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PSYCHOLOGIE DU TEMPOS

DU MME AUTEUR

Manuel pratique de Psychologie exprimentales, Paris, Presses Universitaires


de France, nouv. d., 1963. Traduction en italien, espagnol, polonais,
hongrois, allemand, portugais.
Les structures rythmiques, Louvain-Paris, Nauvelearts, 1956.
Trait de Psychologie exprimentale (avec Jean PIAGET), Paris, Presses
Universitaires de France, 1963-1966.
La Psychologie
exprimentale, Que sais-je 1' , n 1207, Paris, Presses
Universitaires de France. 1966. Traduction en japonais.

INTERNATIONALE
SCIENTIFIQUE
SECTION PSYCHOLOGIE
dirige par Paul FRAISSE, Professeur il la Sorbonne

BIBLIOTHQUE

PSYCHOLOGIE
DU

TEMPS
par

PAUL

FRAISSE

Professeur la Sorbonne
Directeur de l'Institut de Psychologie
de l'Universit de Paris

DEUXIME

PRESSES
108,

DITION

REVUE

UNIVERSITAIRES
BOULEVARD

ET AUGMENTE

DE

SAINT-GERMAIN,
1967

FRANCE
PARIS

DPOT LGAL
1 re dition ....
3" trimestre 1957
2e
leT
1967
augmente
TOUS DROITS
de reproduction et d'adaptation
de traduction,
rservs pour tous pays
Presses Universitaires de France
(: 1957,

A ma, femme

Avant-propos de la deuxime dition


Les tudes sur les problmes psychologiques du temps ont pris
depuis dix ans un nouvel essor. Il tait impossible de rditer
l'ouvrage antrieur sans une rvision profonde.
Nous avons conserv l'architecture gnrale mais nous avons
intgr de trs nombreux rsultats nouveaux et nuanc quelque
interprtations.
Nous avons t grandement aid dans cette rvision par
Madeleine Lveill qui a revu les preuves, les rfrences et ralis
les Index. Qu'elle en soit remercie en cette premire page.
P. F.

INTRODUCTION
L'homme vit dans le changement. Avant de savoir qu'il
change lui-mme, il est le spectateur d'une universelle transformation. Les nuits succdent aux jours, le beau temps au
mauvais, les hivers aux ts. Des animaux naissent, meurent ;
rien n'arrte le courant de la rivire et l'rosion de la roche.
Tout est entran par le changement, y compris l'homme.
Sa vie biologique, psychologique et sociale est tout entire
changement.
Mais, la diffrence des autres tres, l'homme sait qu'il vit
dans le changement. Il peut le reconstituer par la mmoire et
en dcouvrir les lois pour prvoir les successions futures. Ainsi
il apprend trs tt utiliser le devenir au lieu de le subir
'
seulement.
L'exprience de successions dont les unes sont priodiques,
les autres non, de changements continus et disco.ntinus, de
renouvellements entrelacs, de permanences relatives, explique
sans doute la naissance de l'ide de temps. Peut-tre
explique-t-elle aussi le mot lui-mme. En effet le mot temps
est employ couramment, mme dans une langue aussi volue
que la ntre, pour indiquer les moments du changement :
faire chaque chose en son temps , n'tre pas de son temps ,
de tout temps . Plus concrtement encore, le temps c'est
le temps qu'il fait , c'est--dire les tats successifs de l'atmosphre. Ce dernier sens confond, comme le mot latin tempus,
le temps qu'il fait et le temps qui s'coule. D'autre part, il
manifeste la primaut, dans notre exprience, des rythmes du
jour et de la nuit, ce que soulignait dj la racine sanscrite du
mot temps, qui signifiait clairer, brler. D'autres expressions
temporelles ont facilement ce mme double sens : ainsi le jour
dsigne la clart, et la dure de l'clairement par le soleil, que
l'on oppose la nuit (Regnaud, 1885). Ds l'origine donc, le
sens concret a t li au sens abstrait, et cette liaison est encore
vivante de nos jours.
P.

FRAISSE

PSYCHOLOGIEDU TEMPS
*
* *

Au cours des ges, l'effort des hommes a tendu la matrise


des conditions fondamentales de leur existence. Les changements priodiques -- jours, lunaisons, retours annuels des
saisons - ont offert la fois un cadre naturel permettant de
situer tous les autres et un moyen de mesure. Les savants se
sont efforcs de scruter ces retours priodiques, de les accorder
entre eux dans un effort millnaire, qui ne peut tre dit achev
puisque nous perfectionnons sans cesse nos moyens de mesurer
l'heure et la seconde (1) et que la rforme du calendrier est
l'ordre du jour des Nations Unies. Les sages et les moralistes,
attentifs l'angoisse des hommes devant leur propre devenir
et son terme inluctable, se sont interrogs sur le sens mme
du changement l'chelle de l'homme, des socits et du monde.
Enfin les philosophes, partant d'une ide du temps devenue de
plus en plus abstraite, en ont tudi la nature. L'histoire du
temps se confond ainsi avec l'histoire de la pense humaine.
De quelle faon la pense occidentale a-t-elle abord le
problme ? On sait que les philosophes ne se sont pas proccups
du tout de l'origine de l'ide de temps, ni de sa nature en tant
qu'ide, mais plutt de la ralit laquelle elle pouvait correspondre. Quel est le rapport du temps et de ses apparences avec
le mouvement ? Est-il ternel ou non ? Existe-t-il en dehors
d'un esprit qui unit l'antrieur et le postrieur ? Cette recherche
n'est pas puise. Comme celle des moralistes laquelle elle
est troitement lie, elle se renouvelle chaque poque. La
pense platonicienne concevait le temps comme l'image mobile
de l'ternit se droulant dans un monde domin par un retour
cyclique des changements. La pense judo-chrtienne a t
modele par la rvlation d'un monde cr avec son temps o
se joue l'histoire de la faute et du rachat ; elle s'achve en une
eschatologie, et, dans la cit de Dieu, le temps retourne l'ternit. Le monde moderne a dcouvert l'anciennet illimite de
son histoire ; les lois de l'volution, que les russites du progrs
technique lui suggrent d'extrapoler celles des socits
(1) La douzimeconfrencegnraledes poidset mesuresa admis,en 1964,
que la mesurede la secondedevraittre fondedsormaisnon plussur le mouvementdesastres,maissur lesphnomnes
La prcisionserade dix
intra-atomiques.
cent fois suprieure.

INTRODUCTION

humaines, ont engendr les conceptions immanentistes du


temps : ce dernier devient alors le lieu du progrs indfini ralis
par l'engagement des hommes.
L're critique de la philosophie qu'a ouverte la rflexion de
Descartes a pos l'homme des questions d'une autre sorte.
D'o nous vient cette ide de temps et quels sont ses rapports
avec nos expFriences immdiates ? Ce problme pistmologique allait dboucher sur des questions proprement psychologiques. Non certes que les hommes et a fortiori les philosophes
et les moralistes ne se soient pas toujours pos des problmes
psychologiques. Leurs oeuvres sont pleines de notations vcues ;
un historien remarquerait aisa;ment que leurs conceptions philosophiques ont correspondu leur manire mme de vivre le
temps. Mais, partir du moment o la rflexion se centre sur
l'origine et la porte de l'ide de temps, les perspectives s'loignent d'une mditation sur Dieu et le monde, pour se tourner
vers l'homme et en particulier vers les lois qui rgissent son
esprit.
Tous les philosophes - y compris Kant - qui se sont interrogs sur l'origine de notre ide de temps ont t unanimes
reconnatre qu'elle venait du changement. Aristote avait dj
not que le temps... n'existe pas sans le changement (Physique, IV, p. 149). Mais de quel changement s'agit-il ? De celui
de nos sensations ou de celui de nos penses ? La rponse
cette question est lie la conception mme que chaque philosophe se fait de l'ide.
Condillac reprsente, on le sait, une tentative d'empirisme
intgral. Sa statue n'aurait jamais connu qu'un instant, si le
premier corps odorifrant et agi sur elle d'une manire uniforme, pendant une heure, un jour ou davantage... Il n'y a a
donc qu'une succession d'odeurs transmises par l'organe ou
renouveles par la mmoire qui puisse lui donner quelque ide
de dure (Trait de.csensations, d. de 1921., p. 85) (1). Hume
a le mme mouvement de pense. Un homme plong dans un
profond sommeil ou fortement occup d'une seule pense est
insensible au temps... Chaque fois que nous n'avons pas de
perceptions successives, nous n'avons pas de notion de temps,
(1) Cette citation, commeplusieursde cellesqui survent,est emprunte
l'ouvragede Sivadjian,Le temps(1938),o est runi un ensembleconsidrable
de textes sur le temps.

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

y et-il mme une succession relle dans les objets... Le temps


ne peut faire son apparition ni tout seul ni accompagn d'un
objet constant et invariable, mais se laisse toujours dcouvrir
quelque succession perceptible d'objets changeants (Trait
de la nature humaine, t. II, p. 52).
Par contre, Descartes pense trouver dans notre exprience
intrieure l'origine de notre ide de temps, qu'il ne distingue
pas de celle de dure. ... Quand je pense que je suis maintenant, et que je me ressouviens outre cela d'avoir t autrefois
et que je conois plusieurs diverses penses dont je connais le
nombre, alors j'acquiers en moi les ides de la dure et du
nombre, lesquelles peu aprs je puis transfrer toutes les
autres choses que je voudrai (Troisime Mditation, oeuvres,
t. I, p. 66). Locke dit de mme : Car tandis que nous pensons
et que nous recevons successivement plusieurs ides dans notie
esprit, nous connaissons que nous existons ; et ainsi la continuation de notre tre (c'est--dire notre propre existence) et la
continuation de tout autre tre, laquelle est commensurable
la succession des ides qui paraissent et disparaissent dans
notre esprit, peut tre appele dure de nous-mmes et dure
de tout autre tre coexistant avec nos penses. Un homme
isol de tout mouvement arriverait se former quand mme
l'ide du temps par la seule connaissance de la succession de
ses ides (Essai sur l'entendement humain, pp. 3 et 7).
En prsence d'une telle conception, les empiristes se sont
demand comment cette ide de temps, ne de la vie de la
pense, pouvait s'appliquer au monde extrieur. Hume pose le
problme : Les ides reprsentent toujours les objets ou les
impressions d'o elles drivent et ne sauraient jamais sans fiction
en reprsenter d'autres ou s'y appliquer (ibid., pp. 54-55).
Condillac raille : Vous appliquez votre propre dure tout ce
qui est hors de vous et vous imaginez par ce moyen une mesure
commune et commensurable, instant pour instant, la dure de
tout ce qui existe. N'est-ce donc pas l une abstraction que vous
ralisez ? (De l'art de penser, p. 149). Inversement, une position
totalement empiriste, comme celle de Condillac ou de Hume,
mne un relativisme extrme, l'ide n'tant alors que le
double de nos expriences sensibles.
On sait comment Kant, devant la ncessit de retrouver
un seul temps qui fonde les lois de la science, a postul qu'il ne

INTRODUCTION

pouvait tre qu'une forme pure de l'intuition sensible. Pour luii


l'unit du temps ne peut surgir de la diversit des sensations,
mais seulement de la manire dont l'esprit lie cette diversit.
Sa critique est valable contre toute tentative d'atteindre un
temps absolu des choses ou du moi. Mais ce serait videmment
faire un contresens de penser que Kant croit l'innit du
concept de temps. Ce dernier, en tant que concept, est acquis,
non pas en le tirant d'une sensation quelconque des objets
(car la sensation donne la matire mais non pas la forme de la
connaissance humaine) mais de l'opration de l'esprit lui-mme,
conformment la loi perptuelle qui en rgle les sensations
(Kant, Dissertation de 1770, cite par Sivadjian, ibid., p. 164).
Ce qui est inn, c'est la possibilit de se reprsenter les dingrentes sensations sous la forme des relations temporelles. Le
concept du temps est idal parce qu'il n'est pas abstrait de
l'exprience, mais il ne se dgage que par l'activit du sujet
Telle est au moins la conception retenue par Havet, le plus
rcent commentateur de Kant. Celui-ci en effet ne s'est gure
expliqu - ce n'tait pas son but - sur les processus mmes
de la gense de notre ide de temps.
Kant a eu le grand mrite de montrer que notre ide de
temps n'tait pas un dcalque des choses, mais une manire
de les considrer. Il a ainsi dblay le terrain pour les psychologues en les dtournant de la recherche d'une ralit en soi
et en les invitant voir l'origine de l'ide de temps dans l'activit mme de l'esprit qui pense et unit les divers changements.
La Critique a d'autre part influenc indirectement les rflexions
ultrieures. En faisant du temps une forme de la sensibilit,
Kant a dplac le problme. Les philosophes, puis les psycbologues, se sont aprs lui moins proccups de l'ide de temps
que de la conscience que nous prenons du temps.
L're postkantienne a vu le problme driver peu peu
du plan pistmologique au plan psychologique. La question
n'est plus tant de savoir quelle condition la notion de temps
peut fonder la science que de rechercher la gense empirique
de notre notion du temps et plus gnralement de notre prise
de conscience des deux aspects fondamentaux de cette notion :
la succession et la dure. Partout, mais surtout en Allemagne,
cette rflexion se situe par rapport Kant. Certes, souvent, les
auteurs confondent l'apriorisme mtaphysique qui tait la

1':-; \'CTT()f,O(; IT'; [H


7'reps

vraie position de Kant avec un innisme, et ils accumulent de;


arguments contre l'hypothse selon laquelle le temps serait une
intuition a priori. Cependant, mme pour eux, un point semble
acquis : la succession des sensations ou des penses ne suffit
pas donner l'ide de succession. Celle-ci ne peut natre que de
la saisie d'une relation. A partir du xixe sicle, cette relation
est cherche entre les diffrentes reprsentations que nous
pouvons nous former de la ralit : en effet, ct des perceptions qui, elles seules, ne pourraient nous fournir plusieurs
lments de la succession, puisque chacune se situe dans
l'instant, nous avons, grce la mmoire, des images. Par suite
des lois de l'association, ces images reproduisent la srie des
vnements vcus et nous permettent de prendre conscience
des relations de l'avant et de l'aprs qui les unissent. Le fait
mme que la mmoire et l'association soient constamment
invoques montre assez que le problme cette poque est de
plus en plus pos en termes psychologiques (1).
Les relations entre image et sensation ou entre plusieurs
images sont videmment envisages de faon diffrente par
les thoriciens de cette poque. Pour Herbart par exemple, si,
aprs une srie de reprsentations a, b, c, d, e, l'lment a
se prsente de nouveau la conscience, il voque les autres
lments b, c, d, e, qui lui ont t associs. Il y a donc une prsentation de la succession, c'est--dire un changement d un
processus d'volution. Si c'est e qui se trouve nouveau donn,
il voque par un processus d'volution d , puis c , puis
b , etc., mais chaque lment apparat d'autant moins net
qu'il est plus loign du premier ; dans cette sriation, les laments ne sont plus donns avec la mme clart. Chacun des
processus comporte donc une prsentation simultane des
deux lments terminaux de la srie, et de la combinaison des
deux processus se dgage une perception complte du temps
(d'aprs Nicols, 1890).
Le temps n'est possible, pour Spencer, que par l'tablissement d'un rapport entre des tats de conscience. La naissance
de la conscience du temps est la conscience de la diffrence des
sur la
(1) Nichols, dressant en 1890 une revue des positions contemporaines
psychologie du temps, s'tonne de ce que Kant ne fasse pas une fois allusion aux
dans
transcendantale.
C'est
processus mnmoniques
l'Esthtique
que prcisment
Kant ne s'attachait
pas la psychologie.

I7V l'ROD UC'7'ION

positions des impressions successives par rapport l'impression


diffrence qui nat du seul fait que
que j'prouve actuellement,
n'existent
pas toutes
j'ai conscience
que ces impressions
de position
ensemble.
Mais la perception
de ces rapports
n'est que la matire premire qui nous sert construire l'ide de
temps. En dfinitive, celle-ci est bien l'ide d'un rapport de
positions, mais dissocie de toutes les positions particulires.
D'aprs Wundt, la simple rptition d'un son suffit fournir
tous les lments de la perception du temps. Quand le second
son se produit, il reproduit en un sens le premier dont l'image
est encore prsente. Ainsi l'vocation
du premier son par le
second fournit le dbut, la perception
du second la fin, et la
Une srie de
persistance de l'image la longueur de l'intervalle.
faits de conscience entrane donc une relation temporelle parce
qu'entre eux il y a toujours un grand nombre de reprsentations
durables. Le temps nat la fois de cette succession et de la
relative simultanit
des formations psychiques.
de cette cole de pense,
Guyau galement est reprsentatif
mais sa conception est plus dynamique.
Il recherche quels sont
les lments de l'exprience
du temps. Il en distingue deux :
le lit du temps, form par la suite de nos reprsentations
qui
tendent s'effacer mesure qu'elles deviennent plus lointaines,
et le cours du temps, c'est--dire la perspective qu'introduisent
entre nos reprsentations
le dsir et l'effort. La conscience du
nat
de
l'association
temps
d'images varies de degrs diffrents
des faits intrieurs lis l'affectivit.
Le fait commun tous les auteurs de cette poque est qu'ils
cherchent expliquer notre ide de temps partir de l'analyse
de nos tats de conscience. En ce sens, si paradoxal que paraisse
ce propos, Bergson, dont la vise est plus mtaphysique
que
n'a cependant pas une approche essentiellement
psychologique,
lui aussi s'adresse notre exprience intrieure,
diffrente :
mais au lieu d'y dcouvrir la multiplicit,
il y aperoit l'unit
intuitive de la dure homogne du moi o se pntrent intimement des tats qui ne nous apparaissent
successifs que parce que
nos sensations successives retiennent quelque chose de l'extriorit rciproque qui en caractrise objectivement
les causes o
sur
les
donnes
immdiates
de
la
19e
d., 1920,
conscience,
(Essai
p. 95). Cette dmarche rflexive, tout la fois psychologique
dans ses analyses et philosophique
dans sa vise, est toujours

YSY(:HOI?IIGIr'UU 7'EMPS

actuelle et elle peut tre considre comme une attitude permanente de l'esprit humain.
De nos jours, elle est surtout repisente par l'cole phnomnologique, qui, partant de notre exprience, essaye par une
rduction transcendantale de la dpouiller de tout ce qui est
contingent et de n'en retenir que la signification essentielle.
Les phnomnologues se sont justement beaucoup proccups de l'analyse du temps. Husserl (1928), Heidegger (1927),
Merleau-Ponty (1945), Berger (1950) ont fait ressortir que le
temps n'est pas un objet, qu'il ne peut donc tre ni une donne,
ni un contenant, ni un contenu. Le fait essentiel pour eux est
la temporalit de la conscience que nous rvle notre unique
exprience, celle du prsent : celui-ci en effet n'existe qu'avec
ses horizons puisqu'il est le prsent d'un tre en devenir. La
conscience dploie le temps qui apparat ainsi comme une
dimension de notre tre.
*
* *
A partir du milieu du xixe sicle, nous assistons la
naissance d'une toute nouvelle approche du problme du
temps : l'tude empirique de la prcision avec laquelle les
hommes peroivent le temps. Sous l'influence de la psychophysique dont Fechner vient de mettre au point les mthodes,
l psychologie du temps se transporte au laboratoire. Les
premiers exprimentalistes se posent les problmes classiques
de la psychophysique : la loi de Weber s'applique-t-elle au
temps ? Y a-t-il des erreurs constantes dans la perception du
temps ? Quelle est l'influence du contenu des intervalles temporels sur la dure perue, etc. ? En Allemagne les travaux se
multiplient (Mach, 1865 ; Vierordt, 1868 ; Kollert, 1883 ;
Mehner, 1883 ; Estel, 1885 ; Glass, 1887 ; Ejner, 1889 ; Munsterberg, 1889 ; Meumann, 1893-1896 ; Schumann, 1898). Au
dbut, ils se situent sur deux plans la fois. D'une part, au
moyen d'expriences, les psychologues recherchent ce que le
sujet peroit en l'tudiant travers ce qu'il fait (reproduction
par exemple) ou ce qu'il dit (comparaison). D'autre part,
comme les philosophes de leur poque, ils essayent d'atteindre,
dans des protocoles introspectifs, les fondements de la conscience
du temps. Le fait nouveau est que les exprimentalistes ne se

INTRODUCTION

zu

contentent plus de leurs observations personnelles, mais qu'ils


s'appuyent sur celles de leurs sujets , le plus souvent choisis
parmi des assistants ou des collaborateurs.
Ces deux approches peu peu se dissocient. Les travaux
proprement introspectifs qui voudraient atteindre des contenus
premiers, des expriences immdiates, se perdent dans le byzantinisme. L'introspection a beau se faire plus systmatique avec
l'cole de Wrzbourg, elle dcouvre que l'essentiel de la perception chappe justement l'introspection. Par contre, de
plus en plus se rvlent la cohrence et la fcondit des rsultats
proprement exprimentaux. Les psychologues, en outre, ne se
contentent plus d'tudier la perception du temps chez des
adultes cultivs, mais tendent leurs investigations aux animaux,
aux enfants, aux malades mentaux. Si ces cas permettent d'tudier la perception grce aux techniques du conditionnement ou
mme travers des rponses verbales, ils interdisent en revanche
l'vocation par le sujet d'une exprience consciente. De plus
en plus s'impose un point de vue qui tait implicite ds les
premires exprimentations : l'important est d'tudier ce que
l'homme fait en raction aux situations dans lesquelles il se
trouve.
En dpit du simplisme des premiers behavioristes, la psychologie tout entire se transforme en science des conduites
humaines dans le premier quart du xxe sicle. En ce qui
concerne le temps, l'orientation de la psychologie nouvelle
s'est trouve fixe par la confrence d'Henri Piron au Congrs
international de Psychologie d'Oxford en 1923 et par le cours
que fit Pierre Janet au Collge de France en 1927-1928 sur L'volution de la mmoire et de la notion du temps. Piron ne se proccupait que d'explorer les problmes psychophysiologiques de
la perception du temps. Mais, ce propos, il a t amen dfinir
une mthode gnrale : ces problmes doivent tre abords
sur le terrain objectif de l'analyse de la conduite humaine
vis--vis du temps (1923, p. 1) (1).
P. Janet, avec son originalit habituelle, a renouvel les
perspectives de l'tude du temps. Son premier cours affirmait
(1) Cette orientation tait fconde, non seulement pour l'tude des problmes
les plus personnelles,
comme
perceptifs, mais aussi pour celle de nos attitudes
Piron lui-mme devait l'illustrer en 1945, dans une nouvelle confrence faite devant
l'Association franaise pour l'Avancement
des Sciences.

10

1)(i TEi\1P8

que la psychologie a mieux faire que de se centrer sur l'tude


de la pense ; elle doit partir de l'action. La seule question se
poser est la suivante : Quelles sont nos actions sur le temps ?
Selon lui, le premier acte relatif au temps est la conduite
d'effort d'o nat le sentiment
de la dure, comme il natra
aussi de la conduite d'attente.
Ce sentiment n'est pas une action
primaire mais une rgulation de l'action, due la ncessit de
nous adapter
aux changements
irrversibles.
Ainsi, si nous
rencontrons
une personne qui nous apparat plus vieille qu'
notre prcdente entrevue, nous prenons conscience qu'il s'est
(?coul?,du
La notion d'un
temps entre ces deux rencontres.
universel
et
dans
se
situent
tous les
temps
homogne
lequel
rsultat
d'une
de type
est
elle-mme
le
conduite
changements
social : elle s'impose comme le cadre d'ensemble grce auquel
se cre une uniformit entre toutes ces dures individuelles qui
sont videmment,
l'origine, htrognes les unes aux autres.
Ce n'est pas le moment de dvelopper
et de discuter la
thorie mme de P. Janet. Soulignons seulement l'originalit
de sa vise. Le problme psychologique
n'est plus de savoir ni
ce qu'est le temps, ni la nature de notre ide de temps, ni
mme de saisir sa gense dans quelque intuition
ou quelque
construction
de l'esprit, mais de comprendre comment l'homme
ragit la situation qui lui est faite de vivre dans le changement.
Les donnes de la conscience, loin d'tre mconnues, y retrouvent leur signification relle. Elles ne sont pas en effet quelque
dcalque de la ralit, mais un ensemble de signes, de formules
et d'interprtations
commodes (Wallon, 1930, p. 326), qui se
dans
mme et qui, en retour, servent de
l'action
dveloppent

notre
activit

mesure
guide
que nous en prenons conscience.
*
* *
Notre propre travail s'inscrit dans cette perspective.
Sous
la dnomination
de conduites temporelles , nous nous proposons d'tudier les diffrentes manires dont l'homme s'adapte
aux conditions temporelles de son existence.
Ces conditions temporelles, en premire analyse, se ramnent
toutes au fait que nous vivons dans des milieux physique,
technique et social qui se modifient d'une manire incessante.
Non seulement nous subissons ces changements,
mais nous les

TNTRonrrCTTON

11

zu

crons car notre propre


activit
n'est elle-mme
suite
qu'une
de changements.
il apparat
Sans prjuger
de leur signification
ultime,
que
les changements,
continus
ou
soient
discontinus,
qu'ils
prioL o il y a chandiques ou non, ont tous un double caractre.
il y a succession
de phases
d'un mme processus
ou
gement,
de divers processus
concomitants.
D'autre
part, la succession
son tour l'existence
d'intervalles
entre les moments
implique
successifs.
Ces intervalles
sont plus ou moins longs ; nous disons
en considrant
ce qui en
qu'ils sont plus ou moins durables,
eux demeure
relativement
Ainsi parlons-nous
de la
inchange.
dure du jour pour dsigner
la clart qui s'tend
entre la fin
d'une nuit et le dbut de la suivante.
Phases
successives
et intervalles
sont videmment
relatifs
au contenu
du changement
et l'aspect
sur lequel on fait, de
Le jour est un intervalle
entre
prfrence,
porter son attention.
deux nuits
des
mais, dans le jour mme,
je puis distinguer
o
se
retrouvent
successions
et
intervalles.
L'imchangements
est seulement
de remarquer
caractre
portant
que ce double
est manifeste,
observ et l'chelle
quels que soient le phnomne
laquelle
on le considre.
A ces conditions
nous ragissons
de manires
temporelles,
trs diffrentes.
Il est possible de distinguer
parmi nos ractions
trois
trois niveaux
groupes
principaux
qui correspondent
20 La
1
Le
conditionnement
aux
d'adaptation :
changements ;
des
30
La
matrise
des
perception
changements;
changements
(1).
10 LE

CONDITIONNEMENT

AU TEMPS

Le premier
niveau
de l'adaptation
se situe sur un plan bioest
commun

l'animal
et
l'homme.
Les changelogique
qui
ments
nous
sommes

condition
soumis,
auxquels
qu'ils aient
des chanquelque
rgularit,
engendrent,
par conditionnement,
de
notre
gements
synchrones
organisme.
(1) Nous excluons de l'objet de ce travail nos ractions notre propre changement long terme, c'est--dire aux diffrents ges de notre vie. Cette tude ouvrirait une tout autre srie de problmes. Il y a en effet une psychologie de l'enfance,
de l'adolescence, de la maturit, de la vieillesse, qui traite prcisment des ractions
propres chaque ge face son propre changement. Par contre, nous envisagerons
systmatiquement la manire dont nous nous adaptons aux changements de notre
environnement chaque ge de la vie.

12

l'S )ClIOLOG DU 'l'EIlIPS

Si les changements sont priodiques - et parmi ceux-ci


le plus important pour l'homme est le cycle nycthmral -, ils
donnent naissance des activits de notre organisme qui ont
la mme priode. Leur rgulation, d'abord exogne, devient
peu peu endogne, de telle sorte qu'ils dpendent relativement
peu du milieu. Cette correspondance a pour effet d'harmoniser
notre vie avec les changements les plus importants de l'environnement. En outre, les modifications de notre organisme,
devenues priodiques, constituent une vritable horloge phycomme l'animal - utilise pour
siologique, que l'homme son orientation temporelle, surtout quand lui font dfaut les
repres fournis d'ordinaire par les changements de son environnement (chap. I).
Ces montages physiologiques apparaissent aussi dans les
conditionnements retards par lesquels les animaux s'adaptent
l'intervalle rgulier qui spare deux ou plusieurs changements.
De mme, le conditionnement instrumental rvle que l'animal
est capable d'apprendre tenir compte pratiquement d'un
intervalle.
Chez l'homme, ces enregistrements de la dure au niveau
des ractions biologiques jouent aussi un rle, mais il est le
plus souvent masqu par les apprciations conscientes de la
dure (chap. II).
2

LA

PERCEPTION

DU

TEMPS

Dans des limites temporelles troites sans doute, mais d'une


grande importance pratique, nous percevons des changements.
Cette perception se caractrise par une inigration des stimulations successives qui permet de les saisir dans une relative
simultanit : les rythmes ou les propositions du langage en
sont un exemple manifeste. Cette simultanit dfinit le prsent
psychologique, l'intrieur duquel nous percevons les caractres
fondamentaux des changements : l'ordre des stimulations et
l'intervalle qui les spare (chap. III).
Dans quelles conditions est-il possible, au sein du prsent
psychologique, de passer de la perception de l'instantan
celle du durable, et de la simultanit au successif ? C'est l
l'objet de notre chapitre IV.
Quelles sont les modalits de notre perception de la dure ?

13

INTRODUCTION

On ne peut les prciser qu'en tudiant les rapports de la dure


perue avec la nature de ce qui change et la structure des processus intgratifs de la succession (chap. V).
LA

MAITRISEDU TEMPS

La pelception ne nous permet de saisir que les changements


contemporains. L'homme chappe cette limite parce qu'il est
capable de se reprsenter ces changements ; il peut ainsi se
situer par rapport eux, les mettre en relation et les utiliser,
dans une certaine mesure, son avantage.
Grce la mmoire, nous pouvons reconstituer la succession
des changements vcus et anticiper les changements venir.
L'homme acquiert ainsi un pass et un avenir, c'est--dire un
horizon temporel par rapport auquel son action prsente prend
tout son sens (chap. VI).
La dure proprement dite se rvle notre conscience
partir de nos sentiments du temps, qui se ramnent essentiellement au sentiment d'un obstacle : l'intervalle entre ce que nous
faisons et ce que nous voudrions faire dans un avenir rapproch.
D'autre part, cette dure est apprcie directement partir
du nombre des changements que nous y avons remarqus
(chap. VII).
La constitution d'un horizon temporel et l'apprciation de
la dure n'impliquent pas une mise en relation complte de
toutes les donnes d'ordre et de dure qui restent encore trs
intuitives. Cette relation se ralise un niveau suprieur au
moyen d'oprations intellectuelles qui sont l'origine de notre
notion du temps, trame abstraite de tous les changements.
Nous pouvons alors mesurer le temps, reconstituer et utiliser
le devenir sans tre lis par ses qualits apparentes et en particulier par l'irrversibilit de l'ordre vcu (chap. VIII).
*
* *
Justine) notre classification des conduites temporelles ds
prsent serait anticiper sur tous les chapitres venir. 11 est
cependant utile, pour mieux faire ressortir la nature de notre
dmarche, de situer brivement notre classification par rapport
celles qui ont t le plu> souvent proposes.

14
.-

PSYCHOLOGIEDU TEMPS
.--

cartons d'abord toutes les classifications qui partent des


diffrentes catgories du temps : temps physique, temps biologique, temps psychologique;'temps social, etc. Elles dcrivent
les diffrentes sries des changements, elles ne sont pas faites
d'un point de vue psychologique.
Ds que des psychologues ont abord le problme du temps,
on a vu natre une distinction fondamentale entre une exprience primaire de la dure, attribue un sens du temps ,
et notre ide rationnelle du temps. Cette distinction a t la
fois reprise et transforme par Bergson, chez qui elle est
devenue l'opposition entre la dure vcue et la dure pense.
Dgage de ses implications mtaphysiques, elle se retrouve,
avec des nuances, dans tous les traits de psychologie, et en
particulier dans les travaux de pathologie mentale (Straus,
Minkowski, Ehrenwald).
Les classifications qui partent d'une telle distinction sont
lies une psychologie qui n'tudie que les donnes de la
conscience. En effet, elles opposent les manires dont nous
croyons saisir le temps. Elles sont donc insuffisantes dans le
cadre d'une psychologie de la conduite qui, comme on le sait,
considre que nos prises de conscience ne sont qu'un moment
- essentiel parfois - de nos actes. Sans doute nous mettrons
profit, dans notre recherche, les analyses qu'a suggres la
distinction entre le temps vcu et le temps pens, mais l'angle
de vue sous lequel nous les envisagerons, c'est--dire l'adaptation aux changements, leur prtera une autre signification.
De plus, la distinction prcdente, en se limitant aux tats
de conscience, mconnat nos adaptations de type biologique
ainsi que leurs consquences sur le plan proprement psychologique. En revanche, ces adaptations, aprs avoir t tudies
par des psychophysiologistes, comme Pavlov et Piron, figurent dans la classification propose par le neuropsychiatre
allemand Kleist (193,1,).S; fondant sur la diversit des centres
nerveux impliqus dans les troubles pathologiques relatifs au
temps, Kleist distingue : 10 1,'enregistrement du temps, base
de l'orientation temporelle, qui dpend des noyaux et des
centres vgtatifs de l'hypothalamus : 2 L'apprciation de la
longueur du temps qui pourrait tre lie l'activit des centres
vestibulaires ; 3 La saisie des structures temporelles qui est
en rapport avec les centres corticaux.

INTRODUCTION

1.5

Cette classification est trs intressante et recoupe la ntre


en plusieurs points. Toutefois, outre que le rle des centres
vestibulaires dans l'apprciation de la dure n'a pas t confirm,
elle a l'inconvnient de ne pas distinguer assez les conduites
qui dpendent d'une manire troite de l'activit du cortex
crbral, par exemple la perception des structures temporelles,
et l'laboration de la reprsentation du temps qui, elle, ne
peut tre troitement localise.
Notre propre dmarche est plus fonctionnelle. Nous nous
sommes propos de diffrencier nos processus d'adaptation aux
changements en nous appuyant sur des critres tirs de la
physiologie, de la pathologie, de la psychologie gntique, aussi
bien que de l'analyse des fonctions psychologiques. Mais, tout
en utilisant ces diverses disciplines, nous sommes rest fidle
la mthode de la psychologie du comportement ; travers
elles, nous avons cherch cerner ce que l'homme fait pour
connatre le temps, l'utiliser et se situer dans l'universel changement qui l'entrane.

PREMIRE

PARTIE

LE CONDITIONNEMENT

AU TEMPS

Les changements du monde extiieur ne provoquent pas


seulement des ractions qui rpondent immdiatement chacune de leurs phases. L'ordre et la priodicit de ces changements induisent dans les organismes des squences de modifications physiologiques et de comportements qui prsentent
les mmes caractres temporels. Ces squences sont telles qu'il
suffit qu'un premier changement soit donn pour que tous les
suivants se reproduisent dans le mme ordre et aux mmes intervalles temporels. Le temps intervient en ce cas comme un vritable stimulus conditionnel.
Sous l'influence des changements priodiques, l'organisme
devient ainsi une vritable horloge physiologique qui fournit
des repres l'orientation temporelle de l'animal comme de
l'homme (chap. I).
L'aptitude de l'organisme reproduire des squences rgulires subies ou cres par l'activit du vivant permet l'apprciation de la dure, comme on le constate dans le conditionnement retard ou dans le conditionnement
instrumental
(chap. II).
Le conditionnement au temps explique comment l'animal
s'adapte aux changements grce des conduites temporelles.
L'homme utilise aussi ces montages biologiques dans l'orientation temporelle et dans l'estimation de la dure, mais intgrs
dans des conduites plus complexes o intervient la connaissance symbolique des changements.

l'. PHAISSb:

CHAPITRE

L'ADAPTATION

PREMIER

AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

La plupart des changements de la nature sont priodiques,


et cette priodicit est en relation le plus souvent avec les positions successives des astres. Mares, nycthmres, lunaisons,
faisons ponctuent le milieu dans lequel vivent les organismes.
Il se trouve que ceux-ci prsentent aussi de nombreux phnomnes priodiques : battements du cur, cycles respiratoires,
rythmes de l'appareil digestif, du sommeil, cycles menstruels,
rythmes saisonniers de la vie vgtative, de l'activit sexuelle,
des migrations, etc.
Parmi les phnomnes priodiques de la vie organique, certains sont endognes et sans rapport avec les alternances de la
nature. Ainsi en est-il du rythme des ondes crbrales, de celui
du cur, et mme de celui de la respiration. D'autres changements organiques ont une priode qui concide avec un phnomne naturel, sans qu'il ait t possible de mettre en vidence
une relation de cause effet : le cycle menstruel de la femme a
par exemple la mme alternance que la rvolution de la lune.
Mais il n'est pas exclu que ce qui nous apparat pure concidence soit d l'action d'un agent qui n'a pas t encore dcouvert, ou encore une rmanescence d'un effet survenu au cours
de l'volution.
Enfin, 'parmi les activits priodiques des organismes, beaucoup sont induites par les variations priodiques auxquelles
ces organismes sont soumis, variations de l'clairement, de la
temprature, de l'humidit, etc., commandes par les rythmes
du cosmos. Ainsi de nombreux animaux ont une activit diurne
et un repos nocturne. Quelques-uns ont le comportement
inverse. Toute la nature suit le cycle des saisons, en relation avec
les positions relatives de la terre et du soleil. Le fait capital est

2U

PS}?CHOLUGIEDU TEMPS

que, non seulement ces rythmes cosmiques commandent des


activits ractionnelles, mais que, dans nombre de cas, ils
engendrent une vritable priodicit qui s'intgre en quelque
sorte l'organisme des tres vivants. Celui-ci devient capable
d'anticiper les changements du milieu tel point que, si on
supprime l'action de l'agent inducteur, les rythmes induits
continuent pendant un certain temps se produire. D'exogne,
la priodicit est devenue, par induction, endogne.
Empruntons la psychologie animale deux exemples bien
tudis pour faire comprendre ce phnomne.
Les Convoluta, ces petits vers plats qui forment de grandes
plaques vert fonc sur le sable humide des plages mare basse,
s'enfoncent ds que se produit l'agitation de la mare montante.
Ces ractions gotropiques, tour tour ngatives et positives,
synchrones du rythme des mares, ne se produisent pas chez
de jeunes animaux levs en aquarium (Martin, 1900). Si, par
contre, des vers qui ont subi pendant un certain temps l'action
des mares sont ensuite placs en aquarium, pendant les premiers jours, ils s'enfoncent et ressortent du sable comme s'ils
subissaient encore le jeu des mares (Gamble et Keeble, 1905).
Le ver luisant (femelle aptre de Lampyris noctiluca), qui allume
son fanal la nuit pour appeler les mles et qui l'teint le jour,
mme si on le place l'obscurit d'une manire permanente,
continue ne briller que la nuit pendant quatre cinq jours.
Peu peu, dans cette nouvelle situation, l'alternance disparat
et l'animal reste allum constamment mais avec une intensit
plus faible (Piron, 1925).
Ces activits priodiques ne sont donc pas simplement des
ractions rflexes concomitantes des stimulations lies au
rythme des mares ou du nycthmre, puisqu'elles subsistent
quelque temps encore si on supprime la cause directe. D'autre
part elles ne sont pas d'origine endogne puisqu'elles cessent
peu peu ds que ces organismes ne subissent plus de changements priodiques. La persistance rythmique, selon l'expression
d'H. Piron (L'volution de la mmoire, 1910), apparat alors
comme un effet de l'exprience et une adaptation par anticipation aux changements (1). Il s'agit bien l d'une conduite
(1) Ce chapitre doit beaucoup aux travaux d'H. Piron qui, tout au long de sa
carrire, s'est intresse ces phnomnes. Voir en particulier Piron, 1910, 1937,
t9t5.

L'ADAPTATION

AUX

CHANGEMENTS

PRIODIQUES

21

au sens o nous avons dfini ce terme dans l'introtemporelle,


d'une
modalit
de l'adaptation
au
duction,
puisqu'il
s'agit
D'ailleurs
auteurs
souvent
ces
faits
les
interprtent
changement.
sens du temps .
en invoquant
un certain
Avant
de dvelopper
toutes les consquences
de ces persistances rythmiques,
si ces phnonous avons nous demander
mnes ne sont que curiosits
de naturalistes.
Nous verrons
aisment leur importance,
non seulement
mais
chez les animaux,
chez l'homme,
une explication.
et nous en chercherons
1
LA VARIT

DES ADAPTATIONS

PRIODIQUES

Les variations
se rencontrent
dans
le
priodiques
dj
De nombreuses
fleurs s'panouissent
des heures
rgne vgtal.
dtermines
de la journe.
Linn, partir de cette constatation,
avait
des
de Flore
o chaque
heure
tait
plant
Horloges
des
fleurs
diffrentes.
Ainsi
le
liseron
des
indique
par
prs
s'ouvre
vers 3 h, le nnuphar
blanc 7 h, le souci 9 h, la
belle-de-nuit
18 h, etc. (Bonnier
Piron,
1910, p. 51).
d'aprs
Les feuilles des lgumineuses
ont une position
diurne et une
nocturne.
a
t
tudie
Cette
alternance,
position
qui
depuis
est inne. En effet, si on laisse une plante de haricot,
longtemps,
dans des conditions
de milieu, et en
constantes
par exemple,

un
Bien mieux,
elle
continu,
particulier
clairage
persiste.
a
montrer
si
le
Bnning
(1935)
rythme
prdominant
pu
que,
de cette espce tait du type 12-12, cependant
certaines
varits
avaient
un rythme
de 23 h et d'autres
de 26 h, la priode propre
d'une
varit
tant
constante
et transmissible
par hrdit.
notre point de vue, c'est que seule
Mais ce qui est intressant
l'alternance
semble
tre de nature
les variations
endonome,
du nycthmre
entranant
la synchronisation
propres
proprement dite. En effet, le rythme
du mouvement
des feuilles peut
tre invers
si on utilise un clairage
artificiel
la nuit
pendant
et qu'on laisse de jour les plantes
dans l'obscurit.
Cependant
on peut aussi, par des alternances
et d'obscurit,
d'clairage
arriver obtenir des rythmes
de 6 h (3-3), de 12 h (6-6) ou mme
de 36 h (18-18) (Pfeffer,
Piron,
1915, d'aprs
1937). Mais si
on replace
la plante
clairage
ces rythmes
constant,
acquis

22

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

et c'est la priodicit
de 24 h (12-12) qui se manis'estompent
feste nouveau.
D'une
manire
les expriences
de Darwin et
plus gnrale,
Peitz (cites par Piron,
ont
dmontr
la possibilit
ibid., 1910)
d'induire
des rythmes
chez
les
persistants
vgtaux
par l'action
la
de
lumire
de
ou
la
priodique
pesanteur.
Chez les animaux,
les faits sont encore
et
plus frappants
trs gnraux.
Il n'y a gure d'espce
o on n'ait pu mettre
en
vidence
des rythmes
des rythmes
saisonniers,
nycthmraux,
et plus gnralement
des rythmes
c'est--dire
des
circadiens,
dont la priode
est d'environ
24 h (Halberg,
rythmes
1960).
Ces rythmes
sont-ils
ou exognes ?
On en disendognes
cute beaucoup.
Ils persistent
le plus souvent
aprs cessation
des stimulations
Mais sommes-nous
srs
priodiques
exognes.
de connatre
toutes
ces stimulations ?
Nous pensons
toujours
la lumire,
la temprature,
mais nous sommes aussi sensibles
la pesanteur
et peut-tre
des forces
ou
magntiques
D'autre
ces
existent-ils

la
lectrostatiques.
part,
rythmes
naissance ?
Se dveloppent-ils
maturation
ou
sont-ils
le
par
de l'exprience ?
d'auteurs
produit
Beaucoup
pensent
aujourd'hui que de nombreux
sont endognes,
tout en subisrythmes
sant dans certaines
limites
l'action
de synchrotemporelles
niseurs
. L'induction
dans certains
cas, semble
rythmique,
entirement
des conditions
de
provoque
par la rythmicit
du temps
ces conditions
ont seulement
vie, mais la plupart
une ncessaire
alternance
pour effet de rgler temporellement
de priodes
de veille et de sommeil,
d'activit
et de repos
laquelle
ne peut se soustraire,
sous peine de mort,
aucun
Les
se caractrisent
essenorganisme.
rythmes
nycthmraux
tiellement
la
de
cette
alternance
avec
la
par
synchronisation
succession
du
et
de
la
nuit.
Cette
induction
rgulire
jour
commence
la naissance
de l'animal.
Ainsi l'embryon
de
activit
et
mme
le
poulet n'a aucune
rythme
jeune poussin
en lumire
maintenu
n'a pas un cycle d'activit
constante
Par contre,
s'il est soumis des alterrgl sur le nycthmre.
nances
et d'obscurit,
son comportement
suit ce
d'clairage
et Kayser,
de celui-ci
rythme
(Hiebel
1949). La priodicit
ne peut pas cependant
tre quelconque.
De nombreuses
expriences ont montr
les animaux
qu'il tait plus facile d'adapter
levs dans des conditions
un rythme
artificielles
de. 24 h

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

23
z

qu' un autre, et plusieurs auteurs, dont Kayser (1952), pensent


qu'il y a une prdisposition hrditaire pour un rythme de
24 h. Celle-ci serait aussi confirme par le fait qu'il est plus
facile d'inverser le rythme nycthmsral de la temprature du
pigeon (Kayser, 1952) ou celle de l'activit du rat blanc (Hunt
et Schlosberg, 1939 b) que d'en changer la priode. Toutefois,
dans certains cas, on a pu obtenir des rythmes dont la priode
est un peu plus longue. Il a t ainsi possible de crer chez des
rats blancs des priodes d'activit de 16 h faisant suite des
priodes de repos de mme dure (Hunt et Schlosberg, 1939 b).
Malgr quelques dressages exceptionnels de ce genre, on
peut affirmer qu'aucun animal n'chappe la forte emprise du
rythme nycthmral, sauf peut-tre les poissons des grandes
profondeurs : on a pu constater chez eux des phases de sommeil
qui peuvent se succder des intervalles trs suprieurs 24 h
(Piron, 1912). Il n'y a d'ailleurs pas que l'activit ou la
temprature du corps qui varient quotidiennement. De nombreuses activits physiologiques ont un rythme circadien dont
les phases correspondent ou non celles du nycthmre.
Ces exemples montrent comment la priodicit des changements extrieurs peut moduler temporellement des phases de
l'activit qui, dans leur principe mme, correspondent une
ncessit biologique. A ct de ces rythmes globaux de l'activit,
on constate, en particulier chez les insectes, des activits qui
se reproduisent toujours la mme heure et qui sont entirement le fruit d'une exprience acquise. Si les abeilles trouvent
la mme place et la mme heure de la nourriture pendant plusieurs jours de suite, elles se prsentent par la suite tous les
jours cette mme heure ; ce mouvement continue pendant
plusieurs jours aprs que l'on ait supprim la nourriture. Le
dressage peut tre fait simultanment plusieurs heures de la
journe (Beling, 1929) ; il peut mme russir si on place de la
nourriture deux places diffrentes quelques heures d'intervalle (Wahl, 1932) (1). Ce sens de l'heure se retrouve dans
(1) Grabensberger
(1933)avait cru constaterles mmesfaits chezles fourmis.
MaisReichle,en 1943,a montrquel'activitdesfourmis la recherchede la nourriture tait en relationdirecteavecles conitionsclimatiques.Dobrzanski(1956)
a reprissystmatiquement
les expriences
de Grabensberger
et il a montrquel'on
trouvaitaprsl'expositionde la nourriture une heuredonne,pendantplusieurs
un
du dressagequ'
en
mme
la
mme
densit
de
fourmis

l'heure
semaines,
lieu,
d'autresheuresde la journe.

24

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

d'autres espces. Des poissons se rendent tous les jours au


mme lieu l'heure o on les nourrit (Braunschmid, 1930)
et des oiseaux manifestent une recrudescence d'activit peu
avant l'heure de leur repas (Stein, 1951).
Dans tous ces exemples, le dclenchement de l'activit se
fait un ou plusieurs moments homothtiques du nycthmre,
et il n'est pas exclu a priori que des repres extrieurs puissent
jouer un rle. Mais si dans la vie normale ces derniers sont utiliss, on a cependant prouv qu'ils n'taient pas essentiels.
Ainsi les abeilles ont pu tre dresses venir chercher leur nourriture toutes les 21 h, ce qui exclut l'utilisation de repres du
monde extrieur (Beling, 1929). Plus dcisive encore est l'exprience de Renner (1955). A Paris, des abeilles ont t entranes
venir chercher leur nourriture dans une pice exprimentale
une heure dtermine de la journe. Puis entre deux repas
on les a transportes en avion de Paris New York. Places
dans une pice exprimentale identique et prives de nourriture, les abeilles se sont prsentes les jours suivants pour
chercher de la nourriture l'heure de Paris sans tenir compte
du dcalage d'heure entre Paris et New York. L'exprience
reprise de New York Paris a donn le mme rsultat. Elle
prouve que l'abeille est guide par un reprage interne indpendant des conditions extrieures.
Ce reprage doit tre fourni par les variations priodiques
induites dans l'organisme par le rythme nycthmral. Si on
essaie en effet de dresser des animaux une priode de temps
suprieure 24 h, il y a chec (Stein, 1951), parce que sans doute
ils ne peuvent plus trouver de repres ni extrieurs, ni intrieurs.
L'existence d'une horloge interne a t aussi mise en vidence
dans les tudes sur l'orientation astronomique o des arthropodes et des oiseaux, dont Medioni (1956) a fait une revue
critique. De nombreuses expriences ont montr que des
insectes, des crustacs, des oiseaux taient capables de se diriger
dans une direction donne de la rose des vents en se guidant
seulement d'aprs la position du soleil. Pour que ce comportement soit constant, il faut videmment que l'animal tienne
compte de l'heure puisqu'il apporte une correction l'volution
des positions du soleil dans la journe. Ainsi des abeilles qui ont
t dresses pendant un aprs-midi aller chercher de la nourriture l'ouest repartent le lendemain matin dans cette direc-

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES


25
_____ntion de l'ouest, mme si dans la nuit on a transport leur ruche
dans un tout autre paysage et si on a orient diffremment le
trou d'envol (von Frisch et Lindauer, 1954). Un tourneau
peut tre aussi dress chercher sa nourriture dans des mangeoires situes l'est, quelle que soit l'heure de la journe.
Cette rgulation par une horloge physiologique est particulirement manifeste quand on cre un dcalage entie les
indications qu'elle fournit et les positions du soleil. Si la cage
de l'tourneau, dress s'orienter vers l'est la lumire du jour,
est place dans un sous-sol obscur au centre d'une tente circulaire de toile blanche qui diffuse la lumire d'un projecteur
lectrique jouant le rle d'un soleil artificiel, l'animal, l'heure
habituelle des expriences, s'oriente vers l'est, sa direction
faisant avec celle du soleil artificiel le mme angle qu'avec le
vrai soleil. Si, quelques heures plus tard, on recommence l'exprience, le projecteur tant rest dans la mme position, l'animal
commet une erreur vers l'ouest : il a apport une correction
la position du soleil, comme si celle-ci avait vari. Mais comme
le soleil artificiel est rest fixe, il se trompe (Kramer, 1952).
Inversement, on peut prouver l'existence de l'horloge interne
en la drglant. Aprs avoir dress des tourneaux s'orienter
vers l'un des points cardinaux n'importe quelle heure de la
journe, on les soumet l'influence continuelle d'un jour artificiel constitu comme suit : une alternance d'clairement et
d'obscurit reproduisant fidlement le rythme nycthmral,
mais avec un dcalage de 6 h par rapport au soleil. Si au bout
de quelques jours on soumet les tourneaux des expriences
d'orientation la lumire du jour, on constate qu' 15 h, par
exemple, ils s'orientent comme s'il tait 9 h du matin. Leur
erreur rsulte videmment du dcalage de leur horloge interne
qui s'tait adapte au nouveau rythme (Hoffmann, K., 1954).
Le montage de ces horloges physiologiques implique que les
organismes aient la proprit de s'adapter des changements
rguliers.
Des expriences faites dans des conditions artificielles
dmontrent que cette proprit est assez gnrale et que l'on
peut conditionner un animal des priodes sans rapport avec les
changements du milieu naturel, pourvu qu'elles soient infrieures 24 h. Cette mise en vidence a t surtout l'eeuvre
de Pavlov, de ses lves et de son cole, oeuvre qui peut tre

26

l'SYCHUUJGIE D 1 ' TEMPS

aborde par l'ouvrage de Pavlov, Leons sur l'activit du cortex


crbral (1929), et par l'article de Dmitriev et Kochigina (1959).
Ds 190, Zelcnnji applique une combinaison d'un son et de
nourriture toutes les 10 mn un chien et dcouvre qu'aprs
un certain nombre de rptitions le rflexe conditionn salivaire
se produit rgulirement la fin de l'intervalle de 10 mn.
Feokritova, en 1912, devait tudier les lois prcises de ce
phnomne sur lesquelles nous allons revenir (p. 39). Mais
le phnomne n'est pas limit au rflexe salivaire. Beritov
(1912, d'aprs Dmitriev et Kochigina, 1959) a montr que l'on
pouvait aussi conditionner des rflexes dfensifs moteurs.
Ainsi, si on donne un choc lectrique sur la patte avant d'un
chien toutes les 5 mn, aprs 40 rptitions on constate que
l'animal, une minute avant la stimulation suivante, semble se
rveiller, remue la tte et lve la patte. Mais ce rflexe ne
s'tablit pas d'un seul coup et les ractions sont d'abord
rparties pendant tout l'intervalle entre les deux stimulations
pour se concentrer peu peu vers la fin de l'intervalle. Bykov
et ses collaborateurs ont enfin dmontr, depuis 1936 (d'aprs
Dmitriev et Kochigina, 1959), que l'on pouvait conditionner
au temps les changements du mtabolisme (ractions aux changements de temprature par exemple). Toutes ces ractions sont
comparables celles des abeilles de Beling. Des changement,
priodiques induisent un rythme de comportement. On peut
mme dresser des animaux des priodicits complexes. Si ou
donne de la nourriture des pigeons selon le schma temporel
suivant : nourriture, 15 s; pause, 30 s; nourriture, 15 s ; pause,
90 s, en recommenant plusieurs fois ce cycle plusieurs jours de
suite, on constate - grce l'enregistrement actographique que l'animal reste calme pendant les pauses, mais commence
remuer la fin des priodes de repos, anticipant ainsi l'arrive
de la nourriture. Lorsqu'on cesse de leur offrir de la nourriture,
les pigeons continuent pendant la dure de plusieurs cycles
prsenter la mme structure de comportement (Popov. 1950).
*
* *
I "homme a t, du point de vue de ses adaptations aux
priodicits cosmiques, relativement moins tudi que les
animaux ou les vgtaux. Il est vrai qu'il est plus difficile

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

27

d'exprimenter sur lui et de le soumettre des conditions totalement artificielles. D'autre part, comme nous aurons l'occasion de le souligner maintes fois, ses modes d'adaptation sont
varis ; ils peuvent se renforcer, mais aussi se compenser, au
point de masquer des faits essentiels.
L'observation courante nous rvle cependant l'importance
dans nos vies du rythme nycthmral. La plus grande partie
de l'humanit dort pendant la nuit et travaille pendant le
jour. Ici encore le rythme de la lumire modle une ncessit
organique, car l'homme ne peut se passer de faire succder le
sommeil l'activit, mme s'il peut modifier assez largement
- dans les cas exceptionnels - la priodicit de cette alternance. Dans ce cadre gnral, les adaptations restent individuelles. Beaucoup de gens se rveillent peu prs heure fixe
et une variation accidentelle et importante de l'heure de leur
coucher n'y change rien. L'heure du rveil n'est pas alors dtermine par la quantit de sommeil, mais par l'habitude. Depuis
que les transports en avion permettent de changer rapidement
de pays distants de plusieurs fuseaux horaires, de nombreux
voyageurs ont remarqu que pendant plusieurs jours aprs un
dplacement leur sommeil tait perturb et que, par exemple,
s'ils venaient de France, ils avaient tendance au dbut de leur
sjour en Amrique (o le soleil se lve quatre cinq heures
plus tard) se rveiller beaucoup trop tt.
Depuis longtemps d'ailleurs, on sait que le pouls, la pression
sanguine et surtout la temprature du corps prsentent des
variations nycthmrales chez l'homme comme chez de nombreux animaux. La diffrence de temprature chez l'homme est
presque d'un degr entre le minimum de la nuit et le maximum
de l'aprs-midi. Ds 1875, les physiologistes pensrent que ce
rythme tait induit par les alternances de la lumire et de
l'obscurit entranant des alternances d'activit et de repos ;
il tait donc possible de le renverser en substituant, une activit
diiiine une activit nocturne ; mais les rsultats restrent trs
controverss jusqu'aux expriences de Toulouse et Piron qui
constatrent, en 1907, l'inversion de la temprature chez les
infirmires passant d'un service de jour un service de nuit.
Cependant cette inversion fut progressive et ne fut complte
qu'au bout de trente quarante jours. Dans les premires
semaines, l'ascension de la temprature, habituelle auparavant

28

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

pendant la matine et le dbut de l'aprs-midi, s'attnua peu


peu, puis se transforma en une baisse de plus en plus rapide
(Toulouse et Piron, 1907).
Des voyageurs au long cours ont pu constater une modification progressive du rythme de leur temprature. Ainsi,
Osborne, parti par bateau de Melbourne pour l'Angleterre,
constatait, aprs un voyage de six semaines, que le maximum
de sa temprature avait t chaque jour situ vers 18 h, alors
- heure de
que 18 h l'arrive correspondait 4 h du matin
Melbourne. L'inversion avait t complte (Osborne, 1907).
Le fait de l'inversion prouve que le rythme est fonction
des conditions de vie, de l'activit physique et mentale qui,
normalement, prsente son maximum un moment dtermin
par les conditions cosmiques, c'est--dire par l'clairement
solaire, mais avec modifications d'origine sociale, entranant
ce fait que le maximum se produit bien plus tard dans les villes
que dans les campagnes ; on ne peut donc invoquer une priodicit fondamentale.
Et en revanche, les difficults, la lenteur de l'inversion
indiquent que le rythme a bien t acquis, qu'il tend persister
dans sa priodicit, s'opposant l'tablissement de la priodicit nouvelle, en sorte qu' chaque instant il s'tablit un
compromis entre l'action passe, le souvenir, de plus en plus
faible, et l'action actuelle de plus en plus forte (Piron, 1910,
pp. 89-90) (1).
Les controverses qui prcdrent l'exprience de Toulouse
et de Piron ne cessrent pas immdiatement, car les rsultats
sont parfois contradictoires. Chez ceitains individus, il semble
que cette inversion ne se produise pas (Regelsberger, 1940),
alors que chez l'animal elle est toujours possible. Peut-tre un
facteur interne, d'ordre psychique, expliquerait-il ces excepdans les tudesqui ont t faites sur
(1) Ceslois trouventune confirmation
les travailleursde nuit. Ceuxqui changentd'horairede travail chaquesemaine
ont unetempratureirrgulire.
Lesfemmesqui travaillenttonteslesnuits,comme
les gardesde nuit des hpitaux,dormentmal pendantles premiresnuits de leur
congannuel,ce qui montrequ'ellesont besoind'un certaintempspourse rhabituer un autre rythmed'activit-repos.
_
indirectede l'adaptationaux changementspriodiques,
Enfin, consquence
modifis
lestravaillenrsde nuit, dontlesrythmesphysiologiques
sontconstamment
sont aussiceuxchezqui on observele plusd'affectionslies
par les circonstances,
affections
des troublesneuro-vgtatifs
tats
anxieux,
respiratoires,
(nvrose,
troublesdigestifs)(d'aprsKleitman,1939,Neulat,1950,Hadengue,1962).

L'ADAPTATiON AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

29

tions. En effet, si la vie psychique s'affaiblit, la plasticit aux


influences extrieures semble devenir plus grande. Ainsi chez
un oligophrne, microcphalo-acromgalique, il a t possible
d'obtenir en six jours seulement une double inversion quotidienne de sa temprature, en le faisant vivre la lumire
de 6 h 12 h et de 18 h 24 h, et en le maintenant l'obscurit de 0 h 6 h, et de 12 h 18 h. La temprature a baiss
de 0 h 6 h, mont de 6 h 12 h, baiss nouveau de 12 h
18 h et remont de 18 24 h. Toutefois, en poursuivant
l'exprience pendant un mois, on a constat de grandes
irrgularits et la rapparition de l'inversion simple, c'est-dire d'un rythme plus fondamental de 12/12 (Burckard et
Kayser, 1947).
Non seulement l'inversion de la temprature est possible,
mais on peut, chez certains sujets, obtenir un nouveau rythme
de la courbe de la temprature des priodes un peu diffrentes
de celle du nycthmre. Kleitman a ainsi fait vivre un de ses
collaborateurs une semaine de 8 jours (15 h de veille et 6 h de
sommeil), puis une semaine de 7 jours (17 h de veille et 7 h de
sommeil), enfin une semaine de 6 jours (19 h de veille et 9 h
de sommeil). Dans les trois cas, la courbe de temprature a
suivi le rythme de l'activit, mais il faut aussi noter que
Kleitman (1939) a chou en reprenant l'exprience sur luimme.
Aux phases de l'activit n'est pas seulement li le rythme
de la temprature, mais celui de nombreuses fonctions physiologiques : la glycmie, le taux de la calcmie et de la
protinmie, le taux des lymphocytes, la scrtion rnale,
les fonctions biliaire et glycognique du foie (Kayser, 1952)
Ainsi, tout l'organisme humain, aussi bien dans la vie de
relation que dans la vie vgtative, participe au rythme
nycthmral (1).
Ces rythmes sont induits. Rien ne le prouve mieux que
l'tude du dveloppement de l'enfant. Chez le foetus comme chez
le nouveau-n, on n'observe aucune forme de cycle nycthmral
ni dans l'activit, ni dans les fonctions physiologiques. Le
(1) Cerythmeexpliquesansdouteles variationsdiurnesde l'estimationde la
dure misesen videncepar la mthodede production.Aux priodesd'activit
correspondla productionde durespluslongues.Lesvariationssont inverseschez
ceuxqui sont actifsde jour ou actifsde nuit (Thor,1962).

:\0

1>1' TEHP8

sommeil du nouveau-n est polyphasique et les priodes de


sommeil sont trs nombreuses sans prfrence pour la nuit.
Le dveloppement se fait par unification des priodes de
sommeil qui deviennent de moins en moins nombreuses et de
plus en plus longues par suite d'ml processus de maturation.
Mais les habitudes sociales lies la succession des jours et des
nuits jouent un rle prpondrant dans la localisation de ces
priodes de sommeil et de veille ; ds la fin de la premire
semaine de la vie, le sommeil nocturne commence l'emporter
sur le sommeil diurne (Gesell, 1953, pp. 153-168). Le rythme
de la temprature s'tablit, lui, plus lentement ; il n'est bien
diffrencie qu'au cours de la seconde anne (Kleitman, Titelbaum
et Hoffmann, 1937). Le facteur fondamental de ces inductions
parat tre l'tablissement d'un rythme priodique de l'activit
et non l'influence directe d'un agent comme la lumire ou
l'obscurit. D'ailleurs les aveugles-ns ne manifestent-ils pas
exactement les mmes rythmes (Remler, 1949) ?
L'adaptation une priodicit apparat aussi dans le cycle
des repas. Dans notre pays tout au moins, on habitue les enfants,
ds leur naissance, des repas espacs de 3 h en 3 h en leur
faisant manquer un repas au cours de la nuit. La plupart des
enfants en bonne sant s'habituent trs vite ce rythme
complexe, dans le mois qui suit leur naissance. Marquis (19441)
a tudi cette acquisition exprimentalement
et a mis en
vidence des faits trs intressants. Trois groupes d'enfants
avaient t placs leur naissance dans des lits actographiques
leur activit. Les
permettant d'enregistrer quantitativement
enfants d'un premier groupe furent soumis leur rvthme propre,
c'est--dire nourris chaque fois qu'ils rclamaient par leurs cris.
Ce rythme propre s'est rvl tre en moyenne de 3 h 2 mn. Les
enfants d'un autre groupe furent nourris rgulirement toutes
les 3 h, et ceux du troisime groupe toutes les 4 h. Pour ces
deux groupes, la courbe de l'activit des enfants s'est rgularise au cours des huit premiers jours. Aprs le repas, l'activit
dcrot, passe par un minimum et recommence crotre avant
l'heure du repas. Mais l'activit crot plus chez les enfants
habitus au rythme de 4 h que chez ceux qui sont soumis au
rythme de 3 h, ce qui est normal, puisqu'il semble que le rythme
naturel du besoin de nourriture soit trs lgrement suprieur
3 h, mais infrieur 4 h. Chez ces enfants habitus au rythme

1,'4n4fi'rA'l'InN

AUX CIlANGEi1rNT."; l'RlOD1QUES

:Il

de 4 h, on a constat d'ailleurs que l'activit


de
commenait
partir du sixime jour
plus en plus tard et ne se manifestait
un jene de 3 h 30 mn. D'autre
qu'aprs
part, les enfants
3
h
mis
le
neuvime
au
de
furent
jour au rythme
adapts
rythme
de 4 h. Ils montrrent
alors une grande activit entre la troisime et la quatrime heure de chaque cycle, activit trs supeerieure celle des enfants qui avaient t nourris depuis le
dbut au rythme de 4 h. Ce phnomne manifeste nettement
qu'ils taient dj adapts un rythme de 3 h. Cette adaptation
trs prcoce au rythme de 3 h aussi bien qu' celui de 4 h pose
la question, sur laquelle nous allons revenir, des mcanismes
On sait que chez le nouveau-n
physiologiques
sous-jacents.
les intgrations
au niveau cortical ne sont pas possibles puisque
les fibres des cellules corticales ne sont pas mylinises et que
le rseau de leurs interconnections
ne s'est pas encore dveinfracortical
centre
lopp ; Marquis pense qu'un
rgle cette
trs
adaptation
primitive.
Les priodicits que nous avons envisages jusqu' maintenant sont surtout en relation avec les grandes activits bioloactivit, repos, repas. Dans tous ces
giques de l'organisme :
cas, une alternance ncessite par des besoins organiques entre
en synchronisation
avec des changements priodiques du monde
extrieur. Mais chez l'homme, comme chez le vgtal ou l'animal, on peut aussi induire des rythmes sans relation avec des
alternances
Si on donne une personne un lger
organiques.
choc lectrique, on constate une raction rflexe, dite psychode la rsistance apparente
de la
galvanique,
par diminution
elle-mme
en
relation
avec
une
activation
peau,
sympathique.
Rptons ce choc toutes les 8 s pendant un certain temps. Au
moment o on cesse les chocs, il se produit encore chez certains
individus une ou plusieurs ractions intervalles d'environ 8 s,
ce qui prouve qu'un rythme de ractions neuro-vgtatives
avait t induit (Fraisse P. et Jampolsky M., 1952) (1).
Tous les exemples typiques que nous avons choisis manifes(1) En ralit, les faits sont plus complexes.Les chocslectriquesrpts dter-

minent
une double
des ractions
srie de ractions
rflexes
psycho-galvaniques :
au choc lui-mme,
et des ractions
le choc et que nous avons interqui prcdent
la
des
ractions
cessation
des
on
constate
comme
chocs,
prtes
d'apprhension.
Aprs
et des ractions
et des ractions
rflexes.
qu'il y a eu induction
d'apprhension
Celles-ci sont cependant
mieux dfinies chez les personnes
qui ont moins de ractions
d'apprhension.

32

l'SYG'HOLOGIF'DU 1'EMI'S

tent donc bien que l'induction de changements priodiques, au


niveau des ractions physiologiques ou de l'activit, est une loi
trs gnrale des organismes. Les rythmes de l'environnement
dterminent des rythmes qui sont d'abord exognes, mais qui
deviennent de vritables rythmes endognes, puisque la conduite
anticipe la prsence du stimulus, et que ce rythme demeure
pendant quelque temps quand cesse la cause qui l'a engendr.
Pour mieux saisir ce phnomne, il faut nous interroger
maintenant sur ses mcanismes.
II
LES LOIS DES ADAPTATIONS PRIODIQUES
Pour comprendre l'induction des rythmes par les changements priodiques, il faut se rappeler que la rythmicit semble
caractristique du fonctionnement du systme nerveux. Cette
proprit s'tend sans doute d'autres tissus, surtout dans
les organismes moins diffrencis, mais, notre but tant de
comprendre les conduites humaines, nous pouvons ngliger
cet aspect du phnomne. Trois rythmes endognes rapides
sont particulirement frappants. Ce sont ceux du cur, de la
respiration (1) et de l'activit lectrique du cerveau. Dans les
trois cas, on a pu dmontrer que ces rythmes n'taient pas des
rponses priodiques des excitations priodiques ; les excitations qui agissent su-reux ont seulement pour effet d'acclrer ou
de ralentir une pulsation des centres nerveux.
On constate en outre que des tissus nerveux qui n'ont pas
une rythmicit spontane rpondent cependant rythmiquement
quand ils sont excits d'une manire continue. Ainsi en est-il
des centres rflexes, des fibres sensorielles et des fibres motrices
(Fessard, 1931 et 1936). Centres et fibres dans tous les cas manifestent qu'ils ont une priode propre de rponse, le rythme de
la rponse ne correspondant que dans certaines limites au
rythme ou tout simplement l'intensit de la stimulation.
(1) Il semble,en effet,quelescentresnerveuxde la respirationont leurpriode
contrle
proprequi seraitseulement
parles variationsde la teneurdu sangen
acidecarbonique.Adrianet Buytendijk(1931)ont montr,par exemple,que l'on
dans les centresrespiratoiresdes poissons,des alternancesd'activit,
constatait,
mme
si on prservaitcescentresde toute influencedes variationsde l'oxydation
du sang.

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

33

Un bel exemple est fourni par le scratch reflex du chien.


Comme Sherrington l'a montr, une simple excitation peut
dclencher une srie de mouvements priodiques qui ne peut
s'expliquer par l'induction successive, puisque ce rflexe se
produit mme si on a sectionn les voies affrentes des muscles
intresss. Il faut penser alors que c'est l'activit rptitive
d'un centre qui explique le rythme du mouvement dont la
frquence est d'ailleurs indpendante de la nature de l'excitation (The integrative action of the nervous system, 1906, pp. 45
et 71-122).
Ce qui nous intresse le plus pour la comprhension des
phnomnes d'adaptation est la tendance de ces rythmes nerveux se synchroniser entre eux. Trs souvent, la priodicit
d'une partie joue le rle de chef d'orchestre (pace maker)
pour d'autres pulsations. Fessard (1936) a montr l'existence
du phnomne dans les conducteurs nerveux. On sait que dans
le coeur le nceud sinusal est considr comme l'entraneur d'une
multiplicit d'autres centres qui, pris part, ont leur propre
priodicit. Dans les centres suprieurs, les ondcs crbrales
priodiques que l'on recueille dans l'lectro-encphalographie
sont le rsultat d'une vaste synchronisation de l'activit lectrique des cellules nerveuses. Selon l'hypothse la plus vraisemblable, la rgularit des pulsations d'un organe ou d'un centre
serait due le plus souvent la coordination d'un grand nombre
de pulsations lmentaires (Bethe, 1940). Plus important encore
est le fait que certaines activits priodiques peuvent se synchroniser des stimulations elles-mmes priodiques. On sait,
depuis les recherches d'Adrian (1934), souvent vrifies, que le
rythme alpha des ondes crbrales peut tre, dans une certaine
mesure, entran par une lumire intermittente.
Les faits de synchronisation apparaissent aussi frquemment
dans les mouvements pendulaires. Ces derniers doivent leur
rgularit au phnomne de l'induction successive. La contraction des flchisseurs entrane dans le moment suivant celle
des extenseurs, et ainsi de suite. Cette succession a son tempo
propre, comme l'ont montr les nombreux travaux effectus
sur le tempo spontan de la mastication, de la marche, des
balancements d'un membre ou du tronc, etc. Le plus remarquable est que ces mouvements pendulaires peuvent tre
entrans par des stimuli cadencs. Chez l'enfant, pareille
s
P. >:H,,i;;1:

34

PSYCllOLOGIE nu TEMPS

induction peut se rencontrer ds l'ge de 9 mois, et c'est cette


mme aptitude qui permet de faire marcher au mme pas de
grandes formations militaires, bien que les tempi individuels
soient trs diffrents d'un soldat l'autre.
Tous ces faits concernent des rythmes relativement rapides,
mais ils nous permettent de comprendre par analogie les inductions de comportement dont la priode est plus longue. Ils
manifestent en effet deux proprits du systme nerveux. La
premire est que les tissus et particulirement les centres
nerveux, ou bien ont spontanment une activit rythmique, ou
bien rpondent naturellement aux excitations d'une manire
rythmique ; elle explique que les inductions soient frquentes
et assez faciles tablir. La seconde est que, spontane ou
dclenche, l'activit rythmique d'un centre a une frquence
qui lui est propre et qui n'est modifie que dans certaines
limites par les rgulations, les excitations et les synchronisations qui peuvent intervenir. Or, nous avons vu en particulier
que les rythmes nycthmraux, qui sont pourtant induits par
les successions des jours et des nuits, correspondent une
frquence optimum des organismes, puisqu'il est difficile
d'obtenir des rythmes de ce type avec des priodes plus
longues.
Les effets de la temprature vont nous permettre cependant
de distinguer entre ces diffrents rythmes. La temprature a
pour effet d'augmenter la vitesse des ractions chimiques. La loi
exponentielle reliant la vitesse de raction la temprature
absolue a t mise en vidence par Van't Hoff en 1884 ; puis
Arrhenius montra le premier que les processus biologiques
obissent la mme loi (Sivadjian, 1938, p. 3-19). On constate
que le logarithme de la frquence de raction est proportionnel
l'inverse de la temprature absolue, selon la formule :
logf= c-(fL/2.3

RT)

( f est la frquence ou vitesse de raction, lt est la constante des


gaz parfaits et T la temprature absolue).
Dans chaque type de raction intervient une constante p.
appele caractristique de temprature ou incrment thermique
qui caractrise en calories par molcule-gramme l'nergie
activante du processus (Hoagland, 1936 d).

1.'ADAP7'ATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQIIES


-----

35

On savait, depuis Marey (Sivadjian, ibid., p. 346), que la


priode rfractaire des centres et des nerfs dpendait de la
temprature, mais on a montr que les rythmes endognes
de l'organisme suivaient aussi la loi d'Arrhnius. Le cur est
acclr par une lvation de temprature du corps. w a alors
chez l'homme une valeur approximative de 29 000. La respiration est modifie de la mme manire, la valeur de w variant
avec les espces. De mme le rythme des ondes alpha est acclr dans les mmes conditions, la valeur de y tant gale
8 000 chez les normaux et plus forte chez les paralytiques
gnraux (Hoagland, 1936, a, b, c, d). La frquence des d'chargeas
rythmiques des nerfs suit aussi la mme loi : sur des nerfs de
crustacs Fessard a calcul une constante jjt = 14 900 (1936,
p. 135) (1).
Bien avant toutes ces recherches, Piron (1923) avait pens
que notre apprciation de la dure pouvait tre sous la d,Fpen.
dance de processus physiologiques. Et si, crivait-il, sous
l'influence de variations de temprature, par exemple, des
processus organiques voient se modifier leur vitesse, le temps
mental s'talera ou se condensera dans les mmes proportions.
Cette hypothse devait provoquer les clbres expriences de
Franois (1927, 1928). Si on demande un sujet de frapper sur
une cl la cadence subjective de trois coups la seconde, puis
si on lve sa temprature interne par diathermie, on constate
alors une acclration de la cadence frappe, acclration dont
le sujet n'est videmment pas conscient. Le rsultat est le
mme si, au lieu de faire frapper, on demande au sujet de
compter la cadence d'un la seconde. Hoagland (1933) a
retrouv le mme rsultat chez des personnes o l'augmentation de la temprature tait l'effet de la maladie et il a calcul
que ces rsultats, comme ceux de Franois, vrifiaient la
(1) Les rythmesnycthmrauxsont, par contre,indpendantsde la tempde la feuillede haricotne manirature.Il est vrai quelesmouvements
priodiques
festentpas cette indpendance,
pas plus que les conduitesdes abeilles.Celles-ci,
dresses venirchercherleurnourriture uneheuredonne,arriventen avancesi
la tempratures'lve,en retard si elle s'abaisse(Wahl,1932).Par contre, le
lzard(Marxet Kayser,1949),le pigeon(Stein,1951)et l'ensemble
desvertbrs,y
comprisl'homme,ont des rythme;nycthmrauxet circadiensindpendantsde
la temprature.
et lesrythmes
La tempraturesembledoncagirsur les processusmtaboliques
qui en dpendent.Les rythmes circadiensqui nous intressentchappent
cet cffet.

