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Interferometra de radar

por satlite
Los instrumentos orbitales detectan,
a cientos de kilmetros de altura,
mnimas deformaciones de la corteza terrestre
Didier Massonnet

as placas tectnicas se deslizan, lenta y sigilosamente, una


sobre otra; por laderas y montaas avanzan perezosos los glaciares;
el suelo que pisamos sube y baja
poco a poco. Las fuerzas geolgicas
que modelan la superficie de la Tierra
suelen actuar de una manera tan
discreta, que para la mayora pasan
del todo inadvertidas. Hasta que, de
repente, se abre una falla o estalla
un volcn en una zona poblada; la
devastacin nos revela de golpe que
la tierra que creamos firme e inmvil
est presta a moverse.
Para conocer mejor estas catstrofes, y quiz para predecirlas, la
ciencia se ha esforzado en medir
pliegues y estiramientos de la superficie. Dispone de instrumentos de
muchos tipos, desde simples niveles
hasta refinados equipos electrnicos
de localizacin. Mas, para servirse
de cualquiera de ellos, hay que viajar
al lugar de que se trate, instalar all
los aparatos adecuados y observar.
Parece obvio que haya de ser as.
Pero, lo es?
En 1985 realic un estudio por
entonces un mero ejercicio acadmico que mostraba una forma de
vigilar las deformaciones causadas por
las fuerzas tectnicas sin tener que
poner ningn instrumental en el sitio
que deba medirse. Por entonces ya
se recurra a los satlites y aviones

DIDIER MASSONNET, vicegerente de la divisin de procesamiento


de imgenes de la Agencia Espacial
Francesa, estudi en la Escuela Politcnica. Tras doctorarse con una tesis
sobre la formacin de imgenes por
radar, complet su preparacin en el
Laboratorio de Propulsin a Chorro
de Pasadena, California.

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para construir imgenes de radar del


terreno que sobrevolaban; a m se
me ocurri que, con unos artificios
adicionales, esos mismos dispositivos
podran detectar los sutiles desplazamientos que experimenta la superficie
de la Tierra. Intent convencer a los
gelogos de que mereca la pena el
esfuerzo, pero casi todos a los que
me acerqu se mostraron escpticos.
Medir a cientos de kilmetros de altura un movimiento del suelo de slo
unos milmetros pareca tan milagroso
que no poda ser factible. Por suerte
logr convencer a mi empresa, la
Agencia Espacial Francesa, de que
me permitiera llevar adelante este
apasionante proyecto.
Hicieron falta aos de trabajo diligente, pero mi grupo de investigacin
ha conseguido, junto con otros de distintas partes del mundo, lo que pareca
pura fantasa un decenio atrs. Nos
hemos servido de una tcnica nueva,
la interferometra de radar por satlite,
para cartografiar las fallas geolgicas
que se abren en los terremotos y
registrar el ascenso y subsidencia
de las montaas volcnicas a medida
que se acumula o retrocede la roca
fundida subyacente. Otros han logrado
que la interferometra de radar explore remotos corrimientos de tierras
y el lento avance del hielo glacial.
Quienes fueron escpticos tienen que
conceder ahora que, milagrosamente
o no, los satlites con radar pueden
captar desde el espacio movimientos de la superficie terrestre apenas
perceptibles.

Una til interferencia

l impresionante xito de la interferometra de radar por satlite


es muy reciente, pero los primeros
pasos se dieron hace muchos aos.
Poco despus de que se generalizase

