qu] et [ku]) : esk ils ont t dcids
, esq ils ont t gravs , izku il a t purifi , izk ils ont t purifis . Le choix de lecture se fait
donc en fonction du contexte du texte dchiffr.
Cependant, il existe des limites cette complexit de l'criture qui visaient la simplifier pour un usage
courant : les dterminatifs et complments phontiques pour clarifier la lecture, et aussi les habitudes des
scribes des rgions d'o provient le document tudi, qui avaient slectionn un rpertoire prcis et souvent
volontairement limit de signes phontiques et idographiques, en liminant souvent les possibilits d'usage
multiple pour un mme signe (ce qui tait permis par l'tendue du stock de signes potentiellement
disponibles). En restreignant au maximum l'usage de signes logographiques, on pouvait ainsi limiter le
nombre de signes employs couramment une centaine pour un usage sur des textes de la vie courante
(contrats, documents de gestion, lettres). L'volution historique vers une notation de plus en plus phontique
a cependant rendu le systme cuniforme obsolte pour un usage courant une fois que le systme
alphabtique a t mis au point et perfectionn.

Les autres types d'critures cuniformes
1. Les alphabets cuniformes
Bien qu'il ne s'agisse pas d'une volution du systme cuniforme, mais plutt de celle de l'criture
hiroglyphique (dont les alphabets smitiques sont une simplification, puisqu'ils ne gardent que ses principes
phontiques), il y eut ds l'laboration des premiers alphabets chez les peuples ouest-smitiques des formes
utilisant la graphie cuniforme. La plus ancienne forme alphabtique est cependant linaire selon toute
vraisemblance59. L'alphabet ugaritique a t traduit ds l'entre-deux-guerres et est attest par une
documentation trs abondante. C'est la mieux connue des toutes premires formes d'alphabet, mais on
connat en fait trois systmes d'alphabet cuniforme de la seconde moiti du IIe millnaire av. J. C. D'abord
l'alphabet long , qui est en fait l'alphabet ugaritique proprement parler. Il est compos de 30 signes et
sert noter la langue ugaritique dans divers types de textes attests. Deux autres alphabets cuniformes sont
moins connus : un alphabet court de 22 signes attest par des tablettes d'Ugarit ; un alphabet de type sud-
arabique connu par des tablettes d'Ugarit et de Bet Shemesh en Isral.
Ces alphabets de type smitique ne notent que les consonnes et semi-consonnes. l'imitation de l'criture
cuniforme syllabique, ils se lisent de gauche droite et non de droite gauche comme c'est le cas pour les
autres alphabets smitiques. L'alphabet long remonte au moins au XIVe sicle av. J.-C., et les dernires traces
sont du dbut du XIIe sicle av. J.-C.. Il reprend les principes de tous les alphabets ouest-smitiques :
criture uniquement des consonnes et des semi-consonnes, et donc exclusion des voyelles. Il comprend 27
signes pour cela (soit plus que les autres alphabets smitiques qui en ont 22) ainsi que 3 signes finaux. Des
abcdaires montrent que ces signes avaient un ordre fix. L'alphabet court prsente quant lui 22 signes,
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comme l'alphabet phnicien ; il a peut-tre une origine levantine extrieure Ugarit. Il pourrait avoir t la
matrice de l'alphabet long, qui en serait une variante locale d'Ugarit laquelle les scribes de ce royaume
auraient ajout une poigne de signes.
2. Le vieux-perse cuniforme
Le syllabaire vieux-perse fut manifestement labor sous le rgne de Darius Ier, peut-tre pour la rdaction
de l'inscription de Behistun qui fut si importante pour l'histoire du dchiffrement du cuniforme. Si ce fut la
premire criture cuniforme dchiffre, c'est aussi la moins atteste puisqu'elle est reste cantonne la
Perse achmnide. Elle est quasi-exclusivement atteste par des inscriptions royales, sans doute pour donner
une version nationale aux inscriptions que les rois achmnides faisaient inscrire en cuniforme
babylonien et lamite. Ce systme est original, pouvant tre dfini comme un syllabaire ou bien un semi-
alphabet. Il comporte 36 signes phontiques, savoir 3 voyelles pures (a, i et u), 22 signes pouvant avoir la
valeur d'une consonne pure ou transcrire cette mme consonne vocalise en [a], 4 signes de consonnes
vocalises en [i] et 7 de consonnes vocalises en [u]. ces signes phontiques s'ajoutent 8 logogrammes
(pour Roi , Ahura Mazda , etc.) et un systme numrique. Graphiquement, il se singularise par
l'absence de clous croiss (sans doute parce que c'tait plus pratique pour les inscriptions sur pierre
auxquelles il tait destin).
