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Priode des dynasties archaques

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Pe riode des dynasties archaques
La priode des dynasties archaques (abrg en DA) est une phase de l'histoire de la Msopotamie,
parfois aussi appele dynastique archaque , proto-dynastique ou encore prsargonique . Elle dure
d'environ 2900 av. J.-C., jusque vers 2340, date de l'unification de la rgion par Sargon d'Akkad. Succdant
la priode d'Uruk qui a vu la formation des premiers tats, des premires villes et l'invention de l'criture,
cette poque est caractrise par l'existence d'tats encore peu dvelopps et peu tendus, dsigns comme
des cits-tats . Leurs structures se consolident au fil du temps, jusqu' la fin de la priode qui est
marque par la constitution de l'empire d'Akkad. Du point de vue culturel, ces diffrentes entits politiques
sont relativement homognes, participant une civilisation brillante qui rayonne sur une grande partie du
Moyen-Orient. Les cits du pays de Sumer (Uruk, Ur, Lagash, Umma, Nippur, etc.), situes l'extrme sud de
la Msopotamie, sont les plus influentes ; elles sont bordes au nord par des royaumes de peuplement smite
couvrant une grande partie de la Msopotamie et de la Syrie (Kish, Mari, Nagar, Ebla, etc.).
La priorit a longtemps t donne aux tudes sur la Msopotamie mridionale et centrale, rgions connues
depuis la fin du XIX
e
sicle par les textes comme par l'art grce aux fouilles de plusieurs sites (en premier
lieu Girsu, mais aussi Tell Asmar, Khafadje, Ur, etc.). Puis l'analyse de cette priode s'est progressivement
largie aux rgions voisines, notamment le Sud-Ouest iranien, la Haute Msopotamie et surtout la Syrie, de
mieux en mieux connue depuis une trentaine d'annes grce aux archives d'Ebla. Cela permet de prendre en
compte les volutions qui s'y effectuent galement et qui tendent relativiser la vision traditionnelle centre
sur la Msopotamie. En effet, cette dernire n'est pas une rgion isole par ses structures politiques et
sociales complexes ou son systme d'criture, car d'autres rgions proches partagent des traits communs
avec elle et participent des circuits d'changes matriels et immatriels couvrant tout le Moyen-Orient.
Sommaire
1 Le cadre gographique : la Basse Msopotamie et ses voisins
1.1 La Basse Msopotamie des cits-tats
1.1.1 Priodisation
1.1.2 Une rgion riche et urbanise
1.2 Les rgions voisines
1.2.1 La Haute Msopotamie et la Syrie centrale
1.2.2 Le plateau Iranien
1.2.3 Le Golfe
1.3 Les changes : interdpendances et influences
2 Les tats des dynasties archaques : administration et socit
2.1 Les rois
2.2 L'encadrement de la socit et l'conomie par le palais et le temple
2.3 Le peuple et ses rsidences
2.4 La situation en Syrie et dans la Djzireh
3 Les rapports entre les tats
3.1 Regroupements d'tats et relations diplomatiques
3.2 Les premiers conflits connus de l'histoire msopotamienne
3.3 L'apport des archives d'Ebla
4 L'criture et ses usages
4.1 Les volutions de l'criture
4.2 Nature des textes
5 Croyances et pratiques religieuses dans les tats archaques
5.1 Le monde divin
5.2 Les temples
5.3 Le culte
Priode des dynasties archaques

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5.4 Pratiques funraires
6 Ralisations artistiques
6.1 Sculpture
6.2 Mtallurgie et orfvrerie
6.3 Glyptique
6.4 Incrustations
8 Bibliographie
8.1 Gnralits
8.2 Art et archologie
8.3 Textes commmoratifs
1. Le cadre gographique : la Basse Msopotamie et ses voisins
La priode des dynasties archaques concerne au premier chef la Msopotamie mridionale, qui est alors une
rgion peuple, riche grce son agriculture irrigue et o se dveloppent des cits-tats la puissance
croissante. Elle rayonne culturellement sur les rgions voisines. En effet, le Proche-Orient du III
e
millnaire est
un monde divis entre diffrentes aires rgionales qui sont en contact. Mme si les discours sur l'histoire de
cette priode sont souvent marqus par un msopotamo-centrisme (qui se concentre en fait sur la partie
sud de la Msopotamie), il convient de ne pas focaliser l'tude de cette priode ce seul ensemble
gographique, et de mentionner la situation en Haute Msopotamie et en Syrie, o des tats archaques
proches de ceux de Msopotamie mridionale ont t identifis. Ils prsentent des particularismes qui font
qu'ils ne peuvent pas tre rduits au seul rle de priphrie domine. La partie occidentale du plateau
Iranien, moins bien connue, semble dans une situation proche, au moins enSusiane. Il convient galement
d'voquer les rgions des rives du golfe Persique, qui connaissent alors un dveloppement marqu et
intgrent les rseaux d'changes inter-rgionaux qui les vitaient aux priodes prcdentes. Le Levant et
l'Anatolie restent quant eux en marge tout au long de la priode, mme s'ils prennent part des changes
de biens, et l'gypte est surtout en relation avec la Palestine et la Syrie et peu avec la Msopotamie
1
.
1.1. La Basse Msopotamie des cits-tats
Priodisation
La priodisation des dynasties archaques (DA, anglais Early Dynastic/ED) a t mise au point par les
archologues amricains partir de la stratigraphie des sites quils fouillent dans la valle de la Diyaladans les
annes 1930 (Khafadje, Tell Asmar, Tell Agrab)
2,3
. Au dpart adapte spcifiquement cette rgion, elle a
finalement t tendue au reste de la Msopotamie et parfois mme aux rgions voisines de haute
Msopotamie et de Syrie, mme si on y trouve des priodisations locales, comme celle de priode proto-
syrienne Ebla. Elle a une signification strictement archologique et ne reflte pas des volutions politiques
comme c'est le cas pour les priodes postrieures de l'histoire msopotamienne, car les vnements
politiques sont inconnus pour la majeure partie de cette poque. Mais mme dans le domaine archologique,
ce dcoupage chronologique est discut.
L'poque des dynasties archaques est divise traditionnellement en trois sous-priodes
2
:
Le DA I (v. 2900-2750), est une priode mal connue, marque par le poids de la tradition de
la priode d'Uruk final (v. 3300-3100) et de la priode de Djemdet Nasr (v. 3100-2900) surtout dans
le sud msopotamien
4
. Ailleurs lclatement culturel constat depuis la fin du IV
e
millnaire : culture
de la Scarlet Ware dans la valle de la Diyala, Ninive V en Haute Msopotamie, stade final de
la civilisation proto-lamite dans le Sud-Ouest iranien.
Le DA II (v. 2750-2600), voit un art nouveau natre en Basse Msopotamie, dont l'influence se
ressent dans les rgions voisines, renvoyant aux liens tisss au IV
e
millnaire. Ce serait la priode des
ges hroques de Sumer, o sont supposs avoir rgn des rois connus par la tradition
Priode des dynasties archaques

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msopotamienne postrieure comme Lugalbanda, Enmerkar et Gilgamesh Uruk, Agga Kish.
L'existence archologique de cette priode est cependant mise en doute car elle n'apparat pas
vraiment dans les sondages de villes du Sud comme Nippur
5
.
Le DA III (v. 2600- 2340), qui voit une expansion de l'usage de l'criture, et un accroissement des
ingalits sociales, est divis en deux sous-priodes. Le DA III A (v. 2600-2500) est la priode
des tombes royales d'Ur, des archives de Fara (Shuruppak) et d'Abu Salabikh. Le DA III B (v. 2500-
2340) est beaucoup mieux connu sur le plan vnementiel grce aux textes de Girsu (Tello) dans
l'tat de Lagash Sumer et Ebla (Tell Mardikh) en Syrie centrale. Cette priode voit le dveloppement
de puissances politiques en Haute Msopotamie, Syrie et aussi dans le Sud-Ouest iranien, qui
s'intgrent dans un jeu diplomatique plus tendu.
La fin du dynastique archaque est dfinie non plus par l'archologie mais par les vnements politiques : les
conqutes de Sargon d'Akkad puis celles de ses successeurs, qui bouleversent l'quilibre politique en
Msopotamie mais aussi en Syrie et en lam. La rupture politique est incontestable, bien qu'elle s'tale sur
plusieurs annes (jusqu'au rgne de Naram-Sn) et s'appuie sur des antcdents des dynasties archaques. En
revanche, cette fois-ci le changement de priode n'est pas identifi par l'archologie, que ce soit la cramique
ou l'architecture : il est en gnral impossible de dterminer sur un site quand s'achve le DA III et quand
dbute la priode d'Akkad
6
.
Une rgion riche et urbanise
La rgion qui occupe une place prpondrante dans le Proche-Orient du III
e
millnaire est le sud
msopotamien, vaste delta du Tigre et de l'Euphrate. Elle voit alors l'panouissement de la civilisation
sumrienne, sur les bases poses au millnaire prcdent par la civilisation de la priode d'Uruk qui a
notamment vu l'apparition des premires villes, des premiers tats, d'outils administratifs labors, de
l'criture. Celle-ci est trs employe dans cette rgion, comme l'ont confirm les fouilles
de Girsu, Uruk, Ur, Nippur, Shuruppak, et Abu Salabikh o ont t exhumes des centaines de
tablettescuniformes.
La priode des dynasties archaques est la premire pour laquelle il est possible donner un aperu de la
situation ethnique de la Basse Msopotamie, grce aux textes qui comprennent pour la premire fois des
signes phontiques suffisamment nombreux pour permettre de savoir quelle langue ils transcrivent (alors
qu'auparavant les signes taient essentiellement idographiques et donc non phontiques), ainsi que des
noms de personnes qui indiquent quelle ethnie ils se rattachaient probablement. Le sud de la Basse
Msopotamie est occup essentiellement par des Sumriens, peuple d'origine inconnue (leur langue,
le sumrien, tant sans parent connue), dont on dbat encore pour savoir s'il tait dj sur place durant la
priode d'Uruk
7
. Au nord, un peuplement smite est dominant, reprable par les noms de personnes et
quelques textes portant des mots dans une langue smitique qui est qualifie d' akkadien ancien . On ne
parle pourtant pas d' Akkad pour cette priode, puisque ce terme n'est popularis qu' partir de l'empire
d'Akkad. I. Gelb a propos de regrouper ces populations smites sous le nom de civilisation de Kish ,
d'aprs le nom de la cit smite qui parat la plus puissante cette priode
8
.
Cette diffrence ethnique s'accompagne de diffrences dans l'organisation politique, conomique voire
sociale, mme si le rayonnement de la civilisation sumrienne est sans comparaison cette priode. La Basse
Msopotamie s'est dveloppe avant tout grce l'agriculture irrigue intensive reposant sur la culture de
l'orge, celle du palmier-dattier associe des jardins et vergers, ainsi qu' l'levage de petit btail (moutons,
chvres)
9
. C'est alors sans doute l'agriculture la plus productive de tout le Moyen-Orient. Cela a permis
l'panouissement dune socit riche et trs urbanise : la population des sites urbains reprsenterait au
DA III les trois-quarts de la population totale voire plus dans certaines rgions de Sumer, ce qui marque un
apoge
10
. Cela va de pair avec l'organisation politique de la rgion, autour de cits-tats , petites entits
Priode des dynasties archaques