el uso del radar (acrnimo de radio


detecting and ranging, deteccin y
localizacin por radio) para seguir,
con unas antenas de plato rotatorias,
las trayectorias de los aviones, se
concibieron formas de extraer imgenes radricas del terreno con unas
pequeas antenas fijas instaladas en
aviones. Ni siquiera la cubierta de
nubes oscurece esas imgenes, ya
que las gotas de agua y los cristales
de hielo no estorban a las seales
de radio. Ms an, los aviones y
los satlites en rbita equipados con
antenas de radar pueden tomarlas de
da y de noche porque el radar se
proporciona, en cierto sentido, su
propia fuente de luz.
Pero la diferencia entre la formacin de imgenes por radar y la
fotografa area normal estriba en algo
ms profundo que la capacidad del
radar de funcionar en condiciones en
que fallaran los instrumentos pticos.
Los principios fsicos que cimientan
los dos mtodos son fundamentalmente distintos. Los sensores pticos
registran la cantidad de radiacin
electromagntica (en forma de incontables ondas de luz o fotones)
procedente del Sol que se refleja en
el suelo. Cada elemento, o pxel, de
1. ESTAS FRANJAS de interferencia
(bandas de color de la derecha), obtenidas
a partir de una serie de barridos de
radar efectuada por el satlite ERS1 (arriba a la izquierda), muestran la
deformacin del suelo causada por un
terremoto cerca de Landers, California,
en 1992. Cada ciclo de colores de interferencia (del rojo al azul) representa
un movimiento adicional del suelo de
28 milmetros en la direccin del satlite. Para obtener este patrn de la
deformacin del suelo se eliminaron las
interferencias de radar creadas por el
relieve montaoso de la zona (segundo
plano, en blanco y negro).
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

2. UNA PELICULA JABONOSA de espesor decreciente descompone la luz en


los colores que la forman (arriba), cada uno correspondiente a una longitud de
onda concreta de la radiacin electromagntica. Se produce una franja de un
color determinado donde los rayos de luz de esa longitud de onda se reflejan
en las superficies superior e inferior de la pelcula delgada y se combinan constructivamente (derecha).

la imagen resultante se caracteriza


por el brillo, o amplitud, de la luz
detectada. Por el contrario, una antena
de radar ilumina los objetos con una
radiacin coherente: las crestas y
valles de la onda electromagntica
emitida describen un patrn sinusoidal
regular. Los radares, pues, miden la
amplitud de las ondas de retorno y
el punto exacto en que se encuentra
su oscilacin (la fase); los detectores
pticos, en cambio, slo registran la
cantidad de fotones reflejados.
La medicin de la fase resulta muy
til, porque el equipo de radar fun-

ciona a frecuencias extremadamente


altas, las propias de las seales de
radio de onda corta. Si un radar
instalado en un satlite funciona, por
ejemplo, a una frecuencia de seis
gigahertz (6000 millones de ciclos
por segundo), la seal de radio avanzar hacia el suelo, a la velocidad
de la luz, slo cinco centmetros en
el tiempo pequesimo que tarda la
onda en completar una oscilacin.
Si la distancia de la antena de radar
a un blanco en el suelo es de 800
kilmetros exactamente, los 1600 kilmetros del viaje de ida y vuelta

ANTENA DE RADAR

DETECTOR
OPTICO

SOL

INTERFERENCIA
CONSTRUCTIVA

INTERFERENCIA
DESTRUCTIVA

PIXEL
OSCURO

PIXEL
BRILLANTE

3. LAS REFLEXIONES DEL RADAR (lneas rojas) en un


par de objetos prximos se interfieren constructiva (derecha) o
destructivamente (izquierda). Pequeas diferencias geomtricas
engendran grandes cambios de la amplitud de la seal en
los pxeles de una imagen de radar.
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equivaldrn a un nmero muy grande


entero de longitudes de onda. De
modo que la onda habr acabado su
ltimo ciclo en el preciso momento
en que llegue de vuelta al satlite, y
su fase ser idntica a la que tena
cuando parti. Pero si la distancia
al suelo es de 800 kilmetros y un
centmetro, la onda tendr que cubrir en el viaje de ida y vuelta dos
centmetros, un 40 por ciento de su
longitud de onda. Cuando la onda
reflejada llegue al satlite, pues, la
fase estar corrida un 40 por ciento
de un ciclo, cantidad que el equipo

PIXEL BRILLANTE

PIXEL BRILLANTE

4. LAS REFLEXIONES OPTICAS en un par de objetos


siempre producen un nmero parecido de fotones reflejados
(naranja), sea cual sea la posicin exacta de los objetos. El
brillo de un pxel, pues, no vara cuando se altera ligeramente
la manera en que estn dispuestos los reflectores.
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