Pratiques du cuniforme
1. Les documents cuniformes : provenance et nature
Ds la fin du IIIe millnaire av. J. C., l'criture cuniforme sert noter une grande varit de textes sur
diffrents supports86. La grosse majorit des textes est de type administratif, servant pour des oprations de
comptabilit au jour le jour (notamment des entres et sorties de produits) produisant une masse
considrable de petites tablettes conserves sur un temps trs court, mais aussi des bilans et des textes de
prospective plus complexes, par exemple des documents cadastraux servant estimer la rcolte attendue des
champs. Il s'agit d'une documentation provenant essentiellement des institutions, notamment les palais et
temples msopotamiens. Un autre type de documentation de pratique trs courante est constitue par les
textes juridiques : contrats de vente, de location, de prt, de mariage, d'adoption, etc. La preuve crite tait
particulirement importante en cas de litige, et c'est pour cela qu'on avait souvent recours des pratiques
d'authentification (gnralement l'application d'un sceau) et parfois des tablettes scelles : la tablette
juridique tait place dans une enveloppe d'argile reproduisant son contenu, et en cas de soupon d'altration
de son contenu, on la brisait pour vrifier l'original88. Des comptes rendus de procs sont galement connus,
ainsi que certains actes juridiques concernant des rois, notamment des traits de paix et des donations de
terres. La correspondance est aussi un genre courant, assez divers, comprenant des lettres diplomatiques
changes entre des rois, des lettres concernant l'administration de provinces tenues par des gouverneurs, ou
encore de la correspondance entre marchands89. L'apprentissage du cuniforme est document par une
masse assez importante de documents scolaires90, qui sont par ailleurs la source principale pour la
connaissance des textes littraires, qui taient copis au cours du cursus. La plupart de ces tablettes sont
connues par des fonds d'archives qui n'avaient pour but d'tre conservs que sur un court laps de temps, les
documents juridiques privs ayant sans doute pour but d'tre conservs plus longtemps (jusqu' chance du
contrat not). S'ils ont t dgags dans leur contexte primaire, c'est parce que le site o ils se trouvaient a
t dtruit par le feu, ce qui a permis la cuisson des tablettes d'argile et leur conservation plus longue ;
d'autres fois ils sont connus dans des contextes secondaires, parce qu'ils ont t mis au rebut dans un dpt
ou bien t utiliss pour renforcer des murs (qui taient eux aussi en argile). Les lieux d'entreposage des
documents archivs sont connus par quelques trouvailles archologiques : des paniers ou des jarres
tablettes dont il reste des tiquettes enregistrant leur contenu et des tagres en bois ou en argile Ebla et
Sippar ; elles faisaient l'objet d'un classement qui a parfois pu tre reconstitu.
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Les textes issus de la production des lettrs qui ont attir le plus l'intrt des chercheurs et du public
cultiv constituent une part limite de la masse documentaire connue. Il s'agit en majorit de textes
techniques servant pour des prtres spcialiss (devins, exorcistes, lamentateurs notamment) dans l'exercice
de leur fonction : divination, exorcisme, chants liturgiques et autres rituels religieux (notamment des
droulements de ftes), mdecine, mathmatiques, mais aussi droit, chimie, etc.94 et les listes lexicales
caractristiques du milieu scolaire et intellectuel msopotamien. Ils taient conservs dans des fonds
d'archives situs dans les rsidences de ces prtres spcialiss, ou bien dans des vritables bibliothques de
temple et de palais, surtout connues pour la Msopotamie du Ier millnaire av. J. C. (Ninive, Sippar), mais
dont il y avait manifestement des quivalents dans des pays plus loigns (notamment en pays hittite
Hattusa ou Sapinuwa, ou encore Emar et Ugarit)95. Quant aux uvres dites littraires , genre plutt
dfini du point de vue du moderne que de l'ancien, il est numriquement limit : popes, mythologie,
historiographie, littrature sapientale, hymnes et pomes, etc. ; certains ont une fonction rituelle (hymnes et
pomes, mythes qui en pays hittite sont souvent rcits lors de ftes), les autres ayant une fonction qui nous
chappe.