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regroupes autour d'un ou plusieurs gros centres urbains dominant un rseau d'agglomrations allant
jusqu'aux petits bourgs ruraux, avec un territoire dlimit voisinant un autre tat de mme nature. Les plus
importantes sont Uruk, Ur, Lagash, Adab et Umma/Gisha
11
. La situation a peut-tre t diffrente au Nord, en
pays smite, o les rois de Kish ont pu constituer un tat territorial assez vaste, face d'autres entits
puissantes, Mari et Akshak
12
. Les sources nous montrent en tout cas des conflits rcurrents entre royaumes
voisins, notamment entre Umma et Lagash.
Il faut rajouter la rgion du delta msopotamien celle d'un des affluents du Tigre, la valle de la Diyala, o
se dveloppent plusieurs sites importants partir du DA I. Ces rgions et celles qui la bordent l'est
constituent alors l'aire de diffusion de la cramique dite Scarlet ware ( cramique carlate ), peinte
avec des motifs rouges, sur un fond clair, beige. Les reprsentations qui y sont peintes sont gnralement des
motifs gomtriques, naturalistes, mais il existe aussi des reprsentations humaines. La haute valle de la
Diyala a livr plusieurs forteresses construites cette priode, comme Tell Gubba et Tell Maddhur dans le
Djebel Hamrin ; il sagit peut-tre dtablissements crs par les habitants de la rgion aval dans le but de
contrler la partie amont, dans le but de scuriser l'accs vers le plateau Iranien, avec lequel des changes
fructueux sont entrepris. Les sites urbains de la Diyala se dveloppent aux phases suivantes du DA, avant
tout Tell Asmar (nomme Eshnunna aux priodes suivantes) et Khafadje (Tutub), mais leur organisation
politique n'est pas connue. Ils montrent un rapprochement culturel avec les cits de la Basse
Msopotamie
4,13,3
.
1.2. Les rgions voisines
La Haute Msopotamie et la Syrie centrale
Au dbut du III
e
millnaire, la Haute Msopotamie et la rgion du Moyen Euphrate font partie de la culture
de Ninive V qui s'tend de Yorghan Tepe (la future Gasur-Nuzi) jusqu'au Triangle duKhabur. Contemporaine
du DA I, elle marque une tape importante dans l'urbanisation de la rgion, mais reste encore mal connue
14
.
Il semble que cette phase soit marque par une sorte de dcentralisation , reflte par le fait que les sites
urbains ne prsentent pas de groupes monumentaux importants, ni de traces d'une administration aussi
labore qu' la fin du millnaire prcdent.
partir des alentours de 2700 et surtout aprs 2500, les sites urbains principaux connaissent une phase de
croissance, et sont entours d'un ensemble de bourgades et de villages semblant tre dans leur mouvance
politique, ce qui reflte la prsence d'une myriade d'entits politiques se partageant cet espace gographique.
Beaucoup des sites du nord msopotamien sont caractriss par leur forme circulaire et dsigns par les
archologues du terme allemand Kranzhgel ( colline-couronne ; on le doit Max von Oppenheim),
comme Tell Chuera et Tell Beydar. Parmi les autres sites importants connaissant un essor, on compte le vieux
site de Tell Brak (Nagar), Tell Mozan et Tell Leilan dans la Djzireh, Mari sur le Moyen Euphrate, etc.
15

Plus l'est en Syrie centrale un essor urbain se produit galement, tant notamment trs marqu aprs le
milieu du III
e
millnaire Tell Banat, Tell Hadidi, Tell Umm el-Marra, Qatna, Ebla, etc. Les structures tatiques
s'y dveloppent alors qu'elles n'taient pas vraiment atteste dans cette rgion, comme l'attestent la
documentation crite d'Ebla, la prsence d'une architecture officielle monumentale (palais et temples) de plus
en plus consquente sur les sites majeurs, et l'apparition sur plusieurs sites de tombes monumentales dont le
matriel archologique, quand il est encore prsent (comme Umm el-Marra), rvle l'enrichissement des
lites de la rgion
16
.
Deux sites majeurs dominent la documentation sur cette rgion. La grande cit (elle aussi de forme circulaire)
de Mari sur le Moyen Euphrate est fonde la priode locale contemporaine du DA I, ex nihiloselon son
Priode des dynasties archaques

5

principal fouilleur
17
. Elle reste une des villes majeures du Proche-Orient au cours de cette priode, longtemps
suzeraine d'Ebla au XXIV
e
sicle. Les archives de cette dernire cit, capitale d'un royaume important
contemporain du DA III B (mais dont les fouilles ont livr peu de btiments de cette priode)
18
. Ces
dcouvertes montrent que l'tat et l'criture sont trs dvelopps dans cet ensemble rgional qu'on percevait
auparavant comme marginal.
Les territoires domins par les royaumes sont plus vastes que dans le sud msopotamien, mais le peuplement
y est beaucoup moins dense, et l'exploitation de l'espace plus extensive pour l'agriculture et l'levage. Plus on
va vers l'est, plus l'agriculture prend des aspects mditerranens , avec la culture de l'olivier et de la vigne,
trs importantes Ebla. Si l'influence sumrienne est forte Mari et Ebla au cours de la priode, ces rgions
population smite partagent des affinits avec la civilisation de Kish
8
, mme si elles prsentent des
caractres spcifiques.
Le plateau Iranien
Dans le Sud-Ouest iranien, la fin du IV
e
millnaire et le dbut du III
e
correspondent l'panouissement de
la civilisation proto-lamite, marque par un art et une criture (non dchiffre) originaux. Elle disparat vers
le dbut du III
e
millnaire et lhabitat sdentaire recule dans cette rgion. Dans le Lorestan voisin, les
populations dveloppent une mtallurgie trs labore. Mais la situation reste trs floue l'absence de sources
crites locales intelligibles, tandis que l'archologie n'a encore explor que peu de sites de cette priode. Les
textes msopotamiens indiquent pourtant qu'on y trouve des entits politiques avec lesquelles les rois de
Basse Msopotamie ont eu composer. Les lgendes relatives aux anciens rois d'Uruk font rfrence aux
conflits les opposant au royaume d'Aratta, non identifi. Dans la rgion du Sud-Ouest iranien, que les textes
sumriens baptisent lam
19
, la puissance qui affirme sa domination au dbut de la seconde moiti
du III
e
millnaire est Awan, qu'il faut peut-tre chercher dans le sud du Lorestan ou le nord du Khuzistan
20
. Le
grand site de Suse (niveau IV) constitue le lien entre cet l'ensemble culturel lamite (et plus largement les
cultures du plateau Iranien) et celui de Basse Msopotamie. Une autre entit politique localiser dans la
rgion du Zagros est Hamazi, situe au nord de l'lam, entre le Grand Zab et la Diyala (peut-tre prs
de Halabja)
21
. Vers la fin de la priode apparat une autre entit puissante, Marhashi, peut-tre l'est de
l'lam. C'est en tout cas dans cette rgion que s'panouit quelque part durant le III
e
millnaire la civilisation
de Jiroft , identifie par des pillages et dcouvertes archologiques rcents, mais encore mal connue
22
. Plus
loin au nord et l'est se trouvent des rgions importantes dans les circuits commerciaux internationaux ,
puisqu'on y extrait de l'tain (en Iran central ou dans l'Hindu Kush) et dulapis-lazuli, les circuits des changes
s'tendant jusqu'en Asie centrale (Turkmnistan et Nord de l'Afghanistan). Ils s'appuient sur des villes locales
servant de centre d'changes et de production artisanale (Tepe Sialk, Tureng Tepe, Tepe Hissar, Namazga-
depe, Altyn-depe, Shahr-i Sokhteh, Mundigak, etc.), mais qui ne sont apparemment pas la tte d'entits
politiques importantes
23,24
.
Le Golfe
Le III
e
millnaire voit plusieurs rgions du golfe Persique entrer en contact entre elles, avec le dveloppement
des changes maritimes. Depuis la priode prcdente, les rgions ctires de l'actuel Oman, connues dans
les textes msopotamiens sous le nom de Magan, ont vu le dveloppement du systme agricole de l'oasis,
reposant sur l'agriculture irrigue amnage partir du captage de l'eau dans une source prenne, qui assure
leur prosprit pour plusieurs millnaires. Si elles disposent d'une place importante dans les changes de
cette priode, c'est grce au cuivre qui est extrait dans certaines montagnes de la rgion, notamment
proximit du site de Hili o ont t retrouvs des ateliers de travail de ce mtal et des tombes monumentales
attestant de l'enrichissement des lites locales. Plus l'ouest se trouve un pays appel Dilmun, qui correspond
aux priodes suivantes l'le de Bahren. Mais celle-ci n'a pas livr de site notable pour l'poque des dynasties
Priode des dynasties archaques

