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Le suicide comme fait social

L'analyse du suicide, acte minemment individuel, comme fait social, avec ses rgularits et ses volutions,
marque la spcificit de la sociologie comme science.
Dans le mois de juillet 1816, la fille d'un tailleur, domicili sous les piliers des halles, fut promise en mariage un
talier boucher, jeune homme de bonnes moeurs, conome et laborieux, trs pris de sa fiance, qui le lui rendait
bien () !'poque du mariage arri"e# tous les arrangements sont faits entre les deux familles, et les con"entions
arr$tes %&' (ar une tolrance qui s'explique, les parents du jeune homme, enthousiasms de leurs enfants et
jouissant de leur double tendresse, fermrent les )eux sur le tacite accord des deux futurs () !es amoureux se
retrou"rent dans l'ombre () !a jeune fille ne retourna che* ses parents que le lendemain matin %&'# mais ses
parents l'eurent peine aper+ue, que, dans un accs de colre, ils prodigurent leur fille, a"ec acharnement, tous
les noms, toutes les pithtes dont on peut se ser"ir pour "ouer l'imprudence au dshonneur %&' !e scandale n'eut
pas de bornes %&' !e sentiment de la honte qui rsultait de cette scne affreuse fit prendre l'enfant la rsolution
de s',ter la "ie %&' !es mariniers la retirrent de l'eau morte, pare de ses ornements de noces- .ette triste
histoire est extraite d'un texte publi en 18/6 sous la signature de 0arx %1', mais on l'attribue 1acques (euchet
%123841856', archi"iste la prfecture de police de (aris Dans les mmoires de ce dernier, o7 les rcits de suicides
sont complts par des statistiques, on trou"e cette phrase tonnante8 -!a classification des di"erses causes de
suicide serait la classification m$me des "ices de la socit-
Une ralit extrieure contraignante
Plus que tout autre, le suicide semble tre un acte minemment individuel, qui appartient entirement son auteur et
trouve sa source au plus profond de sa vie intime. Pour quiconque veut comprendre, il est logique de se tourner vers
le psycologue ou le psyciatre, qui travaillent sur des lments biograpiques. !"est pourquoi la dcision d"#mile
$ur%eim de procder une analyse sociologique du suicide (&) peut, au'ourd"ui encore, apPara(tre comme une
provocation. $e quoi se mle ici le sociologue) *n ob'et d"tude aussi singulier relve+t+il de sa comptence)
$"ailleurs, cette prtendue science sociologique a+t+elle un ob'et)
,elon $ur%eim, comme toute science, la sociologie construit et cerce e-pliquer un certain type de faits. !es
-faits sociaux consistent en des manires d'agir, de penser et de sentir 9.e sont des faits: extrieurs l'indi"idu, et
qui sont dous d'un pou"oir de coercition en "ertu duquel ils s'imposent lui-. .es deu- critres sont donc
l"e-triorit et la contrainte/ le fait social diffre du fait biologique + non pas s"alimenter pour se nourrir, mais
consommer tels ou tels aliments en compagnie de telles ou telles personnes + et du fait psycologique + sa source
n"est pas la conscience individuelle.
0oici qui ne nous claire pas vraiment/ autour de nous, il y a des ob'ets matriels (une pelouse, un ballon, etc.) et des
individus en cair et en os (des footballeurs, un arbitre), mais les faits 1sociau-1 restent invisibles. !omment
savoir s"ils sont invents par l"esprit dlirant de $ur%eim ou s"ils peuplent une ralit inconnue des autres sciences)
,implement parce que la ralit sociale oppose une rsistance au- individus qui tentent de s"affrancir des rgles et
des disciplines sociales. 2l en va ainsi des rgles de droit/ ceu- qui enfreignent le code de la route ou fraudent le fisc
s"e-posent des sanctions. 3u de la langue/ pour se faire comprendre, il faut respecter le sens des mots et quelques
rgles de grammaire.
!ertes, dans le cours ordinaire de leur e-istence, les individus 1normau-1 ne ressentent pas le poids oppressant d"une
ralit e-trieure contraignante. 4ais cela s"e-plique par une socialisation 1russie1/ ils respectent les rgles sans
trop d"efforts, agissent conformment au- attentes des autres, parce qu"ils ont intrioris la contrainte sociale5 cette
voi- intrieure qui leur dicte leur comportement est celle de la socit.