Un genre de texte important pour la reconstitution de l'histoire msopotamienne est celui des textes
commmoratifs, raliss l'instigation des souverains pour permettre leur nom de subsister ou adresser un
message aux dieux. On avait donc rapidement saisi cette proprit de l'crit qui est de permettre des
messages de traverser le temps, et ainsi d'asseoir le pouvoir symbolique des lites. En Msopotamie, ce genre
de texte est constitu par un nombre considrable de ddicaces inscrites sur des objets et surtout des
inscriptions de fondation rappelant la construction d'un difice par un souverain. Les inscriptions royales
connaissent progressivement un dveloppement qui en fait de vritables textes historiographiques (pouvant
donc aussi rentrer dans la catgorie littraire ), relatant des vnements (surtout militaires) du point de
vue de leur commanditaire, dont on trouve les origines dans la Stle des Vautours d'Eannatum de Lagash (c.
2450 av. J.-C.) et qui culmine dans le genre des annales royales assyriennes96. Des textes que l'on classe
dans la catgorie juridique prennent aussi la forme d'inscriptions commmoratives : traits de paix hittites
copis sur des tablettes de mtal, donations de terres inscrites sur des stles (notamment les kudurrus
babyloniens), ou le Code de Hammurabi, qui est en fait une longue inscription la gloire du sens de la justice
de ce roi. Les hymnes royaux entrent aussi dans cette catgorie. Pour passer la postrit, ces textes sont
inscrits de prfrence sur des matriaux trs rsistants, le mtal ou la pierre, mais ils nous sont souvent
connus par des documents en argile, qu'il s'agisse d'un original ou d'une copie d'une inscription sur matriau
plus noble .
2. Les scribes et l'apprentissage du cuniforme
Les scribes, spcialistes de l'criture, jouent un rle-cl dans la socit, mme s'ils ne sont pas les dtenteurs
exclusifs du savoir de l'criture. Ils ont reu une formation plus ou moins pousse. Les apprentis scribes sont
forms par des scribes plus expriments, qui sont assez souvent des membres de leur famille puisque ce
mtier se transmet de pre en fils, conduisant souvent la formation de dynasties de scribes. Les lieux
d'apprentissage de l'criture connus par les fouilles de sites msopotamiens qui y ont dgag des milliers de
textes scolaires sont souvent des rsidences prives. La formation de base consiste en l'apprentissage des
signes et de textes simples, souvent l'aide de listes lexicales, puis l'enseignement se complexifie par la suite
avec la copie de textes de plus en plus compliqus. partir d'un certain stade, le scribe peut se spcialiser
dans un domaine prcis, notamment l'tude de certains textes rituels, mais cela concerne manifestement un
nombre limit de scribes, bien qu'on ne repre pas exactement une telle diffrenciation dans les formations
des scribes avant le Ier millnaire av. J. C.
La fonction de scribe en elle-mme n'induit pas de prestige particulier. Comme l'a laiss entrevoir l'tude des
types de textes et de l'ducation, il s'agit en fait dun milieu trs htrogne. la base se trouvaient des
scribes ayant reu une instruction minimale, capables de rdiger les actes les plus simples de la vie courante,
connaissant le nombre ncessaire de signes, sans plus. un niveau suprieur, les palais et les temples
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emploient des scribes mieux forms pour les tches les plus complexes de ladministration, et pour assurer la
tche de secrtaires des personnages les plus importants, si ceux-ci n'crivent pas eux-mmes. Les lettrs
occupent quant eux le haut de l'chelle des scribes, voluant dans les temples les plus prestigieux et dans
lentourage du souverain. Ce sont souvent des membres du clerg (exorcistes, devins, etc.).