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archaques, ce qui semble indiquer que Dilmun dsigne dans les textes de cette priode les rgions ctires
voisines servant de places de transit dans les changes maritimes
25
. l'extrmit orientale du Golfe se
dveloppe la civilisation de l'Indus, qui atteint alors sa phase de maturit et effectue des changes
jusqu'en Msopotamie mridionale
26
. Ce commerce maritime s'intensifie au cours du III
e
millnaire, et atteint
son apoge l'poque des rois d'Akkad et d'Ur III.
1.3. Les changes : interdpendances et influences
S'il est loin dtre un ensemble homogne, le Moyen-Orient du III
e
millnaire nest cependant pas un espace
dont les diffrentes cultures s'ignorent mutuellement. Les rseaux de relations tisss aux priodes
prcdentes, surtout durant la phase finale de la priode d'Uruk, sont toujours actifs. Mais il ne faut pas les
survaloriser, les preuves de contacts notre disposition concernant avant tout les lites sociales, des artisans
spcialiss travaillant pour ces dernires et des produits rares et souvent de luxe
27
. Il s'agit avant tout de
fournir des objets et des matriaux servant manifester le prestige des lites qui les possdent
28
. Ces
changes rpondent donc des besoins en ressources cibles, mais concernent aussi des transferts de
savoirs et de pratiques culturelles qui se font suivant des modalits complexes, dans laquelle la Basse
Msopotamie est souvent en position dominante.
Le matriel archologique livr par les sites de cette priode illustre ces rseaux d'changes actifs tout le long
du III
e
millnaire
29
. Les tombes royales d'Ur comportaient ainsi des objets raliss dans des matriaux
provenant de rgions souvent lointaines (or, lapis-lazuli, nacre, cornaline, etc.), tant il est vrai que la Basse
Msopotamie est pauvre en matires premires
30
. Plusieurs types de matires premires connaissent une
grande diffusion cette priode, gnralement sous forme brute mais aussi parfois sous forme d'objets
travaills : les perles en cornaline provenant de la valle de l'Indus qui se retrouvent autour du golfe
Persique et en Basse Msopotamie ; les vases en chlorite provenant de la rgion du Kerman en Iran (autour
de Tepe Yahya et de Jiroft) qui se trouvent jusqu'en Syrie et en Afghanistan
31
; le lapis-lazuli d'Afghanistan
qui se diffuse jusqu'en gypte ; divers mtaux extraits dans les montagnes d'Iran, d'Afghanistan et
d'Anatolie ou encore d'Oman. Le commerce s'organise donc en grande partie autour de routes commerciales
reliant la Msopotamie des rgions orientales : par voie terrestre, le plateau Iranien et l'Asie centrale ; et
par voie maritime, les rgions bordires du Golfe dont l'irruption dans les circuits d'changes est un des
changements majeurs de cette priode. Les rgions occidentales ne sont cependant pas en reste, comme
l'attestent les fouilles d'Ebla qui ont livr des objets provenant d'autres rgions, notamment d'gypte
32
.
L'influence de cette dernire est plus forte sur la cte, avant tout Byblos qui devient alors le port privilgi
des gyptiens au Levant.
Ce systme d'changes matriels qui est en partie attir vers la Basse Msopotamie soulve une question
d'importance : quels produits changeaient les habitants de cette rgion pour obtenir ce dont ils avaient
besoin, alors qu'ils n'avaient leur disposition aucune matire premire exportable ? On a pu rechercher des
exports invisibles qu'ils auraient vendu l'extrieur, tous de matire prissable et donc disparues des sites
archologiques : grain, toffes, mais aussi du cuir, de l'huile parfume, etc.
33
fournis par l'agriculture
msopotamienne qui est la source de la grande richesse des cits-tats de la rgion. Mais cela n'apparat pas
dans les textes du III
e
millnaire. En fin de compte, il faut admettre que les modalits de ces changes sont
obscures. Contrairement la priode prcdente, cette rgion n'a pas initi une expansion aboutissant des
tablissements de type colonial situs l'extrieur qui auraient reflt une volont de se rapprocher des
espaces d'origine des matires premires recherches. Les changes longue distance du DA impliquent sans
doute de nombreux intermdiaires le long des routes commerciales
27
.
Les changes prennent aussi des aspects immatriels, puisque des pratiques culturelles se diffusent, peut-tre
sous l'effet de la mobilit de spcialistes (artisans, lettrs) qu'il est impossible de percevoir dans la
Priode des dynasties archaques

7

documentation disponible. Ainsi, des statues de style msopotamien se retrouvent dans des sites du golfe
Persique et en Syrie du Nord, plutt dues des influences culturelles qu' des importations
34
. La diffusion du
systme d'criture mis au point en Basse Msopotamie prend le mme chemin vers Ebla et Tell Beydar, avec
galement l'usage de la langue sumrienne, des types de textes mis au point en Basse Msopotamie et aussi
l'adaptation de l'criture des langues smitiques (akkadien, blate)
35
.
Si les modalits de ces changes nous chappent en gnral, les inscriptions royales de Lagash, mais aussi les
vnements rapports par la Liste royale sumrienne rdige la fin du III
e
millnaire (et donc sujette
caution) semblent indiquer que les contacts politiques peuvent s'tendre sur des longues distances : les rois
de Basse Msopotamie affrontent ainsi ceux de l'ouest du plateau Iranien ou de Haute Msopotamie. Dans un
registre pacifique, une reine de Lagash change des prsents avec son homologue de Dilmun
36
. Les archives
du palais d'Ebla montrent que les souverains de cette cit avaient des relations avec ceux de Kish et peut-
tre Hamazi dans le Zagros
21
, mais aucune preuve de contact avec des rois de Sumer
37
. Les trouvailles
d'objets inscrits aux noms des pharaons Khphren et Ppi I
er
indiquent peut-tre mme des relations
diplomatiques avec lgypte
32
.
2. Les tats des dynasties archaques : administration et socit
La priode des dynasties archaques est marque par une trs grande fragmentation politique. La Basse
Msopotamie est ainsi divise entre plusieurs entits politiques, qualifies faute de mieux de cits-tats
38
.
On peut reprer de tels tats autour des villes d'Ur, Uruk, Lagash, Umma, Shuruppak, Adab, Nippur, peut-
tre Larak, dans le pays sumrien, et Kish et Akshak, voire Sippar en pays smite ; on peut galement y
ajouter la rgion de la valle de la Diyala, o on trouve cette priode des villes importantes
comme Khafadje et Tell Asmar qui sont sans doute les centres de royaumes. Il ne s'agit pas dtats organiss
autour d'une seule cit, car ils en comptent plusieurs. Le mieux connu, Lagash, est ainsi organis autour de sa
capitale ponyme et dune seconde cit importante, Girsu, ainsi que dun centre secondaire, Nigin. De la
mme manire, Umma comprend dans son territoire la cit de Zabalam, Ur possde peut-tre Eridu, et Uruk
doit dominer Larsa et Bad-Tibira. En dessous de ces grandes villes se trouvent des tablissements de moindre
importance, du gros bourg jusqu'au hameau, maillant un terroir agricole irrigu. Les tats de la Djzireh et de
la Syrie sont moins bien connus, mais ils le sont de mieux en mieux grce la dcouverte de plusieurs lots de
tablettes depuis une trentaine d'annes, qui permettent de nuancer une vision des tats archaques qui
pendant longtemps a t trop centre sur le seul pays deSumer. De peuplement smite, ils semblent proches
culturellement aux tats du nord de la Basse Msopotamie.
Nos informations sur l'organisation des tats de cette priode proviennent avant tout de sources crites.
Comme il a t vu prcdemment, elles sont majoritairement administratives et dates de la priode du
DA III, surtout du DA III B, durant les annes prcdant les conqutes de Sargon d'Akkad et proviennent
d'un nombre limit de sites. Il y a donc un dsquilibre : nous sommes surtout informs sur la situation dans
quelques royaumes (Lagash et Ebla avant tout) la fin de la priode.
2.1. Les rois
Les cits-tats sont diriges par des rois, qui sont nomms de diffrentes manires dans les textes. Les mots
dsignant cette fonction durant les premiers sicles du DA sont mal connus, mais pour le DA III trois termes
sumriens se dtachent. Le plus courant est LUGAL
40
, qui signifie littralement grand homme . Il a sans
doute une connotation guerrire, conqurante. L'expression LUGAL de Kish , en plus de dsigner les
souverains de cette cit, est employe par d'autres rois car elle a une dimension symbolique suprieure
celle des autres titres, peut-tre parce que le terme KI signifie aussi totalit en sumrien, auquel cas
cette expression serait lire roi de la totalit . Le terme EN ( seigneur ), qui semble li la royaut
Priode des dynasties archaques