LUZ
PERCIBIDA

PELICULA
DECRECIENTE
PRIMER CICLO

SEGUNDO CICLO

receptor registrar sin problemas. La


medicin de la fase da as una forma
de calibrar la distancia a un blanco
con una precisin de un centmetro,
de un milmetro incluso.
Pero quienes se dedicaban a la
formacin de imgenes por radar desconocieron el valor de las mediciones
de fase. Es fcil entender por qu.
Un solo pxel de una imagen de
radar representa un rea considerable
de suelo, quiz cien metros cuadrados. Una zona as generar mltiples
reflexiones de radar, producidas por
los innumerables blancos de escaso
tamao que habr en ella chinas
dispersas, rocas, hojas, ramas o
por las partes ms accidentadas de
su superficie. Como todas esas reflexiones de radar se combinarn de
forma impredecible al llegar a la
antena, parecer que la medicin de
fase en un pxel dado es aleatoria. Es
decir, parecer que no tiene relacin
con las fases medidas en los pxeles
contiguos de la imagen de radar.
La amplitud asociada a un pxel
5. EL HIELO GLACIAL corre en el
borde de la Antrtida hacia el mar
con cierta rapidez por unos canales,
o corrientes de hielo, como el cartografiado aqu a partir de un par
de imgenes de satlite. Dos bandas
paralelas de hielo muy fragmentado
(reas punteadas) marcan los bordes de
la corriente de hielo.
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

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dado en una imagen as indicar,


por lo general, si haba muchos o
pocos reflectores elementales en el
lugar correspondiente del suelo. Pero
tambin las mediciones de la amplitud
tendrn el aspecto de estar plagadas
de ruido, ya que las reflexiones individuales que contribuyen a un pxel
se suman e intensifican la reflexin
global (interferencia constructiva) o
se anulan unas a otras (interferencia
destructiva). Este fenmeno, el punteado, que es caracterstico de la
reflexin de la luz coherente, explica
tambin el extrao aspecto granuloso
de las manchas de luz de lser.
Los problemas que plantea el punteado se solventaron durante muchos
aos tomando en las imgenes de
radar el promedio de las amplitudes
de los pxeles contiguos. Se adoptaba
este procedimiento para imitar los
resultados de la fotografa area en
blanco y negro, y, considerada esa
finalidad, operaba perfectamente. Mas
al promediar las amplitudes se perda
todo conocimiento de la fase de las
reflexiones de radar; de que encerraba
una gran cantidad de informacin no
se tena ni idea.
Las cosas no seguiran as. L. C.
Graham, que trabajaba en Goodyear
Aerospace, ense en 1974 que era posible sacar partido de las fases que meda un radar aerotransportado. Luego,
a principios de los aos ochenta, se
mostr en el Laboratorio de Propulsin
a Chorro en Pasadena que se extraan
resultados parecidos de la fase medida
por el SEASAT, el primer satlite civil
de radar, puesto en rbita en 1978
(slo funcion durante tres meses).
Se comparaban dos imgenes de radar
tomadas desde la misma posicin,
ms o menos, aunque en instantes
diferentes. En cierto sentido vena a
ser como sacar dos fotografas muy
separadas en una secuencia temporal.
Aunque la fase era aleatoria cada vez,
las diferencias de fase entre los mismos
pxeles de las dos imgenes de radar
producan un patrn de interferencia
bastante claro.
Si las dos imgenes secuenciales
del satlite se toman desde idntico sitio no debera, en principio,
haber diferencia alguna de fase en
un mismo pxel de una y la otra.
Pero si la escena del suelo cambia,
siquiera sea ligeramente, en el tiempo
transcurrido entre los dos barridos del
radar, las fases de algunos pxeles de
la segunda imagen cambiarn. Los
satlites de radar pueden, pues, seguir
movimientos de una magnitud nfima
en la superficie de la Tierra.
Los interferogramas de radar
producidos de esta manera mues18

tran, en la presentacin habitual, los


movimientos del suelo mediante una
serie de bandas de color; se trata
de que recuerden a las franjas de
interferencia que aparecen en una
pelcula somera de aceite o jabonosa.
Un conjunto completo de bandas de
color representa un desplazamiento de
semilongitud de onda porque la onda
de radar debe cubrir la distancia del
viaje de ida y vuelta. En el caso del
satlite europeo ERS-1, un conjunto
de franjas marca un cambio de tres
centmetros justos en el movimiento
del suelo. Aunque las franjas slo registran la componente del movimiento
del suelo que va en la direccin del
satlite (o la opuesta), revisten sumo
inters, ya que una sola vista de
radar abarca grandes extensiones de
terreno que les llevara a gelogos
y topgrafos aos cartografiar con
el mismo detalle.