Rgularit et prvisibilit
!ette dfinition du fait social s"applique+t+elle au suicide) 6 priori non/ elle conduirait affirmer que c"est la socit
qui contraint les individus se suicider (ce que $ur%eim n"est pas loin d"affirmer lorsqu"il crit/ -.haque socit
est prdispose li"rer un contingent dtermin de morts "olontaires-). .e recours au- statistiques cange toutefois
la perspective/ l"addition de tous ces suicides singuliers fait surgir une ralit nouvelle, inobservable l"oeil nu, qui
se caractrise par sa rgularit et sa prvisibilit. 6insi, le dernier ciffre connu, celui de l"anne &77&, permet+il de
retenir pour la 8rance une fourcette allant de 97 777 99 777 suicides (les ommes reprsentant environ :7; du
total). 4algr des retournements de tendance sur de trs longues priodes, le tau- de suicide est en effet
relativement stable court terme. ,"il ne s"agissait que d"actes purement individuels, les statistiques fluctueraient
beaucoup plus d"une anne l"autre. 3r, elles permettent au contraire de rendre visibles toute une srie de faits
sociau-, plus ou moins corrls les uns avec les autres. #n voici quelques+uns, qui datent de la fin du <2<e/ les
ommes se suicident plus que les femmes, les vieu- plus que les 'eunes, les personnes sans enfants plus que les
parents, les protestants plus que les catoliques, le suicide est plus frquent en ville qu" la campagne, etc.
!es corrlations autorisent une ypotse sociologique/ le suicide est une consquence possible d"un cec du
processus de socialisation. !ette dfaillance peut rsulter d"un e-cs (l"individu se sacrifie pour son groupe) ou d"un
dfaut (isolement, perte des repres) de la socialisation. ,ont protgs du suicide ceu- qui se sentent entours,
soutenus par leurs groupes d"appartenance (leur famille, leur communaut religieuse, leurs amis), sans tre pour
autant enca(ns ou touffs, tout comme ceu- qui ne poursuivent pas des buts inaccessibles (parce que
disproportionns au- moyens dont ils disposent).
#mport par sa volont de dmontrer la puissance e-plicative de la sociologie, $ur%eim avance que -les courants
collectifs, en pntrant les indi"idus, les dterminent se tuer-. =ien qu"il aille ici trop loin dans le dterminisme
oliste (l"individu n"est que le 'ouet de forces qui le dpassent), toute une partie de son analyse, taye par les
statistiques, 'ustifie une sociologie du suicide.
3n observe en effet un certain nombre de permanences/ le tau- de suicide augmente pendant les crises conomiques
et cute pendant les guerres5 la pratique religieuse, surtout lorsque le pratiquant est intgr une communaut,
continue protger5 les femmes mettent fin leurs 'ours beaucoup moins que les ommes (sauf en !ine)5 la
prsence d"enfants au sein du groupe familial demeure l"un des principau- facteurs de protection et le divorce un
facteur de risque.
.es cangements eu-+mmes tendent confirmer la torie dur%eimienne. 6 la fin du <2<e sicle, le tau- de
suicide est plus lev en ville qu" la campagne. !"est l"inverse au'ourd"ui. 4ais la 8rance de 9>?: est encore rurale5
au'ourd"ui, le foyer de la vie sociale, donc les valeurs et les normes dominantes, se trouve en ville. 4algr
l"anonymat ressenti dans les grandes mtropoles, bien que les relations y soient souvent utilitaires et impersonnelles,
la concentration des activits, des ressources et des opportunits, la diversit des milieu- sociau- offrent l"individu
la possibilit d"atteindre les buts valoriss par la socit moderne (trouver un emploi, se distraire, se cultiver, etc.).
."e-emple le plus significatif se rapporte au rytme ebdomadaire/ le suicide est moins lev le @ee%+end, mais
avant 9?:&, le nombre de suicides allait dcroissant du lundi (ou du mardi pour les indpendants dont c"est le 'our de
reprise) au dimance5 depuis 9?:&, les femmes se suicident moins le mercredi que le lundi, le mardi, le 'eudi et le
vendredi. Pourquoi) Parce que le 'our de cong des lves est pass, cette date, du 'eudi au mercredi.