8

d'Uruk, mais se retrouve galement Ebla, semble avoir une connotation religieuse (il sert dsigner un
grand prtre aux poques ultrieures). On a souvent pris cela pour lhritage d'une priode o le pouvoir tait
exerc par un roi-prtre , hypothse sduisante mais difficile prouver, rien nindiquant clairement que le
pouvoir ait t plus religieux avant la priode historique qu'il ne l'ait durant celle-ci. Enfin, le titre d'ENS,
port par les rois de Lagash (qui emploient aussi LUGAL), semble noter la soumission du roi humain la
divinit tutlaire du royaume, qui en est le vritable souverain ; on peut traduire ce terme par vicaire .
Cette varit de termes semble reflter une diversit de situations politiques
41
.
Quoi qu'il en soit, malgr ces divergences il y a une homognit autour du fait que c'est un seul homme qui
domine les tats archaques, au moins au DA III. Il est impossible de prouver l'existence d'une dmocratie
primitive antrieure, comme propos par T. Jacobsen, ni celle d'une oligarchie ayant prcd l'mergence
d'un pouvoir royal fort. Des sortes d' assembles (UKKIN) apparaissent bien dans certains textes, mais
leurs attributions et leurs structures sont inconnues
42,43
. Les tombes royales d'Ur (DA III A) pourraient bien
reflter l'existence d'un pouvoir royal puissant, les dizaines de morts accompagnant les dfunts des tombes
principales pouvant tre des serviteurs qui ont suivi leur matre royal dans leur mort comme cela se faisait
dans d'autres civilisations. Mais c'est un cas unique en Msopotamie dont l'interprtation est complexe
44
.
L'idologie royale traditionnelle de Msopotamie apparat pour la premire fois clairement dans les documents
du DA III
45
. Il semble qu'en pays sumrien ait domin le principe de l'lection divine, tandis qu'en pays smite
c'est le principe dynastique qui prime
46
. Les inscriptions royales de cette priode font la part belle aux
constructions finalit religieuse, moins souvent aux victoires militaires, ce qui montre bien que le roi est un
intermdiaire entre le monde humain et le monde divin qui il doit sa fonction
47
. L'art royal relaye les mmes
ides : la Stle des vautours du roi Eanatum de Lagash montre que le dieu tutlaire de la cit, Ningirsu, est
considr comme le vritable matre du royaume et que le triomphe des armes de ltat est celui du dieu
48
,
tandis qu'un bas-relief du mme royaume reprsente le roi Ur-Nanshe, ses fils et des grands dignitaires en
train de construire un temple
39
. Le rle du roi est donc organis autour de deux grands axes : construire et
combattre pour les dieux. Puis avecUrukagina apparat le prototype du roi rtablissant la justice dans son
royaume, promis une longue postrit
49
.
Il est trs difficile d'identifier clairement un btiment servant de rsidence un souverain. Par dfaut, sont
dsigns comme palais les difices monumentaux qui ne prsentent pas l'aspect d'un temple, mme si les
lments caractristiques d'un palais (comme une salle du trne) n'y ont pas t reprs non plus. En Basse
Msopotamie, les deux palais de Kish, A et P, sont les mieux connus. Le premier est constitu autour de
deux btiments accols l'un lautre, celui du nord tant le plus vaste, jouxts par une porte monumentale.
Le palais P (ou planoconvexe ) est caractris par sa forme triangulaire et une enceinte trs paisse. Dans
ces deux cas, on n'arrive pas identifier avec assurance la fonction des pices. D'autres difices palatiaux ont
t identifis Eridu (sur le tell nord) et Uruk ( Btiment en pis , sans doute dat de l'poque de Lugal-
zagesi) et dans laDiyala ( Palais nord de Tell Asmar)
50
. Les seuls palais clairement identifiables comme tels
se trouvent sur des sites situs plus au nord.
2.2. L'encadrement de la socit et l'conomie par le palais et le temple
Les cits-tats sumriennes sont organises autour de deux grandes institutions : le palais et le temple
51
. Il
semble que dans les rgions smitiques plus au nord le systme ait fonctionn diffremment,
puisqu' Shuruppak, un des rares cas pour lequel on soit document sur ce point en dehors de Lagash, les
deux institutions cohabitant sont le palais (.GAL) et un organisme nomm .URU, connu uniquement pour
cette cit, ayant apparemment des fonctions de production
52
. Les institutions religieuses y ont un rle moins
affirm. Quoi qu'il en soit, mme si plusieurs institutions peuvent cohabiter dans une mme cit-tat, elles
Priode des dynasties archaques

9

sont toutes contrles par le mme groupe des lites sociales et il est donc difficile d'opposer une autorit
sculire une autorit religieuse sur la base de la distinction entre temple et palais.
Quand on arrive identifier l'institution d'o proviennent les archives dont on dispose, ce sont surtout les
archives de temples sumriens qui sont documentes. C'est le cas du temple de Nanna d'Ur au DA I, mais
aussi d'un lot de textes provenant sans doute du temple d'Inanna Zabalam (royaume d'Umma) datant de
l'extrme fin du DA IIIB
53
, et du lot le plus fourni de la priode, celui du temple de la desse Bau de Girsu
pour le DA III B
54
. Il s'agit en fait d'un domaine plac sous la direction de la reine de Lagash, identifie la
desse Bau. Son poux Urukagina semble en effet avoir intgr les domaines des temples ceux du palais.
En aucun cas n'apparat dans les sources un systme de cit-temple , tat domin par une institution
religieuse, comme il a pu tre propos dans le pass : les domaines des temples et des palais sont dirigs par
les mmes lites sociales
42,55
.
L'organisation conomique des tats archaques tourne donc autour de plusieurs domaines
nomms ( maison ), qui rappellent le systme de l'oikos de la Grce antique : on serait donc plus en
prsence d'une conomie domaniale que d'une conomie palatiale ou templire
56
. Ces institutions,
principalement les temples et le palais royal, organisent la production, emploient la population dans les
activits agricoles, l'levage, mais aussi dans l'artisanat, entreprennent des oprations de commerce. Les
terres des institutions, qui sont la partie la plus importante de leur domaine, sont divises en trois groupes
suivant un principe qui perdure durant tout le III
e
millnaire : des terres exploites en rgie directe par des
dpendants pays en rations d'entretien ; des terres attribues des personnes exerant un service
administratif, artisanal, commercial ou militaire pour le compte de l'institution et dont le produit leur sert de
salaire ; et des terres concdes des exploitants contre le versement d'un fermage. ct de cela, il est
difficile d'exclure l'existence de maisonnes ou de communauts vivant en dehors du cadre institutionnel, rien
ne prouvant que les grandes institutions contrlent la totalit ni mme la majorit de l'conomie. Quelques
actes de vente de terres prives sont connus dans les corpus du DA III A et leur nombre limit ne doit pas
forcment tre interprt comme indiquant qu'ils ne regroupent qu'une minorit de terres. Du reste, il semble
que les terres de service aient t patrimonialises par leurs dtenteurs, leur permettant ainsi de se constituer
un domaine hrditaire qu'ils pouvaient mme aliner
57
.
2.3. Le peuple et ses rsidences
La hirarchie sociale des dynasties archaques suit l'organisation institutionnelle, puisque ceux qui disposent
des positions dominantes sont ceux qui ont les moyens de disposer avec le plus de latitude possible des
ressources des institutions. En premier lieu il s'agit du roi et de son entourage (la famille royale et les grands
dignitaires), tandis qu'une grande partie de la population semble dans une situation de dpendance
conomique vis--vis des institutions et des lites pour lesquelles elles doivent travailler pour survivre. Les
esclaves, qui sont mal connus pour cette priode, sont eux dans une situation de dpendance juridique la
suite de leur capture lors d'un conflit ou de dettes non rembourses. Ces ingalits ont peut-tre gnr un
sentiment d'injustice si on suit le texte des rformes d'Urukagina qui prtend rtablir un ordre social juste
aprs une priode d'abus, mais les intentions exactes de ce roi restent mal dtermines (il peut aussi reflter
des tensions entre le palais et le temple)
58
.
Le cadre de vie des habitants de la priode des dynasties archaques est connu par des fouilles de quelques
sites urbains, laissant un grand flou sur les rsidences rurales, qui concentraient la minorit de la population si
on se fie aux prospections archologiques mais n'ont quasiment pas t approches par des fouilles
rgulires. L'exception qu'est le site rural de Sakheri Sughir prs d'Ur montre une communaut paysanne
pratiquant un mode de vie de subsistance reposant sur la culture cralire, l'levage du petit btail,
complts par la chasse, la pche et l'exploitation des diverses ressources fournies par les espaces incultes
Priode des dynasties archaques