3. Qui crivait et lisait le cuniforme ?
En dfinitive, quand on va au-del du milieu des spcialistes qu'taient les scribes et lettrs, il apparat qu'une
frange limite de la population comprend ou crit le cuniforme, mais elle est plus tendue quon ne la
longtemps pens, comme l'ont rcemment mis en avant les travaux de C. Wilcke99 et D. Charpin100. Les
souverains, administrateurs de grands organismes, ou des marchands ou gestionnaires d'un patrimoine
foncier important devaient tre initis aux bases de lcriture pour pouvoir exercer leur tche, qui tait
facilite par le recours l'crit, en leur vitant d'avoir trop se reposer sur leurs scribes. Quelques femmes,
essentiellement dans le milieu des palais et des temples, ont pu tre lettres voire scribes, mme si ce mtier
est, en grande majorit, masculin101. Le systme cuniforme dominante syllabique est certes plus
complexe apprendre et manier qu'un systme alphabtique, mais pas autant quon le pense couramment85.
On pouvait privilgier une criture phontique utilisant un nombre rduit de signes, avec quelques
idogrammes de base. Ainsi, les marchands palo-assyriens sen sortaient avec un minimum de 70 signes
environ, et en gnral une centaine de signes devait suffire. De toute manire un systme logographique et
syllabique ne constitue pas un frein en soi la diffusion de la pratique crite, comme le prouve le taux
d'alphabtisation du Japon actuel ; la question est bien plus sociale et culturelle que technique ou
intellectuelle.
4. Styles et niveaux d'criture
La formation des scribes dans un nombre limit d'tablissements a facilement men la constitution de sortes
d' coles locales de scribes ayant les mmes habitudes d'criture. Celles-ci peuvent porter sur les signes
employs : habitude d'utiliser un mme corpus de signes, dans une mme graphie, avec le ou les mmes
sens. Le systme cuniforme est donc adapt de faon relativement souple suivant les objectifs. Plus
largement, c'est l'ensemble du formulaire des textes rdigs et leurs caractres diplomatiques internes
comme externes qui sont dtermins par les habitudes des scribes, parfois influences par le pouvoir politique
qui entreprend de vritables rformes de l'criture (comme sous l'Empire d'Akkad). On utilise un mme type
de tablette, on rdige les contrats de la mme manire, en employant les mmes expressions-cls quand il
sagit de textes strotyps102. Ce phnomne s'observe sur un mme lieu, une mme priode : les textes
issus d'un mme corpus documentaire se ressemblent beaucoup et, une fois initi aux habitudes des scribes,
on comprend aisment le reste du corpus. Cela permet de regrouper des textes plus facilement (par exemple,
s'ils sont issus de fouilles clandestines), de les dater et les localiser. L'orthographe n'est cependant jamais
strictement normalise, et de ce fait il existe toujours des variations (souvent infimes) dans l'criture d'un
scribe l'autre, mme pour une priode identique33. L'tude des habitudes des coles de scribes permet
aussi de reprer les foyers de diffusion de l'criture cuniforme : la ressemblance entre les premiers signes
hittites et ceux de la Syrie de la priode prcdente permettent d'identifier celle-ci, notamment les cits du
royaume d'Alep (le Yamkhad), comme l'origine du cuniforme hittite. Cela rsulte sans doute de la
dportation de scribes syriens en Anatolie aprs les campagnes des premiers rois hittites contre Alep et ses
vassales (dont Alalakh) la fin du XVIIe sicle av. J.-C.
Les pratiques et styles d'criture varient galement en fonction des types de documents et de leur fonction,
dlimitant ainsi plusieurs niveaux de matrise de la lecture et de l'criture. N. Veldhuis en a ainsi distingu
trois : un niveau fonctionnel , ncessitant une connaissance simple du systme d'criture, permettant de
lire les documents de la pratique (contrats, lettres, documents comptables) ; une connaissance technique ,
spcialise aux textes d'une discipline en particulier employant notamment de nombreux logogrammes
spcifiques pour les termes techniques (une sorte de jargon disciplinaire connu des initis), par exemple en
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mathmatiques pour noter les oprateurs et les figures gomtriques, ou en mdecine pour les symptmes et
remdes ; enfin, le niveau suprieur est celui des lettrs, ncessitant une connaissance approfondie du
systme cuniforme et de son dveloppement historique en ayant une matrise de nombreux signes voire des
jeux d'criture.