Pero la interferometra de
radar requiere que los muchos
objetos reflectores de pequeo
tamao que contribuyen a cada
pxel sean rocas o manchas de
vegetacin no sufran ningn cambio
(para que as el componente aleatorio de la fase sea exactamente el
mismo para las dos imgenes). Esta
condicin tan restrictiva crea algunas
limitaciones engorrosas. Si el tiempo
transcurrido entre la toma de las dos
imgenes es excesivo, los blancos que
corresponden a cada pxel se movern
errticamente. Pueden haber cado
las hojas de los rboles; donde no
haba hierba, puede haber crecido; la
lluvia puede haber borrado las huellas
que hubiera en el suelo. Y hay otro
problema, an ms sutil: si las dos
imgenes de radar se toman desde
dos puntos de observacin diferentes,
el cambio de la geometra introducir
tambin cambios de fase.
Lo mismo que en un par de fotografas areas estereoscpicas, entre dos imgenes de radar obtenidas
desde perspectivas ligeramente distintas habr diferencias causadas por

las variaciones de la elevacin de la


superficie del terreno. Podemos eliminar esos cambios de fase mediante
el clculo cuidadoso y sustraccin de
este efecto topogrfico. Pero la fase de
radar estar mezclada ms all de lo
reparable si la interferencia entre los
blancos elementales que contribuyen
a cada pxel cambia, como ocurrir a
no ser que las dos imgenes se tomen
casi desde el mismo ngulo. En consecuencia, para que la interferometra
salga bien, las dos trayectorias que
el satlite de radar describe en el
momento de tomar el par de imgenes
no pueden estar separadas ms de un
kilmetro. (El valor exacto depende

de la geometra de la vista y de los


detalles concretos del satlite de que
se trate.) Aunque ninguno se dise
pensando en la interferometra, los
cuatro satlites de radar que funcionan en estos momentos el Radarsat
canadiense, los europeos ERS-1 y
ERS-2 y el japons JERS-1 suelen
cumplir este requisito. A un avin
le es mucho ms difcil volar dos
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

SATELITE DE RADAR

2 LONGITUDES DE ONDA

CUARTA FRANJA

1 1/2 LONGITUDES DE ONDA

TERCERA FRANJA
1 LONGITUD DE ONDA
SEGUNDA FRANJA
SEMILONGITUD DE ONDA
PRIMERA FRANJA

6. LOS SUCESIVOS BARRIDOS DE RADAR efectuados


desde una misma posicin del espacio crean un patrn de
interferencia virtual cuando la corteza se mueve. Cada ciclo
de franjas de color corresponde a un cambio de la distancia
al satlite de una semilongitud de onda adicional (detalles) y,
por tanto, de una onda completa en el viaje de ida y vuelta
de la onda de radar. El patrn de franjas que aqu se muestra
extendido sobre la superficie indica una subsidencia gradual
de la montaa [vase la figura 7].
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

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veces por la misma trayectoria, dificultad que yo no apreci del todo


cuando empec a pensar en llevar a
la prctica la idea.