10

voisins (marcages, bois, steppe), avec un mobilier relativement fruste (surtout en argile, bois, roseau ou
pierre, trs peu de mtal)
59
. L'urbanisme est surtout connu grce la fouille de quartiers rsidentiels de site
de la valle de la Diyala : Khafadje et Tell Asmar (appele Eshnunna l'poque historique). Ils prsentent un
habitat trs resserr, constitu de maisons de tailles diverses : les plus simples sont constitues dun espace
central ouvrant sur une poigne de plus petites salles ; les plus vastes, habites par les plus aiss, y ajoutent
dautres pices annexes. Le parcellaire est gnralement stable, mais peut connatre des changements
brusques, comme c'est le cas Khafadje aprs un grand incendie au dbut du DA III : on constitue sur les
ruines des rsidences antrieures un quartier protg par une enceinte intrieure ( quartier mur )
60
. Cela
montre un cas d'habitat planifi, attest galement sur le tell principal d'Abu Salabikh, autre site dans lequel
les rsidences sont trs bien documentes. Les maisons y sont trs similaires : organises autour dun espace
central carr d'o on accde deux pices disposes en querre, chacune ayant ses propres petites salles
adjacentes. Elles couvrent un espace au sol qui va de 180 480 m
2
. L'urbanisme des villes du DA est donc
constitu de maisons fermes sur elles-mmes, les espaces ouverts tant peu nombreux, en dehors des
artres qui permettent de sortir des villes. Ils refltent la prsence de diffrences sociales marques sur un
espace rduit
61
.
2.4. La situation en Syrie et dans la Djzireh
Les structures des tats de Haute Msopotamie et de Syrie suivent dans les grandes lignes les principes
observs au sud, mais les spcificits locales sont importantes sur certains points. Les archives d'Ebla, o le
roi porte le tire d'EN en sumrien et malikum en blate, montrent assez bien l'organisation de l'administration
centrale de ce royaume
62
. Il est assist par un groupe de personnages portant le titre de LUGAL, parmi
lesquels une ligne prend de plus en plus d'importance jusqu' rcuprer une partie des prrogatives
sculires du roi, dont le chef devient une sorte de vizir qui va jusqu' mener les troupes au combat. Le
roi conserve toujours un rle religieux important, mais sa fonction parat plus efface qu'en Basse
Msopotamie du fait du poids de l'oligarchie locale. Le palais (.GAL l aussi) gre les distributions destines
aux personnages importants du royaume et attribue des domaines tous ses dpendants, des travailleurs aux
membres de la famille royale. Les temples ne sont pas des organismes disposant de domaines en Syrie du
nord la diffrence de la Basse Msopotamie, car c'est le palais royal qui prend en charge les principales
dpenses du culte. Les archives de Tell Beydar documentent quant elles un centre provincial du royaume
de Nagar, dans la Djzireh
63
. Elles proviennent pour la plupart dune institution qui organise l aussi le travail
sur le territoire quelle dirige et rtribue ses dpendants en rations de grains. On y note limportance de
l'levage ovin et caprin, grande activit de la Haute Msopotamie.
Les centres du pouvoir politique sont mieux connus en Syrie qu'en Basse Msopotamie
50
. Le palais royal de
Mari du niveau DAIII, bien plus grand que celui des autres cits (signe de la puissance des rois mariotes), a la
particularit de comporter un temple en son sein, l' enceinte sacre , au sud-est. Le palais royal d'Ebla (ou
palais G ), n'a t dgag que sur quelques secteurs : un quartier administratif , o ont t retrouves
des milliers de tablettes d'archives, reli par une porte monumentale la cour des audiences situe plus
en hauteur, qui permettait d'accder la rsidence royale
64
. Enfin, le palais de Tell Beydar, construit au dbut
du DA III et remani deux fois par la suite, peut-tre destin servir un roi local avant l'incorporation de la
ville dans le royaume de Nagar, est organis autour de trois grandes salles : deux pices rectangulaires, pice
un espace central carr. Ce plan est semblable celui qui se gnralise la priode amorrite (dbut
du II
e
millnaire), qui pourrait donc bien trouver un prototype Tell Beydar. La seconde salle rectangulaire est
considre comme tant la salle du trne ou une salle de rception
65
.
3. Les rapports entre les tats
Les sources disponibles sur la priode des dynasties archaques ne permettent pas de reconstituer une
histoire politique des diffrentes entits politiques identifies. Les inscriptions royales n'offrent gure qu'une
Priode des dynasties archaques

11

mise en lumire d'vnements ponctuels concernant certains royaumes, les souverains tant plus enclins
glorifier leurs actes pieux (constructions et restaurations de temples, offrandes aux dieux) que leurs victoires
militaires. Pour le DA I et le DA II, les informations sur les conflits et la diplomatie sont inexistantes. Ce sont
surtout les sources provenant de Lagash et d'Ebla qui permettent de connatre quelques vnements
militaires et diplomatiques pour la fin du DA III. Elles montrent un espace politique dans lequel les tats sont
en relation constantes les uns avec les autres, l'existence d'alliances politiques et peut-tre religieuses, ainsi
que l'hgmonie temporaire de certains tats sur d'autres, prfigurant l'apparition de l'empire d'Akkad.
3.1. Regroupements d'tats et relations diplomatiques
Existe-il un niveau suprieur une organisation englobant les cits-tats de Basse Msopotamie, en dpit de
la diversit politique qui caractrise la priode des dynasties archaques ? Il y a apparemment Sumer la
conscience de constituer un ensemble culturel, appel le Pays (KALAM). On a parfois mme voqu une
amphictyonie de cits sumriennes, comme pour la Grce antique. Cela s'appuie notamment sur la
prsence sur des tablettes dUr datant du DA I dimpression de sceaux-cylindres portant des signes
reprsentant des cits (on en trouve aussi Djemdet Nasr, Uruk et mme Suse)
66
. Certains scells prsentant
en continu les signes de plusieurs cits, on y a vu l'exemple d'une communaut, une sorte de ligue. Piotr
Steinkeller a ainsi postul l'existence dun systme associant les cits dans le stockage et la livraison
d'offrandes pour les grands temples de Sumer (ce qui rappelle le systme du BALA de la troisime dynastie
dUr)
67
. Auparavant, Thorkild Jacobsen avait propos quune telle ligue sumrienne ait t organise
autour dun centre religieux principal, en l'occurrence Nippur, cit du grand dieu Enlil
68
. Si une organisation de
cette sorte a bien exist, elle doit donc avoir un fondement religieux. Mais d'autres explications ces sceaux,
non politiques, ont galement t avances
69
.
Quoi qu'il en soit, c'est cette priode qu'apparaissent les premires traces d'un systme de relations
diplomatiques
70
. Ainsi, un clou d'argile commmore l'alliance fraternelle entre Enmetena de Lagash et Lugal-
kinishe-dudu d'Uruk vers 2500, le plus ancien accord politique connu
71
. Plusieurs tablettes de Girsu
enregistrent des changes rciproques de cadeaux entre la cour royale et des royaumes trangers : la
reine Baranamtarra, pouse de Lugal-Anda, change ainsi des prsents avec ses homologues d'Adab et mme
de Dilmun
36
. Mais c'est la documentation d'Ebla qui est plus instructive pour cela (voir plus bas).
Dans le groupe des rois de Msopotamie mridionale, plusieurs ont pu se voir reconnatre une sorte
d'hgmonie certaines priodes. Pour le rglement d'un conflit entre Lagash et Umma, il est fait appel vers
2600 au roi Mesalim de Kish qui sert d'arbitre. Il semblerait que les souverains de cette cit aient exerc une
sorte de prminence un moment donn ; le titre de roi de Kish est repris plusieurs fois par les
souverains d'autres tats pour marquer leur ambition hgmonique
72
. La Liste royale sumrienne, rdige
vers la fin du III
e
millnaire, prsente pour cette priode une succession de dynasties dominant la Basse
Msopotamie, s'achevant chacune par leur chute face un rival victorieux qui leur succde. Mais il reste
impossible de savoir dans quelle mesure cette reconstruction historiographique rpondant une conception
cyclique de l'histoire rapporte des vnements ayant rellement eu lieu
73
.
3.2. Les premiers conflits connus de l'histoire msopotamienne
C'est durant les derniers sicles de la priode des dynasties archaques que l'on est inform pour la premire
fois sur des vnements politiques de l'histoire msopotamienne. Nous avons des chos sur les rapports
conflictuels qu'entretiennent plusieurs de ces royaumes la priode du DA II, non documents par des
sources contemporaines, mais qui semblent tre l'origine de plusieurs rcits hroques sumriens, crits
dans les derniers sicles du III
e
millnaire, auxquels on peut ajouter la Liste royale sumrienne. C'est au
DA II que se situerait le rgne de Gilgamesh d'Uruk et aussi celui de ses
Priode des dynasties archaques

12

adversaires, Enmebaragesi et Agga les rois de Kish
73
, mais l'existence des rois de cet ge hroque reste
discute
74
.
C'est pour le DA III B que les informations sont plus prcises grce l'existence de sources contemporaines
plus consquentes, provenant avant tout de Lagash, dont les rois sont absents de la Liste royale sumrienne,
tout comme le sont ceux de sa voisine et rivale,Umma. Ces deux cits sont en conflit rcurrent, se disputant
la possession d'un territoire irrigu frontalier, le Bord de la steppe (GU.EDEN.NA)
75
. Les inscriptions des
rois de Lagash mentionnent galement des guerres contre d'autres royaumes de Basse Msopotamie et
d'autres qui lui sont extrieurs (Mari, Subartu, lam). Ces conflits rvlent l'affirmation progressive de
puissances politiques qui ont tendance dominer de faon plus durable la Basse Msopotamie : Eanatum de
Lagash, qui dfait plusieurs rois de la rgion et mme ceux de Mari et dlam vers
2450
76
; Enshakushana d'Uruk qui s'empare de Kish et fait prisonnier son roi Enbi-Ishtar vers 2430
77
; et
surtout Lugal-zagesi, roi d'Umma et d'Uruk
78
, qui soumet toute la Basse Msopotamie vers 2450 et prfigure
la domination impriale mise en place par Sargon d'Akkad, qui le dfait vers 2340 et met ainsi fin la priode
des cits-tats
79
. Au final, la priode des dynasties archaques semble de plus en plus marque par le fait
militaire, qui est un des thmes privilgis de l'idologie royale valorisant le roi guerrier victorieux
80
.
Les techniques de combat apparaissent avant tout dans deux documents exceptionnels : l'tendard
d'Ur (trouv dans les tombes royales de cette ville)
81
et la Stle des vautours d'Eanatum de Lagash (retrouve
Girsu)
48
. Obissant certes des conventions de reprsentation, ils constituent une source iconographique
trs prcieuse sur les pratiques militaires. Ils montrent une arme organise autour d'une sorte
de phalange compacte, constitue par des fantassins lourdement quips, arms de longues lanceset
protgs par de grands boucliers. L'armement est aussi constitu de haches, masses
d'armes, poignards, pes lame courbe ; curieusement l'arc napparat pas dans les reprsentations
militaires mais on en voit dans des scnes de chasse. Certaines de ces armes se retrouvent dans des tombes.
Il existe aussi de lourds chariots de guerre, tirs par des nes ou onagres, qui semblent servir charger
l'arme ennemie avant l'arrive des fantassins. Le combat rapproch est sans doute privilgi, les troupes
semblant peu mobiles et ne disposant pas de projectiles
82
. L'organisation de ces armes est trs mal connue.
Elles semblent avant tout tre constitues de soldats conscrits, levs notamment parmi les dpendants des
temples. Il y avait sans doute aussi de petites troupes formant une sorte de garde royale, comprenant sans
doute les units de chars de combat. Les units de base semblent comprendre 10 hommes, et sont
regroupes dans des bataillons de 60 ou 100 hommes, puis en rgiments de 600/700 soldats, d'aprs les
sources de Shuruppak, mais il est impossible d'en tirer des gnralits
83
.
3.3. L'apport des archives d'Ebla
Les rapports entre les tats de Syrie sont bien documents grce aux fouilles d'Ebla, qui ont livr les seules
archives royales disponibles pour la priode. Trois grands tats dominent alors cette rgion : Mari, qui semble
tre le royaume le plus puissant, Nagar, et Ebla. Dans les plus anciennes archives disponibles, Ebla verse un
lourd tribut Mari, mais finit par l'allger considrablement aprs un conflit victorieux
84
. Les rois d'Ebla ont
leurs propres vassaux, comme Emar et Abarsal, cit non localise mais connue par le trait de paix quelle
conclut avec Ebla, le plus ancien trait crit connu. Les relations des rois blates avec Nagar sont pacifiques :
changes de cadeaux et mariage entre la fille du roi d'Ebla et le fils de son homologue. Les archives d'Ebla
ont galement conserv des traces d'changes pistolaires avec les rois de Kish et peut-tre ceux
de Hamazi
85
. Elles montrent donc dj l'existence de pratiques diplomatiques telles qu'elles sont bien connues
pour le II
e
millnaire, notamment par les lettres d'Amarna : changes de messages et de prsents, alliances
matrimoniales inter dynastiques et accords politiques
37
.
Priode des dynasties archaques