Intgration
2l semble ainsi y avoir une influence des rytmes sociau-, du degr et des formes de l"intgration sociale sur les tau-
de suicide. !eu-+ci varient en pase avec l"volution de la socit. $eu- e-emples, qui contredisent pourtant les
prvisions de $ur%eim, permettent de le vrifier. $epuis, le <2<e sicle, 'usqu" la crise des annes :7, le tau- de
suicide augmentait avec l"Age. 2l s"agissait apparemment d"une loi d"airain, aisment e-plicable/ avec la vieillesse, les
conditions d"e-istence se dgradent, la quantit et la qualit de vie sacrifier sont moins grandes. 3r, depuis ces
annes, le tau- de suicide des 'eunes augmente alors que celui des personnes Ages, bien qu"il reste lev, diminue.
.e sociologue .ouis !auvel a montr qu"il ne fallait pas voir l un effet de gnration. !"est le statut social des
classes d"Age qui a cang. .a situation du troisime Age s"est sensiblement amliore (moindre pauvret, meilleures
retraites, progrs mdical, etc.), alors que celle de la 'eunesse s"est relativement dtriore. .a monte du cBmage,
la prcarit, le report contraint de l"installation dans la vie d"adulte (acquisition d"un logement, mise en couple,
indpendance financire, etc.), les incertitudes pesant sur l"avenir, beaucoup de facteurs se con'uguent pour
e-pliquer un sentiment de moindre intgration, voire de re'et.
6u moment oC il crit, $ur%eim nonce une autre loi/ -!a misre protge-. 2l est vrai que le tau- de suicide est
faible dans les pays pauvres, qui sont pourtant ceu- dans lesquels les ingalits de ricesse sont souvent les plus
fortes. 2l est galement vrai qu"il augmente dans les priodes de modernisation acclre oC l"ordre ancien dprit
sans que de nouvelles formes d"intgration et de rgulation se soient encore stabilises (l"illustration la plus rcente
est le cas de la Dussie). 4ais les priodes de croissance du niveau de vie s"accompagnent en gnral d"une stagnation
ou d"une baisse du tau- de suicide. #t celui+ci est plus lev dans les rgions pauvres des pays rices. $ans ces pays,
les statistiques confirment la rgle du cumul des ingalits/ le tau- de suicide augmente lorsqu"on descend l"celle
sociale. .es catgories suprieures ne sont pas seulement ricement dotes en capital conomique et en capital
culturel, elles bnficient aussi de liens sociau- tendus et diversifis. $ans le cas des classes populaires, le
cBmage et la prcarit sapent l"une des formes de sociabilit les plus intgratrices, notamment pour les ommes,
celle qui s"entretient par les relations de travail.
,ymptBmes sociau-
8inalement, tout ceci se rsume quelques con'ectures de bon sens/ le tau- de suicide est d"autant plus faible que les
individus sont insrs dans des rseau- de sociabilit qui leur donnent le sentiment d"tre soutenus, apprcis,
reconnus5 qu"ils accdent au- ressources et acquirent les comptences indispensables pour esprer atteindre les buts
qui sont valoriss par la socit5 que leur oriEon est suffisamment dgag pour les inciter s"engager dans des
pro'ets.
,i l"on fait ici abstraction de la question pose par la construction des donnes, les statistiques semblent attester de
l"e-istence de faits sociau-. 8aut+il encore parvenir les e-pliquer .es variables sont nombreuses et corrles, de
telle sorte qu"il est difficile d"isoler l"effet propre de cacune d"elles. .e sociologue n"tudie pas les individus qui se
suicident mais des faits sociau- 1ob'ectivs1 par des tau- de suicide. Foutefois, la tentation est grande de driver
vers des interprtations psycologiques, donc de faire comme si l"on avait bel et bien tudi des faits individuels.
!ette tentation constitue quasiment une faute professionnelle. .e sociologue n"e-plique pas le suicide de telle ou
telle personne. 2l traite les tau- de suicide comme des symptBmes sociau-/ par e-emple, leur volution nous alerte
sur la condition d"une fraction de la 'eunesse. !"est en quelque sorte l"tat de sant de la socit qui le proccupe et
non celui de l"individu. !e que Peucet avait d' anticip et que !ristian =audelot et Doger #stablet ont fort bien
e-pliqu pour notre socit contemporaine (G).
,ource / Pascal !ombemale, ;lternati"es <conomiques nH &I7 + septembre &77J