La observacin del movimiento


del terreno

oco despus de que planteara que


la interferometra de radar podra
detectar el movimiento tectnico, mi
grupo se puso a trabajar en la demostracin prctica de la propuesta.
Contbamos con un radar aerotransportado. Perdimos los progresos que
bamos haciendo cuando la caduca
fortaleza volante B-17 que llevaba
nuestro radar se estrell en 1989 al
despegar. Por suerte, la tripulacin
consigui salir antes de que el ex
bombardero se convirtiera en una
bola de fuego. Hubo que empezar
de nuevo. En vez de adaptar nuestro
equipo a otro avin, intentamos llevar
a cabo nuestro proyecto con un radar
aerotransportado que nos ofrecieron
unos colegas alemanes. Fallamos porque el avin no poda volar cerca de
su trayectoria anterior. A. Laurence
Gray y sus colaboradores, del Centro
Canadiense de Deteccin a Distancia,
lograron la proeza en 1991.
Un ao despus, se produjo un
gran terremoto cerca de la localidad
de Landers, en el sur de California.
Mi grupo comprendi en seguida que
ese desierto paraje sera un lugar
ideal para comprobar si un radar
instalado en un satlite podra medir
la deformacin de la corteza terrestre
provocada por el sesmo. Juntamos
todas las imgenes de radar de la
zona obtenidas por el satlite ERS-1
y formamos varios interferogramas
combinando una imagen anterior al
temblor con otra posterior, tomadas desde el mismo sitio. Como las
trayectorias del satlite nunca eran
idnticas, el irregular relieve de la
regin afectaba mucho a los interferogramas. Pero con la ayuda de un
mapa de niveles digitalizado calculamos la contribucin topogrfica y
la eliminamos. Descubrimos as una
imagen de franjas de interferencia
de una riqueza cautivadora. Pero,
mostraban de verdad esas bandas de
colores los efectos causados por el
terremoto en la superficie del desierto
de Mojave?
Para comprobar la validez de la
representacin del movimiento del
suelo, calculamos un interferograma
ideal basado en las mediciones que
los gelogos haban hecho del movimiento a lo largo de la falla principal.
Este interferograma modelo guardaba
un sorprendente parecido con el pa20

trn de radar que habamos obtenido.


Tamaa coincidencia redobl nuestra
confianza. Tambin nos agrad ver
que en algunos lugares el patrn
de franjas descubra minsculas alteraciones de otras fallas geolgicas
que se saba cruzaban la zona. En
un caso detectamos un movimiento
de slo siete milmetros en una falla
que distaba cien kilmetros del lugar
del terremoto.
Poco despus de nuestro estudio del
terremoto de Landers, el grupo encabezado por Richard M. Goldstein, del
Laboratorio de Propulsin a Chorro,
sigui con la interferometra de radar el corrimiento del hielo de un
glaciar de la Antrtida. Aprovech la
oportunidad excepcional que ofreci

el satlite ERS-1 al describir en un


intervalo de seis das dos trayectorias
separadas slo unos metros. Como
haba tomado las imgenes de antes
y despus desde casi la misma
posicin, la topografa del glaciar no
afect al patrn de franjas, y la imagen
resultante dej ver el avance del hielo
(cuyo flujo es bastante rpido) con
un soberbio grado de detalle.
Al demostrar su capacidad de registrar los deslizamientos de fallas y
los corrimientos de glaciares, la interferometra de radar despertaba hacia
1993 grandes esperanzas. Podramos
obtener con ella informaciones an
ms sutiles? Para verlo, experimentamos con un conjunto de imgenes
radricas del Etna, en Sicilia. Este
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

7. EL VOLCAN ETNA de Sicilia se hunde a medida que se drena el magma


que tiene debajo. El interferograma, producido a partir de dos barridos de
radar realizados con trece meses de separacin por el satlite ERS-1, muestra
cuatro ciclos de franjas de interferencia, lo que indica que la cumbre del monte
descendi unos once centmetros en ese intervalo.

volcn se aproximaba en los aos


de 1992 y 1993 al final de un ciclo
eruptivo. Durante 18 meses, el ERS1 lo sobrevol 30 veces. Con tantas
imgenes de radar y un mapa de
niveles del rea, generamos docenas
de interferogramas exentos de efectos topogrficos. Algunos resultados
aparecan degradados por culpa de la
variacin estacional de la vegetacin
en las laderas del volcn. (Entre los
pares de imgenes utilizados para
construir los interferogramas los haba
que abarcaban muchos meses; otros,
ms de un ao.) Sin embargo, con
la ayuda de expertos del Instituto de
Fsica de la Tierra de Pars logramos
acompaar a la subsidencia del Etna
al paso que se produca la erupcin
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