13

4. L'criture et ses usages
L'criture est apparue en Basse Msopotamie durant les derniers sicles de la priode d'Uruk, vers 3300-3200.
Elle connat dans le courant du III
e
millnaire plusieurs volutions graphiques et est de plus en plus utilise.
Cela se traduit par une inflation de la quantit de documents crits et par une plus grande varit de type de
textes.
4.1. Les volutions de l'criture
Article connexe : Cuniforme.
L'criture msopotamienne est crite avant tout sur des tablettes d'argile, au moyen d'un calame en roseau.
Depuis la fin de la priode d'Uruk, s'est dvelopp un systme associant des logogrammes (un signe = une
chose ; on parle aussi d'idogrammes) et des phonogrammes (un signe = un son, gnralement une
syllabe)
86
. Au III
e
millnaire, l'aspect phontique de l'criture prend de plus en plus d'importance, et c'est pour
cette priode qu'on peut pour la premire fois identifier avec certitude la langue dans laquelle sont crits les
textes, car auparavant les scribes employaient essentiellement des logogrammes qui ne donnent pas
d'information sur la phontique ou la grammaire de la langue de leurs rdacteurs. Si les textes sont en
majorit crits en idogrammes sumriens, langue du sud de la Basse Msopotamie, on repre pour la
premire fois de nombreux termes dans des langues smitiques, savoir l'akkadien dans les sources d'Abu
Salabikh au DA III A, puis l'blate des sources d'Ebla au DAIII B. Pour cela, les scribes des pays smitiques
reprennent les idogrammes en fonction de leurs valeurs phontiques pour noter les mots dans leurs langues.
Du point de vue graphique, cette criture connat une volution majeure. Dans les premires priodes du DA,
elle est linaire et cursive : les scribes tracent des lignes sur la tablette, reprsentant souvent
des pictogrammes, signes qui sont des dessins styliss de la chose concrte qu'ils sont censs reprsenter. Au
DA III, cette criture pictographique disparat et les signes deviennent totalement abstraits. Les scribes ne
tracent plus de lignes, mais composent leurs signes partir de plusieurs incisions de calame dans la tablette.
Le calame tant taill de faon ce que son extrmit ait une forme triangulaire, les signes tracs ont une
forme de clou ou de coins , ce qui explique pourquoi la nouvelle graphie qui apparat dfinitivement
dans les textes du DA III B est appele cuniforme (du latin cuneus, coin ou clou ). Dans les
inscriptions officielles, la graphie linaire reste cependant employe, peut-tre par une volont
d' archasme . Enfin, il faut noter que les signes des tablettes administratives sont disposs dans des cases
tout le long de la priode, mais partir du DA III on commence disposer les signes sur des lignes crites de
gauche droite, entranant une rotation des signes de 90 dans le sens inverse des aiguilles d'une montre
87
.
4.2. Nature des textes
La documentation crite de la priode des dynasties archaques est essentiellement administrative. Il s'agit de
documents de gestion provenant d'institutions royales et religieuses, mis dans le but de contrler leurs
ressources. Ils enregistrent par exemple des mouvements de biens stocks et redistribus, des concessions
de terres, des bilans annuels de certaines exploitations ou d'ateliers. Les sources du DA I/DA II sont limites :
avant tout de 370 textes d'Ur. L'emploi de l'criture se dveloppe manifestement au DA III. Les lots du
DA III A sont 800 textes essentiellement conomiques de Shuruppak (le site actuel de Fara), et 500 textes
d'Abu Salabikh, dominante scolaire. Les plus gros lots proviennent du DA III B : les 2 000 tablettes du
temple de Girsu (le site de Tello) et les plus de 10 000 tablettes et fragments de tablettes d'Ebla (Tell
Mardikh) en Syrie. De cette priode d'autres lots moins consquents proviennent de plusieurs sites de Basse
Msopotamie (Umma, Nippur, Isin, Adab) et de Syrie (Mari, Tell Beydar)
88
.
Priode des dynasties archaques

14

L'criture est galement employe pour une plus grande varit de textes. Les premiers lots taient de la
documentation administrative, mme si quelques textes lexicographiques sont connus ds la fin de la priode
d'Uruk, les listes lexicales, documents typiques de la culture lettre msopotamienne. Des contrats de vente
de champs, d'animaux et d'esclaves sont galement connus pour les premires priodes, montrant l'existence
des plus anciens documents privs connus. Au DA II et surtout au DA III, sont rdiges les premires
inscriptions commmorant les ralisations pacifiques ou militaires des rois, qui sont essentielles pour
reconstituer la chronologie des souverains et les vnements politiques, malgr le fait qu'elle prsente le point
de vue de leur commanditaire de faon trs partiale
47
. On parle d' inscriptions royales , type de texte qui
connat une grande postrit dans l'histoire msopotamienne. La longue inscription de la Stle des
vautours d'Eanatum de Lagash marque les dbuts de la narration d'vnements historiques. La dcouverte de
la documentation d'Abu Salabikh
89
, de Shuruppak et d'Ebla a permis d'toffer la typologie des textes
disponibles par des productions issues du milieu lettr ou savant (sans doute des prtres) : des
exercices de mtrologie et de mathmatiques, des textes rituels de magie et d'exorcisme et des uvres
relevant de ce qu'on considre comme les belles-lettres , savoir des hymnes ddis des temples, des
textes mythologiques et piques souvent fragmentaires et des textes de sagesses (recueils de proverbes,
fragment des Instructions de Shuruppak, des listes d'nigmes). Ces documents sont plutt issus du milieu
scolaire et non de sortes de bibliothques : il s'agit de copies de textes classiques employes dans le
cursus de formation des scribes de l'poque, en tant qu'exercices d'approfondissement
90
. On est donc ds
cette poque en prsence des lments caractristiques du milieu lettr msopotamien, mme s'ils sont
mal documents
91
.
5. Croyances et pratiques religieuses dans les tats archaques
Article connexe : Religion msopotamienne.
La religion de la priode des dynasties archaques est mal connue, mme si des sources de diffrents types la
documentent. L'iconographie est comme souvent trs utile, tandis que pour l'architecture se pose le problme
de l'identification des lieux de culte. Parmi les textes, de nombreux documents administratifs concernent des
offrandes des divinits, parfois en nommant du personnel cultuel ou mme des rituels, mme si ces sources
n'ont pas pour but d'expliciter les pratiques qu'elles enregistrent. Cela vaut essentiellement pour les archives
de Girsu
92
et d'Ebla
93
. Ces dernires, ainsi que celles de Shuruppak et d'Abu Salabikh
89
, ont livr des textes
littraires et rituels compltant cette documentation avec des textes plus techniques destins au personnel
cultuel spcialis.
5.1. Le monde divin
Les dieux des dynasties archaques sont souvent identifis un territoire prcis. Le cas le mieux connu est
celui de l'tat de Lagash, qui montre mme l'existence d'un vritable panthon local fond sur une structure
familiale, au moins pour la fin de la priode : le dieu principal est Ningirsu, littralement le Seigneur du
Girsu , accompagn de sa pardre Ba'u, ainsi que de plusieurs de ses fils, en premier lieu Shul-Shagana et
Ig-alima, ou de sa sur Nanshe
94
. Chaque cit prsente au moins une divinit majeure :Umma, a pour dieu
principal Shara, An et Inanna ont leurs grands temples
Uruk, Enlil Nippur, Enki Eridu, Nanna Ur,Zababa Kish, Sud Shuruppak, etc. Ce mme principe se
retrouve hors de Msopotamie : Kura Ebla, Inshushinak Suse. Dans une certaine mesure donc, la
conception du divin suit l'organisation politique de la priode autour de plusieurs cits-tats ayant leur propre
panthon avec une divinit souveraine qui est suppose en tre le vritable matre. Cela va plus loin puisque
les particularismes religieux se retrouvent dans l'organisation du personnel cultuel qui connat des diffrences
d'une cit l'autre, mais aussi dans les traditions mythologiques et thologiques qui sont labores par les
clergs de certaines cits (en particulier Eridu, Nippur et Lagash), notamment visible dans les textes sur la
Priode des dynasties archaques