L'criture cuniforme a ainsi la spcificit d'tre un systme d'criture flexible pouvant se diffrencier selon
l'utilisation que l'on veut en faire, ayant une capacit d'adaptation diffrents contextes qui explique sans
doute sa longvit. Les lettrs sont capables de rdiger des textes labors, utilisent souvent des signes et
mots recherchs, dans une langue littraire assez diffrente de celle que l'on retrouve dans les documents de
la vie courante. Les inscriptions royales avaient rgulirement recours un corpus de signes vari et
archasant, ncessitant de la part des scribes des connaissances palographiques et refltant une volont de
s'ancrer dans un pass prestigieux : ainsi la stle du Code de Hammurabi inscrite au XVIIIe sicle av. J.-C.
emploie un style d'criture cuniforme des tablettes du XXIVe sicle av. J.-C., priode des glorieux rois
d'Akkad105. Les textes de la pratique sont quant eux gnralement crits dans une langue plus simple et
plus directe, les lettres ayant sans doute une proximit plus forte avec la langue parle106. Les textes
administratifs sont quant eux souvent rdigs de faon simple, utilisant des idogrammes servant de mots-
cls (dsignant les types de produits, quantits, le total), le souci de rapidit et d'efficacit incitant liminer
les fioritures. Les scribes spcialiss dans leur rdaction auraient sans doute t bien en peine de lire des
textes savants comprenant des signes et tournures varis et complexes.
5. Jeux d'criture
La diffrenciation entre plusieurs niveaux d'criture a conduit les praticiens les plus raffins une approche
sotrique de l'criture cuniforme. Les signes pictographiques avaient perdu leur sens visuel originel depuis
la cuniformisation de l'criture, interdisant des jeux visuels que l'on trouve dans les systmes
hiroglyphiques, mais en revanche ils ont pu jouer sur la polysmie des signes et la possibilit de faire varier
leur sens par le mouvement d'un clou. Cette tradition, dveloppe sans doute assez tt dans l'histoire
msopotamienne, s'est affirme au Ier millnaire av. J. C. dans une littrature de type sotrique qui reste
encore assez obscure, qui tait peut-tre une raction la diminution de l'usage courant du cuniforme107.
Les commentaires babyloniens de cette priode reprsentent l'apoge de ces rflexions sur le sens pluriel
des termes cuniformes, donnant lieu la rinterprtation des grands textes classiques de la littrature
religieuse msopotamienne. Par exemple, un manuel d'exorcisme qui dcrit un mal touchant un patient dit
qu'il est estropi, en sumrogramme BANZA ; le commentaire explique alors que ce terme peut tre
dcompos entre BAN moiti et ZA homme ; or moiti se transcrit aussi par le signe MA, qui a
pour autre valeur logographique le dieu Ninurta ; ce dernier est donc l'auteur du mal qui touche le patient, et
doit tre invoqu pour le gurir. Ce type de pratiques se retrouve plus tard dans la tradition sotrique juive
(Mishna, Kabbale).
Les spculations sur les signes cuniformes portaient aussi sur les signes numriques qui avaient une charge
symbolique dans la tradition msopotamienne. un niveau simple, on peut citer l'exemple de la maldiction
qu'aurait jete sur Babylone le dieu Marduk aprs sa destruction par le roi assyrien Sennachrib en 689 av. J.-
C.. Le dieu aurait prescrit de ne pas la restaurer pendant 70 (nombre rendu par un chevron suivi d'un clou
vertical) annes, mais on rduisit cette dure 11 annes en manipulant le signe par l'inversion de l'ordre de
ses clous (11 s'crivant par un clou vertical suivi d'un chevron), ce qui permit au roi Assarhaddon de
reconstruire la cit. Un jeu plus complexe utilisait des signes numraux pour rendre le nom de divinits : 10
dsignait ainsi les divinits souveraines comme Enlil et Marduk, car le signe 10 (un chevron) signifiait aussi
Seigneur dans une forme recherche de sumrien (EME.SAL). Ce jeu sur les chiffres a donn naissance
une vritable cryptographie attribuant notamment une valeur numrique aux noms de personnes, dont le
sens n'est pas compris.

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Publication, translittration et traduction des textes cuniformes dans les
publications scientifiques
L'dition et la traduction de documents cuniformes dans des langages actuels est le travail de base de la
recherche en assyriologie, et dans les autres disciplines travaillant sur des textes cuniformes, quelle que soit
la langue traduite (sumrien, akkadien, lamite, hourrite, hittite pour les plus importantes). Ceci ncessite une
technique prcise, et il existe diffrentes conventions (plus ou moins rigides) rgissant cette pratique.