del ltimo magma y se relajaba la presin interior de la montaa. Nuestras


imgenes de radar mostraron que el
Etna se hundi dos centmetros al
mes durante los siete ltimos meses
de la erupcin. Esta deformacin se
extenda hasta gran distancia en torno
al volcn, lo que daba a entender que
la cmara subterrnea del magma era
mucho ms profunda de lo imaginado
por los gelogos.
Aunque el Etna se encuentra en
una de las zonas mejor cartografiadas
del mundo, la interferometra de radar
hizo descubrimientos sorprendentes.
Nuestra tcnica revestira mayor inters a la hora de abordar los cientos
de volcanes activos que son visibles
para los satlites de radar existentes.
Aunque no puede reemplazar las mediciones del suelo tradicionales, la
interferometra de radar sirve, como
muy poco, para orientar la atencin
de los gelogos hacia los volcanes
que van despertando lentamente y encierran un peligro creciente a medida
que se alzan. Esta nueva forma de
deteccin a distancia permite, adems, vigilar los montes volcnicos
inaccesibles.
Conforme hemos ido sondeando
otros puntos, hemos comprobado que
las variaciones efmeras de la atmsfera y la ionosfera alteran a veces
el patrn de franjas. Tambin los
cambios de las propiedades del suelo
hacen que las franjas de interferencia
se desplacen, aun cuando el terreno en
s no se haya movido. Estos efectos
complican la interpretacin de los
interferogramas de radar. Nos hemos
visto obligados a refinar procedimientos que nos ayuden a distinguirlos
del verdadero movimiento del suelo.
Pero si se mira con espritu positivo,
estas influencias secundarias representan rasgos de la Tierra que encierran
su propio inters, y quiz sea para
algunos un aliciente aadido que un
satlite de radar pueda cartografiarlos
con gran detalle.

Ms sorpresas que nos esperan

u ms guarda para nosotros


la interferometra de radar?
Es difcil preverlo. Lo que no admite
dudas es que abundarn en todo el
mundo las oportunidades de aplicarla.
Los cuatro satlites de radar que funcionan hoy en da pueden barrer la
mayor parte de la superficie terrestre.

Europa, Japn y Canad lanzarn


pronto otros que se unirn a la flotilla de sensores orbitales. Mi grupo
ha pergeado posibles misiones para
el futuro estudiando la precisin con
que un satlite especialmente diseado
conseguira repetir su trayectoria. El
ingenio que fuera capaz de hacerlo con
exactitud constituira la plataforma
ideal de la interferometra de radar. Y
el mismo vehculo, si su trayectoria
se desviase a propsito para crear el
adecuado efecto estereoscpico, servira, adems, para medir la elevacin
de la superficie. (La NASA planea
para el ao 2000 una misin con un
transbordador espacial que explotar
este uso de la interferometra de
radar.) As se obtendra finalmente la
topografa global del planeta.
Podr detectar la interferometra
de radar los movimientos precursores
que hay que conocer para predecir los
terremotos y las erupciones volcnicas? Lo ignoramos. Pero la historia
de la ciencia nos ensea que, siempre
que aparecen nuevos instrumentos, se
descubren fenmenos cruciales y se
ahonda en el conocimiento de los
principios fundamentales. La interferometra de radar tendr, es indudable,
los mismos efectos en el estudio de
Tierra inquieta.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
DE RADAR DE LA
DESDE EL ESPACIO. Charles

TIERRA
Elachi
en Investigacin y Ciencia, pginas
20-28, febrero de 1983.
MAPPING SMALL ELEVATION CHANGES
OVER LARGE AREAS: DIFFERENTIAL
RADAR INTERFEROMETRY. A. K. Gabriel. R. M. Goldstein y H. A.
Zebker en Journal of Geophysical
Research: Solid Earth and Planets,
vol. 94, nm. B7, pgs. 9183-9191,
10 de julio de 1989.
SAR GEOCODING: DATA AND SYSTEMS.
Dirigido por G. Schreier. Wichmann,
1993.
THE DISPLACEMENT FIELD OF THE
LANDERS EARTHQUAKE MAPPED BY
RADAR INTERFEROMETRY. D. Massonnet, P. Briole y A. Arnaud, en
Nature, vol. 364, pgs. 138-142,
8 de julio de 1993.
DEFLATION OF MOUNT ETNA MONITORED BY SPACEBORNE RADAR INTERFEROMETRY. D. Massonett, P. Briole y
A. Arnaud, en Nature, vol. 375, pgs.
567-570, 15 de junio de 1995.
IMGENES

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