15

cration du monde, connus surtout pour les priodes suivantes mais dont les racines remontent aux temps
archaques
95
.
Mais ces particularismes ne doivent pas masquer la communaut religieuse que forment les cits du sud
msopotamien, dont les divinits sont intgres dans un panthon plus vaste, englobant le pays de Sumer et
mme au-del, dans lequel elles ont des fonctions prcises. Plusieurs divinits sont ainsi associes un
lment prcis, comme par exemple Ashnan, le dieu du grain, ou Utu, le dieu-soleil. Un phnomne
de syncrtisme s'est constitu entre les panthons des cits sumriennes, et la desse Inanna originaire
d'Uruk est aussi vnre Lagash
96
. Ds cette poque apparaissent des tentatives d'organisation d'un
vritable panthon sud-msopotamien
97
. Cela se voit dans des listes de divinits retrouves
Shuruppak et Abu Salabikh, qui prsentent les principales divinits msopotamiennes dans un ordre
manifestement hirarchique. La premire dbute par An, Enlil, Inanna, Enki, Nanna et Utu, tandis que la
seconde commence par An, puis Enlil, Ninlil, Enki, Nanna et Inanna. C'est donc une organisation similaire
celle qui est mieux connue pour les priodes suivantes, avec au premier plan An, le dieu du Ciel, le pre des
dieux, aux cts de son fils Enlil le dieu souverain qui semble li au vent, auquel est associ son frre Enki,
dieu de l'Abme, de la sagesse et matre de la magie. Ces trois-l formant une triade dominante, laquelle
succdent des divinits astrales : Inanna, l'toile du matin (Vnus, mais c'est aussi une desse de l'Amour et
de la Guerre), le dieu-lune Nanna et le dieu-soleil Utu (aussi dieu de la justice). Ce monde divin sumrien
semble progressivement s'organiser autour de la prminence d'Enlil, vu comme le roi des dieux, et de sa
ville, Nippur, qui sans tre une cit politiquement puissante est la principale ville sainte de Sumer et un centre
culturel de premier plan
98
. Son grand temple, l'Ekur, reoit des offrandes importantes des cits voisines. C'est
l que se runirait l'assemble de la ligue des cits sumriennes que plusieurs textes semblent
documenter
99
. Le triomphe thologique de Nippur et de son dieu s'affirme aux priodes d'Akkad et d'Ur III.
Des divinits msopotamiennes se retrouvent mme plus loin dans les textes d'Ebla, comme Enki et sa
pardre Ninki Les lettrs de cette cit tentent d'tablir des parallles entre leurs divinits issues
essentiellement d'un fonds smitique et celles venant du pays sumrien. Cela se voit dans une liste bilingue
prsentant un moment des noms de divinits blates et leur correspondantes sumriennes suivant un
principe fonctionnel, par exemple Ashtar (Astart) identifie Inanna, ou encore Rashap (Reshep)
Nergal (dieux des Enfers)
100
. Cependant, le fonds divin blate est essentiellement smitique et on y
retrouve des divinits voues une longue postrit, en plus des deux dj cites, comme le dieu
agraire Dagan, le dieu de l'Orage Adda (Addu, Hadad), ou encore Kamish (Kamosh)
101
.
5.2. Les temples
Le lieu principal du culte dans le Proche-Orient ancien est le temple, considr comme le lieu de rsidence de
la divinit : c'est sa maison (c'est le sens littral du termesumrien qui sert dsigner ce genre
d'difices). Les temples du III
e
millnaire ne prsentent pas un plan-type. On en a identifi avec plus ou moins
de certitudes sur plusieurs sites
102
. Si la plupart de ces difices ont des dimensions modestes, quelques
temples de grande taille ont t dgags comme le temple d'Inanna de Nippur, difice de 85 mtresde long
disposant d'une quarantaine de salles, dont deux cellae prcdes par une avant-cour colonnes. Le temple
de Shara de Tell Agrab n'a t que partiellement dgag, mais les fouilles ont laiss apparatre un vaste
difice quadrangulaire d'environ 60 mtres de ct. Le seul type de temple caractristique identifiable sur
plusieurs sites de cette priode est celui des temples ovales de Khafadje, el-Obeid et Lagash (el-Hiba),
datant des DA II et III. Ils doivent leur nom l'enceinte ovale qui les spare du reste de la ville, leur centre
tant occup par un temple construit sur une terrasse (seule cette dernire ayant survcu l'preuve du
temps). Plus au nord, les btiments identifis comme des temples sur les sites de la Djzireh (Tell
Chuera, Tell Mozan), prsentent plus de traits communs ; ce sont de petits difices de forme rectangulaire,
parfois avec une petite salle leur extrmit servant de lieu saint. Le seul temple d'Ebla connu pour cette
Priode des dynasties archaques

16

poque est l'un des plus anciens cas connus de temple in antis (o les murs latraux dpassent le mur de la
faade vers l'extrieur)
103
, avec les deux temples de Tell Chuera. Cette forme devient courante par la suite
dans l'espace syrien.
5.3. Le culte
Les pratiques cultuelles les plus courantes dans les temples sont celles lies l'entretien des dieux. Ceux-ci
sont peut-tre ds cette priode incarns dans une statue qui se trouve dans le saint des saints (oucella)
du sanctuaire qui assure leur prsence relle, mais cela est dbattu
104
. En tout cas il est manifeste que les
dieux reoivent alors un culte rgulier, avant tout un entretien alimentaire, mais aussi d'autres types
d'offrandes (vtements et mobiliers). C'est le clerg qui est charg de la conduite du culte, au cours de
crmonies prcises. La dvotion des derniers fidles se voit dans les offrandes qu'ils font aux dieux,
attestes notamment par des tablettes de listes de prsents, ainsi que de nombreux ex-voto (statues, stles,
vases, armes, etc.), parfois ddicacs, retrouvs dans des temples, qui constituent avec les objets exhums
dans les tombes la majorit de nos sources sur l'art de cette priode. Les souverains entretiennent un rl e
privilgi avec les dieux, donnent les offrandes les plus prestigieuses, assurent la restauration ou la
construction des difices sacrs, ce que clbrent la majorit de leurs inscriptions commmoratives.
Ces aspects du culte bien connus pour les priodes postrieures transparaissent dj dans les textes de
l'poque des dynasties archaques. Les tablettes administratives de Girsu et d'Ebla montrent ainsi l'existence
de diffrents rituels ordinaires ou plus exceptionnels, de vritables ftes religieuses ; les plus importantes du
royaume de Lagash sont ddies aux divinits locales Bau et Ningirsu, aux cts de ftes ddies des
divinits moins importantes, comme la divinit infernale Gilgamesh
105
. Pour Ebla, on a pu identifier des
offrandes d'huile faites un dieu suivant un rituel prcis, survenant lors de la rfection de la tte de la statue
du dieu Kura, ou encore des bains rituels, mme si les termes apparaissant dans les tablettes administratives
ne sont pas aiss expliciter
106
. Ces rituels suivent un calendrier religieux prcis distinct du calendrier
commun
107
.
Des reprsentations de ce type de rituels apparaissent dans les scnes de la glyptique mais aussi dans des
incrustations comme l'tendard d'Urdat du DA II. La face de la Paix de ce dernier reprsente en effet
une scne de banquet dirige par le roi reprsent sur le registre suprieur, en train de boire en prsence de
convives assis face lui et de musiciens, alors qu'on leur apporte des offrandes en produits agricoles et
animaux reprsents sur les registres infrieurs. Cette scne est interprte comme reprsentant un banquet
en l'honneur des dieux, peut-tre pour les remercier la suite de la victoire figure sur l'autre face
81
. Les
sources archologiques compltent galement nos connaissances sur les pratiques cultuelles avec la
dcouverte d'installations dans les temples. Ainsi, les archologues qui ont mis au jour le temple ovale de
Khafadje ont dcouvert dans sa cour principale un puits, un bassin et un autel servant au culte et proximit
des empreintes de sabot d'un blier men au sacrifice
108
.
En dehors du culte ordinaire des dieux, quelques tablettes provenant de Shuruppak et d'Ebla mais aussi d'al-
Hiba (la ville de Lagash) prsentent plusieurs rituels d'exorcismes souvent difficiles comprendre
109
. Il s'agit
d'un type de texte technique manifestement destin des spcialistes des conjurations ou des exorcismes.
Les maux contre lesquels on cherche lutter comprennent des maladies, des morsures de serpents ou des
piqures de scorpions, ou les complications pouvant survenir lors de naissances. Les incantations font appel
la mdiation de plusieurs divinits, celle revenant le plus souvent dans les textes en sumrien tant la
desse NIN.GIRIN, qui n'est plus atteste dans la documentation des priodes suivantes.
La divination transparat galement dans quelques textes administratifs d'Ebla, o se trouvent des mentions
de plusieurs spcialistes de cette pratique et de l'observation de prsages
110
.
Priode des dynasties archaques