1. Classement des signes
Les signes sont numrots selon un ordre codifi, selon leur aspect graphique110. Le premier groupe est celui
des signes commenant par un clou horizontal, le signe numro 1 tant le simple trait horizontal (le son [a]).
Vient ensuite le groupe des signes commenant par un clou oblique, puis termine celui des signes
commenant par un trait vertical. La numrotation des signes l'intrieur d'un mme groupe se fait selon le
nombre de symboles par lesquels le signe commence, et toujours en plaant les horizontaux en premier,
suivis des obliques puis des verticaux. Ainsi, aprs les signes dbutant par un trait horizontal viennent ceux
constitus de deux traits horizontaux, puis de trois, etc. Le classement se fait ensuite par les signes suivant le
premier rang, toujours selon le mme principe. Il n'existe cependant pas de classement faisant consensus :
les deux principaux sont ceux des deux manuels d'pigraphie cuniforme les plus utiliss, effectus par Ren
Labat et Rykle Borger.
2. Homophonie
Quand un son peut tre marqu par plusieurs signes, on emploie un systme facilitant leur diffrenciation en
les numrotant, mis au point par Franois Thureau-Dangin. Par exemple, pour le son [du], qui a une vingtaine
de valeurs, on crit les diffrents signes valant pour ce son : du (du1), d (du2), d (du3), du4, du5, du6, ...
jusqu' du23.
3. Diffrenciation des signes selon leur type
Quand les textes comportent des signes qui ont des fonctions diffrentes, phonogrammes ou logogrammes, il
importe de les diffrencier pour rendre la transcription plus intelligible et ainsi restituer l'tape ncessaire de
l'identification des types de signes pouvant constituer un texte (phonogrammes, logogrammes, dterminatifs,
complments phontiques et signes numriques). Il n'y a pas de conventions figes sur ce point. Les
phonogrammes sont gnralement rendus par des minuscules. Ceux qui constituent un mme mot sont relis
par des tirets (a-wi-lum = awlum, homme en akkadien) ; parfois le mot en entier apparat pour se rapprocher
de la prononciation. Dans un texte en akkadien, il est courant de faire apparatre les logogrammes sumriens
en les crivant en capitales. Cette pratique est souvent reprise pour la transcription des autres langues. Dans
le cas du hittite qui comporte aussi des akkadogrammes (mots akkadiens ayant une fonction de
logogrammes), ces derniers sont nots par des lettres capitales en italique. Les logogrammes peuvent
ventuellement tre rendus par la suite dans la langue dominante du texte, c'est--dire de la faon dont ils
taient rellement lus. Quant aux dterminatifs, ils sont mis en exposant, devant ou derrire le mot auquel ils
sont rattachs, selon qu'ils sont antposs ou postposs.

4. tapes de la traduction d'un texte
Par convention, la traduction d'un texte cuniforme dans une publication scientifique se prsente en plusieurs
tapes. Les noms des tapes peuvent varier selon les cas, et certaines comme l'dition du document original
peuvent tre limines. Ces tapes reprennent en gros les tapes ncessaires au dchiffrement d'un
document crit en cuniforme, savoir l'identification des signes, l'attribution de leur valeur, l'identification
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des mots, de la ou des langues parles, la tentative de reconstitution des signes manquant sur les tablettes
abmes comportant des lacunes (c'est--dire la grande majorit), puis enfin la traduction. On note toujours le
numro des lignes du texte tudi, et on conserve l'ordre d'origine des mots, sauf pour la traduction finale :
I. On reproduit le texte cuniforme tudi, avec une reprsentation la plus fidle possible, parfois
une photographie du document, plus souvent un dessin, ou les deux. Cela permet aux lecteurs d'avoir
accs l'original afin de permettre notamment de vrifier la validit des tapes menant la
traduction.
II. Translittration et transcription : il s'agit de la phase qui voit la transposition du texte ancien
dans un alphabet moderne, mais dans la ou les langues anciennes. La translittration prserve la
diffrenciation des signes, qui sont nots suivant la valeur qu'ils ont dans le document
(phonogrammes, logogrammes, dterminatifs, signes numriques). Les mots sont gnralement mis
en vidence par des tirets reliant les signes qui les composent. La transcription, pas toujours
effectue, vise raliser la restitution du texte dans la langue dans laquelle il tait prononc : les
mots sont transcrits compltement, les logogrammes tant remplacs par les mots quivalents dans
la langue du texte, les dterminatifs disparaissent.