36

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

loi d'Arrhnius, y ayant dans ces situations une valeur


de 24 000 (1).
Certes, les expriences de Franois et d'Hoagland pourraient
apparatre comme htrognes celles dans lesquelles prcdemment nous avons constat une acclration des rythmes
Elles
de la temprature.
biologiques avec l'augmentation
en
sur
des
volontaires
du
mouvement
;
effet,
portent,
rythmes
la
dure
ne
comme
rfrence
d'une
seconde
cependant, prendre
fait pas appel une connaissance prcise mais une norme correspondant une exprience propre chaque sujet. Le rythme
du mouvement a une priode qui est contrle volontairement
mais la norme laquelle elle se rfre est dtermine par des
processus qui chappent ce contrle. Comme l'abeille qui
arrive en avance quand il fait plus chaud, l'homme dont la
temprature a augment frappe plus vite, tout en croyant
avoir conserv le mme tempo.
Pour souligner cette double influence de la temprature,
nous voquerons l'exprience de Siffre (1963). Celui-ci a vcu
58 jours dans une caverne glaciaire 130 m sous terre, une
temprature proche de 0. L'obscurit tait totale, il n'avait
pas de montre et, s'il pouvait communiquer avec l'extrieur,
il n'en recevait aucune information. En l'absence de tout
repre, son rythme nycthmral s'est peu prs conserv
(57 levers et 57 couchers) avec un rythme moyen de 24 h 6 mn.
Par contre, il devait chaque jour compter la cadence d'un
nombre par seconde jusqu' 120. La dure totale de cette
activit rythmique tait de 142 au dbut du sjour. Elle s'est
augmente peu peu pour atteindre 215 au bout de 30 jours.
(1) Cesrsultatsont t confirmspar Kleber,Lhamonet Goldstone(1963),
la
qui ont fait estimerune seconde dessujetsdonton a augmentartificiellement
tempratureen plaantleurcorpsdansde l'air humide.
toutesnosestimationsdu temps.
Maison ne peutpasgnraliser
cephnomne
Ainsi,l'estimationen unitsde tempsou la productionde duresde l'ordrede
quelquesminutessemblentindpendantesde la tempraturedu corpslorsqu'on
surchauffe
fait variercelle-cipar un sjourde quelquesheuresdansuneatmosphre
(Bellet Provins,1963).Cesestimations,
pourcesmmesauteurs,seraientaussiindpendantesde la vitessedu pouls.MaisHawkes,Joy et Evans(1962)trouventune
corrlationngativeentrevitessedu cosur(et vitessede la respiration),manipule
de dures,brvesil est vrai (de0,5 4 s). Ils ne troupar desdrogueset production
des
entrecesmmesvariableset la reproduction
vent,par contre,aucunecorrlation
dures,confirmantainsiSchaeferet Gilliland(1938).Chezl'homme,en particulier,
le phnomnen'est doncpas simple.La causede l'lvationde la temprature,
la naturede la tche,le moded'estimationde la dure,et mmela ractiondu sujet
cesconditionsjouentun rlecommeil apparatramieuxau chapitreVIII.

L'ADAPTATION AUX CIf.4NGE?IIEN'l'SPF,RIODIQU.ES

:17

Nous interprtons ce ralentissement du tempo comme un effet


du refroidissement, effet analogue mais inverse de celui dcouvert par M. Franois (1).
Mais quels sont donc les mcanismes de rgulation ? Nous
ne sommes mme pas encore capables d'expliquer les rythmes
inns eux-mmes. Pourquoi certains centres ont-ils spontanment une activit priodique et pourquoi les fibres nerveuses
rpondent-elles priodiquement aux excitations ? Comme Fessard l'a dmontr, il faut distinguer les processus d'activation
qui rendent un nerf capable de priodicit et les processus
d'excitation qui la dclenchent. Les conditions qui facilitent les
uns ne sont pas les mmes que celles qui favorisent les autres.
La proprit d'automaticit
ne peut s'expliquer en faisant
seulement appel l'existence, dans les centres et les fibres
nerveuses, de cette phase rparatrice ou rfractaire qui suit
toute priode d'activit. En effet, il y a un manque de correspondance entre la dure de la phase rfractaire et la priode
effective du rythme, priode qui est beaucoup plus longue que
ne l'exigerait la simple reconstitution physiologique. Fessard a
t aussi amen postuler l'existence d'un phnomne propre
d'auto-excitation (1936, pp. 144-154).
*
* *
Pour les inductions cycliques proprement dites, Pavlov a
fait intervenir comme explication spcifique les mcanismes
successifs de l'excitation et de l'inhibition qui seraient commands par des processus de conditionnement. Il ne croit pas qu'il y
ait plus dans les rythmes induits que dans les conditionnements
classiques, quoiqu'il reconnaisse que l'explication ne soit pas
encore trs prcise. Le temps, dit-il, est un excitateur conditionnel. videmment il n'agit pas en tant que tel. Le temps se
manifeste, si nous laissons de ct les phnomnes cycliques du
(1) A l'effetde la temprature,il faudraitajouterl'actionpharmacodynamique
de certainessubstances.Grabensberger
(1934)a montrque des abeilleset des
gupesdresses un rythmede 24 h arriventen avancele lendemainsi ellesont
t traitesavecde l'iodothyroglobuline
qui activeles changescellulaires.Elles
sont,au contraire,en retardsi ellesont t traites la quinine.Sterzinger(1935)a
trouvde sonctquele tempospontantait ralentichezdessujetsaprsabsorption de quinineet acclraprsabsorptionde thyroxine.Il y a l un nouveau
entre rythmesinduits(chezl'animal)et rythmesspontans(chez
rapprochement
l'homme).

38

vu '/'EM 1'."0

monde extrieur, par une srie de changements organiques


priodiques. De leur existence, Pavlov tire alors l'interprtation
suivante : tant donn que chaque tat de l'organe examin
peut se rpercuter sur les hmisphres, cela peut servir de base
la distinction d'un moment d'un autie. En d'autres termes,
les organes envoyant suivant les moments des messages de
nature diffrente, certains deviennent, s'ils sont associs
l'excitant normal (de la nourriture par exemple), stimuli
conditionnels, c'est--dire que leur retour crera une excitation,
tandis que les autres, qui ne sont pas renforcs, deviennent des
inhibiteurs conditionnels.
Dans l'exprience de Feokritova (voir p. 39) o le chien est
aliment toutes les demi-heures, cette alimentation a produit
une activit dtermine, c'est--dire [que le chien] ressent une
srie de modifications suivies et dtermines. Tout ceci se
faisant sentir au niveau des hmisphres, en tait peru, et
un moment dtermin de ces modifications se transformait en
excitateur conditionnel (Pavlov, 1929, p. 43).
L'interprtation de Pavlov a deux aspects. En premier lieu,
au cours d'une adaptation des changements priodiques, des
phases d'excitation et d'inhibition se succderaient dans le
centre intress. En second lieu, ces phases successives seraient
commandes par des activits priodiques d'organes dont les
messages acquerraient au niveau des hmisphres des significations diffrentes suivant les stimuli auxquels ils auraient t
associs pendant le dressage mme. Si cette explication permet
d'interprter la premire salivation spontane d'un chien lorsqu'on ne lui donne rien aprs l'avoir nourri toutes les trente
minutes, elle n'est pas satisfaisante dans tous les cas o l'induction rythmique se maintient pendant plusieurs cycles en
l'absence de tout renforcement. Ou alors on postule ce qu'il
faut expliquer : c'est--dire que les stimulations priodiques
entranent des changements priodiques qui peuvent se rpter
pendant plusieurs cycles, en dehors de tout renforcement.
Ainsi la temprature du corps ou tout autre manifestation
neuro-vgtative peut sans doute devenir une source de stimuli
conditionnels, mais il faut d'abord montrer par quel mcanisme
ces rythmes organiques ont t eux-mmes induits et comment
ils se maintiennent. Certes ces mcanismes, partir du moment
o ils existent, peuvent eux-mmes servir de base d'autres

'-'ADAPTATION AU.' C:H.4NGF"VlElV7'S


PRIODIQUES

39

conditionnements temporels qui seront alors de second ordre.


La description en termes d'excitation et d'inhibition a une
base exprimentale solide. Reprenons les faits. Feokritova (1912)
a fait dans ses recherches sur le temps comme excitateur conditionnel l'exprience que Pavlov rapporte en ces termes : Nous
pouvons alimenter l'animal toutes les 1/2 h et ajouter en mme
temps l'action d'un agent quelconque ; c'est--dire que toutes
les 1/2 h nous faisons prcder l'alimentation d'un agent quelconque. Alors se forme un excitateur conditionnel. Il sera
constitu par cet agent et par le temps, c'est--dire toutes les
30 mn. Si nous essayons notre agent au bout de 5 ou 8 mn, il n'y
aura aucune action. Si nous l'essayons plus tard, il aura dj une
action mais peu considrable. Au bout de 20 mn, l'action sera
plus grande ; au bout de 25 mn elle est encore plus forte, et
au bout de 30 mn l'effet sera complet. Si cet agent n'est pas
renforc systmatiquement d'autres moments que dans les
1/2 h, il cesse d'agir, mme la 29e minute, et ne manifeste
son action complte qu' la 30e minute (Pavlov, ibid., p. 42).
Le processus d'inhibition est manifeste ; le stimulus additionnel
n'est efficace qu'au moment o le cortex est nouveau en
priode d'excitation sous l'influence du facteur dit temps. Le
travail de Koupalov (1935), autre lve de Pavlov, est encore
plus clairant. Il cre un double rflexe conditionnel l'excitation mcanique de la peau. En un point, le rflexe est positif
(salivation), en un autre, il est ngatif. L'excitation alterne
des deux points a lieu toutes les 7 mn. Si, aprs une stimulation
positive, on donne une stimulation ngative 14 mn aprs la
prcdente (au lieu de 7 mn), cette stimulation produit une
salivation aussi importante que la stimulation positive. Inversement, si, aprs une stimulation ngative, on donne 14 mn
plus tard une stimulation positive, celle-ci a un effet moindre
que lorsqu'elle survient aprs un dlai de 7 mn. Si, dans les
mmes conditions, le dlai est port 21 mn, la raction au
stimulus positif est normale. Ces rsultats s'interprtent trs
bien si on admet que de 7 en 7 mn se succdent dans le cerveau
des phases d'excitation et d'inhibition. Que le stimulus positif
survienne 7 ou 21 mn aprs le stimulus ngatif, son effet est
positif et de mme importance, car il concide avec une phase
d'excitation corticale. Si un stimulus ngatif survient dans cette
mme phase, il a un certain effet (moiti environ). Inversement,

4.0

l'SYC;HOLO(?Ih,'
DU TEMPS

dans les phases d'inhibition corticale, les stimuli positifs ont


des effets trs diminus. L'cole russe a aussi montr que les
injections de bromure qui facilitent les processus d'inhibition
facilitent aussi l'tablissement des ractions au temps (Deriabin,
1916 ; Bolotina, 1953 ; Kochigina, d'aprs Dmitriev et Kochigina, 1959). D'ailleurs, l'tablissement des conditionnements
au temps et leurs rsistances des perturbations externes
dpendent du type de systme nerveux des chiens. Les animaux o prdominent les processus d'inhibition donnent de
meilleurs rsultats que les animaux excitables.
En raisonnant partir de concepts plus oprationnels, des
auteurs amricains ont tabli des lois du mme genre. Ainsi,
si on envoie des chocs lectriques des rats toutes les 12 s,
chaque choc, l'animal saute avec une force mesurable. Si,
aprs avoir poursuivi cet apprentissage un certain temps, on
envoie l'animal un choc qui l'atteint 3, 6, 9, 12, 15, 18, 21
ou 24 s du prcdent (ces dures tant utilises au hasard),
on constate que la force du saut est maximum pour un intervalle de 12 s et qu'en de et au-del elle dcrot. Brown (J. S.)
(1939), qui a fait cette exprience, l'interprte partir de la
loi du gradient de renforcement de Hull (1932).
Si on essaie de traduire cette loi en termes plus psychologiques, on peut dire que l'excitation est moins forte (ou l'inhibition plus forte) quand on s'loigne du moment o le choc est
attendu . La mme observation peut tre faite partir des
rsultats de Rosenbaum (1951). Lui s'est adress un conditionnement instrumental (voir chap. II, p. 59). Les rats taient
dresss appuyer sur un levier aussitt qu'on le leur montrait
dans une cage de Skinner. Ce levier leur tait d'abord prsent
toutes les 60 s. Puis, le dressage tant fait, on le leur prsentait
des intervalles plus courts ou plus longs que 60 s. La force
de la raction tait mesure par le dlai qui s'coulait entre le
moment o on prsentait le levier l'animal et celui o il
appuyait dessus. Cette latence est minimum (une seconde environ) quand le levier apparat 60 s aprs la prcdente raction.
Elle augmente progressivement en de et au-del, le dlai
atteignant cnviron 5 s quand l'intervalle entre deux prsentations n'cst plus que de 15 s.
Tous ces faits vont dans le mme sens. La dure est enregistre de faon telle que la raction est la plus forte au moment o

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

?1.1

elle est attendue , compte tenu de l'apprentissage antrieur.


En de et au-del, il y a un affaiblissement graduel de la
force ractrice par suite, vraisemblablement, d'un processus
d'inhibition.
Mais on retombe alors sur le problme central : comment
est rgle temporellement la succession des priodes d'excitation
et d'inhibition ? Koupalov, comme Frolov (1935), a eu tendance,
la suite de Pavlov, l'expliquer par des stimulations extrieures ou intrieures lies aux conditions de travail. Mais nous
avons dj dit en quoi cette interprtation restait douteuse.
Nous ajouterons qu'elle ne s'impose pas pour des raisons thoriques, puisque l'on constate l'existence, dans le systme nerveux, d'une tendance rpondre rythmiquement, mme des
stimulations non priodiques. Aussi bien, Popov, qui a beaucoup tudi ces problmes, pense qu'il faut admettre une proprit spcifique du systme nerveux reproduire les excitations prcdentes dans l'ordre mme o ces excitations ont t
provoques auparavant par les stimulations correspondantes .
A cette proprit, il a propos de donner le nom de cyclochronie
(1950 b, p. 17). Elle s'est impose lui travers les faits
du type de ceux que nous avons rapports, parce qu'il a
not dans ses expriences qu'il y avait non seulement priodicit des rponses mais, dans certains cas, une vritable
strotypie. Il a observ cette strotypie dans l'activit des
pigeons nourris intervalles priodiques (voir p. 26) ; il l'a
retrouve dans les tracs lectro-encphalographiques du lapin
qui on claire priodiquement l'oeil : les modifications dans
l'aire strie deviennent priodiques et se prolongent, au dtail
prs, aprs la cessation de la stimulation (ibid., p. 15). Selon
Popov, qui rejoint ainsi en un sens Fessard, il faut admettre
que la rponse du systme nerveux une stimulation ne
serait pas simple mais multiphasique. A une phase d'excitation succderait une phase d'inhibition qui pourrait tre
suivie d'autres phases plus ou moins complexes d'excitations
et d'inhibitions (ibid., p. 18 et pp. 62-63).
Il reste que ces rythmes induits sont le rsultat d'un processus de conditionnement dans lequel tout se passe comme si
l'intervalle temporel entre deux stimulations priodiques tait
le stimulus conditionnel, de telle sorte que, lorsqu'il y a omission
d'une des stimulations priodiques, il y a cependant une rac-

12

1) Fi
1 TEMPS
l 'S Y (JIIOLO (1

tion. Comme dans le conditionnement, ce montage exige la


rptition, et le non-renforcement entrane une extinction plus
ou moins rapide.
Si la cyclochronie apparat comme une proprit fondamentale des centres nerveux, il reste lgitime de se demander si
elle est vraiment gnrale ou au contraire limite certains
centres. Cette question reste, elle aussi, trs obscure et on ne
peut l'aborder qu'indirectement. S'il est vrai, comme le pensait
Pavlov, que tout conditionnement, au moins chez les vertbrs
suprieurs, se ralise au niveau cortical, il semble pourtant
que la rvthmicit s'tablit aussi dans les centres sous-corticaux.
Deriabin a, en tous les cas, montr que les conditionnements au
temps demeuraient aprs ablation de la zone de l'analyseur
cortical correspondant au stimulus associ la nourriture (aire
tactile ou auditive).
Que le cortex soit ncessaire pour l'tablissement du conditionnement est vraisemblable, bien que la preuve n'ait pas t
apporte pour le conditionnement au temps. Par contre, certains faits tmoignent que la priodicit du rythme induit peut
tre commande par des centres infracorticaux. Kayser (1952)
a montr que les pigeons auxquels on a enlev les hmisphres
crbraux prsentent encore le rythme nycthmral de temprature qui est un rythme acquis. Les rgulations du sommeil
dpendent de l'activit d'un centre hypothalamique situ autour
de l'infundibulum et de la base du troisime ventricule ; le
chien dcrbr prsente encore les alternances normales de
veille et de sommeil (Lebedinskaia et Rosenthal, cit par
Fulton, 1947, p. 509). On peut aussi penser que les rythmes
des activits motrices et non plus seulement vgtatives sont
sans doute rgls par les noyaux de la base du cerveau, puisque
ce sont eux qui contrlent les mouvements automatiques.
D'une manire gnrale, on admet aujourd'hui que la rgion
hypothalamique prside aux rgulations des cycles organiques,
et Kleist (1934) puis Klines et Meszaros (1942-1943) en ont
conclu que c'tait ce niveau que se produisaient les intgrations temporelles des ractions priodiques. Nous verrons au
chapitre VI (p. 173) des faits relatifs aux dsorientations temporelles dans le syndrome de Korsakov qui corroborent cette
hypothse.

L'(D4P/<7/0\

AUX CHANGEMENTS

):!

III
1,'ORIEIVTATIOIV
TEMl'OREI,1,li
Les faits d'induction rythmique, c'est--dire la naissance
de p-riodicits organiques synchrones de priodicits de l'environnement, constituent des formes d'adaptation aux conditions temporelles de l'existence. Leur signification biologique
gnrale est vidente. L'induction rythmique permet aux tres
vivants de transformer des ractions rflexes en des ractions
d'anticipation. Les Convoluta peuvent ainsi s'enfoncer dans le
sable avant d'tre recouverts par la mare montante ; inversement, les Actinies qui se referment avant la mare descendante
vitent, en gardant de l'eau, une dessiccation qui pourrait tre
mortelle (Piron, 1910, p. 74). L'abeille qui a dcouvert une
source de nectar peut la retrouver plus facilement le lendemain
et s'adapter ainsi au mode de scrtion du nectar qui se produit
heures fixes suivant les fleurs. Ne voit-on pas en effet les
abeilles, si on leur offre des heures diffrentes de la journe
de l'eau sucre plus ou moins concentre, se prsenter en plus
grand nombre, au bout de quelques jours, l'heure o on
leur offre l'eau la plus sucre (Wahl, 1933) ?
De toute manire, cette rgulation interne rend plus conomique la ncessaire adaptation de l'organisme aux changements priodiques qu'il subit et en particulier aux alternances
des jours et des nuits. La preuve a contrario est fournie par la
fatigue qu'entrane la radaptation de l'organisme un rythme
d'activit diffrent de celui auquel il tait accoutum. Nous
avons dj rappel qu' la suite des voyages en avion de Paris
New York ou inversement les voyageurs constataient pendant
les jours suivants des difficults s'adapter leurs nouvelles
heures de sommeil, par suite de la persistance de l'ancien
rythme (1). L'inversion complte du rythme de l'activit
entrane de telles fatigues que les premiers auteurs qui exprimentrent sur eux-mmes son influence sur le rythme nvcth(1) De cesobservationssur l'homme,il faut rapprochercelle-ciqui a t faite
surun orang-outang.
A Java o il avaitt captur,on avaitconstatqu'ildormait
de 6 h du soir 6 h du matin.Transporten bateauversl'Allemagne,
rgulirement
on observaqu'il continuaitau coursdu voyage se coucheret se levercomme
s'il tait toujours l'heuresolairede Java. Ainsi, la longitudedu cap de BonneEsprance,il dormaitde 2 h de l'aprs-midi 2 h du matin(Groos,1896).

44

TE M /'8

mral de la temprature abandonnrent leurs tentatives au


bout de quelques jours (Piron, ibid., p. 88). Les mdecins
et sociologues ont aussi souvent not les difficults qu'avaient
de nombreux ouvriers changer de rythme de travail, passer
d'une quipe de jour une quipe de nuit par exemple (Neulat, 1950).
Mais, surtout, l'existence de rythmes organiques induits par
les variations priodiques de l'environnement a pour l'homme
une importante consquence psychologique. Ils lui fournissent
une horloge interne.
A quoi sert donc une horloge ? D'abord, situer chaque
moment du jour par rapport au cours des jours et des nuits ;
plus scientifiquement, dfinir la position relative de la terre
et du soleil au cours du nycthmre. La nature nous sert d'horloge quand, pour savoir l'heure, nous nous contentons de considrer la position du soleil ou des ombres portes (cadran
solaire) par exemple. Dans d'autres cas, l'homme a construit
lui-mme des mouvements priodiques : c'est ainsi qu'une
aiguille d'horloge fait le tour d'un cadran en 24 h. La position
de l'aiguille, tout comme celle du soleil, indique alors l'heure,
c'est--dire une division du jour. L'homme emploie systmatiquement ces moyens pour organiser ses travaux et ses distractions, et, surtout, pour coordonner son activit avec celle
de ses semblables.
de ces repres extrieurs,
Cependant, indpendamment
l'homme a un certain sens de l'heure qui se manifeste surtout
quand il ne dispose pas des signes dont nous avons parl. Tout
se passe alors comme s'il tait capable d'interprter des messages organiques dont la signification, lie aux modifications
priodiques du corps, serait rapporte aux informations des
horloges elles-mmes. W. James cite le cas d'une oligophrne
qui, ne sachant pas lire l'heure, demandait cependant tous les
jours sa soupe exactement la mme heure (1891, p. 623).
Les malades mentaux dits dsorients dans le temps o ne
le sont que par rapport ce temps conventionnel des calendriers qui dcoupe l'anne en mois et qui date les annes
partir d'une origine sans ralit vcue. Ils ne le sont pas,
comme nous avons pu le vrifier, par rapport aux heures
de la journe ; celles-ci correspondent certes un dcoupage
arbitraire du jour sidral, mais en tant que symboles elles

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

45

sont renforces par la rgularit de la vie d'hpital : l'heure


des soins, des visites, des repas, de l'extinction des feux,
des relves du personnel. Entre ces vnements, sur quels
indices le malade peut-il se guider, sinon sur les rythmes organiques fondamentaux de la nourriture et du sommeil, et plus
gnralement du mtabolisme ? En tous les cas - sauf quand
la dmence totale te tout sens la question - les malades
considrs comme dsorients dans le temps sont capables de
dire l'heure qu'il est 60 mn prs, ce qui n'est pas infrieur la
prcision que peut montrer n'importe quel adulte normal
(Fraisse, 1952 b). Ces conduites observes en milieu hospitalier
peuvent tre videmment discutes, mais plusieurs faits que
nous allons examiner confirment que l'homme, en dehors de
tout repre extrieur, peut cependant, dans certaines limites,
s'orienter dans le temps, donc utiliser une horloge interne. Ils se
rattachent tous l'estimation de l'heure au rveil, c'est--dire
un moment o les points de repre extrieurs sont les moins
nombreux.
10 L'EXPRIENCE DE MAC LEOD ET ROFF (1935)
Pour tudier la prcision de notre orientation temporelle
en dehors des repres que nous fournit le milieu naturel et
social, les deux auteurs se sont enferms l'un aprs l'autre
dans une chambre insonore, climatise et claire uniquement
la lumire a.rtificielle. Ils avaient leur disposition constante
de la nourriture, un lit, un cabinet de toilette. Ils ne devaient
rien faire, tout au plus prendre des notes sur leurs observations.
De temps autre - sauf pendant le sommeil - ils devaient
indiquer par tlphone l'heure qu'il tait. Le premier est rest
86 h dans cette chambre, soit prs de quatre jours. Au bout de
ce temps, son erreur d'estimation n'tait que de 40 mn, mais
il est vrai que, par moments, elle avait atteint 4 5 h. Le
deuxime sujet est rest enferm pendant 48 h, et au bout de
ce laps de temps son erreur tait de 26 mn, aprs avoir atteint
2 h. A quoi faut-il attribuer cette prcision, relativement
grande ? En examinant les protocoles exprimentaux - et en
particulier celui du premier sujet qui est rest le plus longtemps
dans la cabine - on constate que la base de l'orientation temporelle (et de la passagre dsorientation) a t l'estimation de

46

---

PSYCHOLOGIE DU TEMI'S
- ---

l'heure du rveil. Le sujet ayant commenc l'exprience


sur le
soir s'est couch vers minuit, mais il s'esL rveill 4 h 43 mn du
matin, croyant qu'il tait 9 h. Il a mal dormi, ce qui se comprend
dans cette situation inhabituelle.
Il a commis alors son erreur
maximum. Ayant dormi par compensation
dans l'aprs-midi,
il s'est recouch cependant de bonne heure, et s'est rveill le
lendemain 10 h 50. Il a estim qu'il tait alors 10 h du matin.
La troisime nuit, il s'est rveill 11 h 28 et a estim qu'il
tait 9 h. Deux faits sont remarquer : a) Malgr les conditions
artificielles de vie, le sujet s'est couch et lev des heures
l'estimapeu prs normales ; b) Quand il a dormi normalement,
tion de l'heure au rveil a t assez correcte. A partir de l, son
orientation dans la journe, facilite par les rythmes des besoins
a t assure.
alimentaires,
Cette importante
exprience a t refaite avec 33 sujets
par Vernon et McGill (1963), avec une diffrence notable. Les
dans la lumire, ont vcu
sujets, au lieu de rester constamment
dans l'obscurit, portaient des gants et avaient t invits ne
pas faire de bruit, c'est--dire qu'ils ont t soumis des conditions de privation
sensorielle.
Dans une premire exprience, 27 sujets pouvaient arrter
l'exprience
quand ils le dsiraient et indiquer alors le jour et
l'heure. Pour un sjour moyen de 54 h 25 l'erreur, en moyenne,
a t de 4 h25, 5 des 27 sujets surestimant le temps. Dans une
deuxime exprience,
6 sujets devaient,
chaque fois qu'une
heure tait passe, appuyer sur un signal et, au rveil, appuyer
autant de fois que d'heures pendant lesquelles ils estimaient
avoir dormi. Pour un confinement de 96 h, 3 sujets ont fait des
erreurs de plus en plus considrables,
de l'ordre, au total,
de - 28 h - 40 h, alors que trois autres sujets ont fait des
erreurs mineures de - 8 h 0 h. Les sujets se sont bass sur les
repres fournis par les sensations de faim et sur la croissance de
la barbe. La sous-estimation
assez gnrale du temps s'explique,
ces
le
fait
auteurs, par
pour
que les sujets qui vivaient dans le
noir ont dormi plus longtemps que d'habitude
et ont estim
la
dure
leur
sommeil
de
leurs
habitudes
cependant
d'aprs
antrieures.
a t refaite aussi avec un groupe de 28 sujets
L'exprience

vivre
ensemble
appels
pendant 12 jours dans un abri antiarien exprimental
(Thor et Crawford, 1964). Ces sujets dispo-

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

17

saient de peu de confort et de maigres rations. L'abri tait


compltement isol du monde extrieur et les sujets n'avaient
pas de montre. Ils ont, un signal de l'exprimentateur, valu
l'heure une fois par matine et une fois par soire.
Le rythme de vie de ce groupe s'est maintenu normal pendant la dure de l'exprience. Les erreurs d'estimation matinales
ont t en moyenne de - 40 mn et celles du soir de + 112 mn.
Quoique les auteurs ne le soulignent pas, la vie en groupe a
favoris les estimations individuelles qui ont peu vari avec
l'ge et pas du tout avec le Q.I.
Nous ne retiendrons pas ici comme contre-preuve l'exprience de M. Siffre (1963) que nous avons dj mentionne.
M. Siffre a moins cherch s'orienter dans le temps qu'
estimer des intervalles de temps, y compris celui du sommeil.
Il est arriv faire de grossires erreurs, ayant estim, d'aprs
son calendrier, que ses 58 jours d'isolement n'avaient dur
que 33 jours. Nous interprterons le sens de cette erreur p. 236.
Nous voudrions seulement faire remarquer que si M. Siffre
s'tait servi, pour s'orienter, de ses rveils, il n'aurait commis
qu'une erreur d'un jour sur 58 ;d'autre
part, il ne faut pas
Leod
et
Hoff
comme permettant
de
Mac
interprter l'exprience
de croire qu'un homme peut s'orienter indfiniment par rapport
au rythme de ses besoins organiques, car ce rythme peut se modifier quand il n'y a plus d'impulsions externes. Le rythme circadien de M. Siffre tait justement de 24 h 6, ce qui donne un
dcalage d'environ 24 h au bout de deux mois. Les mmes
valeurs ont t retrouves dans une exprience de J. N. Mills
(1964), qui a dur 105 jours.
Il est ainsi manifeste que le rythme du sommeil fournit une
horloge. Nous savons bien que, le soir, nous avons, mesure
que l'heure du coucher approche, des sensations de fatigue qui
peuvent nous fournir des repres et que, le matin, notre rveil
a lieu heure peu prs fixe (1). Cependant, cette exprience
montre que l'estimation peut varier avec l'heure mme du rveil.
D'autres expriences plus spcifiques ont essay de le dmontrer.
Nous allons les examiner.
(1) Le mmefait a t observchezdesanimaux.Leurrveila lieuaux heure
habituelles,mmes'ils sont maintenusloin du bruit et de toute lumire.Ainsi.
les canarisse rveillent heurefixe,quellesque soientles conditions(Sa.ymanski,
1916).

48

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

2 L'ESTIMATIONDE L'HEURE DU RVEIL


L'estimation de l'heure lorsque nous nous rveillons normalement le matin, aprs une bonne nuit, ne permet pas de mettre
en vidence l'influence de repres intrieurs, car nous disposons
alors de nombreux signaux familiers : lumire du jour, bruits
de l'environnement,
qui constituent une vritable horloge.
un
bruit inhabituel ou quelque cauchemar
Cependant, quand
nous rveille dans la nuit, nous avons spontanment quelque
ide de l'heure qu'il pourrait tre. Pour avoir des donnes
prcises, Boring (L. D.) et Boring (E. G.) (1917) ont rveill
systmatiquement des sujets complaisants entre minuit et 5 h
du matin en leur demandant l'heure qu'il tait. L'erreur
moyenne des estimations a t de 50 mn, ce qui indique une
relle orientation temporelle. Les sujets, d'aprs leurs propres
indications, essayent d'interprter des sensations internes :
degr de fatigue, profondeur du sommeil au moment de l'veil,
sensations stomacales, degr de rpltion de la vessie. On peut
aussi penser qu'ils interprtent des repres non conscients, de
ces repres qui nous font dire, sans calcul, dans un rveil
brusqu : Il doit tre 3 h du matin.
LE

RVEIL SPONTANA HEURE FIXE

De nombreuses personnes affirment qu'il leur est possible


de s'veiller une heure qu'elles ont dtermine la veille. Sommes-nous devant une croyance sans fondement ? Si cette possibilit existe, comment l'expliquer ?
Les travaux les plus srieux confirment l'existence de cette
capacit et l'expliquent par la prsence d'une vritable horloge
physiologique. Il est d'abord manifeste que tout le monde ne possde pas la possibilit de se rveiller heure fixe. Clauser (1954)
a fait l'enqute la plus tendue sur cette question. Parmi
1 080 personnes interroges, 19 % ont dclar qu'il leur
tait impossible de se rveiller volont, 29 % doutent de
cette possibilit, et 52 % ont observ occasionnellement ce
phnomne sur elles-mmes. Parmi ces 52 %, 15 % seulement
peuvent se fier absolument cette capacit, 20 % le peuvent
gnralement, et 59 % de temps en temps seulement. Dans
l'ensemble, cette capacit semble se rpartir normalement avec

L'ADAPTATION AUX CHAlVGEMEN7'SPRIODIQUES

49

deux groupes extrmes : 18 % des sujets qui sont peu prs


srs de pouvoir se rveiller et 19 % qui en sont absolument
incapables. Ces diffrences individuelles sont confirmes par la
recherche de Omwake et Loranz (1933) qui ont fait appel
deux groupes, l'un comprenant dix tudiantes qui prtendaient
tre capables de se rveiller heure fixe et l'autre dix tudiantes
qui affirmaient le contraire. Or, au cours de 14 nuits, on a
demand ces jeunes filles de se rveiller des heures varies,
comprises entre 0 h 30 et 6 h 15 : dans le premier groupe le
rveil a t possible dans 49 % des cas avec une erreur infrieure 30 mn ; le second groupe n'a compt que 5 % de
succs. Il y a donc des diffrences individuelles marques. En
gnral, on a surtout des renseignements sur les sujets les plus
aptes se rveiller ainsi automatiquement. Hall (W. W.) (1927)
a fait sur lui-mme 109 essais. Dans 18 % des cas, il s'est
rveill exactement l'heure prvue, dans 53 % des cas avec
une erreur infrieure 15 mn, dans 75 % des cas avec une
erreur infrieure 30 mn, et dans 81 % des cas avec une erreur
infrieure 54 mn. Brush (1930) a une prcision du mme
ordre. Parmi 50 essais faits sur lui-mme, il trouve que la
moyenne de ses erreurs est de 10 mn 6 s, avec un <rde 10 mn.
Sur 33 personnes, Vaschide (1911) a trouv une moyenne des
erreurs de 21 mn, et Frobenius (1927), sur 5 sujets au cours
de 250 nuits au total, a constat que, dans 96 % des cas,
l'erreur tait infrieure 40 mn.
Ces rsultats sont trs voisins et tmoignent d'une bonne
prcision. Plusieurs tudes montrent cependant que le rveil
heure fixe est d'autant plus facile et d'autant plus prcis que
l'heure choisie pour le rveil est plus proche de l'heure habituelle
du rveil spontan. Vaschide a choisi 17 personnes qui avaient
l'habitude de se rveiller vers 8 h du matin ; il a trouv, partir
d'un nombre moyen de 19 observations sur chacune, que la
moyenne de leurs erreurs tait de 28 mn pour un rveil fix
3 h du matin, de 23 mn 5 h du matin et de 17 mn seulement
6 h. En exprimentant sur lui-mme au cours de 257 nuits,
il a trouv que son erreur tait en moyenne de 25 mn pour un
rveil 1 h du matin et seulement de 6 mn 50 s pour un rveil
8 h du matin. De mme Omwake et Loranz ont constat que
parmi les sujets qui se prtendaient aptes se rveiller heure
fixe il y avait eu 36 % de russites (avec une erreur maximum
4
P. FHA[SSE

50

l'S'tCHOU)GIE VU TEMPS
.

de 30 mn) pour les rveils avant 2 h 30, et 70 )>pour les rveils


aprs 4 h 30.
Ces faits tant srieusement tablis, comment peut-on les
interprter ? La premire explication qui vient l'esprit est
que ces personnes se servent de repres extrieurs : le chant du
coq, le bruit d'un train ou d'une sirne d'usine, le premier
autobus, etc. Les sujets de Vaschide ont reconnu qu'ils cherchaient les utiliser, mais aussi qu'ils taient insuffisants.
Frobenius, qui a tudi, spcialement ce problme, a trouv que
les rsultats de ses sujets taient aussi prcis, qu'il y ait dans
leur chambre une horloge qui sonne les heures, ou qu'ils dorment dans une pice trs isole des bruits. Il a mme constat
que les rveils taient aussi prcis s'il y avait dans la chambre
une horloge qui avait t drgle l'insu du dormeur.
La manire dont on se rveille dans ces conditions montre
d'ailleurs que l'utilisation des repres ne serait pas toujours
possible. Celle.ci impliquerait que le sujet soit en quelque sorte
rveill par un signal qu'il -puisse reconnatre et localiser. La
varit des heures choisies dans les diverses recherches rendrait
ces concidences dj difficiles. Quels sont les bruits 2 ou 3 h
du matin ? Sauf dans des cas exceptionnels, nous serions bien
incapables de l'indiquer. D'autre part, les auteurs ont not
que le rveil automatique se faisait souvent d'une manire
brusque, abrupte, sans transition, comme dans une commotion.
Parfois mme certaines personnes ne se rappellent pas immdiatement au moment du rveil qu'elles avaient dcid de se
rveiller cette heure-l. Pour toutes ces raisons, l'utilisation
de repres extrieurs ne peut suffire expliquer ces rveils
spontan heure dite.
Si les repres ne sont pas extrieurs, il faut alors supposer
qu'ils sont intrieurs. Les cycles organiques induits par ceux
de l'activit au cours du nycthmre, et dont nous avons vu
quelques exemples, ne nous laissent aucun doute sur l'existence
de cette horloge physiologique. Mais comment pouvons-nous
la.lire ? Le problme pos en ces termes renvoie avant tout
celui de la nature du sommeil : pouvons-nous tre attentifs
lectivement certains signaux pendant le sommeil ? Nous
savons que la rponse est positive. La mre peroit les petits
cris de son enfant que n'entendent pas les voisins ; le veilleur
de nuit est rveill par des craquements qu'il ne remarquerait

T}ADAPTATIONAUX (:11,4NGEIIIENFSPRTODTQUES

51

pas s'il n'tait pas en service. Le sommeil ne supprime pas


toute la fonction vigile et la thorie psychanalytique nous a
appris le sens fonctionnel des rves. On a justement remarqu
que les sujets qui doivent se rveiller heure fixe dorment moins
bien (plus d'agitation et de rveils, acclration du pouls)
qu'en temps ordinaire. Tout se passe comme s'ils taient
proccups et cette proccupation se manifeste justement dans
leurs rves ; problme de l'heure, retards possibles y tiennent
une grande place, et souvent c'est dans un rve mme qu'ils se
rveillent (Bond, 1929). Ainsi les rves prouvent que le sujet,
tout en dormant, continue surveiller l'heure. Si la volont
consciente peut dterminer l'heure du rveil, les dsirs refouls
le peuvent aussi. Odier (1946) raconte le cas d'un homme
qui pouvait se rveiller exactement l'heure qu'il s'tait fixe.
Un jour, par extraordinaire, il se rveilla plus tt. L'analyse
de la situation montra qu'il s'tait rveill l'heure qui lui
aurait permis de partir en voyage avec une amie, objet d'un
amour coupable. Ce dsir avait t refoul, mais il avait malgr
tout provoqu le rveil l'heure utile.
Cette conception du rveil spontan n'implique pas quelque
obscure science de l'heure, mais simplement l'interprtation
exacte des signaux organiques. Aussi bien est-elle acquise et
les enfants y sont justement beaucoup moins aptes que les
adultes (Clauser, 1954). Elle explique aussi pourquoi le rveil
spontan est d'autant plus difficile que l'on est plus loign de
l'heure normale du rveil. Les signaux plus loigns de l'heure
normale de notre rveil sont moins connus, plus difficile
interprter que ceux que nous avons appris dater par
des rveils plus frquents. D'autre part, au milieu du sommeil, la vigilance est moins grande et l'interprtation
plus
difficile.
On pourrait objecter que ces signaux, auxquels nous faisons
jouer un rle si grand, doivent tre trs faibles puisqu'ils nous
chappent l'tat de veille. Mais les tudes sur les rves ont
justement montr que, dans le sommeil, nous sommes sensibles
des stimuli organiques imperceptibles, ce qui explique en
particulier que nous pouvons avoir des rves prmonitoires
de certaines maladies dont les symptmes ne se rvleront
la conscience qu'ultrieurement
(Piron et Vaschide, 1901).
Les diffrences individuelles que l'on constate n'infirment

52
_

__ __- _

-_--_ _ ---

1'8 }'CHOLOGIED11zTEMPS

pas ces conclusions. Elles montrent que le rapport entre la


vigilance et les repres sensoriels n'est pas le mme chez tous
les individus. Il devrait tre possible de prciser les particularits typologiques des personnes qui ont cette capacit, ce qui,
rciproquement, clairerait les mcanismes mmes de l'orientation temporelle partir des repres organiques. Seul Clauser
(1954) a tent cette analyse mais il l'a faite dans le cadre de la
classification de Jaensch qui est des plus discutables. Selon lui,
les individus qui ont la possibilit de se rveiller heure fixe
se rencontreraient surtout chez les dsintgrs et, en particulier, parmi ceux qui ont une tendance au ddoublement et
la dissociation.
En conclusion, nous constatons que les organismes ont de
nombreuses activits priodiques dont beaucoup sont le fruit
d'une adaptation. Bien des variations de leur vie physiologique
se synchronisent aux changements extrieurs et les individus
apprennent rpter des conduites bnfiques qui anticipent
le retour priodique de situations correspondantes.
Cette adaptation aux changements cycliques a une signification biologique vidente, mais elle a aussi une porte psychologique. L'induction des rythmes organiques partir des
rythmes cosmiques en particulier offre un double systme de
signaux qui se correspondent l'un l'autre. La prpondrance
des repres qui nous sont fournis par les horloges naturelles
ou faites de main d'homme nous masque l'importance du
montage d'une vritable horloge physiologique. La correspondance une fois tablie entre ces deux types d'indications, nous
pouvons cependant interprter des repres organiques dont le
signe temporel serait lui seul peu manifeste. Ainsi s'expliquent
vraisemblablement beaucoup des faits que l'on rapporte un
soi-disant sens du temps : l'intuition de l'heure qu'il est, ou
certaines orientations temporelles qui doivent moins aux reptes
extrieurs qu' des avertissements d'origine physiologique. De
ce point de vue, le comportement de l'homme qui se rveille
l'heure qu'il a fixe n'est pas plus mystrieux que celui de
l'animal qui prsente un comportement spontan heures rgulires, mme quand lui manquent les stimuli extrieurs qui
avaient pu au dbut le diriger.
Ces adaptations sont des conditionnements au sens classique,
puisque ce sont des stimuli, d'abord inefficaces, qui deviennent

L'ADAPTATION AUX CHANGEMENTS PRIODIQUES

53

ensuite signaux de la conduite. Ces conditionnements ont


cependant une originalit : elle tient en ce que le stimulus normal
d'origine externe engendre en quelque sorte, par induction, le
stimulus interne associ. Cette induction dtermine la localisation temporelle des stimuli conditionnels par suite de la synchronisation qui s'tablit entre les deux sries, externe et
interne, des changements. En ce sens, il y a littralement conditionnement au temps.

CHAPITRE

LE CONDITIONNEMENT

II

A LA DURE

de
sont un cas particulier
Les changements
priodiques
l'universel changement, le plus simple. On y saisit la succession
En effet, les
et la dure sous une forme encore lmentaire.

elles-mmes
:
semblables
sont
de
la
succession
toujours
phases
le jour et la nuit, le flux et le reflux, etc. Les dures sont isochrones entre les phases, ou, tout le moins, la dure d'un
lorsque l'animal ou
cycle complet est constante. Qu'advient-il
des changements
l'homme doit s'adapter
qui ne sont plus
aussi simples ?
1
LE CONDITIONNEMENT NETARD
Nous savons que l'homme a la possibilit de saisir la succession et la dure, de se les reprsenter,
etc., mais l'animal luide tropismes ou de rflexes
mme a plus qu'un quipement
ne ragir qu' des stimulations
simples qui le condamnerait
un instant donn tient compte
Son
comportement
prsentes.
de la
de ce qui a prcd et de ce qui va suivre, c'est--dire
Le fait est dj manifeste dans les
succession des vnements.
Un stimulus devient le signal d'un autre
rflexes conditionns.
stimulus qui avait la proprit de dclencher une raction inne
ou acquise ; le conditionnement
tabli, ce signal suffira
mme
la
si,
raction,
pour une raison quelconque, sa
provoquer
stimulatioii propre ne se produit pas. Il se cre ainsi un appren la succession de deux stimulations.
tissage li essentiellement
Pavlov (1929, p. 29) a toujours insist sur le fait qu'il n'y
avait conditionnement
possible que lorsque le stimulus condile stimulus normal, c'est--dire
tionnel prcdait
lorsqu'il y
c'est--dire
avait succession. Le conditionnement
rtrograde,

IE (,'ONDITIONNFUENT A LA DURE

55

le cas o le stimulus conditionnel suivrait le stimulus normal,


n'est pas possible. Cette thse a t conteste, mais les faits
invoqus semblent tous pouvoir s'expliquer par un mauvais
contrle des stimulations (Woodworth, 1949, 1, pp. 164-165).
Ainsi, la forme la plus simple de l'adaptation la succession des
changements se rvle-t-elle dans le moindre conditionnement.
L'enfant, qui s'arrte de crier la vue du biberon, anticipe
l'vnement suivant, de mme que celui qui, quelques mois
plus tard, coopre l'habillage en prsentant successivement
les membres appropris.
Il n'y a pas que la succession qui compte ; l'intervalle de
dure entre les stimulations joue aussi un rle. Il existe d'abord
une valeur optimum de cet intervalle. Pavlov, sans avoir fait
de dterminations prcises, avait lui-mme signal que le
conditionnement s'tablissait noimalement quand le stimulus
conditionnel prcdait de quelques fractions de seconde ou de
quelques secondes le stimulus normal. Cette marge est celle dans
laquelle il y a justement perception de la succession. Mais dans
cette zone, le conditionnement, c'est--dire en dfinitive l'tahlissement d'une liaison entre les stimulations, est le plus facile
lorsqu'elles se succdent un intervalle d'une demi-seconde ou
de trois quarts de seconde environ. Nous verrons dans le
chapitre V que cette dure correspond l'intervalle dit d'indiffrence qui est celui pour lequel la perception de la succession
est la plus facile : les stimuli se dtachent bien les uns des autres
sans cependant paratre spars par un intervalle qui dure. On
retrouve cet optimum dans les conditionnements qui mettent
en jeu les ractions les plus diverses : retrait de la main (Wolfle,
1932, Spooner et Kellogg, 1947), rflexe palpbral (Kimble,
1947 ; McAllister, 1953), et mme rflexe psychogalvanique, bien
qu'il s'agisse l d'une raction de type neurovgtatif (White
et Schlosberg, 1952). Nous retiendrons que l'adaptation la
succession est d'autant plus facile que cette succession est perue, distinction qui s'clairera mieux dans notre deuxime
partie.
Cependant le conditionnement est encore possible, quoique
plus difficile, quand une dure notable spare les deux stimulations. Non seulement le conditionnement peut s'tablir, mais
la rponse conditionne se dclenche alors en l'absence du
stimulus normal, aprs un intervalle de temps de mme dure

566
-

-- - ----

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS
zu

conditionnel
coul entre le stimulus
qui s'tait
que l'intervalle
Dans ce cas
le conditionnement.
normal pendant
et le stimulus
la stimulation
stimulus
conditionnel :
il y a un double
signal
Le conditionnement
est
et la dure entre les deux stimulations.
non seulement
la
Il ralise alors une adaptation
dit retard.
mais la dure, par une sorte d'estimation
succession
qui ne se
Le
limite plus au cas des changements
temps dans
priodiques.
de stimuli
conditionns
des combinaisons
devient,
grce au
un
dterminant
de
la
conduite.
conditionnement
retard,
dans le laboratoire
de Pavlov
Ces faits ont t mis en vidence
Dmitriev
et Kochigina,
entre
1907 et 1911 (d'aprs
1959).
retard
se prsente
sous deux formes
Ce conditionnement
conditionnel
Le stimulus
diffrentes.
peut tre assez long et le
normal
n'intervenir
stimulus
que vers la fin ; dans ce cas on
conditionnel
de conditionnement
diffr,. Le stimulus
parle
d'un temps
tre bref et prcder
plus ou
peut au contraire
on parle alors de conditionmoins long le stimulus
normal ;
conditionne
de trace, pour souligner
nement
que la rponse
mais par sa
non pas par un stimulus
sera dclenche
peru
trace mnmonique
ibid., p. 40).
(Pavlov,
sont trs
Dans l'un et l'autre
cas, les lois des phnomnes
l'intervalle
Le
fait
essentiel
est
voisines
temporel
qui
qu'
(1).
normal
conditionnel
au stimulus
s'tend
du dbut du stimulus
de mme dure
une latence
correspond,
aprs conditionnement,
conditionne.
de la rponse
Il est mme possible d'tablir
un double rflexe conditionn
Il suffit de
un mme stimulus
chez le mme animal.
retard
la raction
retarde
brve (15 s) dans une premire
conditionner
retarde
chambre
et la raction
longue (50 s) dans une deuxime
chez le
reste
difficile
chambre.
Ce double
conditionnement
dclencher
des tats
chien et peut
Cependant,
nvrotiques.
(1) Les lois sont semblables mais le conditionnement diffr est plus facile
obtenir que le conditionnement de trace. Pavlov (ibid., p. 86) le notait : En
prsence de l'excitation continue, le retard se dveloppe plus rapidement. Mowrer
et Lamoreaux (1942), dans des conditions particulires, notent le mme fait sur
le rat, ainsi que Rodnick (1937 a) chez l'homme dans le conditionnement du rflexe
psychogalvanique. La mme loi se retrouve dans des conditionnements d'vitement
de type instrumental (Kamin, 1961 ; Black, 1963).
Le fait n'a pas t expliqu. Nous serions tents de le rapprocher des rsultat.
que nous avons trouvs dans l'apprciation du temps chez les jeunes enfants (Fraisse,
1948 a). Les temps pleins ont plus de ralit que les temps vides et ils sont
estims beaucoup plus exactement, comme si la dure physique du stimulus ajoutait
un repre ceux que fournissent les processus intrieurs .

LE CONDITIONNEMENT A LA DURE

57
-

cette exprience montre la complexit des adaptations qui correspondent ces processus (Chu-Tsi-Tsiao, 1959).
Nous pouvons serrer les faits de plus prs partir du travail
d'un lve de Pavlov. Le stimulus conditionnel tait un coup
de sifHet, le stimulus normal de la salivation un acide qui suivait
trois minutes d'intervalles. Si on mesure en gouttes la salivation du chien de demi-minute en demi-minute, on trouve
aprs conditionnement les rsultats suivants (Pavlov, ibid.,
p. 84).
Nombre de gouttes
Heure
de salive
des expriences
002244 4
3 h 13
00436 6
3 h 15
() 0 2 2 3 6
3 h 40
Cet exemple montre que la rponse ne suit pas immdiatement le stimulus conditionnel, elle est retarde.
Le retard, ici, n'est pas gal l'intervalle qui s'coulait
entre le stimulus conditionnel et le stimulus normal, ou plus
exactement la raction commence se produire avant la fin
de l'intervalle. Cela ne veut pas dire que l'estimation de la
dure ait t inexacte. En effet, le retard dans un pareil conditionnement ne s'tablit que peu peu et Pavlov insiste mme
sur le fait qu'il faut procder trs progressivement et qu'il n'y a
pas russite avec tous les animaux. D'autre part, la raction
salivaire est une rponse prparatoire l'acte de manger et il est
normal qu'elle anticipe la prsentation du stimulus normal
(Guillaume, 1947, p. 33). La mme remarque peut tre faite
avec encore plus de pertinence quand le rflexe qui a t
conditionn est de nature dfensive. Ainsi Rodnick (1937 a) a
trouv que le retard du rflexe psychogalvanique, dclench
par un choc lectrique prcd d'une lumire, tait, aprs
apprentissage, de 5,7 s, alors que la lumire avait t
allume 20 s avant le choc (conditionnement
diffr) (1).
Le rflexe li une attitude dfensive du sujet, une
apprhension , ne suit sans doute pas immdiatement
dans le cas
(1) Le retard n'est que de 4,1 s aprsun trs longapprentissage
d'un rflexeconditionnde trace,c'est--direlorsqu'unebrvelumireprcdele
chocde 20 s. Ceschiffresn'ont videmment
qu'unevaleurrelative.Switzer(1934)
avait trouven conditionnement
diffr,dansune expriencesemblable cellede
le
de
5

10
s
environ
retard
croissait
Rodnick,que
pourun chocsuivantde 16 s
l'tablissementd'une lumire.

58

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

l'tablissement de la lumire mais prcde d'assez loin le choc.


En serait-il encore de mme si nous exprimentions sur des
rflexes dont le sens biologique est diffrent ? Il est difficile de
rpondre cette question, car la plupart des rflexes sont de
caractre dfensif ou sont trs lis des prparations d'une
activit. Cependant, en allongeant l'apprentissage, les expriences montrent que l'on augmente un peu le retard de la
raction, augmentation fragile d'ailleurs, car si vingt-quatre
heures sparent deux sances, il y a rgression.
Cependant, dans un cas, on a pu montrer que le retard de la
raction tait pratiquement gal l'intervalle entre la stimulation normale et la stimulation conditionnelle. Mais il s'agissait,
il est vrai, d'une raction physiologique et non d'un comportement ; Jasper et Shagass (1941) ont, en effet, ralis le
conditionnement retard de la disparition du rythme crbral
alpha, disparition dont le stimulus normal est une lumire.
Le stimulus conditionnel tait un son qui prcdait de 9,4 s
la lumire. Quand le conditionnement a t stable, ils ont
mesur six fois le retard chez dix sujets et ils ont trouv une
valeur moyenne de 8,2 s avec des extrmes de 7,2 et 9,2 s et un
sigma moyen de 0,7 s. Le retard est donc, mme dans ce cas,
lgrement infrieur l'intervalle temporel entre les deux stimuli, conditionnel et normal, mais il est trs stable et relativement exact. Notons d'ailleurs que cette estimation biologique
du retard de la raction physiologique tait beaucoup plus
prcise et moins variable que l'estimation consciente et
volontaire des mmes sujets. On leur a demand en effet
d'estimer en appuyant sur une cl le moment o devait se
produire le stimulus normal par rfrence au stimulus conditionnel. Leurs estimations varient de 6 15,2 s avec un sigma
de 2,5 s. La corrlation entre le retard physiologique et l'estimation consciente est d'autre part nulle, ce qui dmontre qu'il
y a indpendance des deux processus.
En dfinitive, les conditionnements retards manifestent
qu' un niveau involontaire les individus tiennent compte de la
dure dans leurs adaptations au milieu. L'exprience de Jasper
et Shagass nous ferait mme penser que l'enregistrement
physiologique de la dure est assez prcis et que ce sont d'autres
facteurs psychologiques qui entranent souvent l'anticipation
de la raction.

LE CONDITIONNEMENT A LA DURE

59

II
L'VALUATION DE LA DURE
DANS LE CONDITIONNEMENTINSTRUMENTAL

'

Du conditionnement de type classique, on distingue le conditionnement instrumental (Hilgard et Marquis, 1940). Dans
celui-ci l'animal, au lieu de subir le stimulus normal, doit
apprendre produire une certaine raction pour viter une
douleur ou pour obtenir une satisfaction. Dans ce cas, la rptition est encore ncessaire au conditionnement pour que la
bonne rponse soit dcouverte par ttonnements et pour qu'elle
se fixe par renforcement. Les techniques du conditionnement
instrumental permettent aussi de mettre en vidence que
l'animal tient compte de la dure ; elles sont surtout un
moyen de dterminer la finesse de ce que nous appellerons
l'estimation du temps par l'animal. De
anthropomorphiquement
nombreuses techniques ont t utilises pour tudier ces conditionnements.
Dans un labyrinthe, un rat, entre deux parcours possibles,
choisit le plus court ; de mme, s'il a le choix entre deux confinements de dures diffrentes, l'exprience montre qu'il choisit
le plus bref. C'est ce qu'ont prouv Sams et Tolman (1925).
A leur entre dans l'appareil, les rats avaient le choix entre
deux couloirs identiques tous points de vue ; au cours de la
traverse des couloirs, ils taient retenus chaque fois dans une
petite chambre, 1 mn dans l'une, 6 mn dans l'autre, avant d'atteindre leur nourriture. Les rats choisirent peu peu la chambre
o ils n'taient dtenus qu'une minute. Il ne s'agissait pas d'une
prfrence spatiale, puisque si on inversait la dure des confinements les animaux inversaient aussi leur choix. Cette
mthode permet de juger de la capacit des animaux diffrencier deux dures l'une de l'autre (1). Anderson (A. C.) (1932)
l'a utilise systmatiquement en offrant l'animal le choix entre
quatre dures de dtention. Au bout de 500 courses rparties
(19286) a utilisane mthodeun peu semblabledansl'tudede
(1) Woodrow
la capacitde discrimination
temporelledes singes.Ceux-cine devaientchercher
prendreun appt qu'aprsla perceptiondu pluslongde deuxintervallesvides
au hasard. Lui aussi a trouv que ces singespouvaient
donnssuccessivement
distinguer1,5 s de 2,25s. Cesdures,tant dans la limite des duresperues,
relventd'un autretypede conduite(voirla deuxime
partie) ;nousne lesmentioniwn, ici que pour mmoire,.

60

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

sur plus de 3 mois, son groupe de rats entrait dans 72 % des cas
dans le couloir o il tait retenu 1 mn, dans 19 % des cas dans
celui de 2 mn, dans 6 % des cas dans celui de 3 mn, et dans 3 %
des cas dans celui de 4 mn. L'apprentissage est donc indiscutable. Avec la mme mthode, mais en utilisant seulement
deux couloirs la fois, le mme auteur a tabli que les rats
taient plus sensibles la diffrence relative des dures qu' leur
diffrence absolue, ce qui montre que la loi de Weber s'applique
la discrimination du temps par l'animal.
A partir des rsultats d'Anderson, nous avons tabli le
tableau suivant :
Rapport entre les dures ................

1/4

1/3

1/2

1/1,5

Pourcentage de choix du confinement le


plus court ...........................

96

84

76

65

20 s

1(1s

80

74

Diffrences entre les


,
4 mn 3 mu 2 mn 1 mn 30 s
dures............
Pourcentage de choix
du confinement le
82
plus court ........

1
96

77

79

Ces valeurs ne sont qu'indicatives, car elles ne correspondent


pas des groupes de rats vraiment quivalents. Elles montrent
pourtant que le pourcentage des russites dcrot rgulirement
mesure que le rapport des dures diminue, alors qu'il n'y a
aucune loi pour les diffrences absolues, compte tenu du fait
que les grandes diffrences correspondent toujours de grands
rapports.
S'agit-il cependant de discrimination de la dure ? Hull (1943)
a fait remarquer que l'interprtation
de ces rsultats tait
ambigu. Le stimulus diffrenciateur est-il la dure de confinement, ou l'animal choisit-il simplement le trajet correspondant au confinement le plus court parce que de ce ct-l
le choix est plus vite renforc ? Ce second facteur peut videmment jouer un rle car plus la rcompense suit rapidement
un choix, et plus celui-ci est rapidement fix. Mais Cowles et
Finan (1941) ont justement propos une autre mthode o la
dure du confinement prcdait le choix au lieu de le suivre ; elle

LE GO7VDITIONIVF,MEIV'l'LA DURE

fi1

constituait donc le seul indice de discrimination (1). Ils ont


pris un labyrinthe en Y. L'animal est introduit dans le tronc
commun qui est la chambre de confinement, Suivant que le
dlai de confinement est bref ou long, l'animal doit apprendre
choisir la branche gauche ou la branche droite, un seul
de ses choix tant rcompens. Dans ces conditions, seul le temps
peut tre un indice de discrimination. On constate une fois de
plus que l'animal est capable de discrimination temporelle
puisque l'apprentissage reste possible. Il semble cependant
plus difficile que dans les expriences du type de Sams et Tolman.
Six des neuf rats de Cowles et Finan ont appris aprs 600 essais
discriminer 10 s de 30 s au critre de 70 % de russites.
Heron (1949), qui a utilis un appareil construit sur le mme
principe, a trouv des diffrences individuelles trs grandes
entre les rats. Sur onze animaux, trois ont discrimin seulement 5 s de 45 s, 4 sont arrivs discriminer 5 s de 25 s,
3 autres 5 s de 20 s, et un 5 s de 10 s. Yagi (1962) a trouv de
mme que les rats pouvaient apprendre discriminer 10 s de 50 s
en 120 400 essais, suivant les individus.
Ces mthodes de discrimination prouvent donc bien qu'il
a
y adaptation la dure et discrimination, mais elles ne permettent pas cependant des dterminations fines et rapides de
la prcision avec laquelle les animaux peuvent estimer la dure.
Ruch (1931) en a propos une autre. On place un animal sur
une grille A ; pour atteindre la nourriture, il doit passer sur
une autre grille B, suivie d'une porte C. Au dbut B est lectrise et C est verrouille : si l'animal s'aventure en B, il ne
peut que revenir en A. Mais au bout d'un certain temps, B
cesse d'tre lectrise et C dverrouille tout en restant apparemment ferme. L'animal doit profiter de ce moment pour
franchir B et C, car s'il reste en A il y recevra un choc lectrique.
Pour rsoudre ce problme, il doit donc apprcier un temps
infrieur celui qui spare le dbut de l'exprience et le moment
o la grille A sera lectrise et suprieur celui du temps pen(1) Par une autre technique,moinsvalable,Mori(1954),a aussi essayde
vrifierla valeurde l'objectionde Hull.Il a varila placedeschambresde confinedecettevariable.
ment,lessituantloinouprsdu but, maisn'a pastrouvd'influence
Il a galementtent de placerdans chacunedes branchesdu labyrinthedeux
1 puis 7 mn,
chambresau lieu d'une. D'un ct le rat est retenusuccessivement
de l'autre 7 puis 1 mn. Lesrats ne semblentpas capablesde percevoirune diffrenceentre ces deuxsituations.

fi2

1'.'1 'rCITOUJG/F: nuTEMPS

dant lequel B est lectrise. Ces limites infrieures et suprieures


dterminent une priode de sret que l'exprimentateur peut
faire varier autour d'une valeur moyenne. Le dressage est assez
rapide et on peut diminuer progressivement la priode de sret.
Si on calcule alors l'cart entre la tentative du premier passage
et le point milieu de la priode de sret, on arrive pour le
rat une erreur de 13 % qui peut tre considre comme un
seuil dtermin par une mthode de l'erreur moyenne. Ce seuil
est trs fin, car pour une dure du mme ordre (ici 438 s) le
seuil chez l'homme est de l'ordre de 20 30 %. Buytendijk
(1935), qui a employ une mthode voisine de celle de Ruch,
.

R3
R4
Ri
R2
60%
j
50
40
'N 30
'
20
r
r
10- o
r
_r
o -n-rn ! n
,0
FiG. 1. - Histogrammesmontrant, pour chaquerat, la rpartition moyennedes rponses dans 1 intervaliede 2 mn. Chaque
bloc indique la proportion des rponses(en %) mises dans la
tranche de 15 s correspondante,N = sans mdicament.
10 derniersjours de stabilisation (in IRICIIFLLE
(M.), DjAHANGUIRI(B.), Psychopharmacologia,
1964, 106, p. 110).

fait remarquer que les ractions anticipes sont plus nombreuses


que les ractions retardes, comme dans le conditionnement
classique (1).
Certains programmes de renforcement (Ferster et Skinner,
1957), utiliss dans des botes de Skinner, permettent aussi
d'tudier les conditionnements temporels sous plusieurs aspects.
Deux retiendront notre attention. Tout d'abord les programmes
intervalle fixe. L'appui sur le levier n'est renforc (par de la
nourriture) que s'il intervient aprs un intervalle minimum
de 2 mn, par exemple. Les autres appuis sont possibles, mais ne
servent rien. On observe alors que plus l'apprentissage se
trouvele mmersultat,
(1) Blancheteau(1965),qui a repriscesexpriences,
mais en outre il analyse travers quelleschanesde conditionnement
l'animal
arrive s'adapter cette situationcomplexe.

TaeCONDITTONNEMENT

.4 1,-l D17RF

fi3

dveloppe et plus les rponses se massent vers la fin de l'intervalle. Il y a peu de rponses pendant la premire minute, elles
dans les
augmentent
peu peu pour devenir trs frquentes
dernires 15 s (voir fig. 1) (Richelle, 1962 ; Richelle et Djahanoprant
guiri, 1964). Les conduites dans ce conditionnement
sont trs proches de celles observes par Pavlov et son cole
sur le conditionnement
salivaire. Elles peuvent aussi tre interau temps.
prtes comme un conditionnement
Les programmes
dits D.R.L. (Differential
reinforcement of
low rate) sont trs intressants
dans la perspective de ce chale renforcement
n'intervient.
pitre. Dans ces programmes,
que
une
en
suit
une
autre

un
intervalle
donn,
pour
rponse qui
par exemple 20 s. Cette situation n'est pas assimilable un
conditionnement
au temps (chap. I), parce que la priodicit
n'est pas assure, puisque l'animal peut rpondre trop tt ou
trop tard. Mais quel que soit le moment de la rponse, l'appareil
est aussitt programm pour que le renforcement ne se produise
au moins 20 s aprs la
que si la rponse suivante intervient
prcdente.
Dans ce cas, on observe (Wilson et Keller, 1953 ; Sidman,
1956) que les intervalles de rponse se rpartissent rgulirement
autour d'une tendance centrale situe autour de la dure fixe,
soit 20 s dans l'exprience de Sidman (voir fig. 1).
On peut d'ailleurs raliser des conditionnements
au temps
encore plus prccis en ne renforant que les rponses qui tombent
dans un intervalle donn : par exemple aprs 20 s et avant 25 s.
Dans ce cas prcis, le dressage des rats est assez facile. Il devient
plus difficile si on rduit la marge de scurit, mais il est encore
possible pour un intervalle de 1 s aprs 20 s, ce qui donne un
intervalle de 5 % (Kelleher, Fry, Cook, 1959).
*
* *
Par des mthodes trs diffrentes, on a ainsi prouv que,
chez l'animal, o n'interviennent
pas les processus complexes
nous
tudierons
dans
les
que
prochains chapitres, il existe une
au
soit
adaptation
temps,
que l'animal se soumette sa loi,
ce qui est trs remarquable
dans le conditionnement
retard
soit
le
dtermine
sa
conduite, comme dans
classique,
que
temps
le conditionnement
instrumental.

Id

PSYCHOLOGIEVU TEMPS

Il est vrai que ces apprentissages sont longs, difficiles, et


les diffrences individuelles sont trs grandes, comme tous les
auteurs l'ont signal aprs Pavlov. Ils sont aussi peu stables.
Une interruption de 24 h entre deux sances amne une diminution du retard d'un conditionnement diffr ou de trace
(Switzer, 1934 ; Rodnick, 1937 a). La rponse retarde serait
aussi moins intense que la rponse immdiate (Kotake et
Tagwa, 1951 ).
D'autre part, il semble que les conditionnements retards
ne sont possibles que dans des limites temporelles relativement
troites, bien que ce point n'ait pas fait l'objet d'tudes prcises.
Si les dlais sont trop longs, il ne s'tablit plus de liaisons entre
le signal et la rponse et la discrimination de deux dures n'est
plus possible.
III
I:ES LNTERPRTATIOIVS}'SYCHOPHYSIOLOGIQUES
Comment expliquer les mcanismes de cette adaptation
temporelle dans le cas de l'animal, cas o nous ne pouvons faire
appel aux processus suprieurs que nous analyserons dans notre
troisime partie ?
Pavlov (ibid., p. 86) pense que le stimulus conditionnel
engendre au dbut une inhibition conditionnelle (phase inactive) suivie d'une priode d'excitation (phase active). Il s'appuie,
pour sa dmonstration, sur l'observation de l'animal et sur le
fait que les phnomnes observs pendant la premire partie
du retard correspondent tout fait aux processus d'inhibition.
En particulier, une stimulation quelconque de force moyenne
suffit dclencher la salivation du chien dans la premire phase
en levant l'inhibition ; au contraire, la fin, pendant la phase
d'excitation, un stimulus du mme genre a une action inhibitrice qui a pour effet de diminuer la salivation (1).
Prenons un exemple o la leve de l'inhibition par un stimulus neutre est manifeste. Le stimulus conditionnel est
l'excitation mcanique de la peau et le stimulus normal
suivant 3 mn est un acide. La raction salivaire est retarde
au fait que
(1) Hull(1952)postuleaussiun processusinhibiteurcorrespondant
la rponseest retarde(Thorme25 B).

LE CONDITIONNEMENT A LA DURE

65

(expriences de 9 h 50 et 10 h 30). Si on associe au stimulus


conditionnel le bruit d'un mtronome qui n'a eu aucune
relation avec la salivation, on s'aperoit que la salivation
commence tout de suite (10 h 15). Voici le tableau de Pavlov
(ibid., p. 87) :
._
____
___
Salivation en gouttes
1__L_-_- - - _ _ Heures Stimulus
durant
1
demi-minute
,
chaque
j
:
9 h 50
10 h 15
10 h 30

I Excitation mcanique de la peau 1 0 0 3 7 11 19


3 5 9
Excitation + mtronome
; 477
'
de la peau 0 0 0 3 12 14
1 Excitationmcanique
1

Tout se passe comme si le mtronome qui n'avait aucune


valeur de signal poui l'animal levait l'inhibition de la premire
phase et crait une inhibition sur la deuxime, effet caractristique d'un stimulus neutre en fonction de l'tat d'inhibition
ou d'excitation du cerveau. Que le retard soit d une inhibition, Pavlov en veut aussi trouver une preuve dans le fait
que tout ce qui contrarie le processus inhibiteur rend l'tablissement d'un conditionnement retard plus difficile. Ainsi en
est-il chez les chiens dont, selon sa typologie, les processus
inhibiteurs sont faibles, ou simplement chez des chiens dont le
processus d'excitation est renforc par un jene avant l'exprience. Par de nombreuses expriences, Pavlov et ses lves ont
d'ailleurs montr que les excitants du type cafine rendaient
le conditionnement au temps, ou retard, trs difficile, tandis
que les calmants du type bromure souvent les facilitent (d'aprs
Dmitriev et Kochigina, 1959) (1).
Cette hypothse a reu indirectement quelques autres
confirmations. Le fait que chez l'homme la respiration soit
inhibe pendant le conditionnement retard du rflexe psychogalvanique pourrait tre interprt dans ce sens (Switzer, 1934),
quoique l'apprhension puisse suffire l'explication. En considrant le temps de raction comme un conditionnement,
retard des conduitesd'attente, on
(1) Si on rapprochele conditionnement
peutremarqueravecBirman(1953)quelesindividusqui supportentbienl'attente
sont sansdouteceuxqui ont une forte composante
inhibitrice.Lesmanifestations
d'impatienceet les ractionsmotivesgnralisestraduiraientau contrairela
faiblessedu processusinhibiteur.
5
P. FHAISSE

66

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

Leridon et Le Ny (1955) ont montr qu'un sujet habitu


ragir un stimulus normal suivant de 5 s le stimulus conditionnel (ou signal prparatoire) donnait un temps de raction
significativement plus long si le stimulus normal arrivait seulement au bout de 2 s, c'est--dire pendant la phase d'inhibition. Ce rsultat est d'autant plus surprenant que, normalement, le temps de raction est plus bref aprs un intervalle de
2 s entre le signal prparatoire et le signal d'excution qu'aprs
un intervalle de 5 s.
L'existence de gradients d'approche ou d'vitement selon
la perspective de Miller (N. E.) (1944) peut tre interprte dans
le mme sens. Une force se dveloppe progressivement mesure
que le moment d'une stimulation attendue approche. Prenons
comme exemple l'exprience de Rigby (1954). Un rat a la
tte prise dans un harnais dont les mouvements vont rvler
les conduites d'approche ou d'vitement. Dans la situation
d'approche, 10 s avant la prsentation de la nourriture, on
allume une lampe ; dans la situation d'vitement, 10 s avant
un choc lectrique appliqu sur les pattes arrire, on fait
entendre un bruit. Aprs un dressage qui ralise un conditionnement retard, on mesure la force d'approche divers
moments du temps pendant le dlai de 10 s et on constate
qu'elle crot lgrement pendant les 8 premires secondes et
abruptement vers la fin. La force d'vitement suit la mme
volution.
Le processus d'inhibition serait rvl en outre par le fait
que pendant le retard il se gnraliserait. En effet pendant la
phase inactive, le stimulus conditionnel d'une autre raction
est inefficace ou peu efficace (Koupalov et Pavlov, 1935).
Rodnick (1937 b), par exemple, a montr qu'un rflexe palpbral, conditionn un son, tait moins intense si le son se
produisait pendant le retard conditionn d'un rflexe psychogalvanique. Dans un conditionnement o le sujet humain ne
bnficie d'un renforcement montaire que si sa rponse survient
60 s aprs un signal, Doehring et Al. (1964) ont observ avec
quelques variations individuelles que les rponses lectrodermales se multipliaient, la vitesse du coeur augmentait, le
volume du doigt augmentait vers la fin de la priode de 60 s,
manifestant l'existence d'une phase active par rapport une
phase inhibitrice.