17

On connat mal le personnel des temples charg de veiller la conduite de ces rituels, depuis
l'approvisionnement en offrandes jusqu' l'excution des gestes, incantations et chants sacrs. La liste
lexicale Lu A, qui regroupe de nombreux noms de professions, permet de voir que plusieurs spcialistes du
culte connus pour les priodes ultrieures sont dj prsents
111
. On peut distinguer les personnes participant
l'administration du temple, comme l'intendant en chef (SANGA) et le trsorier (ENKUM), des personnes
spcialistes du culte, comme l'exorciste/purificateur (IIB) ou le prpos la purification de la bouche d'une
statue divine (SANGA
2
). Les textes d'Ebla prsentent des titres diffrents mais des fonctions tout aussi
diverses
112
. Manifestement, le personnel cultuel est dj vari et trs spcialis. C'est galement en son sein
que se trouvent les lettrs qui l'on doit les textes rituels et littraires de cette priode.
5.4. Pratiques funraires
Les socits du Proche-Orient ancien inhument leurs morts sous le sol, pour leur permettre un accs au
Monde souterrain o rsidaient les dfunts selon leurs croyances. Les fouilles archologiques ont mis au
jour de telles spultures souterraines. Il ne s'agit cependant pas du seul type de spulture, puisque le texte
des rformes d'Urukagina indique qu' ct de l'enterrement dans des tombes creuses (KI.MAH),
d'autres dfunts taient ensevelis dans des marais consacrs au dieu Enki(GI.ENKI), pratique qui n'a pu tre
tudie par l'archologie
113
.
Ce sont donc des cimetires plus classiques qui ont t mis au jour et permettent de connatre les
pratiques funraires des gens du commun, Ur, Abu Salabikh, Kish, Khafadje, Suse ainsi qu' Kheit Qasim
dans le Djebel Hamrin
114
. Les spultures sont gnralement regroupes dans des ncropoles, mais parfois les
dfunts sont enterrs sous leur maison. S'y trouvent des tombes modestes, gnralement individuelles
(quelques-unes sont collectives Abu Salabikh), dont le matriel funraire est simplement constitu de
cramiques. Les spultures les plus marquantes sont celles prsentant un matriel plus riche ou bien avec des
marqueurs symboliques les distinguant clairement des autres. De telles tombes riches ont t exhumes dans
le cimetire Y de Kish et Suse, qui ont fourni un matriel de prestige : armement, harnais, et mme un
char Suse. Du matriel funraire riche, caractris par des bijoux en or et lapis-lazuli, a t mis au jour plus
rcemment dans des tombes de sites syriens, Umm el-Marra et Tell Banat
115
. Tout cela illustre le processus de
diffrenciation sociale l'uvre en de nombreux endroits du Moyen-Orient.
La documentation funraire des dynasties archaques est domine par les spectaculaires tombes royales mises
au jour Ur par Leonard Woolley en 1927. Elles se trouvent au cur d'une trs vaste ncropole de plus de
1 800 tombes en majorit modestes, o elles se distinguent par leur construction, la richesse du matriel
funraire qui y a t retrouv et les morts ayant accompagn les plus importants dfunts enterrs, seuls cas
de sacrifices humains connus en Msopotamie
44
. Les tombes les plus marquantes sont celles des rois
Meskalamdug et Akalamdug et celle de la reine Pu-abi (le statut exact de ces personnages tant
indtermin), aux trouvailles artistiques remarquables. Une vingtaine d'autres tombes ont galement livr des
objets riches, mais n'taient pas destines des personnages de rang gal aux prcdents
116
.
6. Ralisations artistiques
6.1. Sculpture
La sculpture sur pierre des dynasties archaques consiste en des ralisations vocation religieuse, qui ont t
places dans des sanctuaires o elles ont t retrouves lors des fouilles. Se distinguent deux styles : les
statues en ronde-bosse reprsentant de orants et les bas-reliefs perfors typiques de Basse Msopotamie
117
.
Priode des dynasties archaques

18

Les sculpteurs de Basse Msopotamie et de la valle de la Diyala ont ralis des sculptures en ronde-bosse
d'un style caractristique, qui a influenc leurs homologues des rgions voisines
118
. Quelques uvres connues
ont t exhumes dans la valle de la Diyala, ainsi des statues dorants Tell Asmar, retrouves dans ce qui
semble tre un temple ; les personnages sont reprsents debout, les mains jointes en posture de prire ou
tenant un gobelet servant un rituel de libation
119
. D'autres statues de la priode prsentent des personnages
assis, l aussi en posture de dvotion. Les personnages masculins sont souvent vtus dune jupe particulire,
couramment dsigne par le terme grec kaunaks, qui peut tre unie ou avec des franges. Les personnages
reprsents, quand on peut les identifier, sont des notables ou bien des souverains, dont l'apparence se
distingue mal de celle de leurs sujets. Ces ex-voto, placs dans des temples, ont pour but de perptuer la
prire de ces gens pour l'ternit. Des statues semblables ont t retrouves Tell Chuera dans la
Djzireh
120
. On en a galement mis au jour Mari dans le temple d'Inanna, par exemple la statue de
l'intendant Ebih-Il, en albtre, sans doute la plus remarquable
121
. ct de ces uvres marques par une
forte influence sumrienne, d'autres prsentent une plus grande originalit dans leur excution
122
.
L'art des dynasties archaques est aussi caractris par la ralisation de bas-reliefs sur des plaques en pierre
perfores, manifestement but votif, mais dont la fonction exacte est inconnue
123
. Un des plus fameux est
celui reprsentant le roi Ur-Nanshede Lagash avec sa famille, retrouve Girsu
39
. Celui de Dudu, prtre
de Ningirsu dans la mme cit sous Enmetena, reprsente des animaux mythologiques, comme l'aigle tte
de lion. Des uvres du mme type se retrouvent dans plusieurs sites de Basse Msopotamie et de la Diyala,
mais pas en Haute Msopotamie ou en Syrie. L'art du bas-relief voit aussi le dveloppement des premires
uvres caractre narratif, comme l'illustre la remarquable Stle des vautours d'Eanatum de Lagash mise au
jour Girsu). Conserve dans un tat fragmentaire, elle prsente sur une premire face de trois registres la
victoire de l'arme de Lagash contre celle de sa rivale hrditaire Umma, et sur la seconde face la victoire
mythologique de Lagash grce son grand dieu Ningirsu qui capture ses ennemis dans son filet. Elle
comprend aussi une longue inscription historiographique commmorant la victoire et les accords conclus sa
suite, associant ainsi pour la premire fois l'image sur bas-relief et le texte dans la clbration du triomphe
d'un souverain, pratique qui culmine au I
er
millnaire chez les rois assyriens et perses achmnides
48
.
6.2. Mtallurgie et orfvrerie
Les Sumriens sont les plus brillants mtallurgistes de leur temps
124
. Leur niveau technique est sans gal dans
le Proche-Orient de l'poque, ce qui est remarquable pour un peuple venant d'une rgion o on n'extrait pas
de mtaux et o on importe donc la matire premire ncessaire l'artisanat mtallurgique. Depuis la priode
d'Uruk, les Sumriens matrisent divers alliages binaires voire ternaires ou mme quaternaires, et des
techniques comme la cire perdue, le placage avec des feuilles de mtal, dveloppent au III
e
millnaire les
dcors en filigrane et tentent mme des procds de granulation. Ils travaillent l'or, l'argent, le cuivre,
le bronze, le plomb, l'lectrum et l'tain. C'est durant cette priode que se rpand l'usage du bronze, mme si
la raret de l'tain fait que le cuivre alli l'arsenic est toujours trs employ. Les tombes des notables ont
livr de nombreux objets en mtal : vaisselle, armes, bijoux, statuettes, etc. Les plus remarquables sont les
objets en or retrouvs dans les tombes d'Ur : vases, coupes, colliers avec divers ornements ; la parure de Pu-
abi et la couronne de Meskalamdug montrent bien le niveau de matrise atteint par les artisans sumriens.
Des vases en mtal ont t exhums dans les sites de Basse Msopotamie, comme le remarquable vase en
argent dEnmetena de Lagash
125
.
6.3. Glyptique
La varit de thmes gravs sur les sceaux-cylindres de la priode d'Uruk s'est rduite au dbut
du III
e
millnaire en Basse Msopotamie et dans la rgion de la Diyala, pour se limiter surtout la
reprsentation de thmes mythologiques et cultuels
126
. Cette priode voit manifestement un dveloppement
Priode des dynasties archaques

19

de l'utilisation des sceaux-cylindres avec l'expansion et la complexification des activits administratives
impliquant d'authentifier des actes et de contrler des stocks en les scellant. Les sceaux du DA I reprsentent
des formes gomtriques ou des pictogrammes styliss. Par la suite, les thmes dominants sont les combats
d'animaux rels ou mythologiques, les hros matrisant des animaux, mais leur sens exact nous chappe. Les
animaux imaginaires les plus courants sont le taureau androcphale, l'homme-taureau matrisant les animaux,
l'homme scorpion ; on trouve aussi beaucoup d'aigles, des lions. Certains personnages anthropomorphes sont
vraisemblablement des dieux, portant la tiare cornes bovines symbolisant leur divinit. Le sens de la figure
du dieu-bateau courante dans la glyptique du DA III nous chappe. Les scnes cultuelles se dveloppent
galement partir du DA II, avant tout les banquets. Peu de sceaux reprsentent des scnes de la vie
quotidienne. partir du DA III, les sceaux commencent tre inscrits au nom de leur dtenteur. En Haute
Msopotamie et en Syrie, la glyptique est fortement marque par l'influence sumrienne, mme si parfois des
variantes locales des thmes courants sont dcelables
127
.
6.4. Incrustations
Quelques sites ont livr des fragments gravs essentiellement en nacre, mais aussi en calcaire blanc ou
color, en lapis-lazuli et en marbre, destins tre fixs par du bitume sur des objets ou des panneaux en
bois qui ont souvent disparu
128
. Ils reprsentent des personnages prenant part des scnes mythologiques
ou historiques. Ils permettent tout comme la sculpture sur bas-relief le dveloppement de premires formes
d'un art narratif, mais ils ne connaissent pas la postrit de celle-ci, ce type duvre tant abandonn aux
priodes suivantes.
L'objet incrust le mieux conserv est l' tendard d'Ur , retrouv dans une des tombes royales de cette cit,
qui reprsente deux scnes principales sur ses deux faces : une bataille et un banquet qui suit probablement
la victoire militaire
81
. La frise la laiterie retrouve el-Obeid reprsente comme son nom l'indique des
activits laitires (traite de vaches, table, prparation de laitages) ; c'est le document qui nous fournit le plus
d'informations sur ce type de pratiques en Msopotamie antique
129
.
Des lments de mosaques similaires ont t mis au jour Mari o a t identifi un atelier de graveur de
nacre, ainsi qu' Ebla o les fragments (en marbre) devaient faire partie l'origine d'un panneau de plus
de 3 mtres de haut dcorant une salle du palais royal
130
. Les dcors des deux sites prsentent de fortes
similitudes dans leur style et leurs thmes : ils reprsentent Mari des scnes guerrires (dfils de
prisonniers), ou religieuses (sacrifice d'un blier) et Ebla un triomphe militaire et des animaux
mythologiques (aigle lontocphale, taureau androcphale).
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