III. La traduction : le texte est traduit dans une langue contemporaine, tape finale et ncessaire de
l'dition de la tablette. Si la tablette est dans un tat trop fragmentaire pour tre comprhensible,
cette tape peut tre limine.


5. Deux exemples
Un premier exemple est une courte inscription de fondation, type de texte courant en Msopotamie qui
commmore la construction ou la restauration d'un difice par un roi. Celle-ci est rdige en sumrien et
rapporte des travaux entrepris par le roi Ur-Nammu (2112-2094 av. J.-C.), fondateur de la Troisime dynastie
d'Ur, dans l'Eanna, le grand temple de la desse Inanna Uruk, un des principaux sanctuaires
msopotamiens. La graphie des signes des inscriptions commmoratives de cette priode est devenue
cuniforme, l'imitation des signes sur tablettes d'argile qui sont devenus le modle suivre, alors qu'elle a
longtemps hsit entre clous et traits simples. Les particules grammaticales sont notes. Le sens de lecture
originel de ce texte (et du suivant) est sans doute vertical, mais il est ici prsent pour une lecture horizontale
de gauche droite comme cela est courant dans les publications assyriologiques et dans les muses ; pour
retrouver le sens de lecture de son poque de rdaction, il faudrait faire pivoter l'image de 90 dans le sens
des aiguilles d'une montre.
tapes de la traduction du texte
1. Translittration :
1dinanna 2nin--an-na 3nin-a-ni 4ur-dnammu 5nita-kala-ga 6lugal-uri5ki-ma 7lugal-ki-en-gi-ki-uri-ke4
Revers de la tablette, hors photo : 8-a-ni 9mu-na-d 10ki-b mu-na-gi4
Les signes cuniformes sont remplacs par leur notation en alphabet latin suivant les conventions des
assyriologues. Les signes ayant une valeur phontique sont en minuscules et les dterminatifs sont en
exposant (d prcdant les noms de divinits et ki suivant les noms de lieux).
2. Traduction :
Pour la desse Inanna, Dame de l'Eanna, sa dame, Ur-Nammu, mle puissant, roi des pays de
Sumer et d'Akkad, a construit et restaur son temple pour elle.

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Le second exemple est une des lois (l'article 165) du fameux Code de Hammurabi, rdig au xviiie sicle
av. J.-C. et connu principalement par une stle en basalte retrouve Suse. Le texte est en akkadien
(dialecte palo-babylonien) avec quelques logogrammes sumriens. Si la langue est simple, la forme des
signes gravs dans la stle se veut lgante, archasante, inspire de l'criture des textes sur tablettes du
xxive sicle av. J.-C. ou des inscriptions des rois d'Ur III comme celle prsente ci-dessus. Comme pour le
texte prcdent le sens de lecture originel est vertical, et c'est d'ailleurs ainsi qu'il est sur la stle, l'image
ayant t pivote de 90 dans le sens inverse des aiguilles d'une montre.
tapes de la traduction du texte
1. Translittration :
1um-ma a-wi-lum 2a-na IBILA-u 3a i-in-u mah-ru 4A. KIRI6 5i-ru-uk 6ku-nu-kam i-ur-
um 7wa-ar-ka a-bu-um 8a-na i-im-tim 9it-ta-al-ku 10i-nu-ma ah-hu 11i-zu-uz-zu 12q-i-ti a-bu-um
13id-di-nu-um 14i-le-q-ma 15e-le-nu-um-ma 16i-na NG.GA A.BA 17mi-it-ha-ar-i 18i-zu-uz-zu
Les signes cuniformes sont remplacs par leur notation en alphabet latin suivant les conventions des
assyriologues. Les signes ayant une valeur phontique sont en minuscules et les idogrammes
sumriens sont en petites capitales (A.). Les signes composant un mme mot sont relis par des
tirets (a-wi-lum).