LE COND1TIONNEMENTA LA 1)URh

67

S'il est donc trs vraisemblable qu'il se dveloppe un processus d'inhibition pendant le conditionnement retard, il
reste prciser le mcanisme mme qui rgle sa dure : ainsi
passerait-on du plan descriptif au plan explicatif.
Pavlov s'est content de rattacher le conditionnement
retard au conditionnement aux changements priodiques, dit
conditionnement au temps, que nous avons tudi dans le
prcdent chapitre. Cela signifie qu' chaque phase du retard
correspondrait un tat de l'organisme qui engendrerait dans
les hmisphres crbraux les processus d'inhibition pendant le
retard et les processus d'excitation au moment de la raction.
Mais quels seront ces tats successifs de l'organisme ? Quand on
nourrit un chien toutes les 30 mn, on peut encore penser qu'
chaque instant de ces 30 mn correspond un tat diffrent du
processus digestif, mais qu'imaginer quand simplement un son
est le signal d'une nourriture ? Il faudrait supposer que se
dveloppe une srie de ractions de l'organisme, mais, comme
dans le conditionnement au temps, il faudrait expliquer le
mcanisme de la rgulation temporelle de ces ractions quand
leur succession n'est pas dtermine par les lois d'un processus
biologique tel que la digestion. Nous sommes ainsi renvoys
l'hypothse mme qu'a propose Popov, la cyclochronie :
le systme nerveux est apte reproduire une srie d'excitations
dans le mme ordre et avec les mmes intervalles temporels que
lorsqu'elles ont agi la premire fois sur l'organisme. Cette
hypothse peut s'appliquer aussi bien aux changements priodiques qu' des rptitions de squences identiques. Le groupe
stimulus conditionnel-stimulus
normal, y compris le dlai
entre les deux, constituerait un ensemble qui tendrait se
reproduire identique lui-mme. Le compte-temps d'origine
cyclochronique n'exclurait pas le fait qu'il se dveloppe une
phase inhibitrice, mais celle-ci ne serait qu'un effet. Il n'exclurait
pas non plus le fait que l'animal pourrait utiliser d'autres
repres venant du monde extrieur ou de l'organisme.
Dans le cas du conditionnement instrumental, plusieurs
auteurs ont pens que la quantit d'activit de l'animal pendant
le confinement pouvait lui fournir un repre. Mais Cowles et
Finan (1941) ont remarqu qu'il n'existait aucune activit
typique et rgulire de l'animal pendant ce temps. Heron (1949)
de son ct a suggr que, pendant les priodes de confinement,

68

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

il se dvelopperait une tension et que, suivant le niveau


laquelle elle se trouverait quand l'animal est dlivr, ce dernier
choisirait l'une ou l'autre solution. Cette hypothse qui reste
assez vague serait corrobore par un fait qu'avait observ
Buytendijk (1935). Il avait dress un chien, plac dans un
harnais du genre de ceux de Pavlov, pousser toutes les 90 s
un battant derrire lequel on avait dpos un morceau de
viande. L'enregistrement continu de la respiration par un pneumographe montrait un accroissement continu de l'amplitude de
la respiration mesure que le moment d'agir approchait. Mais
o est l'effet et o est la cause ?
Le schma le plus vraisemblable consiste imaginer qu'un
processus nerveux spcifique sert de compte-temps et qu'il est
engendr par la rptition squentielle d'excitations ayant une
signification vitale pour l'organisme. Le centre, qui commanderait les adaptations priodiques comme les conditionnements
sous-cortical. Les travaux
retards, est vraisemblablement
faits partir d'un conditionnement instrumental au temps
semblent confirmer les rsultats obtenus dans les inductions
priodiques (chap. I, p. 42). En effet, Finan (1939) a pratiqu l'ablation des lobes frontaux chez quatre singes. Ces
animaux, avant comme aprs l'opration, sont capables de
rsoudre un problme temporel du type de celui de Ruch
(cf. p. 61) : rester sur une grille pendant 10 s, puis profiter des
10 s suivantes pour franchir une autre grille de faon viter
un choc sur l'une ou l'autre grille. Ils sont de mme capables de
distinguer un confinement de 30 s d'un autre de 120 s (1).
Certes, prise isolment, cette exprience prouve seulement
que l'intgrit des aires frontales n'est pas ncessaire dans les
F'inana montrque cesmmesanimauxtaient
(1) Dansla mmeexprience,
Onappellerponsediffreunerponse
incapablesde donnerdesrponsesdiffres.
danslaquelleon imposeun dlaientrele signalde la ractionet le momentde la
rponse.Ainsi,si on cachedevantun singeun fruit,il y aura une rponsediffre
positivesi l'animalest capablede retrouvercefruit aprsun dlai.Jacobsen(1936)
avait trouvdes troubleslectifsde ces rponseschezles animauxprivsd'aires
frontales.Cependant,en rapprochantlesrussitesdesanimauxprivsd'airesfronet leurschecsdansles ractions
tales,danslesexpriences
proprementtemporelles,
diffres,Finan(1939et 1942)a fait apparatrenettementque la rponsediffre
n'a pasune composante
temporelle
proprementdite,alorsqu'elleavaitt souvent
assimile un conditionnement
retard.Le dficitconstatest mnnomique
et
seraitd un manquede fixationde la stimulation(placede l'objet).
Le temps
ici joue un rle, non par sa dureproprementdite qui n'a pas besoind'tre
enregistre- maisparcequ'il crela possibilitde l'oublientre la prsentation
et le rappel.

LE CONDITIONNEMENT AJ..4

DIIRY'E

69

conditionnements retards, mais comme par ailleurs on pense


que c'est dans ces aires qu'auraient pu tre localises les rgulations des conduites temporelles, on peut en infrer que le
compte-temps fondamental doit tre plutt sous-cortical. Ce
centre qui enregistrerait la dure et fournirait des indices sur
les squences temporelles ne jouerait videmment un rle
qu'en relation avec tout le comportement de l'individu. Ainsi
les lois propres des ractions adaptatives qui impliquent une
anticipation de la situation pourraient expliquer que, dans le
conditionnement retard du rflexe psychogalvanique ou du
rflexe salivaire, le retard soit infrieur au dlai qui existe entre
le stimulus conditionnel et le stimulus normal. Des ractions
d'anxit pomraient avoir le mme effet.
Cette combinaison de processus physiologiques et de repres
fournis par l'affectivit comme par l'action expliquerait aussi
que plus les conditions de l'adaptation sont complexes et plus
en ralit les estimations temporelles sont imprcises. Ce
paradoxe signifierait simplement que seul le processus physiologique de base nous offre un repre prcis, et trouverait sa
confirmation dans le fait que le conditionnement retard du
rythme alpha qui ne se situe pas sur le plan du comportement
est le plus prcis et le plus rgulier de tous ceux qui ont t
tudis.
*
* *
On peut, en conclusion, se demander quel rle jouent ces
conditionnements la dure dans la vie de l'homme. Nous
venons de voir que l'animal a la possibilit d'estimer pratiquement la dure, bien qu'il soit dpourvu de reprsentations symboliques et qu'il soit incapable de faire des oprations intellectuelles. Cette aptitude primaire existe-t-elle encore chez
l'homme ?
Elle n'apparat pas directement, ce qui ne doit pas nous
tonner, car, si elle existe, elle ne se manifeste qu'intgre
ces conduites plus complexes qui manquent aux animaux.
Cependant, les rapprochements qui se sont imposs nous
entre l'adaptation aux changements priodiques et les conditionnements la dure nous autorisent penser que l'homme
aussi enregistre la dure sur un plan biologique. Dans le cas de
l'orientation temporelle, nous avons vu clairement que l'homme

711

l'SYClTnT,Or;lE 1)[ TEMPS

utilise la fois les repres organiques que lui fournit l'adaptation de son corps aux changements et les laborations les
plus symboliques ; de mme, dans l'estimation de la dure
aux constructions de l'esprit doivent se mler des informations
d'origine hiologique. C'est peut-tre pourquoi l'estimation
directe du temps garde toujours un caractre un peu mystrieux,
dont la prcision nous surprend parfois.

DEUXIME

LA PERCEPTION

PARTIE

DU TEMPS

Emports et models par l'universel changement, nous en


sommes aussi les tmoins parce que nous le percevons comme
changement. Cette perception est possible dans la mesure o
nous saisissons en une relative simultanit plusieurs phases
successives du changement qui apparaissent ainsi lies.
Le prsent peru a, par suite, une paisseur temporelle dont
la dure a les limites mmes de l'organisation du successif en
une unit (chap. III).
Le seuil de la perception de la succession, ds que deux stimulations n'apparaissent plus comme simultanes, et le seuil de
la dure, au-del de l'instantanit, sont fonction des conditions
de la rception sensorielle (chap. IV).
La dure perue n'est qu'un caractre de l'organisation du
successif ; sa qualit dpend de la vitesse de succession des stimulations et sa quantit de leur nature (chap. V).
Dans la mesure o on peut le vrifier, on constate que les
vertbrs suprieurs peroivent le temps dans des conditions
semblables celles de l'homme. Cette forme d'adaptation apparat donc troitement lie des proprits gnrales des centres
rcepteurs. Chez l'homme cependant, la perception n'est
pas seulement guide de ractions immdiates, mais source de
connaissances.

CHAPITRE

III

LE PRSENT PSYCHOLOGIQUE
Il est des cas o nous constatons le changement. Il en est
o nous le percevons. Tout l'heure, le soleil brillait ; maintenant, le ciel est couvert. Absorb par mon travail, je n'ai
pas peru le changement, mais je le constate grce ma
mmoire. Par contre, la cloche de l'cole voisine sonne en ce
moment, et je perois la succession de ces brves alternances
de sons et de silences qui correspondent ses battements. Je
perois dans ce cas les changements comme j'aurais pu percevoir
tout l'heure le passage des nuages masquant le soleil.
Ce chapitre est consacr l'analyse gnrale des caractres
et des conditions de notre perception des changements. Mais
pour dlimiter ce problme, il faut toat d'abord s'entendre
trs prcisment sur la nature du processus perceptif, puisque
nous voulons le distinguer d'autres modes d'adaptation.
Le langage psychologique, plus adapt la vie pratique
qu' une science de l'homme, nous trahit sans cesse. La perception, dans le langage courant, dsigne toute prise de
conscience et recouvre alors des processus la fois sensoriels,
affectifs, mnmoniques et intellectuels. Pour ne prendre qu'un
exemple, touchant notre sujet, J. Guitton (1941, p. 19) parle de
la perception de l'avenir . Il est vident dans ce cas qu'il ne
peut s'agir que d'une mtaphore. Percevoir - employons le
verbe puisque la perception est l'acte d'un sujet - implique
essentiellement qu'il y a raction une situation prsente. Cette
situation peut tre prcise en termes physiologiques par l'existence d'une excitation des centres nerveux d'origine priphrique, en termes de conscience par une exprience immdiate,
et en termes de comportement par une raction adquate la
situation. Sur tous ces plans, on ne peut parler de perception que

74

l'SYC,HOLOGIF,DU TF,NIP,S

s'il y a une raction immdiate une stimulation prsente. On


la dfinit peut-tre mieux encore en la distinguant de ce qui
n'est pas elle. La mmoration est vocation, sur le plan de
l'action ou de l'imagination, d'un stimulus qui n'appartient
plus l'exprience actuelle du sujet. L'intellection est une
mise en relation de donnes perues, remmores ou imagines.
La raction affective est retentissement dans toute l'activit
psychique d'un donn, lui aussi peru ou reprsent. Pralablement tous ces processus, il a fallu qu'il y ait une exprience
directe ou immdiate.
Sur le plan de l'espace, nulle confusion n'est possible entre
l'espace peru, l'espace imagin ou reprsent et l'espace conu
comme une notion abstraite. Dans un autre domaine, Michotte
a pu parler de perception de la causalit, parce qu'il a
dmontr qu'en modifiant les donnes du champ perceptif
actuel il pouvait modifier du mme coup les ractions - verbales, dans ses expriences - du percevant. Le fait que la
perception soit une raction une donne immdiate ne signifie
pas ncessairement qu'elle soit indpendante de l'exprience
antrieure. Les informations sensorielles se chargent, au cours
de la vie d'un individu, de significations acquises par conditionnement. Le chien salive la vue de la viande, mais seulement s'il a mang antrieurement de la viande. Je dis que je
perois une feuille de papier parce qu' mon exprience originale
a toujours t associ dans mon enfance le mot papier. En ce
sens, le prsent est charg de significations acquises dans le
pass, mais autre chose est un pass prsentifi par l'excitation
actuelle ou un pass remmor. En dfinitive, le caractre de la
perception dpend plus ou moins de l'exprience passe du
sujet, mais elle peut toujours se dfinir comme la saisie de stimulations prsentes sans intervention explicite de souvenirs
et sans laboration intellectuelle.
Ceci pos, on comprend immdiatement que la perception
du changement pose un problme. En effei, qui dit changement
dit cessation ou transformation de ce qui est. Que je puisse
constater le changement en confrontant ma perception mon
souvenir, ou que je puisse concevoir le changement en rapprochant ces aperus successifs sur le monde, la chose est claire.
Mais saisissons-nous le monde seulement comme une suite de
tableaux semblables ces histoires par l'image que l'on propose

T,F, PRl%;.ST'NT
P.<iilI0I,OGIQITE

aux enfants ? En ralit nous savons que nos perceptions ne


sont pas statiques et que nous percevons un monde en perptuelle transformation.
Il faut distinguer le cas des changements continus et des
changements discontinus. Les changements continus donnent
naissance la perception d'une transformation qualitative ou
intensive : l'assombrissement, le rougeoiement, le bruit croissant de l'auto qui approche. Lorsqu'il y a dplacement spatial,
nous percevons le changement comme mouvement. Ces changements se caractrisent tous par leur vitesse qui, avant d'tre
une notion susceptible d'une dfinition lie sa mesure (la
quantit de changement en une unit de temps), est une donne
perceptive. L'enfant de cinq ans, qui n'est pas capable de
mesurer la vitesse et qui n'en possde pas la notion, peut cependant comparer la vitesse de deux mobiles condition que la
situation ne soit pas si ambigu qu'elle exige une composition
des donnes spatiales et temporelles (Fraisse et Vautrey, 1952).
Ces changements ne sont perceptibles que si leur vitesse atteint
un certain seuil. En de, nous constatons seulement des tats
diffrents et successifs d'un mme phnomne, mais non la
transformation. Ainsi en est-il de la croissance des plantes.
Il a fallu le cinma et ses possibilits de projeter les images
une cadence plus rapide que celle laquelle elles ont t enregistres pour que nous puissions percevoir la croissance d'une
tige ou l'closion d'une fleur.
La perception d'une transformation continue nous fournit
des informations temporelles indistinctes par le fait que nous
ne percevons distinctement que ce qui est statique. Elle nous
permet cependant d'anticiper les tats ou les positions successives de ce qui change. Le photographe amateur qui dveloppe
la vue un clich ou une preuve voit se transformer plus ou
moins vite l'image et il peut, partir de cette vitesse, prvoir le
moment le plus opportun pour la retirer du rvlateur. La
perception de la vitesse nous permet aussi d'anticiper le moment
o le mobile passera en un point ; grce cette perception, le
piton sait quand il peut traverser la rue sans danger et le
chasseur o diriger son fusil pour atteindre livre ou perdrix.
Ces transformations peuvent nous donner une exprience
du durable ; elles peuvent nous en suggrer l'ide par l'vanescence sans cesse renouvele de ce qui change, mais nous n'y

76

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

percevons aucune dure quantitative. Celle-ci est toujours intervalle entre deux phnomnes ou deux tats distincts d'un mme
phnomne (1). La rivire qui coule sous mes yeux est rapide
ou lente, mais ce mouvement ne me donne aucune perception de dure. De la vitesse nous pouvons sans doute conclure
une dure, mais par un raisonnement. Rien perceptivement ne
nous indique que ce qui va plus vite dure moins longtemps
(cf. chap. VIII).
La perception des changements continus n'a jamais t
mise en doute. Celle des changements discontinus pose par
contre des problmes trs complexes. Le changement continu
peut en effet tre peru dans l'instant, tandis que le changement
discontinu, pour tre peru, implique que je peroive non seulement l'tat A puis l'tat B, mais le passage de l'un l'autre,
c'est--dire leur succession. Or, qui dit succession dit justement
que, lorsqu'un nouveau phnomne se produit, l'ancien n'est
plus prsent. Telle est au moins l'analyse que notre ide de
succession nous permet de faire. En dfinissant la perception
comme saisie du prsent, il semble que la perception d'une
succession soit impossible : voil la conclusion laquelle conduit
une analyse logique, que peut renforcer apparemment un recours
rapide l'introspection. L'cole de Wrzbourg nous a heureusement mis en garde contre l'erreur objective qui consiste
confondre le donn phnomnal avec notre savoir sur l'objet.
Bergson avait finement remarqu que la perception de la
succession impliquait la perception simultane et non successive
de l'avan.t et de l'aprs et qu'il y avait contradiction supposer
une succession qui ne ft que succession et qui tnt nanmoins
dans un seul et mme instant n (Bergson, ibid., p. 77). Bergson,
on le sait, pensait que nous ne saisissions la succession que parce
que nous la projetions dans l'espace, en assurant une simulta(1) C'est sans doute en partant de cette observationque Bergsona suggr
de distinguerla durequalitqui est pourlui la vraiedureet la durequantit.
La duretoute pure,a-t-ilcritdansun texte clbre,est la formeque prendla
successionde nos tats de conscience
quandnotre moi se laissevivre,quandil
s'abstientd'tablirune sparationentre l'tat prsentet les tats antrieurs
de la conscience,
19ed., 1920,p. 75).Bergson
(Essaisur les donnesimmdiates
invoqueici un changementparticulier,celuimmede nos tats de conscience,
une
o
il
a
fusion
de nospenseset surtout
poury dceler exprience y
mlodique
de nos aftects.Cetteexprience
n'est pas de l'ordrede la perception,car, en cherchant en prciserles stimulationscorrespondantes,
on supprimeraitpar le fait
mmecet tat de fusion.Nousauronsl'occasionde revenirsur les positionsdf
Bergson(cf. pp. 84-85).

LE PRSENT PSYCHOLOGIQUE
- -------..--.--- .

77

nit des deux termes. Cette reprsentation de la succession


correspond une conduite relle que nous tudierons au
chapitre VIII. Il est cependant possible de prouver que nous
avons une perception de la succession.
La preuve doit tre apporte en premire analyse sur le
plan phnomnal, car il faut montrer que le paradoxe de la
perception simultane de l'avant et de l'aprs n'existe qu'au
plan logique et non au plan des faits. Soulignons tout d'abord
que tous les changements discontinus ne sont pas perceptibles.
Il est 3 h 15 ; l'horloge vient de sonner un coup. Celui-ci est
unique. Perceptivement il ne succde aucun autre, mais
je sais grce ma mmoire qu'il fait suite trois coups frapps
il y a 15 mn. Par contre, quand l'horloge frappera les quatre
coups de l'heure suivante, je percevrai la succession des quatre
coups : cela signifie que le premier sera en quelque manire
encore prsent quand le quatrime retentira. Ce fait n'a rien
de paradoxal, s'il est vrai, comme nous le dmontrerons, que
la perception d'une stimulation mme brve est un acte qui a
lui-mme une certaine dure et qui jette comme un pont entre
des stimulations physiquement successives.
Dans le cas o il y a perception de la succession, deux situat.ions peuvent se rencontrer. Si les stimulations sont nombreuses,
rapides et rgulires, nous percevons qu'il y a succession, mais
le caractre dominant de cette succession est sa frquence. Si
la frquence est grande, les lments sont indistincts et nous
n'avons que l'impression d'un changement d'intensit d'une
mme stimulation (vibrations tactiles, papillotements lumineux,
crpitements). Si elle est moins grande, il y a perception d'une
suite d'lments discrets comme dans les battements d'un
mtronome rapide. La perception d'une frquence s'apparente
celle de la vitesse d'un changement continu et elle nous rvle
indirectement que cette dernire perception est dj celle d'une
multiplicit. Un appareil photographique trs rapide ne fixe
que des tats statiques d'un phnomne. La perception du
changement est toujours apprhension multiple. La frquence,
comme la vitesse, nous renseigne sur la qualit d'un changement mais non sur sa dure.
Quand la frquence est assez basse (de 2 3 la seconde),
si nous faisons attention pendant un certain temps la suite
des stimulations, un nouvel aspect de la perception du successif

PSYCHOLOGIEDUzu TEMPS

78

apparat. Prenons l'exemple des sons : si nous coutons une


suite de sons identiques se succdant intervalles isochrones,
ils nous semblent tre groups par deux ou par trois ; perceptivement ce ne sont plus des sons, mais des groupes qui se succdent. Ce phnomne, que l'on a qualifi de rythmisation subjective pour souligner qu'il ne correspond aucune donne de la
ralit physique, peut nous permettre d'analyser mieux que
tout autre la perception du successif. Le groupement nat en
effet d'une saisie globale et comme simultane de plusieurs
lments qui forment une unit de perception. Cette unit n'est
pas seulement constate introspectivement. Elle retentit aussi
sur le comportement. L'enfant d'un an qui se balance au son
de la musique, l'colier qui fait de mme en rcitant des alexandrins, manifestent que le vers ou la mesure a pour eux une
unit. Si on synchronise des mouvements des sons qui reviennent priodiquement, la rythmisation subjective se traduit
par des diffrences entre les mouvements qui reviennent des
intervalles gaux la dure du groupement (Fraisse, 1956, p. 20).
Le rythme n'est pas une singularit, mais un cas privilgi
o l'unit d'lments successifs apparat mieux parce qu'elle
se rpte identique elle-mme. Cependant l'organisation d'lments successifs en units perceptives est un caractre si primitif de notre exprience que nous ne nous en apercevons plus.
Elle est la base de notre perception du rythme, de la mlodie,
mais aussi des sons du langage. L'enfant n'apprend donner
une signification aux phonmes ma-man que parce qu'il les
peroit comme formant une unit.
Parce que la perception du successif en unit est le fait
fondamental de la perception du temps, nous allons en analyser
successivement les caractristiques et montrer qu'elle est :
10 Perception d'ordre ; 2 Perception d'intervalle temporel,
avant de dterminer, en troisime lieu, dans quelles limites elle
est possible.
1
1,,4 PERCEPTION DE 1,'ORVRFi
Prenons le cas le plus simple : le bruit d'une horloge. Je
perois un tic-tac, puis il s'efface et un nouveau tic-tac apparat.
Quand le deuxime tic-tac se produit, le premier n'est plus

LE PRSENT

PSYCHOLOGIQUE

79

une mmoire
me permet
et seule la mmoire,
immdiate,
prsent
de savoir que ce tic-tac
a t prcd
d'un autre. Mais dans la
d'un tic-tac,
le tic n'appartient
perception
pas encore mon
pass quand le tac sonne. Et, par le fait, je perois directement
du tic et du tac sans mme avoir l'ide de succession
l'ordre
et sans qu'il y ait intervention
de la mmoire.
nanmoins
La perception
de l'ordre
n'intervient
que si les
entre
stimulations
successives
sont susceptibles
de s'organiser
Une
suite
de
sons
et de
c'est--dire
sont
de
mme
nature.
elles,
lumires
ne donnera
naissance

la
d'une
perception
jamais
les unes et les autres. La perception
organisation
qui intgierait
sera celle d'une double srie, celle des sons et celle des lumires.
dans le chant
choral o
C'est ce qui se produit
normalement
voix
a
une
D'une
manire
chaque
propre.
complorganisation
est
nous verrons
dans le prochain
mentaire,
chapitre
qu'il
difficile de percevoir
l'ordre
de succession
(ou la simultanit)
ou un
une lumire
de deux stimulations
comme
htrognes
ne s'ordonnent
parce qu'elles
pas spontanment.
successif
est
est important
de remarquer
que l'ordre
Il
ne
rsulte
d'une
nous
peru.
pas
que
plaquerions
organisation
comme si nous
sur des stimuli indpendants
les uns des autres,
ou
enfilions
des perles. Dans l'organisation
(spatiale
perceptive
une
l'activit
notre
forme
de
temporelle),
esprit n'impose
pas
une matire.
la science,
Quel que soit le domaine
qu'envisage
des lments
l'ordre
a ses lois propres
et n'est pas surajout
Cet ordre n'est
indiffrents
1946, pp. 339-340).
(Guillaume,
de
saisi

travers
l'examen
non
d'une
pas
plus
reprsentation
donnes
successives.
S'il en tait ainsi, nous pourrions,
aprs
avoir peru trois lments
successifs
en rendre compte
A B C,
ABC
ou C B A ou B A C,
etc.
aussi aisment
dans l'ordre
Il est facile de reproduire
Or il n'en
est rien.
des chiffres
dans l'ordre
o nous les avons
et c'est
l'attitude
entendus,
ds le plus jeune ge. Les reprospontane
que l'on constate
duire dans un autre
est beaucoup
nous
ordre
plus difficile ;
de
faire
au
truchement
avons
alors besoin
justement
appel
est inhrent
d'une
L'ordre
aux stimulations
reprsentation.
il est pratiquement
elles-mmes
et dans le cas du rythme
les lments
dans un autre
de reproduire
toujours
impossible
ont
une
ordre.
Les travaux
de Broadbent
(1958)
apport

connaissances
sur
cette
contribution
nos
importante
question.
son,

Il

80

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

visuellement
trois chiffres,
Si on prsente
7, 2, 3,
par exemple
trois autres chiffres, par
on fait entendre
et si, simultanment,
ces stimuli
9, 4, 5, le sujet ne peut reproduire
qu'en
exemple
ou
inversement.
la
srie
visuelle
la
srie
auditive
aprs
rptant
se sont organises
entre elles, les excivisuelles
Les excitations
de groupement
de mme.
Ce phnomne
tations
sonores
peut
ainsi
aussi se produire
sur la base de la place de l'excitation :
ceux
une oreille par rapport
en est-il des stimuli
prsents
oreille. La mme loi se vrifie
simultanment
l'autre
prsents
si
simultanment
deux voix dans des bandes
encore
on entend
dans
tous les cas, l'organisation
de frquences
diffrentes.
Donc,
des excitations.
se ralise sur la base d'une identit
qualitative
mmoire

la
ont
fait
de
thoriciens
pour
appel
Beaucoup
dans toute
de
fondamentale
notre
l'ordre,
exprience
expliquer
de sendu temps.
Comment
passer d'une pluralit
psychologie
les associationnistes,
au sicle dernier
se demandaient
sations,
un ordre de ces sensations
tel qu'il nous donne une exprience
dans le
sur leur position
du changement
et une indication
Lotze
s'tait
Le mme problme
pos pour l'espace.
temps ?
la thorie
avait alors imagin,
pour rendre compte de l'tendue,
des signes
locaux
1852 ;
d'aprs
(Medicinische
Psychologie,
La psychologie
allemande
Ribot,
1879). Chaque
contemporaine,
point de la rtine pour la
point du corps pour le tact, chaque
nous donnerait
des
sensoriels
diffrents,
vue, ayant
rcepteurs
intensif
diffrent
une sensation
de caractre
pour un mme
son
constituerait
stimulus,
signe local. Le
particularit
qui
de disdu corps (ou des yeux) nous permettrait
mouvement
points de l'espace.
tinguer les signes locaux propres des diffrents
de ces
alors d'une organisation
La possibilit
de l'espace natrait
de
tenait
Lotze

inne
due
une
notion
d'espace
que
signes,
ce que
auteurs
ont cherch
Kant. Pour le temps,
de nombreux
des sensations
de tension
tre les signes temporels :
pourraient
aux sensations
auraient
et de relchement
alternes
pu donner
alors de leur attrisuccessives
ce signe propre
qui permettrait
ces
auteurs
ont recherch
les
buer un ordre. Le plus souvent,
sensations.
de
nos
indices dans le degr d'effacement
Lipps, par
les
naissent
dit que les sensations
puis s'effacent :
exemple,
dter
un
moment
deux
d'entre
elles
d'effacement
de
degrs
dans le
ont occupes
min correspondent
aux positions
qu'elles
traduites
sont
d'intensit
entre
les
Les
diffrences
images
temps.

81

LE PRE:SElV1'PSYCHOLOGIQUE

en diffrences de position (Grundtatsachen des Seelenlebens, 1883 ;


d'aprs Bourdon, 1907).
La thorie la plus labore est sans doute celle de Guyau.
A l'origine, il n'y aurait ni coexistence ni succession, mais une
pluralit de sensations et de reprsentations ; chacune serait
diffrente des autres. De plus, le souvenir mme a ses degrs
suivant qu'il est plus ou moins lointain : tout changement qui
vient de se reprsenter dans la conscience laisse en elle, comme
rsidu, une srie de reprsentations disposes selon une espce
de ligne dans laquelle toutes les reprsentations lointaines
tendent s'effacer pour laisser place d'autres reprsentations
toujours plus nettes n (Guyau, 1902, 2e d., pp. 25-26). La
preuve, ajoute-t-il, que la reprsentation de l'avant et de
l'aprs est un jeu d'images et de rsidus, c'est que nous pouvons trs bien les confondre n (ibid., p. 26). Il voque par
exemple cette exprience o le sujet se trompe sur l'ordre
d'apparition de deux tincelles qui brillent en deux points
de l'espace. Celle que l'on regarde semble apparatre la premire. Mais Guyau a justement choisi un exemple dans lequel
il n'y a pas organisation perceptive des stimuli par suite de
leur cart spatial. L'ordre ne viendrait selon lui que d'une
sorte de sdimentation de nos souvenirs. Cette thorie soulve
des objections : si l'ordre est li l'intensit des images,
comment expliquer, remarquait Bourdon (1907), qu'aprs avoir
entendu une srie de lettres il soit beaucoup plus difficile de
les reproduire dans l'ordre inverse que dans l'ordre naturel ?
Le raisonnement vaut pour l'effacement comme pour la reprsentation. Les lments les plus rcents tant les moins effacs
devraient tre reproduits plus facilement et en premier lieu ;
or, on constate l'inverse. D'autre part, lorsque l'intervalle entre
deux stimulations est trs court, les diffrences d'effacement
ne peuvent pas tre perceptibles. D'une manire gnrale, il
est difficile d'admettre qu'il existe, entre les images d'impressions successives, des diffrences d'intensit comparables,
comme dlicatesse de diffrenciation, aux diffrences de position dans le temps que nous sommes capables de percevoir o
(Bourdon, ibid., pp. 474-475) (1).
surle problmede la mmoirede la succession
(1) Nousreviendrons
longuement
au chap. VI (p. 160).
P. FRAISSE

fi

PSYCHOLOGIE DIT TEMPS

82

En ralit notre perception de l'ordre des sensations n'est


pas, sa naissance, rductible un autre mcanisme. L'ordre
mme du successif. Une condition
est donn dans l'organisation
soit sponest cependant ncessaire : il faut que l'organisation
des stimutane, ce qui ne se produit que s'il y a homognit
En
dans certaines limites temporelles.
lations et seulement
--nous
est
assez
entie les stimulations
effet, si l'inteivalle
long
une nouvelle
quand
plus loin cette dure
prciserons
la prcdente
se produit,
stimulation
plus au
n'appartient
les
deux
n'est
et
la
succession
plus perue :
prsent perceptif
sont distinctes et leur ordre, qui n'est plus peru,
stimulations
doit tre reconstitu par la mmoire. Dans ce cas peuvent intermais aussi des
venir des repres comme le degr d'effacement,
VI
et
reconstructions
VIII).
logiques (chap.
.

II

LA PERCEPTION DE LA DURE
Dans la perception de la succession, il y a saisie tout la
fois d'une pluralit ordonne et des intervalles
qui sparent
les lments, c'est--dire des dures. La dure est comme la
grandeur de la succession, la valeur de l'intervalle (Delacroix,
ne peuvent tre isoles que
1936, p. 306). Ces dures-intervalles
nous ne percevons pas la
notre
une
de
perception :
analyse
par
de ce qui dure, de mme que l'tendue
dure indpendamment
perue est toujours celle de quelque objet. Les phnomnes de
la dure sont construits avec des rythmes, loin que les rythmes
fonds sur une base temporelle bien unisoient ncessairement
forme et rgulire (Bachelard, 1936, p. 5). La perception de la
dure est, en d'autres termes, celle de la dure d'une organisation.
en vidence ce que
Il est possible de mettre objectivement
L o l'organisation
nous rvle dj l'analyse introspective.
la dure est difficilement perue. Ainsi,
n'est pas prgnante,
deux intervalles temporels adjacents dlimits par deux sons
c'est--dire
limites et une lumire intercale,
par une suite
avec
sont
son-lumire-son,
beaucoup moins, de prcompars
cision que deux intervalles dlimits par trois sons identiques,
car ceux-ci forment une unit perceptive. Dans le cas de la sucmme n'est possible
la comparaison
cession son-lumire-son,
sur
une
suite
nous
htrogne une sucplaquons
que parce que

1,E PRI`vF,N7' 1'."i'<:IIVI,V<IQITE

B3

cession homogne qui permet une organisation, comme celle


de trois mouvements de la main ou de trois phonmes correspondant chacun un des trois stimuli (Fraisse, 1952 a). D'ailleurs, ce qui caractrise une succession, ce ne sont pas les
lments, stimuli ou intervalles, mais le schme des dures : -.
Mach, l'poque o von Ehrenfels dgageait l'importance des
qualits formelles, a justement montr que c'est grce l'identit des schmes temporels que des rythmes composs d'lments diffrents apparaissent semblables (Bouvier, 1923).
Qn<peut aussi dmontrer que la dure perue - comme
l'tendue - est relative une organisation, en rapprochant
les illusions temporelles des illusions spatiales.
Comme dans l'illusion d'Oppel o un segment de droite
divis parat plus long qu'un segment sans coupures, de mme
un intervalle temporel hach parat plus long qu'un intervalle
vide (voir chap. V, p. 139). Prenons un autre exemple. Une loi
perceptive fondamentale est de minimiser les petites diffrences
(tendance l'assimilation) et d'exagrer les diffrences sensibles
(tendance au contraste). Or, cette loi se retrouve dans la perception des structures spatiales comme dans celle des structures
temporelles (Fraisse, 1938).
Nous pouvons pousser encore plus loin l'analogie entre les
structures spatiales et les structures temporelles, en montrant
qme l'on peut appliquer ces dernires la distinction entre
figure et fond. Reprenons le tic-tac des horloges. Tic et
tac sont organiss entre eux et dlimitent un intervalle qui
a une dure. Mais, entre le tac et le tic du double battement suivant, s'tend un autre intervalle qui est seulement
peru comme une lacune n'ayant pas de dure dfinie. Cet
intervalle joue un rle analogue au fond de nos perceptions
spatiales. Celui-ci se caractrise en effet par son absence de
forme ; l'intervalle entre deux tic-tac , il manque aussi
cette. forme de l'organisation du successif qui est la dure.
On peut vrifier sur le plan du comportement cette analyse.
Si on fait entendre des structures rythmiques qui se rptent
identiques elles-mmes, on constate que les sujets reproduisent
avec prcision les intervalles intrieurs la structure, mais qu'ils
ne tiennent pas compte spontanment de la dure de l'intervalle
entre les groupes rythmiques (Fraisse, 1956, p. 74).
D'autres expriences du mme type, c'est--dire par repro-

84

IISY(:1101,OGIEvu TE1HPS

duction motrice de structures entendues, permettent de mettre


en vidence la diffrence fonctionnelle qui existe entre les intervalles intrieurs une organisation successive et ceux qui
sparent deux organisations l'une de l'autre. Si en effet on
change la dure d'un intervalle dans un groupe rythmique, la
dure apparente des autres intervalles est modifie (ainsi que
le caractre de l'ensemble). En d'autres termes, la modification
d'une partie entrane une rorganisation de l'ensemble, ce qui
est caractristique des figures dans l'espace. Par contre, si
on change la dure de l'intervalle entre les groupes rythmiques,
ceux-ci ne sont pas modifis. Au point de vue de la perception,
l'intervalle entre eux est comme inexistant, il est une lacune
(Fraisse, ibid., p. 73).
L'importance de ces lacunes a t mconnue parce qu'il
semblait que nous les meublions par notre propre dure, mais
Bachelard contre Bergson a justement insist sur le fait qu'il
n'y avait jamais aucun plan continuit de la dure, mais
une dialectique du plein et du vide, de l'action et du repos
(Bachelard, ibid., p. 3). Au plan de la perception o nous
sommes, ces lacunes jouent un rle important, en dtachant les
unes des autres des units de succession, ce qui, dans le cas du
langage par exemple, permet qu'elles deviennent des units de
signification.
Nous n'avons raisonn jusqu' prsent qu' partir d'intervalles s'tendant entre des stimulations successives, ceux que
l'on appelle ordinairement des dures vides ou mme des
temps vides en les opposant aux dures pleines ou temps
pleins (1). Tout ce que nous avons dit s'applique aussi ces
derniers. Lorsqu'un son par exemple se prolonge, nous ne percevons sa dure que si le dbut et la fin se succdent assez rapidement pour dlimiter une unit perceptive. Les limites temporelles de cette perception sont les mmes que dans le cas des
intervalles vides : 1,5 2 s. Si un son dure plus longtemps, il
n'y a pas de succession organise et nous sommes ramens, la
limite, au cas o nous ne percevons pas de changement. Le bruit
du ruisseau n'a pas plus de dure perue que la lumire du jour.
ne s'appliquequ' la descriptionphysiquedes stimulations.
(1) Cevocabulaire
Au point de vue de la perceptionproprementdite,l'expressionde dure vide
n'a aucunsens,pas plusquen'en auraitcelled'tenduevide. Nouscontinuerons
du langage.
cependant l'employerpourla commodit

LE PRSENT PSYCHOLOGIQUE

La dure n'est donc qu'un des caractres de l'organisation


du successif et c'est en ce sens que nous interprtons l'afhrmation de Bourdon (1907) et de Piron, 1955, 3e d., p. 52), selon
laquelle toute sensation a un caractre temporel. Ce dernier tient
simplement au fait que toute sensation nous est en gnral
donne dans le cadre d'une succession.
*
* *
L'analyse que nous venons de tenter pourrait sembler
n'tre que la dfense d'une position d'cole, mais il est assez
facile de dmontrer que les auteurs dont les positions paraissent
les plus loignes des ntres sont partis d'une analyse de la
ralit trs voisine de celle que nous avons faite, mais qu'ils
ont interprte autrement. Les divergences, il serait facile de le
montrer, tiennent ce que, dans leurs observations, ils ont
introduit des thories aujourd'hui dpasses ou tout simplement ce que l'analyse psychologique n'tait pour eux qu'un
point de dpart.
Tous les auteurs en particulier ont reconnu, d'une manire
ou d'une autre, l'importance du rythme, c'est--dire d'une
organisation, dans notre perception du successif et dans l'interprtation de notre perception du temps . Mais ils ne s'accordaient pas sur le problme central, celui de la perception de
la dure. Dure des choses ? Dure du moi ? Dure composition des sensations ou dure construction de notre esprit ?
Par exemple, on peut lire Bergson pour y trouver une opposition
entre un monde matriel caractris par la pluralit et l'extriorit et un monde spirituel o nous saisissons la dure pure,
forme que prend la succession de nos tats de conscience
quand notre moi se laisse vivre, quand il s'abstient d'tablir
une sparation entre l'tat prsent et les tats antrieurs o
(Bergson, 1920, 19P d., p. 76). Mais si on nglige ces prolongements mtaphysiques, on s'aperoit que Bergson est parti d'analyses psychologiques qui, bien avant l'oeuvre duel'cole de la
Eorme, reconnaissent l'importance de l'organisation de nos sensations. On peut..., crit-il, concevoir la succession sans la distinction et comme une pntration mutuelle, une solidarit, une
organisation intime d'lments, dont chacun, reprsentatif du
tout, ne s'en distingue et ne s'en isole que pour une pense

86

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

capable d'abstraire o (Bergson, ibid., p. 77). Il parle plusieurs


fois du rythme pour le caractriser par la qualit d'une quantit
o chaque excitation s'organise avec les prcdentes (ibid., p. 80).
Wundt, dans un tout autre contexte, avait admis, lui aussi,
que les sensations de temps taient lies des rythmes; et il
pensait d'abord celui du pas, auquel s associeraient par ia
suite les rythmes vocaux et auditifs. Il admettait que notre
aperception nous permettait d'embrasser un certain nombre de
sensations nuccessives mais dans sa perspective associationniste, il avait besoin de remplir les intervalles entre les sensations extroceptives par d'autres sensations introceptivcs. Il
imaginait qu'elles pouvaient provenir des oreilles ou mme de
sentiments de tension et de relchement qui confreraient
chaque sensation les signes temporels d'aprs lesquels nous
pourrions les ordonner dans le temps (Wundt (W.), 1886). Ce
remplissage, Mnsterberg le recherchait dans les sensations musculaires de l'attention, Schumann dans un certain degr d'attente
(d'aprs Bourdon, 1907). Il est manifeste que ces auteurs postulent ces sensations ou ces sentiments plus qu'ils ne les mettent
en vidence. Si nous n'avons que des sensations lmentaires, il
faut un pont pour les runir : attention, sentiments ou, la
rigueur, d'autres sensations qui aient un caractre de continuit
comme les sensations de tension ou les sensations musculaires.
En fait, il s'agit pour ces auteurs d'une construction logique
qui part de cette abstraction que seraient des sensations punctiformes et instantanes.
C'tait encore du rvthme que partait Mach pour dmontrer
qu'il existe un sens du temps. Tous les auteurs allemands
du xix'' sicle ont emplov cette expression. Certains, comme
Czermak (1857, cit par Nichols, 1890), ont cru suivant une ligne
cornmc l'espace - tait l'objet
postkantienne que le temps d'un sens gnral diaiinct des cinq sens spciaux. D'autres
ont employ cette expression de sens du temps comme une
formule commode pour exprimer nos possibilits d'adaptation
au temps. Mach seul a pens qu'il existerait un vritable sens
du temps analogue aux autres sens. Puisque nous pouvons
reconnatre le mme rythme dans deux mlodies diffrentes,
c'est que nous avons, selon lui, peru un schme des dures
indpendamment de leurs supports sensibles. Ce n est possible
que si nous avons peru ces dures pour elles-mmes, donc si

LE PRSENT PSYCHOLOGIQUE

87

nous avons un sens du temps. Mach a certes compris qu'il ne


suffisait pas de parler de sens, qu'il fallait aussi en prciser les
rcepteurs. Mais, en ce domaine, il n'innove gure et ses solutions ne sont pas trs diffrentes de celles de Wundt par
exemple. Il pense qu'il pourrait y avoir dans l'oreille quelque
organe d'accommodation, comme il en existe un dans l'oeil
et qui serait l'organe du sens du temps. Cet organe dpendrait
des stimulations et fournirait des repres sur la distance temporelle et la position des stimulations, comme l'accommodation
visuelle pour la distance et la perspective. Il dpendrait aussi de
l'attention dont le travail provoquerait des sensations de fatigue
de l'organe, sensations qui seraient autant de repres de la
dure (Mach, 1865, d'aprs Bouvier, 1923).
Janet a eu raison de traiter les laborations de Mach de
raisonnements philosophiques , car il s'agit de dductions
qui ne reposent sur aucun fait. D'ailleurs, le problme de
l'organe rcepteur ne se pose pas seul. Il y a aussi celui de
l'excitant spcifique. Parler de sensation de dure, c'est supposer que les choses existent en dehors de nous comme nous
les pensons (Janet, 1928, p. 47) (1).
*
* *
Que la dure soit un caractre de l'organisation du successif
ressort aussi de l'analyse du rle que jouent nos diffrents sens
dans la perception des changements. Si tous nos sens nous permettent de percevoir le changement, les perceptions de la
dure qui en drivent ne sont pas pour autant homognes. De
mme que l'espace kinesthsique et l'espace visuel sont distincts puisqu'ils sont relatifs une organisation de ractions
diffrentes, de mme les dures d'une sensation visuelle et
d'une sensation auditive ne sont pas directement comparables.
(1) CependantJanet a t trop loin.1l a parfaitementanalysque nos sentimentsde duresont des ractions la nature de nos actions,maiscette analyse
mmel'a empchde voirque certainesactionsaussisontdirectementdesadaptations au temps,commeil y en a l'espace.Saisirle successifen une unit, tre
capablecommele danseurde synchroniserdes mouvements des stimulations
voilparmid'autresdes exemplesde ces adaptations.La perception
priodiques,
des changements
ne se limitepas celled'unepuremultiplicit.Elleest organisationet lesactesqu'elledterminesontla basede notreadaptationauxchangements.
Lesractions la durede nos acteset les tentativesde conceptualisation
de nos
expriencesdu temps sont postrieures.

88

--.---

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

Cela dit, il reste lgitime de se demander si, parmi les rcepteurs,


un sens ne l'emporte pas quand il s'agit de percevoir les changements. Remarquons tout d'abord que les changements ne sont
pas aussi frquents dans tous les domaines sensoriels : Nous
attribuons un son de la dure parce que nous nous attendons
toujours ce qu'il cesse bientt, mais pas aussi facilement
une couleur, car nous ne sommes pas aussi bien habitus son
changement n, notait dj Herbart (cit par Sivadjian (J.),
1938, p. 223).
Le problme peut d'ailleurs tre abord, non pas en partant
des changements plus ou moins rapides ou frquents des stimulations, mais en considrant que nos organes sensoriels sont
adapts trs diversement la perception du changement. Celleci, pour tre fidle, demande que les excitations aient des caractristiques temporelles trs voisines des stimulations auxquelles
elles correspondent, c'est--dire que les rcepteurs aient peu
d'inertie. Envisageons d'abord le cas des organes de l'odorat
et du got qui ont justement une grande inertie. Les sensations
correspondantes ont une dure indtermine parce que le dbut
et la fin des stimulations sont sans nettet. Si plusieurs stimulations se suivent assez rapidement, elles se fondent entre
elles, sans prsenter une organisation temporelle qui implique
une discontinuit. Nous sommes ramens au cas des changements continus. Les rcepteurs rtiniens ont, eux aussi,
une inertie notable. La sensation est longue s'tablir et longue
disparatre. Si les stimulations successives se suivent rapidement, elles se fondent entre elles (cas de la projection cinmatographique). Un peu moins frquentes, elles engendrent le
papillotement. C'est pourquoi si, thoriquement, il peut y avoir
des rythmes visuels aussi bien que des rythmes auditifs, les
premiers ne sont d'aucun usage, la distinction et la nettet des
stimuli y tant trop prcaire (Fraisse, 1948 b). D'autre part, les
changements rapides des stimulations visuelles nous sont
pnibles. L'oue et le tact ont au contraire des rcepteurs dont
l'inertie est quasiment nulle. Mais le tact ne peut nous renseigner que sur les changements qui se produisent au contact
de notre corps. Le domaine en est limit (vibrations) mais on
a pu cependant utiliser cette proprit du tact pour duquer les
sourds (tltacteur).
En dfiritive, l'oue reste l'organe principal de notre per-

LE PRSE.NT PSYCHOLOGIQUE

89

ception des changements ; c'est donc partir d'une analyse


fonctionnelle plus ou moins explicite que les auteurs considrent en gnral l'oue comme tant le sens du temps
alors que la vue serait celui de l'espace. L'oue ne localise
que trs vaguement dans l'espace, tandis qu'elle localise admirablement dans la dure... elle est par excellence le sens apprciateur du temps, de la succession, du rythme et de la mesure
(Guyau, ibid., pp. 74-75).
Cependant, comme pour l'espace, il se cre sans doute une
assimilation entre les informations manant des diffrents sens,
par prpondrance d'un sens sur les autres. On sait que pour
l'espace c'est la vue qui joue - sauf chez les aveugles-ns un rle directeur. Pour la dure, qu'en est-il ? Bourdon, qui a
fait cette analyse, pensait que chez lui ce n'taient pas des sensations, mais les reprsentations vocales qui avaient la
prpondrance et qui servaient en quelque sorte d'talon pour
toutes les autres dures. Il reconnaissait d'ailleurs qu'il pouvait
exister des diffrences individuelles, c'est--dire que, chez
les uns, la reprsentation de la dure est peut-tre plutt de
nature tactile, chez d'autres de nature auditive, chez d'autres
enfin de nature visuelle (Bourdon, 1907, p. 477).
Envisage sous cet angle, la question est difficile trancher.
Un fait au moins est certain, c'est que les sons du langage nous
fournissent un moyen simple d'oidination de nos diffrentes
sensations successives. Nous avons acquis par l'apprentissage
du langage une matrise extraordinaire des organes de la phonation qui s'y prtaient par ailleurs. Nous avons ainsi un moyen
d'accompagner n'importe quelle srie de stimulations par la
succession de sons que nous produisons. De cette faon nous
pouvons aisment contrler l'ordination des stimulations et
la dure des intervalles pleins ou vides , mme si les
sensations ne s'organisent pas spontanment. Nous avons
justement vu (p. 83) que les sujets qui devaient comparer
deux dures dlimites par la suite sensorielle son-lumire-son
avaient tendance lui synchroniser une suite de sons vocaux,
des top par exemple, telle que soit recre une unit perceptive.
Ce rle prpondrant de la phonation ne doit pas nous surprendre : nous ne saisissons bien que ce que nous avons recr.
Il est d'autant plus prcieux que les organisations perceptives

9t)

PSYCHOLOGIE 1)1.i TEMPS

dans l'ordre temporel n'ont jamais, par suite de leur caractre


successif, la prgnance des formes spatiales sur lesquelles notre
regard peut multiplier les prises de vue.
III
1.Fi NRSEIVTPERU
Ce que nous percevons dans le temps comme dans l'espace
est une organisation de stimuli. Cette organisation peut tre
diffuse et ne nous donner qu'une perception d'tendue indistincte, comme lorsque nous regardons un paysage sans regarder
aucun objet, ou une perception de vague continuit comme
lorsque nous nous laissons vivre - selon l'expression de
Bergson - sans porter notre attention sur aucun vnement
particulier. Ds que nous fixons notre attention, l'organisation
apparat au contraire, distinguant les objets, isolant les structures successives qui font ds lors figure sur un fond qui reste
mal diffrenci. Ces organisations impliquent une unification,
une dlimitation d'un ensemble de stimuli, selon les lois qu'aa
dgages Wertheimer dans l'espace et qui se ramnent dans le
temps la loi de bonne continuit (Koffka, 1935, p. 437). L'unit
est dtermine par la configuration des stimuli, mais elle est lie
l'unit mme de 1 acte perceptif qui ralise l'intgration de
toutes les donnes sensorielles. Nous ne percevons le successif
que parce que, dans certaines limites, un acte mental unifi
est possible. Cette unit perceptive du successif - le tic-tac
de notre pendule - a comme consquence l'existence d'un prSent peru qui ne se ramne pas l'vanescence de ce qui n'tait
pas encore dans ce qui n'est plus.
Le prsent, d'une manire gnrale, est ce qui est contemporain de mon activit. Les changements auxquels il correspond
sont videmment fonction de l'chelle laquelle je les envisage.
Le prsent, c'est le sicle o je vis, aussi bien que l'heure qui
passe. Je puis, en effet, introduire une coupure arbitraire dans
les changements par rapport auxquels je me situe, en considrant que Je pass ne commence qu' partir d'un moment donn ;
je puis ainsi opposer les sicles passs au sicle prsent. C'est en
ce sens que P. Janet pouvait dire que la dure du prsent, c'est
la dure d'un rcit (Janet, ibid., p. 315). Mais il existe aussi
un prsent peru qui, lui, ne peut avoir que la dure de l'orga-

LE PRSENT PSYCHOLOGIQUE

91

nisation que nous percevons en une unit. Mon prsent est un


tic-tac de la pendule, les trois temps du rythme de la valse,
la proposition que j'entends, le cri de l'oiseau qui passe... Tout le
reste est dj pass ou appartient encore au futur. Dans ce pr.sent, il y a ordination, intervalles entre les lments qui le
constituent, mais aussi une forme de simultanit qui tient
l'unit mme de mon acte de perception. Ainsi le prsent peru
n'a pas ce caractre paradoxal que lui prterait une analyse
logique qui, en atomisant le temps, rduirait le prsent un pur
passage sans ralit psychologique. Ce passage, il faut, mme
pour le percevoir, un acte d'apprhension qui a une dure non
ngligeable.
Ce prsent, tous les psychologues en reconnaissent l'existence ; ils l'ont dnomm tour tour prsent spcieux
(Clay, The alternative, 1882, cit par W. James, voir rfrence
suivante p. 609), prsent sensible (W. James, 1891, t. I,
p. 608), prsent psychique (W. Stern, 1897), prsent mental
(H. Piron, 1923, p. 9), prsent actuel (Koffka, ibid., p. 433).
Nous prfrons l'appeler prsent psychologique ou prsent peru.
Ils ont aussi multipli les images ou les comparaisons qui
permettent de saisir le fait. Pour Wundt, de mme que dans
l'espace notre regard n'embrasse qu'une certaine tendue,
variable d'ailleurs avec la direction de notre attention (d'un
livre je puis regarder toute la page ou simplement une lettre
si je m'intresse par exemple aux caractres typographiques),
dans le temps le champ de regard de la conscience permet
l'aperception d'une srie d'irritations sensorielles successives
(Wundt (W.), ibid., t. 2, pp. 240-241). W. James, partir de son
image du courant de conscience, voque un pont. ecLe prsent
apparent est, pourrait-on dire, comme une sorte de pont en dos
d'ne jet sur le temps et du haut duquel notre regard peut
volont descendre vers l'avenir ou vers le pass. Notre perception du temps a pour unit une dure situe entre deux
limites, l'une en avant et l'autre en arrire ; ces limites ne sont
pas perues en elles-mmes mais dans le bloc de dure qu'elles
terminent. Car, si nous percevons une succession, ce n'est pas
que nous percevions d'abord un avant puis un aprs et que nous
soyons amens par l infrer l'existence d'un intervalle de
temps entre cet avant et cet aprs ; mais nous percevons l'intervalle mme comme un tout avec ses deux limites qui font corps

92

PS YCIiOLO GTF, DU

TEMPS

avec lui... Pass quelques


la conscience
de la dure
secondes,
cesse
d'tre
une
immdiate
une
devenir
perception
pour
n
construction
Piron
1932, p. 366).
(James,
reprend
symbolique
Il existe un
du temps qui coule comme un ruisseau.
l'image
d'une diversit
prsent durable...
pour lequel il y a apprhension
successive
dans un processus
mental
embrassant
dans
unique
son prsent
ramass
un certain
intervalle
de temps,
comme on
russit retenir
dans le creux de sa main une certaine
quantit
de liquide sous le filet d'eau d'une source, liquide renouvel
mais
dont la quantit
limite ne peut jamais s'accrotre
(1923, p. 8).
Le problme
rel est justement
de savoir l'interprtation
Le plus souvent,
on l'a expliqu
qu'il faut donner de ce prsent.
des lments
d'tre
par une persistance
qui venaient
perus.
C'est W. James
cette hypothse
avec la plus
qui a formul
Les choses s'vanouissent
lentement
hors de
grande nettet :
notre conscience.
Si la pense prsente
est ABCDEFG,
la suivante
sera BCDEFGH,
et celle qui lui succdera
CDEFGHI,
les restes du pass sombrant
successivement
et l'accession
du
futur compensant
le dficit , 1891, I, p. 606) (1). Wundt
expri A chaque
mait la mme opinion :
nouvelle
les
aperception,
irritations
antrieures
se retirent
dans
le
graduellement
pourtour
obscur
du champ
du regard interne
et en disparaissent
la fin
entirement
ibid., p. 241).
(Wundt,
Cette interprtation
la pense de nombreux
sous-jacente
ne correspond
La
auteurs
pas aux faits que l'on peut observer.
des changements
perception
apriodiques
peut faire illusion,
mais celle des changements
ne nous permet
priodiques
pas
le
la
d'expliquer
prsent
par
persistance
plus ou moins grande
de traces
de la
le tic-tac
Quand
je perois
mnmoniques.

ma
n'est
d'abord
tic-tac
pendule,
perception
pas
puis l'ins tac-tic
et ainsi de suite. Que deviendrait
tant d'aprs
un
de
si
d'abord
un
de
valse
fort
suivi
rythme
temps
je percevais
deux temps faibles puis deux temps faibles suivis d'un temps
fort et enfin un ensemble
faible ! 1
temps faible-temps
fort-temps
De mme, dans la perception
du langage,
mon prsent
est
fait chaque fois d'une proposition,
et non de la fin d'une proposition suivie d'un morceau
de la proposition
suivante
avec un
(1) Cette conception n'a pas t reprise plus tard par W. James dans son Prcis.
Nous la citons seulement parce qu'elle exprime nettement une thse courante.

LE J'RRSENT 1'8 YCHOU)GIQUE

9s

glissement progressif des lments qui rendrait le langage


inintelligible. Si on contrle objectivement le contenu du
prsent un moment donn, on s'aperoit qu'il n'est pas fait
exactement des derniers lments prsents. Des sujets qui
on lit une srie de dix chiffres ne peuvent en saisir - nous
allons y revenir - que six ou sept, mais les six ou sept retenus
ne sont pas les derniers. Le sujet, au moment o la srie se
termine, a un prsent fait de deux ou trois groupes de deux ou
trois chiffres qui ont des places varies dans la srie. Tout se
passe plutt, crivions-nous, comme si le sujet percevait successivement plusieurs groupes successifs d'lments d'une
manire semblable celle dont nous lisons les lettres d'un texte,
c'est--dire non par un glissement de notre regard le long des
lignes, mais par des mouvements discontinus, avec, de place en
place, des arrts pendant lesquels se produit la perception.
Quand la srie ne comporte pas plus d'lments que nous ne
pouvons en saisir (de six huit), ces discontinuits n'entranent
pas d'erreur, de mme que dans la lecture. Mais lorsque la srie
est trop longue, il y a des hiatus dans les groupes comme dans
la lecture rapide o l'amplitude des mouvements nous fait
sauter des mots o (Fraisse, 1944-45).
Les confusions sont venues du fait qu'il est difficile de distinguer absolument mmoire et perception. Le souvenir se
cre au sein mme de la perception o comme l'a crit Delacroix
(1936, p. 327). Le vocabulaire psychologique traduit la mme
ralit, puisque les mmes phnomnes sont appels mmoire
immdiate ou capacit d'apprhension, suivant que l'on envisage ou bien la possibilit de reproduction immdiate et intgrale, ou bien l'aspect perceptif.
Mais la mmoire immdiate n'implique pas comme la
mmoire l'existence d'un pass constitu par rapport un
prsent. Il est certain, d'une part, que les diffrents aspects
du pisent ne sont pas au mme plan, sans quoi le prsent nous
paratrait immobile, d'autre part, qu'il n'y a pas dans le pisent
un lment unique donn avec le caractre du prsent, tout le
reste tant du souvenir pur (Delacroix, 1936, p. 313).
Quand il s'agit de perception spatiale, l'identit de la
mmoire immdiate et de la capacit d'apprhension apparat
tout de suite, puisque je vrifie l'tendue de la perception du
sujet par le nombre d'lments qu'il peut indiquer tout de suite

o l.

171

aprs l'apprhension. Il en est de mme dans la perception du


successif. Si je puis reproduire aprs les avoir entendus plusieurs lments, ce n'est pas grce une mmorisation, mais
parce que nous avons une capacit d'apprhension qui embrasse
plusieurs lments simultans ou successifs. Or, nous pouvons
justement saisir dans l'une et l'autre condition le mme nombre
d'lments, ce qui confirme l'aspect proprement perceptif de
cette apprhension. (;ertes la mmoire joue un rle, mais
indirect. Quand j'coute un discours, je perois la proposition
que prononce l'orateur, mais je l'interprte en fonction de
toutes les phases prcdentes que je ne perois plus et dont j'ai
gard seulement un souvenir global. Quand j'coute de la
musique, je perois chaque instant une brve structure
rythmique, mais qui s'intgre dans un ensemble mlodique
auquel elle doit sa rsonance affective.
Le fait que nous puissions percevoir ainsi plusieurs lments successifs ne doit cependant pas nous autoriser interprter le prsent peru comme correspondant une capacit
fixe, ou une dure standard de l'apprciation. De ce point de
vue, l'image propose par Piron du creux de la main qui
retient une certaine quantit d'eau, et l'exemple de W. James
de l'apprhension constante d'un mme nombre de lettres
du pr sent peru, de
peuvent prter confusion. La
mme que la richesse de son contenu, dpend des possibilits
de l'organisation du successif en une unit. Elle est d'abord
fonction de la direction de notre attention. La comparaison de
Wundt a ici sa pleine signification. Dans le champ du regard
(champ maximum), il y a un point de regard plus ou moins
tendu qui dpend de ce que l'on cherche percevoir. Dans une
page imprime, ce peut tre une lettre, un mot, une expression.
Bergson nonce la mme ide : Cette attention est chose qui
peut s'allonger ou se raccourcir comme l'intervalle entre les deux
pointes d'un compas (63' d., 1966, p. 169). Mais ce compas, je
ne puis l'ouvrir indfiniment : ici nous nous sparons de Bergson,
qui semble croire que l'tendue de mon prsent dpend entirement de ma volont. Mon prsent en ce moment est la phrase
que je suis occup. prononcer dit-il justement, mais il ajoute
la restriction suivante : Il en est ainsi parce qu'il me plat de
limiter une phrase le champ de mon attention (ibid., p. 169).
En ralit ce champ, qui peut tre rduit une sensation

1.E

9:;

l?SYCIIOLOGIQ(iF

unique et quasi instantane, a une limite suprieure. Elle dpend


de plusieurs facteurs que nous pouvons ramener trois :
1 L'intervalle temporel entre les stimulations ; 2 Le nombre
des stimulations ; 3 Leur organisation. Ces trois facteurs se
combinent, mais nous devons les examiner successivement pour
prciser leur nature.
'

L'INTERVALLE

ENTRE

LES

STIMULATIONS

Prenons le cas de deux stimulations seulement. Si l'intervalle entre les deux est trop grand, l'une est passe quand l'autre
se prsente. Ce serait le cas d'une pendule o le tac succderait au tic plusieurs secondes aprs. Quand la limite sera-t-elle
atteinte ? Un moyen de l'valuer est justement de ralentir la
succession des sons d'une structure rythmique jusqu' ce que
celle-ci s'vanouisse"pour faire place une succession de sons
indpendants. On constate alors que le rythme disparat pour un
intervalle entre les sons de 2 s environ (Fraisse, 1956, pp. 13et
41). Cette dure est une valeur limite de toute organisation
successive de deux stimulations. En de il existe un intervalle
de succession optimum que Wundt (ibid., t. 2, p. 242) estimait
tre de 0,3 0,5 s. On peut remarquer qu'en musique les notes
les plus frquentes sur lesquelles repose l'organisation du thme
mlodique ont des dures qui varient, selon les auteurs et les
morceaux, de 0,15 0,90 s (Fraisse, ibid., p. 118). Dans la lecture
courante haute voix, nous prononons entre trois et six sons
la seconde, ce qui correspond donc des intervalles de 0,15
0,35 s (voir chap. V).
2

LE

NOMBRE

DES

STIMULATIONS

Prenant l'exemple des coups que sonne la pendule, nous


avons dj soulign que lorsque nous entendons sonner 3 ou 4 h
nous identifions immdiatement l'heure qu'il est sans faire appel
la numration. La perception de l'ensemble permet immdiatement sa transcription symbolique, ou la reproduction exacte
d'une srie de coups sans les avoir nombrs. Ainsi les jeunes
enfants qui ne savent pas encore compter reproduisent sans
erreur une srie de cinq six coups (Fraisse P. et R., 1937).
Lorsque midi sonne, nous devons au contraire compter : quand

96

N;Yf:lIOLOG1E 1) U TEMPS

sonnent les derniers des douze coups, les premiers n'appartiennent plus notre prsent.
Combien de sons alors pouvons-nous percevoir en une unit
temporelle ? Ne parlons ici que de sons identiques ; nous verrons
dans les paragraphes suivants qu'il faut aussi tenir compte de
la varit et de la signification des lments. Ce problme ne
peut pas tre envisag indpendamment de l'intervalle entre
les sons, ou, si l'on prfre, de leur vitesse de succession. La
longueur de la srie apprhende diminue en effet quand, avec
l'allongement de l'intervalle, l'organisation des lments devient
plus difficile. Nous avons ainsi montr exprimentalement
qu'en moyenne le nombre de sons apprhends, vrifi par une
reproduction immdiate sous forme de frappes, variait comme
suit (moyenne de 10 sujets) (Fraisse P. et R., 1937) (1) :
17 cs 37 cs 63 cs 120 es 180 cs
Intervalle entre les sons....
4
Nombrede sonsapprhends
3,3
5,7
5,7
5,4
Ce tableau confirme d'abord que ce sont les intervalles
de 15 cs 70 cs qui sont les plus favorables la perception ;
d'autre part, il montre que l'unit perue dpend plus du nombre
d'lments que de la dure totale de la srie. En effet, la dure
totale de la srie apprhende, compte du premier au dernier
son, est de 0,8 s pour l'intervalle de 0,17 s et de 4,2 s pour
l'intervalle de 1,8 s. Donc, nous pouvons dire que la dure du
prsent peru a plus vari que le nombre d'lments perus,
ce qui montre bien que le prsent ne correspond pas simplement
un champ temporel qui serait indpendant de son contenu.
Ce nombre de 5 6 lments, o nous voyons la limite de notre
capacit de perception du successif, se retrouve lorsque nous
apprhendons des stimuli d'autre nature. Pintner (1915) indique
par exemple que, dans le test des cubes de Knox, la norme pour
les adultes est la possibilit de reproduire 6 mouvements excuts sans ordre systmatique. De mme, les adultes, qui on
(1) La mthodede reproduction,verbaleou motrice,a t critiquecomme
de vrifierl'tenduedu prsentperu.Evidemmentla reproductionintermoyen
vientaprsla perception,quandce prsentn'est plus.Maisnoussommesexactementdansla mmesituationquandnoustudionsla perceptiondansl'espace.Dans
l'un et l'autre cas,le contrlede ce qui est peruest ralisau traversd'uneraction dclenche
par la perception,ce qui n'impliquepas rellementune fixation
avonsen effetmontrque les processussous-jacents cette
mnmonique. Nous
immdiateet unevocationdiffreseulementde quelquessecondes
reproduction
taientlargementindpendants(Fraisseet Flors,1956).

LE PRSENT PSYCHOLOGIQUE
-- -

97

demande d'indiquer les lampes qui s'allument successivement


sur un cercle, russissent cette preuve dans la limite de 5 lampes
(Gundlach R., Rothschild D. A., et Young P. T., 1927).
Le nombre de ces lments est d'ailleurs une caractristique
gnrale de la capacit de notre perception, puisque, dans l'espace, nous pouvons percevoir aussi de 6 7 lments distincts,
des points lumineux par exemple (Fraisse P. et R., 1937). Cette
capacit a guid intuitivement l'usage des signaux sonores.
Dans le morse par exemple, aucun signal ne comporte plus de
cinq lments. Dans l'alphabet Braille, on utilise aussi de 1
6 points.
D'autre part, c'est un fait remarquable que cette capacit
d'apprhension semble correspondre une possibilit biologique assez gnrale et, sous cette forme frustre, assez indpendante du niveau de l'intelligence. Nous avons dj soulign que
les enfants de 4, 5 et 6 ans qui ne savent pas compter ont une
capacit d'apprciation du mme ordre que celle des adultes.
La mme capacit a t dcele chez des oiseaux. On peut dresser
des pigeons, des pies, des corbeaux, des perroquets, des choucas
diffrencier parmi plusieurs gobelets celui qui contient de la
nourriture, d'aprs le nombre de points figurant sur le couvercle.
L'animal apprendra par exemple choisir le gobelet qui prsente 5 points parmi d'autres ayant 3, 4, 6 ou 7 points. Bien
entendu, l'exprimentateur a limin l'influence possible de la
configuration fournie par les points en variant leur rpartition.
La russite n'est possible que si le nombre de points du signal
positif n'excde pas 6 ou 7. La mme russite est possible si
on utilise une technique impliquant une perception successive
du nombre d'lments. Les pies, par exemple, peuvent apprendre
soulever les couvercles d'une range de gobelets contenant
un ou plusieurs grains jusqu' ce qu'elles en aient trouv un
nombre donn. Le dressage est possible jusqu'au nombre 7
(Sauter, 1952). D'autre part, en prsentant successivement les
appts sur un disque tournant, Arndt (1939-40) a tabli que
cette capacit d'apprhension tait relativement indpendante
de l'intervalle qui spare les stimulations, mais que ces intervalles devaient tre d'autant plus brefs que le nombre
apprhender tait plus grand : ce qui correspond exactement
aux rsultats trouvs chez les enfants et chez les adultes quand
on exclut la numration.
P. FRAISS):

98

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

L'ORGANISATION

DES

STIMULI

On sait que dans l'espace on peut percevoir beaucoup plus


d'lments s'ils forment une configuration spatiale ou un
ensemble significatif. Il en est de mme dans le temps. Si des
sons identiques sont groups par exemple par 2, 3, 4 ou 5, on
peroit, sans avoir recours la numration, 4 5 groupes de
ces sons, soit, dans le cas optimum, de 20 25 sons au total
(Fraisse P. et R., 1937). Dietze (1885), en faisant grouper subjectivement les sons par les sujets, avait trouv, il y a longtemps,
24 comme capacit maximum. Ce rsultat ne peut cependant
tre atteint que si la vitesse de succession facilite le groupement,
selon la loi de proximit de Wertheimer. Les rsultats que nous
voquions plus haut ont t obtenus avec un intervalle de 18 cs
entre les sons et de 36 cs entre les groupes. La dure maximum
de la srie apprhende ne dpassait donc pas 5 s.
Le simple fait que chaque lment ait une signification
diffrente suffit augmenter un peu notre capacit d'apprhension. Nous percevons de 7 8 lettres, de 7 9 chiffres ne formant
pas des mots ou des chiffres connus. Pour de tels stimuli, il y a
un dveloppement gntique de la capacit d'apprhension.
D'aprs les normes du test de Terman Merrill, un enfant de
3 ans doit reproduire une srie de 3 chiffres ; 7 ans, 5 chiffres ;
10 ans, 6 chiffres. Avec l'ge les lments sont mieux identifis
et ils prennent plus de signification : ainsi peut tre saisi un
certain lien entre les stimuli et leur perception en est facilite.
Si, de plus, l'organisation des lments donne un ensemble
une unit de signification, l'apprhension est videmment
favorise : ainsi, toujours dans le test de Terman Merrill, un
adulte de niveau moyen doit pouvoir saisir et rpter sans faute
une phrase de 20 25 syllabes.
Puisque notre perception du successif est fonction des
possibilits de l'organisation, tout ce qui facilite cette dernire
- attitude du percevant, groupements par la proximit, structure, signification - augmente la richesse de ce qui constitue
notre prsent. Cependant, ce prsent a une double limitation qui
tient, comme nous l'avons vu, l'intervalle entre les lments
et leur nombre. Compte tenu des divers facteurs envisags,
le prsent se limite pratiquement une dure de 5 s environ.
C'est le temps ncessaire pour prononcer une phrase de 20

LE PRSENT PSYCHOLOGIQUE

99

25 syllabes ; les vers les plus longs en prosodie, les mesures les
plus longues en musique ne dpassent gure 5 s (Bonaventura,
1929, pp. 33-34). On peut sans doute, dans certains cas privilgis, atteindre un prsent un peu plus long, mais le plus souvent notre prsent ne dpasse gure 2 3 s.
*
* *
Sur les mcanismes physiologiques de cette saisie d'une
pluralit en un seul acte perceptif, on est rduit des hypothses assez fragiles.
On a souvent rapproch le prsent psychologique des oscillations de l'attention (1). On constate en effet trs gnralement
des oscillations dans l'efficience, comme si nous ne pouvions
maintenir un niveau stable de notre activit. Les faits sont
particulirement frappants dans la perception. Un stimulus
juste liminaire est peru quelques secondes, puis semble s'vanouir, pour rapparatre nouveau (test de la montre, disque
de Masson). Dans les figures ambigus o plusieurs formes ou
plusieurs aspects de la mme forme peuvent tre perus (le
schma d'un cube figur par l'ensemble de ses artes par
exemple), il se produit dans la perception une alternance entre
les figures possibles, comme s'il y avait saturation d'une perception et substitution d'une autre figure. Tout se passe, dit
Piron, comme si les orientations perceptives concurrentes
arrivaient l'emporter chacune son tour (Piron, 1934, p. 33).
Ces alternances peuvent tre videmment rapproches du phnomne gnral de notre perception du successif : il semble qu'aprs
une perception relativement continue se produit un dcrochage
aprs lequel recommence un nouveau prsent. Les priodicits
galement sont comparables : dans les oscillations perceptives de
diffrents types, on trouve des priodes extrmes variant de
5 10 s (Piron, ibid., pp. 28-33). Ces dures sont aussi environ
celles du prsent peru dans les cas les plus favorables.
La priode de ces oscillations de l'attention dpend beaucoup
des personnes, de leurs attitudes et des conditions de la
perception. La dure du prsent peru parat tre influence
par les mmes facteurs. Mais l'ensemble de ces rapprochements
deltempo,1929.
(1) En particulierBoNnvt:N?ruxn
(E.), ll l'robleinapsicologico

100

l'SYCHOGOGIF,DU TEILTPS

n'explique rien l'heure actuelle. Il faudrait prouver qu'oscillations de la perception et dure du prsent psychologique
dpendent d'une mme cause. Ce ne serait possible que si on
avait pu expliquer la nature de ces oscillations par la mise en
vidence des processus physiologiques auxquels elles correspondent. Si cette dmonstration tait faite, on pourrait croire
l'existence de cycles d'activit qui faciliteraient l'organisation
du successif.
Certains auteurs ont prsent des hypothses plus explicatives. Selon Piron on peut penser que l'tendue de ce
champ est connexe au temps maximum pendant lequel une
rponse corticale brve peut continuer susciter un mme
processus associatif se prolongeant en cho, alors mme que
d'autres ractions se produisent o (Piron, 1923, p. 11). Boring
(1936) voque aussi la possibilit d'une continuit physiologique entre les excitations, qui n'explique pas cependant les
ruptures priodiques. Koffka (ibid., p. 44) a labor une thorie
plus prcise : selon lui, deux sons successifs par exemple s'organiseraient en une paire de sons, parce qu'il y aurait des relations dynamiques entre l'aire excite et la trace de l'excitation
prcdente . Il postule que les stimulations successives se
projettent en des points diffrents du cerveau et que l'intervalle temporel se transforme en intervalle spatial. Entre la
trace du premier son et l'excitation correspondant au second, il
apparatrait une diffrence de potentiel ; il s'tablirait un courtcircuit qui expliquerait l'organisation temporelle et l'ordination
des sons. Entre une organisation temporelle et une organisation
spatiale, la diffrence serait due essentiellement au fait que,
dans le temps, il existerait une diffrence de potentiel entre les
plages excites qui ne se retrouverait pas entre les excitations
simultanes de l'espace.
Que penser de cette hypothse? Il est naturel de postuler,
pour rendre compte de l'organisation perceptive, une organisation sur le plan physiologique. On sait que les hypothses
gestaltistes, en invoquant sans cesse des champs de force, ne
s'accordent pas avec les donnes de la neurophysiologie, mais
il est vrai que des systmes d'interconnexions neuroniques
jouent peut-tre un rle quivalent celui de champs potentiels,
comme Hebb (1949) a essay de le concevoir. Dans l'interprtation de l'organisation temporelle, l'hypothse de Koffka d'une

LE PRI?;SENT PS?'C.TIOLOGI(JI?I?

101

projection spatiale des excitations successives semble particulirement faible. Qu il ait t conduit par un souci de cohrence
de son systme, tous ses textes le montrent, mais la justification
spciale qu'il donne de cette spatialisation corticale du successif
n'est pas convaincante : si la deuxime excitation se produisait,
dit-il, la mme place que la premire, qui a laiss ncessairement une trace, cette trace serait tellement modifie par la
la perseconde excitation qu'elle perdrait son identit :
d'une
de
sons
serait
ception
paire
impossible. Certes, si deux
stimulations successives se suivent trs rapidement, il y a fusion
plus ou moins complte des excitations et des sensations correspondantes, mais le problme de l'organisation de stimulations
successives se pose pour des intervalles temporels o il n'y a pas
fusion. Selon nous, il faudrait plutt expliquer la permanence du
premier processus quand le second se produit, permanence qui
permettrait l'organisation de deux excitations successives.
Nous pensons en effet - les raisons en seront exposes au
chapitre V - que l'excitation corticale se prolonge sous une
forme infraliminaire, au-del du temps attribu la sensation.
L'organisation des excitations en un mme point serait possible
sans que les sensations perdent leur individualit, si on admet
que la liaison se fait justement un niveau infraliminaire et
que l'identification de chaque stimulus se fait grce des
processus associatifs distincts. Il resterait expliquer dans
cette hypothse comme dans celles de Piron, de Boring ou de
Koffka pourquoi cette organisation a une limite et pourquoi il
se produit un dcrochage en fonction et du nombre d'lments
perus et de leurs intervalles. Il faut peut-tre postuler ici
cette onde d'activit que nous voquions plus haut et qui
pourrait rendre compte de cette limitation, tout comme des
oscillations des champs perceptifs. Mais, sur ce point, la neurophysiologie ne nous apprend rien l'heure actuelle.
*
* *
Sur l'ensemble du problme du prsent psychologique, la
pathologie apporte un clairage complmentaire. Elle nous
rvle tout d'abord que la simple perception de l'ordre de la
succession est une conduite trs lmentaire rarement atteinte
dans les troubles neuropsychiatriques les plus graves, mme

102

P.SYG'flOl,OGIF,DU TEMPS

lorsqu'il y a par ailleurs dsorientation temporelle. Les malades


peuvent toujours indiquer si un son prcde ou suit une lumire
quand l'intervalle est d'au moins une seconde (Fraisse, 1952 b).
Cependant, beaucoup de malades mentaux peroivent des
sries de sons moins longues que les adultes normaux. Mais les
checs que l'on peut constater ne semblent pas tous imputables
la mme cause et leur analyse semble confirmer notre interprtation du prsent psychologique. Les uns sont dus simplement au fait que l'organisation successive des stimuli, ds
qu'elle est un peu longue, ncessite un effort d'attention, de
prsence n dont justement la plupart des malades atteints de
nvrose sont incapables. Tous les auteurs ont insist sur cet
aspect, qu'ils ont interprt comme une baisse de la tension
psychologique (Janet), une faiblesse du systme nerveux
(Pavlov) ou une atteinte de la composante conative de la
personnalit (Eysenck). Dans les autres cas, il semble que l'on
se trouve devant une altration spcifique des troubles de
l'intgration du successif : ce sont des malades qui prsentent
des lsions corticales. Les troubles sont parfois difficiles mettre
en vidence. Il peut y avoir difficult percevoir des sries de
sons, c'est--dire des structures rythmiques. Un des dficits
les plus communs produits par une lsion corticale, pensait
Head, est ce dfaut de dfinitions temporelles ; un stimulus
rpt rythmiquement semble tre l tout le temps n (Head H.,
1920, p. 754, cit par Koffka K., ibid., p. 438). Van Woerkom
considrait les troubles de la perception des rythmes comme une
des atteintes fondamentales de l'aphasie. Par exemple les
malades ne peuvent saisir la structure d'ambes ou de troches
(d'aprs Ombredane A., 1951, pp. 243-255). Kleist, partir de l,
a estim que la difficult percevoir des formes temporelles
constituait un trouble spcifique (1934).
Des travaux exprimentaux ont montr qu'il y avait parfois,
chez des blesss du cerveau ou dans des cas neurologiques, une
difficult percevoir le mouvement apparent, qui est, nous le
verrons dans le prochain chapitre, une forme de l'intgration
des donnes successives (Werner et Thuma, 1942). Il semble que
chez ces malades la perception de chaque lment se dveloppe
indpendamment de celle des autres. A notre avis, cette indpendance pourrait en partie s'expliquer par le fait que le
processus de perception serait plus long. Si la perception du

LE PR.SENT PS1'C'HOLOGIQIIF,

103

successif implique l'organisation de processus distincts, une


dure exagre de chaque perception gnerait ou empcherait
l'intgration temporelle (rythme, mouvement apparent).
Il est encore une fois intressant de rapprocher ces cas des
troubles de la perception spatiale. Les travaux sur les agnosiques reconnaissent tous qu'il y a chez ces malades un manque
d'intgration des donnes perceptives qui se traduit par le
pointillisme dans la reproduction des formes, ou par la confusion
et le dsordre des lments. D'ailleurs on trouve souvent chez
le mme malade des troubles de la perception des formes spatiales et temporelles (Teuber et Bender, 1949). Cette concidence
est facile comprendre si on remarque que, dans la perception
des formes spatiales, une composante temporelle joue un rle
important. Une forme prsente en vision rapide apparat ou
comme trs schmatique ou comme floue. Il faut un temps de
vision apprciable qui, justement, permette une exploration
pour qu'une forme apparaisse dans toute sa complexit.
La pathologie nous apprend donc que des lsions corticales
peuvent empcher les stimuli successifs de s'organiser en des
formes temporelles, mais sans que nous puissions encore prciser
les rapports de ces troubles avec des localisations prcises.
D'autre part il apparat que les nvroses peuvent diminuer
l'efficience de ces organisations lorsqu'elles sont complexes et
requirent un effort pour tre correctement perues.
IV
CONCLUSION
Nous pensons avoir dmontr, sans qu'il subsiste aucune
quivoque, que nous percevons l'enchanement des changements, c'est--dire leur succession, si l'intervalle qui les spare
n'est pas trop long. Ils se groupent en des ensembles qui ralisent une forme de synthse presque statique du devenir.
Si nous comparons ces formes celles que nous pouvons
percevoir dans l'espace, elles sont relativement simples, ce qui
s'explique facilement puisque nous n'avons pas dans le temps
la possibilit de revenir en arrire pour dvelopper une analyse
qui permette une construction plus complexe. Aussi bien, les
arts de la dure ont-ils cherch enrichir des formes dont le

104

PSYCIlOUJGlE DI? TE1HPS

nombre restait assez troitement limit, ils ont multipli les


ressources de chaque instant : l'harmonie s'est ajoute la
mlodie, les timbres les uns aux autres, le chant ou la danse
la musique. La simultanit des excitations cherche pallier
la pauvret des successions perceptibles.
Cependant, un ensemble perceptif succde un autre
ensemble perceptif. Entre eux, il y a comme un lger temps
mort, un hiatus que nous ne remarquons mme pas ; dans le
langage, la ponctuation en souligne la prsence. Mais la discontinuit perceptive nous est masque par une continuit
que fournissent la tonalit affective des vnements et l'unit
de leur signification. Chaque ensemble peru s'insre dans un
courant o la permanence de nos attitudes et notre mmoire
sont des facteurs dterminants de la continuit. Dans le langage,
potique ou non, le rle de la signification est manifeste ; en
musique la discontinuit des rythmes n'apparat gure, car
chacun participe un mouvement musical qui donne au tout
son unit.
Ainsi notre prsent psychologique nous permet de dominer
le devenir du monde des stimulations. Grce lui, nous percevons des ensembles qui sont leur tour des lments partir
desquels nous construisons l'unit de notre vie psychologique.

CHAPITRE

IV

LE SEUIL DU TEMPS

L'existence du prsent psychologique implique que plusieurs vnements successifs peuvent tre apprhends en une
relative simultanit. Autrement dit, l o la physique dcrit
des changements dont la variable temporelle est continue, la
psychologie montre une intgration discontinue de plusieurs
vnements successifs en des suites perceptives. Il n'y a l
rien de surprenant. Toute perception a un donn phnomnal
qui, dans ses qualits et son organisation, correspond des
stimulations, mais n'est pas un dcalque de la ralit physique.
La psychologie de la perception consiste tablir ces correspondances psychophysiques et essayer de les expliquer en
prenant connaissance des mcanismes de rception, de transmission et de projection corticale.
Pour toute perception, la premire question est celle de
son seuil. Dans quelles conditions le temps apparat-il donc
comme une donne perceptive ? Tel est le problme que nous
voulons envisager dans ce chapitre, rservant pour le suivant
l'tude des variations de nos perceptions de la dure en fonction de la nature des stimulations.
Deux situations types se prsentent :
10 Ou bien le changement peru est continu ; notre perception est ainsi celle d'une continuit. En ce cas, si la stimulation
physique est brve, nous avons une perception non pas de dure,
mais d'instantan. Pour quelle dure de la stimulation passet-on de l'instantan au durable ? En d'autres termes, quel est
le seuil du durable ?
20 Ou bien les stimulations sont brves et rptes. Le
problme est alors le suivant : quel intervalle physique correspond la perception d'une succession, c'est--dire pour quel1

100

nu TEMPS

intervalle deux vnements cessent-ils de paratre confondus


ou simultans ?
L'instantanit et la simultanit sont les deux cas limites
o cesse la perception du temps. Inversement, tudier les conditions dans lesquelles cessent les perceptions de l'instantan et
du simultan, c'est assister la naissance perceptive du temps.
1
DE

.AUDURABI,H;

Quand donc nous sentons l'instant comme unique, au


lieu de le sentir ou bien comme antrieur et postrieur dans le
mouvement, ou bien encore comme identique, mais comme fin
de l'antrieur et commencement du postrieur, il semble
qu'aucun temps ne s'est pass, parce qu'aucun mouvement ne
s'est produit. Il n'y a rien changer cette dfinition d'Aristote (Physique, IV, p. 219). Une stimulation brve peut tre
perue sans toutefois qu'elle nous apparaisse comme durable.
Nous sommes alors dans un cas limite que Piron, par analogie
avec l'espace, nomme un point de temps ( 1955, d., p. 401).
Toutes les sensations non durables sont thoriquement
identiques sous le rapport du temps. Mais, pratiquement, quand
on diminue la dure physique des stimulations, on diminue
aussi l'intensit apparente des sensations correspondantes.
Celle-ci est en effet proportionnelle la quantit d'nergie
reue par les rcepteurs sensoriels, c'est--dire au produit de
l'intensit physique par la dure de l'excitation. La diffrence
d'intensit cre donc une diffrenciation qui empche de
confondre deux sensations par ailleurs instantanes.
Cependant, dans l'ensemble, les sensations instantanes se
distinguent des sensations durables et il est possible de dterminer la limite entre l'instantan et le durable en fonction de la
dure de la stimulation. Durup et Fessard (1930) ont ainsi trouv
que le seuil du durable tait de 12,4 cs pour une stimulation
lumineuse de 1 milli-bougie par centimtre carr de brillance et
de 11,3 es pour une brillance de 100 mb/cm2. Pour un son
de 500 Hz et d'intensit moyenne, ces mmes auteurs ont trouv
des seuils variant de 1 5 cs. Bourdon (1907) avait trouv dans
la mme situation 1 2 cs.

LK SEIIII, nu TEMPS

107

Pour des impressions tactiles engendres par une excitation


vibratoire, le seuil serait aussi de l'ordre de quelques centimes
de seconde, d'aprs des expriences prliminaires de Durup
et Fessard. A la suite de ces auteurs, il faut remarquer que les
limites de la perception de l'instantanit
dpendent de la
dure d'ensemble du processus d'excitation. La valeur maximum du point de temps exprime en dure du stimulus est en
effet beaucoup plus longue dans le cas de la vue que dans celui
de l'oue ou du tact. Mais justement nous savons que les processus d'excitation photochimique des rcepteurs rtiniens
ont une inertie beaucoup plus grande que ceux des rcepteurs
auditifs et tactiles qui sont de type mcanique. Le temps
ncessaire pour dclencher le processus d'excitation ne compte
pas au point de vue perceptif. L'important est sans aucun doute
la dure de l'excitation corticale qui doit dterminer le caractre temporel de la perception. Piron pense que ce sont les
processus centraux qui interviennent pour imposer une extension minima de ce point autour du centime de seconde (ibid.,
p. 403).
Ce point de temps a parfois t considr comme une unit
psychologique ou atome de temps. La question de l'existence
d'une unit psychologique de temps a t maintes fois souleve mais les auteurs ont donn des contenus trs diffrents
cette notion. Certains, comme Piron (1923, 1945), ont pos
le problme sur un plan psychophysique : quel est l'lment
simple, c'est--dire inscable, de la dure ? L'unit de temps,
comme nous venons de le voir, varie alors avec la nature des
sensations. De nombreux autres auteurs entendent par unit
psychologique de temps la dure minimum d'une opration
mentale aussi simple que possible. Richet (1898), qui a fait
le premier cette suggestion, remarquait que nous ne pouvons
pas prononcer plus de 11 syllabes ou voyelles la seconde,
ce qui semble indiquer qu'il y a une limite de frquence des
incitations centrales. Il a cherch par de nombreux rapprochements montrer que cette limite du dixime de seconde
environ se retrouvait dans de nombreuses manifestations
une vibration nerveuse
psychiques. Elle correspondrait
lmentaire dont la dure serait dtermine par celle de la
priode rfractaire.
Ce qui est appel dans ce cas unit psychologique est en

108
ralit

DIT TEMPS

la dure minimum du processus physiologique


corres
la
un
acte
sans
rfrence

dure
lmentaire,
pondant
appaTrs rcemment
rente de cet acte au plan de la perception.
encore, Stroud (1956) a essay de montrer que le temps psychopoulogique, c'est--dire le temps de l'activit psychologique,
vait tre bris seulement en un nombre fini de moments, alors
que le temps physique pourrait tre dcompos en une infinit
Il reprend d'une autre manire la dmonstration
d'instants.
tente
Richet et, partir de diverses expriences,
qu'avait
cherche mesurer la dure d'un moment psychologique
ou
intervalle d'intgration,
qui serait aussi selon lui de l'ordre du
dixime de seconde. Stroud adopte la mme valeur, mais
admet une marge de 50 200 ms. Prenons deux de ses exemples.
Si on fait voir ou entendre des sries de stimuli trs brefs
de 2,2 cs, les stimuli se
(stimuli de 1,1 cs avec interruption
suivant donc 3,3 cs d'intervalle),
le nombre de stimuli perus
est infrieur au nombre objectif de stimulations.
Tout se passe
comme dans une camra dont l'obturateur
ne s'ouvrant qu'un
certain nombre de fois la seconde ne pourrait
enregistrer
qu'une partie de ce qui se produit (White C. et Cheatham P.,
d'une liste de mots, on coupe
l'audition
1959). Si, pendant
une certaine frquence par un moyen lectronique
le flux
sonore (ou si on le masque par un bruit blanc), on constate que
les interruptions
ont un effet trs diffrent suivant leur rythme.
Si la cadence des coupures est trs lente, et si la dure de la
on ne peroit que 50 %
coupure gale la dure de l'audition,
des mots. Si la cadence est trs rapide, il n'y a pas de perte et
la russite est de 100 %. Entre ces deux cadences extrmes,
on constate que, ds que les coupures atteignent 10 par seconde,
la russite approche du maximum, comme si, cette cadence,
on ne perdait pratiquement
utile (Miller
plus d'information
et Licklider, 1950).
Dans une autre perspective,
Stein (1928) a montr que les
lettres d'un mot taient vues comme simultanes ds lors que
l'intervalle
de prsentation
entre la premire et la dernire ne
100
et
Lichtenstein
ms,
dpassait pas
(1961) que quatre plages
dterminant
d'un carr taient
les sommets
vues comme
mme si elles taient allumes successivement,
simultanes,
pourvu que le dlai entre la premire et la quatrime stimulation
ne dpasse pas 125 ms. Dans ces limites, l'clairement
des

LE SEUIL DU TEMPS

--

109

plages successives peut se produire selon des intervalles rguliers


ou irrguliers, sans changer le phnomne d'ensemble.
D'autres auteurs, dans la mme ligne, ont considr comme
un instantan irrductible, ou moment, l'intervalle qui permet
tout juste de distinguer des stimulations rptes les unes
des autres sans qu'il y ait fusion. Mais Piron qui cite cette
position des lves de Uexkiill fait justement remarquer que
cette frquence de fusion dpend surtout des rcepteurs, qu'elle
ne peut donc servir mesurer avec prcision un processus
central (Piron, 1941, p. 102). Par contre, le passage de la
discontinuit des sensations au papillotement permettrait peuttre d'atteindre un moment significatif, puisque ce passage se
produirait pour tous les sens de l'homme lorsque l'intervalle
entre les stimulations successives (Brecher, 1937) atteint
50 ms.
L'objet de telles recherches est de trouver une unit des
processus physiologiques d'intgration du successif ; les faits
sur lesquels elles s'appuient rendent vraisemblable l'existence
d'une pareille unit. Mais ce problme ne sera compltement
rsolu que par le progrs de la neurophysiologie des centres
suprieurs. La nature de l'unit physiologique du temps permettrait sans doute de comprendre les conditions dans lesquelles nous avons une perception de l'instantanit. Mais pourrait-on aller plus loin et parler d'une unit psychologique du
temps ? Unit deux sens : c'est en premier lieu la qualit
de ce qui est indivisible ; en ce sens l'instantan peut tre dit
une unit de temps. En second lieu, c'est la partie dont la multiplicit constitue un tout. Est-il lgitime dans le cas du temps
de passer du premier au second sens ? Une telle ide est sans
doute prsente titre d'hypothse chez Piron (1945, p. 36) qui
parle de dures constitues de pluralits d'instants unitaires
et qui s'est pos le problme des rapports entre l'unit psychologique de temps et la valeur de l'chelon diffrentiel dans la
comparaison des dures perues. Y aurait-il des quanta du temps
peru ? Dans l'tat actuel des recherches, on peut affirmer
qu'il y a un processus central tel qu'il est difficile de distinguer
ce qui est successif l'intrieur d'un moment qui peut varier
entre 50 et 150 ms environ. Le processus est central, mais
cependant il dpend aussi de la nature des sensations (qualit,
intensit) (Lichtenstein et al., 1963).

110

I'SYCHOI,OGIE

DU

TEMPS

Si nos connaissances
sur cet aspect
deviennent
plus nomde dire que les dures perues
breuses, rien ne permet cependant
soient des multiples
ou mme des composs
de ces units
de
perception.
Dans nos deux premiers
nous avons montr
chapitres,
qu'il
devait
base sur la proy avoir une horloge
physiologique
des centres
nerveux
rpondre
des
prit
rythmiquement
ou non. Si nous connaissions
mieux les
excitations,
priodiques
mcanismes
de ces rythmes
et leurs frquences
lmentaires,
les problmes
nous
de soulever
venons
s'claireraient
que
peut-tre.
II
DE LA

.4U

il y a perception
le cas d'une stimulation
de
unique,
la
stimulation
est
assez
ne
lorsque
longue pour
plus
Deux brves stimulations,
comme instantane.
elles,
apparatre
la perception
d'une dure lorsqu'elles
engendrent
apparaissent
comme successives.
La dure est alors l'intervalle
entre les deux
stimulations.
Si l'intervalle
entre les deux stimulations
apparat
Il ne s'coule
sont dites simultanes.
nul, les deux stimulations
entre elles.
pas de temps
La question
est alors la suivante :
dans quelles conditions
une perception
de la simultanit ?
Corrlativeavons-nous
sont
les
seuils
de
de
la
succession
?
ment,
quels
perception
Dans
la dure

I LA

SIMULTANIT

Le sens commun
sont simuladmet
que deux vnements
un mme moment
du temps.
tans lorsqu'ils
se produisent
trs finement
Poincar
Mais, comme l'a analys
(d. dfinitive,
ainsi, c'est se placer au point de vue d'une
pp. 39-63), parler
infinie et omniprsente.
En effet, l'homme qui
intelligence
en ce domaine
comme
se comporte
quel appareil
n'importe
directement
les phnone connat
enregistreur
jamais
mnes
des
mais
seulement
sensations
physiques,
produites
dans
les phnomnes
L'ordre
par ces phnomnes.
lequel
se produisent
de nos sensane dtermine
physiques
pas l'ordre
tions. L clair
la brusque
de la dcharge
du
et
nuage
lectrique

LE SEUIL DU TEMPS

Ili

vibration de l'air qu'elle entrane sont contemporains, mais


perceptivement le tonnerre succde l'clair. Inversement,
de deux coups de foudre qui nous paraissent simultans, celui
qui a l'origine la plus proche a succd dans le temps celui
qui tait le plus loign de l'observateur.
La simultanit que nous envisageons ici est la simultanit
psychologique. Elle correspond au fait que des vnements
appartiennent au mme prsent mental et ne sont pas susceptibles d'une ordination temporelle (Piron, 1955, 3e d., p. 394).
L'important est cependant de dterminer les rapports entre
cette simultanit apparente et l'ordre mme des phnomnes
physiques, tel qu'il peut tre connu par d'autres modes d'enregistrement que notre propre sensibilit.
La cause la plus vidente du dcalage entre l'ordre peru
et l'ordre des vnements tel que peut le connatre la physique,
tient videmment la diffrence de vitesse de transmission
dans le monde extrieur des phnomnes vibratoires et en particulier du son et de la lumire. Dterminer la dure qui s'coule
entre l'mission et la rception est du ressort des physiciens, qui
se heurtent d'ailleurs, lorsque les distances sont grandes, de
srieuses difficults, comme l'a montr la thorie de la relativit.
Mais cette cause de dcalage s'ajoutent les diffrences de
dure des processus d'excitation priphrique et de vitesse de
la transmission des organes rcepteurs jusqu'aux centres perceptifs de l'aire corticale. L nous abordons l'aspect biologique
du problme. Deux stimulations qui attaquent simultanment
l'organisme ne sont pas perues pour autant comme simultanes. Les causes en sont multiples.
Les unes sont physiologiques. Chaque type de rcepteur a
d'abord une latence propre. Dans les meilleures conditions,
la latence irrductible de la vision est suprieure de 4 cs
celle de l'audition (Piron, ibid., p. 46). D'autre part, la latence
d'un mme rcepteur est fonction de l'intensit de la stimulation. Plus l'intensit est forte, plus la latence est faible ; et
la partie rductible de la latence est inversement proportionnelle l'intensit stimulatrice porte une certaine puissance, infrieure, gale ou suprieure l'unit (Piron, ibid.,
p. 467). Il en rsulte, par exemple, que si deux petites plages
lumineuses proches l'une de l'autre s'clairent simultanment
mais des niveaux d'intensit diffrents, les deux lumires ne

112
2

PSYCI[01,OGIE DU TEMPS

paraissent pas simultanes ; tout se passe comme si la plage la


plus lumineuse se dplaait vers la plage la moins lumineuse.
Ce mouvement apparent est peru quand deux stimulations
semblables se succdent assez rapidement : le phnomne est
caractristique de ce qui se passe prcisment quand on est aux
frontires du simultan et du successif.
Outre la latence des organes priphriques, la seconde raison
qui peut amener le dcalage perceptif de deux stimulations,
objectivement simultanes au niveau des rcepteurs, est le
retard de la transmission de l'influx nerveux de la priphrie
au centre, retard d la dure de la conduction nerveuse et
celle des synapses. Klemm (1925) a ainsi montr que pour que
deux stimulations, l'une sur le front, l'autre sur la cuisse, soient
perues comme simultanes, il fallait que l'excitation de la
cuisse prcde celle du front de 20 35 ms, dure qui correspond
assez exactement la dure ncessaire pour que l'influx nerveux
parcoure la diffrence de longueur des fibres qui joignent
cuisse et front au cortex. Halliday et Mingay (1964) ont repris
ces mesures avec les techniques modernes. Ils ont trouv, par
la mthode des potentiels voqus, que le retard de la rponse
centrale une stimulation du pied tait de 20 ms par rapport
celle de la main. Chez un sujet, il faut un dcalage de 17 ms,
chez un autre de 9 ms, pour qu'il y ait perception de la simultanit de deux stimulations au pied et la main.
Ces faits montrent la vracit du raisonnement thorique
que l'on pouvait faire a priori. La base de la perception de la
simultanit rside dans la simultanit d'excitations corticales.
Mais ce niveau interviennent d'autres facteurs plus spcifiquement psychologiques, et plus particulirement la direction
de l'attention, qui expliquent sans doute que Halliday et
Mingay ont trouv un dcalage, au moins chez un sujet, entre
simultanit prdite et simultanit perue. Aprs Wundt et
W. James, Titchener a remarqu que le stimulus vers lequel
nous sommes orients demande moins de temps pour produire
tout son effet conscient que le stimulus que nous n'attendons
pas (1908, p. 251). Il en rsulte que, de deux stimuli qui
agissent dans les mmes conditions sur l'organisme, celui vers
lequel on porte son attention apparat comme antrieur l'autre.
Ainsi Bethe a montr que si, derrire une srie de petites
fentres, on place un tube de Geissler, l'clairement des fentres

LE SEIJIL DU TEMPS

113

semble prendre naissance la fentre que l'on fixe (cit par


Frbes, 1935, 1, p. 386). Piaget a de mme trouv que si des
enfants regardent deux lampes (distantes de 1 m et symtriques
par rapport au plan mdian de leurs corps) qui s'clairent simultanment, 80 % de leurs erreurs sont dues au fait qu'ils croient
que la lampe qu'ils fixaient s'est claire avant l'autre (1946 b,
p. 120).
Ces expriences ne prouvent pas encore que le retard d'une
sensation sur l'autre est d l'attention, car dans le cas de la
vision, le retard de perception du stimulus que l'on ne fixe pas
peut tre d une latence plus grande des rcepteurs priphriques. Une des recherches rcentes estime que le retard d'une
stimulation p.riphrique sur une stimulation fovale est, en
adaptation claire, de 10 ms 10 et de 20 ms 40 de la fova
(Sweet, 1953). Mais ce facteur ne suffit sans doute pas expliquer des rsultats que l'on retrouve mme quand il ne joue
aucun rle. Stone (1926) a fait une exprience trs prcise pour
mesurer le rle propre de l'attention. Il a recherch la dure
limite de l'intervalle pour lequel un son et une stimulation
tactile apparaissent simultans, lorsque le sujet fait porter
son attention : a) sur le son ; b ) sur l'attouchement. Il a obtenu
une valeur de 50 ms environ qui mesurerait le rle propre de
l'attention. Cette valeur a t retrouve par Rubin (1939) :
il lui suffit d'un simple changement de la consigne - qui agit
videmment sur l'attitude du sujet - pour prvoir, de deux
stimuli distants de 50 ms, lequel sera peru avant l'autre. Par
une mthode plus complexe, Schmidt et Kristofferson (1963)
arrivent dterminer que la priode d'attention, qui permet
de passer d'un stimulus un autre, est d'environ 65 ms quand
il s'agit de comparer la terminaison de deux stimulations
lumire et son.
Ce rle spcifique de l'attention ne prend toute sa signification que si l'on se rappelle qu'il est impossible de faire attention deux choses la fois. Incapables d'tre attentifs deux
stimulations simultanes, nous nous orientons vers l'une des
deux, soit spontanment parce qu'elle nous attire, soit volontairement. Et la stimulation vers laquelle nous sommes orients
semble prcder l'autre. Ainsi, l'attention modifierait la dure
des processus perceptifs correspondants, qu'il y ait acclration
de l'un ou inhibition temporaire de l'autre.
8
P.

114
4.

PS)'CIIOI,OGIE D1T TEMPS


-

*
* *

L'ensemble des travaux qui ont t faits sur la perception


de la simultanit confirme ce point de vue. Il n'y a vritable
perception de la simultanit que lorsque les stimuli peuvent
tre intgrs ou unifis de sorte que nous les saisissions ensemble,
sans dispersion de notre attention. Inversement, dans tous les
cas o cette unification est difficile, la perception de la simul'
tanit est trs instable.
Envisageons successivement les deux catgories de cas. Si
deux ou plusieurs stimuli forment une figure ayant une unit
de signification, leur simultanit ne fait pas problme. La
quasi fusion de deux notes d'un accord musical permet la
perception d'une parfaite simultanit. Il est au contraire
difficile de se prononcer sur la simultanit du coup frapp
la porte et de celui de l'horloge sonnant la demie, parce que les
deux sons n'ont aucun rapport entre eux. L'unit peut venir
d'une condition extrieure aux stimuli eux-mmes. Un bref
clair, illuminant de l'extrieur les deux plages de l'exprience
de Piaget dont nous avons parl, aurait assur une unit perceptive et sans doute tout le monde aurait reconnu dans un
tel cas avoir vu apparatre simultanment les stimuli. D'autres
expriences de Piaget ont d'ailleurs montr que la perception
de la simultanit de l'arrt de deux mouvements, par exemple,
n'tait assure chez de jeunes enfants que si les deux mouvements taient
en quelque sorte intgrs dans un commun
ensemble perceptif. Lorsque deux mobiles partent du mme
endroit pour aboutir en un mme point avec la mme vitesse,
l simultanit des dparts et des arrts ne fait pas de difficult (Piaget, ibid., p. 105). Mais que la simultanit se produise aprs des courses de vitesses diffrentes, sur des lignes
d'arrive dcales dans l'espace, et le jeune enfant choue,
car chaque arrt de mouvement appartient un ensemble
perceptif diffrent (1).
Un des moyens que nous avons d'ailleurs de contrler notre
perception de la simultanit, est d'inclure des stimulations
sans liens apparents en un mme ensemble ractionnel. Si nous
(1) L'enfantplus g pourra surmonterces difficultspar un raisonnement
o il feraintervenirlespositionsde dpartet d'arrive,et lesvitessesdesmobiles.

LE SEUIL DU

TEMPS

Ils

de la main gauche et un
un son par une frappe
ragissons
la
main droice, par exemple,
de
clat lumineux
par une frappe
en effet avec une
facilite.
Nous
est
la confrontation
apprcions
de
mouvements
finesse
le
symtriques
synchronisme
grande
raliser
moteur.
Nous pouvons
en un pattern
qui ,s'intgrent
la
avec une grande
simultans
deux mouvements
prcision,
de
millimes
ne
des
pas quelques
dpassant
dcalages
moyenne
et asymtridiffrents
mme dans le cas de membres
seconde,
un
et
droite
supposant
par exemple)
pied gauche
ques (main
commande
de
la
du
dclenchement
initial
au
niveau
dcalage
motrice
1947-48).
(Paillard,
de juger
la simultanit
trs difficile
Il est au contraire
commun.
La chose
de deux sensations
qui n'ont aucun caractre
un mme sens,
est vraie pour des excitations
correspondant
Ce problme
mais encore plus pour des excitations
htrognes.
recheron
le
des
xixe
a t l'occasion,
au
sait,
sicle,
premires
sur
de
ches
l'quation
personnelle.
exprimentale
psychologie
des errems
not qu'ils commettaient
avaient
Les astronomes
du passage
le
moment
la
mthode
oeil-oreille
en apprciant
par
de la lunette)
d'une toile en face d'un repre visuel (le rticule
le temps.
successifs
des battements
marquant
par rapport
chez un
tre systmatiques
d'ailleurs
tendaient
Ces erreurs
d'quation
.
observateur
d'o le nom
donn,
personnelle
Wundt
furent
sur ce problme
Les recherches
par
dveloppes
Les sujets devaient
dite de complication.
dans son exprience
sur un cadran
au
se
d'une
la
dplaant
aiguille
place
jugep'de
montrrent
un son. Les rsultats
moment
o se produisait
que
atteindre
se faisait avec une erreur qui pouvait
cette localisation
dans une position
100 ms, l'aiguille
tant vue le plus souvent
le son s'tait
celle o elle se trouvait
lorsque
postrieure
t.
Cette
valeur de
rellement
ibid.,
2, p. 302).
(Wundt,
produit
et
en
auteurs
a t retrouve
l'erreur
particulier
par plusieurs
montr
que le sens de
qui a en outre
par Michotte
(1912),
Elles ont
l'erreur
tait dtermin
par les conditions
perceptives.

Michotte
soule
d'attention

et
effet
de
point
pour
dplacer

n'est
stimulation
fortement
aperue
qu'
qu'une
ligne
1-'instant-a
la difficult
stimulations.
est accrue

L'existence
de cette erreur montre
elle est attendue.
de
la
concidence
de deux
nous
avons

juger
que
la difficult
Dans ce type de situations
d'ailleurs,
un stimulus
en mouvement
faut localiser
puisqu'il

116

PSYCFTOT,OGTT
DU TEMPS

par rapport aux graduations du cadran. De nos jours, le mme


phnomne a t mis en vidence par Ladefoged et Broadbent
(1960), demandant leurs sujets de localiser exactement un son
qui survient pendant l'audition d'une phrase. Cette localisation
est difficile, mme si le sujet connat la phrase l'avance.
L'exprience de Guinzburg (1928), d'un autre genre, illustre
aussi la difficult que l'on prouve percevoir la simultanit
et le type d'erreurs que l'on peut faire. La tche de ses sujets
consistait dire si une lumire et un son taient simultans
ou successifs. Notons tout d'abord que deux de ces dix sujets
ont t incapables de donner des rponses cohrentes. Dans le
cas de la simultanit objective, l'exprimentateur n'a obtenu
que 39,2 % de rponses justes. La rponse simultane tait
donne le plus frquemment (45 %) dans le cas o le son prcdait la lumire de 30 ms. La simultanit tait encore perue
quand le son prcdait la lumire de 120 ms (8,3 % des cas),
ou mme quand la lumire prcdait le son de la mme dure
(67 % des cas). Cette difficult objective percevoir la simultanit correspond au fait qu'il n'y a pas, pour des stimulations
htro sensorielles, de vritable impression de simultanit.
La simultanit est infre d'une certaine indistinction, d'une
absence d'ordination nettement impose, laissant le jeu une
certaine libert d'ordination arbitraire (Piron, ibid., p. 394).
Guinzburg ayant demand ses sujets de lui indiquer les cas
dans lesquels ils taient srs de leurs jugements, a obtenu un
plus faible pourcentage de rponses affirmatives dans les cas
de perception de la simultanit que dans les cas de perception
de la succession.
La perception de la simultanit proprement dite implique
donc que les excitations puissent s'organiser en un pattern
perceptif ou ractionnel. Cette organisation permet tout la
fois une perception stable de la simultanit et un seuil trs
fin de perception de la succession. Ainsi, comme nous l'avons
dj vu, si on claire successivement quatre points lumineux
dterminant un losange (correspondant un angle visuel
de 1 5'), la simultanit subjective est obtenue pour un cycle
de 125 ms, valeur trs peu variable d'une exprience l'autre
(Lichtenstein, 1961).
La ncessit de cette intgration explique sans doute que
les aphasiques, et plus gnralement les malades prsentant

LE SEUIL DU TEMPS

117

des lsions corticales, aient des troubles de la perception de la


simultanit d'un son et d'une lumire dans des situations
simples o aucun autre malade mental n'choue (Fraisse,
1952 b).
2

LE

SEUIL

DE

PERCEPTION

DE

LA

SUCCESSION

ET

DE

L'ORDRE

Pour quel intervalle temporel deux stimulations cessent-elles


d'tre confondues ou simultanes ? Piron a propos d'appeler
acuit temporelle la capacit discriminative dans la dimensiontemps, comme les acuits spatiales reprsentent les capacits
discriminatives dans les dimensions de l'espace (Piron,
ibid., p. 394). Il faut distinguer, toujours avec Piron (1923),
troi; cas :
1 Les deux stimuli sont identiques et abordent l'organisme au mme point... ;
2 Les deux stimuli sont identiques, mais abordent l'organisme en des points diffrents, ou sont analogues sans tre
identiques... ;
3 Les deux stimuli sont trs diffrents (htrosensoriels).
Dans le premier cas, si les stimulations se suivent trs rapidement, elles sont fusionnes par suite de la persistance de la
sensation et il n'y a perception que d'une sensation plus ou
moins durable.
Si l'intervalle temporel entre les stimulations est un peu
plus grand, nous avons encore perception d'une excitation
continue, mais de niveau variable. Une srie de stimulations
donne alors naissance des phnomnes de papillotement pour
la vue, de roulement ou de crpitement pour l'oue, de vibration
pour le tact. Ces phnomnes apparaissent quand se produit,
entre deux excitations, une diminution d'intensit de la sensation au moins gale un chelon diffrentiel. Dans ce cas, nous
percevons en ralit plus un changement qu'une vritable
succession. Donc l'intervalle pour lequel on passe de la perception de la continuit celle d'un changement d'intensit varie
avec la nature des rcepteurs. En se rparant sur la vitesse
critique de fusion de stimulations rptes, l'oreille est encore
capable de discriminer l'interruption d'un bruit blanc la
frquence de 1 000 par seconde, c'est--dire lorsque l'cart
est de 1 ms (Miller et Taylor, 1948). Pour le tact, on peroit

118
8

PSi'ClIOLOGIE

DU TEMPS

encore la pulpe de l'index une vibration


jusqu' plus de
1 000 stimulations
par seconde (Piron, ibid., p. 68) et, pour
la vue, dans des conditions favorables, on peut encore observer
un papillotement
la frquence de 60 par seconde, soit pour
un intervalle temporel de 16 ms (Mowbray et Gebhard, 1954).
dite est beaucoup
Le seuil de la discontinuit
proprement
on n'en
et
de
l'intensit
des
stimulations ;
plus lev,
dpend
ms
et
donner
des
10
l'oue
ordres
de
peut
pour
que
grandeur :
le tact, 100 ms pour la vue (Piron, ibid., pp. 396-397).
*
* *
Quand les stimuli abordent l'organisme en des points diflrents, on observe, entre la perception de la simultanit et celle
de la succession, une organisation
des excitations
successives
qui donne naissance des perceptions complexes.
En vision, l'excitation
en succession rapide de deux points
de la rtine entrane le plus souvent la perception d'un mouvement apparent. Il y a perception, non d'une dualit d'lments,
mais d'un seul stimulus qui se dplace du lieu d'apparition
du
au
deuxime.
Il
est
lieu
du
premier
possible, quand
d'apparition
on connat le phnomne, d'infrer du mouvement
la succesil n'y a pas perception de succession, mais phnomnalement
sion. Les limites temporelles dans lesquelles est peru le mouvement apparent sont trs variables et dpendent,
selon les lois
de Korte, de l'intensit
et de leur distance.
des stimulations
On peut mme obtenir un mouvement
apparent, comme nous
l'avons dj signal, avec deux stimulations
objectivement
mais d'intensit
simultanes,
diffrente, par suite du retard
de la sensation la moins intense sur la plus intense.
Il est donc difficile de fixer la valeur de l'intervalle temporel
pour lequel on passe de la simultanit au mouvement apparent
et du mouvement
apparent la succession. Cependant,
pour
la vision, rappelons que Wertheimer pensait que l'optimum du
mouvement apparent est ralis quand l'intervalle atteint 60 ms
(le cinma a utilis une cadence de 18, puis de 24 images par
de 55 ms et de 40 ms), et qu'il
seconde, soit des intervalles
d'une
faisant
disparat
compltement,
place la perception
de la
atteint 200 ms. Le pa
succession, quand l'intervalle
simultanit au mouvement apparent peut se faire un seuil trs

LE SEUIL DU TEMPS

119

bas dans une situation trs favorable. On peut ainsi percevoir un


mouvement apparent entre deux stimulations lumineuses adjacentes se projetant sur la fova avec un intervalle de 5 ms (Sweet,
1953). Ce seuil est videmment beaucoup plus lev dans les
conditions normales et il est remarquable qu'il le soit plus encore,
comme nous l'avons dj signal, chez des malades prsentant
des lsions crbrales. Ainsi, parmi des enfants de mme ge
mental, ceux qui sont atteints de lsions ont un seuil du mouvement apparent de plus de 200 ms et les autres ont seulement un
seuil de 75 ms. Les lsions, en contribuant isoler les sensations
et prvenir leur organisation, largissent la zone dans laquelle
il y a simultanit apparente et lvent le seuil d'acuit temporelle (Werner et Thuma, 1942).
Dans le domaine tactile, on observe entre la simultauit
et la succession proprement dite des perceptions varies. Si
on excite successivement deux points-trs voisins de l'avantbras (la distance entre les points tant au-dessous du seuil de
discrimination spatiale des deux contacts), lorsque l'intervalle
est infrieur au centime de seconde, on ne peroit qu'une sensation unique de petite surface localise vers le premier point
excit (Klemm, 1925). Poui des intervalles un peu plus grands,
on constate, comme dans la vision, la naissance de mouvements
apparents (Benussi, 1917). Piron donne comme seuil de distinction entre des stimulations en des points voisins ou symtriques un intervalle de l'ordre du centime de seconde..Si on
augmente la distance entre les points stimuli, il .faut aussi
augmenter l'intervalle temporel entre les stimulations pour
qu'elles soient distinctes (Wieland, 1960).
Dans l'audition, les phnomnes sont complexes. Hisata
(1934), cit par Piron (1955), a constat l'existence d'un mouvement apparent entre deux sons identiques, distants de 200,
brefs, et se succdant un intervalle de 20 60 ms. La rapide
succession des excitations de chaque oreille donne naissance
une perception de latralisation du son. Le seuil de cette
perception est trs bas : 7/100 de ms, d'aprs Aggazzotti
(1911), 1/100 de ms d'aprs Hornbostel et M. Wertheimer (1920)
Mais, dans ce cas, il n'y a pas de perception temporelle.
Ces phnomnes qualitatifs masquent le vritable seuil de
la succession. Aussi bien, I. Hirsh (1959) a propos de distinguer nettement le seuil de la succession ou seuil de perception

120

PSYCHOLOGIEDU TEIVIPS

d'une pluralit et le seuil de perception de l'ordre temporel,


ce qui implique de pouvoir ordonner les stimuli. La tche
n'est possible que si les stimuli peuvent tre identifis et diversifis sur la base de la qualit sensorielle (2 sons de hauteur
diffrente), ou de la localisation des stimuli dans le cas des
perceptions visuelles ou tactiles.
En employant des sujets trs entrans et trs informs
sur ces phnomnes, I. Hirsh a trouv, en utilisant la mthode
de choix, que ce seuil de perception de l'ordre tait le mme
et atteignait 20 ms, qu'il s'agisse d'ordonner des sensations auditives (sons de diffrentes hauteurs ou bruits, ou combinaison
de bruits et de sons ; sons provenant l'une et l'autre oreille),
des sensations visuelles (distantes de 5, 10 ou 20 d'angle
visuel dans la direction horizontale ou verticale), ou de sensations tactiles aux index des deux mains (I. Hirsh, 1959 ;
I. Hirsh et C. E. Sherrick, 1961).
Ces rsultats montrent que la perception de l'ordre temporel
intervient pour des dures plus longues que lorsqu'il s'agit
uniquement de discriminer s'il y a succession de deux stimulations attaquant les mmes rcepteurs ; ils montrent aussi
qu'en utilisant sans aucun doute les diffrences qualitatives que
nous avons voques plus haut, nous sommes capables de
discriminer l'ordre de deux sensations, alors mme que leur
distinction n'est pas assure comme lorsqu'un mouvement
apparent intervient.
Cependant, Hirsh et Sherrick ont trouv la mme valeur
de 20 ms lorsqu'il s'agit d'ordonner deux sensations htrognes
comme un son et une lumire ou une sensation tactile et auditive, ou une sensation tactile et visuelle. Cette valeur tait
beaucoup plus faible que celles rapportes par Tinker (1935)
et Piron (1955, p. 396), qui oscillent entre 50 et 100 ms. Il
est vrai que ces valeurs se rapportent souvent des mesures
faites au xixe sicle avec un appareillage qui manquait de
prcision et des mthodes psychophysiques moins affines que
celles d'aujourd'hui. Exner (1875) a trouv que l'ordre entre
une stimulation visuelle et une stimulation auditive tait perceptible pour un intervalle de 16 ms, mais que celui entre stimulations auditive et visuelle tait de 60 ms. Ces valeurs
sont plus fortes que celles de Hirsh, mais elles correspondent
aussi un critre plus lev. Cependant, les faibles valeurs

LE SEUIL DU TEMPS

121

obtenues par Hirsh tiennent au fait qu'il a utilis des sujets


trs entrans. Avec des sujets nafs (Hirsh et Fraisse, 1964),
on trouve que le seuil de la perception de l'ordre est de 60 ms
dans une succession son-lumire et de 120 ms dans une succession lumire-son. On trouve aussi que le seuil de la succession
dans le cas de stimuli htrognes n'est pas diffrent du seuil
de la perception de l'ordre.
Il reste que les rsultats d'Exner comme ceux de Hirsh
et Fraisse font ressortir une asymtrie, en sens inverse, il est
vrai, des seuils de perception suivant l'ordre des stimulations.
Elle s'expliquerait par le fait dj mentionn (p. 112) que le
processus de perception est plus rapide pour le stimulus sur
lequel se porte lectivement l'attention. La plupart des auteurs
ont en gnral trouv que normalement la lumire attire davantage l'attention et ceci serait d'autant plus vrai que la source
sonore est mieux cache (Bald, Berrien, Price et Sprague, 1942).
Ces divergences entre les rsultats ne doivent pas nous surprendre, puisque la nature de chaque stimulus peut modifier
le rsultat et que les diffrences individuelles peuvent tre
importantes.
Signalons enfin un cas particulier : celui de la perception
de la succession entre une rponse motrice (appuyer sur une
cl) et une sensation extroceptive, lumineuse par exemple.
Le seuil d'ordination temporelle est encore du mme ordre de
grandeur (50 ms) que dans le cas de deux stimulations extroceptives (Biel W. C. et Warrick M. J., 1949).
*
* *
Les processus priphriques et centraux, les donnes physiologiques et psychologiques interviennent donc pour dterminer le seuil du durable, le seuil du successif et le seuil de la
perception de l'ordre. De toute manire, les valeurs trouves
restent trs faibles et varient entre 1 et 100 msen considrant
les cas extrmes.

CHAPITRE

LA DURE PERUE
Dans les limites du prsent psychologique, nous percevons
le temps, mais les modalits de cette perception varient en
qualt et en quantit avec la nature physique des changements
qui la dterminent. Nous ne percevons pas la dure indpendamment de ce qui dure. A partir de ce fait, nous tudierons
dans ce chapitre les modalits de notre perception du temps
sous ses diffrents aspects (1).
1
ET

LA QITALIT
L'INTERVALLE

DES

DURES

D'INDIFFRENCE

Entre la limite infrieure, o nous arrivons distinguer que


nous sommes en prsence de deux stimulations distinctes, et
la limite suprieure o, lorsque se produit une nouvelle excitation, la prcdente n'appartient plus qu' notre pass, il
y a perception d'une succession proprement dite et d'un intervalle de plus en plus long entre les stimulations successives.
S'en tenir cette description serait simplement transposer sur
le plan psychologique les mesures physiques de l'cart entre
les stimulations. En ralit, mesure que l'intervalle crot
entre les stimulations, leur succession engendre des perceptions
qualitativement diffrentes.
10 LES

QUALITS

DES

INTERVALLES

Au moment o les stimulations cessent de se confondre


et paraissent successives et distinctes, nous n'avons pas encore
pour autant perception d'un intervalle qui serait comme un
que nous donnerons
(1) Le lecteur s'tonnera peut-tre des dveloppements
ces problmes, mais cette situation correspond l'tat de nos connaissances
psychologiques. La perception est une des conduites les plus simples, elle a t de
ce fait plus tudie jusqu' ce jour que d'autres qui sont plus complexes. Elle est
donc mieux comnue.

LA DURE PERUE

123

vide entre elles. Ces sensations paraissent alors distinctes, mais


accoles. Si l'intervalle est un peu plus grand, nous avons perception d'une collection de deux stimulations (Schultze, 1908).
Ainsi, spontanment, nous ne percevons pas un cart, mais deux
stimulations plus ou moins rapproches. L'intervalle n'est pas
peru pour lui-mme, bien qu'il soit, si l'on y fait attention,
discernable. Quand l'cart entre les stimulations atteint 60 centimes de seconde environ, nous percevons spontanment un
intervalle, mais qui ne se dissocie pas de ses limites. Lorsque
l'cart dpasse une seconde, l'aspect intervalle devient dominant ; il faut un effort de plus en plus grand pour que les deux
stimulations limites forment une unit et dterminent un intervalle dfini dans sa dure. Enfin, quand l'cart atteint 1,8 2 s,
les deux stimulations cessent d'appartenir un mme prsent ;
il n'y a plus perception d'un intervalle durable, mais d'une
distance entre un vnement pass et un vnement prsent.
La description que nous venons de faire partir de l'intervalle entre les stimuli peut aussi tre tente en termes de vitesse
de succession. Vierordt (1868), utilisant un mtronome, a
trouv que le jugement rapide correspondait en moyenne
un intervalle de 0,42 s, neutre 0,64 s, et lent 1,07 s (1).
La mme analyse peut tre faite en mettant l'accent sur les
dures elles-mmes, au lieu d'insister sur les intervalles entre
les stimulations. Katz (1906) distinguait trois types de dures :
les courtes de 0,25 0,55 s, les agrables entre 0,60 et 0,65 s,
et les longues au-del de 0,65 s. Benussi a t encore plus prcis ;
les dures trs courtes s'tendraient de 0,09 0,23-0,25 s,
les dures courtes de 0,23-0,25 s 0,58-0,63 s, les dures
indiffrentes de 0,58-0,63 s 1,08-1,17 s, les dures longues
de 1,08-1,17 s 2,07 s et les dures trs longues au-del. En
rapprochant ces diffrentes analyses et sans entrer dans des
prcisions qui ne peuvent correspondre des jugements qualitatifs, on peut distinguer trois zones :
10 Les intervalles courts infrieurs 0,50 s environ. Pour ces
dures, on peroit plus les limites que l'intervalle lui-mme ;
(1) Il faut remarquerque les valeurstrouvespar Vierordtsont sans doute
relatives l'chelledes intervallesquepeut donnerun mtronome.En employant
aussi un mtronome,Frischeisen-Khler
(19336) a trouv que les tempi qui
une noneo l'intervalleallait
n'taientjugsni lentsni rapide,corrs-pondaient
de 0,55 0,83s suivantlessujets.

124

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

20 Les intervalles indiffrents, c'est--dire ni courts, ni longs,


de 0,50 1 s environ. Pour ces dures, limites et intervalle
forment une unit ;
30 Les intervalles longs, au-del de 1 s environ, o prdomine
la perception d'un cart et o il faut un effort pour runir
les deux limites en un mme prsent.
Cette mme analyse peut tre faite partir de dures pleines,
par exemple partir de l'audition d'un son continu. Le dbut et
la cessation du stimulus correspondent aux limites des temps
vides. Dans les temps courts, tout se passe alois comme s'il
n'y avait pas de dure entre le dbut et la fin, phnomnes
dominants ; pour les dures plus longues, le dbut et la fin ne
se laissent pas dissocier de la dure, et enfin, pour les temps
longs, la dure prdomine sur les sensations initiales et terminales.
Nos analyses, comme celles des autres auteurs, se rapportaient des sensations auditives. Elles s'appliquent aussi aux
sensations tactiles, mais elles perdent peu peu toute signification pour les sensations volution lente qui ne facilitent
pas la distinction des stimulations et la perception d'une
succession. Ainsi, dans le cas limite de l'odorat, la question
de l'intervalle temporel entre des odeurs tic peut mme
pas se poser.
Ces distinctions qualitatives ont une porte d'autant plus
grande qu'aux trois catgories de temps correspondent des lois
perceptives diffrentes. Hring, lve de Vierordt, ds 1864,
avait trouv que, parmi des intervalles allant de 0,3 1,4 s,
les plus courts taient surestims et les plus longs sous-estims,
ce qui conduisait immdiatement la notion d'un point d'indiffrence ou d'un intervalle d'indiffrertce correspondant une
dure pour laquelle il n'y avait pas d'erreur systmatique (1).
de la dure d'une stimulation
celle-ci
(1) On dit qu'il y a a surestimation
quand
est estime
d'une manire
ou d'une
autre (le plus souvent
plus
par reproduction)
n'est.
Nous parlerons
dans ce cas de surestimation
absolue.
longue qu'elle
On dit qu'il y a surestimation
de la dure d'une stimulation
A par rapport
la
dure d'une stimulation
B quand A est estim tre plus grand que B alors que les
dures sont physiquement
B est
gales. Ceci implique
gal B quand
que A parat
dans ce cas de surestimation
relative.
physiquement
plus grand que A. Nous parlerons
Il n'est pas possible
de conclure
directement
d'une surestimation
absolue une
surestimation
relative
car dans le premier
cas on compare
(et rciproquement),
une rponse
une stimulation
et dan, le deuxime
cas deux
perceptive
physique,
entre
elles.
perceptions

125

l,A DURE PERUE

Sur la dure de cet intervalle d'indiffrence, les recherches


faites en particulier en Allemagne, dans la seconde moiti
du XIXe sicle, pourraient engendrer le scepticisme, et Woodrow
(1934) a lui-mme indiqu que, suivant les auteurs, cet intervalle a t fix entre 0,3 s et 5 s. Nous montrerons, dans les
prochains paragraphes, que diffrents facteurs peuvent modifier
cette valeur, mais il reste que les recherches les plus srieuses
concordent pour fixer cet intervalle vers 0,6-0,8 s. Wundt
(ibid., II, p. 322) donnait comme valeur 0,72 s et ses lves
Kollert, Estel, Mehmer, des dures variant de 0,71 0,75 s
(d'aprs Woodrow, 1934).
La dtermination
dfinitive nous parat tre celle de
Woodrow (1934). Elle a t faite sur un grand nombre de sujets
dont chacun n'a reproduit qu'une seule valeur d'intervalle.
Malgr cela, les sujets ont surestim les intervalles courts et
sous-estim les intervalles longs. L'intervalle d'indiffrence,
suivant le mode de calcul, serait compris entre 0,59 et 0,62 s.
Toujours d'aprs le mme travail, la surestimation de l'intervalle de 0,3 s atteindrait 6,2 %, la sous-estimation de l'intervalle de 1,2 s, 2,1 %, et celle de l'intervalle de 4 s, 4,6 %. Nous
avons trouv un cart systmatique situ entre + 19,6 % pour
un intervalle de 0,30 s et - 3,9 % pour 1,5 s (Fraisse, 1948 c).
Quand les dures sont pleines, l'intervalle d'indiffrence prsente des valeurs et des erreurs systmatiques du mme ordre
(Stott, 1935).
Outre ces erreurs systmatiques, on constate que la variabilit des estimations contrles par une mthode de reproduction est aussi fonction de la dure. Elle serait en moyenne, pour
chaque sujet, de 10,3 % pour une dure de 0,20 s (cart type
rapport la moyenne des reproductions). Lorsque la dure
augmente, elle dcrot systmatiquement jusqu' 0,6 s (7,8 %),
puis remonte quand les dures sont encore plus longues (10,1 %
pour 2 s) (Woodrow, 1930).
*
* *
Nous essaierons de montrer plus loin que
d'indiffrence est en relation avec des processus
giques et physiologiques spcifiques. Cependant
peut varier selon les conditions dans lesquelles

l'intervalle
psycholosa valeur
intervient

126

IISY(.'1101,OGIE1)li TE1HPS

sa perception. Le phnomne le
i, q::i peut
modifier sa valeur est le dveloppement d'une tendance centrale
relative la gamme des dures perues dans une situation
donne. On sait que notre exprience courante entrane la
formation d'une impression absolue qui correspond la
tendance centrale des stimuli ressentis. Ainsi nous parlons
d'une chaise lgre ou d'une chaise lourde en fonction de notre
exprience du poids moyen d'une chaise. Spontanment, au
nom d'une loi d'conomie, nous nous attendons un stimulus
de l'ordre des valeurs moyennes et nous avons tendance
minimiser les petites diffrences - loi d'assimilation - ou,
au contraire, les surestimer, si elles sont assez grandes - loi
de contraste (Fraisse, 1947). Il rsulte de l que, si nous apprcions les grandeurs d'une gamme de stimuli, ceux qui sont
plus petits que la moyenne sont surestims et les plus grands
sont sous-estims. Dans les cas des intervalles temporels, cette
loi est particulirement nette. Hollingworth (1909) a suggr
que les variations des auteurs dans la dtermination de l'intervalle d'indiffrence taient relatives la gamme des dures
qu'ils avaient employes dans leurs expriences. La vrification
exprimentale est d'ailleurs possible : en employant sur les
mmes sujets deux gammes de stimuli, nous avons trouv,
par la mthode de reproduction, que le point d'indiffrence
apparaissait 1,14 s pour des stimuli situs entre 0,2 et 1,5 s
et 3,65 s pour des stimuli allant de 0,3 12 s (Fraisse,
1948 c).
De ce phnomne, il faut sans doute rapprocher l'effet
d'ancrage, c'est--dire l'influence d'une valeur de rfrence sur
les apprciations portes sur d'autres stimuli. Si, par exemple,
on demande d'abord d'apprcier des dures de 0,25 1 s sur
une chelle de 5 points (de trs court trs long), et qu'ensuite
la mme tche soit propose aprs avoir fait percevoir avant
chaque estimation une dure de rfrence d'un peu plus d'une
seconde, on constate un glissement de plus en plus marqu de
l'chelle subjective, en ce sens que les sujets attribuent plus
frquemment les jugements longs et trs longs qu'auparavant.
Le phnomne est particulirement sensible pour la dure la
plus longue qui est plus proche de la dure de rfrence (Postman et Miller, 1945). Il y a donc un effet d'assimilation. Cet
effet a t confirm par plusieurs recherches de Goldstone et

LA DURFE PERUE

127

de ses collaborateurs (1). La dure estime de la seconde est


plus courte si la srie des valeurs stimuli commence par 0,1 s
que par 2 s, que cette premire valeur ou ancre soit au dbut
d'une srie ordonne de stimuli (ascendante ou descendante)
(Goldstone, Lhamon et Boardman, 1957), ou seulement la
premire d'une srie de stimuli prsents en dsordre. L'effet
est plus grand si l'ancre appartient
la srie et fait
l'objet d'une estimation que si elle est dtache (Goldstone,
1964). L'ancre peut tre un stimulus visuel et les stimuli
tre auditifs (ou inversement). On constate encore un effet
d'assimilation, mais il faut tenir compte du fait qu'un stimulus auditif est toujours jug plus long qu'un stimulus
visuel (Behar et Bevan, 1961 ; Goldstone, 1964). L'effet
d'assimilation aurait t transform en effet de contraste si
la"dure de rfrence avait t beaucoup plus longue que les
dures estimer. Si la valeur de rfrence est intermdiaire
entre les valeurs des dures, elle facilite la formation d'une
tendance moyenne et elle joue le rle d'un intervalle d'indiffrence par rapport auquel les dures plus courtes sont surestimes et les dures plus longues sous-estimes (Philip, 1944).
L'ordre de prsentation des stimuli peut lui-mme influer
sur notre impression de brivet ou de dure des intervalles.
Benussi (1907) a trouv, pour une srie d'intervalles allant
de 0,09 2,7 s, que le point d'indiffrence des jugements (de
court long ou de long court) changeait de place : il se situait
0,23 s pour une prsentation des dures en ordre croissant,
1,17 s si l'ordre tait dcroissant, et entre 0,58 et 0,72 s si
l'ordre tait fortuit (2).
Tout ceci pourrait signifier que l'intervalle de 0,6-0,8 s,
sa mthodequ'il faut en indiquerle
(1) Goldstonea employsi extensivement
principe.Onprsenteau sujetunesriede stimulidontla durepeut varierde 0,1s
2 s. Le sujetdoit estimersur une chelleen 2 (ou plusieurspoints)si chaquestimulusest plusgrandou pluspetit qu'uneseconde.La secondequi sert ici de rfrencen'est pas un stimulusphysiquemaisl'estimationimplicitedu sujet.Dansla
mesureo cette mthodese rfre un savoiracquis,nousutiliseronssurtoutles
rsultatsde Goldstoneau chapitreVII. Ils peuventtre utilesdansles tudessur
la perceptiondu tempsparcequ'ilsmettenten videncedeseffetsdela stimulation
surla valeursubjectivedela secondeconsidre
commepointderfrence.
temporelle
(2) L'attitudeprisepeut aussiinfluencerla perceptiondes durescommecelle
de tout autrestimulus.Par exemple,pourun intervallede 0,6s, Woodrowa trouv
une sous-estimation
de 0,198s si la consigneorientaitl'attentiondu sujet versles
limitesque l'on demandaitde considrercommeune paire de sons,et une sousestimationde 0,283s sila consignetait de faireattention la durede l'intervalle
entre les sons.

12:1

PSYCIIOLOGIE DIJ TEMPS

dit d'indiffrence, ne serait que relatif la gamme des dures


perceptibles. En ce cas, les dterminations concordantes des
auteurs tiendraient au fait que l'intervalle de 0,70 s environ
correspondrait la tendance centrale des dures habituellement
perues, qui, dans le cas d'un intervalle simple, vont de 0,1
1,8 s environ.
Il est hors de doute que l'existence d'une tendance centrale
joue un rle non ngligeable, ce qui explique que la valeur de
l'intervalle d'indiffrence est modifie en fonction de la gamme
des dures prsentes dans une exprience. Il semble cependant
que l'intervalle de 0,70 s environ corresponde un processus
physiologique spcifique, car on le retrouve dans des phnomnes de types diffrents, o ne se manifeste aucune tendance
centrale proprement dite.
Nous allons tenter l'tude systmatique de cet intervalle,
grce laquelle nous pourrons formuler des hypothses plus
gnrales sur le caractre des intervalles perus,
L'INTERVALLEDE 0,70 s
Wundt, ayant trouv que l'intervalle reproduit avec le plus
d'exactitude tait de 3/4 de seconde environ, avait t amen
des rapprochements avec d'autres phnomnes qui avaient la
mme dure. L'aperception d'un nombre complexe de 5
6 chiffres, par exemple, demande en moyenne ce temps-l, de
mme que l'association entre deux mots.
Nous devons conclure de l, crivait-il, qu'une vitesse
d'environ 3/4 de seconde est celle o les processus d'association
s'accomplissent le plus facilement ; et par consquent, dans la
reproduction, nous essayons involontairement de rendre gaux
cette vitesse mme des espaces de temps objectifs, quand
nous raccourcissons des temps longs et prolongeons des temps
courts. Passant du fait l'hypothse, il ajoutait : Chose
tonnante, ce temps concorde presque avec celui qu'emploie
la jambe pour son oscillation, quand les mouvements de la
marche sont rapides. Il ne semble point invraisemblable que
cette constante psychique de la dure moyenne de reproduction
et de l'estimation la plus sre de l'intervalle se soit dveloppe
sous l'influence des mouvements corporels, qui sont le plus
exercs et qui ont dtermin la tendance que nous avons

LA DURE PERUE

129

organiser et agencer d'une faon rythmique de grands espaces


de temps o (Wundt, ibid., II, p. 322).
Guyau, reprenant ce thme, affirmait avec un peu trop
d'loquence : Aujourd'hui encore nous rythmons sur notre
pas la vitesse de notre reprsentation, et, par une tendance
naturelle, nous voulons adapter le pas du temps au pas de notre
pense et au pas de nos jambes (ibid., p. 94).
Tout un faisceau de donnes relatives des recherches
d'ordre trs diffrent confirme et renouvelle le point de vue de
Wundt. Il semble que la dure de 3/4 de seconde soit une
constante psychique qui corresponde la dure complte du processus perceptif. Les tudes de comportement fournissent des
indications simples qui rejoignent les dterminations psychophysiologiques. Envisageons-les successivement.
Ainsi, si nous valuons une dure en comptant un rythme
impos, et si nous cherchons reproduire la mme dure en
prolongeant le mme rythme (sans contrle de stimuli), les
dures sont reproduites avec le plus de prcision et le moins de
variabilit pour des cadences correspondant des intervalles
de 0,5 entre les nombies (R. Davis, 1962 a et 1962 b).
Dans le comportement, tout se passe comme si l'efficacit
d'une sensation tait maximum lorsqu'elle prcde la raction
de 3/4 de seconde environ. On a montr que l'intervalle optimum
entre le stimulus conditionnel et le stimulus absolu est de l'ordre
de 0,5 1 s (W olfle, 1930 ; Bernstein, 1934, et cf. chap. II, p. 55).
Si l'excitant conditionnel est une combinaison de deux stimuli,
le conditionnement est le plus ais quand ils se suivent avec
un intervalle de 1 s environ (Czehura, 1943).
Dans une tout autre direction, les tudes qui ont t faites
sur la priode rfractaire psychologique montrent que l'intervalle temporel entre deux signaux doit tre de 0,5 s au minimum
pour que la rponse chacun des signaux ait une gale rapidit.
Si le deuxime signal arrive trop tt aprs le premier, la rponse
au second est retarde, et Welford (1952) interprte ce retard
d'origine centrale comme d la mise en rserve du deuxime
stimulus jusqu' ce que les centres soient libres de l'utiliser
et d'laborer la seconde rponse. Le phnomne se produit
encore mme si le sujet ne donne pas de rponse au premier
signal. Le temps de raction au deuxime signal est minimum
lorsque le premier signal le prcde de 0,6 s environ. Ceci est
P.

FRAISSE

130
-

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

vrai, que le premier et le deuxime signal soient ou non de


mme nature, condition seulement que la dure de l'intervalle entre les deux signaux d'une prsentation l'autre soit
varie au hasard (Fraisse, 1957, 1958).
Plus simplement, on constate que les sujets qui, par exemple,
doivent reproduire un stimulus sonore en appuyant sur une
cl, commencent ragir environ 0,7 s aprs la cessation du
stimulus, comme si cet intervalle tait un optimum de la succession immdiate (Olron G., 1952). On a cherch valuer
plus directement la dure du processus perceptif - de l'aperen mesurant le temps ncessaire pour
ception, disait Wundt donner une rponse une stimulation. Dans les expriences du
type temps de raction o la rponse motrice doit tre donne
aussitt que l'on a peru une stimulation, on ne mesure pas la
dure de l'ensemble du processus perceptif proprement parler :
la rponse trs automatise se produit ds le seuil de la sensation.
Or il y a un dcalage entre le moment o il y a perception de la
prsence d'une stimulation et le moment o on l'identifie. Le
fait est manifeste dans les expriences tachistoscopiques o
l'on peroit aisment un intervalle entre le dclenchement du
systme qui permet l'excitation de se produire (dclenchement
de l'obturateur, chute du rideau, contact) et le moment o on
peroit son contenu. Wundt avait essay de mesurer ce dcalage par la mthode du temps de raction simple, mais il a
chou, car on ne peut pas contrler quelle phase du processus
perceptif correspond la rponse du sujet (d'aprs Woodwo.rth,
pp. 415-417).
Les expriences de temps de raction de choix sont plus
adquates, car elles impliquent l'identification du stimulus;
mais, dans ce cas, au temps de perception s'ajoute la dure de
slection de la rponse. videmment, les temps mesurs dans
les ractions de choix varient avec les conditions exprimentales.
Il est intressant cependant de remarquer que cette variation
s'tend entre 30 cs environ et 60-70 cs, dure atteinte quand la
discrimination devient difficile tout en restant de type perceptif.
L'exprience de Lemmon (1927) illustre ce cas. Le sujet est
plac devant deux tableaux correspondant chacune des deux
mains. Un certain nombre de lampes peuvent s'allumer sur
chaque tableau et le sujet doit ragir avec la main qui se trouve
du ct o apparat le plus grand nombre de lampes. Le temps

LA DURE PERUE
-

131

de raction moyen pour discriminer une lampe de zro est


de 0,29 s ; deux de une, 0,475 s ; trois de deux, 0,566 s ; quatre
de trois, 0,656 ; cinq de quatre, 0,741 s.
L'identification de stimuli simples, contrle par la dnomination ou le dnombrement, demande une dure du mme
ordre. Cattell, J. (1885) trouve qu'il faut 0,40 s environ pour
lire des lettres, des mots simples ou des nombres de 2 chiffres.
Pour indiquer aussi vite que possible le nombre de points sur
une plage, il faut 0,42 s pour un point et 0,63 s pour 5 (cf. Szeliski, d'aprs Woodworth, ibid., p. 486). Si la consigne insiste
sur la prcision, il faut une dure de 0,60 s 0,70 s pour dmonbrer de 1 3 points (Jensen, Reese et Reese, 1950). Toutes ces
expriences montrent que l'identification perceptive est un
processus qui demande, y compris le temps ncessaire pour
l'laboration de la rponse, une dure de 0,30 0,60 s. Mais il
s'agit toujours de donner une rponse rapide, ce qui correspond
donc au dbut de l'identification perceptive. Lorsque les instructions n'insistent pas sur la rapidit, on constate, dans de nombreuses situations, que le temps qui s'coule entre le moment
de la stimulation et celui de la rponse est de 0,60 0,80 s. Ainsi
le temps ncessaire pour la reconnaissance de stimuli simples est,
selon Colegrove (1898), de 0,6 s, valeur que retrouvent Ross et
Fletcher (1953) dans un test d.e perception des couleurs o ils
font identifier les stimuli par des sujets qui ont une vision
des couleurs normale.
De cet ensemble de faits, il est possible dj d'infrer que le
processus perceptif complet a une dure de l'ordre de la demiseconde. Certes, il peut y avoir rponse la prsence d'une stimulation : c'est cette dure (de 15 20 cs) qui est mesure dans les
temps de raction simple. Il peut aussi y avoir rponse ds qu'il
y identificatl'oiz (dure de 30 40 es). Au-del se dveloppe sans
doute une phase de dclin du processus : si une nouvelle stimulation arrive juste la fin de ce processus (c'est--dire vers
60-70 cs), non seulement il y a dualit des perceptions, mais la
seconde semble se produire juste aprs la premire sans qu'il
y ait hiatus et sans qu'elles se recouvrent mme partiellement.
Telle est l'interprtation qui parat la plus probable.
On a essay de vrifier par des mthodes plus directes cette
dure du processus perceptif.
Calabresi (1930) a utilis une mthode ingnieuse. Nous

132

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

sommes capables d'apprhender - sans avoir recours la


mmorisation - un ensemble de 7 8 lettres. Mais, si on nous
prsente un tel ensemble pendant un temps trs court (1 es),
nous ne percevons en movenne que 4,1 lettres environ. Ce nombre est peu prs indpendant du nombre de lettres prsentes,
c'est--dire que, si on nous montre seulement 4 lettres, elles sont
presque toujours toutes perues. Si donc on prsente deux fois
4 lettres en vision rapide avec un intervalle de temps suffisant,
nous percevons environ 8 lettres. Que se passera-t-il si on
prsente en succession rapide en un mme point (grce au
double tachistoscope chute de Wundt) deux groupes de
4 lettres, chacun pendant 1 es ? Calabresi a trouv que le nombre
d'lments retenus variait de la manire suivante en fonction
de l'intervalle :
........................
4,4 lettres
20 ........................
5,5 lettres
40 -........................
10
""""""""""""
5,fi 5,6
6.5
70 ........................
)00 ........................
7,2 120 -- ........................
7.2 Il faut donc environ 1 s d'intervalle pour qu'il se produise
une sommation presque intgrale des deux processus perceptifs
qui correspondent la prsentation de chacun des groupes. Si
le temps est infrieur, on peut penser que les deux processus
interfrent l'un avec l'autre, c'est--dire que le premier n'est
pas termin quand le second commence. On en peut dduire
que le processus perceptif total demande de 3/4 de s 1 s (1).
D'autres auteurs ont utilis des mthodes plus analytiques
partir de perceptions plus simples. Ils ont essay de mesurer
la dure d'tablissement de la sensation et la dure de son
dclin. Ces mesures n'ont videmment ('e signification que pour
le tact, l'oue et la vue, sens pour lesquels la dure propre des
processus priphriques n'est pas si grande qu'elle rende ces
calculs sans signification. La dure du processus comprend tout
d'abord la latence qui varie avec l'intensit du stimulus. La
latence irrductible a une valeur comprise, pour la sensation
auditive, entre 3 et 7 es et, pour la sensation lumineuse, entre 7
Lu S4HJlUlatioli
possibledes inforntations
(J) Nou, a\(m'-verihene
est peu prs compltelorsquel'intervalleentre les deux plagesatteint fi0 es
1965,rsultatsnonpuhlis).
(Fraisseet Jakiii)?)wiez,

I,A T) U E IFRUE

133
3

et 11 cs. Mais il s'agit l de limites infrieures. D'autre part, la


latence ne mesure que le temps ncessaire pour atteindre le seuil
absolu. A partir de ce moment, l'volution du processus continue.
La sensation, mme pour des stimulations
brves, continue
eorticale
crotre ; d'autre part, l'excitation
primaire engendre
ncessaires la reconnaisdes ractions corticales d'association
sance perceptive (Piron, ibid., p. 461). La dure de cette phase
est difficile mesurer. Elle crot videmment avec la complexit
d'en valuer
du stimulus.
Des indices indirects permettent
l'ordre de grandeur. La raction d'arrt du rythme alpha par
exemple ne se produit que 10 90 cs aprs le dbut de la stimulation sensorielle. Gastaut (1949) interprte cette dure comme
se porte sur l'image
le temps ncessaire pour que l'attention

sur
Hebb
l'cran
(1949,
p. 71), de son ct,
projete
occipital.
estime que la dure de l'activit corticale rverbrante
qui serait
la base du processus perceptif est d'environ 50 cs.
A cette phase d'tablissement
de la perception succde une
Piron (1935) estime sa
phase de dclin et d'vanouissement.
dure de 15 20 cs pour les sensations lumineuses ; von Bekesy
(1933) a trouv des dures du mme ordre pour les sensations
et Meesters (1942) estiment
auditives, tandis que Buytendijk
la
dure
serait
encore
de
ce
dclin
que
plus longue.
Il est difficile d'additionner
les dures des diverses phases du
sont
processus perceptif mais les donnes psychophysiologiques
claires : la dure moyenne de ce processus doit tre de l'ordre
de la demi-seconde.
de pouvoir
Il serait prfrable cependant
la mesurer par des moyens physiologiques
plus directs. Les
difficults sont videmment
grandes, mais dj la voie qu'a
utiles.
ouverte
Gastaut
(1949) nous apporte des indications
Si on enregistre directement sur le cortex les potentiels voqus
chez l'homme
on constate
lumineuse,
par une stimulation
trs
comme chez l'animal qu'elle induit un cycle d'excitabilit
dont
la
les
tracs
de
Gastaut
dure, d'aprs
(ibid.,
complexe
p. 68), est de 50 60 cs.
Ces faits dmontrent
qu'une brve stimulation engendre un
d'une
processus
plus longue dure dont on trouve des manifestations
aux plans physiologique,
perceptif et moteur. En
les rapprochant,
les donnes
on peut essayer d'interprter
dont nous tions partis. Les choses sembleraient
phnomnales
se passer ainsi : une perception paratrait
succder sans tran-

134
se produirait
la fin du
juste
lorsqu'elle

la
Si
elle
arrivait
processus
perceptif
qui correspond
premire.
du processus
de dclin
avant la fin de <:ehii-ci, la juxtaposition
de la premire
et du processus
d'tablissement
de la deuxime
cette
donnerait
naissance
d accolement
ou de
perception
des intervalles
infrieurs
3/4 de
collection,
caractristique
Si au contraire
le deuxime
seconde.
commenait
processus
il natrait
une perception
de sparation
aprs la fin du premier,
et les deux processus
ne seraient
relis que par un effort du
un processus
sans
doute
de liaison
sujet
qui engendrerait
Cet
effort
mme
ne
serait
efficace
supplmentaire.
que dans
limites
mmes
certaines
seraient
celles
de la
temporelles
qui
du
perception
temps.
Si les processus
taient
l'effort
de nette distincjuxtaposs,
tion des deux stimulations
successives
la surestiengendrerait
mation
de ces intervalles ;
s'il.
taient
l'effort
de
spars,
entranerait
un effet de sous-estimation.
Sur
rapprochement
ces dterminations
1 action des stimulations
primaires,
jouerait
les phnomnes
de tendance
contemporaines
qui provoqueraient
ou d'ancrage.
Ils en renforceraient
centrale
ou en contrecarreraient
l'effet.
clairent
Ces dductions
l'hypothse
interprtative
que proLa
Wundt.
dure optimum
d'association
au
posait
correspond
fait qu'un
est
termin
l'autre
Le
processus
apparat.
lorsque
avec la dure du pas, et nous ajoutons
avec
rapprochement
celle des battements
du Cur, ne signifie pas que l'un de ces
commande
les autres.
D'ailleurs
ils ont des constantes
rythmes
d'Arrhenius
diffrentes
I,
(voir chap.
1. 34).
Il est beaucoup
de penser
plus vraisemblable
que tous ces

des
et conorythmes
phnomnes
correspondent
optima
dans le systme
nerveux.
successives
miques des liaisons
sition

une

autre

Il
ET

.; l' l 1 Y .; l Q ."
L. Fi

En analysant
les conditions
de la succession,
nous avons
les
Il nous
montr
dterminaient
dures.
des
qualits
qu'elles
reste tudier
d'une
manire
les
entre
les
prcise
rapports
et les dures des changements
dures perues
physiques
qui les

1,A DURE PERUE

135

ont provoques. Nous envisagerons successivement les questions


suivantes : 1 La perception des temps vides ; 2 La perception
des temps pleins ; 3 Temps pleins et temps vides ; 4 La dure
des changements continus ; 5 La sensibilit diffrentielle.
Les rsultats que nous prsenterons seront videmment
relatifs la mthode de mesure employe. Nous prsenterons
les diffrentes mthodes utilises dans l'valuation du temps au
chapitre VII (pp. 222-224), car elles ont surtout de l'importance
pour l'estimation de dures plus longues.
1-LA PERCEPTIONDES TEMPSVIDES
Sur le concept mme de temps viale oppos temps plein,
nous nous sommes dj expliqu (chap. III, p. 84). La conception mme de temps vide n'avait de sens que dans la perspective
des psychologies du contenu du xixe sicle. tait vide un temps
pendant lequel il ne se produisait pas de sensations. Tout le
monde est d'accord aujourd'hui pour reconnatre que vide et
plein ne caractrisent pas la perception, mais sont une description de la situation physique : c'est en ce dernier sens que nous
parlerons, en accord avec la tradition, de temps vides (ou pleins).
Thoriquement les temps vides existent dans deux cas :
a ) Une dure sur un fond de sensations vagues et mal dfinies
est dlimite par deux stimulations brves (auditives, visuelles
ou tactiles) ; b ) La dure correspond la cessation d'une stimulation prcise (interruption d'un son, ou d'une lumire par
exemple). Le premier cas a t plus tudi ; le second est
ambigu. En effet, ou bien cette cessation, envisage au point de
vue perceptif, est comme un fond indistinct, une interruption
par rapport une stimulation qui, elle, a un caractre de dure,
ou bien au contraire elle fait figure sur un fond constitu par
la stimulation continue ; ce deuxime cas, en thorie comme en
pratique, se ramne celui de la perception d'un temps plein,
c'est--dire de la perception d'une continuit.
Nous avons dj, au paragraphe prcdent, envisag la
perception des temps vides : nous avons vu que ces dures
taient surestimes quand elles taient infiieures 3/4 de
seconde, sous-estimes au-del, ce qui implique l'existence d'un
point d'indiffrence qui peut dpendre des situations exprimentales.