2. Transcription :
umma awlum ana apluu a nu mahru eqlam kirm u btam iruk kunukkam iurum warka abum
ana imtim ittalku inma ahhu izuzzu qti abum iddinuum ileqqema elenumma ina makkr bt abim
mithris izuzzu
On restitue ici la prononciation des mots en akkadien, les mots sont donc complets (a-wi-lum = awlum) et les
idogrammes remplacs par leur prononciation suppose ; par exemple l'idogramme sumrien A.,
champ , se dit eqlum en akkadien et est ici l'accusatif eqlam. La transcription des mots suit les conventions
adoptes par les assyriologues et gnralement reprises des transcriptions des langues smitiques en
alphabet latin : le u se prononce [u], le quivaut au son [], deux types de voyelles allonges surmontes
par un accent circonflexe et un macron.

3. Traduction :
Si quelquun a fait cadeau dun champ, dun verger ou dune maison un sien fils hritier quil
voyait dun bon il et lui a rdig ( ce sujet) un document scell, aprs que le pre sera all au
destin (sera mort), quand les frres feront le partage, il prendra le cadeau que le pre lui a fait et l-
dessus ils partageront parts gales les biens du patrimoine paternel.

Bibliographie
Manuels d'pigraphie
Lucien-Jean Bord et Remo Mugnaioni, L'criture cuniforme : Syllabaire sumrien, babylonien,
assyrien, Paris, P. Geuthner, 2002
(de) Rykle Borger, Assyrish-babylonische Zeichenliste, Neukirchen-Vluyn, Neukirchener Verlag, coll.
Alter Orient und Altes Testament , 1981
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Ren Labat et Florence Malbran-Labat, Manuel d'pigraphie akkadienne (Signes, Syllabaires,
Idogrammes), Paris, P. Geuthner, 1988 (rimpr. 2002), 6e d.
(de) Christel Rster et Erich Neu, Hethitisches Zeichenlexikon : Inventar und Interpretation der
Keilschriftzeichen aus den Boazky-Texten, Wiesbaden, O. Harrassowitz, coll. Studien zu den
Boazky-Texten , 1989
Marie-Joseph Stve, Syllabaire lamite : Histoire et palographie, Neuchtel et Paris, Recherches et
civilisations, coll. Civilisations du Proche-Orient , 1992

Introductions et outils de travail

Jean Bottro, Msopotamie : L'criture, la Raison et les Dieux, Paris, Gallimard, coll. Folio histoire ,
1997
Paul Garelli, L'Assyriologie, Paris, Presses Universitaires de France, coll. Que-sais-je , 1966
Francis Joanns (dir.), Dictionnaire de la civilisation msopotamienne, Paris, Robert Laffont, coll.
Bouquins , 2001
(en) Wilfred G. E. Watson et Nicolas Wyatt (dir.), Handbook of Ugaritic studies, Leyde, Boston et
Cologne, Brill, coll. Handbuch der Orientalistik , 1999
(en) Roger D. Woodard (dir.), The Cambridge Encyclopedia of the World's Ancient Languages,
Cambridge, Cambridge University Press, 2004

tudes sur l'criture

Batrice Andr-Leickman et Christiane Ziegler (dir.), Naissance de l'criture : cuniformes et
hiroglyphes, Paris, Runion des Muses Nationaux, 1982
Dominique Charpin, Lire et crire Babylone, Paris, Presses Universitaires de France, 2008
Jean-Marie Durand, L'criture cuniforme , dans Anne-Marie Christin (dir.), Histoire de l'criture :
De l'idogramme au multimdia, Paris, Flammarion, 2001, p. 21-32
Jean-Jacques Glassner, crire Sumer : L'invention du cuniforme, Paris, ditions du Seuil, coll.
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(en) Tho P. J. van den Hout, The Written Legacy of the Hittites , dans Hermann Genz et Dirk Paul
Mielke (dir.), Insights into Hittite History and Archaeology, Louvain, Paris et Walpole, Peeters, 2011,
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Brigitte Lion et Ccile Michel (dir.), Les critures cuniformes et leur dchiffrement, Paris, De Boccard,
2008
(en) Karen Radner et Eleanor Robson (dir.), The Oxford Handbook of Cuneiform Culture, Oxford,
Oxford University Press, 2011
(en) Seth L. Sanders (dir.), Margins of Writing, Origins of Cultures, Chicago, The Oriental Institute of
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(en) Christopher Woods (dir.), Visible Language: Inventions of Writing in the Ancient Middle East and
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