136

P." l'(Jll<>1.VGlii

VU

Il nous reste tudier l'influence des diffrents types de


stimuli qui peuvent dlimiter les temps vides. Nous avons
affirm au chapitre III que nous ne percevions pas la dure
tout court, mais la dure d'une organisation de stimuli. Il
s'agit maintenant de montrer que notre perception de la dure
d'un intervalle dpend de la nature de ses limites qui ne peuvent
en tre dissocies. Comme nous le verrons, les relations entre
intervalle et limites sont complexes. Tantt les limites sont
incorpores la dure par le jeu de l'assimilation, tantt, par
un effet de contraste, 1 intervalle est comme isol de ses limites.
Et ces effets peuvent tre diffrents suivant que les temps sont
infrieurs ou suprieurs 3/4 de seconde. En outre, les processus
d'organisation des limites sont plus ou moins facilits par la
nature des stimulations ou par l'attitude du percevant. C'est
ainsi qu'en coutant trois sons qui se succdent intervalles
rguliers, si l'on s'attache percevoir deux des trois sons groups
et le troisime dtach, l'intervalle entre les sons groups parat
plus court que l'autre (Benussi, 1913, pp. 115-117).
A) La nature sensorielle des limite
A galit de dure physique des stimulations, plus les processus sensoriels correspondants sont longs et plus l'intervalle
dlimit apparat lui-mme long. Ce que l'on peroit en
gnral, c'est l'ensemble intervalle-limites : plus ces dernires
sont durables, plus la dure de cet ensemble semble longue.
Si les limites sont tactiles ou auditives, la dure parat plus
courte que si les limites sont visuelles (Meumann, 1893). Nous
retrouvons ici la distinction des sensations processus rapide
et processus lent.
B) L'intensit des stimulations
Dans le cas des dures brves, plus les stimulations sont
intenses (dans le domaine auditif) et plus l'intervalle parat
court (Benussi, ibid., p. 335) : la dure du processus perceptif
du premier son, plus long si le stimulus est plus intense, mange
en quelque sorte l'intervalle qui le suit. Le fait est particulirement frappant si, au lieu d'utiliser deux sons, on emploie une
srie de stimulations intervalles isochrones. Plus les stimulations sont intenses et plus elles paraissent denses et, du mme
coup, plus les intervalles paraissent brefs (Meumann, 1894). Si

LA DUR.E PERUE

137

les dures sont plus longues, le phnomne s'attnue beaucoup,


ce qui se comprend, puisque la dure des processus sensoriels
devient ngligeable par rapport l'intervalle.
Le raccourcissement de l'intervalle est le mme si la premire
stimulation est plus intense que la seconde ; il s'explique comme
le phnomne prcdent. Par contre, si la stimulation la plus
intense est la deuxime, l'intervalle parat plus long, la dure
du processus final s'ajoutant en quelque sorte celle de l'intervalle. La chose n'est d'ailleurs vraie que pour les dures courtes
(Benussi, ibid., p. 335).
De cette influence de l'intensit des stimulations, il faut
rapprocher celle de l'intensit des frappes quand l'intervalle
n'est pas peru, mais produit. Si on fait reproduire un intervalle
vide en frappant deux coups sur une cl morse, dont la course
du manipulateur est constante, mais la rsistance plus ou moins
grande, on constate que l'intervalle produit est plus court
quand l'effort faire pour frapper est plus grand. Ce rsultat
signifie que l'intervalle dlimit par des frappes plus intenses
est surestim par rapport celui que dlimitent des frappes
moins intenses (Kuroda, 1931).
C) La hauteur des sons
Il semble que les intervalles encadrs par des sons plus
hauts apparaissent plus longs que ceux qu'encadrent des sons
plus bas (Triplett, 1931 ; les hauteurs variaient dans ses expriences de 124 Hz 1 024 Hz).
D'autre part, plus grande est la diffrence de hauteur des
sons limites et plus grande apparat la dure de l'intervalle
(Benussi, ibid., Cohen, Hansel et Sylvester, 1954 b). Cependant,
la plus ou moins grande consonance des sons limites peut
contrarier cet effet.
Quoique cette question, malgr son intrt pour la musique,
ait t mal tudie, on peut prvoir que plus la consonance est
grande, plus l'organisation des sons limites sera facile et plus
l'intervalle paratra court.
D) La dure des sons
L'allongement de la dure des sons limites augmente la
dure apparente de l'intervalle qui les spare. Si un seul des
sons est long et l'autre bref, l'intervalle proprement dit entre

138
8

YS-1'C'HOLOGlE DU TEMPS
-------.

les deux sons est surestim lorsque le son long est le premier,
sous-estim lorsqu'il est le deuxime. Dans le premier cas, il
dans le deuxime, la fin
est un peu incorpor l'intervalle ;
de l'intervalle concide avec le dbut du son terminal (Woodrow,
1928 a).
E) La place du temps vide
Un temps vide peut se situer dans des contextes perceptifs
trs divers. Benussi (ibid., p. 411) a tudi l'influence du temps
d'une dure vide et a obtenu les
sur la perception
d'attente
rsultats suivants : si le signal prcde de 0,45 s une brve dure
s'il la prcde de 3,15 s,
vide, il entrane une sous-estimation ;
il y a surestimation.
Par contre, ces temps d'attente n'ont aucun
effet sur les temps longs. En d'autres termes, un temps d'attente
bref favorise l'impression de trs court, un temps d'attente long
celle de plus grand.
des temps
Israeli (1930) a trouv des rsultats diffrents :
une surestimation
d'attente
courts de 18 54 cs entranent
du temps vide qui suit (dures de 35 109 cs) et cette surestimation est d'autant plus forte que le temps vide est plus court.
La diffrence des rsultats de Benussi et d'Israeli peut tenir
des sujets, qui joue sans
leurs mthodes, mais aussi l'attitude
un
rle.
Ainsi
Schumann
aucun doute
(1898) avait montr,
grand
dans une succession assez rapide de 3 sons a 6 c, que si b-c est
encore plus court qu'il n'est
plus court que a-b, il apparat
car
c
arrive
en
rellement,
quelque sorte trop tt par rapport
la prvision que l'on peut faire partir de la dure a-b. Si
au contraire b-c est plus grand que a-b, c arrive trop tard et
b-c est surestim.
Ces conclusions
sont vraies si a b c sont
un
mais
si a est considr
comme
groupement,
perus
ne se
comme un signal de l'intervalle
b-c, le phnomne
produit plus.
Toujours d'aprs Israeli (1930), un son qui suit un temps
sa surestimation.
Il en
vide aurait aussi pour effet d'entraner
serait encore de mme, comme l'avait dj montr Benussi, si le
temps vide tait encadr, avant et aprs, de deux stimulations :
l'effet de surestimation
serait maximum dans ce cas. Ce serait
une sorte de transcription
de l'illusion de Mller-Lyer dans le
domaine temporel.

139

1)1-iliE I!ERLII;

20

LA

PERCEPTION

DES

TEMPS

PLEINS

La loi gnrale de surestimation


des dures hrves et de
des dures longues est aussi valable pour les
sous-estimation
dures pleines que pour les dures vides, quoiqu'elle ait t relativement moins tudie (Edgell, 1903 ; Anderson S. F., 1.936).
C'est encore en tenant compte de cette loi que nous pouvons
tudier l'effet des diffrentes formes de remplissage sur
la
dure apparente.
A) Les intervalles diviss
Entre le cas des dures pleines et celui des dures vides, il
existe un cas intermdiaire :
celui o l'intervalle
entre deux
est
limites est rempli de stimuli discontinus.
Le phnomne

du
l'intercelui
dans
On
sait
analogue
pointill
l'espace.
que
valle divis parat
vide
plus long que le mme intervalle

Retrouve-t-on
la
mme
illusion
(illusion d'Oppel).
propos
du temps ?
Les rsultats
de rpondre
dans l'ensemble
permettent
mais avec Bourdon (1907), il faut d'abord
affirmativement,
noter que ce genre d'valuation
est trs difficile. Comparer
deux intervalles plus ou moins diviss entre eux, ou bien un
intervalle divis un intervalle vide ou plein, revient comparer
Il y a accord des
deux formes qualitativement
diffrentes.
auteurs cependant pour admettre :
a ) Qu'un intervalle divis
intervalle
de mme dure ; b ) Que
vide
parat plus long qu'un
cet effet diminue lorsque la dur,.'e totale de l'intervalle augmente
pour un mme nombre de sons intercalai'es ;
c ) Qu'un intervalle plus subdivis parat plus long qu'un intervalle
moins
subdivis
et
II,
323 ;
Jastrow,
1886
;
Wundt,
ibid.,
(Hall
interEn
de
deux
1889
;
Israeli,
outre,
1930) (1).
Munsterberg,
valles diviss, celui qui est rgulirement
divis paratrait
divis (Grimm, 1934).
plus long que celui qui est irrgulirement
La difficult de la comparaison vient de ce qu'il reste malais
de tous ces auteurs
ont t obtenus
de compa(1) Les rsultats
par la mthode
Wirth
la mme loi par une mthode
Ses
de production.
raison :
(1937) a retrouv
au moyen de frappes,
un intervalle
divis gal un intersujets devaient
produire,
valle modle vide. L'intervalle
est alors plus court que l'intervalle
modle,
produit
ce qui signifie que l'intervalle
l'inter(et divis) est surestim
produit
par rapport
valle vide du modle.

140

TEMPS

de juger de la dure de l'intervalle divis en faisant abstraction


de l'impression de vitesse qui nat de la succession des lments.
Certains sujets jugent peut-tre de la quantit de sons qui
se produisent :
l'intervalle divis leur paratrait alors plus
se
d'autres
contentent d'apprcier la vitesse de succeslong ;
sion : ceux-l pourraient trouver l'intervalle divis plus court.
Il semble que c'est une opinion de ce genre qu'invoque Benussi
(ibid., p. 483), lorsqu'il soutient que les intervalles diviss
paraissent plus courts que les intervalles non diviss. Ce
rsultat se trouverait confirm par la recherche de Denner,
Wapner et al. (1963), qui trouvent que les intervalles sont plus
longs quand le rythme de l'activit (frappes du sujet) est plus
lent, que ce soit pendant l'mission du stimulus ou pendant la
reproduction.
Cependant, plusieurs recherches rcentes aboutissent au
rsultat inverse. Dans l'ensemble, plus un intervalle est divis,
et plus il parat long (Fraisse, 1961). Cependant des recherches
plus prcises montrent que ce phnomne, tout comme celui
d'Oppel dans l'espace (Piaget, 1961), passe par un maximum.
Pour des intervalles de l'ordre de 500 700 ms (Fraisse, 1965)
entre des sons successifs, l'illusion est maximum. Elle est
moindre pour des intervalles plus courts et plus longs, mais
il y a de trs notables diffrences individuelles. L'effet serait
aussi notable chez les enfants (1) et pour des dures pas trop
longues (de 5 40 s).
B) La nature sensorielle des stimulations
Les stimulations auditives et visuelles de 1 16 s sont
reproduites identiquement, quelles que soient les conditions
de l'ambiance (Hirsh, Bilger et Deatherage, 1956). Ce rsultat
est confirm par le travail de Hawkes, Bailey et Warm (1961)
qui, en utilisant trois mthodes (reproduction, production et
estimation verbale), trouvent que des stimulations auditives,
visuelles et lectriques de la peau (de 0,5 s 4 s) d'intensit
subjective comparable, sont estimes d'une manire quivalente, les stimulations lectriques de la peau apparaissant
peut-tre un peu plus longues.
(1) Rsultatinditcommuniqu
personnellement
par FumihoMaeda (Universit d'Hiroshima).

LA DURE PERUE

141

Cependant, en utilisant une mthode d'estimation d'un


simple stimulus, Behar et Bevan (1961) trouvent que les
dures auditives sont estimes plus longues que les dures
visuelles de 20 % environ. Ce rsultat a t retrouv par la
mthode d'estimation de Goldstone (voir p. 127) dans plusieurs
recherches. Ainsi, une dure visuelle de 84 cs et une dure
auditive de 117 cs sont juges quivalentes une seconde
subjective (Goldstone et Goldfarb, 1964 a). Ces mmes auteurs
retrouvent un rsultat qui va dans le mme sens en faisant
comparer des dures visuelles et des dures auditives de l'ordre
de la seconde, mais toujours en utilisant une chelle d'estimation
(Goldstone et Goldfarb, 1964 6).
C) L'intensit des stimulations
Un son plus intense parat plus long qu'un son moins intense.
Cette loi qui rgit, en physiologie des sensations, les excitations
trs brves est aussi applicable aux dures perceptibles. Cependant l'effet s'attnue avec l'allongement de la dure (Olron G.,
1.952). La mme loi a t rctrouve par Hirsh, Bilger et Deatherage (1956), dans des conditions plus complexe. Les sujets
devaient reproduire des stimuli visuels ou sonores de 1, 2, 4,
8 et 16 s. Les conditions de la prsentation taient variables.
Le fait qu'ils soient prsents ou reproduits dans l'obscurit
ou la lumire n'affecte pas la perception, mais les stimuli
prsents dans le silence dterminent des reproductions plus
longues dans le bruit par rapport des stimulations prsentes
dans le bruit et reproduites dans le silence. Les auteurs interprtent ce fait comme la mise en vidence d'une relation entre
le temps peru et le niveau de la stimulation auditive.
Cette mme loi explique sans doute le fait mis en vidence
par Van der Waals et Roelofs (1946) : la dure de prsentation
d'un objet parat d'autant plus longue que celui-ci est plus
grand et plus complexe.
D) La hauteur des sons
Un son aigu parat plus long qu'un son grave. Les recherches
ont port sur des comparaisons allant de 128 Hz 1 024 Hz
(Triplett., 1931) ou de 1 000 3 000 Hz (Cohen, Hansel et
Sylvester, 1954 b).

142

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

E) L'information transmise
Combien de stimuli diffrents pouvons-nous identifier
quand on nous prsente des sries de dures diffrentes ?1?
La thorie de l'information permet de calculer la capacit du
canal de transmission. Ainsi, en utilisant des stimulations
lectriques sur l'index, Hawkes (1961) a trouv que cette
capacit tait de 1,27 bits en employant une gamme de dures
allant de 0,5 1,5 s et entre 1,40 bits et 1,90 bits pour une
gamme de dures de 0,05 1,5 s. De toute manire, nous ne
pouvons donc pas identifier plus de 3 4 stimuli au maximum.
30

TEMPS

PLEINS

ET

TEMPS

VIDES

Une dure pleine parat-elle plus grande qu'une dure vide ?


Classiquement les auteurs, en se rfrant surtout W. James
(1891) et Meumann (1896), affirment qu' galit physique les
dures pleines paraissent plus longues que les dures vides.
Mais Meumann lui-mme avait not que cette loi n'tait valable
que si, dans la comparaison, le temps vide tait prsent le
second. Or nous verrons (p. 223) que la position relative dans
le temps de deux dures comparer est source d'erreurs systmatiques qui rendent tous les rsultats obtenus par cette
mthode trs incertains.
Par la mthode de reproduction, Triplett (1931) a trouv
que certains sujets surestimaient les dures vides et d'autres
les dures pleines ; nous avons nous-mme constat qu'il n'y
avait aucune diffrence significative lorsque les sujets reproduisaient des temps vides et des temps pleins de 0,5 s et de 1 s,
et ceci aussi bien chez l'enfant que chez l'adulte (Fraisse,
1948 a).
Triplett avait galement employ les deux formes de dure
vide : interruption d'une stimulation et intervalle dtermin
par deux limites. Les rsultats sont aussi trs variables. Certains sujets peroivent d'ailleurs l'interruption du son comme
une vritable figure sur un fond. Gavini (1959), en faisant
comparer dans des squences de sons et d'intervalles les sons
(temps pleins) et les intervalles (temps vides), trouve que
6 sujets sur 8 surestiment les temps pleins et ceci avec fidlit,
car l'tude est faite pour des cycles de 0,5 s et de 1 s. Goldfarb

LA DURE PERUE

143

et Goldstone (1963), par leur mthode de comparaison de


stimuli l'estimation subjective d'une seconde, ont aussi
trouv que les dures auditives pleines taient estimes plus
longues que les dures vides, mais pour les stimuli visuels les
rsultats ne sont pas nets (Goldstone, 1964).
Doehring (1961), lui, a trouv qu'il n'y avait pas de diffrence dans la prcision et la fidlit des reproductions d'intervalles temporels de 0,5 8 s, que le sujet utilise des intervalles
vides (appuyer deux fois sur une cl Morse) ou pleins (tenir
appuy pendant la reproduction).
Des rsultats aussi incertains nous dispensent d'entrer dans
le dtail de certaines hypothses. On a beaucoup discut sur les
raisons qui expliqueraient la relative surestimation des temps
pleins ; ils auraient, pensait-on en gnral, davantage attir
l'attention et auraient t surestims du mme coup. Cette
hypothse de Meumann prfigurait le phnomne de centration
si justement soulign par Piaget. Mais, de toute manire, il
s'agit alors d'un problme d'attitude et ce facteur peut varier
avec les sujets, la place relative des stimuli, les consignes, la
mthode d'estimation (Curtis, 1916).
40

LA

DURE

DES

CHANGEMENTS

CONTINUS

Dans tous les cas envisags jusqu' prsent, la dure tait


celle d'un stimulus qui restait identique lui-mme ou celle
d'un intervalle dlimit par des stimulations de mme caractre.
Mais la dure percevoir peut tre celle d'un changement.
Avec Piron, il faut distinguer deux cas. Dans l'un, il y a changement de position du stimulus, c'est--dire mouvement. Dans
l'autre, le changement du stimulus est qualitatif ou intensif :
une couleur qui change progressivement, un son qui s'amplifie.
Quelles sont les lois de la perception de la dure de ces
changements ?
A) L'influence de l'espace sur la dure
Si deux stimulations sont une certaine distance l'une
de l'autre dans l'espace et si elles se succdent dans le temps,
on constate que, dans une certaine mesure, la dure apparente
de l'intervalle temporel est d'autant plus grande que la distance est plus grande.

144

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

Le fait a t vrifi dans l'espace visuel (Abbe, 1936 et


1937 ; Cohen, Hansel et Sylvester,
'
1.953) et dans l'espace tactile
(Suto, 1952 et 1955).
En pratique, dans les expriences, la tche du sujet est de
comparer deux intervalles temporels dlimits par trois stimulations successives. Si le deuxime espace est plus grand,
galit d'intervalle temporel, il parat plus long. Pour un
rapport des distances de 1 10, Cohen, Hansel et Sylvester
trouvent un effet de 12
Sur l'avant-bras, la grandeur de
l'effet serait peu prs du mme ordre (Suto, 1955). Cohen,
Hansel et Sylvester ont propos d'appeler cet effet kappa
pour le distinguer et le rapprocher de l'interaction inverse
appele tau par Helson et King (1931). Ceux-ci avaient montr
aprs Benussi (1917) que la distance entre deux stimulations
tactiles successives dpend de l'intervalle temporel qui les
spare. Plus celui-ci est grand, plus la distance apparente
semble longue.
L'interaction espace-temps (effet kappa) dans le domaine
tactile est lie directement la perception visuelle de l'espace,
comme l'a dmontr Suto (1955). Il avait trouv que la comparaison, les yeux ferms, de deux intervalles temporels dlimits
par trois points d'excitation sur l'avant-bras s'accompagnait
d'images visuelles. L'preuve, repiise sur des aveugles ayant
perdu la vue dans la toute premire enfance, a montr qu'ils
n'avaient pas cette illusion que les Japonais appellent S. Les
aveugles ne spatialisant pas les points excits ne surestiment
pas le temps en fonction de l'espace. Sudo (1941), puis Suto
(1959) ont dmontr que, dans le domaine visuel, l'espace
n'agissait pas par sa longueur physique, mais par sa grandeur
apparente. Ainsi, dans l'exprience de Sudo, les trois stimulations apparaissent aux sommets des angles d'une figure de
Mller-Lyer et l'illusion spatiale influence les dures apparentes
des deux intervalles temporels. De mme, Suto a vrifi que
le phnomne de constance des distances entranait l'galit
relative des intervalles temporels. L'effet S ou kappa est, en
outre, influenc par les directions de l'espace (Cohen, Hansel
et Sylvester, 1955). Il est maximum dans la direction haut vers
bas, minimum en sens inverse bas-haut, et sa valeur est intermdiaire dans les deux directions horizontales. Selon nos
auteurs, l'influence de la distance pourrait s'ajouter l'effet

LA DURE PERU
..- .

145

d l'exprience de la vitesse des mouvements selon la direction


de l'espace : acclration vers le bas et l'inverse vers le haut,
vitesse uniforme sur le plan horizontal.
B)

de la vitesse des changements

Quelle est l'influence de la vitesse des changements sur leur


dure ? Brown J. F. (1931 b), par une ingnieuse exprience, a
prouv que le temps paraissait d'autant plus court que la vitesse
tait plus grande. Il fait dfiler devant le sujet une bande de
papier sur laquelle est dessine une figurine. Elle se dplace
entre deux crans latraux qui limitent sa course apparente.
La tche du sujet est de rgler sa vitesse jusqu' ce que la dure
d'apparition semble gale la dure de l'intervalle temporel
entre deux signaux acoustiques ou visuels. Brown augmente
alors la vitesse apparente de la figurine simplement en diminuant l'clairement. En effet, vitesse gale, la vitesse apparente est plus grande si l'clairement de la plage est plus faible
(Brown, 1931 a). Il a alors constat que la modification de la
vitesse apparente entranait une modification de la dure appae
rente telle que l'quation t =
se trouvait vrifie sur le plan
v
phnomnal. Cohen J. et ses collaborateurs (1955) ont rapproch
les rsultats de Brown de leur effet kappa. Ils constatent que le
temps parat plus long si on augmente l'espace entre deux
stimulations; Brown obtient le mme rsultat en diminuant la
vitesse. Dans les deux cas, les rsultats vont dans le sens de la
loi gnrale d'une influence inverse sur le temps de l'espace
et de la vitesse, et Cohen y voit l'influence de l'exprience
quotidienne.
Mais il est vident que les estimations perceptives de dure
dans les expriences que nous venons de citer ne sont pas
des constructions ni a fortiori des dductions. Il est juste de dire
avec Koffka (1935, p. 296) que l'exprience du temps dpend
de tous les facteurs du champ perceptif. Entre l'espace et le
temps, il y a coalescence et rciprocit des interactions (effets
kappa et tau). La grandeur de l'un influe sur celle de l'autre,
un peu comme les pennures de l'illusion de Mller-Lyer
ragissent sur la longueur apparente du segment qu'elles
dlimitent.
P.

FRAISSE

10

146

I)l? '('EIYlP.S

Le rle de l'influence de l'espace et de la vitesse sur la


dure perue est de toute manire trs difficile tudier.
Les enfants ont tendance trouver que ce qui va plus vite
dure plus longtemps (Piaget, 1946 : Fraisse et Vautrey, 1952).
Mais les adultes font aussi souvent la mme erreur (Piaget,
1961 ; Fraisse, 1962). Il est vrai qu'il est difficile de dceler
ce qui tient prcisment l'influence de la vitesse. Dans les
expriences de Piaget, plus vite entrane plus d'vnements
perus (mouchets qui se dplacent sur un fil) et dans celle de
Fraisse, plus vite correspond, soit un espace parcouru plus
grand, soit une dure de passage plus courte de mobiles
successifs (dures 5 et 10 s).
Le problme ne semble pouvoir tre tranch qu'en revenant
des expriences du type de Brown. C'est ce qu'a fait Bonnet
(1965). Il fait comparer des dures gales, mais o les mobiles
parcourent des espaces trois fois plus grands, des vitesses
trois fois plus lentes (et rciproquement). Il ne trouve alors
aucun effet de ces variables. Il y a comme une compensation.
Dans une deuxime recherche, il trouve pour des dures plus
brves (2 s et 0,8 s) que les sujets ont tendance percevoir le
temps plus long lorsqu'il correspond un mohile parcourant
un petit espace petite vitesse que lorsqu'il correspond un
mobile parcourant un grand espace grande vitesse.
Le problme est loin d'tre rgl.
Une relation entre dure et vitesse se retrouve dans les
changements qualitatifs ou intensifs. La dure apparente d'un
son d'intensit croissante est d'autant plus brve que la vitesse
d'accroissement est plus grande (Fraisse et Olron G., 1950).
Il semble de mme, lorsque deux intervalles sont dlimits par
des sons de hauteur croissante, que moins la diffrence de hauteur est grande et plus l'intervalle parat court (kappa auditif)
(Cohen, Hansel et Svlvester, 1954).
On peut rapprocher de ces cas les rsultats qu'a trouvs
Weber C. O. (1926). Si on demande d'excuter un mouvement
d'une dure donne (la dure tant indique par deux sons
successifs) et d'une longueur donne, la dure produite est d'autant plus longue que l'effort accomplir est plus grand (l'exprience est faite avec un kinsimtre de Michotte plus ou moins
lest). Cela signifie que l'intervalle produit est d'autant plus
sous-estim que l'effort produit est plus grand.

1.1.7

LA DITX1?'EPERUE

LA

SENSIBILIT

DIFFRENTIELLE

Ce problme a t trs tudi en Allemagne au X,Xe sicle la


suite de l'impulsion donne par Fechner la psychophysique.
Mais les rsultats furent alors trs dcevants par suite du manque
de standardisation des mthodes et du trop petit nombre de sujets
tudis. Les travaux raliss depuis 30 ans permettent d'apporter
aujourd'hui des rsultats plus prcis et plus consistants.
la
Deux mthodes ont t employes principalement :
mthode de comparaison et celle de reproduction. Dans le
premier cas, le seuil est calcul classiquement par la diffrence de
dure entre le stimulus constant et le stimulus variable, diffrence
qui a autant de chance d'tre perue que non perue ; dans le
deuxime cas on utilise un indice de dispersion des reproductions.
Goodfellow (1934) a montr que l'on obtenait par l'une et
l'autre mthode des rsultats trs comparables si l'on prenait
les prcautions ncessaires. Cela n'est vrai qu'en moyenne, car les
corrlations entre les rsultats obtenus par diffrentes mthodes
ne sont, dans le cas de stimuli auditifs, que de .50 en moyenne.
Des diffrences individuelles d'attitude interviennent sans doute.
Envisageons successivement quelle est la valeur du seuil
dans les cas les plus tudis.
A) Temps vides (audition)
En utilisant la mthode de comparaison, Blakely (1933) a
trouv qu'entre 0,2 et 1,5 s, le seuil est infrieur 10 % avec
un minimum de 8 % pour les dures de 0,6-0,8 s. Il crot de
10 16 % quand les dures passent de 2 4 s et jusqu' 20
et 30 % pour des dures de 6 30 s. Mach (1865) avait dtermin un minimum de 5 % pour 0,4 s, Goodfellow de 6,5 %
pour une seconde. Ces rsultats sont concordants ; ils le sont
aussi avec ceux que l'on obtient par la mthode de reproduction.
Woodrow (1930) a dtermin le seuil (rapport de l'erreur type
la moyenne) pour une large gamme de dures et il trouve les
valeurs suivantes :
10,3%
0,2 s .....................
0,6 s .....................
7,8 - (minimum)
8,6 1,0 s .....................
2,0 s .....................
10,1 4,0 s ...................
16,4 De 16 17;,
De 5 30 s ..............

)4)t
8
- -..- .
Woodrow faisait reproduire 50 fois de suite le mme intervalle. Nous avons obtenu des valeurs du seuil plus leves :
12 14
pour des dures de 0,2 1,5 s et 12 20 % pour des
dures de 0,3 12 s, lorsque le sujet ne sait pas l'avance la
dure de l'intervalle reproduire (Fraisse, 1948 c).
Inversement, par un entranement systmatique, le seuil
peut tre abaiss- : Hawickhorst (1934) a trouv aprs entranement un seuil de 3,6 % pour un intervalle d'une seconde.
Renshaw (1932) est mme arriv obtenir de 5 sujets, aprs
un entranement de 159 jours, une variabilit moyenne de
1,2 %) dans la reproduction d'une dure d'une seconde.
B) Temps pleins (audition)
Les seuils diffrentiels sont tout fait du mme ordre que
pour les temps vides selon Blakely ( I 933)et Stott (1933, d'aprs
Woodrow, 1951).
Pour des dures trs brves, le seuil diffrentiel augmente
trs rapidement et atteint 12 % 40 ms et 40 % 0,4 ms (Small
et Campbell, 1962). Le seuil peut tre aussi trs diminu si le
sujet a connaissance de ses erreurs, soit en utilisant les donnes
numriques, soit en lui imposant un conditionnement la
dure par un rflexe lectrodermal. Dans ce cas, la variabilit
des reproductions (erreur moyenne) passe de 20 0<) 8 % environ, si on compare les rsultats avant et aprs le conditionnement pour des dures de 3 10 s (Elkine, 1965).
C) Temps vides et temps pleins (vision et tacet)
Quand la dure est celle de stimuli lumineux, Blakely (1933)
a trouv des valeurs trs voisines de celles qui sont obtenues
dans le cas de l'audition. Ces rsultats concordent avec ceux de
Hulser (1924), selon lesquels, dans l'apprciation de la dure
d'un point lumineux immobile, le seuil est de 10,3 % 0,75 s,
6,5 % 1,55 s et 5,4 % 2 s, et ceux de Quasebarth (1924) qui
trouve un seuil de 7 % pour les dures de 2 s de prsentation
d'un point lumineux immobile et de 14
pour 8 s. Avec des
stimulations lectriques continues de la peau, les seuils diffrentiels sont de l'ordre de 4 7 01"pour des dures de 0,5
1,5 s (Hawkes et Warm, 1961).
L'tude systmatique de Goodfellow (1934) qui compare
les seuils diffrentiels d'intervalles d'une seconde limits par

LA DURE

149

PERUE

ces
visuelles
et tactiles,
auditives,
prcise
trois
rsultats
obtenus
En
combinant
des
par
rapprochements.
des limites,
mthode
mthodes
de mesure (mthode
constante,
il trouve
que le seuil est :
reproduction),
des

stimulations

Pour l'audition ...............


le tact ..................
la vision ................

De 7 %
9,5 - 11,5 -

serait donc du mme ordre, mais


diffrentielle
La sensibilit
ce qui s'explique
un peu moins fine dans le cas de la vision,
les
limites.
des stimulations
bien par la nature
Cependant

aussi en partie
tiennent
sans doute
diffrences
constates
de la dure des
dans l'apprciation
notre manque
d'habitude
visuelles
ou tactiles.
Cette interprtation
stimulations
s'appuie
du test par lequel
sur les conclusions
de Gridley (1932). Partant
deux
le sens du temps
en faisant
Seashore
comparer
apprcie
il a
de
deux
successifs
dlimits
intervalles
sons,
paires
par
les sons par des stimulations
ce test en remplaant
transform
des chiffres lgreIl trouve
tactiles
les rsultats.
et compar
ceux de
de
le
tact
ment infrieurs
russites)
(72,8 %
pour
mais si le mme test est prsent
l'oue (77,8 % de russites) ;
une amlioration
de 2 % pour l'oue et
nouveau,
on trouve
rduise
donc que l'exercice
de 4,1 % pour le tact. Il se pourrait
la diffrence
constate.
beaucoup
de
de dtermination
Il faut enfin signaler un cas particulier
celui
o
on
C'est
la sensibilit
diffrentielle
au temps.
compare
le seuil. Dans cette
dterminer
deux frquences
en cherchant
Michon (1964) a trouv
situation
que le seuil tait
particulire,
de 100 200 ms, qu'il augmentait
de 0,9 % pour des intervalles
brutalement
de 200 300 ms et qu'il tait de 2 % de 300
frd'une
1 000 ms. Mais il faut souligner
que la perception
ne
et
d'un
intervalle
sont
celle
pas comparables.
quence
D) La

loi tle Weber-Fechner,

du temps ont
Les travaux
du xixe sicle sur la perception
Weber
si
la
loi
de
le
de
savoir
t domins
s'appliproblme
par
avec
de
vue
a
dfendu
ce
au
Fechner
vigueur,
point
quait
temps.
l'autre
d'un auteur
ont t si diffrents
mais les rsultats
que
Nichols, en 1890, concluait
dj que la loi de Weber ne pouvait
de vue repris
aux intervalles
tre applique
point
temporels,

150
0

PSI'CHOLOGIE

DU

TEMPS

Bonaventura
(1929) et rcemment
par Maack
(1948) et
Woodrow
(1951).
Plusieurs
La loi de
remarques
prliminaires
s'imposent.
Weber s'applique
essentiellement
aux diffrences
relatives
d'inten.<it des diverses
stimulations.
ds
Fechner
Certes,
l'origine,
avait
de gnraliser
la loi de Weber.
De son ct
tent
Kiesow
a
Piron,
(1925, d'aprs
ibid.),
envisag
que cette loi
ne serait
cas
d'une
loi
selon
qu'un
particulier
plus gnrale
ne
nous
serions
sensibles
des
diffrences
relatives.
laquelle
qu'
Mme dans cette large perspective,
la loi ne se vrifie que pour
les variations
intensives
d'un mme stimulus
et non pour des
variations
qualitatives.
des dures, nous avons vu que
Dans le cas de la perception
la distinction
du plus et du moins entranait
des diffrences
assez importantes
entre les intervalles.
Nous pouqualitatives
vons nous attendre
du mme coup ce que la loi de Weber ne
par
par

puisse pas s'y appliquer


parfaitement.
D'autre
les travaux
on peut se rfrer
ne
auxquels
part,
font pas de distinction
entre les dures perceptibles
2
jusqu'
ou 3 s et les dures plus grandes
ne
sont
qui
plus perceptibles.
Si nous nous reportons
Ceci dit, quels sont les rsultats ?
A et B, en particulier
aux chiffres donns dans les paragraphes
ceux de Woodrow,
nous constatons
que le seuil diffrentiel
entre 0,2 et 2 s : il varie seulement
relatif est peu prs constant
de 7 l.0
on rencontre
touCertes, dans tous ces isultats,
il existe un optimum
de sensijours une valeur
pour laquelle
en gnral
avec la dure
de l'intervalle
bilit,
qui concide
soit 3/4 de seconde environ.
Mais il n'y a l rien
d'indiffrence,
dans tous les cas o la loi de Weber est
d'exceptionnel,
puisque,
la
fraction
diffrentielle
vrifie,
passe par un minimum
pour
crotre lorsque les intensits
sont faibles ou fortes.
Treisman
dans
une trs
belle
srie
(1963),
Cependant.
ne
retrouve
ce
minimum
la
d'expriences,
rponse
que lorsque
du sujet est donne d'une manire
ou
rythmique
(reproduction
de
dures
Dans
les
autres
c'est--dire
cas,
vides).
production
de dures pleines (lumidans la reproduction
et la production
il ne trouve
de la fraction
neuses ou sonores),
pas de minimum
mais une diminution
la dure
de Weber,
proportionnelle
de 250 ms 9 s, de telle sorte que AT = k (T + a), k et a tant
des constantes.
mme dans ce cas, un minimum
Toutefois,
peut

LA DURE PERUE

151

sans doute si le sujet compte mentalement,


rapparatre,
balance la tte, etc.
Certains auteurs allemands avaient cru trouver que le seuil
diffrentiel relatif varie selon une loi priodique, c'est--dire
qu'il y a plusieurs minima de sensibilit (Estel, Mehner et
Glass) (1). Mais les mthodes employes, le petit nombre de
sujets et de mesures avaient dj fait l'objet des critiques de
Fechner. Aucune tude rcente n'a retrouv ce phnomne
et cet aspect de la question n'a plus qu'un intrt historique.
Le fait de n'avoir pas toujours distingu les dures perues
de celles qui ne sont qu'estimes a pu masquer la relative
constance de la fraction diffrentielle. Nous en trouvons un
indice dans le fait suivant : la loi de Weber s'applique assez
bien, comme nous le verrons, aux dures estimes (chap. VII,
p. 225), mais la fraction diffrentielle est alois beaucoup plus
Les rsultats de Woodrow (1930)
forte et de l'ordre de 20
rendent la chose sensible : entre 2 et 4 s, la fraction diffrentielle
change de valeur, ce qui correspond, pensons-nous, au changement qui se produit dans les processus d'apprhension et
d'estimation.
En adoptant la perspective de la loi de Fechner, on peut
aussi se demander si lesdures perues forment un continuum
qui serait en relation avec le logarithme des dures physiques.
La question est difficile aborder. Edgell (1903) a utilis la
mthode des gradations moyennes de Plateau qui consiste
rechercher une valeur du stimulus telle que ses diffrences avec
deux autres stimulations, l'une plus petite, l'autre plus grande,
apparaissent gales. Quand la loi de Fechner est vrifie, ce stimulus a une valeur proche de la moyenne gomtrique des deux
stimulations limites et non de leur moyenne arithmtique. Or
Edgell a trouv que l'estimation d'une dure intermdiaire entre
deux autres correspondait assez exactement leur moyenne
arithmtique. On peut objecter que la tche propose aux sujets
est trs difficile et leurs rsultats variables et discutables.
Dans les
dernires annes, Stevens a propos de
vingt
la
relation
logarithmique de Fechner par une loi de
remplacer
et
il
a
essay de l'tablir en recherchant la sensation
puissance,
(1) Sur cette question,voir !\ichois(1890)et Bonaventura(1929)qui se
ralliepartiellement ce pointde vue et qui pensequ'ily aurait trois minimade
sensibilit 0,35-0,40
:
s ; 2,15-2,5s.
s ; 0,70-0,80

152

_.._...._ ___._

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

qui paraissait moiti ou double d'une autre. Par approximations


successives, on a mme tabli des chelles d'intensit subjective,
c'est--dire des niveaux de sensations qui correspondent aux
diffrentes grandeurs des stimuli. Pour mesurer les sensations,
on a propos des units qui permettent d'valuer les sensations
les unes par rapport aux autres. Ainsi est n le sone pour l'intensit perue des sons ou sonie (Stevens), le reg pour le poids, le
gust pour la sapidit, le dol pour l'intensit algique, le bril pour
la luminance perue ou phanie.
Gregg (1951) a tent dans cette perspective d'tablir une
chelle subjective des dures. Il a recherch quelles taient les
dures (pleines) qui semblaient la moiti de stimuli de 0,4 ;
0,8 ; 1,6 ; 2,4 ; et 4,8 s. En contrebalanant les erreurs de position temporelle, il trouve que les estimations des sujets correspondent ( peu prs) en moyenne un stimulus de dure moiti
(certains sujets surestimant et d'autres sous-estimant systmatiquement). Ce rsultat est en harmonie avec celui qu'Edgell
avait obtenu par une autre mthode. Mais on ne comprend pas
alors trs bien pourquoi Gregg propose tout de mme une
chelle subjective des temps dont l'unit serait le temp, un temp
correspondant une seconde. Un demi-temp correspondrait
une dure de 0,50 s ( 5 millimes prs) : deux temps une
dure de 2 s. Ross et Katchmar (1951) ont tent le mme travail
pour des dures vides. Ils trouvent aussi que, dans l'ensemble, la
moiti estime d'une dure correspond la moiti physique, aux
erreurs de position prs dont ils ne se sont pas proccups. Ils
proposent, eux, une autre unit, le chron qui correspondrait
notre exprience d'une dure de 10 s. Ekman et Frankenhaeuser
(1957) ont cru retrouver une loi de puissance (avec un exposant
de 1,55) sur des dures de 1 20 s. Mais leurs rsultats sont
discutables. En effet, l'erreur de position temporelle joue un
grand rle dans l'tablissement de ces chelles temporelles o on
ne peut comparer en une relative simultanit l'talon et la
reproduction, qu'elle soit gale, ou moiti. Dans leurs rsultats,
les reproductions gales sont notablement plus courtes que
l'talon, tandis que les reproductions moiti subissent moins
cette loi, ce qui fait croire une relation de puissance. En outre,
il y a un effet d'ancrage ; les dures les plus courtes tant surestimes, les plus longues sous-estimes.
Le travail de Bjarkman et Holmkvist (1960) est trs

LA DURE PERUE

153

satisfaisant au point de vue mthodologique et ses rsultats


rejoignent ceux de Gregg. Les sujets doivent ajuster pai rglage
un son gal ou moiti d'un talon (les dures utilises vont
de 1 7 s) et ils peuvent entendre autant de fois qu'ils le veulent
talon et ajustement, ce qui diminue beaucoup l'erreur de
position temporelle. Dans ces conditions, pour un intervalle
entre les deux sons de 0,1 s, ils trouvent les valeurs suivantes
pour

l'ajustcment

gal

Si

et

Etalon

1,0 s
2,5 s
4,0 s
5,5 s
7,0 s

moiti

l'ajustement
Si

S12

S112

0,921
2,047
3,253
4,472
5,784

0,410
1,028
1,612
2,311
2,919

A une lgre sous-estimation prs des ajustements, la valeur


de la moiti apparente est bien moiti du stimulus apparemment
gal. Les mmes auteurs retrouvent les rsultats d'Ekman et
Frankenhaeuser par la mthode de reproduction, mais leurs
rsultats tombent sous la mme critique. D'ailleurs le dbat est
sans doute vain, puisque Stevens (1961) propose 1,1 comme
exposant de la loi de puissance, ce qui, tant donn l'imprcision de ce genre de mesure, est peu diffrent de 1. La dernire
recherche de Chatterjea (1961) arrive d'ailleurs un exposant
de 1,02.
Si les dures apparentes sont directement proportionnelles
aux dures physiques, les chelles subjectives de temps n'ont
qu'un intrt ngatif.
En conclusion, il semble donc que la loi de Fechner et la loi
de puissance ne s'appliquent pas aux dures perues. Cependant
la sensibilit diffrentielle la dure perue est relativement
constante. Cela dmontre une fois de plus que les lois de Weber
et de Fechner ne sont pas quivalentes.
hO

L'EFFET

Toutes les lois que nous


des travaux les plus srieux
trales de groupes d'individus.
les auteurs n'aient pas trouv

DES

ATTITIJDES

avons essay de dgager partir


s'appliquent aux tendances cenMais il est peu de recherches o
de fortes diffrences individuelles

154

PSYCfI0LOG1E

UIJ

TEMPS

allant
mation

du phnomne
l'inversion
(sous-estiparfois
jusqu'
au lieu de surestimation
Bien plus, en ces
par exemple).
il est de nombreux
contradictravaux
domaines,
qui semblent
toires les uns par rapport
aux autres.
aux attitudes
Il est essentiel de faire jouer un rle important
s'est
des sujets dans la perception
du temps. Cette constatation
les
dans
tous
les
domaines
de
la
impose
depuis
perception,
ces
travaux
de l'cole
de Wrzbourg
ont
t
confirms,
qui
dernires
sur un terrain
annes,
plus exprimental
par les
Le
recherches
de Bruner
et de ses collaborateurs
peru est
(1).

de la nature
fonction
des stimuli,
mais aussi de l' hypothse
avec laquelle
nous les apprhendons.
Cette hypothse
dpend
elle-mme
du contexte
de notre exprience
antrieure,
perceptif,
de notre
mdiatiss
ces facteurs
tant
personnalit,
par des
attitudes.
Moius le donn est contraignant,
plus ces attitudes
un rle important.
elles ont un effet sur
Non seulement
jouent
notre slection
sensorielles
et sur la
constante
des informations
mme
nous
mais
elles
leur
donnons,
peuvent
signification
que
de
modifier
la grandeur
des
L'exprience
objets.
apparente
Bruner
et Goodman
sur la surestimation
des pices de monnaie
l'a dmontr.
par les enfants
pauvres
Dans le domaine
il est lgitime
de penser que les
temporel,
attitudes
un rle plus important
jouent
que dans l'espace,
vanesest par nature
toute
du successif
puisque
perception
dans l'espace une confroncente, tandis que pour les perceptions
tation
est possible
et son objet.
entre la perception
les
Donc les auteurs
ont eu sans doute raison
d'invoquer
la varit
des rsultats
diffrences
d attitudes
pour expliquer
mais ils n'ont pas contrl
ce facteur
assez systmaobtenus,
diffrenne
serait-ce
utilisant
des
tiquement,
consignes
qu'en
les
cies. Nous
ne savons
manire
mme pas d'une
prcise
en
varits
d'attitude
nous
possibles
que
pouvons
prendre
un
estimant
des dures.
attribuer
Il semble que nous devions
rle essentiel
au fait que les sensations
successives
sont plus
ou moins organises
entre elles. Cette organisation
peut tenir
la nature
du sujet.
des stimulations,
mais aussi l'attitude
au
de reproduction,
on demande
Ainsi, si, dans une exprience
aux sons limites
et de les reproduire
sujet de faire attention
(l) Pour une misseau point sur ces travaux, voir Fraisse (1953).

LA DURE PERUE
-_
-

155

comme une paire de sons, l'intervalle reproduit est beaucoup


plus court que si on suggre au sujet d'couter passivement les
limites et de faire porter son attention sur les sensations qui
emplissent l'intervalle (Woodrow, 1933). D'une manire plus
gnrale, la suite de Benussi, on a pos que, plus nous tions
attentifs un intervalle, c'est--dire plus nous y attachions
d'importance, et plus il tait surestime. Le fait est apparu dans
les comparaisons de deux intervalles successifs. Benussi a pens
expliquer ainsi les erreurs de position temporelle. De deux
intervalles successifs et gaux, celui sur lequel on porte son
attention parat plus grand que l'autre. Quasebarth (1924) a
vrifi cette interprtation en demandant ses sujets d'couter
passivement ou activement l'un ou l'autre de deux intervalles
successifs comparer.
Cette loi est rapprocher des tudes de Piaget sur la c;entration. Il a t amen, au cours de ses travaux sur le dveloppement gntique des perceptions, postuler que le stimulus
sur lequel tait centr le regard tait surestim par rapport aux
stimuli priphriques. Il a ensuite gnralis cette loi de la
centration et l'a tendue tout stimulus qui joue le rle principal dans une comparaison perceptive (parce qu'il est l'talon
ou le mesurant qui est transport ). Nous avons de notre ct
pu vrifier que ces effets de centration correspondaient une
centration de l'attention ; c'est--dire une orientation vers
un stimulus, la centration du regard n'tant qu'un cas particulier d'un phnomne plus gnral (Fraisse, Ehilich et Vurpillot, 1956).
Cette centration peut elle-mme avoir son origine, soit dans
l'objet qui attire notre attention par ses caractres, soit dans
le sujet dont les attitudes crent une orientation. Dans le cas
du temps, la centration peut tre induite :
ai Par la nature de la tche : la comparaison, par exemple,
entrane normalement une centration sur le second temps
<lui est plus prsent quand on porte le jugement ; d'o le
fait que l'erreur de position temporelle est en gnral ngative par surestimation du seconde temps;
b) Par la difficult percevoir le temps, par exemple lorsque
ses limites sont htrosensorielles ;
c ) Par tel ou tel caractre de la dure qui attire particuli-

156
_

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

rement notre attention : par exemple intensit plus grande


d'une limite (temps vide) ou du stimulus continu (temps
plein) ;
d) Par la consigne, qui suggre qu'un intervalle temporel a
plus ou moins d'importance absolue ou relative.
Peut-on rapprocher la surestimation des intervalles sur
lesquels se centre notre attention, et le fait que nos estimations
du temps sont plus longues quand nous faisons attention la
dure plutt qu' ce qui dure, loi que nous tudierons au
chapitre VII ? Ce rapprochement a t tent par Benussi.
Sans que nous puissions apporter aucune preuve dcisive,
nous pensons qu'il est erron, parce qu'en gnral les conditions
de la perception des dures brves sont trs diffrentes de celles
de l'estimation des dures longues. D'autre part, ces surestimations de la dure sur laquelle le sujet est centr apparaissaient
le plus souvent dans des expriences o il faut comparer deux
temps, c'est--dire o le sujet est surtout proccup de la dure
de chaque intervalle. Pourquoi ferait-il plus attention, pour
l'une, aux changements eux-mmes et, pour l'autre, la dure
proprement dite ?
Pour nous rsumer, la perception des dures est fonction de
nos attitudes dont la plus importante parat tre l'attention
porte au temps peru. Plus cette attention est grande, plus
l'intervalle parat long.
Mais, toutes choses tant gales sur le plan des attitudes, la
perception de la dure dpend de la nature des changements
perus. Ceux-ci dterminent au niveau des rceptions des
processus d'excitations diffrents et au niveau central des
processus perceptifs dont l'organisation dtermine la dure
apparente.

TROISIME

PARTIE

LA MATTR1SE DU TEMPS
L'homme a sur l'animal une grande supriorit. Il est
capable de se reprsenter des changements autres que ceux qu'il
peroit dans le prsent.
Ces reprsentations lui permettent, partir du moment o
il se situe, d'embrasser les perspectives temporelles passes et
futures qui constituent son horizon temporel (chap. VI).
L'intervalle entre le moment prsent et une satisfaction
venir fait prendre conscience de la dure travers des ractions affectives. En partant de ces sentiments de temps, nous
sommes capables d'une certaine valuation de la dure, mais
notre apprciation est plus gnralement fonde sur la quantit
des changements que nous y situons (chap. VII).
La reprsentation des changements conduit des reprsentations de successions et de dures : loisqu'elles entrent en
composition, elles donnent naissance une notion du temps
qui devient avec l'ge de plus en plus abstraite. L'homme est
alors capable de mettre en relation toutes les squences des
changements et tous les intervalles temporels, indpendamment
de son exprience immdiate. Il peut matriser le changement
dans les limites o son irrversibilit le lui permet (chap. VIII).
Les distinctions que nous proposons entre les modalits
de notre matrise du temps sont justifies par la psychologie
gntique : l'enfant peut avoir un horizon temporel, prouver
des sentiments de temps, apprcier la dure avant de concevoir
la notion de temps.
Mais notre horizon temporel n'a toute sa richesse et nos
apprciations de la dure toute leur rigueur que lorsque, grce
la notion de temps, nous devenons capables de reconstituer
l'ensemble des changements.

CHAPITRE

VI

L'HORIZON TEMPOREL
Nous ne vivons que dans le prsent, c'est--dire que notre
conduite est fonction de l'ensemble de ce qui la dtermine hic
et nunc. Mais ces incitations prsentes nous renvoient sans cesse
ce qui n'est plus ou ce qui n'est pas encore.
Le prsent a donc plusieurs dimensions : ... le prsent des
choses passes, le prsent des choses prsentes, le prsent des
choses futures (saint Augustin, Confessions, p. 319).
Dans le changement o nous sommes entrans, notre action
chaque instant ne dpend pas seulement de la situation dans
laquelle nous sommes, mais de tout ce que nous avons vcu
et de toutes nos anticipations de l'avenir. Chacun de nos actes
en tient compte parfois explicitement, toujours implicitement.
En d'autres termes, on peut dire que chacun de nos actes
s'insre dans une perspective temporelle, c'est--dire qu'il
dpend de notre horizon temporel, au moment mme o nous le
posons.
Avant d'en aborder l'tude, il est utile d'en dfinir le domaine
en distinguant l'horizon temporel constitu par l'homme, d'une
part de l'bauche que peut s'en former l'animal, d'autre part
de la notion de temps laquelle aboutit l'adulte en pleine possession de son intelligence.
En un sens, l'animal a dj un horizon temporel. Sans doute
il semble ne vivre que dans un univers de perceptions, et rien
n'est plus actuel qu'une perception. Cependant chacune est
un signal et par l mme renvoie au pass. Le stimulus en effet
n'a acquis sa signification que par l'exprience anteure,
c'est--dire lorsque des liaisons se sont tablies entre stimuli
- devenus conditionnels - et ractions.
celle-ci ne
La perception-signal oriente aussi l'activit :
condi
un
but
?
Le
stimulus
ordonne
parat-elle pas toujours

160
_ ...

_..._

_.....______
...

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

tionnel dtermine des conduites d'anticipation :


chercher de
la nourriture, fuir le danger, etc. Le rat qui amasse de la nourriture agit comme s'il tait capable de prvoir la disette ; tout
en ayant une conduite instinctive, il tient cependant compte
du pass, puisque les animaux qui ont t le plus frustrs de
nourriture sont aussi ceux qui amassent le plus (Morgan, Stellar,
Johnson, 1943).
Toutefois, l'animal dans ses conduites ne se rfre pas
explicitement des vnements passs ; il ne se propose pas
non plus un but. Son horizon temporel reste implicite. Il agit
comme si . L'homme aussi a des conduites de cet ordre.
Mais, de plus, il est capable de dployer consciemment les dimensions du temps. D'une part, il voque le pass comme tel,
c'est--dire qu'il en fait le rcit : il le reconnat comme ayant
appartenu son exprience antrieure, reconnaissance qui
n'est complte que lorsqu'elle entrane la localisation du souvenir. Il organise d'autre part son activit en rfrence des
projets qui sont des reprsentations de l'avenir.
Rcits et projets se distinguent de la fabulation en ce
qu'ils comportent toujours une rfrence temporelle des
changements antrieurs ou postrieurs qui les situent par rapport au prsent vcu.
Nous pouvons ainsi nous reprsenter pass ou avenir sans
avoir une reprsentation du temps . Ici intervient une distinction dlicate mais ncessaire entre l'horizon temporel et
la notion de temps. Autre chose l'image d'un milieu homogne
qui sous-tend notre notion de temps (chap. VIII), autre
chose la reprsentation d'un ou plusieurs vnements passs
ou futurs. La reprsentation d'un vnement prend un caractre temporel partir du moment o elle est situe par rapport
d'autres. La rfrence la plus simple est videmment celle qui
est faite par rapport au prsent, instant privilgi qui dtermine
les deux versants de notre exprience. Plus gnralement, nous
prcisons la localisation temporelle en situant de proche en
proche les vnements les uns par rapport aux autres. Nous
aboutissons ainsi la constitution de perspectives temporelles
analogues aux perspectives spatiales. Se reprsenter le pass ou
l'avenir, ce n'est donc pas voquer quelque schme abstrait du
temps mais des vnements qui s'ordonnent suivant des plans
de succession.

161

L'HORIZON TEMPOREL

La reprsentation de la succession n'est complte qu'une


fois acquise une notion de temps : ainsi seulement peut-elle
tenir compte des diffrentes sries naturelles d'vnements et
de leurs intervalles, comme nous le verrons plus loin. Mais
ce qui prouve bien que cette notion n'est pas ncessaire pour
constituer l'horizon temporel, c'est que ce dernier existe dj
chez les enfants, un stade de leur dveloppement o ils ne
sont pas encore capables de constructions opratoires.
L'horizon temporel, l'origine, est simplement une manifestation de la mmoire et il se dveloppe avec elle. Ce chapitre
n'est pas pour autant consacr l'tude spcifique de la ni'rrioire
mais celle des perspectives de l'horizon temporel proprement
dit ; il met l'accent sur la manire dont nous pouvons nous
conduire par rapport aux trois instances du temps : le pass,
le prsent, l'avenir.
1
LA NATURE DE L'HORIZON TEMPOREL
Le dveloppement de l'hoiizon temporel au cours de l'enfance est lent. Aussi sa gense nous oflre-t-elle une excellente
opportunit d'en saisir en premire analyse la nature. Nous
rserverons pour la seconde partie de ce chapitre l'tude du
dveloppement quantitatif des perspectives temporelles avec
l'ge.
1

LA

GENSE

DES

PERSPECTIVES

TEMPORELLES

L'enfant la naissance n'a que des ractions rflexes plus


ou moins diffuses qui donnent son comportement un caractre dispers (Malrieu, p. 26) (1). Qui dit raction rflexe dit
une raction qui suit immdiatement une stimulation. Ainsi
le premier cri de l'enfant est une raction rflexe l'entre
de l'air dans les poumons, et ses mouvements de succion sont
dclenchs par n'importe quel attouchement des lvres. Point
de perspective temporelle dans de telles ractions. Mais, par
le jeu du conditionnement classique, apparaissent les premires
(1) Aprsles travaux fondamentauxde Piaget (1937)et de Malrieu(1953),
notre propossera seulementde chercher caractriserles grandeslignesdes
de l'horizontemporel.
premiersdveloppements
11
P. FItAiSSft

lb2

.-_

PSYCHOI,OGIE
..

DU TEMPS
__.__. _. _.

ces o sries pratiques


n dont parle Piaget
temporelles,
Ds
les
l'enfant
semaines,
(ibid., p. 325).
premires
qui a faim
cesse de crier si on le prend pour la tte, et sa bouche recherche
le contact
du sein maternel
avant
que de l'atteindre
(Piaget,
ibid., p. 326 ; Malrieu,
ibid., p. 3). Nous avons vu dj qu'il
au rythme
des ttes et mme la sups'adaptait
rapidement
d'un repas dans la nuit. Ces conditionnements
pression
impliil v a anticipation
de l'avenir
quent une sriation
temporelle :
en mme temps
qu'utilisation
pratique
d'expriences
passes.
Une stimulation
devient
autre :

signal d'une
par exemple,
deux mois, l'enfant
la tte du ct o il a entendu
tourne
un
son (Piaget,
des signaux implique
ibid., p. 326). Cette utilisation
tout un horizon temporel

cet
se
seulement
qui,
ge,
dveloppe
au plan vcu : pass et avenir sont simultanment
dans
prsents
la conduite
actuelle.
Peu peu se constituent
ainsi des chanes de
ractions
o chaque vnement
subi devient
signal du suivant.
La coopration
l'habillage
se

qui
dveloppe
graduellement
de 10 mois montre
l'enfant
de

une
partir
s'adapter
capable
srie temporelle
Plus tard il prendra
mme l'initiative
complexe.
des premiers
anticigestes d'une srie, guid par une vritable
ira chercher
souliers
pation plus longue porte :
ainsi lorsqu'il
ou manteau
afin de sortir (1).
pour qu'on l'habille
Dans toutes
ces premires
conduites
le pass
temporelles,
contribue
donner
un sens une stimulation,
c'est--dire
la
transformer
en signal,
mais le signal dclenche
une conduite
oriente
vers un avenir d'abord
trs proche (l'enfant
qui cherche
le sein), puis de plus en plus lointain
va
chercher
(l'enfartt
qui
son manteau
aller
se
Le
futur
se
manifeste
pour
promener).
vers , comme
d'abord
comme
orientation
une attitude
de
mais on pressent

cette
orienrecherche,
comment,
peu
peu,
tation
de la reprsentation
mme de la satiss'accompagnera
faction
ou du danger viter.
escompte
A un second
dans son apparition
au
stade,
qui succde
sans s'y substituer,
les deux se dveloppent
premier
puisque
le conditionnement
instrumental
simultanment,
apparat
qui
des perspectives
Dans
le
implique
galement
temporelles.
conditionnement
comme l'animal,
doit
instrumental,
l'enfant,
rfrences

(1) Malrieu (i6id.. p. 58) voit dans cette conduite un simulacre alors qu'elle
nous semble de mme nature que celle de l'enfant qui tend les bras vers sa mre
pour tre pris.

L'HORIZON TEMPOREL
..
-

163
..

dcouvrir, en fonction d'une stimulation, l'acte qui lui procurera la satisfaction. Pour reprendre un exemple de Piaget
(ibid., p. 334), l'enfant ayant vu un hochet doit apprendre
tirer sur la ficelle pour l'branler. La solution implique la ractivation d'une liaison qui avait t dcouverte fortuitement par
des ttonnements et qui s'tait fixe grce l'effet obtenu.
Dans ces ractions, le but ne peut tre atteint que si c'est
l'avenir dsir qui organise le prsent (Malrieu, ibid., p. 60).
L'enfant doit reconstituer une succession utile, se dtacher un
instant du but lui-mme pour accomplir le geste ncessaire
selon un avant et un aprs. Dans le conditionnement simple, il
y a une succession vcue, ici il y a reconstitution d'une succession. Avec le dveloppement gnral, ces enchanements deviendront de plus en plus complexes. Ce n'est plus seulement la
prsence du but atteindre qui organisera la raction mais son
souvenir. L'enfant agit alors en fonction d'un objet qui n'est
plus prsent, au moins dans le champ de son regard. La raction
est diffre. Prenons un exemple chez un enfant de 18 mois.
Se trouvant dans une pice, il part tout d'un coup avec dcision
chercher un jouet dans une autre pice. Cette conduite implique
un souvenir localis dans le temps et dans l'espace, mais ce
souvenir n'agit que comme une promesse de satisfaction future.
Ainsi, au dbut tout au moins, on constate qu'avenir et pass
sont relatifs l'un l'autre. Piaget (ibid., p. 336) a not comme
premire forme de cette raction diffre l'observation suivante
sur un enfant de 8 mois :
Laurent voit sa mre entrer dans la chambre et la suit des
yeux jusqu' ce qu'elle s'asseye derrire lui. Il reprend alors
ses jeux, mais se retourne plusieurs reprises pour la revoir.
Cependant aucun son ni aucun bruit ne peut lui rappeler cette
prsence. n
Il y a videmment l un dbut de mmoire et de localisation
dans le temps et dans l'espace.
Diffres ou non, ces ractions constituent ce que Piaget
appelle des sries subjectives qui se transforment peu peu en
sries objectives qui se distingueraient des premires en ce que
la succession apprhende s'objectiverait. L'enfant devant une
situation ne se remmorerait plus seulement son action, mais
l'objet lui-mme. La conduite correspondante serait de rechercher un jouet qui vient de disparatre derrire un cran. Tous les

164

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

parents savent que l'on peut supprimer le dsir de l'enfant en


faisant disparatre l'objet convoit, mais ils savent aussi que
cette possibilit n'a qu'un temps. Peu peu, l'objet disparu reste
encore prsent grce au souvenir et sa disparition sensible ne
fait plus cesser le dsir.
Vers un an, l'enfant, par les jeux du conditionnement
simple et instrumental, se trouve avoir acquis un horizon temporel qui commence se dgager de ses propres ractions. Le
temps dborde dfinitivement la dure inhrente l'activit
propre pour s'appliquer aux choses elles-mmes et constituer
le lien continu et systmatique qui unit les uns aux autres les
vnements du monde extrieur. En d'autres termes, le temps
cesse d'tre simplement le schme ncessaire de toute action
reliant le sujet l'objet pour devenir le milieu gnral englobant le sujet au mme titre que l'objet (Piaget, ibid., pp. 346347). Les psychanalystes ont tendance dcrire cette volution partir de l'exprience de la frustration. A mesure que
l'enfant se dveloppe, ses besoins ne sont pas satisfaits immdiatement. Mais, sur la base de ses expriences passes, il
apprend que satisfaction lui sera donne ultrieurement. Ce
point de vue complte le prcdent. Il ajoute la dimension
motivation aux processus d'apprentissage (Wallace et Rabin,
1960).
Les conduites cependant dpendent encore ce stade des
signaux que fournit l'environnement. Mais, peu peu, les perceptions qui ont voqu des actes vont faire renatre les objets
absents sous forme de souvenirs. Ceux-ci. qui peuvent tre de
simples reprsentations, s'individualiseront vraiment mesure
que le langage donnera l'enfant la possibilit de les nommer, et
du mme coup de pouvoir agir sur eux, de les combiner en sries
propres indpendantes de l'action prsente. Empruntons un
exemple de ces nouvelles sries Piaget (ibid., p. 352) : Jacqueline (1 a. 7 m.) ramasse une herbe qu'elle met dans un seau
comme s'il s'agissait des sauterelles que lui apportait quelques
jours auparavant un petit cousin. Elle dit alors : Totelle (= sauterelle), totelle, hop-l (= sauter)... garoti (= son cousin).
Une perception lui a voqu une srie d'vnements passs ;
le langage a permis de les prciser et de les voquer.
Le jeu de ces reprsentations et 1 horizon qu'il ouvre sont
aussi bien mis en lumire par ces mots d un enfant de 2 a. 1 m.

L'HOItIGOIV TEMPOREL
__
_....__

165

Lait, parti,
Decroly et Degand (1913) :
que rapportent
Maette o, qui signifiaient dans le contexte J'ai bu mon lait,
je vais chez Mariette , soulignant la double perspective passe
et future
du prsent.
A vrai dire, les premiers dveloppements
du langage, comme
l'a souvent remarqu Piaget, ne donnent pas naissance de
sur le plan du
nouvelles conduites, mais des transpositions
langage de ce que l'enfant savait dj faire. Il emploie le mot
comme il employait le geste : Encore n ou attends , premiers
mots qui aient sans doute chez l'enfant une rfrence temporelle
des petits bras tendus vers la mre.
prcise, sont l'quivalent
L'enfant qui demande cuillre n, pour essayer de manger sa
soupe, ne fait pas autre chose que celui qui attrapait la ficelle
pour faire remuer le hochet.
Le langage va cependant permettre une extension considlrable des perspectives temporelles. Grce lui, l'individu peut
non seulement disposer de tout son propre pass, mais aussi avoir
Nous
connaissance de celui des socits auxquelles il appartient.
verrons plus loin comment avec l'ge se dveloppe progressivement cet horizon et comment aussi les deux versants du
relative.
pass et de l'avenir changent d'importance
Les perspectives temporelles de l'enfant se dveloppent donc
vcue de sries d'vnements
et d'actes
grce l'exprience
prolongs par les souvenirs de l'individu ou du groupe. Il serait
erron de considrer que l'enfant chappe, par un
cependant

ou par des constructions


intellectuelles,
simple apprentissage
l'emprise des ractions quasi rflexes provoques par les stimuli
L'horizon temprsents et la dispersion qu'elles engendrent.
de
l'enfant
se
en
mme
porel
dveloppe
temps que se constitue
l'unit de sa personnalit.
Celle-ci exige justement que l'enfant
apprenne inhiber les ractions que suscite son corps ou l'environnement
et en particulier
ses ractions motives pour tre
de
tenir
de
ce qui prcde ou de ce qui va
capable
compte
suivre.
Seule la conqute
de sa stabilit
motive peut lui
des
actions

permettre
d'entreprendre
plus longue porte et
en rfrence un pass plus lointain, car l'motivit
tend
nous enfermer dans le prsent. En ce sens, on peut dire avec les
psychanalystes
que le temps se dploie pour l'enfant dans la
mesure o le principe du plaisir cde le pas au principe de ralit
(Bergler et Roheim, 1946).

<>
100

..

_.
2

....
LA

CONSTITUTION

f',SYCfI(IGOGIh'DU TEMPS
...
_.
DU

PASS

L'enfant, dans ses premires expriences, apprend


connatre des sries temporelles telles qu'un des termes lui permet de prvoir ceux qui suivront. Mais ces sries ne sont pas
encore localises par rapport au prsent de l'enfant. D'ailleurs,
par leur nature mme, elles sont ambigus. Elles sont tout la
fois manifestation d'une exprience passe et orientation vers
un futur : ainsi l'animal qui cherche sa nourriture ou l'enfant qui
tend ses bras vers le biberon ou vers sa mre se rfre tout la
fois un pass et un futur, en recrant simplement une srie
temporelle. Comme le fait remarquer Heidegger, l'avenir est
d'une certaine manire accomplissement du pass ; il prsuppose le pass, mais celui-ci n'a le sens de pass que s'il y a un
avenir (Bremel, 1950, p. 124).
Les sries temporelles ne crent donc pas par elles-mmes
des perspectives temporelles o il y ait distinction du pass et
du futur. Elles enrichissent seulement l'exprience prsente.
Le langage de l'enfant manifeste bien cette emprise. Qu'il
emploie ou non des verbes dans ses phrases, jusqu' trois ans
il ne parle qu'au prsent. Le contexte montre d'ailleurs qu'il
exprime essentiellement une situation actuelle, mme quand il
y a rfrence au pass. S'il dit Maman dehors , cela signifie
surtout que Maman n'est pas l et non pas qu'elle est sortie
il v a quelques heures. Le mme phnomne se retrouverait
dans la phylogense des langues. Toutes les langues primitives
expriment par des verbes l'ide d'action mais toutes ne distinguent pas bien les divers temps. Le verbe en sa forme primitive
peut servir galement dsigner le pass, le prsent ou le futur
(Guyau, 1902, p. 6). En ralit, ce langage primitif exprime la
ralit du monde objectif et non une exprience temporelle.
Dans les choses mmes, l'avenir et le pass sont dans une
sorte de prexistence et de survivance ternelle ; l'eau qui
passera demain est en ce moment sa source, l'eau qui vient
de passer est maintenant un peu plus bas dans la valle. Ce
qui est pass ou futur pour moi est prsent dans le monde
(Merleau-Pontv, 1945, p. 471). Le temps nat de mon rapport
avec les choses (i6id., p. 471), c'est--dire partir du moment
o elles se situent non plus seulement les unes par rapport aux
autres, mais par rapport au sujet de l'exprience. Pour se situer

L'HORIZON TEMPOREL
-_- _

167
.

ainsi, il faut d'abord que les vnements vcus se transforment


en souvenirs. Je ne peux situer par rapport moi que ce qui a
une existence et le souvenir est justement le moyen de conserver
prsent ce qui n'est plus.
Mais de notre exprience passe, tout ne se transforme pas
en souvenirs. Une grande partie n'est pas fixe. Entre la richesse
immdiate d'une perception et ce que l'on peut en voquer
quelques secondes plus tard, il y a un dcalage important. Le
dficit n'est d'ailleurs pas homogne et il n'existe pas en ralit
de corrlation entre la richesse du contenu perceptif et ce que
nous transformons en souvenirs (Fraisse et Flors, 1956). En
premire analyse, il faut remarquer qu' on ne retient que ce
qui a t dramatis par le langage (Bachelard, 1936, p. 58).
Il faut avoir pu nommer les choses, les gens, les sentiments
pour qu'ils puissent appartenir nos souvenirs. Condition
ncessaire, mais insuffisante, car il faut aussi qu'ils s'intgrent
de quelque manire d'autres souvenirs. Sans cette mise en
relation, il n'y a pas de rappel possible.
Quelles que soient les conditions de la transformation de
l'exprience en souvenir, sa simple fixation ne suffit pas lui
donner une place dans mon horizon temporel. La mmoire
n'est pas en effet cet enregistrement intgral et passif auquel
certains auteurs ont song, comme s'il suffisait de consulter le
registre de ses souvenirs pour en retrouver les pages en bon ordre
et pourvues d'une table des matires rpondant d'avance
toutes les classifications possibles (Piaget, 1946, p. 260).
La chose est facile constater chez l'enfant. Vers trois ou
quatre ans, il se contente de situer tous ses souvenirs dans un
moment unique qu'il appelle hier.
Lorsqu'un enfant de 2 4 ans veut raconter une promenade, une visite chez des amis ou les aventures d'un voyage, il
y a entassement incohrent d'une foule de dtails juxtaposs
dont chacun s'associe un autre par couple ou petites suites,
mais dont l'ordre gnral chappe nos habitudes d'esprit
(Piaget, ibid., p. 261). L'enfant choue de mme mettre en
ordre des images constituant un rcit, ce qui manifeste bien qu'il
ne s'agit pas d'un simple dficit verbal. D'ailleurs, les adultes
trouvent difficile de reproduire l'ordre de souvenirs qui ne
constituent pas une srie naturelle ou logique. Si on lit, par
exemple, quatre pomes indits des tudiants et si le jour

168

PSYCHOLOGIE DIT 'l'MP,<

suivant, sans les avoir prvenus, on leur demande de se rappeler


l'ordre dans lequel ils les ont entendus, les quatre cinquimes
des sujets en sont incapables. Nos souvenirs ne se situent pas
automatiquement les uns par rapport aux autres, comme s'il y
avait une sdimentation ou un enregistrement phonographique,
selon l'image propose par Guyau.
Tous les auteurs sont aujourd'hui d'accord pour reconnatre
que la mmoire est une construction. Dans cette construction,
la rcence d'un souvenir n'est qu'un moyen, le plus fragile.
D'ailleurs l'vocation de nos souvenirs ne se fait pas en partant
des plus rcents qui seraient les plus intenses et en remontant
vers les plus anciens et les plus flous. Nous localisons nos souvenirs les uns par rapport aux autres en essayant de retrouver
l'ordre mme dans lequel nous les avons vcus. Pour le reconstruire, quels repres utilisons-nous ?
Tout d'abord chaque vnement a comme un signe temporel . En effet, chaque acte est associ dans le souvenir
toutes les circonstances qui l'ont entour. Parmi elles, certaines
permettent en quelque sorte de dater l'vnement : elles sont
en relation avec les bases mmes du calendrier, c'est--dire
avec la succession des matins et des soirs, les rites des repas et
du sommeil, la succession des jours de la semaine dont plusieurs
ont un caractre particulier (les jeudis et les dimanches pour
les coliers), la succession des ftes, des mois, des saisons. Ces
concomitances nous fournissent des repres spcifiquement
temporels qui prennent toute leur signification quand ils s'insrent dans un cadre conceptuel. Mais, l'origine, ils sont de
l'ordre du vcu ; on peut mme penser, comme nous en trouverons une confirmation dans l'tude des dsorientations temporelles (p. 171), qu'ils sont lis trs troitement, non seulement
aux changements du monde extrieur, mais au rythme mme
de nos changements organiques. Nous avons vu (chap. I) qu'en
synchronisme avec les diffrentes phases du jour se produisaient
des changements organiques qui sont li2s la succession des
repas, des activits et du sommeil et qui anticipent sur ceux-ci.
Sans doute ces tats successifs confrent-ils eux aussi un certain
signc temporel tout ce que nous faisons sans qu'ils soient
conscients. C'est ce que pense Klcist (1934) : pour lui la localisation temporelle est scus la dpendance des centres diencphaliques. Delay (194.2, p. 136) partage la mme opinion :

:lWRlZON

TliMPORliI,

169

Cette rgion constituerait


la vritable horloge de l'organisme
c'est
d'elle
parce que
que dpendent tous les grands rythmes
Ces vpriodiques
(faim, soif, sommeil, besoins gnitaux).
nements vgtatifs priodiques seraient dous d'une composante
chronolotemporelle qui servirait de base un enregistrement

des
vcues.
gique gnral
impressions
Ces signes temporels individualisent
les souvenirs ; ils ne
sufflsent pas cependant les ordonner entre eux de manire
constituer des sries temporelles. Ici intervient la construction
dite qui fait appel tous les moyens d'ordonner les
proprement
vnements
les uns par rapport
aux autres. L'espace, paranous est d'un grand secours. Nos actions se droudoxalement,
lent le plus souvent en des lieux successifs. L'espace qui impose
un ordre nos actions devient ainsi un moyen de reconstituer
dans le souvenir leur succession relle. Les souvenirs des villes
espagnoles que j'ai visites cet t ne se sont pas ordonns
les uns par rapport aux autres, mais il m'est
spontanment
facile de retrouver sur une carte mon itinraire et ainsi de les
situer dans le temps.
Cet appel l'espace n'est qu'un cas particulier
d'une loi
situer
nos
nous
faisons
souvenirs,
plus gnrale : pour
appel au
l'ordre le plus probable des vnements.
savoir, c'est--dire
Groethuysen
(1935-36) a finement not que dans le rcit des
vnements
de notre journe, nous suivons d'abord l'ordre
mais que, quelques jours plus tard, nous prchronologique,
sentons les faits dans l'ordre o ils auraient d se produire. Si
nous voquons un repas, nous ne placerons pas le dessert avant
les hors-d'?uvre.
Parmi les liaisons, celles qui sont le plus faciles
reconstituer
des rapports de
sont celles qui correspondent
causalit. Piaget a justement insist sur l'influence de la saisie
des rapports de causalit sur le dveloppement
des sries temLes
liaisons
d'ailleurs
causales
doivent
tre entendues
porelles.
au sens le plus large et inclure les enchanements
dtermins
ce
Ribot
la
des
sentiments.
Les
par
que
appelait
logique
recherches sur le tmoignage montrent que le rcit des vnements vcus est une reconstruction
o interviennent
les intrts
et les tendances les plus profondes.
En dfinitive, l'horizon temporel se constitue par l'organisation de nos souvenirs. Cette organisation
peut se fonder sur
les cycles temporels qui individualisent
les souvenirs, mais elle

170
0

PSYCHOLOGIEDU 7'EMPS

utilise systmatiquement le fil directeur d'une ncessit pour


reconstituer l'ordre temporel des vnements passs. Par le
jeu de ces organisations, notre horizon temporel arrive se
dvelopper largement au-del des dimensions de notre propre
vie. Nous traitons les vnements que nous fournit l'histoire de
notre groupe social comme nous avons trait notre propre
histoire. D'ailleurs l'une et l'autre se confondent : l'histoire de
notre enfance par exemple est celle de nos premiers souvenirs,
mais aussi celle des souvenirs de nos parents, et c'est partir
des uns et des autres que se dveloppe cette partie de nos
perspectives temporelles. Les uns et les autres s'organisent
d'ailleurs d'autant mieux que la socit fournit, par ses horloges
et surtout par ses calendriers, des repres, indispensables quand
il s'agit de longues priodes de temps. Klineberg (1954) cite le
cas d'Indiens de Californie qui ne savaient ni leur ge, ni
combien de temps auparavant s'tait pass un vnement
datant de plus de six ans.
L'importance des constructions logiques dans la constitution
de notre horizon temporel est mise ngativement en vidence
par le fait que les dbiles mentaux comme les jeunes enfants
ont un horizon temporel trs rduit. Incapables les uns et les
autres de construire leurs souvenirs en un pass (et d'anticiper
un futur), ils sont les prisonniers du prsent. De Greeff (1927)
estime que l'horizon temporel pass des dbiles profonds ne
dpasse pas une dizaine de jours. C'est le maximum de dure
qu'ils assignent un vnement pass (la fin de la guerre, le
temps depuis lequel ils sont dans la maison d'ducation).
Au-del tout est sur un mme plan, car ils ne sont pas capables
d'ordonner leurs souvenirs.
Dans les rves, c'est--dire lorsqu'il n'y a pas construction
des souvenirs avec le souci d'une soumission au rel, on constate
aussi que l'horizon temporel est trs troubl : nous voquons
des vnements, qui se sont rellement passs, ple-mle avec
des fantasmes de notre imagination. La chronologie n'est pas
respecte ; ainsi nous rvons de l'enterrement d'un ami et nous
bavardons avec lui dans le tableau suivant. Les raccourcis
sont frquents. Le cinma a transform cette exprience en
procd, mais le spectateur bouche les trous ou reconstitue
l'ordre logique en ne se laissant pas enfermer dans l'ordre vcu
des vnements. Au contraire, dans les rves, nous sommes

l,'HOKIZOIV7'EIkIPURhI.
-

-_

1
171
...-.

soumis des vocations apparemment chaotiques dont le


principe d'organisation ne se rfre pas l'ordre vcu et ses
ncessits, mais des jeux d'associations o prdominent les
proccupations affectives. C'est en ce sens que nous comprenons
la thse de Freud sur l'intemporalit de l'inconscient : Les
processus du systme Inconscient sont intemporels, c'est--dire
qu'ils ne sont pas ordonns temporellement, ils ne sont pas
modifis par le temps qui passe, ils n'ont en somme aucun
rapport au temps. La relation au temps est lie au travail du
systme conscient (Freud, Das Unbewusste, 1915, cit par
M. Bonaparte, 1939, p. 73). En effet, comme le dit 1VI.Bonaparte ( 1 939,p. 100), le sens du rel et le sens du temps apparaissent la fois dans le seul systme Perception-Conscience.
L'inconscient les ignore, l'inconscient intemporel et en lequel
ne rgne pas encore le processus secondaire domin par le
principe de ralit, l'inconscient demeur tout entier soumis au
processus primaire rgl par le seul principe de plaisir n.
L'organisation de nos souvenirs est exige par leur confrontation avec le rel, c'est--dire avec l'ensemble de nos autres
souvenirs, de nos connaissances, des informations de la situation
prsente. Dans le rve, ou le dlire, l'homme est absorb par
l'image prsente qu'il ne relie aucune autre ; Guyau traduisait
le fait dans le langage de son poque en disant que c'tait la
perception des diffrences qui crait le temps. Il y a une chose
remarquable, c'est la mtamorphose perptuelle des images,
qui, quand elle est continue et sans contrastes tranchs, abolit
le sentiment de la dure... A cause de cette absence de contraste,
de diffrences, les changements les plus considrables peuvent
s'accomplir en chappant la conscience et sans s'organiser
dans le temps (ibi.d., pp. 18-19).
*
* *
Toute l'analyse que nous venons de faire se prcise si nous
considrons les dissolutions pathologiques de la mmoire. Le
cas le plus prcis se prsente dans les syndromes de Korsakov.
On en connat la caractristique principale notre point de vue.
Le malade semble atteint d'une amnsie, qui n'est pas toujours
gnralise et o prdomine l'amnsie des faits les plus rcents.
Le malade aura parl correctement, sans erreur, des faits

172
_._

_.._ .._ . __

DU 'l'EMPS

passs, alors qu'il ne se rappelle plus ce qu'on vient de lui dire,


ce qu'il vient de faire ; il demande un objet qu'il tient dans sa
main, il veut dner quand il sort de table, tre couch quand il
est dans son lit, etc. n (Rgis, 1923, p. 350). Cette impuissance
fixer les souvenirs prsents entrane videmment une dsorientation temporelle dans le pass, puisque rien ou peu de chose
n'est retenu de ce qui est postrieur la maladie. La perception
chez ces malades est normale, elle se transforme parfois en
souvenir, mais les souvenirs qui arrivent se fixer restent comme
des fragments isols (Jaspers, 1933, p. 529). Un malade peut
ainsi voquer le souvenir de l'achat d'une paire de souliers, mais
tre incapable de localiser temporellement l'achat. C'est comme
un livre, dit-il, que j'aurais en moi, mais que je ne pourrais pas
retrouver (Cohen et Rochlin, 1938). L'atteinte semble se manifester par la difficult d'tablir des rapports nouveaux entre
plusieurs vnements. Les travaux exprimentaux ont mis en
vidence chez ces malades une difficult lective fixer des
couples de mots (Ranschburg, 1939) et plus gnralement
former de nouvelles associations (Wechsier, 1917). En particulier les malades sont incapables d'tablir des liaisons entre
chaque souvenir et tout ce qui s'est produit avant, pendant,
aprs l'vnement auquel il renvoie. On a parl d'amnsie de
fixation parce qu'au plan vcu le fait nouveau n'voque plus
le fait ancien, bien que le malade soit encore capable d'associer
des ides ou de faire un raisonnement. Il semble plus exact de
parler avec Van der Horst (1956) d'une perte de la temporalisation des souvenirs due justement ce que chacun d'eux reste
comme isol. Selon la belle expression de Jaspers (ibid., p. 529),
il y a une diminution des synthses d'actes . Une malade de
Bonhoeffer l'avait bien ressenti, qui disait Le souvenir de la
succession des vnements dans le temps manque sans exception (cit par Van der Horst, 1956).
Ces troubles entranent videmment une dsorientation
temporelle du sujet. Ils ne sont pas d'ordre intellectuel, car
ces malades utilisent bien les repres objectifs, horloges ou
calendriers. Il leur manque de pouvoir dater les uns par les
autres les vnements qu'ils ont vcus. Cette impuissance
situer leurs souvenirs entrane du mme coup un raccourcissement de leur horizon temporel. Un malade tait ainsi
capable d'voquer les principaux vnements qui taient inter-

L'HORIZON TEMPOREL

173

venus pendant ses 29 ans d'hospitalisation, mais il estimait


que cette priode de sa vie n'avait dure que deux ou
trois ans. Spontanment il se donnait 32 ou 33 ans, mais
il tait capable de reconnatre que le calendrier lui donnait
59 ans (Bouman et Grnbaum, 1929). Il faut penser que les
souvenirs taient rests si lacunaires et si dissocis les uns des
autres qu'ils entranaient ce raccourcissement de la perspective
temporelle.
Ainsi l'analyse du syndrome de Korsakov permet utilement
de prciser la nature de l'organisation grce laquelle se dveloppe l'horizon temporel. Il se cre une continuit psychique
parce que, de proche en proche, les souvenirs se datent euxmmes. Cette chronognosie, comme l'appelaient Bouman et
Grnbaum (1929), se distingue de la chronologie ou capacit de
dater les vnements selon les repres abstraits du calendrier.
Le malade atteint d'un syndrome de Korsakov a perdu la
premire possibilit mais non la seconde (1), ce qui montre que
l'organisation d'o naissent les perspectives temporelles n'est
pas seulement de type intellectuel.
D'ailleurs la localisation mme du syndrome de Korsakov
claire le problme. En effet, la suite des travaux de Gamper
(1928), plusieurs fois vrifis, on a pu tablir que ce syndrome
correspondait une atteinte des corps mamillaires et des centres
voisins, c'est--dire des noyaux vgtatifs de la base du cerveau.
Cette localisation infracorticale montre que le syndrome de
Korsakov n'est pas un trouble de type intellectuel, mais doit
s'expliquer par l'intervention de mcanismes lis profondment
la vie vgtative. Les corps mamillaires sont en effet en
relation avec les noyaux vgtatifs centraux qui ont un rle
important dans le dclenchement des grands mcanismes vitaux
priodiques : faim, soif, sommeil, besoin gnsique. Il est ainsi
tabli que la reproductivit des vnements de notre vie
dpend physiologiquement, dj dans la phase de sa formation
dans l'corce crbrale, du renforcement des rsidus corticaux,
par un mcanisme sous-cortical qui conduit de l'hypothalamus
l'corce crbrale et qui agit sur l'corce d'une faon qualita(1) Inversement,Minkowskicite le cas d'un paralytiquegnral un stade
peu avancde l'affection,capablede racontertout ce qu'il a fait pendantla guerre
dansl'ordreo il a vcules vnements,
maishorsd'tat de direquandla guerre
a commenc
ou quandl'armisticea t sign(Letemp.sPMH,
p. 13).

174

PSYCHOLOGIE DU TEMPS
-...

tivement indfinissable pour le moment, niais trs probablement


sensibilisante (Ranschburg, 1939, p. 531) (1).
A propos du mcanisme mme de l'action des corps mamillaires sur l'intgration des vnements vcus, on en est rduit
aux conjectures. Delay et Brion (1954) ont avanc deux hypothses. Dans la premire, les corps agiraient par mission d'un
rythme de base qui serait indispensable au dveloppement
d'activits psychologiques labores dans le cortex ; dans la
seconde, ils agiraient lectivement sur un mcanisme de la
mmoire en enregistrant un signe temporel.
L'analyse physiopathologique claire ainsi les descriptions
psychologiques. Les changements priodiques de la vie vgtative marquent d'une empreinte profonde tout ce que nous
vivons. Nous en prenons conscience lorsque nous mettons spontanment en relation des vnements avec les retours priodiques du monde environnant et de nos activits ; mais sans
doute cette empreinte existe-t-elle encore plus profondment au
plan biologique.
Explicitement, on a plusieurs fois signal des relations
entre les trouhles de la dsorientation tenrporelle et ceux de la
somesthsie. Kevault d'Allonnes (1905) a cit le cas d'une
malade qui ne sentait plus le besoin de manger, de boire,
d'uriner, et qui, corrlativement, se plaignait de ne plus sentir
le temps et de ne pouvoir connatre l'heure au cours de la
journe que, si ce n'e:-t de la manire dont nous datons l'anne
ou le mois, par des procds mnmotechniques, c'est--dire par
des raisonnements. De mme, Cohen et Rochlin (1938) ont dcel
chez le malade dont nous avons dj parl des troubles dans
l'exprience de son corps (oj isis
(2).
doiventtre rapproches
de cellesqui ont t faite rcem(1) Cesobservations
mentsur desmalades quion a pratiquunethalamotomie
la suite
dorsomdiale
de troublesmotinnncls
et de douleursinsupportables.
Cesmaladies
qui n'avaient
ni dficitde l'intelligence
ni troublestemporelsont en. la suitede leuropration.
desconfusions
Ilssetromnaientsurlemoment,
temporelles
plusoumoinspassagres.
le jour,la date,la saison,surle tempsquis'taitcouldepuisleurentre l'hpital
ou la date de leuropration.Onpouvaitobserverchezeux,conunechezlesmalades
prsentantun syndromede Korsakov,une dissociationentre l'estimationdirecte
du tempset lesjugementappuyssur les raisonnements
et al.. 1955).
(Spieg('1
(2) Il faut remarquerque les d-orientations
temporellesdans les PS)'Ch08e?
de Korsakovpeuventlaisserintactsles autresmodesd'adaptationau temps.La
brvesn'est pas atteinte(Gregor,1907),ni
perceptionde la duredes successions
l'estimationdes duresde quelquesminutes(Ehreuwald,1931c) ni, commenous
l'avonsvu, lesraisonnements
sur letemps.Cetteremarqueestcapitalepournous,car
cetteatteintelectivecontinuela spciticit
dudveloppement
de 1 horizon
temporel.

L'HORIZON TEMPOREL

175

S'il existe donc un processus qui date en quelque sorte les


vnements en les rattachant intimement aux rythmes de notre
vie organique, le pass en tant que tel est le fruit de ces organisations complexes que nous avons dcrites plus haut et qui
prolongent l'enregistrement plus automatique de nos souvenirs,
ou mme parfois y supplent. Des atteintes corticales peuvent
les mettre en cause, en particulier celles qui touchent aux deux
aires frontales : elles entranent un trouble de i< l'acte de mmoration, acte de synthse mentale n (Delay, 1942, p. 133). Ce
trouble se manifeste par des amnsies o le dficit temporel
proprement dit est moins manifeste que lorsque les lsions sont
infracorticales. Toute nvrose peut galement entraner ce
genre de trouble, et mme la simple fatigue, par une impossibilit
passagre ou durable de faire l'effort intellectuel qui permet
d'ordonner les souvenirs. Vinchon (1920) l'a not en particulier
chez les schizophrnes.
En dfinitive, l'horizon temporel est une perspective construite partir des indices que nous fournissent les repres temporels de notre exprience et par nos efforts pour organiser
ensemble nos souvenirs en nous aidant de tous les principes
possibles d'ordination temporelle.
*
* *
Cette construction n'est cependant pas homogne. Si je me
penche sur mon pass, les souvenirs ne s'alignent pas avec
rgularit. Dans cette rtrospective, il y a des noeuds forms
par les vnements cruciaux : un dcs, une russite un
concours, une guerre, qui rompent la continuit et qui jouent
le rle des plans dans les perspectives spatiales ; nous situons
les vnements selon qu'ils sont avant et aprs ces coupures de
notre existence. La distance entre ces plans n'est pas non plus
homogne. Certaines priodes nous apparaissent plus longues,
d'autres plus courtes, bien que nous sachions qu'elles ont eu,
l'chelle du calendrier, la mme dure. On a remarqu depuis
longtemps que cette dure relative dpend du nombre de souvenirs : une priode nous apparat rtrospectivement d'autant
plus longue qu'elle est riche de plus de souvenirs. De mme
entre deux plans d'un panorama, la distance apparat d'autant
plus grande que nous y avons plus de repres.

176
-

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

Pour cette raison, les priodes les plus proches nous apparaissent relativement plus longues que des priodes objectivement de mme dure, mais appartenant un pass plus lointain.
Le jour d'hier a rtrospectivement une dure beaucoup plus
longue que l'un quelconque des jours des annes passes. Cependant, cet effet propre de la perspective entre souvent en composition avec le fait qu'il y a parfois un dcalage entre l'impression
de dure au moment o nous vivons un vnement et la dure
apparente de la mme priode dans notre souvenir. Comme nous
le verrons dans le prochain chapitre, la dure, au moment o
nous la vivons, nous parat d'autant plus longue que nous y
dcelons plus de changements. Mais le nombre des changements
que nous y remarquons n'est pas forcment proportionnel aux
souvenirs que nous en garderons. Les journes semblent trs
longues un prisonnier, parce qu' il compte les heures ,
mais, aprs coup, sa captivit pourra lui sembler avoir peu dur
parce que ces mmes journes lui auront laiss peu de souvenirs.
Par contre, une journe o l'on visite en touriste une ville ou
une rgion nouvelle apparat au soir mme bien remplie ;
comme elle laissera beaucoup de souvenirs, la mme impression
se retrouvera quelques annes plus tard, quand on l'voquera
dans la mmoire.
L'htrognit des perspectives temporelles tient donc
la nature mme de notre exprience vcue, mais elle n'agit
que par l'intermdiaire de la quantit de nos souvenirs. Par le
fait mme, les effets de perspective sont les mmes pour les
priodes historiques que nous n'avons pas vcues que pour
notre propre pass. Les sicles de l'histoire de France ont une
dure relative d'autant plus longue que nous en connaissons
plus de choses. Ceci est sans rapport avec l'loignement des
sicles : pour un hellniste, l'histoire des trois grands sicles
d'Athnes occupe dans ses perspectives temporelles une dure
plus grande que les dix sicles de notre Moyen Age.
Il est alors peu surprenant de constater que les mmes effets
de perspective se retrouvent dans les reprsentations collectives
et non plus seulement personnelles du temps. Hubert et Mauss
l'ont analys trs finement pour la vie religieuse. Le temps
n'est pas un milieu homogne ou une quantit pure. Les parties
qui nous paraissent gales en grandeur ne sont pas ncessairement gales ni mme quivalentes ; sont homognes et quiva-

L'HORIZON 'BMPO?jEL

177

lentes les parties considres comme semblables en raison de leur


place dans le calen.drier (Mlanges d'Histoire des religions,
p. 197). Des dates critiques viennent interrompre la continuit
du temps... le temps o se passent les choses magiques et religieuses est discontinu ; il y a des -coups de sa marche... Ainsi
l'institution des calendriers n'a pas pour objet unique ni sans
doute pour objet premier de mesurer l'coulement du temps
mesur comme quantit. Elle procde non pas de l'ide d'un
temps purement quantitatif, mais de l'ide d'un temps purement qualitatif compos de parties discontinues, htrognes
et tournant sans cesse sur lui-mme... (ibid., pp. 199 et 229).
Le calendrier liturgique catholique illustrerait bien cette
description. Les quatre semaines de l'Avent condensent les
millnaires de l'attente d'un Messie depuis la chute d'Adam et
d've, les six semaines de Nol au 2 fvrier rcapitulent l'enfance du Christ, et la Semaine Sainte a la mme dure que les
vnements qu'elle voque.
Nos reprsentations de la vie civile prsentent les mmes
caractres. Chaque anne qui s'achve a eu son rythme propre
marqua par les saisons, les grandes ftes civiles ou religieuses,
les vacances, etc., et les annes sont plus semblables par cette
rptition de rythmes de l'activit collective que par l'lgalit
de leur dure pour laquelle nous faisons confiance aux astronomes sans pouvoir en vrifier la ralit par notre exprience.
Ce rapprochement
entre les reprsentations
du temps
individuel et celles du temps historique a un sens profond.
Halbwachs, qui a soulign toute l'importance des cadres sociaux
dans la constitution de la mmoire individuelle, a fait justement
remarquer dans un article posthume (1947) que les dinfrentes
sries chronologiques de notre mmoire correspondent aux
diffrents groupes sociaux auxquels nous appartenons : Il y a
un temps de la vis professionnelle, familiale, religieuse, civile,
militaire, avec des origines diffrentes.
D'une manire gnrale, celte importance du groupe social
sur la constitution de l'horizon temporel a t illustre par les
recherches sur le temps cologique. Par exemple, Bernot et
Blancard (1953), tudiant un village franais de Normandie
o cohabitent deux populations diffrentes, l'une de ruraux
enracins depuis longtemps dans leur terroir, l'autre d'ouvriers
verriers qui se recrutent dans d'autres provinces de France,
P. FRAISSE
12

178
8

YSYC,'01,0(?IEI117 TEMPS

ont mis en vidence que les perspectives temporelles des deux


groupes taient diffrentes. Le rural vit dans une dure qui est
celle mme de sa famille et ses vocations remontent au-del
de ses souvenirs personnels. Cette terre a t achete par son
grand-pre, ce btiment a t construit par son pre ;
lui-mme, tous les chemins, tous les habitants voquent le pass.
L'ouvrier verrier, lui, un immigrant, a t coup de ses anctres
et de leur oeuvre. Peut-tre qu'ouvriers comme lui, ils n'avaient
jamais t enracins sur une terre ou dans une maison. Une
fois qu'il a t transplant dans un nouveau pays, ses propres
souvenirs, ceux de sa jeunesse ne s'inscrivent pas dans son
nouveau milieu. Il est presque sans pass.
Chacun de nous appartenant plusieurs groupes a ainsi
plusieurs perspectives sur son pass. Elles ne sont pas homognes
entre elles. Sans doute, nous verrons (chap. VIII) que nous
pouvons passer des unes aux autres par un raisonnement et en
replaant tous les vnements dans un temps abstrait qui ne
correspond plus aux ralits vcues. Mais, spontanment, nous
ne pouvons que constater l'htrognit de ces diffrentes perspectives : La correspondance entre le temps du bureau, le temps
de la maison, le temps de la rue, le temps des visites n'est fixe
qu'entre des limites parfois assez larges (Halbwachs, 1947, p. 6).
Sans aller jusqu' dire avec cet auteur que, pour chacun de
nous, la dure intrieure se dcompose en plusieurs courants
qui ont leur source dans les groupes eux-mmes, et que la
conscience individuelle n'est que le lieu de passage de ces courants, le point de rencontre des temps collectifs n, il reste vrai que
nos perspectives temporelles sont relatives chacun des groupes
auxquels nous appartenons et o naissent la fois exprience
et cadres de rfrence. Les discontinuits et l'htrognit
que nous constatons la fois dans les perspectives de notre
propre histoire et dans celles du temps historique sont du mme
ordre, tant il est vrai que nous ne sommes jamais seuls et que
nos souvenirs les plus individualiss dpendent troitement des
groupes dans lesquels nous vivens.
3

L'ANTICIPATION

DE

L'AVENIR

Dans les premiers lans du jeune enfant, il y a l'bauche


d'une anticipation. Cette impulsion est en quelque sorte indtermine. Par le jeu des ractions circulaires et du condition-

L'IIORIZON 1'ElVlYOR.EL

179

nement instrumental, il s'tablit une relation entre l'impulsion


et l'acte qui procure la satisfaction. Cette liaison cre les sries
pratiques dont parle Piaget. La loi de l'effet entrane ainsi la
premire base de la construction d'un avenir, puisque l'enfant
- comme l'animal - est alors capable d'organiser sa conduite
en fonction d'une succession. En posant un acte ou en observant
un signal, il anticipe - sur la base de l'exprience passe ce qu'il fera dans quelques instants.
Les conditions temporelles de cette liaison apparaissent
dans les recherches qui ont t faites sur les ractions diffres
de l'animal. En effet, si, entre un signal qui prend un sens en
fonction des besoins de l'animal et la satisfaction proprement
dite, il s'coule un dlai trop long, la liaison ne s'tablit pas.
Des rats n'apprennent appuyer sur un levier pour obtenir de
la nourriture que si le dlai entre ce geste et le moment o la
nourriture apparat ne dpasse pas 30 s (Roberts, 1930). Des
singes peuvent retrouver coup sr une nourriture que l'on
cache sous une des deux tasses renverses qui se trouvent
devant eux, si le dlai entre le moment o l'on cache la
nourriture et celui o on leur permet de la rechercher est
infrieur 90 s (Jacobsen, 1936). Ces dlais reprsentent en
quelque sorte la dure pendant laquelle se maintient l'orientation vers l'avenir. Ils varient videmment avec la situation
exprimentale (1) et les chiffres que nous avons cits n'ont
aucune valeur absolue.
Ce type de recherches a un autre intrt : il nous claire sur
les centres nerveux qui sont mis en jeu dans ces conduites.
En effet, on a constat que les singes auxquels on te les lobes
frontaux deviennent incapables d'avoir des rponses diffres.
Mme au bout d'un dlai de 5 s, l'animal semble ne plus se
rappeler quoi que ce soit. Il semble avoir comme un trouble
de la mmoire immdiate (Jacobsen, 1936) ; mais Malmo (1942)
a montr qu'en ralit il y avait surtout chez lui une sensibilit
plus grande aux inhibitions rtroactives. En effet, si, entre
le moment o on indique l'animal la place de la bonne
attendre 3 s pour saisir une boulette de nourri(1) Ainsi des rats n'apprennent
suit immdiature que si le choc qui punit la violation de ce tabou oprationnel
tement la violation. Si le choc est diffr de quelques secondes, ou bien l'animal
prend malgr tout la nourriture ds qu'elle se prsente au mpris du choc ultrieur,
ou bien toute activit est inhibe ; dans les deux cas l'animal n'apprend
pas
respecter le dlai qu'on lui impose (Mowrer, 1950, chap. XV).

Df7 TEMPS
PSYCHOLOGIE
-..- ...

180

rponse (dans l'exprience de Malmo, une lumire indique le levier


sur lequel il faut appuyer) et le moment de la rponse, on laisse
l'animal dans l'obscurit, il donne un pourcentage de rponses
diffres exactes presque aussi grand aprs l'ablation des lobes
frontaux qu'avant. Cette observation claire les conduites
d'anticipation qui exigent que les excitations qui nous orientent
vers l'avenir ne soient pas comme effaces par de nouvelles
incitations. Cette orientation au niveau du cortex dpend de
l'intgrit des seuls lobes frontaux, car des ablations extensives
d'autres aires ne produisent aucun dficit semblable (Jacobsen,
1936). Cependant, les lobes frontaux ne semblent pas seuls intresss par ces conduites. En effet, les animaux seulement leucotomiss ont aussi des troubles des ractions diffres et il faut
admettre qu'un noyau infracortical ayant des projections corticales peut tre impliqu dans ces conduites. Les plus rcentes
hypothses supposent qu'il s'agirait du noyau caud (Peters,
Rosvold et Mirsky, 1956). Il faut sans doute rapprocher ces
rsultats, obtenus sur les animaux, des observations cliniques
faites sur les malades ayant subi des leucotomies et chez qui on a
souvent not qu'ils vivent plus dans le prsent qu'avant leur
maladie et qu'ils semblent indiffrents aux prvisions (Petrie,
1952 ; Le Beau, 1954).
*
* *
Chez l'homme, les ractions diffres changent de nature : i
partir d'une incitation prsente, il devient capable de se
reprsenter le but atteindre. En l'exprimant, il le fixe et il
peut y revenir plus facilement et plus longtemps par la suite.
On voit d'ailleurs que l'horizon temporel projectif du jeune
enfant ne s'tend au-del de quelques secondes qu'au moment
o l'avenir n'est plus seulement vcu dans l'acte prsent, mais
est susceptible de reprsentation. Il peut alors se crer une
relle distance temporelle entre le dsir prsent et le but
atteindre.
Ces reprsentations au dbut ne sont cependant que des
reproductions des sries vcues et l'avenir n'est imagin que
comme une rptition du pass (1). Les perspectives tempo(1) ... Monpassne projetaitplus devantmoicette ombrede lui-mmeque
nous appelonsnotre avenirM (Proust).

L'HORIZON TEMPOREL

181

relles ne se dploient rellement que lorsque l'tre humain


devient capable, par le jeu des expriences symboliques, de
concevoir un avenir qui soit cration par rapport sa propre
histoire. Cette cration n'est elle-mme possible chez que ceux
que le dynamisme mme de l'activit porte au-del de la situation prsente. D'une manire gnrale, l'avenir ne se dploie
que dans la mesure mme o les tres imaginent un avenir qui
leur parat ralisable.
Notre attitude envers la mort le montre clairement. Sans
doute, elle est un terme connu, susceptible d'entraner en nous
l'anxit ou des conduites religieuses qui, au niveau de la religion
close, sont une dfense contre l'inconnaissable. Mais, aucun
ge, comme le remarque Merleau-Ponty (1947), elle ne s'inscrit dans nos perspectives temporelles, sauf chez l'homme
religieux qui la considre comme un passage vers une autre vie.
La mort, sous son aspect de fin absolue, n'est pas un objectif
atteindre.
Cet exemple montre assez comment l'avenir est li l'activit mme, ce qui faisait dire Guyau (ibid., p. 33) : Il faut
dsirer, il faut vouloir, il faut tendre la main et marcher pour
crer l'avenir. L'avenir n'est pas ce qui vient vers nous, mais
ce vers quoi nous allons. Il y a, il est vrai, deux manires
d'envisager l'avenir. Dans l'une, il est la perspective d'une
conqute vers laquelle nous avanons ; dans l'autre, il est
prvision d'un indtermin qui s'accompagne d'un sentiment
d'inscurit et d'inquitude ou mme d'angoisse, celle-ci
tant l'exprience de la vie en tant qu'elle se rduit
l'exprience de l'avenir et qu'elle l'lve elle-mme jusqu'
l'absolu (Lavelle, 1945, pp. 276-278). Dans ce deuxime
cas, il y a comme une attente passive de l'avenir qui semble
alors venir vers nous.
De quelque faon qu'il soit envisag, l'avenir est avant tout
l'exprience d'un intervalle temporel : cette distance entre
la coupe et les lvres qu'voque Guyau (ibid., p. 34). Mais
celle-ci n'est pas plus l'objet d'une reprsentation immdiate
dans le futur que dans le pass. Et mme moins. Nous construisons notre pass avec des souvenirs qui sont dtermins,
tandis que nos perspectives d'avenir restent toujours indtermines et d'autant plus que certaines d'entre elles ne sont pas
de simples reviviscences du pass. L'exprience de l'avenir

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

182
2

ralise une exprience du temps plus pure que l'exprience du


pass o cet intervalle est dj rempli et o nous sommes moins
sensibles, si l'on peut dire, son contenant qu' son contenu
(Lavelle, ibid., p. 279). Nous restons toute notre vie dans des
perspectives projectives assez semblables celles de l'enfant
pour qui tout le futur se situe dans l'indtermin du demain.
Certes nous pouvons dater nos projets grce nos schmes du
temps, des constructions logiques, mais sur le plan vcu, il n'y
a gure que projection du dsir ou de la crainte et en ce sens
nos perspectives dpendent trs troitement de l'tat affectif
prsent. Que nous soyons un peu fatigus et immdiatement
nos projets semblent irralisables, l'avenir bouch. Inversement
d'ailleurs, nos tats affectifs dpendent de la distance temporelle
qu'il y a entre le moment prsente et une situation future. Les
recherches sur le gradient de but poursuivies aussi bien dans la
perspective de Hull (1934) que dans celle de Lewin ont mis en
vidence que les caractres d'une raction (vitesse, force)
dpendaient de la proximit aussi bien spatiale que temporelle
du but. Il y a un gradient d'approche aussi bien que d'vitement. Plus on est prs du but, et plus la force de la raction
est grande (Miller N. E., 1944 ; voir chap. II, p. 66). Il est
facile d'observer dans les conduites humaines ces gradients
au cours de l'attente (Cohen J., 1953). Les fiancs, plus
approche la date de leur mariage, la femme enceinte prs
du terme de sa dlivrance, prouvent ces effets. Lewin (1935,
p. 88) remarque qu'il arrive aux dlinquants condamns
plusieurs annes de prison de s'vader dans les derniers
jours de leur dtention.
*
* *
Les deux perspectives - reconstruction du pass et antici- ne se dveloppent pas du tout dans les
pation de l'avenir
mmes conditions. Le pass se constitue, avons-nous vu, grce
au signe temporel que reoit tout vnement vcu et par l'organisation srielle des souvenirs facilite par le calendrier et les
repres

sociaux

en

gnral.

Les

perspectives

futures

sont,

elles, fonction de la possibilit d'chapper un prsent dtermin par la situation ou par l'emprise du passf. Il n'y a avenir
que s'il y a, en mme temps, dsir d'autre chose et conscience

L'HORIZON TEMPOREL

183

de la possibilit de le raliser. Or, ces deux conditions tiennent


des facteurs la fois biopsychologiques et sociologiques,
troitement lis d'ordinaire. Le dsir nat d'un besoin insatisfait, mais il ne se dveloppe que si l'tre prend conscience,
travers des satisfactions intermdiaires, qu'il peut par son
activit le combler. Autrement, il se cre une extinction du
dsir par manque de renforcement. Ainsi les enfants qui russissent mieux l'cole pensent plus l'avenir et ont des perspectives temporelles plus tendues que ceux qui ont des checs
scolaires (Teahan, 1958). Certes, le succs dans la satisfaction
dpend de la sant physique et mentale (le malade chronique
apprend, dit-on, ne plus rien dsirer) ; il dpend aussi du
statut social de l'individu et des possibilits que lui donnent
son ducation, son mtier et sa fortune.
Dans le travail dj cit, Bernot et Blancard ont montr
que les deux populations de Nouville, paysans et ouvriers verriers, n'avaient pas plus la mme attitude envers l'avenir
qu'envers le pass. Le paysan, fix sur sa terre, a le souci de
donner une situation ses enfants et de les installer leur tour ;
son avenir est lui-mme dtermin par les grandes tapes de
sa vie : la moisson, la dure des baux, etc. L'ouvrier verrier n'a
gure de calendrier proprement dit ; sa vie est scande uniquement par son activit professionnelle marque par les alternances d'quipe de jour ou de nuit ; pour ses enfants, il prvoit
l'cole, puis la premire place qu'il pourra leur trouver, la
verrerie sans doute, et c'est tout.
Si on demande des enfants de 8-10 a. d'inventer des
histoires, celles qu'imaginent les enfants des classes moyennes
couvrent une priode de temps plus grande que celles des
enfants de milieux populaires (Leshan, 1952). Ce rsultat
s'expliquerait par le fait que, dans les milieux populaires, les
squences de tensions et de satisfactions sont beaucoup plus
courtes et que les individus s'pargnent les frustrations qu'entraneraient des plans perspectives trop lointaines. Dans les
classes moyennes au contraire, les individus peuvent organiser
leur vie en cycles plus longs et agir en fonction de leurs projets.
Cette observation ne signifie pas que la tolrance la frustration
est moindre en gnral dans les milieux populaires. Ellis et ses
collaborateurs (1955) ont nettement montr qu'il n'y avait pas
de relation entre la tolrance habidans un milieu

184
.-

.--

....- -

PSYCHOLOGIEDU TEMPS
.. -

tuelle la frustration (1) et la dure des histoires imagines.


Mais, niveau gal de tolrance gnrale la frustration,
il est vrai que les conditions dans lesquelles nous vivons nous
incitent viter les frustrations provoques le plus frquemment
par notre situation. Ce mcanisme de dfense nous empche de
dsirer ce que nous ne pouvons pas atteindre, conduite dont les
raisins verts de la fable sont un symbole. Entre plusieurs
activits, nous choisissons celle o nous pouvons russir (Rosenzweig, 1933). Il est donc normal et vraisemblable que dans
les milieux o les besoins immdiats mobilisent toutes les
nergies, les perspectives temporelles soient limites ce qui
peut tre atteint tout de suite. Ainsi, des enfants amricains
qui se reconnaissent comme appartenant aux classes moyennes
dclarent que s'ils gagnaient un prix de 2 000 dollars, ils
conomiseraient plus qu'ils ne dpenseraient tout de suite,
tandis que les enfants du milieu ouvrier affirment le contraire
(Schneider et Lysgaard, 1953). Doob (1960) a constat des
faits analogues dans trois peuples africains. A un groupe d'individus trs cultivs (niveau des tudes suprieures) et un
groupe d'individus peu cultivs (de 0 4 ans de scolarisation),
il a pos la question : Pr. freriez-vous recevoir immdiatement
5 livres sterling que 50 livres dans un an ? Les pourcentages
des rponses affirmatives dans les trois peuples ont t respectivement :
- dans les
31 %, 11 % ;
groupes trs cultivs : 14
- dans les groupes peu cultivs : 32
%, 24 ,.
Ce rsultat est confirm par les rponses de ces mmes
individus une question plus gnrale : (r Est-il vrai de dire que
c'est du temps perdu que de faire des plans pour l'avenir ?
Ceux qui acceptent ce point de vue sont :
- dans les
groupes trs cultivs : 17 %, 16 % et 34 /, ;
- dans les groupes
peu cultivs : 42 %, 22 % et 66 ;,.
(1) Au planindividuel,cette tolrancedpendd'abordde la stabilitmotive
et cette stabilitcrotavecl'gecheztousles treshumains.La maturationbiolodela personnalit.
gique,commeledveloppement
y ontleurpart. L'enfantapprend
ainsi, mesurequ'il grandit, mieuxsupporterl'attente, c'est--direun dlai
dansla ralisationd'unacteconu(Fraisseet Orsini,1955).Il devientaus i capable,
devantdeuxsatisfactionsoffe, tesdont le prix diffire,de prfrerde rias en plus
cellequi a le plusde valeur,mmes'il ne doitl'obtenirqueplustard,
frquemment
cellequi a le moinsde prix et qui lui appartiendraitimmdiatement
(Irwinet
ses collaborateurs,1943et 19.56).

L'HORIZON
TEMPOREL
..
-

.-

185
..-_.

Le rythme mme des paiements des salaires a son rle


jouer et l'ouvrier pay la journe n'a pas les mmes conduites
temporelles que le mensuel des classes moyennes ou que le
rentier qui peroit annuellement ses dividendes ou ses fermages.
En conclusion, les perspectives projectives d'un individu
dpendent de sa capacit d'anticiper l'avenir. Cette anticipation
est une forme de construction que forge l'individu. Elle fait
des emprunts son exprience passe, mais elle est mue par
ses dsirs prsents et s'inssre dans le cadre de ce qu'il considre
appartenir au possible. Objectera-t-on cette analyse la
construction des chteaux en Espagne ? Dans ce dernier cas,
ou bien il s'agit de rves avec lesquels joue l'imagination de
l'individu, sans les inscrire rellement dans des perspectives
temporelles, ou bien le contact avec la ralit est perdu et le
malade croit vivre ses rves. Ni les uns ni les autres ne sont
rellement projets d'avenir. Nous y reviendrons en tudiant
l'influence de la personnalit sur l'horizon temporel.
II
LA DIVERSIT DES HORIZONS TEMPORELS
Toutes nos analyses prcdentes ont mis en vidence que
l'horizon temporel de chaque individu tait le rsultat d'une
vritable cration. Nous construisons notre pass comme notre
avenir. Les caractristiques adaptatives de cette activit sont
videntes. Il s'agit pour l'homme de s'affranchir en quelque sorte
du changement qui l'entrane, en conservant le pass disponible
par la mmoire et en conqurant l'avance l'avenir par la
prvision. Cette prise de possession du temps est essentiellement une oeuvre individuelle marque par tout ce qui dtermine la personnalit, l'ge, le milieu, le temprament, l'exprience. Chaque individu a ses propres perspectives. Ici toute
comparaison avec l'espace ne pourrait que nous induire en
erreur. L'espace est une collection d'objets et ce sont eux qui
dterminent pour une large part la structure de l'espace peru.
Le temps est certes la suite des changements, mais chacun
d'eux n'existe pour moi - part le changement prsent - que
comme souvenir ou comme anticipation, c'est--dire qu'ils ne
sont que des re-prsentations. L'espace est d'abord prsentation ;

186

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

il s'impose moi. Le temps est une conqute profondment


marque par la personnalit de chacun.
Le champ de ce problme est immense ; nous nous contenterons d'indiquer quelques grandes varits typiques de l'horizon temporel individuel. Au-del, seules des monographies
pourraient rendre compte de l'infinie diversit des perspectives
temporelles de chacun.
10

L'INFLUENCE

DE

L'AGE

SUR

L'HORIZON

TEMPOREL

Chaque ge a un horizon temporel diffrent. L'tude gntique nous a permis au dbut de ce chapitre de saisir la nature
mme des perspectives temporelles en les regardant se constituer. Sans revenir sur cet aspect, il nous faut suivre maintenant
leur dveloppement qualitatif et quantitatif tout au long de la
vie de l'individu.
Le premier indice qui rvle comment l'individu tient
compte du pass et de l'avenir est sans doute son activit. Tout
acte se rfre un pass et un futur, mais souvent cette
rfrence n'est pas explicite et ne comporte pas une localisation
dans le temps. Du dveloppement de l'horizon temporel, on
peut cependant trouver une indication dans les ractions diffres que nous avons dj invoques. Elles montrent une liaison
vivante entre l'avant et l'aprs. On peut procder avec l'enfant
comme avec l'animal. Sous ses yeux, on cache dans un appareil
choix multiples un objet dsir et on le retient d'aller saisir
l'objet avant que se soit coul un certain dlai. A mesure que
l'ge crot, on peut augmenter les dlais sans compromettre la
russite. Ces dlais sont videmment chaque fois relatifs une
situation, mais le fait important est que, pour chaque type de
problme, il y a une augmentation avec l'ge. Ainsi Hunter
(1913), dans un appareil choix multiples trois ventualits,
trouve que le dlai tolrable crot de 50 s 2 a. 6 m. jusqu'
35 mn 6 a. A propos d'un autre problme, Skalet (1930-1931)
trouve que le dlai qui est de quelques heures 2 a. atteint
34 jours 5 a. 6 m. A mesure que l'enfant grandit, il est capable
de tenir compte dans son activit de ce qui a prcd et de ce
qui suivra : L'accroissement
par rapport la dimension du
temps psychologique continue jusqu' l'ge adulte. Les plans
s'tendent plus loin dans l'avenir et les activits de longueur
croissante sont organises comme une unit (Lewin, 1952).

L'HORIZON TEMPOREL
--

187

C'est cependant le langage qui permet le mieux de se rendre


compte de l'tendue des rtrospections et des projections, aussi
bien de l'enfant que de l'adulte. Chez l'enfant, le dveloppement
du vocabulaire et celui des formes grammaticales sont des indices
qui s'ajoutent ceux que fournissent des observations plus
prcises.
Vers 1 a. 6 m., l'enfant commence voquer un objet qui
n'est pas prsent, c'est--dire qui est absent sans que l'on puisse
dire s'il se situe pour lui dans le pass ou le futur (Lewis, 1937).
Vers l'ge de 2 a., l'enfant est capable d'voquer des souvenirs
qui datent d'un mois environ ; vers 3 a., on trouve dj des
souvenirs vieux d'une anne, et vers 5 a. de 2 annes. Vers 7-8 a.,
le pass de l'enfant commence dborder son exprience personnelle. Il apprend s'intresser ce qui l'a prcd, l'histoire de ses parents et l'histoire tout court (Malrieu, 1953,
pp. 85-87). videmment, au dbut, il y a vocation sans localisation dans le pass. Cependant entre 2 et 3 a., l'enfant se met
employer le participe pass et l'imparfait, ce qui traduit une
premire orientation temporelle. La conscience de l'avenir se
manifeste dans l'anticipation des squences de comportements.
Vers 1 a. 6 m., un enfant qui rentre vers l'heure de son bain est
capable de rpondre bain la question o allons-nous ?
(Lewis, 1937). C'est seulement entre 2 a. 6 m. et 3 a. qu'apparaissent les rfrences un avenir plus lointain ; l'enfant parle
de midi , demain , sans que ces expressions signifient autre
chose qu'une rfrence un avenir proche mais indtermin
(L. W. et Cl. Stern, 1907 ; Decroly et Degand, 1913 ; Gesell et
Ilg, 1949). Vers 3 a., l'enfant commence prciser ce qu'il
pense faire le lendemain et, vers 3 a. et 6 m., situer les vnements habituels de la semaine, en particulier ceux des jours
exceptionnels comme le dimanche. Vers 4 a. apparat la rfrence
une prochaine saison, l't ou l'hiver prochain , et l'enfant
commence prvoir les ftes importantes comme celle de Nol
ou son anniversaire, ces prvisions devenant assez prcises vers
l'ge de 5 a. (Gesell et Ilg, 1949, p. 462 ; Decroly et Degand,
1913). Vers 8 ans, l'enfant qui devient capable de s'intresser
une histoire qu'il n'a pas vcue labore aussi ses premiers plan.
d'un avenir qui dpasse le cadre de ses activits coutumires.
Il parle de sa vie d'adulte : Je me marierai... Je serai chef de
gare... , plans qui se prcisent vers 9 a. (Gesell et Ilg, p. 464).

188

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

La comprhension des termes qui situent avec prcision le


temps par rapport au moment prsent ou par rapport au calendrier permet de saisir comment l'enfant conquiert le temps,
comment il s'y situe et situe les vnements vcus ou vivre.
En nous appuyant la fois sur Stern (1907), Decroly et Degand
(1913), Oakden et Sturt (1922), Bradley (1947), Ames (1946),
Gesell et Ilg (1949) et Malrieu (1953), nous avons dress une
chronologie de la comprhension ou de l'emploi des termes
dsignant une localisation prcise. Les ges sont videmment
approximatifs et les diffrents auteurs ont des dsaccords qui
dpassent parfois une anne. Plus important est l'ordre mme
de la fixation des mots qui traduit sa manire l'expansion de
l'horizon temporel.
Reconnatre un jour privilgi de la semninc, comme
4 ans
le dimanche ..................................
Prciser si on est le matin ou l'aprs-midi.......... 5 5Utiliser exactement hier et demain .........
6Indiquer le jour de la semaine ....................
7 le mois .................................
7-8 la saison ...............................
8l'anne..................................
8-9 le jour du mois .........................
estimer la durze :
a) D'une conversation ......................
1 12 b ) Depuis les vacances ...................

cc
vacances
...................
C) Jusqu'aux
12 -Donner l'heure 2J Inn prs......................
Il ressort de ce tableau qu'il y a progrs simultan de la
localisation dans le pass et dans le futur, comme l'a remarqu
Malrieu (ibid., p. 84). D'autre part, il faut noter que l'enfant
s'oriente d'abord dans les activits cycliques qui ont un rapport
direct avec le rythme de son existence : avant de s'orienter
dans les jours privilgis de la semaine, nous savons qu'il
s'adapte trs vite au cycle de chaque journe. Ensuite, c'est en
ayant recours l'organisation de squences des priodes de
temps vcu qu'il conquiert le temps, s'y oriente et localise un
moment par rapport aux autres (Farrell, 1953).
Dans le temps conventionnel, le tableau montre que son
orientation se dveloppe peu peu entre 6 et 9 a. ; plus tard
seulement il est capable d'estimer les dures en units de temps,

L'HORIZON

TEMPORI;l,
_....... _

.......... _

...

189

sur lequel nous reviendrons


ceci est un autre problme
suivants.
les chapitres
ne se produit
des perspectives
Ce dveloppement
temporelles
Par
mentales.
des
activits

de
celui
fur
et
mesure
qu'au
au
vnement
localisation
d'un
la
temps
par rapport
exemple,
est capable
l'enfant
n'est possible
conventionnel
que lorsque
de deux sries
de l'opration
par laquelle il ralise la co-sriation
la socit.
celle qu'il vit et celle que lui propose
d'vnements :
ces
o commencent
de 6 ans, poque
Or ce n'est qu' partir
de
cette
orientation.
l'enfant
est
Avant,
capable
oprations,
que
aux autres
actes les uns par rapport
il ne peut situer ses propres

. Il est

et
en
avant
un
classement
en
aprs
simple
que par
une forte corrlation
aient trouv
alors naturel
que les auteurs
l'orientation
du vocabulaire
entre la comprhension
temporel,

mais
dans

aux tests d'intelligence


le temps et les rsultats
gnrale,
ou de dbiles
d'adultes
d'enfants,
(Friedman,
qu'il
s'agisse
1944 ; Buck, 1946 ; Levine M. et Al., 1959 ; Brower et Brower,
1947 ;
Johnson,
1964).
ne dpendent
les perspectives
pas
temporelles
Cependant,
aussi li?es
semblent
Elles
de
et
de
l'ge
l'intelligence.
que
la capacit
la tolrance
la frustration
ou, plus explicitement,
d'atteindre
des satisfactions
diffres (voir p. 191). Plus l'enfant
et
une rcompense
est capable
de choisir
importante
plutt
et
ses
et
diffre
faible
immdiate,
plus
rcompense
qu'une
et
tendues
vers
l'avenir
semblent
(Mischel
perspectives
dans

Metzner,
1962).
ne nous apprend
Ce type de considrations
pas le rle resSur
dans la vie de l'enfant.
pectif que j oue le pass ou l'avenir
des gn l'heure
actuelle
cette question,
on en est rduit
entre
se dgage de la confusion
ralits.
Au moment
o l'enfant
un
beaule pass et l'avenir,
il est manifeste
joue
que l'avenir
conscientes
que le
coup plus grand rle dans ses perspectives
de ce
n'est
videmment
mme
si
sa
vie
que rptiti3n
pass,

a
fait
et
l'cole..,
Quand j'irai
quand
appris jusque-l.
qu'il
d'une
les variations
10 ans...,
16 ans sont
7 ans...,
j'aurai

du
mme
thme
:
tourne
autour
conversation
Quand
qui
S'il se penche
sur son pass, ce n'est que par
je serai grand.
mais
aux autres,
se
situer
touches
brves,
par rapport
pour
on
Chez
sans y attacher
contre,
l'adulte,
par
d'importance.
de l'importance
observe
avec l'ge une diminution
progressive

/'S Yc/lOLOG1EI)IJ TEMPS

190

attache ce qui viendra et une importance accrue de ce


qui s'est pass. Au thme de quand je serai grand, quand
je serai mari, quand j'aurai une auto n, succde peu peu le
thme de mon temps, quand j'tais enfant, quand j'tais
jeune... . Les personnes ges s'enferment de plus en plus dans
un prsent qu'elles ne vivent que par rfrence au pass
(Visher, 1947). Cependant, il faut distinguer, avec Kastenbaum (1963), la capacit des personnes ges penser le futur
et celle d'envisager leur avenir personnel. Ce dernier aspect
seulement est modifi par la vieillesse en fonction de la diminution de l'esprance de vie.
Ainsi, si l'on nglige de fortes diffrences individuelles sur
lesquelles nous allons revenir, tout se passe comme si l'homme,
en se situant dans le temps, compte tenu de l'esprance de vie
moyenne, attachait la plus grande importance la partie la
plus longue de sa vie, c'est--dire celle qui n'est pas encore vcue
quand il est jeune, et celle qu'il a dj vcue quand il est g.
Ce point de vue permet sans doute d'expliquer qu'entre 40
et 50 ans, il y ait dans toute vie humaine une priode critique,
celle justement du milieu de la vie, o on passe progressivement
de la jeunesse la vieillesse avec tous les rajustements des perspectives temporelles que cette mutation entrane. Cependant,
nous avons toujours tendance situer la vieillesse au-del de
notre ge actuel et notre conception de l'ge chronologique se
modifie mesure que nous vieillissons (M. Wertheimer, 1960).
20

L'INFLUENCE

DE

LA

PERSONNALIT

Nous vivons toujours dans le prsent, mais il y a deux


manires de le vivre. L'une consiste tre coexistant la situation prsente, l'autre au contraire s'en dtacher pour se
transporter par l'imagination en un temps qui n'est plus ou dans
un temps qui n'est pas encore. Dans ce deuxime cas, le pass
ou l'avenir devient un prsent vcu. La rverie, la lecture d'un
roman, une reprsentation cinmatographique concrtisent ce
genre de situations dans lesquelles nous vivons d'abord dans un
autre temps que celui de notre activit prsente. Au cinma,
je suis plus dans le temps du film qu'en train d'assister un
spectacle. La pathologie mentale offrirait aisment des exemples
extrmes de telles transpositions. Sans aller jusque-l, chaque
instant de notre vie comprend des perspectives temporelles

L'HORIZON TEMPOREL

191

telles que la part vcue qui revient au prsent, au pass ou


l'avenir varie dans de notables proportions. De l naissent ce
que Malrieu a appel des attitudes temporelles que peut
atteindre non seulement la phnomnologie du temps vcu,
mais aussi l'tude du comportement, car nos actes en dfinitive
en dpendent : Suivant que nous serons attachs la vie
quotidienne ou l'avenir individuel, fixs sur la mort, sur le
pass ou sur l'avenir humain, nos actes auront une ampleur bien
diffrente (Malrieu, ibid., p. 22).
Ces attitudes apparaissent en chacun de nous mesure
mme que nous constituons nos perspectives temporelles, notre
temps personnel. L'analyse peut facilement y dceler des
influences nombreuses o s'allient la fois le mode d'aborder
la ralit qui dpend de notre temprament et la manire dont
notre histoire personnelle nous a faonns. Or cette histoire
elle-mme s'insre dans une culture o les instances temporelles
peuvent tre valorises diffremment suivant les poques et les
civilisations. Malrieu a justement essay d'opposer les philosophies ternistes qui vouent l'humanit un effort constant
pour faonner un type immuable d'homme, et les philosophies
progressistes tendues vers la conqute du temps qui apporte
sans cesse quelque chose de nouveau l'homme.
A travers la philosophie, et surtout la littrature, Poulet,
dans ses tudes sur le temps humain (1950), a montr de faon
pntrante comment d'une poque l'autre le temps tait vcu
d'une manire nouvelle et combien d'un individu l'autre
variaient les perspectives temporelles. Nous ne pouvons ni le
suivre ni le rsumer, mais nous lui emprunterons de nombreux
exemples dans notre description des grands types d'attitudes.
A ct des analyses bases sur l'observation du comportement, sur les interviews ou sur l'analyse du contenu des propos
ou des crits, les psychologues ont dvelopp ces dix dernires
annes des mthodes originales pour tudier les perspectives
temporelles d'individus ou de groupes sociaux. Nous y faisons
de nombreuses allusions dans le texte, mais il apparat utile
de classer ces mthodes en fonction de l'objectif atteindre.
1 La tolrance la frustration ou les satisfactions diffres.
Cet aspect tr? primitif dans le dveloppement de la personnalit semble caractristique, pour les psychologues, de

142
2

1'5 'y'CIlOLOGlE DU TEMPS

la maturit
et, pour les sociologues, d'une bonne intgration
dans une socit dveloppe.
Les techniques
utilises, ct
de l'observation
et des questionnaires
portant sur les conduites
impulsives, les conduites sexuelles, l'usage de l'argent et en
o il y a un choix centr sur
gnral sur toutes les motivations
immdiate
ou diffre, ont surtout essay de
une satisfaction
Ils sont prsents sous
provoquer des conflits chez l'individu.
Prfreriez-vous
forme verbale
de type projectif.
une
de
suite
ou
une
x
tout
forte
rcompense
plus
rcompense
(n fois x) dans une semaine ou un mois ? n Surtout avec des
on peut concrtiser
enfants
et des adolescents,
le conflit.
une
une
on
donne
Aprs
rcompense,
preuve qui justifie
faible mais immdiate,
et une
choisir entre une rcompense
mais
diffre.
Une
forme
rcompense
partiplus importante
culirement
prcise consiste donner comme rcompense des
bons qui peuvent tre utiliss dans un drug store voisin. La
valeur de ces bons augmente avec le temps qui passe (Bialer,
1961).
Une autre forme projective consiste demander au sujet
de faire un rcit de la manire dont il utiliserait
une forte
somme gagne, par exemple, dans une loterie ou reue en
hritage.
Enfin, on peut utiliser les protocoles du Thematic Apperd'un contrle
ception Test pour vrifier s'il y a prdominance
interne ou d'un contrle externe sur la conduite (Dounan et
Walker, 1956).
20 L'orientation
des perspectives
De nomtemporelles.
breuses mthodes ont t imagines pour essayer de dceler
le rle relatif du pass, du prsent et du futur. Les principales
sont les suivantes :
a) Faire rdiger une autobiographie
passe et future
(Israeli, 1936) ;
au sujet de dcrire dix choses
b) Demander
il
a
pens (ou dont il a bavard) dans
auxquelles
suffisamment
de dtails. On dduit
en donnant
relatif des items la prdominance
de l'une ou l'autre
et
Kafka,
1952
; Teahan, 1958).
temporelle ((Eson
du
Les
temps (Knapp et Garbutt,
c)
images
auteurs ont choisi des expressions pouvant
tre

diffrentes
la semaine,
du nombre
perspective
1958). Ces
considres

L'HORIZON TEMPOREL

193

comme des mtaphores du temps. Aprs avoir limin les plus


banales et les plus incongrues, ils en ont retenu 25 parmi celles
que l'enqute prliminaire avait fait apparatre comme controverses. Le sujet doit alors les classer en cinq catgories, suivant
qu'elles lui semblent plus ou moins appropries au temps.
Par une mthode d'analyse factorielle, les auteurs distinguent
un premier facteur qui classe les items sur un continuum bipolaire, depuis un train en marche rapide, un cavalier au galop,
jusqu' un ocan tranquille ou une grande tendue de ciel et
un deuxime o il leur semble voir apparatre trois ensembles,
l'un dynamique et vif (prfrence pour les items : une chute
d'eau rapide, un train rapide, un cavalier au galop, etc.),
l'autre naturaliste-passif (une vaste tendue de ciel, des nuages,
le rocher de Gibraltar, etc.) et, enfin, un qu'ils qualifient d'humaniste, car les images voquent l'homme (un chapelet de grains,
une chandelle qui brle, une vieille femme filant, une chanson
langoureuse, etc.). Le premier facteur semble le plus intressant.
d ) Le diffrenciateur smantique. La technique d'Osgood
a t encore peu employe dans ce domaine, mais semble
prometteuse. Hariu (1963) a ainsi utilis le diffrenciateur
smantique pour caractriser le pass, le prsent et le futur et
a trouv des diffrences importantes. Kastenbaum (1959)
a aussi utilis cette technique avec le mot : mort.
3 L'extension des perspectives futures.
a ) Les histoires imaginer. Leshan (1952) a imagin de
donner une premire phrase partir de laquelle le sujet doit
inventer une histoire (ainsi : Pierre pensait propos de...) et
il doit aprs valuer la dure du dveloppement de l'histoire.
Kastenbaum (1965) a montr qu'en ajoutant un qualificatif affectif la situation (Jack s'veillait se sentant merveilleusement bien...), les histoires se rfraient plus souvent au
pass que si la phrase d'origine tait neutre (Jean s'veillait).
4 Cohrence et densit des perspectives futures.
Wallace (1956) a dfini un indice de cohrence des perspectives futures en demandant aux sujets : a ) d'indiquer
quel ge 14 vnements qui arrivent presque tous les gens
surviendraient ; b) de classer ces 14 mmes vnements dans
l'.

FRAISSE

13

194

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

l'ordre
o ils pourront
leur arriver.
La cohrence
est donne
la
corrlation
de
ces
deux
sries.
par
La densit
est dfinie par le nombre
d'vnements
que le
dans son avenir ou par le nombre
d'identisujet peut prvoir
fications
la
personnelles
que le sujet peut faire en rponse
Que deviendrez-vous ?
n (Kastenbaum,
1961).
question :
*
* *
Pour

mieux situer les types d'attitudes,


il n'est pas mauvais
de
dterminer
est
l'attitude
la plus commune
d'essayer
quelle
dans notre
civilisation
et quelle part est faite au prsent,

l'avenir
et au pass - chez l'adulte
du moins. Dans une enqute
conduite
Israeli (1932) a constat
auprs des tudiants,
que le
leur
fois
le
futur
1,2
prsent
apparaissait
plus important
que
et 12,7 fois plus important
le
Ce
rsultat
semble
que
pass.
dans un prsent
orient
prouver
que nous vivons ordinairement
vers l'avenir,
mais qui se soucie peu du pass.
Une rcente
recherche
de Farber
des indications
(1953) apporte
analogues.
Il a demand
des tudiants
amricains
de classer les jours de
la semaine
leurs prfrences
le jour prfr),
d'aprs
(1 tant
et il a obtenu le rsultat
suivant :
Lundi

Mardi

Mercre3i

Jeudi

Vendredi

Samedi

Dimanche

6,1

5,0

4,9

4,3

2,9

1,5

3,0

il ressort que le samedi est le jour prfr


Des commentaires,
est
d'activits
libres (sports,
parce qu'il
empli
spectacles,
etc.),
mais aussi parce qu'il est vcu dans la perspective
d'un jour de
Si le lundi est au contraire
le jour le moins apprci,
repos.
c'est non seulement
en fonction
des activits
qu'il comporte
et qui ne sont pas diffrentes
de celles des autres jours de la
mais parce qu'il est vcu dans la perspective
d'autres
semaine,
mesure que l'on avance dans la semaine,
les
jours de travail ;
de moins en moins dsagrables
selon un
jours apparaissent
et le vendredi,
veille du jour prfr,
gradient
rgulier,
parat
aussi agrable
Il semble
donc bien que les
que le dimanche.
sont d'al ord
relatifs l'activit
sentiments
mais forteprsente,
ment nuances
du
la
ralit
tandis
avenir,
par
proche
que le
ne
semble
de
rle
essentiel
sur
la
manire
d'envipass
pas jouer
sager le prsent.

L'HORIZON TEMPOREL

195

Ces considrations sont renforces si l'on observe l'attitude


de tous ceux qui vivent une priode de leur histoire qui a un
terme fix. Soldats faisant leur service militaire, prisonniers
dont la peine est terme, se rveillent chaque matin en
comptant les jours qui les sparent de la libration, mais ne font
pas grand cas de la priode dj rvolue (Farber, 1944).
A y regarder de prs, toutes nos conduites ont d'ailleurs ce
mme caractre. Elles sont dtermines par la situation prsente
et orientes par un but atteindre. Le pass fournit ses leons,
mais il n'a pas dans la vie quotidienne d'intrt en lui-mme.
Notre prsent est polaris vers un futur, proche ou lointain,
craint ou dsir. Notre vie est essentiellement oriente vers
l'avenir , concluait aussi Minkowski (1933, p. 279) partir
de ses analyses. Toutefois il ne s'agit l que de la tendance la
plus frquente. Nous allons dceler maintenant, en fonction
de la personnalit de chacun, des attitudes vitales qui valorisent
de prfrence le prsent, ou l'avenir ou le pass. Pour les dcrire,
nous ferons un large appel la pathologie qui joue en ces
problmes le rle de miroir grossissant, en exagrant des
attitudes qu'un critique attentif comme Poulet a pu dceler
chez les crivains qui ont su exprimer travers une oeuvres
leur propre horizon temporel.
A) L'emprise du prsent
a) Il est des tres qui ne vivent que dans le prsent, simplement parce qu'ils n'ont pas la possibilit d'avoir un horizon
temporel. C'est le cas de l'animal. Nous avons vu que le tout
jeune enfant tait dans le mme cas, et le dbile mental qui
n'a pu se construire ni pass ni avenir n'chappe pas lui non
plus au prsent. Il ne voit que la jouissance du prsent, le
reste se trouvant pratiquement en dehors de son apprciation o
(Minkowski, ibid., p. 335).
Mais il est d'autres tres qui vivent principalement dans le
prsent parce que leur horizon temporel s'est trs notablement
rtrci. Cette involution peut avoir des causes multiples et des
aspects trs divers.
Les maniaques, selon l'analyse de Minkowski (ibid., pp. 275276), sont justement des malades chez qui le contact avec la
ralit prsente est bien conserv, o mais c'est uniquement un
contact instantan sans que cet instant s'inscrive dans un

196

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

horizon temporel. Ces malades sont hypersensibles aux sollicitations du monde extrieur : Un objet sur lequel tombe leur
regard, une inscription, un bruit contingent, une parole qui
rsonne par hasard leur oreille sont de suite englobs dans
leurs dires... ils expriment leurs perceptions par des paroles et se
trouvent entrans ensuite, sans but, par la stimulation cre
ainsi (I?raepelin, cit par Minkowski). Leur vie dans le prsent
est videmment trs pauvre -- comme celle en un sens de
l'animal ou du dbile - car ils sont le jouet du ccmaintenant
toujours variable, changeant d'un instant l'autre. Le seul
enseignement qu'ils nous offrent est ngatif : ils manifestent
que la vie dans le prsent n'a de richesse et d'efficience qu'au
sein d'une organisation qui intgre les leons du pass et qui
appelle l'avenir rpondre aux sollicitations du prsent.
L'euphorie du maniaque est lie ce rtrcissement de son
horizon temporel : ni le poids d'un pass, ni l'incertitude de
l'avenir ne viennent influer sur l'humeur qui dpend troitement
du prsent.
Le grand ge, lorsqu'il s'accompagne d'un affaiblissement
intellectuel, estompe sa manire les perspectives temporelles
qui se sont dveloppes avec l'intelligence. Le vieillard ne songe
plus l'avenir et ses reprsentations du pass s'effacent. Cette
impuissance de l'anticipation et cette imperfection de la rtrospection conditionnent une insouciance qui n'est pas de l'indiffrence, mais de la srnit... L'existence d'un dtachement si
complet du pass et de l'avenir, des tres et des choses, avec
conservation de l'adaptation au prsent n'est peut-tre que
l'aboutissement normal de la mentalit humaine, quand l'organisme, pargn par la maladie, subit l'puisement de l'ge
(Minkowski, ibid., pp. 340-41, d'aprs Courbon, 1927).
Ce dernier cas diffre cependant de celui des maniaques
en ce que le prsent garde une consistance et une orientation.
Ce sont seulement les perspectives temporelles long terme
qui se sont vanouies.
b ) En dehors de ces exemples o l'emprise du prsent
rsulte d'une sorte d'impuissance envisager les perspectives
temporelles, il est d'autres cas o le rtrcissement de l'horizon
temporel au seul prsent est le fruit des processus de dfense
de l'individu contre les dangers qui proviennent du pass ou de
l'avenir et qui semblent menacer son intgrit.

L'HORIZON TEMPOREL

197

Il est vraisemblable que beaucoup d'enfants dlinquants,


par exemple, sont sous l'empire de motivations qui ne permettent pas de supporter le poids de la frustration que comporte
la lente ralisation d'un projet. Ce trait se rvle dans les
recherches de Barndt et Johnson (1955), qui ont trouv que
les histoires imagines par des garons dlinquants se droulaient dans une tendue temporelle plus courte que celles
d'adolescents du mme ge, de mme niveau intellectuel et
de mme statut socio-conomique, et dans les recherches de
Mischel (1961) sur l'impulsivit des dlinquants. Dans la mme
perspective et en tudiant des adolescents manquant de stabilit motive, Levine et Spivack (1959) ont dmontr qu'il y
avait une relation entre l'tendue de l'horizon temporel et la
capacit de sacrifier une satisfaction immdiate un but plus
lointain, rsultat retrouv par S. L. Klineberg (1963).
Complmentairement, on trouve que chez des dlinquants
soumis une psychothrapie, les perspectives temporelles
(values par le T.A.T.) vers le pass et surtout vers l'avenir,
s'allongent par comparaison avec un groupe contrle (1).
La description qu'a faite Baruk de malades, anciens dports
victimes pendant la guerre de perscutions raciales, permet de
saisir un mcanisme de ce refuge dans le prsent : Ces sujets,
ballotts, opprims, menacs sans cesse, terroriss, placs souvent devant un avenir en apparence ferm et sans espoir, ont
fini par prendre l'habitude de ne plus penser l'avenir et
d'touffer aussi dans leur mmoire le souvenir de leurs annes
passes. Ils ne vivent plus que dans le prsent et ont aboli la continuit du pass vers l'avenir. Cette fixation de toute l'orientation
psychologique dans le seul prsent a des consquences considrables. Elle fait disparatre l'impression du but et de la finalit
de la personnalit ainsi que la notion de la valeur mme de cette
personnalit (1952, p. 13). Sans avoir sombr dans la maladie,
(1) Si on comparedes enfantsde 10-12ans internesd'institutsmdico-pdagode 13-16ans, internes
giques la suite de troublescaractrielset des adolescents
d'untablissement
deradaptationscolaire,onconstatequel'inadaptationaugmente
l'orientationversl'avenirchezlesjeunesenfantset qu'ellela diminuechezlesadolescents(par rfrence des enfantsbienadapts).
Cecis'expliqueraiten distinguantle type d'orientationversl'avenir,qui serait
de l'ordre du dsirchezl'enfantet de l'ordredu projet chezl'adolescent.Ainsi,
l'inadaptation,chezl'enfantde 10ans,entraneraitl'vasiondansle futur.Un sens
plus aigudu rel,chezl'adolescent,entraneraitau contrairecommeconsquence
de l'inadaptationun rtrcissement
de l'horizontemporel(S. L. Klineberg,1963).

198

r.?wcrror,ncrr

nu Tl\MPS

tous les prisonniers et dports ont prouv ce besoin de se protger plus ou moins consciemment contre un pass dont les
souvenirs heureux auraient amolli leur rsistance de chaque
instant et contre l'vocation d'un avenir dont l'incertitude aurait
t un lment supplmentaire de dcouragement. Dans leur cas,
la pression vient des circonstances extrieures. Chez les nvross,
elle nat souvent de leurs propres conflits. Le temps peut tre alors
un mcanisme de dfense qui permet d'isoler le moi de ses traumatismes ou de ses pulsions en crant un intervalle (Fenichel,
1953, 1, p. 193). Ce mcanisme peut jouer dans des sens diffrents suivant la direction d'o vient la menace. Cette dernire
peut surgir du prsent et le malade chercher refuge dans le
pass, par exemple ; elle peut aussi - et c'est le cas qui nous
intresse ici - surgir du pass et, dans des nvroses obsessionnelles, pousser se rfugier dans le prsent. Les malades ainsi
atteints s'efforcent de sparer un pass pnible ou menaant
du prsent. Tel malade, par exemple, peut devenir ponctuel
pour viter la rue des instincts et surmonter la crainte de
perdre son intgrit, ou pour se garder des mauvais dsirs .
Pour ne pas tre submerg par son inconscient, tel autre
s'efforce de ne pas perdre son temps et trouve une scurit dans
ce contact avec lui-mme et le monde des objets (Dooley, 1941).
Aussi longtemps que les obsds russissent rgler leur vie
sur des horaires, ils sont srs de ne pas commettre les pchs
redouts et aussi longtemps qu'ils savent l'avance ce qu'ils
feront, ils peuvent surmonter la crainte provoque par leurs
tendances faire ce dont ils ont peur (Fenichel, ibid., I, p. 346).
Rousseau, selon l'tude de Poulet, prendrait place parmi
ceux qui se rfugient dans le prsent par dfense contre un
futur redout. Son imagination drgle lui peignait en effet
d'avance le futur comme ne pouvant tre que malheureux.
Mon imagination effarouche qui ne me fait prvoir que de
cruels avenirs... , crivait-il dans les Confessions. L'lan vers
l'avenir qui tait si fort en lui devenait donc comme un lan
vers le malheur , et il cherchait son bonheur dans l'intensit
des sentiments et des sensations du prsent. Mon cur, uniquement occup du prsent, en remplit toute sa capacit, tout
son espace (Confessions, cit par Poulet, p. 171).
De son attitude on peut rapprocher celle de Benjamin
Constant, lui aussi en qute du bonheur : C'est la raction du

I,'IIORIZ07V TEMPOREL

199

pass et de l'avenir sur le prsent qui fait le malheur. Dans ce


moment, je ne souffre point... Ce que j'ai souffert n'est plus, ce
que je souffrirai n'est pas et je m'inquite et je me tourmente,
je me crve pour ces deux nants-l !... Quel sot calcul !...
Mieux vaut profiter de chaque heure, incertain qu'on est de
l'heure qui suit (cit par Poulet, p. 218 et p. 223). Sa conclusion est logique, bien qu'en fait son inquitude l'empcht
de s'y tenir.
Cette attitude, variante du carpe diem picurien, est videmment une des lignes de recherche de l'homme qui se satisfait
de se sentir vivre, lorsque le prsent le blesse moins qu'un pass
charg de souffrances ou de remords et qu'un avenir angoissant
par son indtermination mme.
c ) Chez d'autres tres, la double perspective temporelle
peut s'effacer, non par souci de se protger de l'avenir et du
pass, mais simplement parce que le prsent a en eux une rsonance privilgie. A en croire Heymans et Le Senne, ce serait
mme un trait de caractre : la primarit qui s'opposerait
la secondarit et qui, au point de vue qui nous intresse, se
dfinirait par le retentissement des impressions sur notre vie.
L'homme primaire vit dans le prsent, se renouvelle avec
lui : la primarit est une fontaine de Jouvence. Au contraire
le secondaire amortit le prsent comme par la force d'un volant,
par une structure qui le leste, en opposant l'vnement actuel
la rpercussion d'une multitude d'impressions passes d'a.illeurs
ingalement oprantes (Le Senne, Trait de caractrologie,
1945, p. 89). Selon l'enqute statistique d'Heymans et Wiersma,
les traits caractristiques de l'individu primaire sont entre
autres :
agit en vue de rsultats immdiats ;
- immdiatement
rconcili ;
- vite consol ;
- dsireux de changements ;
Tandis que le secondaire est :
- homme d'habitude ;
- longtemps sous une impression ;
- - attach aux vieux souvenirs ;
- constant
dans ses affections ;
en
vue
d'un avenir lointain.
- agit

200

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

Le primaire apparat ainsi comme un homme qui se renouvelle avec les changements mmes de la vie, sans que psent
sur ses dcisions et ses sentiments prsents, ni un pass qui
obsde, ni des projets qui enchanent. La situation prsente
a pour lui une importance majeure, non pas qu'il n'ait pas de
perspectives temporelles, mais parce que celles-ci n'ont pas de
retentissement en lui (1).
De cette me qui, dans la jouissance du moment prsent,
oublie et ce qui a prcd et la proccupation de ce qui va
suivre , A. de Vigny a fait un portrait saisissant : ... Camlon
perptuel, elle finit par n'tre ni heureuse ni malheureuse,
c'est seulement une flamme qui ne s'allume qu'au mouvement
des autres, et par elle-mme, n'ayant plus de vie, demeure incapable d'tre et ne mritant plus qu'on compte sur elle plus que
sur une bulle de savon toujours emporte par le vent et colorie
par les objets qu'elle rencontre. A ce portrait, il oppose l'me
attentive la fois aux trois points de l'existence, le pass,
le prsent, l'avenir, ne cessant de revoir ce qui a t et l'voquant par la mmoire, de considrer ce qui est en le contemplant
par le jugement, de conjecturer les probabilits de ce qui sera
par l'imagination soumise aux calculs de la raison et aux lois
de la volont (Journal, cit par Poulet, pp. 263-264).
tre ainsi la proie du prsent est sans rapport avec le fait
d'tre prsent une situation qu'il faut assumer. Les travaux
d'Heymans et Wiersma nous pargnent cette confusion. Ils
montrent que ce sont le actifs, par opposition aux non-actifs,
qui sont les plus prsents leur travail et les moins distraits.
Mais ce trait est sans rapport avec la primarit, donc avec le
plus ou moins de retentissement qu'ont le pass et les plans
lointains sur le prsent vcu.
En rsum, ou bien les perspectives temporelles peuvent
tre absentes par suite d'une dfaillance congnitale ou pathologique, ou bien elles sont dvalorises par ceux qui en redoutent
(1) Paulhana dcritdes tresqu'il appelleles prsentistes
qui se caractrisent r ar la prdominance
excessive,dansl'esprit,de l'tat mentaldu moment
rsulte,dit-il, de la faiblesse,de l'absence,
(l52i, p. 193).Cetteprdominance
du retard, de l'insuffisancedu contrle ;les tendancesqui devraientl'exercer
danssonesprit,nes'oppose
n'entrentpasen activit(1924,p. 193).Leprsentisme,
car desreprsentations
pas aufuturismeou au passisme,
prsentessurgiesde notre
dans
passou relatives des projetsd'avenirpeuvents'imposerimprativement
lemomentprsent.Cestresontun trait en communl'exprience
:
passene contrle
pasleursractionsprsentes.

L'HORIZON TEMPOREL

201

la menace, ou bien enfin, quoiqu'actuelles, elles sont pratiquement sous-estimes parce que le retentissement des impressions
prsentes les submerge : autant de manires trs diffrentes
de limiter le temps vcu aux seuls changements du prsent.
Que tous les individus dont nous venons de parler soient
normaux (les enfants, les primaires, les vieillards) ou qu'ils soient
malades (les dbiles, les maniaques, les obsds), on ne peut
s'empcher de penser qu'il leur manque une certaine richesse
humaine. Ils sont le jouet de changements incessants. A travers
eux, nous apercevons ce que doit tre une vritable matrise
du temps : elle exige de l'homme un regard qui couvre la
fois toute l'exprience acquise dans le pass et tous les plans
de l'avenir prvisible. N'est-ce pas tendre vers le plus haut
niveau de cette fonction du rel qu'a si souvent invoque
P. Janet pour dcrire la sant mentale ?
B) L'emprise du pass ou de l'avenir
Limiter son horizon temporel pour le rduire au seul prsent est sans doute ngliger une partie du rel. Cependant
cette conduite exige encore d'affronter la situation actuelle.
Lorsque cet affrontement parat dpasser nos forces, il nous
reste nous rfugier dans des situations o nous trouverons
avec moins d'effort une ralisation de nos dsirs. Le pass et
l'avenir o nous ne pouvons vivre qu'en imagination nous
offrent justement une vasion de ce genre. Dans la rverie
comme dans le rve, nous sommes dlivrs de la pression du
prsent et les dsirs tendent se satisfaire au moyen de fantasmes (Bergler et Roheim, 1946).
Dans la fatigue, la psychasthnie, en gnral dans les
maladies mentales, on observe ce refuge qu'offrent les rveries.
Elles sont le plus souvent des rtrospections, parfois des anticipations, et permettent des satisfactions qu'interdit le prsent.
Si on admet qu'est temporel ce qui est soumis au devenir de
la ralit, on peut dire que ces rveries sont intemporelles et
par suite reconnatre avec Freud et de nombreux psychanalystes qu'elles sont une irruption de l'inconscient, lui aussi
intemporel. De toute manire, elles sont une fuite de la ralit
prsente.
Dans les cas cits prcdemment, il y avait fuite du prsent
vers le pass ou le futur ; mais on peut rencontrer des malades

202

PSYCHOLOGTEDU TEMPS

qui ne peuvent se fixer au prsent, non parce qu'ils le fuient,


mais parce que, le plus souvent, l'emprise du pass est trop
grande. C'est le cas d'un remords lancinant. En somme, ce qui
compte pour un individu, c'est le poids relatif qu'ont, un
moment donn, pass, prsent et avenir. Ou bien il fuit une
situation intolrable, passe, prsente ou future qui l'amne
se rfugier dans un autre temps ; ou bien il subit l'emprise
du pass, du prsent ou du futur, de telle sorte que les autres
aspects de la ralit lui sont masqus.
Ces phnomnes que nous allons tudier sous la loupe de la
maladie, nous en faisons tous l'exprience peu ou prou. Quand
le travail est trop difficile, l'enfant rve une satisfaction passe
ou future. Des sentiments de culpabilit, des frustrations antrieures nous dtournent des tches prsentes comme des proccupations d'avenir. En revanche, la prsence l'actuel marque
toujours un retour un quilibre de la personnalit. Volmat
(1956, pp. 167-169) a remarqu que les malades mentaux peignaient rarement des scnes qui soient en relation avec le
contenu de leur maladie, tandis qu'il y avait ractualisation
de leurs conflits partir du moment o leur tat s'amliorait.
De mme dans les gurisons aprs leucotomie, de nombreux
auteurs ont observ que les oprs devenaient nouveau
plus prsents. Petrie (1952) les a interrogs systmatiquement
dans la perspective o nous nous plaons, et il a constat que le
nombre de ceux qui taient plus satisfaits du prsent, ou inversement de ceux que le prsent ne rendait plus si malheureux,
augmentait avec la gurison. Ainsi, dit-il, aprs leucotomie
nous avons le portrait d'un individu qui est plus absorb par
le prsent et qui y vit plus heureux qu'avant son opration, qui
tend laisser le pass derrire lui et qui est plus rassur quand
il considre le futur. Ceci fait un contraste avec son tat avant
l'opration qui tendait tre orient vers le pass et qui tait
trs mcontent du prsent (ibid., p. 30). Ce rsultat, notons-le,
ne contredit pas une autre observation souvent faite chez ces
oprs : ils manifestent un certain dsintrt pour le futur qui
n'est pas la perte d'une aptitude prvoir, mais une diminution
de la capacit d'effort par laquelle est justement atteinte la
reprsentation conjointe des perspectives temporelles (Porot,
1947 ; Jones, 1949). Il s'agit bien l d'un dficit, mais qui a t
leur salut en les dlivrant de l'angoisse du pass ou de l'avenir.

L'HORIZON TEbTPOREL

203

Si les difficults prsentes nous rejettent vers le pass ou


l'avenir, il faut souligner qu'en gnral la fuite n'est pas possible
la fois vers l'une et l'autre de ces perspectives. Celles-ci sont
en effet antithtiques dans leur signification et toujours relatives
l'une l'autre : l o l'avenir se ferme, le pass prend une importance dmesure, moins que ce ne soit l'emprise du pass qui
fasse perdre de vue l'avenir.
Nous envisagerons donc successivement les deux directions
dans lesquelles l'homme peut s'orienter hors du prsent.
a) La fuite vers l'avenir. - Normalement, la vie prsente
est oriente vers l'avenir qui donne un sens notre action.
Cependant, le futur est plus ou moins important, suivant la
liaison qu'il entretient avec l'activit prsente. Il peut en tre
le but, il peut aussi n'tre qu'vasion, s'il provoque une anticipation trop exclusive de ce qui n'est pas encore. C'est une
pareille attitude que peignait Montaigne : Nous ne sommes
jamais chez nous ; nous sommes toujours au-del. La crainte,
le dsir, l'esprance nous lancent vers l'avenir et nous drobent
le sentiment et la considration de ce qui est (Essais, cit
par Poulet, ibid., p. 3).
Le jeune Vigny disait de lui-mme : Je ne fais rien, comme
vous pensez, que rver quelques projets pour l'avenir , et
ce propos, qui pourrait tre banal de la part d'un jeune homme,
prend tout son sens, si on le compare au suivant : J'ai toujours
eu un tel effroi du prsent et du rel dans ma vie... (cits par
Poulet, ibid., pp. 249 et 248). P. Janet aurait t enchant par
cette liaison qu'tablissait Vigny entre le prsent et le rel. Elle
est significative.
Un tel effroi entrane-t-il un risque pour la sant mentale ?
En gnral, non. Perrette, comme beaucoup d'enfants, peut
oublier qu'elle a un pot au lait sur sa tte et danser de joie la
pense de ses bonheurs futurs : les dommages sont rarement
trs grands. Cependant, les chteaux en Espagne de nos rveries
impliquent la fois que la situation prsente ne nous absorbe
pas et que nous sommes peu sensibles aux leons du pass, ou
encore que nous les nions. A la limite, ils sont un signe pathologique. Nina, cette malade dont Pichon (1931) nous a racont
l'histoire, offre prcisment l'exemple d'une nvrose qui se
traduit par une fuite en avant. Son enfance avec un pre brutal
a t malheureuse et l'a jete dans la prostitution. Ce pass,

204

DU TEMPS
F'.SY(,'IIOLOGIE

elle le refuse. Marie, elle cache son mari qui taient ses
parents et elle refoule ses souvenirs d'enfance. Dans son mariage,
elle n'a pas trouv le bonheur. Elle n'a pas su accepter un
certain bt que la ralit lui imposait et qui la blessait . Sa
nvrose se traduit par de la frigidit, mais Pichon remarque
aussi - point qui nous intresse surtout ici - qu'elle verse
dans les ides dites avances et hante tous les milieux pacifistes,
internationalistes, fministes, naturistes... De mme que son
pass individuel, elle refoule le pass collectif de la socit
laquelle elle appartient ; des traditions et des moeurs des gnrations antrieures, rien ne doit subsister, d'o son apptit
systmatique de tout ce qui a couleur de nouveaut et de
rvolution .
Le souhait que a change nat sans doute toujours d'une
insatisfaction prsente, mais aussi du sentiment que l'avenir
peut engendrer autre chose que le pass. Il n'y a rien l que de
sain ; le dsquilibre s'introduit seulement au moment o nous
n'agissons plus pour raliser cet avenir en fonction du rel
mais o nous nous rfugions dans une fabulation rve ou
mme agie.
Toutefois, cette attitude revt rarement la gravit des
tats qui naissent quand l'avenir apparat bouch. La fuite
en avant manifeste encore cette force psychologique
qu'Eysenck considre comme la composante conative de la
personnalit.
b) Le retour au pass. - Le pass est immanent au moindre
de nos actes. Sans cesse notre action prsente tient compte de
toute l'exprience dont nous sommes enrichis. Mais le rle
du pass, comme celui de l'avenir, varie selon la valeur mme
qu'on lui accorde. On peut simplement l'utiliser pour raliser
un avenir qui sera une nouvelle conqute de l'tre ; on peut,
au contraire, s'y rfrer comme une norme. L'avenir ne se
ferme pas du mme coup mais il ne dtermine plus le prsent
comme une cause finale. Le prsent est au contraire dtermin
par le pass. Le drame racinien nous offre un excellent exemple
d'une telle attitude. Il se prsente comme l'intrusion d'un
pass fatal, d'un pass dterminant, d'un pass cause efficiente
dans un prsent qui cherche dsesprment s'en rendre indpendant . Les tragdies de Racine sont celles de la fidlit.
Fidlit la haine comme dans La Thbade, fidlit l'amour

L'HORIZON TEMPOREL

205

comme dans Andromaque, fidlit la coutume comme dans


Brnice, fidlit au sang comme dans Phdre... (Poulet, ibid.,
,
pp. 106-107).
Cette fidlit implique de resituer sans cesse le prsent et
les perspectives d'avenir par rapport au pass. Les conceptions
religieuses, c'est le cas de Racine, ou philosophiques peuvent y
avoir leur part. Souvent aussi, le milieu social joue son rle.
L'individu des classes suprieures, celui qui appartient une
famille , a t habitu ds son jeune ge se penser comme le
membre d'une ligne. Son souci principal est de respecter les
traditions, de tenir son rang (1).
L'ducation, en gnral, peut aboutir au mme rsultat en
crant un fort sur-moi qui valorise les impratifs du pre et
de la mre ; le temprament y joue galement son rle et la
secondarit est faite justement du retentissement dans le futur
des vnements passs.
Souvent, cependant, l'tre humain n'est rejet vers le pass
que parce que l'avenir semble se fermer pour lui. Les causes peuvent tre multiples : l'ge videmment, mais aussi la maladie,
des checs intrieurs ou sociaux. L'avenir ne semble plus pouvoir crer une situation nouvelle qui l'arracherait la fatalit.
Tout est dtermin par le pass et le dsespoir le guette.
Chez les malades dpressifs, ces perspectives deviennent
tragiques : comme l'a analys Straus (1928), plus l'avenir leur
est ferm et plus ils se sentent lis au pass. Souvent d'ailleurs
l'avenir semble ngatif parce qu'il recle une menace. Minkowski
(ibid., p. 174) a publi l'observation de ce malade qui attendait
un chtiment atroce de ses crimes . On couperait bras et
jambes aux siens, lui-mme subirait le mme sort ; mutil d'une
faon pouvantable, il devrait vivre avec des fauves dans une
cage ou avec des rats dans les gouts. Alors il sent les journes
se succder dans leur uniformit et dans leur monotonie ; il
sent le temps s'couler et s'en plaint : encore une journe de
pass , geint-il. Aucune action, aucun dsir ne se dessinent qui,
(1) Ceportraitest plus saisissantsi on l'oppose celuides individusd'autres
milieux.Dans les classesmoyennes,l'individuest surtout orientvers l'avenir.
Toutesa jeunesse,on lui rpte : Pense ton avenir, alorsqueles exhortations
au filsde famillesontfaitessurle ton de l'antienne : Quediraitta grand-mre?
Les membresdu sous-proltariat
n'ont au contraireni passni avenir.Ce qui
compteest de vivre au jour le jour, sansrespectni d'un passqui n'inspirepas
d'attachement,ni d'un avenirtrop incertain(l,eslian,1952).

206

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

en manant du prsent, s'en iraient vers l'avenir, par-dessus la


succession de journes grises et semblables .
Chez d'autres malades, c'est la peur de vieillir qui concrtise
la menace de l'avenir. Christine, cette malade de Kloos (1938),
en offre un exemple. A 30 ans, elle se plaignait de vivre comme
si l'avenir n'existait pas. Elle ne pouvait y penser et se sentait
vide et sans vie. Par contre elle pouvait se rappeler le pass,
mais tout lui apparaissait vide, froid et ple.
Ces malades savent qu'il y a un futur, comme l'ont soulign
entre autres Straus et Kloos, mais il ne reprsente plus rien
pour eux. Il ne joue plus d'autre fonction dans leur vie que celle
de les rejeter vers le pass et souvent de leur donner une
conscience accrue du changement quotidien, justement parce
que celui-ci n'a plus d'autre sens que d'tre un pur changement,
comme le serait le pas d'un homme qui marcherait sur place.
Ainsi notait une mlancolique : Maintenant, pendant que je
parle avec vous, je pense chaque mot prononc : pass, pass,
pass ... Quand les autres parlent... je n'arrive pas comprendre
comment ils peuvent parler si calmement, sans se dire constamment : maintenant je parle, cela dure tant et tant de temps,
puis je ferai cela et cela, et cela durera soixante ans, ensuite
je mourrai, d'autres viendront aprs, puis d'autres encore,
ils vivront aussi longtemps, peu de chose prs, que moi,
ils mangeront et dormiront comme moi et cela continuera
ainsi sans aucun sens pendant des milliers et des milliers
d'annes (Gebsatel, cit par Minkowski, 1933, pp. 280-281).
Le refuge dans le pass apporte-t-il une raison de vivre ?
la dsorganisation
Certes pas dans les cas pathologiques :
engendre par la maladie ne le permet pas. Il est pourtant un
exemple clbre d'un tre qui s'est sauv en se situant dans son
pass. Parti la recherche du temps perdu, Proust est sans doute
la proie de l'angoisse, cel'angoisse de l'tre qui, se trouvant dans
une existence que rien ne justifie, incapable de se dcouvrir
une raison d'tre, incapable du mme coup de rien trouver qui
lui garantisse la continuation de son tre, prouve simultanment l'horreur du futur qui le change, le mpris du prsent qui
s'avre impuissant le fixer et le besoin de se sauver cote que
cote de son atroce contingence en retrouvant dans le pass
le fondement de cet tre qu'il est et que pourtant il n'est plus
(Poulet, ibid., p. 371). Mais Proust a su donner cette angoisse

L'HORIZON TEMPOREL

207

une valeur dans la mesure o cette qute du pass est devenue


le but de sa vie.
c) Le refuge dans l'intemporel. - Ce panorama des attitudes
temporelles ne serait pas complet si nous ne faisions allusion
aux tres chez qui toutes les perspectives temporelles semblent
disparatre parce qu'ils ne se situent plus dans le changement.
S'ils peuvent encore constater la succession des vnements qui
les assigent, ils n'en ressentent pas le dynamisme parce qu'ils
ne sont plus capables d'en faire la synthse (Baruk, ibid., p. 34).
Du mme coup, tout semble s'immobiliser en eux. Ils ne vivent
ni dans le pass, ni dans l'avenir, mais dans l'intemporel, ou,
si cette expression semble quivoque, dans un prsent statique,
qui nglige autant l'actuel que ce qui n'est plus ou ce qui sera.
Leur exemple tmoigne clairement que notre obscur sentiment
du temps et les perspectives o il nous engage naissent prcisment d'une assimilation des changements dans lesquels nous
vivons.
Nous-mmes pouvons en faire l'exprience lorsque nous
essayons de nous abstraire du monde extrieur par la rflexion
ou la contemplation. On sait que les tempraments schizothymiques y sont prdisposs. Mais cet autisme de l'tre
normal est riche et rversible. Au contraire, chez les schizophrnes, le contact vital avec la ralit est perdu, comme
conclut l'analyse de Minkowski (ibid., p. 266), et leur exprience
a la pauvret d'une dsintgration.
Vinchon (1920) avait signal cette transformation du prsent
en une ternit. Mais c'est Minkowski qui en a apport des
exemples saisissants. Citons pour dcrire ces troubles quelques
propos emprunts ses propres observations ou celles qu'il
rapporte de Fischer (1929). Je tends au repos et l'immobilisation. J'ai aussi en moi la tendance immobiliser autour de
moi la vie... Le pass c'est le prcipice, l'avenir c'est la montagne... faire des mouvements en cercle pour ne pas s'loigner
de la base, pour ne pas se draciner, voil ce que je voudrais
(ibid., pp. 261-262). Que le temps passe et que les aiguilles
tournent, je n'arrive pas me le reprsenter trs bien. Parfois,
quand, dehors, au jardin, ils courent rapidement de long en
large ou que le vent fait bien tournoyer les feuilles, je voudrais
nouveau vivre comme avant et pouvoir courir intrieurement
avec eux, pour que le temps passe nouveau. Mais l je suis

208

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

arrt et cela m'est si indiffrent... je me cogne seulement le


nez contre le temps (Fischer F., cit par Minkowski, ibid.,
p. 268).
La pense se tenait immobile, oui, se tenait immobile,
comme si le temps n'existait plus. Je m'apparaissais moimme comme un tre intemporel parfaitement clair et limpide
en ce qui concerne les relations de l'me, comme pouvant voir
son propre fond. Comme une formule mathmatique...
En
mme temps, j'entendais dans le lointain une musique silencieuse... Tout cela dans un flux incessant et continu de mouvement, ce qui contrastait d'une faon particulirement saisissante avec mon propre tat d'me... Moi, j'tais comme coup
de mon propre pass. Comme si cela n'avait jamais t ainsi,
tel point cela tait comme des ombres. Comme si la vie ne
faisait que commencer maintenant (Minkowski, ibid., p. 269).
Les propos de ces sujets sont une transcription symbolique
des troubles de leur exprience du temps. Ceux-ci ne sont pas
sans consquence sur leurs comportements. Minkowski les
caractrise en parlant d'actes sans lendemain, d'actes figs,
d'actes a court-circuit, d'actes ne cherchant point aboutir
(ibid., p. 264).
Incapables d'assurer dans leur vie le synchronisme entre les
changements intrieurs et les changements extrieurs, leur
comportement se rfugie dans un immobilisme qui correspond
bien l'emprise que le spatial exerce jusque dans leurs penses
(gomtrisme, rification) (1).
La mme cause peut produire un effet inverse chez d'autres
malades. Pour essayer de reprendre contact avec cette ralit
changeante qui leur chappe, ils bourrent le temps de leurs
projets ou de leurs actes avec le souci de ne pas perdre une
seconde. Ils ont tendance remplir compltement jusqu'aux
bords le temps comme un simple contenant, d'ides ou d'actions
(1) M. Bonaparte(1939)a tent d'expliquertes troublestemporelsdes schizophrnespar une destructiondes diguesentre le prconscientet le conscient
assezavance pour permettrede monter,du trfondsinconscient,une nappe
d'intemporalitsuffisant submergerquasi totalementle sens de la dure,du
temps (p. 78).Cettehypothserejointet complte notre avis l'interprtation
la rupturequi s'est produiteentrelui et son
de Minkowski.
Chezle schizophrne,
milieule livre ses fantasmesintrieursqui sont en effetintemporelspuisqu'ils
ne sontpas soumis la loi du changementqui gouvernele mondeet toute pensc
quis'y incarne.Il est trsexactquele sensdu tempsn'existeques'ily a soumission
au rel.

209

L'HORIZOIVTEMPOREL

tablies d'avance (Minkowski, ibid., p. 264). Parfois, ils sont


obsds par les montres ou les horloges auxquelles ils s'accrochent, car il leur semble que s'ils s'en dtachent le temps
s'anantit (Fischer, 1929 et 1930).
Ces analyses ont t recoupes par des recherches d'un autre
type. Au lieu d'en appeler aux impressions vcues des schizophrnes, on a tent de mesurer l'extension de leur horizon
temporel en faisant appel leur imagination. Ainsi, on a
demand un groupe de malades de cette sorte, hospitaliss,
mais assez coopratifs, d'indiquer dix vnements qui leur
arriveraient dans le reste de leur vie en prcisant chaque fois
la date. L'extension mdiane de leurs prvisions est de 12 ans
tandis que celle d'un groupe contrle de malades hospitaliss
pour des atteintes non psychiatriques (ayant mme ge et
mme niveau mental) est de 36 ans. Plus rvlatrice est encore
l'preuve o on leur demande d'imaginer des histoires du type
suivant : En se rveillant, Bill se met penser au futur, il
espre que... L'extension temporelle des histoires des schizophrnes est en moyenne de 9 mois, celle des malades du groupe
contrle de 4 ans (Wallace, 1956).
*
* *
En envisageant les distorsions extrmes de l'horizon temporel, nous avons t mieux mme de comprendre quel
point chaque homme a des perspectives qui lui sont propres.
Une multiplicit de facteurs les dtermine : nous avons soulign
les principaux, c'est--dire l'ge, l'ducation reue, la situation
sociale, et aussi le temprament et la structure mentale. Ces
donnes s'imposent chaque instant l'individu. Elles jouent
leur partie dans le jeu, et composent nos attitudes l'gard
des instances du temps. Mais d'autres facteurs, proprement
psychologiques, interviennent galement : par eux s'laborent
les processus dynamiques grce auxquels nous assurons l'intgrit de notre moi. Nous valorisons les situations qui peuvent
nous procurer le plus de satisfaction ou nous promettre la
plus grande scurit. Or, de ce point de vue, pass, prsent et
avenir n'ont pas la mme porte. Il rsulte en effet de nos analyses que l'attitude normale de l'homme tant oriente vers
l'avenir, cette attitude, mme pousse l'extrme, devient
14
r, r.Hmss?

210

P,?l'(,'IIOLOGIE DU TEMPS

difficilement pathologique. Sa logique implique toujours un


effort crateur. L'orientation vers le prsent est galement privilgie : exigeant de toujours tenir compte des donnes d'une
situation, elle est essentiellement attention au rel. Au contraire,
le refuge dans le pass ou la chute dans l'intemporel sont des
attitudes faciles parce qu'elles refusent d'affronter le rel.
Elles traduisent une grande faiblesse psychologique. Bien
entendu, ces perspectives ne sont jamais exclusives l'une de
l'autre. Telles qu'elles sont, il est permis d'en dessiner la
hirarchie, dont les critres sont l'quilibre et l'efficience des
conduites humaines.

CHAPITRE

VII

L'ESTIMATION DU TEMPS

Chaque changement nous incite agir. Tant que nos


ractions sont dtermines par les seules situations prsentes,
la dure, c'est--dire en premire analyse l'intervalle qui spare
deux changements l'un de l'autre, n'est pas une variable de
notre action. La dure perue fait seule exception, puisqu'elle
s'inscrit dans le cadre du prsent psychologique (voir chap. III).
La dure ne devient une ralit psychologique qu'au moment
o l'action prsente n'engendre pas sa satisfaction immdiate.
Alors la phase actuelle du changement (subi ou effectu) ne
fait qu'annoncer un autre changement qui, lui, correspondra
l'attente prsente. Ainsi, la dure compte pour le chien qui entend
un son, signal d'une nourriture qui n'apparatra que dans
quelques minutes, ou pour le rat qui doit attendre l'instant
propice pour passer d'une grille une autre, viter les chocs
lectriques et parvenir sa rcompense (chap. II).
L'tre humain prend conscience de la dure dans les mmes
conditions. Tant que nous ne vivons qu'en fonction des situations prsentes, il n'y a que des maintenant o sans dure. Il
nous arrive assez souvent de vivre quelques minutes et parfois
quelques heures sans avoir aucune conscience de la dure, sans
penser qu'il s'coule du temps jusqu'au moment en gnral o
les exigences sociales nous obligent nous resituer dans le
temps. Nous savons alors qu'il s'est coul une dure, mais nous
n'en avons eu aucune exprience (1).
(1) On ne peut pas direde l'expriencedu temps,qu'ellesoitune exprience
primitive.C'est celledu prsent,c'est--direl'expriencede l'Etre ; et le temps
n'est qu'un ordreque nousintroduisonsentre les modalitsde l'Etre. Maisc'est
une expriencequi est elle-mmedrive elle
: est un produitde la rflexion.A
chaqueinstant,ellenousquitteet nousobligede la ressusciterlorsquenousapprenons distinguer,dansl'treo nouspensionstre tabli,desmodalitspassagres.
cequinousmanqueoucequinousfuit...Quandletempsestrempliparnotreactivit.
il noussembleque nousne sortonspas du prsent (Lavelle,
1945,pp. 235-236).

212

TEMPS

Il faut, en effet, distinguer notre exprience de la dure de


notre connaissance de la dure telle qu'elle est sous-jacente au
dveloppement de notre horizon temporel. Je puis me reprsenter des vnements passs, savoir de combien de temps ils
sont antrieurs au jour que je vis et cependant ne pas avoir une
exprience de la dure qui m'en spare, sauf si le regret par
exemple de ce qui a t et un dsir de le ressusciter me fait
prendre conscience de cet intervalle. Je puis de mme imaginer
le futur, mais tant que je ne dsire ou ne crains ce futur, je
n'ai pas non plus une exprience de la dure. Lire un roman
de science-fiction, par exemple, implique la conscience d'une
diffrence entre l'tat du monde d'aujourd'hui et celui de
l'avenir, mais sans que la dure entre ces deux tats intervienne
d'une manire vcue. De mme, dans l'action, je peux tenir
compte de ce qui vient de se passer, prvoir ce que je vais dire
ou faire l'instant suivant, mais ces rfrences, tant qu'elles
sont les composantes de mon action prsente, n'entranent pas
de conscience de la dure.
Il en est tout autrement si, oblig de faire une tche monotone, j'voque le plaisir que j'aurais m'en affranchir et
faire autre chose.
L'exprience de la dure nat chaque fois que la situation
prsente ne fait que nous renvoyer une autre situation qui
n'est plus ou qui n'est pas encore. Ce renvoi implique que, pour
quelque raison, nous ne sommes pas combls par le prsent.
Le temps oppose une barrire nos dsirs. En prenant conscience de la dure, nous prenons conscience d'une rsistance.
Dans dure, il y a dur, et le verbe endurer rapproche ces deux
significations. Or, cette rsistance se manifeste sous la forme
d'un tat affectif que traduit le jugement de valeur que nous
attribuons l'obstacle. Aussi bien cette prise de conscience
s'exprime-t-elle toujours sous forme qualitative. Nous prenons
conscience du temps quand il nous parat court ou long et le
plus souvent long. Nous croyons saisir une ralit alors que
nous prenons seulement conscience de notre propre raction.
Nous rejoignons ainsi l'analyse de P. Janet pour qui la dure
est d'abord un sentiment, puisqu'il est une raction l'excution de l'acte (1928, p. 53).
La conscience d'une dure peut galement natre de la
conscience des changements qui s'y sont drouls. En effet,

L'ESTIMATION DU TEMPS

213

plus les changements qui nous sparent d'un moment pass


ou venir sont nombreux, plus la dure de l'intervalle ainsi
voqu nous parat longue.
Il y a l une apprciation directe de la dure qu'il ne faut pas
confondre avec les valuations de nature proprement mtrique.
Ces dernires sont toujours indirectes, qu'elles soient dues des
horloges naturelles ou faites de main d'homme ou que nous
considrions simplement la quantit de travail produit (chemin
parcouru, nombre de pages lues, de pices manufactures, etc.).
Au regard de ces mesures, le nombre des changements
apprhends nous permet d'apprcier la dure selon un mode
intuitif.
Ce caractre intuitif explique assez que les apprciations
ainsi obtenues restent fort imprcises. Elles jouent cependant
un rle important dans notre vie. Les ncessits pratiques nous
invitent, en effet, quotidiennement mesurer le temps. Or, les
vritables moyens de mesure ne sont pas toujours notre disposition ; ils manquent peu prs compltement au jeune enfant.
D'o le recours ces critres - imparfaits certes, mais qui
surgissent de notre exprience la plus intime - que sont les
sentiments de temps et la conscience des changements vcus.
A travers ces deux grands types d'informations, nous allons
voir comment se constitue l'estimation du temps.
1
LES SENTIMENTS DE TEMPS
Quelle heure est-il ? est la question la plus frquente que
nous posons spontanment. En gnral, elle ne traduit que la
ncessit de synchroniser notre activit avec celle de nos semblables, que ce soit pour la nourriture, le travail ou les loisirs.
Elle n'implique en elle-mme aucune prise de conscience de la
dure entre deux vnements ; cependant nous avons l'habitude d'utiliser les rponses ces questions sur l'heure comme
repres utiles au calcul des dures.
Parfois cette mme question : ?c Quelleheure est-il ? trahit.
au contraire le dsir ou la crainte de voir se terminer la priode
prsente et de se retrouver dans un autre temps. Dans ce cas,
elle nat de la conscience de la dure.

214

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

Le cas o nous prenons


le plus manifestement
conscience
de
la dure est celui de l'attente.
Il v a attente
les circonsquand
tances
un dlai entre la naissance
d'un besoin et sa
imposent
satisfaction.
Mais tout
n'entrane
dlai
pas une conduite
d'attente.
Autre chose est d'attendre
suivante
pour la semaine
l'arrive
d'un tre cher, autre chose d'tre sur le quai de la gare
dans l'attente
est reldu train. Dans ce dernier
cas, l'attente

lement
une conduite
l'excellente
spcifique
qui correspond
dfinition
de P. Janet
est une
(ibid., p. 141, 1928) : L'attente
active
de
les
deux
l'action
stimulations,
rgulation
qui spare
l'une prparante
l'action
et l'autre dchanante,
et qui maintient
entre les deux la phase de prparation
ou la phase d'rec Cette
tion.
essayer,
dans la
active
consiste
rgulation
mesure du possible,
de supprimer
ne
l'attente.
Le jeune enfant
sait pas attendre,
ce qui est la source de beaucoup
d'impatiences
et de caprices.
Il n'apprend
supporter
l'attente
qu' mesure
motive
devient
et Orsini,
que sa stabilit
plus grande (Fraisse
on trouve
trace pendant
l'attente
1955). Mme chez l'adulte,
de ces anticipations
de ce qui doit arriver
(on se lve pour aller
ce qui va arriver, ce qu'on va dire, etc.).
voir, ou on se reprsente
En apprenant
diffrer nos ractions,
endurer le
c'est--dire
nous
l'intervalle
nous
conscience
de
dlai,
prenons
qui
spare du
terme
attendu.
Ce serait
selon
d'auteurs,
mme,
beaucoup
Le temps ne serait l'origine,
en quelque
l'exprience
originale.
conscient
entre le besoin et sa satisfacsorte, que l'intervalle
tion (Guyau,
ont retrouv
1902, p. 34). Les psychanalystes
cette origine en se l'appropriant.
Les uns lient cette exprience
au stade oral, d'autres
au stade anal. Ils confirment
seulement
ractions
une frustration
motives
immdiates
qu' des
font place peu peu des anticipations
de plus en plus concepo apparat
et
la distinction
entre le manque
t.ualises,
prsent
la satisfaction
future (Wallace
et Rabin,
1960).
Au lieu d'tre l'intervalle
entre l'veil d'un dsir et sa ralile
tre
l'obstacle
sation,
pour
temps
peut
qu'il faut vaincre
est
continuer
la tche entreprise
alors que l'impulsion
initiale
S'il
a
finir.
encore
c'est
celle
d'en
attente,
puise.
y
Malgr
des termes,
il vaut mieux distinguer
cette conduite,
l'analogie
de continuit,
de l'attente
que .Janet a appele l'effort
proprement dite. Le temps
vaincre
est celui de la dure de l'acte
tel qu'il
doit tre excut
pour atteindre
l'objectif
dsign

L'ESTIMATION

DU

TEMPS

215

par les impratifs sociaux : finir sa soupe, ses devoirs, sa journe


de travail. De la diffrence entre le rsultat actuel et celui qu'il
faut raliser, nat la conscience de la dure qu'exprime l'enfant
par sa plainte : C'est long. La langue allemande a le mot
Langeweilepour exprimer le sentiment d'ennui qui nat d'une
situation laquelle on ne peut se soustraire, mot qui signifie
justement long-temps. Laconsciencedu temps, sous sa forme la
plus pure, pensait Lavelle, c'est l'ennui, c'est--dire la conscience
d'un intervalle que rien ne traverse ou que rien ne peut combler
(1945, p. 236).

P. Janet allait mme jusqu' estimer que le commencement


de la dure, le premier acte qui est fait relativement la dure,
c'est l'effort de continuit (ibid., p. 55). Les conduites d'attente
sont cependant, gntiquement, antrieures aux efforts de
continuit. Ceux-ci exigent une conformit aux normes sociales
qui apparat postrieurement la dualit du dsir et de sa
satisfaction. Ils traduisent une matrise de soi encore plus
grande que la raction diffre.
Quoi qu'il en soit, l'attente et l'effort de continuit sont
les deux situations principales o apparat spontanment la
conscience de la dure. Or, dans les deux cas, elle est la consquence d'une insatisfaction. Ainsi, le sentiment le plus primitif
de la dure nat d'une frustration d'origine temporelle : d'une
part, le moment prsent ne nous procure pas la satisfaction de
nos dsirs, d'autre part il nous renvoie un espoir futur (fin
de l'attente, de l'acte commenc). Tant que cette frustration
pse sur nous, elle se traduit, entre autres, par une prise de
conscience de l'obstacle, c'est--dire de l'intervalle temporel.
D'o cette conclusion inattendue : au moment o le temps
devient une ralit consciente, il apparat comme tant trop
long. En fait, on ne trouve au temps une longueurque lorsqu'on
le trouve trop lottg (Bachelard, 1936, p. 48).
Ce paradoxe
car il est au coeur
doit retenir
notre attention
des problmes
de l'estimation
de la dure. Comme le confirme
naissant
au
la formule
de Bachelard,
la conscience
du temps
du mme coup je
moment
o celui-ci m'oppose
une rsistance,
suis port le surestimer.
D'autre
part, le simple fait que la
suffisur l'intervalle
frustration
attire mon attention
temporel
rait entraner
sa surestimation.
Wundt
(1886) a fait l'analyse
de
heureusement
de ce phnomne
que Katz (1906) a formul

216

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

la manire suivante : Chaque fois que nous portons notre


attention sur le cours du temps, il semble s'allonger. Nous
verrons pourquoi dans la deuxime partie de ce chapitre. Dans
l'attente et dans l'effort de continuit, les deux phnomnes :
surestimation affective de l'obstacle et attention accrue tous
les changements qui sparent du terme, se renforcent l'un l'autre.
N'y a-t-il pas pourtant des cas o le temps nous parat
trop court ? A suivre nos premires analyses, on pourrait penser
que le temps apparatra trop court dans l'attente craintive de ce
qui va survenir : une extraction dentaire, une sparation. Dans
ce cas, le temps n'est plus une distance combler le plus rapidement possible, mais au contraire un intervalle maintenir.
Cependant cette situation ne s'oppose pas symtriquement
la prcdente. Si l'on regarde les choses de prs, la conscience
du temps nat du mme mouvement dans l'attente de l'vnement redout que dans l'attente d'une satisfaction venir :
nous prenons conscience d'un intervalle entre le moment prsent
et un certain moment de l'avenir. La crainte de voir finir cet
intervalle introduit un tat de malaise qui l'apparente l'insatisfaction observe dans le premier cas. Par le fait mme, elle
l'impose notre attention. Et nous rejoignons ainsi l'analyse
selon laquelle le temps parat toujours long lorsque nous y
faisons attention.
La complexit des impressions vcues apparat encore
davantage, si nous distinguons deux types d'attente dans la
crainte : celle o nous craignons la fin d'une situation agrable
et celle o nous redoutons un vnement futur. Dans le premier,
le temps nous parat long, mais nous souhaitons qu'il soit encore
plus long. Si nous accompagnons la gare un tre cher, les
minutes qui nous sparent du dpart du train nous paraissent
longues (attention chaque parole, chaque geste, tout ce qui
semble annoncer le dpart) et en mme temps nous imposent le
sentiment qu'elles sont trop courtes par suite de l'attitude affective qui voudrait repousser l'inluctable. Je dis cette nuit :
sois plus longue , soupirait Lamartine, mais cette nuit a d
lui sembler longue, mme dans son bonheur, parce qu'il avait
justement trop conscience du temps qui passait. Comme nous
le verrons bientt, elle ne lui aurait sembl vraiment trs brve
que s'il ne s'tait pas proccup du temps, c'est--dire d'un
aprs. Binet (1903) a observ une malade qui, lorsqu'elle ne

217

L'ESTIMATION DU TEMPS

dormait pas assez la nuit, se croyait oblige de rester alite le


lendemain. Dans la nuit, pendant ses insomnies, elle trouvait le
temps trop court parce qu'elle craignait toujours de ne plus
disposer avant le matin des heures de repos indispensables.
De mme, dans l'attente d'un vnement dsagrable, le
temps nous parat long parce que nous y portons notre attention ; cette impression est renforce par un effet de contraste :
au fond, nous souhaitons qu'il soit plus court. Nous dsirons
en effet que ce qui est craint se produise le plus vite possible
pour faire cesser une tension qui devient d'autant plus forte et
d'autant plus insupportable que le moment fatal se rapproche.
Autrement dit, nous voudrions en avoir fini . Cette attitude
qui peut paratre paradoxale est confirme par une exprience
de Falk et Bindra (1954). Ils ont demand aux sujets de produire
plusieurs fois une dure de 15 s en appuyant sur un bouton pendant ce temps. A la fin de leur estimation, les sujets du premier
groupe entendaient un son, ceux du deuxime groupe recevaient
un choc lectrique. Les rsultats montrent que les seconds
produisent une dure plus courte (c'est--dire qu'ils surestiment
par rapport aux premiers la dure produite, alors que la crainte
du choc aurait pu leur faire retarder ce terme dsagrable).
Donc, de ces situations d'attente, ne nat jamais le sentiment
immdiat du trop court. Le temps nous y apparat toujours
long, mais ce sentiment peut se surcharger de souhaits de voir
l'attente se prolonger ou se terminer qui ne sont plus relatifs
la prise de conscience proprement dite de la dure.
*
* *
Cette analyse des situations o nat le sentiment d'une
ralit temporelle peut tre confirme par une contre-preuve :
l'tude des cas o nous n'avons pas l'impression qu'il s'est coul
du temps. Car nous avons souvent ce sentiment. Nous savons
que l'horloge a tourn, mais nous n'en avons nulle conscience.
Quand cela se produit-il ? La rgle suivante peut tre formule :
la dure ne nous devient pas spontanment sensible lorsque
notre prsence la situation actuelle est totale, c'est--dire
lorsque nous ne sommes reports en aucun autre temps de
l'action par une exigence ne de nos besoins ou des ncessits
sociales. En d'autres termes, les sentiments de temps ne se mani-

218

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

festent pas lorsque nous sommes pleinement satisfaits de la


situation prsente.
Les jeunes enfants nous donnent l'exemple d'une vie presque
toujours absorbe par ce qui arrive. Leurs changements de
comportement sont en quelque sorte synchroniss avec les
sollicitations impratives de l'ambiance. Nous faisons une exprience semblable lorsque nous vivons une journe trs occupe,
comportant une varit d'obligations qui s'imposent sans que
nous ayons le loisir de penser ou de dsirer autre chose. Nous
continuons vivre dans le temps pour quelqu'un qui nous
observe du dehors et qui a conscience lui-mme de cet intervalle ; mais l o cette conscience n'est plus, quand nous ne
pouvons pas opposei l'ide de ce qui est l'ide de ce qui a t
ou de ce qui sera, c'est le temps lui-mme qui s'vanouit, comme
cela arrive sans doute dans ces formes d'existence parfaitement
disperses qui sont, si l'on peut dire, en dessous de la temporalit (Lavelle, ibid., p. 166). Mais comme Lavelle, excellent
observateur, le fait remarquer immdiatement, ce n'est que du
point de vue des objets que ces vies sont disperses, car chez le
sujet, il y a chaque instant une forte concentration de l'attention qui explique l'harmonie entre son devenir et celui du monde.
Que cette concentration soit due au pouvoir des situations
elles-mmes ou la force d'une motivation qui se ralise pleinement dans le moment prsent, elle produit les mmes effets.
L'enfant au jeu, l'amoureux dans ses transports, l'crivain
son ouvrage, tous, pendant de longs moments, n'ont pas
conscience du temps. Le fait a souvent t observ, mais pas toujours bien interprt, faute de distinguer suffisamment nos
modes d'adaptation la dure. Pourquoi, par exemple, l'crivain ne prend-il pas conscience du temps ? Nous le supposons
entirement absorb par sa tche, ce qui signifie qu'il n'prouve
pas au moment o il crit le dsir de faire autre chose (de
manger, d'aller faire une course) ou simplement de cesser son
activit par suite de la fatigue (1). Mais cet intrt exclusif
n'empche pas qu'il ait conscience des changements qui se
produisent, ne serait-ce que du nombre de feuillets qu'il a crits.
Ces changements lui fourniront - s'il en est besoin - quelques
(1) Centmilleansde mditationscommecentmilleansde sommeiln'auraient
durpournousqu'uninstant,sansla lassitudequi nousinstruit peu prsde la
longueurde la contention (Diderot,cit par Poulet,1953.p. 201).

L'ESTIMATION DU TEMPS

219

repres pour apprcier la dure coule ; par eux-mmes ils ne


font pas surgir de sentiments de temps, ceux-ci ne dpendant
que du rapport entre le sujet et son activit.
Dire, comme on l'crit souvent, que le temps ne nous dure
pas quand nous sommes heureux, c'est faire une analyse juste
mais insuffisante. Satisfaction et non-conscience de la dure
sont deux effets concomitants d'une activit exactement adquate la motivation prsente. Inversement insatisfaction et
sentiment de la dure sont l'une et l'autre consquences d'une
frustration.
Cette adquation de la motivation l'activit prsente
existe des niveaux d'activit trs diffrents. Elle est caractristique des vies les plus quilibres et des plus hautes activits manuelles, intellectuelles ou sociales. Mais elle peut se
rencontrer aussi de bas niveaux d'activit : ainsi, lorsque
nous substituons la situation objective, au rel au sens fort
du terme, une ralit subjective de type imaginaire. C'est le
cas de la rverie. Certes, nous savons que la rverie elle-mme
est le plus souvent le fruit d'une frustration, d'une fuite devant
un rel trop difficile matriser. Mais une fois que l'individu
a rejoint ce plan d'activit infrieure, il peut y trouver une ralisation qui, au moment mme, le satisfasse pleinement. Il est
bien connu que dans la rverie le temps ne dure pas, moins
encore que dans une activit d'un plus haut niveau o peut
toujours se glisser quelque difficult. La mme exprience se
produit tous les jours dans la somnolence de l'endormissement
ou du rveil. Quelque ide vagabonde occupe tout notre champ
de conscience et nous sommes trs surpris, lorsqu'une horloge
sonne dans le lointain, de constater qu'il est si tard dans la
nuit ou dans le matin. Nous n'avions pas pris conscience de la
dure (Thury, 1903).
La possibilit de se rfugier dans la rverie explique aussi le
fait que les tches monotones apparaissent comme relativement brves de nombreuses personnes. Les tches monotone'
sont les plus propices engendrer l'ennui, sentiment qui nat.
de la non-concidence de deux dures, celle du travail, lent et
fastidieux et celle de notre esprit qui se voudrait ailleurs (Pucelle
1955, p. 20). Et l'ennui s'accompagne toujours d'un sentiment
de la lenteur des changements, donc du temps qui s'coule.
Or, les tches dites monotones n'apparaissent telles qu' une

220

PSYCHOLOGIE

Dll

TEMPS

25 % d'aprs
fraction
des ouvriers
de l'industrie,
Viteles (1952).
Parmi les 75 % qui n'en souffrent
trouver
pas, certains
peuvent
dans ces tches une satisfaction
mais il parat
peu
suffisante,
ce qui
en s'en vadant,
prs certain
s'y adaptent
que d'autres
est assez facile dans la mesure o ces tches ne requirent
que
des automatismes
1930) (1).
(Lossagk,
En
il est
de
des mmes
partant
principes,
possible
les
sentiments
de
dure
ou
comprendre
qu'prouvent
que
malades
mentaux.
P. Janet
a dcrit
n'prouvent
pas certains
ces idiots et dments
dans les asiles des journes
qui restent
sans rien faire, mais qui ne paraissent
et chez
pas s'ennuyer
rien
ne
dceler
aient
un
sentiment
du
de
qui
permet
qu'ils
temps.
Il exprime
de mme son tonnement
devant
les asthniques
rester
couchs
sans voir personne
qui peuvent
pendant
longni trouver
le temps long. Ces personnes,
temps sans s'ennuyer
elles n'aiment
dit-il, ont perdu les sentiments ;
rien, ne dtestent
elles vont jusqu'
indiffrents,
rien ; les objets leur apparaissent
dire qu'ils sont irrels. Une de ces malades
disait : Les objets
C'est trs
m'environnent
sont
irrels
mais
elle
,
qui
ajoutait :

-ce
les
ne
durent
drle,
Qu'est
que cela veut
journes
plus
dire ? - Eh bien, disait-elle,
constate
je
qu'il est le soir, je
telle
et
constate
heure
fois cela
que l'horloge
marque
chaque

me surprend
ne
s'est
rien
le
matin
coul
parce qu'il
depuis
les impres(ibid., p. 50). Les propos de cette malade rappellent
sions que nous prouvons
au moment
de l'endormissement.
L'affectivit
est trs rduite,
et ce qui prdomine,
c'est ce que
les sentiments
du vide. Ne dsirant
Janet
rien, les
appelait
ne peuvent
souffrir de frustration,
et en particulier
asthniques
de frustration
aucun
sentiment
de la dure n'aa
temporelle ;
donc l'occasion
de natre.
Les troubles
des schizophrnes
sont susceptibles
temporels
de la mme interprtation.
Nous avons vu au chapitre
prcdent,
le problmes
de lerrr horizon
en examinant
temporel,
qu'ils
(1) Les tudes qui ont t faites sur les ouvriers sujets l'ennui dans les tches
monotones de l'industrie confirment nos analyses sur le sentiment de temps. Pour
eux, plus l'ennui crot et plus le temps parat long (Burton, 1943). En souffrent
le plus les individus les plus intelligents : il est probable qu'ils ne peuvent trouver
leur satisfaction dans des tches routinires (Viteles, 1952). L'ennui frappe aussi
des ouvriers actifs que ces tches ne prennent pas assez, ou encore ceux qui
sont en gnral mcontents de la vie et qui ont une tendance l'inquitude et
l'agitation. Ces derniers sont prdisposs ne pas se satisfaire de tches monotones
et aussi sans doute de tout autre travail rgulier (Smith, 1955).

l'ES7'IMA'?'lON Dli 7'Ii.,kll>,"


.-

221

semblaient vivre dans l'intemporel. Ce dont ils se plaignent en


particulier est d'avoir perdu le sentiment du temps.
Le temps pour moi, c'est quelque chose de vague. Je sais
bien lire l'heure, je sais par exemple quand c'est midi, etc., mais
je n'ai pas la notion du temps. Mon esprit voyage ailleurs. Je
ne sais jamais depuis quand je fais telle ou telle chose...
(Halberstadt, 1922).
La montre marche exactement comme avant. Mais je
ne veux plus la regarder, cela me rend triste. Que le temps passe
et que les aiguilles tournent, je n'arrive pas me les reprsenter
trs bien.
La pense se tenait immobile, oui, tout se tenait immobile,
comme si le temps n'existait plus. Je m'apparaissais moimme comme un tre intemporel (Fischer, cit par Minkowski,
pp. 268-269).
L'explication de Minkowski selon laquelle leur dynamisme
vital serait atteint rend parfaitement compte de ces propos.
Comment ces malades pourraient-ils sentir que le temps leur
oppose un obstacle, puisqu'ils sont domins par le sentiment
de l'immobilisme ? Ils ne connaissent qu'une activit autistique
o la ralisation de leurs dsirs n'est pas limite, donc o ils
ne rencontrent pas le temps (Vinchon, 1920 ; Minkowski, ibid.,
pp. 265-266).
Si on examine d'ailleurs ces malades, on voit qu'ils continuent s'adapter aux changements priodiques, qu'ils peroivent le temps exactement (Fraisse, 1952), qu'ils sont capables
mme de faire des estimations temporelles relativement correctes (Clausen, 1950). Sans doute certaines tudes ont-elles
not chez eux quelque difficult ordonner plusieurs vnements, surtout quand ceux-ci ne sont pas contigus dans le
temps comme mardi, vendredi, samedi (de La Garza et Worchel, 1956), mais ce qui semble lectivement atteint en eux
est le sentiment du temps (Zeitgefhl) et non leur horloge
physiologique (Zeitsinn) ou leur notion de temps (HoranyiHechst, 1943).
En rsum, l'tude des diverses circonstances o se manifestent les sentiments de temps permet d'affirmer que ceux-ci
ont leur origine dans la prise de conscience d'une frustration
que nous impose le temps. Ou bien il impose un dlai la satisfaction de nos dsirs prsents, ou bien il nous oblige prvoir

DU TEMPS
l'SYC,'HIOLOGIF.

222

la fin de notre bonheur actuel. Le sentiment de la dure nat


ainsi de la confrontation de ce qui est et de ce qui sera, c'est-dire de l'intervalle qui spare deux vnements. L au contraire
o nous trouvons - un haut ou un bas niveau d'activit la ralisation intgrale de nos dsirs dans le moment prsent,
nous n'prouvons pas le sentiment que le temps dure. Certes,
dans la vie courante ces moments ont une dure limite, car
la fatigue ou simplement la lassitude entre rapidement en
conflit avec la motivation qui commande l'activit ; plus souvent encore la ncessit de tenir compte des cadres sociaux nous
interdit de nous laisser entirement absorber par un travail,
si facile et attachant soit-il. Cependant, des heures privilgies,
nous pouvons avoir l'impression de devenir indpendants du
temps parce que nous vivons corps et me au rvthme des
changements actuels.
II
L'APPRCIATION DE LA DURE
Notre exprience quotidienne montre l'vidence que nous
sommes infirmes dans l'apprciation de la dure. Il est difficile
d'estimer depuis combien de temps je suis table, je travaille,
je marche, je lis, etc. Sans pendules et sans montres, nous
commettons des erreurs grossires.
Cependant nous ne cessons d'apprcier la dure de nos activits ; mme quand nous pouvons les mesurer objectivement,
nous aimons confronter notre estimation intuitive aux mesures.
Sur quels indices sont fondes nos apprciations du temps ?
Avant d'aborder ce problme essentiel, il est ncessaire que
nous nous interrogions sur les formes que revtent ces apprciations et sur leur valeur respective. Cette introduction
mthodologique permettra de mieux situer les travaux que
nous pourrons invoquer.
10

LES

MODALITS

D'APPRCIATION

DE

LA

DURE

Nos apprciations peuvent revtir cinq formes :


a) Nous nous contentons souvent d'exprimer notre estimation par des jugements absolus : c'est long , c'est court .
Comme tous les jugements absolus, ils ne sont en r, alit que

L'ES1'IMA'l'ION I)U TEMPS

22a
- ..

des comparaisons implicites. C'est long exprime notre apprciation de la dure vcue par rapport quelque talon. Celui-ci
nous est fourni par la prvision que nous avons de la dure prola fois
bable de l'action entreprise (1), prvision qui d.'pend
de nos habitudes (la dure moyenne d'un repas) ou de notre
dsir d'en voir arriver le terme rapidement ou non. Nos valuations sous cette forme sont videmment trs influences par
les sentiments de temps qui peuvent natre de l'action. Il est
d'ailleurs manifeste que ce mode d'apprciation apparat gntiquement le premier. L'enfant trouve long de marcher ou de
manger sa soupe. Cette mthode n'est gure utilisable pour des
recherches empiriques, mais elle rend trs bien compte de nos
sentiments du temps.
b ) La mthode de comparaison consiste comparer l'une
par rapport l'autre deux dures successives. Nous l'employons
dans la vie de tous les jours lorsque nous disons, par exemple,
le trajet m'a sembl plus long qu'hier n. Cette mthode a t
standardise par la psychophysique. Elle est sduisante, mais
elle a l'inconvnient de faire intervenir de grosses erreurs de
position temporelle (time error, particulirement sensibles pour
les dures brves. Si les dures sont longues et si les intervalles
entre les reproductions sont notables, interviennent alors les
dformations mnmoniques du temps (voir p. 248).
les
c ) Parfois nous essayons d'valuer quantitativement
dures en utilisant les units conventionnelles de temps, minutes
et heures (en l'absence videmment de toute horloge). Ce mode
d'valuation n'est possible qu'aprs une longue ducation qui
provient de l'usage rpt des montres et des pendules, mais
il reste toujours imparfait, car ces units n'ont pas de ralit
sensible, et ne donnent pas naissance des images. Je puis
me reprsenter un mtre non une minute : je ne puis qu'essayer
de reproduire une dure semblable. En valuant le temps,
nous essayons donc de traduire plus ou moins imparfaitement
une apprciation subjective (2).
(1) Nousentendonsactionau sensle plus gnraldu mot. L'action,c'est ce
que nousfaisons,et nousagissonsdu matin au soir.Regarder,couter,attendre
sont des actionsau mmetitre qu'crire,se promener,fabriquerquelquechose.
(2) L'emploides unitsconventionnelles
prcisesreprsenteun grandprogrs
sensiblecommecellesutilises
par rapport l'emploid'unitstiresde l'exprience
lesindignesparlentpar exemple
par certainespeupladesindignes.A Madagascar,
de la dured'unecuissonde riz,cequi veutdireunedemi-heure
environ(d'aprfKlineberg,1957).

221,

l'SS'Gtl(1LUG11?:
DU TEMPS

Cette mthode d'estimation par une traduction en units


de temps est celle que nous employons le plus volontiers, car
elle nous fournit des renseignements qui se rapprochent des
informations fournies par les montres. Elle est aussi la plus utilise dans les tudes exprimentales parce qu'elle est la plus
pratique.
d ) Nous pouvons traduire notre apprciation du temps par
une reproduction,. Le sujet qui a eu une impression de dure
en excutant une tche est invit produire une dure quivalente soit en travaillant pendant le mme temps, soit en dlimitant par deux signaux, l'un au dbut, l'autre la fin, une
dure quivalente. Cette mthode a l'avantage de ne pas faire
appel des units abstraites. Nous ne l'employons videmment
gure dans la vie courante o elle ne serait d'aucune utilit :
par contre, son usage est fructueux dans les tudes exprimentales.
e) On peut utiliser enfin dans les tudes exprimentales
la mthode de production. Elle consiste demander de faire
quelque chose pendant une dure exprime en units de temps ;
crire pendant une minute par exemple.
Ces mthodes ne sont pas quivalentes. On peut le vrifier
en utilisant - avec prudence - la technique des corrlations.
Clausen (1950) avait trouv que les rsultats obtenus par la
mthode de reproduction et par celle d'estimation avaient une
corrlation nulle. Dans une tude trs systmatique, et en
utilisant cinq valeurs de dures allant de 21 45 s, nous avons
trouv les corrlations suivantes sur 22 sujets (Fraisse et coll.,
1962).
Entre reproductionet estimation r
.17
7
Entre reproductionet production r = .100
Entre estimation et production r = - .37
La seule corrlation significative est celle entre estimation
et production, preuves qui font toutes deux intervenir nos
apprciations subjectives des units temporelles. Le caractre
ngatif de la corrlation ne doit pas nous tromper. A une
surestimation dans l'estimation correspond une production
plus courte et le caractre ngatif tient uniquement ce que
la corrlation est calcule sur des valeurs brutes et non sur des
pourcentages de sur et de sous-estimation. Des rsultats du
mme ordre ont t retrouvs par Warm, Morris et Kew (1963).

L'ESTIMATION DU TEMPS

225

Sur des dures plus courtes (infrieures 4 s), les corrlations sont ncessairement plus fortes (- .78 entre production
et estimation ; + .42 entre reproduction et production, d'aprs
Hawkes, Bailey et Warm, 1961).
*
* *
Tous ces modes d'apprciation restent trs imparfaits. Les
erreurs commises sont grandes, mme sur les petites dures
(de l'ordre de quelques secondes quelques minutes). Bourdon (1907), qui utilise la reproduction, estime qu'elles atteignent
20 25 %, lorsque les dures s'tendent de 9 25 s et 33 %
pour 76 s. Woodrow (1930), par la mme mthode, mais en
faisant reproduire 50 fois de suite le mme intervalle, trouve
une variabilit de 17 % entre 6 et 30 s. Pumpian-Mindlin (1935),
par production, estime l'erreur 25 % en moyenne pour des
dures de 30 s 10 mn (1). Gilliland et Humphreys (1943)
en combinant les rsultats des trois mthodes (reproduction,
estimation et production), calculent que le pourcentage d'erreurs
diminue, avec l'allongement de la dure, de 28 % pour 14 s
18 % pour 177 s.
Ces derniers auteurs ont aussi trouv que l'erreur tait
moindre par la mthode de reproduction que par celle de production, et par celle-ci que par celle d'estimation.
Nous avons trouv dans la recherche cite plus haut (Fraisse
et coll., 1962) des rsultats du mme ordre. La variabilit
inter-sujets et intra-sujets (fidlit) est la plus forte par la
mthode d'estimation. Voici d'ailleurs l'ensemble des rsultats
pour les moyennes des carts types d'apprciation de dures
de 21 45 s :
1 Intcr-sujets l Intra-sujets
1
Reproduction......
Estimation........!
Production........

13,8 /,
35,1 23,5 -

1
,

20,9
28,7 18,8 -

Les valeurs rapportes par les auteurs peuvent varier


considrablement avec la nature et le plan de l'exprience.
(1) Tous ces rsultatsmontrentque la loi de Webersembles'appliqueraux
duresrelativementbrves.
P.

FRAISSE

t5

226

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

Doehring (1961), par la mthode de reproduction, trouve pour


des dures allant de 0,5 8 s une consistance des rponses
qui varie de 20 50 % en combinant variabilit inter et intrasujets.
Il faut d'ailleurs distinguer soigneusement en ce domaine
erreurs et variabilit. En effet, dans chaque mthode, chaque
sujet semble avoir une chelle propre d'apprciation de la
dure qui lui permet une relative fidlit de ses apprciations,
tandis que d'un sujet l'autre les diffrences peuvent tre
considrables (Myers, 1916 ; Korngold, 1937 ; Harton, 1939 ;
de Rezende, 1950 ; Eson et Kafka, 1952).
Moins les units de temps jouent un rle dans notre apprciation de la dure et plus nous sommes prcis. Les diffrences
observes sont beaucoup plus sensibles chez les enfants ou chez
les malades mentaux, surtout lorsqu'ils prsentent des dficits
intellectuels plus ou moins prononcs. Kohlmann (1950) a fait
estimer des dures diverses allant jusqu' 3 mn par la mthode
d'estimation et par celle de reproduction. Les erreurs relatives
de dix adultes normaux s'tendent, suivant les sujets, de 12
28 % par reproduction, et de 30 78 % par estimation. Dans
un groupe de douze malades mentaux, comprenant des cas de
tumeurs crbrales, de schizophrnie et de dmence snile, les
erreurs par reproduction s'chelonnent de 18 108 % et par
estimation de 47 432 %. Les cas extrmes, quelle que soit la
mthode, sont videmment ceux de dments sniles.
Le sens de l'erreur commise varie, comme nous le verrons
plus loin, avec la nature de la tche dont on value la dure.
Elle est aussi fonction des conditions de l'exprience : lorsque,
dans le cours de la mme exprience, on value les dures diffrentes, on surestime les courtes et on sous-estime les plus
longues par suite du dveloppement d'une tendance centrale
(Fraisse, 1948 ; Gilliland et Humphreys, 1943 ; Clausen, 1950).
Il s'agit l d'une loi gnrale qui se manifeste aussi dans le
cas des dures perues (chap. V, p. 126).
Ces indications sur les mthodes et les variabilits des rsultats montrent que l'analyse des facteurs et des lois de l'apprciation de la dure ne peut tre qu'assez dlicate.
Les tudes bases sur la mthode de reproduction sont les
plus solides, mais elles ne permettent d'explorer que de courtes
dures. La mthode d'estimation rend possible la comparaison

L'ESTIMATION

DU

TEMPS

227

des dures
mous avons

diffrentes
de plusieurs
tches
apparentes
puisque
vu que chaque
semble avoir une chelle
personne
assez fidle.
elle ne
seule,
subjective
Cependant,
employe
ou sous-estim
permet
pas de conclure
que le sujet a surestim
une dure, c'est--dire
de savoir s'il a trouv
le temps long ou
court.
heure
a dur 80 mn ne
Qu'une
personne
juge qu'une
signifie pas forcment
que cette heure lui a paru fort longue ;
tout dpend
de l'emploi
fait des units
de temps.
Par
qu'elle
la
des
estimations
d'un
mme
a
un
contre,
sujet
comparaison
certain sens, dans la mesure o elles se rfrent

un
modo
grosso
mme talon.
Ce qui compte
donc, c'est moins le chiffre absolu
de l'estimation
une autre
que sa valeur relative
par rapport
estimation.
20 LES

CRITRES

DE L'APPRCIATION

DE LA DURE

Nos apprciations
de la dure varient
en fonction
beaucoup
des situations
sont
donc
les
facteurs
concrtes.
Quels
qui dterminent
ces variations ?
sur trois sortes
Nous estimons
la dure en nous fondant
mais
dont
certaines
nous
sont
d'indications,
dj connues,
est
utile
de
rassembler
dans
une
mme
des
qu'il
perspective :
informations
bases
affectives
et
c'est--dire
directes,
mtriques,
sur le nombre
des changements
vcus.
A) Les

apprciations

de type

mtrique

Par exprience,
directes
nous savons que nos apprciations
de la dure sont trs imprcises ;
le plus
aussi essayons-nous
souvent
un instrument
de mesure du temps.
d'utiliser
Horloges
et montres
nous fournissent
le moyen idal. Le calcul du dplade l'aiguille
nous offre
cement
dote d'un mouvement
uniforme
une indication
aucun rapport
avec notre
qui n'a videmment
vcue.
Le processus
les mesures
d'ordre
exprience
rappelle
les positions
de l'aiguille
suffit d'observer
spatial,
puisqu'il
mesurer
avec le dbut et la fin de la priode
qui concident
calcul
la
mesure
le
soit
Certes,
pour que
possible.
proprement
dite du temps
mais
la notion
d'un temps
suppose
homogne,
nous laissons provisoirement
de ct cette question
VIII,
(chap.
p.

267).
Quand

nous

n'avons

pas

de montres,

nous

essayons

de les

228
8

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

remplacer. Pour les longues dures, nous pouvons utiliser les


horloges naturelles, estimer par exemple la longueur du dplacement du soleil ou des ombres portes ; nous avons aussi
notre disposition tous les changements priodiques que nous
pouvons dater, y compris ceux de notre organisme.
Il est un autre moyen pratique de mesure qui est une application du principe des montres. Ce dernier consiste mesurer
un dplacement de vitesse uniforme. Certes, ce dplacement
a t talonn par rapport au nycthmre mais tout autre dplacement peut jouer un rle identique. En effet, de deux dplacements vitesse uniforme, on conclut aisment que le plus
long a dur le plus longtemps. Une mesure proprement dite
est mme possible si l'unit de dplacement a t talonne par
rapport une montre. Nous savons ainsi qu'un piton de force
moyenne qui a parcouru 5 km a march 1 h. A partir de l'espace
parcouru, nous pouvons donc apprcier la dure. Il en est de
mme partir de tout travail accompli par une machine ou
par l'homme, dans la mesure o le travail a une certaine homognit et se compose d'units quantifiables. Le nombre de
pages crites, la longueur de la tranche creuse, la quantit
de pices fabriques sont donc susceptibles de fournir des
bases la mesure du temps.
Certes, moins les units de temps sont dtermines, plus
leur nombre est difficile estimer et plus la mesure devient
imprcise. Nous prfrons alors parler d'apprciation ou d'estimation du temps ; il s'agit pourtant essentiellement d'une
mesure qui utilise un calcul plus ou moins explicite, et qui,
comme toute mesure, est un procd indirect qui ne se rfre en
rien la dure vcue.
B) Les apprciations de type affectif
Nous avons vu au dbut de ce chapitre que notre connaissance la plus lmentaire de la dure se faisait par l'intermdiaire des sentiments de temps. A leur manire ils nous offrent
des lments d'apprciation. Ou bien nous prenons conscience
de la dure, et alors le temps nous parat long, trop long. Ou
bien nous n'avons pas conscience de la dure, et par contraste
il ne nous semble pas s'tre coul beaucoup de temps. Nous
le vrifions quotidiennement.
Dans l'attente, lorsque nous
consultons notre montre, nous sommes toujours surpris qu'il

L'ESTIMATION DU TEMPS

229

ne soit pas plus tard. Par contre, si nous passons une soire
agrable avec des amis, bien souvent nous sommes tonns
qu'il soit si tard au moment o nous regardons l'heure. Ces
- ou sur
apprciations fondes sur nos sentiments de temps
n'interviennent jamais seules Elles colorent
leur absence
en quelque sorte nos estimations fondamentales du temps,
o interviennent d'autres critres, comme nous allons le voir.
Elles ont aussi pour effet de les accentuer. Quand nat un
sentiment de temps, notre attention se porte lectivement sur
la dure et le temps semble passer plus lentement. Regarder
le lait l'empche de bouillir o dit la sagesse populaire.
C) Les apprciations directes de la dure
Supposons maintenant que nous n'ayons aucun moyen de
mesurer le temps et que, par ailleurs, le temps ne nous semble
pas long : nous avons cependant conscience qu'il s'est coul du
temps et nous nous sentons capables de l'apprcier.
De quoi est faite la dure ? De changements qui se succdent
et de rien d'autre. Pour parler plus nettement, la dure psychologique est faite de changements psychologiques, c'est--dire
de changements qui, parce qu'ils sont perus, deviennent une
ralit psychologique. La perception est donc au coeur du
problme.
Dans quelles conditions un changement est-il peru ?
Nous devons nous arrter d'abord cette question prliminaire
car elle clairera l'ensemble du problme.
Parmi les multiples changements qui se produisent autour
de nous, tous ne sont pas galement remarqus. L'horloge
derrire moi bat les secondes, mais en gnral je ne remarque
pas chaque seconde, sauf si mon attention se porte sur ces
battements pour chronomtrer une course par exemple. Je lis
un livre. Chaque mouvement des yeux entrane un changement,
mais je ne le perois mme pas ; peine si je suis attentif aux
pages que je tourne. Les changements vcus sont relatifs au
contenu du livre.
Il en est des changements comme de toutes nos perceptions.
Elles ont toujours deux composantes : les stimulations et nos
attitudes. A chaque instant, parmi la multitude des stimulations
diffrentes qui agissent sur nos rcepteurs, nous percevons
lectivement ou bien les plus intenses ou bien celles qui rpon-

230

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

dent notre attitude du moment. Il s'tablit ainsi une tension


entre la force de la stimulation et celle de l'attitude. Ce qui est
peru est une rsultante. Absorb par mon travail, je n'entends
pas - ou presque pas - les enfants qui discutent dans la
pice voisine. Mais qu'ils se mettent crier et ces sons s'imposeront moi comme une figure prgnante, le reste, c'est--dire
mes penses, devenant un fond indistinct.
La slection des changements perus va dpendre de mme
de facteurs objectifs et de facteurs subjectifs. Les premiers
tiennent la nature mme de la tche, les seconds l'attitude
proprement dite du sujet. Cette distinction est abstraite ; dans
la ralit, les changements que nous saisissons dpendent des
uns et des autres. Cependant, dans une certaine mesure, il est
possible de distinguer aprs coup ce qui provient des stimulations et ce qui est propre au sujet. Ainsi dans la perception
d'une planche de Rorschach, je puis distinguer l'aspect tache
d'encre de mes interprtations subjectives. Devant les changements, je puis m'attacher la succession des vnements qui
se produisent comme en dehors de moi ou, au contraire, aux seuls
retentissements qu'ils ont en moi. En lisant un roman, je puis
juger des changements par le nombre de pages que je tourne
ou, au contraire, ne m'attacher qu'aux pripties que je vis avec
les hros de l'aventure.
Cette distinction entre facteurs objectifs et subjectifs du
changement rejoint celle qu'a propose Straus (1928), partir
de ses tudes pathologiques, entre le temps du monde et le temps
du moi. Nous vivons simultanment, dit-il, dans deux temps,
l'un qui est jalonn par les changements qui se produisent dans
notre environnement, l'autre qui est immanent notre exprience intime et qui surgit de notre personnalit. Des malades,
schizophrnes ou mlancoliques, sont, en effet, trs sensibles
l'opposition qui peut exister entre l'immobilisme de leur affectivit et de leur pense et les changements qu'ils constatent
autour d'eux et auxquels ils ne prennent plus une part active.
D'autres peuvent se rendre compte d'une diffrence de rythme
entre leurs changements intimes et ceux qu'ils constatent autour
d'eux : telle cette malade de Kloos (1938), qui, dans ses accs
de mlancolie, trouvait que le temps de l'horloge se ralentissait
par rapport son travail qu'elle avait l'impression de faire trs
vite.

231

L'ESTIMATION DU TEMPS

Ces discordances sont vrifies par les expriences que nous


avons tous pu faire sur nous-mmes. Elles sont l'exagration
des diffrences que nous constatons entre la vitesse des changements qui se produisent et ceux que nous souhaiterions voir
se produire. D'autre part, elles accusent la possibilit que nous
avons de dissocier, dans une certaine mesure, le flux de nos
penses et de nos affects de celui de nos perceptions. Cependant
cette dissociation est une attitude limite. On ne peut d'ailleurs
pas dire que les changements perus ne dpendent pas eux aussi
de la personnalit dans son ensemble. La distinction entre
temps du moi et temps du mon.de n'est valable que si elle n'est
pas interprte dans une perspective dualiste et si les termes
qu'on oppose sont considrs comme deux aspects d'une mme
ralit qui peuvent tre plus ou moins dissoci-s suivant le
jeu des attitudes nes de la volont ou de la maladie.
*
* *
Une fois admises ces prmisses, notre propos est de dmontrer que la longueur d'une dure dpend du nombre de changements que nous y percevons.
Nous rejoindrons du mme coup des analyses anciennes et
modernes. Lorsque Aristote estimait que le temps tait le
nombre du mouvement, il nous semble qu'il projetait dans le
monde physique une donne d'ordre d'abord psychologique.
Condillac, tout en s'intressant surtout l'origine de l'ide de
temps, a bien vu que sa statue n'aurait jamais connu qu'un
instant si le premier corps odorifrant et agi sur elle d'une
manire uniforme pendant une heure, ou davantage ; il note
plusieurs reprises que le temps n'est fait que de la succession
et du nombre des impressions ressenties par l'organe ou voques par la mmoire. W. James crit que c'est la richesse de
son contenu qui fait la longueur du temps (1932, p. 370).
Guyau a essay de faire une revue exhaustive des facteurs qui
interviennent dans notre estimation du temps. Il en trouve dix,
mais qu'il est facile de ramener, soit au nombre, soit la varit
des images et de tout ce qui accompagne ces dernires : motions, apptits, dsirs, affections (1902, 2e d., pp. 85-86).
L'tude systmatique que, de notre ct, nous allons consacrer cette question, vise essentiellement tablir la loi

232
suivante : tout ce qui contribue augmenter ou diminuer le
nombre relatif, c'est--dire la densit des changements remarqus, a pour effet d'allonger ou de raccourcir la dure apparente.
10
ET

L'INFLUENCE
EN

PARTICULIER

DE
DE

NOS
LA

ATTITUDES
MOTIVATION

Nos attitudes peuvent avoir pour etfet de multiplier ou de


diminuer le nombre des changements apparents. Dans quelle
mesure ces variations agissent-elles sur l'estimation de la
dure ? Nous le saurons en modifiant les attitudes, la tche
objective restant la mme.
a ) Il nous est possible de multiplier les changements perus
en faisant porter notre attention sur les diffrents moments
d'une tche. Nous avons dj fait allusion la loi fondamentale
exprime par Katz. Plus on fait attention au temps, plus il
parat long. Or, qu'est-ce que faire attention au temps n sinon
aux divers changements qui se produisent ? Jamais une minute
ne nous parat aussi longue que lorsque nous regardons la
trotteuse de nos montres parcourir les 60 divisions du cadran.
Il est facile de multiplier les exemples. Dans la plupart des
expriences sur l'estimation du temps, on trouve une surestimation des dures quand prcisment la consigne oblige les
sujets faire attention au temps qui s'coule. Notre attention
au temps nat, le plus souvent, des conditions objectives qui
nous obligent tenir compte de la dimension temporelle de
notre action. Ainsi, le temps parat long dans l'attente ; il
apparat d'autant plus long que notre dsir de voir finir la
priode d'attente est plus grand. Ainsi, dcs rats qui doivent
choisir entre deux branches d'un labyrinthe selon la priode de
confinement surestiment ce temps d'attente, d'autant plus que
leur motivation (en fonction de la dure du jene) est grande
(Yagi, 1962, voir technique p. 61). Une activit monotone
nous parat d'autant plus longue que nous attendons plus de ce
qui suivra. Ainsi, Filer et Meals (194 J) trouvent que des groupes
d'enfants qui attendent une rcompense la fin d'une tche
fastidieuse surestiment plus le temps qu'un groupe contrle
qui n'espre rien. Si la frustration ne vient pas d'un temps trop
long par rapport l'intrt actuel de l'action mais, au contraire,
du fait que le temps imparti est trop court, c'est--dire que

L'ESTIMATION DU TEMI'.5

233

nous devons avoir une conduite de prcipitation avec une


attention marque chaque instant, nos estimations de la
dure sont ainsi paradoxalement surestimes (Orsini et Fraisse,
1959).
L'existence d'un danger, si notre action est trop longue, a
le mme efret. Ce dernier facteur a t bien mis en vidence
par la recherche de Langer, Wapner et Werner (1961). Seize
sujets ont estimer une dure dans les circonstances suivantes :
placs sur un chariot qui se meut sur rails vitesse constante,
ils doivent le faire avancer pendant 5 s (mthode de production).
Ils ont les yeux bands pendant le trajet, mais avant le dpart
ils doivent inspecter la situation qui se caractrise par le fait
que dans un cas il y a danger, le couloir o se fait l'exprience
se terminant par un prcipice : la cage d'escalier, et que dans
l'autre il n'y a pas de danger, le dplacement se faisant dans
l'autre sens, partir de la cage d'escalier. Pour une distance
de dpart, 15 pieds du danger et une vitesse de 2 miles
l'heure, l'estimation a t de 3,37 s avec danger et de 4,22 s
sans danger.
Par contre, ce qui diminue notre attention au temps diminue
aussi sa dure apparente. Ainsi, dans le cas o la dure d'une
mme tche doit tre estime plusieurs fois de suite, on constate
que la surestimation diminue peu peu (Falk et Bindra, 1954).
Conclusion qui recoupe une observation banale : mesure que
nous prenons l'habitude de parcourir un trajet, d'excuter un
travail donn, le temps ncessaire parat moins long. L'explication en est simple : la nouveaut appelle l'attention et aucun
dtail ne nous chappe; mais quand l'automatisme se dveloppe,
il nous laisse nous concentrer sur le but atteindre ou nous
vader dans quelque rverie.
Souvent d'ailleurs, l'attention que nous portons aux changements est due aux efforts que nous avons accomplir pour
raliser une tche trop difficile. Mais cette difficult mme n'est
pas inhrente seulement la nature de la tche ; nous savons
tous combien elle est accrue par une motivation insuffisante.
6) Inversement, tout ce qui, dans notre attitude, contribue
diminuer le nombre des changements perus diminue aussi
la dure apparente. Un facteur essentiel de cette diminution
est l'activit organisatrice de l'esprit humain : au lieu de
prendre chaque segment de la tche pour lui-mme, nous pou-

2:W

PSY'CHO,LOGIEDU TEMPS

vons envisager avant tout le but poursuivi. Ce but est parfois


impos par la nature de la tche : faire une multiplication est
autre chose qu'aligner des chiffres, mais il peut aussi tre extrinsque la tche elle-mme et par l dpendre directement de
l'attitude du sujet. Cette attitude son tour est fonction des
motivations qui l'animent : nous tendons vers un but si nous en
attendons quelque satisfaction.
Il apparat ainsi que la motivation joue un grand rle
dans notre estimation du temps. Mais pour comprendre son
action, il faut distinguer soigneusement la motivation intrinsque l'activit prsente et la motivation tre dbarrass
de la tche prsente pour faire autre chose de plus intressant.
Dans le cas que nous venons d'envisager, nous sommes frustrs
temporellement par le prsent et plus la frustration est grande,
plus le temps parat long. L'importance de la frustration peut
venir conjointement du dsir d'autre chose et du dsintrt
pour le prsent et ici nous rejoignons la motivation intrinsque.
Quand elle n'est pas trs grande, notre attention se pose sur
les diffrents moments de la tche ; en outre, nous sommes
facilement distraits par les incidents du monde qui nous environne ou par les penses qui surgissent en nous, ou encore
attentifs aux efforts accomplir, comme nous le disions plus
haut. Quand la motivation est trs grande, absorbs par la
tche qui en reoit une unit de signification, nous reconnaissons
nous-mmes que nous ne voyons pas le temps passer . Un
cours, une discussion passionnants paraissent plus brefs qu'un
cours ou qu'une discussion languissants. Les ouvriers savent
bien qu'un moyen de ne pas trouver le temps long est de travailler plus activement, c'est--dire de s'intresser davantage
ce qu'ils font (Jahoda, 1941). L'exprience suivante va dans
le mme sens. Supposons que l'on propose aux sujets des
puzzles quivalents (qui ont l'air facile, mais qui sont en ralit
insolubles) dans deux situations diffrentes. Dans l'une, la
tche est prsente comme un entranement en vue de la ralisation d'un puzzle ultrieur ; dans l'autre, il est demand de
reconstituer effectivement le puzzle dans un temps limit.
Rosenzweig et Koht (1933), auteurs de cette exprience, ont
trouv que 51 sujets sur 89 estiment le temps plus long dans la
premire situation, c'est--dire lorsque la tche, prsente
comme une preuve prliminaire, stimule moins leur intrt.

L'ESI'IMA'l'IOIV DU TEMPS

235

Les rsultats auraient d'ailleurs t plus probants si les auteurs


avaient cherch connatre l'intrt rel que les sujets, dans
l'une comme dans l'autre situation, avaient port leur tche.
Cette critique est d'autant plus pertinente que Meade (1960 a),
reprenant la technique de Rosenzweig et Koht, a trouv que
la variable la plus importante n'tait pas dans ce cas le niveau
de la motivation, mais l'ordre des situations. Que la seconde
situation soit celle avec haut ou bas niveau de motivation,
dure gale, elle apparat toujours en moyenne plus courte
que la premire effectue avec l'autre niveau de motivation.
Avec deux groupes diffrents de sujets, il n'apparat plus d'effet
de la soi-disant motivation. Mais l'implication du moi dans la
tche ne varie peut-tre pas avec la consigne de l'exprimentateur. La nature du travail a une action spcifique. Il est
d'ailleurs d'autres moyens de faire varier la motivation et
l'un d'eux est de laisser prvoir le succs ou l'chec. Toujours
avec le matriel de Rosenzweig et Koht, Meade (1960 6) a
trouv dans une nouvelle recherche que les sujets qui on
prsente le puzzle comme un test d'intelligence estimaient la
dure du travail 3 mn 4 s quand on leur laissait pressentir
un succs en leur disant bien dix fois au cours des 5 mn que
durait objectivement le travail, et de 5 mn 5 s quand on
ne leur donnait aucune indication annonant un progrs.
Mais cette prvision du succs ou de l'chec a peu d'effet
chez ceux qui les puzzles sont donns titre d'exercice
sans consquence.
Cette exprience confirme les rsultats d'une recherche un
peu plus ancienne. On avait fait faire aux mmes sujets deux
tches analogues (apprendre un labyrinthe mental). L'exprimentateur pouvait varier la motivation en laissant prvoir aux
sujets ou le succs ou l'chec. Il les prvenait que l'preuve
devait tre russie en temps limit et il dcidait par devers lui
si elle conduirait la russite ou l'chec, rsultat qu'il tait
possible d'obtenir en modifiant les voies du labyrinthe l'insu
du sujet. Dans le cas o le sujet devait russir, il l'encourageait
au cours de l'preuve, lui disant qu'il tait sur la bonne voie.
Dans l'autre cas, au contraire, l'exprimentateur multipliait les
remontrances, laissant pressentir au sujet son chec. 52 sur
57 sujets ont estim la tche couronne de succs plus courte
que l'autre (Harton, 1939, b). L'auteur estime explicitement

236

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

plus grande entrane une meilleure organiqu'une motivation


sa plus grande unit.
sation du travail, c'est--dire
avoir
des origines trs diffrentes.
Une forte motivation peut
d'une difficult suffisante de la
Elle peut natre simplement
tche. Nous nous intressons plus, en effet, une tche qui nous
- sans tre
qu'
trop difficile
oppose une certaine rsistance
un travail trop facile. Harton (1938) a montr que si, sans
le travail effectuer, on en augchanger fondamentalement
mente la difficult, la tche la plus difficile semble la plus
de
courte. Une de ses recherches portait sur la comparaison
la
un
diffrences
taient
dans
les
liminaires,
cas,
juste
poids ;
tche tait donc difficile ; dans l'autre, les diffrences taient
tait
Or, le temps, objectivement
identique,
supraliminaires.
jug plus court dans le premier cas.
Cette influence de la motivation
peut aider comprendre
deux faits significatifs que nous rapporte l'histoire. Le premier
est celui des mineurs qui, en 1906, lors de la grande catastrophe
de Courrires, se sont trouvs enferms dans une galerie dont
ils ne purent sortir qu'aprs trois semaines d'efforts. Spontanment, ils dclarrent leur dlivrance qu'il leur avait sembl
n'avoir pass que 4 ou 5 jours au fond de la mine. Le mme
de terre de Messine,
fait a t constat lors du tremblement
18 jours qui leur
emmurs pendant
o trois frres restrent
n'avoir dur que
semblrent
au moment de leur sauvetage
4 5 jours (Ferrari, 1909 ; Peres, 1909).
Ces erreurs considrables ne peuvent cependant s'expliquer
que si on se rappelle que ces hommes enterrs vivants man- entre autres choses - de tous les repres temporels.
quaient
Il semble qu'ils n'aient estim le temps si court, que parce
possds
qu'ils taient la proie d'une sorte de monodisme :
ne les
tout entiers par la volont de survivre, rien d'autie
animait que l'ide de leur dlivrance. Certes, le fait d'tre dans
l'attente
aurait d leur faire trouver le temps trs long et il
Mais sur
est vraisemblable
qu'ils ont prouv ce sentiment.
avoir aucune base
une dure aussi longue, ils ne pouvaient
La tension laquelle ils taient soumis, leur
d'estimation.
faiblesse physiologique
ont d dlester la dure de toutes les
variations
o elle et pu se compter.
Leur cas doit aussi tre rapproch de celui de Michel Siffre
dans une caverne glaciaire,
(1963) qui, enferm volontairement

L'ESTIMATION DU TEMPS
---

237

a estim 58 jours comme ayant dur seulement 33 jours.


L'absence de changements distincts dans l'obscurit, l'absence
de repres physiques et sociaux contribuent raccourcir le
temps vcu. Les expriences sur l'effet de la privation sensorielle (Vernon et McGill, 1963) aboutissent
aux mmes
conclusions.
L'INFLUENCE

DE

LA

NATURE

DE

LA

TACHE

Une tche se dcompose en un certain nombre de parties


au point de vue psychologique. A dure gale, ces parties sont
plus ou moins nombreuses. Supposons que j'aie recopier
quarante lettres. Ces lettres peuvent tre indpendantes les
unes des autres et j'ai quarante signes divers tracer. Elles
peuvent tre groupes en mots et ne plus constituer que
dix lments ; ces mots enfin peuvent former une phrase.
Les lois de la psychologie de la Forme s'appliquent analogiquement aux cas des changements successifs. Quelles rpercussions ces organisations ont-elles sur notre estimation du
temps ?
Le problme ainsi pos n'est pas sans rapport avec celui que
nous avons trait prcdemment :
l'unit d'une tche n'a
d'existence que par un sujet ; et plus une tche a d'unit, plus
elle risque de paratre intressante. L'unit renforce la motivation, donc fait intervenir un facteur subjectif. Cette interaction des facteurs objectifs et subjectifs peut rendre notre
dmonstration plus dlicate, mais ne diminuera pas la porte
de nos conclusions. Quelque complexe qu'en soit finalement
un fait reste constant : plus le nombre de
l'interprtation,
changements remarqus est grand, et plus le temps parat
long.
a) L'influence de l'unit de la tche. - Deux tudes gnrales nous semblent poser le problme. La premire est celle
d'Axel (1924). A 68 tudiants et tudiantes, il a donn plusieurs
tches : estimer un temps vide ; taper avec un crayon sur une
feuille de papier ; barrer des signes ; trouver des analogies ; -,
complter des sries de chiffres. Les sujets devaient estimer
en secondes le temps pendant lequel ils avaient travaill, les
dures objectives de ces diffrentes tches variant de 15 30 s.
La valeur moyenne de la surestimation (+) ou de la sous-esti-

mation
sujets

DU

PSYCHOLOGIE

2388

partir
des mdianes
calcule
(-),
et des dures, est la suivante :
Temps vide .......................
Tapping ..........................
Barrage .............................- ?,7
Analogies..........................
Sries de chiflres ..................

TEMPS

sur l'ensemble

des

1,8 s
'- 2,4 s
s
- 7,6 s
s
9,2

sur un grand
la mme question
Gulliksen
(1927) a repris
encore
de sujets (326) avec une gamme
nombre
d'occupations
une dure de 200 s (il y
Celles-ci avaient
toutes
plus tendue.
autres
tches
de dures diffrentes
avait quelques
pour viter
il n'en sera pas parl ici). Si on range les
un effet d'uniformit ;
des estimations
tches selon les valeurs dcroissantes
moyennes,
l'ordre
suivant :
on trouve

Repos en essayant de durrnir .........


Tenir les bras tendus ..............I
couter un mtronome (66 la minute)
(184
-)
Appuyer une pointe sur la peau ......
Lire un texte dans un miroir ........
Faire une dicte ....................
Faire des divisions
..................I

Estimation
moyenne
(en secondes)
241,77
228,4
223.7
214,11
210,2
181,8
174,6
168,9

1
1
I1

V . b'l't' e
Variabilit
(en s)
107,8
96,2
92,4
85,2
78,4
77,6
77,4
70,2

ces rsultats
ont t confirms
Rcemment,
par l'impor16 activits
tante recherche
de Loehlin
(1959). Il a fait estimer
et il
de
nombreux
diffrentes
de 2 mn chacune
sujets
par
du mme ordre entre les activits
retrouve
une hirarchie
(1).
des
Ces trois recherches
montrent
que la dure apparente
sont moins morceles,
tches dcrot
mesure que les activits
Cette
sont moins nombreux.
c'est--dire
que les changements
de
units
des
si
on
tient
conclusion
surtout
compte
s'impose
le
nombre
effet
de
rduire
ont
apparent
pour
signification
qui
tenir les bras tendus,
des changements.
du tapping,
Faire
(1) Il trouve, en outre, de bonnes corrlations entre toutes les estimations, ce
qui lui permet de dgager un facteur commun. Ces corrlations s'expliquent par
des diffrences individuelles qui seraient de deux ordres : a) l'intrt port aux
activits proposes. Il y a, en effet, une corrlation p - .61 entre la moyenne des
estimations sur une chelle en 5 points de l'ennui oppos l'intrt et la moyenne
des estimations temporelles ; 6) l'chelle relative des estimations verbales des
sujets, l'emploi des units de temps tant trs variable d'un sujet l'autre.

L'ESTIMATION DU TEMPS

239

c'est tre prsent chaque moment de la dure. Au contraire,


faire une dicte, c'est transcrire des propositions ou tout le
moins des ensembles de mots. C'est en outre tendre un but
qui est la reproduction fidle d'un texte, et ce but rend moins
important tout le reste. Donc plus la tche a une unit, plus
elle parat courte, les changements partiels n'tant plus au
premier plan de l'attention. L'unit de signification rendant la
tche plus intressante comme nous l'avons vu, les facteurs
subjectifs et objectifs se renforcent.
de ces premires recherches est confirme
L'interprtation
un
travail
par
plus analytique d'Harton (1939 a et 1942). Les
devaient
estimer la dure d'abord d'une tche qui avait
sujets
une forte unit : apprendre un labyrinthe mental assez difficile,
puis d'un travail plus morcel : apprendre plusieurs petits
labyrinthes du mme type. La dure totale de chaque tche
tait identique : or, elle a t estime 305 s dans le cas du labyrinthe unique, et 444 s dans le cas des labyrinthes multiples.
Pierre Janet a souvent insist sur la liaison qui existe entre le
niveau de comportement, la fonction du rel et l'unit de la
tche. Aussi bien, notre interprtation des rsultats par l'unit
de la tche est quivalente celle qu'Axel (1924) et plus rcemment Dewolfe et Duncan (1959) ont tente en termes de niveau
de comportement. La recherche de ces derniers auteurs est
particulirement dmonstrative. Ayant choisi trois tches correspondant trois niveaux de comportement (repos sans rien
faire, crire des lettres l'envers, rsoudre des anagrammes),
les sujets travaillaient pendant 26 s une premire de ces
activits ditea talon, puis devaient travailler le mme temps
sur une autre tche dite de comparaison en s'arrtant quand ils
estimeraient avoir travaill le mme temps que pendant l'talon.
Toutes les combinaisons entre les trois activits ont t ralises
et les rsultats sont trs systmatiques, comme en tmoigne le
tableau suivant (moyennes des logarithmes des dures) :
Tche talon
Repos ............
Alphabet..........
Anagrammes......

Tche de comparaison
-- __ __

f
Alphabet
1 Anagrammes
Repos
1
1,42
1,54
1
1,73
1.
1,25
1,43
1,62
1,27
1.41
1 ;.>6
)
1

240

PSYCHOLOGIE DU TEMPS

L'estimation du temps varie directement avec le niveau


de la tche de comparaison et inversement avec le niveau de la
tche talon. Les comparaisons avec tches identiques (valeurs
de la diagonale) sont du mme ordre et proches de la valeur
de l'talon (log. 26 = 1,415).
D'autre part, des rsultats d'Axel dont nous venons de
parler, nous pouvons tirer une indication supplmentaire. Il
avait questionn des sujets sur les critres qu'ils avaient utiliss
pour valuer la dure dans les diffrentes situations qui leur
taient proposes (ils avaient t invits utiliser tous les
moyens possibles d'estimation, sauf videmment une montre).
Le tableau suivant est rvlateur :
I
Compteur
des nombres i Quantit
., estimations

ou
faites .
detravail
travailet de
nergie
travail
"
faites
hasard
,
des mouvements
de
1
, necessa)rel au
1',,
du corps 1i
.n %
'1<>
0,
'1
;
vide
0
0
2,9
..... 97,1
Temps
0
61,8
33,8
4,4
Tapping , , ......
9
11.8
2,9
4,4
80,9
Il
/
Barrage.........

77.9 /
14.7
7,4
0,0
Analogies ...... ,
Sriesde chiffres..,
8.8 , 80,9
10,3
0,0
j
Il est vident que les sujets n'ont pas choisi leurs moyens
d'estimation. Ceux-ci sont dtermins par la tche. On ne
peut compter des nombres ou des inspirations en mme temps
qu'on rsout les analogies ou qu'on complte des sries de
chiffres. La quantit de travail a un sens prcis dans une tche
rgulire et homogne comme le tapping et surtout le barrage,
mais devient alatoire dans un travail plus qualitatif. Dans
ce dernier cas, les sujets invoquent, outre la quantit de travail,
la quantit d'nergie dpense pour faire le travail, l'effort
mental ncessaire, etc.
En rapprochant l'usage de ces moyens des rsultats numriques dj cits, on constate que le temps est estim d'autant
plus long que les sujets s'appuyent sur un plus grand nombre
de changements (compter des nombres, des coups, apprcier
la quantit de signes barrs). Il apparat au contraire plus
court quand, dans des tches plus complexes, les sujets ne
peuvent plus s'appuyer que sur des indices globaux. De plus,

241

L'ESTIMAI'ION DU TEMPS

dans ces dernires situations, le pourcentage des cas o ils ont


l'impression de porter un jugement au hasard, c'est--dire sans
avoir aucun indice, crot sensiblement.
Ces rsultats expliquent aussi pourquoi faire quelque chose
parat toujours plus court que ne rien faire. Ne rien faire, ce
n'est pas crer le vide mental ; ou bien c'est attendre la fin,
et de l'attente nat le sentiment de temps dont le corollaire est
l'allongement de la dure; ou bien c'est observer tout ce qui se
passe pour remplir la dure. Tout travail au contraire, quel
qu'il soit, implique un certain but, mme si pour l'atteindre
il faut effectuer des tches parcellaires (1).
Ce rle du nombre relatif des changements ne doit pas
tre interprte d'une manire arithmtique. Il n'y a pas proportionnalit simple entre le nombre de changements perus
et la dure estime. De toute manire, le problme est dlicat,
car si nous pouvons dterminer physiquement au niveau du
stimulus combien il y a eu de changements, nous ne savons pas
transcrire directement cette donne dans la perception. D'ailleurs, le peru est relatif tout aussi bien aux changements
externes qu'aux changements biologiques.
Il reste que si le nombre relatif des changements influence
notre estimation du temps, ce n'est qu' titre tendanciel,
en produisant un certain effet de halo, compens par ailleurs
par tous nos autres modes d'estimation de la dure.
D'ailleurs, l'aspect nombre relatif des changements perus
ou densit ne peut tre envisag indpendamment de la dure
de chacun de ces changements. Pour une dure donne, moins
il y a de changements et plus chacun d'eux est long, ou plus
l'intervalle entre chacun d'eux est long. Notre estimation
tient, en effet, compte de ces multiples donnes. Nous l'avons
montr dans une exprience (Fraisse, 1961) o les sujets devaient
estimer la dure de la projection de vues de Paris. La mme
dure de 64 s par exemple pouvait tre emplie par la projection
(1) Sur ce point, les rsultatsdj cits sont encoreconfirmspar ceux que
Dobson(1954)a obtenussur un groupede 16sujetsen utilisantles duresde 17s,
38 s et 2 mn. Lessujetsdevaientestimercestempsqu'ilsavaientconsacrssoit
ne rien faire, soit faire un travail de placementsde fiches(PurduePegboard).
La moyennedes estimationsdes 2 mn est 210s dans le premiercas, 173,4s dans
le second.Le mmersultatest obtenupar la mthodede production(indiquer
quandun intervalledonnde tempsest termin).Les sujetsdclarentque deux
minutessontcoulesau bout de 81,7s lorsqu'ilsne fontrien,et au boutde 107,7s
quand ils travaillent.
P.

FRAISSR

16

242

PSYCHOLOGIEDII TEMPS
---

de 16 vues durant 4 s ou par celle de 32 vues durant 2 s. Les


estimations en units de temps de groupes distincts de sujets
sont les mmes (84 s et 79 s) la variabilit prs. Le mme
rsultat a t retrouv sur d'autres dures et d'autres organisations du changement en faisant, par exemple, varier pour
une dure donne le nombre de vues, et les intervalles entre les
vues. Dans tous les cas, les rsultats des sujets, qui n'taient
cependant pas prvenus l'avance de la nature de la tche,
montrent qu'il y a une intgration de l'ensemble des donnes.
Nous verrons plus loin (p. 294) comment cette intgration se
constitue peu peu au cours du dveloppement.
b) L'influence des changements subis. - Retournons la
situation que nous venons d'analyser : lorsque les changements
vcus ne peuvent gure tre unifis, le temps nous parat toujours long. Tel est le cas chaque fois que nous subissons des
changements au lieu de les crer. Le meilleur exemple est celui
de la perception. Nous y saisissons des changements sans les
ordonner en de grandes units puisque chaque moment nous
ne pouvons pas prvoir long terme les stimulations qui vont
se produire. Une multiplicit de changements apparents s'impose nous. Ainsi couter un texte parat plus long que le
copier (Swift et McGeoch, 1925), couter ou lire parat plus
long que prendre en dicte, la dure objective tant gale bien
entendu (Yerkes et Urban, 1906 ; Spencer L. T., 1921).
Le champ de ces exemples peut tre tendu. Myers (1916) a
demand des spectateurs d'un match de basket-ball d'valuer
le temps qui s'tait coul depuis le dbut de la partie jusqu'
un incident srieux, temps qui avait t objectivement de
6 mn 15 s. 80 % des spectateurs ont surestim cette dure.
La moyenne des valuations d'un groupe de 68 hommes a t
de 10 mn 7 s et celle d'un groupe de 32 femmes de 15 mn 54 s.
Ces surestimations sont trs leves. Musatti (1931) a ralis
une bande cinmatographique de 40 s. Son groupe de 36 sujets
a estim qu'elle avait dur 2 mn 9 s. Au cours de nos recherches
sur la mmoire des films (Fraisse et de Montmollin, 1952), nous
avons demand nos 115 sujets d'estimer la dure des squences
que nous leur avions prsentes, sans les avoir prvenus
l'avance de cette question, secondaire d'ailleurs dans notre
recherche. L'une, qui durait 2 mn 47 s, tait un court rcit
dramatique ; l'valuation moyenne a t de 5 mn 54 s. L'autre

L'ESTIMATION DU TEMPS

243

tait une bande d'actualits de 3 mn 14 s dont la dure a t


value 6 mn 59 s. Dans tous les cas, la surestimation a t
au moins du double, c'est--dire trs au-del des erreurs systmatiques habituelles.
Ces expriences ont toutes t faites sur des spectateurs ;
elles sont d'autant plus intressantes que l'intensit de la
motivation produit chez eux un effet inverse de celui que nous
avons constat lorsque les sujets devaient faire quelque chose.
Chez le spectateur en effet l'intrt, quoique rel, ne cre pas
l'unit de la tche. L'activit perceptive a sa fin en elle-mme,
et non pas dans un objectif atteindre, dans une performance
ialiser. On peut regretter que l'exprience de Myers n'ait
pu tre tendue aux acteurs du match. Il est prsumer que
leur valuation du mme laps de temps aurait vari en sens
inverse de celle des spectateurs.
A ces situations peuvent tre compares celles o nous
nous trouvons devant un film mental impos par une imagination que nous ne contrlons plus du tout. C'est le cas
des ivresses par le haschisch ou la mescaline et des rves. Dans
toutes ces situations, le temps parat trs long parce que des
images nombreuses, varies et lies de faon assez lche se
succdent sans que nous puissions nous en dtourner ni nous
rfrer d'autres critres d'estimation de la dure.
Les premires observations sur ces ivresses ont t faites
par Moreau de Tours (1845). Aprs avoir not que, sous l'effet
du haschisch, la tte est semblable un volcan, que les sensations et les sentiments se succdent avec une incomparable rapidit, que le flux des ides parat intarissable, il observe aussi que
le temps semble se traner avec une longueur qui dsespre, que
les minutes deviennent des heures et les heures des journes
(p. 685). Ces affirmations ont t maintes fois confirmes, entre
autres par des auteurs qui se sont proccups spcialement de ce
problme de l'estimation du temps (Pick, 1919 ; Bromberg, 1934).
Favilli (1937) leur a apport une prcision supplmentaire. Il a
trouv qu'en effet, dans les ivresses dues la mescaline, les
sujets avaient l'impression que la dure avait t trs longue,
mais que, quand on leur demandait une estimation prcise,
ils sous-estimaient notablement la dure de l'ivresse. Bien que,
dans ses expriences, l'ivresse n'ait pas t complte, les sujets
n'arrivaient pas trouver des points de repre ; ne se fiant pas

2 4:
.1.

DU TEMPS

aux changements vcus qu'ils savaient imaginaires, il ne leur


restait aucune base pour estimer une dure qui semblait sans
paisseur.
De cette action clbre du haschisch et de la mescaline, il
faut rapprocher l'effet de plusieurs produits ayant une action
sur l'estimation du temps. Certes, nos
pharmacodynamique
connaissances en ce domaine sont encore trs insuffisantes et
les rsultats parfois diffrents d'un auteur l'autre. Il n'y a
l rien d'tonnant. Des considrations thiques et la ncessit
d'obtenir la collaboration des sujets obligent utiliser de
faibles doses. D'autre part, les mmes produits ne produisent
pas ncessairement les mmes effets sur tous les tempraments.
Cependant, titre indicatif, on peut dire que tous les produits qui acclrent les fonctions vitales entranent une surestimation du temps, ceux qui les ralentissent, l'effet inverse.
Ainsi, la thyroxine (Sterzinger, 1935, 1938), la cafine
(Frankenhaeuser, 1959), la mtamphtamine (Frankenhaeuser,
1959) entranent une surestimation du temps, tandis que le
pentobarbital (Frankenhaeuser,
1959), le protoxyde d'azote
(Steinberg, 1955 ; Frankenhaeuser, 1959) conduisent une
sous-estimation. Ce dernier effet se retrouve aussi chez des
sujets qui demeurent dans une atmosphre o l'oxygne est
rarfi (Barach et Kagan, 1940), comme chez ceux qui sont
soumis une force centrifuge qui entrane une hypotension
crbrale (Frankenhaeuser, 1960).
Il est vraisemblable de penser que les produits excitants
entranent une plus grande activit mentale, tandis que les
produits inhibiteurs l'appauvrissent (1).
Les illusions de temps dans le rve sont clbres. Un rve
qui n'a pu durer que quelques secondes ou quelques minutes
nous semble avoir t trs long parce qu'il embrasse des vnements nombreux. Des cas privilgis ont rvl que cette impression n'avait aucun rapport avec la dure relle des images. On
sur l'estimationdu
(1) Cette interprtationdes effetspharmacodynamiques
n'est srementpas exhaustive.
tempspar leuractionsur l'activitde l'imagination
En effet,nousavonsvu (p. 37)que lesmmesdroguesagissaientaussisur l'animal
dansles conditionnements
au temps.Il est donctrs vraisemblable
que les retensur l'estimationdu temps se produisentchez
tissementspharmacodynamiques
l'homme plusieursniveaux.Signalons,en outre,quele LSD25 produitaussiune
de la durecommede plusieursautresperceptions(Bendaet Orsini.
surestimation
1959).

L'ESTIMATION DU TEMPS

245

connat le rve de Maury. Impressionn par une lecture, il


rve qu'il a t, sous la Terreur, condamn l'chafaud, qu'il
languit plusieurs mois dans une prison pour enfin tre guillotin. Il se rveille alors en sursaut et constate que la flche de
son lit lui est tombe sur le cou. La chute de la flche a t la
sensation initiale qui a t interprte d'aprs le contenu des
lectures de la veille. Le rve n'a dur que quelques instants,
bien qu'il corresponde une longue priode vcue (Maury, 1861).
Le cas n'est pas unique. Tobolowska (1900) en a rapport plusieurs et les a rapprochs des rcits faits par des noys qui ont
pu tre ranims. Dans les quelques instants qu'a dur leur vanouissement, il leur est arriv de revivre de longues priodes
de leur vie, et, une fois sauvs, il leur semble que la noyade
'
elle-mme a t beaucoup plus longue qu'en ralit.
Nous avons tous fait l'exprience de rves o, pendant un
court endormissement, nous voquions des actions d'une dure
assez longue. Le fait a d'ailleurs t vrifi exprimentalement.
Par des injections de bromure d'actylcholine, on faisait perdre
conscience des sujets pendant des dures de 4 12 s. Au rveil
ils dclaraient avoir fait des rves complexes dont ils estimaient
la dure trs suprieure au temps pendant lequel ils avaient
perdu conscience (Le Grand, 1949).
Il est naturel que l'esprit attribue au rve une dure
en rapport avec les vnements qui s'y sont drouls (Foucault, 1906). Mais comment expliquer qu'une grande quantit
d'images puisse se manifester en un temps trs court ? Le fait
pourtant n'a rien d'extraordinaire. Mme l'tat de veille, il
arrive qu'en un instant nous nous reprsentons plusieurs consquences d'un acte que nous allons faire. Certaines images, qui
ont en quelque sorte une valeur de symboles, voquent ainsi
une longue srie d'actes, eux-mmes assez longs, de mme qu'il
suffit des quelques images d'une bande de comics pour suggrer
toute une aventure. Prenons l'exemple d'un rve apport par
Sturt (1925, p. 111) : Alors que j'tais assistant dans un laboratoire de physiologie, j'avais beaucoup de peine me rveiller
le matin. Un jour, mon pre, pour rne rveiller, employa une
cloche et sonna deux coups. Je rvai alors que j'tais prt faire
ma dmonstration et que je sonnais pour que l'on apporte le
cadavre. Puis je fis mon cours, dissquai un bras et resonnai pour
que l'on emporte le cadavre. Le rve se produit entre les deux

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

246

coups de cloche. Il semble dcrire une priode d'une heure


environ ; mais si on l'examine de prs, il a pu ne se composer
que de 2 ou 3 images seulement. Sturt fait remarquer que le cours
n'avait en ralit pas de contenu. La simple juxtaposition des
images a suggr un contenu d une construction mentale qui
intervient au rveil.
Quoi qu'il en soit, le fait important est le dcalage que nous
ressentons entre la dure apparente des vnements du rve
- dure proportionnelle la richesse des images et leur signification temporelle - et d'autre part, la dure relle de ce
mme rve.
Les tudes sur l'apprciation du temps dans l'hypnose
confirment ces thses. Quand les sujets en tat de sommeil
hypnotique sont seulement invits se rveiller aprs un certain dlai, leurs performances sont excellentes et mme plus
exactes que nos estimations l'tat de veille (Ehrenwald, 1931,
Loomis, 1951), succs qui rappelle la prcision de notre horloge
physiologique. Mais si on suggre un sujet de faire une promenade d'une demi-heure et si on le rveille au bout de 10 s,
il raconte une longue promenade et il en estime la dure
une demi-heure environ. Si on lui propose simplement de faire
une tche sans en prciser la dure, l'estimation, aprs le rveil,
correspond peu prs la dure qui aurait t ncessaire pour
faire rellement la tche (Cooper et Erickson, 1954). On observe
donc ici encore que l'estimation temporelle au rveil ne correspond qu'au nombre de changements vcus par le sujet.
*
* *
En rsum, quand nous devons estimer une dure, nous
pouvons avoir notre disposition les informations suivantes :
a) Des repres quantitatifs qui permettent une sorte de
calcul de la dure. En particulier, le travail effectu, quand il
peut tre quantifi d'une manire prcise ou approximative,
sert de base une mesure de la dure. Celle-ci reste trs imprcise
tant que l'on n'a pas recours des instruments qui mesurent
et la dure de l'unit de changement et le nombre de changements. Ces repres permettent cependant de comparer exactement la dure de deux changements de vitesse uniforme. Les
estimations ainsi obtenues ont un caractre objectif que l'on

L'ESTIMATION

DIJ

TEMPS

247

confronte
souvent
avec celles qui utilisent
vcus
des indices
et que nous allons rappeler.
de la longueur
du temps
b) Les sentiments
qui peuvent
la
dure
d'une
entre
natre,
elle-mme,
pendant
comparaison
la dure ressentie
et la dure souhaite.
Ils ont en outre pour
effet d'attirer
notre
des chanattention
sur chaque
moment
et de multiplier
le nombre
de ces derniers.
gements
apparent
c ) La densit de changements
qui ont t perus comme tels
au cours de l'activit
suivant
(1). Cette densit est trs variable
les attitudes
du sujet et la nature
de la tche. Moins le nombre
de ces changements
est grand
courte.
et plus la dure parat
Tout ce qui contribue
organiser
les moments
de l'action
dans
l'unit
d'un but :
a
structure,
motivation,
pour
signification,
effet de rduire
la dure apparente
(2).
Ces informations
des processus
diffrents.
correspondent
Elles ne sont pas toujours
Dans un
simultanment.
prsentes
travail
ne
se
il
a
de
mesure
laisse
qui
pas quantifier,
n'y
pas
nul sentiment
de temps ne nat de l'action ;
souvent,
possible ;
en revanche,
le nombre
de changements
est toujours
prsent,
et il nous impose une apprciation
de la dure
trs prgnante
les plus fonds objectivement.
qui rsiste aux dmentis
il
de ces informations
sont disponibles,
Lorsque
plusieurs
(1) Il n'est pas possible de ramener simplement cette variable celle de l'influence
de la frquence des changements sur la perception de la dure. Nous avons tudi
ce problme dans le chapitre sur la perception du temps (p. 139). Les stimuli dterminant une frquence ne sont pas perus comme des vnements plus ou moins
indpendants, mais comme un stimulus d'un type particulier, caractris justement
par sa frquence. Rappelons seulement que, classiquement, on estimait que plus la
frquence tait grande, plus le temps tait surestim. Nous avons cependant mis en
vidence l'existence d'un optimum et soulign que l'existence des attitudes des
sujets rend le problme trs complexe.
(2) Piaget distingue deux moyens d'estimer la dure : le travail accompli et
l'activit. Ce qu'il appelle activit est-il l'quivalent du nombre des changements
perus ? Selon Piaget l'activit est l'aspect psychologique de la puissance
physique, c'est--dire de la force multiplie par la vitesse (1946, pp. 50 et 285). Sa
dfinition fait intervenir explicitement la vitesse des changements. Pour nous, la
vitesse des changements ne parat une donne essentielle que lorsqu'elle est perue.
Or, nous ne perceuons en effet que la vitesse des changements qui se succdent rapidement : les battements d'un mtronome en sont un bon exemple. La plupart des
changements que nous percevons se succdent trop lentement pour que nous ayons
une impression de vitesse. Nous en parlons, il est vrai, souvent en termes de vitesse
( comme ces deux heures ont pass vite ) mais par rfrence aux mouvements priodiques qui mesurent le temps. Nous dirons tout aussi bien : Comme ces deux heures
ont t brves.
Nous dvelopperons cette discussion plus loin (chap. VII, p. 255, et chao. VIII,
p. 288). Soulignons seulement ici que pour Piaget la donne essentielle semble tre
le rapport entre le travail accompli et la vitesse avec laquelle on le fait ; pour nous
c'est la densit des changements perons.

248
-

PSYCHOLOGIE DU -TEMPS

nous arrive de ngliger systmatiquement


certaines d'entre
elles. Ce peut tre un trait de notre caractre. Il est des gens
qui cherchent toujours les repres les plus objectifs possibles,
d'autres qui se fient davantage leur
sentiment . Outre
cette attitude spontane, il arrive que, suivant les situations,
nous nous intressions plus un aspect ou un autre des changements. Si nous avons besoin d'information prcise, nous
tchons de mesurer le plus prcisment possible la dure ; par
contre, nous nous abandonnons plus nos impressions quand
nous ne sommes pas soumis aux pressions temporelles.
Ces informations ne s'excluent cependant pas. Elles peuvent
se contaminer et se renforcer l'une l'autre ou au contraire tre
discordantes. Ce dernier cas nous est le plus sensible. Le
contraste est parfois frappant quand nous comparons l'valuation base sur des repres quantifiables et la multiplicit apparente des changements ou le sentiment spontan que nous
avons de la longueur du temps. Nous pouvons tre tonns
de n'avoir pas pris conscience de la dure, quand, par ailleurs,
la pluralit des changements nous conduit juger que la dure
doit avoir t substantielle. Une journe faite d'activits
varies et intressantes nous paratra bien remplie u et cependant nous laissera le sentiment qu'elle a pass comme un rve.
L'apprciation rtrospective des dures accuse ces discordances entre nos informations. En effet, l'volution des traces
mnmoniques n'est pas la mme pour les trois processus. La
quantit de travail, dont nous avons une vive conscience tout
de suite aprs la tche, ne laisse parfois que de vagues souvenirs ;
en revanche, la multiplicit des changements apparents peut
rester beaucoup plus prsente parce que chacun de ces changements a t ressenti au cours de l'action. Quant aux sentiments de temps, ils subissent le sort de tous nos sentiments.
Nous pouvons en garder un souvenir, c'est--dire savoir que
nous les avons prouvs, mais ce souvenir n'a plus de ralit
affective, il n'est pas une reviviscence. Ainsi un voyage touristique peut m'apparatre quelques annes plus tard comme se
dployant dans le temps, bien qu' l'poque son vif intrt l'ait
fait trouver trop court (1). Mes annes de captivit par contre
(1) Diderota cette bellenotation : 'l'ravaillonsdonc ;le travail,entre autres
avantages,a celuide raccourcirles journeset d'tendrela vie. l;it par Poulet
(ibid.,p. 201).

L'ESTIMATION DU TEMPS

249

m'apparaissent rtrospectivement sans consistance temporelle,


parce que je garde peu de souvenirs diffrencis d'une poque
o tous les jours se droulaient dans la grisaille de la monotonie ;
cependant le temps semblait long chaque jour dans l'attente de
revivre une vie libre. Remarquons que la dure relle de ce
voyage ou de cette captivit est connue. Cette connaissance
pourtant ne modifie pas directement nos apprciations intuitives si ce n'est pour les renforcer par contraste. Contraste
qui souligne quel point ces apprciations directes de la dure,
fondes dans l'immdiat sur les changements vcus, long
terme sur les changements remmors, ont une base intuitive
solide (1).
III
L'ESTIMATION DU TEMPS
EN FONCTION DE L'A GE ET DU SEXE
L'apprciation de la dure rsultant, comme nous venons
de le voir, de l'intgration d'expriences complexes, il est naturel
qu'elle dpende de tout ce qui constitue la personnalit de
chacun. L'observation quotidienne nous rvle que les gens
valuent de manires trs diffrentes la dure vcue. Dans toutes
les expriences que nous avons analyses, les rsultats n'indiquaient que la tendance centrale de mesures par ailleurs trs
variables. Malheureusement, l'tat actuel des tudes sur la
personnalit ne permet pas de tenter une psychologie diffrentielle d'ensemble des conduites temporelles et particulirement de l'apprciation de la dure.
Seules quelques donnes nous mettent sur la voie d'une
(1) Frankenhaeuser
(1959)a imaginune mthodepour comparerle temps
prsentet le tempspass.Le tempsprsentest mesurpar la vitesse laquellele
sujet lit deschiffresde 1 9, prsentsen dsordre, la cadencesubjectivede un
par seconde.Aprsla tche,le sujetestinvit estimerletempspass cettelecture
des chiffresen secondes.
Le tempsprsentest mesurpar le nombrede chiffreslus pendantune dure
donne,le tempspasspar l'estimationde la dureet le tempsretenupar le quotient
entre le tempspasset le tempsprsent(P.P.T.score).Cequotient,en pratique,
est toujoursinfrieur 1, c'est--direqu'il y a une sous-estimation
du nombrede
secondescoulescomparau nombrede secondescadences.
Cettemthodemesure-t-elle
vraimentle rapportentretempsprsentet temps
le rapportentre la cadenced'une activit(lire
passou, plus oprationnellement,
les chiffres)et l'estimationd'une dure ?On peut en discuter.Maiscette mthode
est sensible l'actiondes drogues,<lesconditionsexternesde lit tche,etc.

25))

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

tude comparative. Si nous ne considrons que les sentiments


de temps, leur naissance dpend sans doute de situations dont
beaucoup sont invitables, en particulier l'attente ou la continuit dans l'effort, mais leur frquence d'apparition n'est pas
indpendante de la personnalit de chacun. Par exemple, les
individus que nous disons quilibrs, et dont les motivations
sont parfaitement adaptes aux situations o ils sont placs,
risquent moins que d'autres de souffrir d'insatisfactions, parce
qu'ils cherchent moins chapper leur condition prsente ;
ils ont ainsi moins souvent l'occasion de trouver le temps long.
L'intensit mme de ces sentiments de temps est fonction, nous
l'avons dj indiqu, de la tolrance la frustration ou, si
l'on prfre, de la stabilit motive de chacun.
L'apprciation de la dure proprement dite varie-t-elle
selon le caractre ou la personnalit ? L nous ne possdons
gure de donnes srieuses. Jaensch et ses lves ont bien essay,
en fonction de leur typologie, d'tudier ce problme. Ils ont
trouv que l'intgr vers l'extrieur, c'est--dire celui qui a
tendance interprter le peru d'une faon personnelle, est
surtout sensible au contenu de la dure lorsqu'il doit l'apprcier ;
il ne dissocie gure la dure objective de son impression. Au
contraire le dsintgr, qui analyse la perception sans s'y
projeter, tend valuer la dure objectivement : il est donc
plus prcis. Enfin, l'intgr vers l'intrieur, l'intraverti, qui est
tout entier concentr sur lui-mme, aurait plutt tendance
sous-estimer la dure (Jaensch et Kretz, 1932 ; Schneevoigt,
1934). Ces constatations sont vraisemblables mais les classifications de Jaensch manquant de critres objectifs, il n'est pas
possible de les prendre comme point de dpart d'une tude plus
approfondie. Dans ces conditions, il faut nous contenter
d'tudier comment l'apprciation du temps varie en fonction
de ces grandes diffrences que l'ge et le sexe introduisent
entre les tres humains.
L'INFLUENCE
SUR

L'APPRCIATION

DE
DE

L'AGE
LA

DURE

Pour dgager les lois gnrales qui ont fait l'objet de


ce chapitre, nous nous sommes appuy jusqu'ici sur des
observations ou des expriences auxquelles se sont prts

251

L'ESTIMATION DU TEMPS

des adultes. Il est intressant de suivre l'apprciation de


la dure au cours du dveloppement de l'enfant et d'autre
part de noter les modifications que la vieillesse peut y
apporter.
A) Les apprciations

du temps par

l'enfant

En traitant du problme gnral de l'apprciation du temps,


nous avons soulign que les rsultats n'taient jamais que
relatifs aux mthodes (p. 222). Constatation encore plus
vraie en psychologie gntique o chaque mthode d'apprciation fait appel aux moyens ingalement dvelopps
de l'enfant.
Ainsi on comprendra facilement que le jeune enfant est
incapable de faire une estimation de la dure en units temporelles. Mme quand il est devenu capable de lire l'heure, il
n'a aucune ide de ce que reprsente une minute ou une heure.
Seule une longue exprience lui permet d'utiliser ces units
avec quelque approximation. A 8 ans, cette tche est encore
impossible (1) ; 10 ans, 2/3 environ des enfants donnent une
rponse, mais chez eux des valuations de 20 s, par exemple,
s'talent encore de 30 s 5 mn (Fraisse, 1948). L'exactitude
de ces apprciations se dveloppe lentement et l'apprentissage
dure au moins jusqu' 16 ans (Elkine, 1928).
Cependant, si on ne fait pas appel ce savoir, et si on
utilise seulement la mthode de reproduction, les enfants
montrent assez tt qu'ils sont capables d'apprcier la dure
(Fraisse, 1948). Certes, lorsqu'ils sont jeunes, leurs rsultats
sont trs variables. A 6 ans les reproductions d'une dure de 20 s
sont comprises entre 1 et 60 s, ce qui donne une variabilit
relative de 90 % au lieu de 30 % environ chez les adultes. Fait
assez remarquable, les enfants de cet ge sont trs sensibles au
contenu de la dure : les dures pleines, c'est--dire constitues
dans notre exprience par un son continu, sont surestimes
tandis que les dures vides (intervalle entre deux sons) sont
fortement sous-estimes. Le fait qu'il se passe quelque chose de
(1) Cependant, partir de 8 ans les estimationsde la dure d'une seconde
de ce
deviennentpossibleschezl'enfantet il profite cet ged'unedmonstration
qu'est une telle dure.Maisnous sommesalorsdans le tempsperu (Smytheet
Goldstone,1957).

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

252

sensible semble capital, l'enfant n'arrivant pas maintenir


son attention sur ses seules impressions intrieures.
Ds 8 ans, les estimations deviennent beaucoup plus prcises
et moins variables. Cependant les progrs continuent au-del.
Nous avons par exemple demand des enfants de reproduire
une dure de 30 s : ils devaient appuyer sur un bouton lorsqu'il leur semblait qu'il s'tait coul une dure gale l'talon.
Nous avions dcid de compter comme bonnes rponses toutes
celles qui se produisaient dans un intervalle de 5 s. Un signal
annonait aux enfants si leur rponse tait bonne, anticipe
ou retarde. Chaque ge tant reprsent par 20 enfants et
chaque enfant ayant fourni 10 rponses, les pourcentages des
diffrentes rponses sont les suivants :
Ages
6 ans ...........
8
10 - ...........i

1
1

Rponses
exactes
6
,0
36
45
i3

I
Rponses
Rponses
trop longues
trop courtes
0',0
)
0
1
2a
43
28
2'I
!
30
16
;
/

Ces chiffres confirment notre remarque prcdente : les


dures pleines sont surestimes davantage chez les jeunes
enfants. Ils montrent surtout le lent progrs de l'estimation
(Fraisse et Orsini, 1958).
A 11 ans, selon Gilliland et Humphreys (1943), les enfants
font encore des erreurs d'estimation qui sont presque le double
de celles des adultes. Pour interprter ce rsultat, il faut tenir
compte du fait que les auteurs ont combin les trois mthodes,
estimation, production et reproduction. Le dveloppement de
l'apprciation par la seule mthode de reproduction se prolongerait jusque vers 14 ans, si nous en croyons les rsultats de
Jampolsky (1951). Il ne s'agit pas, il est vrai, dans les expriences de ce dernier, d'valuation temporelle simple. Ayant
frapp quelques coups intervalles rguliers de 5 s, il demandait
ses sujets de continuer la mme vitesse. En classant les sujets
en deux groupes, ceux qui vont plus vite et ceux qui vont plus
lentement (ceux-ci ne reprsentent tous les ges que 20 %
des sujets), on constate que les moyennes des deux groupes se
rapprochent en fonction de l'augmentation de l'ge, ce qui

L'ESTIMATION DU

2.i3

indique que les estimations


plus en plus prcises (1) :

deviennent

dans l'ensemble

de

14 ans Etudiants
ans j 10 ans I
12 ans

'
Moyennede ceux qui vont
2,82 s 13.25J s 3.0;; s 4,02 s 4,21 s
trop vite..............
Moyennede ceux qui vont
8,50 s 7.61 s 6.5.3s 5,54 s 1 fiJ.75s
trop lentement ........
I

L'enfant n'apprend que lentement apprcier la dure avec


la mme prcision que l'adulte. A quoi est d ce progrs ?
Au dveloppement de possibilits nouvelles ou simplement
un entranement qui se ralise peu peu au cours de la vie.
Une recherche rcente d'Orsini (rsultats indits) permet de
rpondre que ce qui manque l'enfant est essentiellement un
entranement. Avec la mme technique que celle rapporte
plus haut (exprience de Fraisse et Orsini), les enfants de 7 ans
ont t entrans valuer les dures de 30 s avec chaque fois
connaissance de leurs rsultats (exact rL 5 s, trop long, trop
court). Cet apprentissage s'est tal sur trois semaines. Les
rsultats montrent un progrs considrable et stable comme le
confirment les contrles raliss trois mois plus tard. (Le fait
que les enfants n'ont pas compt a t viifi.)
'
Enfants
Adulte!;
I

Avant
Avant
Aprs Trois mois
aprs
apprentissageapprentissage
apprentissage
1
Exact .........
9,6 %
45,5 %1 I 40,9 QI ) 36 ,'o
29;1 78,0 23,6 ! 29 .Trop long......
1 30,0 -35 30,9
12,4 Trop court.....
l,
*
* *
Le problme central en psychologie gntique n'est cependant pas celui de la prcision : il est de savoir si l'enfant emploie
pour estimer le temps les mmes informations que l'adulte.
(1) Cependant,mmechezl'adulte,les deuxtendancesdemeurent.LlewellynThomas(1959)a utilisune mthodevoisinede cellede Jampolsky(l'talonprsentavant chaquereproduction
est gal la reproduction
prcdente)72
: % des
plus
sujetstendent donnerdesreproductions
pluscourtes,150' desreproductions
longueset 13% ne manifestentaucunetendance.

25?1

PSYCIIOUJGIE D17 TEMPS

En tudiant les sentiments de temps, il nous a sembl que


la dure se rvlait justement l'enfant dans la distance entre
le moment de l'veil du dsir et celui de la satisfaction. Tout
comme l'adulte, l'enfant prouve le sentiment que le temps de
l'attente est trop long ou que le temps de l'effort, celui de manger
sa soupe par exemple, n'en finit plus. Cette conscience de la
dure apparat vers 3 ou 4 ans ; cet ge, l'enfant devient capable
d'accepter que sa satisfaction soit diffre ou de poursuivre un
effort pour atteindre un but dont la ncessit s'impose lui. Ces
sentiments de temps, bien que, sur le plan de la reprsentation,
ils soient plus confus chez l'enfant que chez l'adulte, sont
cependant ressentis plus vivement par l'enfant qui, ayant moins
de stabilit motive, supporte plus difficilement le conflit
entre les exigences du prsent et la satisfaction escompte
dans un proche avenir. Inversement, quand il est absorb
profondment dans le prsent, et qu'on l'arrache son activit
spontane pour le dner ou la toilette, il est plus surpris que
l'adulte d'apprendre qu'une longue dure s'est coule et il est
tent de nier l'vidence.
Le jeune enfant se fie ses sentiments de temps : sur ce
plan, il ne saurait y avoir de discussion. Mais une fois qu'il est
capable d'une certaine apprciation de la dure, c'est--dire
vers 4 ou 5 ans, l'enfant utilise-t-il galement les deux autres
critres de l'adulte, c'est--dire la multiplicit plus ou moins
grande des changements perus et la quantit de travail
accompli ? La question a t pose en particulier par Piaget. A
la suite de ses tudes sur Le dveloppement de la notion de temps
chez l'enfant (1946), il a t amen penser que l'enfant estimerait la dure d'abord d'aprs le travail accompli, puis, dans un
stade ultrieur seulement, d'aprs l'activit ressentie. Selon lui,
seuls des enfants plus gs sont capables de dissocier le travail
effectu de l'activit elle-mme et jugent de la dure d'aprs les
caractres introspectifs de celle-ci (ibid., p. 50).
Nous discuterons fond la thse de Piaget dans le prochain
chapitre, car elle prend toute son importance lorsqu'il s'agit du
dveloppement de la notion de temps chez l'enfant. Ici, nous
nous contenterons de quelques constatations de fait. D'aprs
nos observations, le jeune enfant de 5 ans environ, c'est--dire le
plus jeune enfant qui l'on puisse poser de petits problmes
pour contrler son mode d'apprciation de la dure, estime la

L'ES1'IMATIOIV D11 TEMPS


dure tantt par le travail accompli et tantt par les changements perus. Nous nous appuyerons pour le prouver sur nos
propres expriences, mais aussi sur celles de Piaget lui-mme,
car certaines de ses recherches peuvent s'interprter dans le
sens de notre: thse. D'ailleurs, si la distinction des deux stades
successifs parat nette Piaget quand l'enfant doit estimer ce
qu'il appelle le temps physique , c'est--dire la dure des
changements qui se produisent autour de nous, lui-mme
cependant reconnat que, dans l'estimation de la dure de
l'action, la continuit demeure... beaucoup plus grande entre
les ractions des petits et celles des grands et les illusions qui
interviennent dans l'apprciation des dures se prsentent sous
des formes qualitatives communes l'enfant et l'adulte luimme (ibid., p. 242).
Toutes les expriences que nous allons citer sont organises
sur le mme principe : l'enfant a pour tche de comparer deux
dures pendant lesquelles les changements qui se produisent
et le travail accompli sont de nature diffrente. La rponse
qu'il donne et secondairement les raisons qu'il invoque doivent
nous rvler sur quelles donnes il s'est fond dans son estimation.
Considrons d'abord le cas de l'apprciation de la dure de
l'action partir d'une exprience rapporte par Piaget (ibid.,
pp. 253-256). L'enfant devait transporter d'une bote dans
une autre des plaquettes de bois dans un cas, de plomb dans
l'autre, en utilisant de petites pinces. La dure de travail tait,
l'insu de l'enfant, la mme dans les deux cas. Le transport des
plaquettes de bois tait videmment plus facile ; l'enfant en
dplaait donc plus que de plaquettes de plomb. Interrogs,
certains enfants - une minorit - trouvent que le temps
occup transporter des plaquettes de bois a t plus long,
parce que j'en ai mis plus disent-ils pour justifier leur apprciation. Leur jugement est donc fond sur le travail accompli :
plus de pices = plus de temps. D'autres enfants jugent au
contraire que le transport du plomb a t plus long. Leurs justifications sont maladroites : parce que c'est plus grand o, c'est
plus lourd , on s'est accroch. Elles font cependant ressortir
le caractre di?cultueux de la tche. Or, ce caractre a pour
effet, comme nous l'avons vu, d'attirer l'attention du sujet sur
chacun des changements. Chaque transport compte . Le

23fi

l'S YCllOLOG1EDU TEMYS

cas est semblable celui d'une marche difficile dans la neige.


Piaget ce sujet note finement que durant les marches en
montagne, lorsqu'on brasse une neige paisse montant jusqu'audessus des genoux, dix minutes d'effort impos et de monte
lente en paraissent au moins vingt, tandis qu'un pas ais
donne lieu des apprciations normales (ibid., p. 259). Zuili
a repris, notre suggestion, le principe de cette exprience et a
poursuivi la recherche sur de trs nombreux enfants de 5
13 ans. Il s'agissait, dans le cas de la tche facile, de transporter
des anneaux avec la main et, dans le cas de la tche difficile,
des jetons avec une pince. A tous les ges, les enfants transportent environ 2,5 fois plus d'anneaux que de jetons. Si on
fait comparer deux dures objectivement gales, 70 % des
enfants de 5 ans jugent que le transport des anneaux a dur
plus longtemps que celui des jetons. Ils jugent donc d'aprs le
travail accompli, mais 30 % jugent en fonction d'un autre
critre. Un indice est plus prgnant que l'autre. Avec l'ge,
cette diffrence s'attnue et, 13 ans, le mme nombre d'enfants
jugent dans un sens ou dans l'autre. On peut alors penser qu'ils
compensent une donne : le nombre de transports par la dure
de chaque transport. Cette importance du nombre apparat
encore mieux si on demande l'enfant de 5 ans de transporter
des jetons pendant une dure quivalente celle pendant
laquelle il vient de transporter des anneaux. A cet ge, l'enfant
cherche frquemment galiser dans un sens ou dans l'autre
le nombre de pices transportes. Il se rvle ainsi peu sensible
aux autres critres (dure de chaque transport, vitesse des
mouvements, difficult relative des tches) dont il tiendra
compte plus g.
La mme conclusion se dgage d'une recherche d'un tout
autre type que nous avons ralise en empruntant Piaget une
autre de ses techniques (Fraisse et Vautrey, 1952). La tche
de l'enfant consiste cette fois comparer la dure de dplacement rectiligne de deux figurines de plomb (coureurs cyclistes)
qui se meuvent sur une table paralllement, dans le mme
sens, et en mme temps. En tenant compte de l'ordre des dparts
et des arrives, des vitesses et de la longueur des trajets, l'adulte
peut sans difficult dcider de la dure relative des parcours.
Mais nous verrons au chapitre suivant que l'enfant n'est pas
capable de ces oprations avant l'ge de 7-8 ans. Comment alors

L'ESTIMATION DU TEMPS

257

l'enfant de 4-5 ans, priv des moyens de mesurer la dure,


pourra-t-il rsoudre un problme qui exige de lui une apprciation directe du temps ? Avant de dcrire cette recherche,
prcisons que notre objet n'est pas ici de savoir s'il donnera une
rponse juste, mais de dcouvrir quels indices lui permettent
d'apporter une solution.
Soit deux coureurs A et B qui partent simultanment de
la mme ligne et dans la mme direction. A marche deux fois
plus vite que B. Les deux coureurs s'arrtent simultanment.
Ils ont donc march durant le mme temps, mais A a parcouru
une distance double de celle de B. 17 % seulement des enfants
reconnaissent que les dures sont gales. Les autres se partagent
en deux groupes quivalents. Les uns jugent que A a march
plus longtemps ; si on leur demande pourquoi, ils invoquent la
plus grande vitesse ou le plus long chemin parcouru. Leur
erreur vient donc de ce qu'ils jugent les dures d'aprs le travail
accompli : A a fait quelque chose de plus que B. Les autres
enfants pensent que c'est le coureur B qui a march le plus
longtemps. Leurs explications nous montrent pourquoi ils
en jugent ainsi. Il tait fatigu disent-ils, il avait la flemme ,
ce qui suggre que les enfants jugent dans ce cas de la dure de
la marche du coureur par identification avec leur exprience
personnelle. Quand on est demilre les autres, que l'on va moins
vite, c'est que la tche est trop difficile, alors on remarque
davantage chaque pas qui cote un effort. L'enfant qui juge
que le coureur le moins rapide et qui s'est avanc le moins loin
a march plus longtemps que l'autre apprcie donc la dure
partir du mme critre que celui qui trouvait que le transport
des plaquettes de plomb tait plus long que celui des plaquettes
de bois. L'un directement, l'autre par identification, jugent de
la dure d'aprs les changements vcus.
Cette interprtation des rponses est confirme par d'autres
situations exprimentales o les dures des parcours sont ingales. Dans de telles conditions, la majorit des enfants arrivent
rpondre exactement, ce qui implique - en l'absence de
comparaisons opratoires - qu'ils utilisent exactement une
information qui correspond la ralit. Voyons successivement
les deux cas qui peuvent se prsenter. Dans le premier, le
coureur qui a march le plus longtemps est celui qui a fait le
plus de choses : par exemple les deux coureurs partent simulP. FRAISSE
17

258

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

tanment de la mme ligne dans la mme direction, la mme


vitesse, mais l'un marche deux fois plus longtemps et parcourt
donc deux fois plus de chemin. 71 % des enfants reconnaissent
qu'il a march plus longtemps. Les rsultats sont du mme
ordre si la vitesse de celui qui marche le plus longtemps est aussi
la plus grande.
Dans le second cas, la situation est telle que le coureur qui
marche le plus longtemps fait quelque chose de moins que
l'autre : chemin mcindre ou parcouru moins vite. Si les enfants
taient alors capables de juger seulement d'aprs le travail
accompli, ils devraient se tromper massivement. Il n'en est
rien. Soit par exemple deux coureurs qui partent l'un aprs
l'autre d'une mme position de dpart, mais dont l'un, qui se
met en marche, le second, va plus vite, de telle sorte qu'ils
arrivent ensemble sur la ligne d'arrive. C'est l'histoire du livre
et de la tortue : 61 % des enfants estiment que celui qui a
march le moins vite a march le plus longtemps.
Les tmoignages des enfants confirment que dans le premier cas ils se sont laiss guider par la quantit de travail
accompli par le mobile, tandis que, dans la seconde exprience,
ce qui a compt a t la quantit de changements au cours de
l'action. La tortue qui allait plus lentement a eu plus de
difficults. La majorit des enfants est donc capable de choisir
le bon critre, mais une minorit notable commet une grosse
erreur en se confiant l'autre critre.
*
* *
Nous voyons donc que les jeunes enfants utilisent les mmes
informations que les adultes mais leurs estimations prsentent
des particularits qui ressortent des expriences mmes que
nous avons relates. La premire est que les moyens directs et
globaux d'apprciation sont plus utiliss par les enfants que par
les adultes. L'adulte sait que ses apprciations ne sont pas
sres, parce qu'il en a fait souvent l'exprience. Chaque fois
qu'il le peut, il cherche valuer indirectement la dure. Dans
des courses par exemple, il raisonne partir des positions de
dpart et d'an ive, ou il tient compte du rapport espacevitesse : le mobile qui va plus vite met moins de temps. Qui
de nous, assistant une course, aura l'ide d'apprcier direc-

L'ESTIMATION DU TEMPS

259

tement les temps des coureurs, alors qu'il sait que le premier a
mis moins de temps que le second ? Nous nous contentons de
constater l'ordre des arrives et par un raisonnement implicite
nous infrons la dure des trajets. Or, nous verrons au chapitre VIII que prcisment le jeune enfant n'est pas capable de
ces dductions ; il se confie entirement aux modes plus directs
d'apprciation.
La seconde particularit est justement cette confiance que
l'enfant accorde au mode d'apprciation qu'il emploie. Il se
centre sur lui. Il ne met pas en balance son apprciation avec
une tentative de mesure ; il ne prend pas non plus conscience
de la pluralit des modes possibles d'apprciation qui cre
chez l'adulte ces phnomnes de contraste sur lesquels nous
avons insist. Tous les protocoles de Piaget sont trs frappants
ce point de vue. Ce qu'il appelle le stade de l'intuition articule, intermdiaire entre le stade intuitif et le stade opratoire,
serait assez justement caractris si l'on disait que l'enfant
commence alors mettre en doute sa premire intuition et la
confronter avec les autres moyens d'estimation qu'il a sa
disposition. Piaget note d'ailleurs cette prudence croissante des
enfants qui emploient de plus en plus avec l'ge des expressions
du type il me semble o, quand la situation ne permet pas une
mesure exacte : c'est le cas en particulier lorsqu'ils comparent
les dures du transport des plaquettes de plomb et des plaquettes de bois.
Qu'est-ce qui dtermine le choix d'un type d'information
plutt qu'un autre par l'enfant ? En parlant des adultes, nous
notions que des diffrences typologiques devaient expliquer le
fait que certains taient plus sensibles au travail accompli et
d'autres aux changements ressentis. En est-il de mme pour
les enfants ? Aucune vrification n'a t tente. Nous avons
seulement constat dans nos expriences que les mmes enfants
utilisaient tour tour les apprciations partir du travail
accompli ou partir des efforts ressentis. Les situations auxquelles ils taient soumis taient ambigus, il est vrai, et
avaient t voulues telles pour mettre en vidence les modes de
rponse possibles. Dans la vie quotidienne, il faut penser que
c'est la nature mme de la situation qui dtermine la qualit
des informations utilises. Quand il ne s'agit que d'apprcier
la dure d'un changement physique, nous n'avons le plus

/'SYCHOLOG1EDU TEMPS

260

souvent notre disposition que des indices relatifs la quantit du travail, tandis que dans nos actions proprement dites
les changements ressentis jouent frquemment le rle principal.
La troisime particularit rsulte de la manire dont l'enfant
quantifie le travail accompli. En ce domaine, il se contente aussi
d'une intuition globale et non d'une estimation qui tienne
compte de toutes les donnes de la situation. Empruntons un
exemple Piaget (ibid., p. 130) qui a beaucoup insist sur cet
aspect. Soit un ballon dont l'eau s'coule par un tube en Y
command par un seul robinet dans deux vases de formes et
de volumes diffrents. Si on fait couler l'eau jusqu' ce que la
bouteille qui a la plus petite capacit soit pleine, la seconde
n'tant que partiellement remplie, le jeune enfant estime que
dans la bouteille remplie l'eau a coul plus longtemps et qu'il
y a plus de liquide. L'erreur faite par l'enfant sur le travail
accompli se rpercute sur son apprciation de la dure. Un
enfant un peu plus g ne se laissera plus prendre cette intuition perceptive. Il sera capable d'interprter simultanment
toutes les donnes de la situation : la synchronisation des
coulements et l'galit des dbits (voir chap. VIII, p. 282).
Une erreur frquente de l'enfant - Piaget l'a aussi montr consiste confondre plus vite et plus de temps. Celui qui va
plus vite fait plus de travail et, faute de savoir rapporter la
vitesse l'espace, les enfants se trompent sur le travail accompli.
*
* *
En ralit, l'enfant, incapable d'estimer la dure par la
mesure proprement dite, est, dans ses apprciations, encore plus
dpendant que l'adulte de ce qui se passe dans cette dure, qu'il
s'agisse soit des changements physiques qu'il constate l'aide
de ses propres moyens d'estimation, soit des changements
ressentis.
Mme quand l'enfant, aprs 7-8 ans, devient capable des
premiers raisonnements et qu'il commence avoir quelque
notion du temps, il semble rester encore plus que l'adulte sensible ces aspects qualitatifs de la dure. Si avec l'ge ses
estimations deviennent plus prcises, c'est sans doute parce
qu'il use mieux des units temporelles, mais aussi parce qu'il
se fie de moins en moins ses impressions immdiates. Cette

L'ESTIMATION DU TEMPS

261

volution nous semble tablie par le travail d'Axel (1924)


auquel nous nous sommes dj rfr (p. 240). Il a fait estimer
en minutes et secondes par de nombreux enfants gs de 9
14 ans la dure de difFrentes tches : dure vide, crire des I,
barrer des signes et faire un calcul mental (additionner les
nombres de 7 en 7). Le tableau suivant, o se trouvent les
mdianes des estimations, met en vidence les faits saillants
(dure de chaque tche : 20 s).
" d enfants
9...........
10 ...........
11 ...........
12 ...........
13 ...........
14 ...........

I crire
Dure
vide
des 1 Barrage
)
I 45
'
60 12D
70
/
135
20
46,5
35,5
32
23
15
117
22
15
93
30
/
122
31
20
22,5
' 18,5
138
30
17
1
.

Nombre

Calcul;1
mental
27,5
20,0
17,0
15
15
13

Nous constatons d'abord que les rponses, qui manifestent


une forte surestimation 9 ans, deviennent de plus en plus
prcises avec l'ge et se rapprochent de la dure relle. Le
fait saillant est qu' tous les ges les tches se classent, quant
leur dure apparente, selon le mme ordre que chez l'adulte.
Mais l'cart entre l'estimation des tches qui paraissent les plus
longues et celle des tches qui paraissent les plus courtes
diminue avec l'ge, qu'il soit considr en tant que diffrence ou,
ce qui est plus exact, en tant que rapport. Ainsi crire des 1
apparat, 9 ans, 2,5 plus long que le calcul mental, mais seulement 1,4 fois plus 14 ans ; l'volution est graduelle et gnrale.
En rsum, le jeune enfant apprcie la dure en usant des
mmes moyens d'informations que l'adulte, mais il lui manque
de savoir rapprocher les diverses estimations possibles de la
dure. Avec l'ge, il apprendra les confronter et les corriger
par des valuations indirectes partir des moyens de mesure :
ordre des successions, repres temporels, relation inverse entre
le temps et la vitesse.
B) Les apprciations du temps dans la vieillesse
Les problmes qui peuvent se poser dans la vieillesse sont
videmment d'un tout autre ordre. De l'involution des fonctions
mentales il ne faut pas conclure leur disparition et nul indice

262

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

de supposer
permet
que le vieillard
n'apprcie
pas
de la mme
manire
une
que l'adulte.
Cependant
A mesure que l'on vieillit,
a souvent
t faite :
on
remarque
trouve le temps plus court (W..James,
W.
James
1932, p. 370).
limite
la porte
d'ailleurs
lui-mme
de cette
loi. Elle serait
valable
des
des
mois
et des annes,
pour l'apprciation
jours,
mais moins certainement
des
heures.
Les
pour l'apprciation
n'ont
de
vrification
t
elles
seraient
faites
;
expriences
pas
donn
absolues
des
tant
dlicates,
qu'il s'agit
d'impressions
vieillards.
ceux-ci
de faire une estimation
Si on demande
dite, il est vraisemblable
proprement
qu'ils sauront
corriger
leur impression
et donner
une rponse
aussi exacte
premire
taient
l'observation
que lorsqu'ils
plus jeunes
(1). Cependant
de W. James
a t faite si frquemment
est probaqu'elle
blement
exacte.
Nous
serions
mme
tent
de penser
qu'elle
aussi bien au cas des heures, c'est--dire
des dures
s'applique
d'tre
dures.
qui viennent
juste vcues,
qu'aux
plus longues
Le phnomne
est seulement
moins sensible
qu'il porte
parce
sur une petite
dure.
Les interprtations
les plus frquentes
de ce fait
sont
la thse que nous avons dfendue
conformes
et selon laquelle
la multiplicit
des chanl'estimation
de la dure est relative
en effet, que la brivet
vcus. W. James
gements
explique,
du temps provient
du fait que les vnements
de la vie dans
l'ge avanc sont si habituels
qu'ils ne laissent
pas de souvenirs
de
individualiss.
Guyau dit la mme chose : Les impressions
la jeunesse
et nombreuses ;
sont vives, neuves
les annes sont
donc remplies,
diffrenci6es
de mille manires...
Le fond du
alors dans le lointain
derrire
thtre
recule
tous les dcors
comme des changements
vue...
changeants
qui se succdent
Au contraire,
la vieillesse,
c'est le dcor du thtre
classique,
le mme, un endroit
banal...
Les semaines
se ressemtoujours
c'est le train monotone
de la vie.
blent, les mois se ressemblent,
Toutes ces images se superposent
et n'en font qu'une
(Guyau,
ne nous
la dure

1902, pp. 100-101).


Le vieillard
ressent
une vie plus tranquille,

moins de changements,
parce qu'il vit
mais surtout
cours de ses
parce qu'au

(1) Sans qu'il s'agisse de vieillards, Pumpian-Mindtin (1935) a trouv que les
personnes de 40-60 ans ne faisaient pas plus d'erreurs systmatiques dans leurs
estimations que celles de 20-30 ans.

L'ESTIMATION DU TEMPS

263

activits il remarque moins de changements, ceux-ci tant trop


habituels. Le phnomne serait exactement le mme que celui
que nous avons dj analys (p. 235) : lorsque nous rptons
plusieurs fois une mme tche, le temps nous parat de plus en
plus court parce que notre esprit n'a plus besoin d'tre attentif
chaque moment de l'action.
Cette brivet absolue du temps pourrait expliquer que le
temps semble passer relativement plus vite : en effet, elle
introduit un contraste entre le temps vcu et le temps tel qu'il
est mesur par les montres ou les calendriers.
D'autres interprtations
ont t proposes pour rendre
compte de cette apparente acclration du temps avec l'ge :
elles ne contredisent pas celle que nous venons de dvelopper.
Paul Janet (1877) avait remarqu que la dure apparente d'une
portion de temps pouvait tre relative la dure totale de la
vie. Ainsi une anne 20 ans reprsenterait un vingtime de
la vie, et 60 ans un soixantime. Que ce rapport joue un rle
dans l'valuation de priodes de notre vie, le fait est vraisemblable, car nos jugements d'une partie sont toujours relatifs
l'ensemble auquel elle appartient, et la loi de Weber au sens
large peut jouer aussi dans ce domaine (Benford, 1944). Il est
manifeste qu'une anne dans le jeune ge compte plus que dans
la maturit ou dans la vieillesse. Nos anniversaires perdent de
leur importance mesure que nous vieillissons ; l'enfant ne
se trompe pas sur son ge, l'adulte doit faire un effort de
mmoire ou un calcul. Cependant cette loi ne peut s'appliquer
qu' de longues dures, quand joue un effet de perspective
au moins implicite. Lorsqu'il s'agit de la longueur de chaque
jour, on ne peut pas dire que le vieillard en juge par rapport
l'ensemble des jours vcus.
Plus rcemment, Carrel (1931) et Lecomte du Nouy (1936)
ont propos une interprtation supplmentaire. Ayant dcouvert que les plaies se cicatrisaient de plus en plus lentement
mesure que nous vieillissons, ils en ont dduit l'existence d'un
temps physiologique qui ne pouvait tre assimila au temps
sidral. Dans une mme unit de temps, les changements biologiques sont plus nombreux lorsqu'on est jeune que plus tard,
c'est--dire que le travail effectu par l'organisme est plus
grand. A des ges diffrents, il faut des temps diffrents pour
accomplir le mme travail, la cicatrisation d'un centimtre

264

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

du Nouy, ibid., p. 234). Retournons


carr de plaie (Lecomte
la situation.
Si nous prenons
comme unit de temps la dure
d'un phnomne
la dure de cicatribiologique,
par exemple
sation
d'une plaie d'un centimtre

carr, il lui correspondra


des changements
mesure
vieillit
sidraux
de
que l'individu
ce que nous traduisons
en disant que
plus en plus importants,
de
en
le temps
de Lecomte
plus
plus vite. Le postulat
passe
du Nouy est que notre apprciation
du
psychologique
temps est

l'unit
elle-mme
de
la subrapporte
biologique
temps,
notre intelligence
un renseignement
conscience
fournissant
brut (ibid.,
p. 237).
Ce passage
du temps
au temps
biologiques
psychologique
est-il aussi direct ?
Il est lgitime
de penser que le temps biosur notre
a une influence
estimation
de la dure.
logique
D'ailleurs
nous avons dj vu que celle-ci dpendait
chez les
animaux
comme chez l'homme
de la temprature
qui active ou
ralentit
les changes
de telles
biologiques
(1). Mais comment
au plan de l'apprciation
du temps ?
donnes se traduisent-elles
Il est tout fait possible que dans la vieillesse
une activit
biomoins grande
nous fasse enregistrer
moins de changelogique
ments et que, du mme coup, les heures ou les journes
nous
contraste
courtes
semblent
Mais,
plus
par
qu'auparavant.
notre
il
ne
l
de
donnes
avis,
que
s'agirait
primaires
que
au fur et mesure
les habitudes
sociales.
Si
corrigeraient

les personnes
s'accordent
dire
le
g'es
que
temps
passe
il est non moins vrai que leurs apprplus vite qu'autrefois,
Le temps psycholociations
ne sont gure modifies.
objectives
conditionn
le
on
est
sans
doute
par
temps
biologique ;
gique
ne peut cependant
ramener
l'un l'autre,
car les rgulations
sont plus complexes
mettent
(2), puisqu'elles
psychologiques
de contraste,
en jeu toutes
les fonctions :
autophnomnes
etc.
corrections,
habitudes,
(1) Ces changes ne doivent pas tre confondus avec la simple acclration
de rythmes physiologiques comme ceux du cur ou de la respiration.
(2) C'est pour cette raison sans doute yue Gardner (1935), partant lui aussi
d'une hypothse physiologique, n'a pas trouv de diffrence dans l'estimation
du temps entre des hyper- et (les hypotlyrodiens. Peut-tre leur temps vcu est-il
estimations interviennent aussi des corrections d'origine
diffrent, mais leurs
sociale.

L'ESTIMATION DU TEMPS

L'INFLUENCE

265

DU

SEXE

Tout le monde a remarqu l'influence de l'ge sur l'apprciation du temps ; par contre, ce sont surtout les situations exprimentales qui ont rvl qu'il pourrait exister, ce point de
vue, une diffrence entre les hommes et les femmes.
Mac Dougall en 1904 a soulev le problme. Il avait trouv
que la dure de quatre tches diffrentes tait en moyenne plus
surestime par les femmes que par les hommes. Yerkes et
Urban ont repris le problme en 1906 et ont obtenu le mme
rsultat. Axel (1924), dans l'importante recherche que nous
avons dj cite plusieurs fois, a trouv lui aussi que les femmes
estimaient les dures plus longues qu'elles n'taient, quelle
que soit la tche propose. Voici par exemple les mdianes des
estimations de 46 hommes et de 42 femmes pour des tches
d'une dure de 30 s.
Hommes Femmes
Estimation d'une dure vide .........
Tapping ...........................
Barrage de chiffres .................
Analogies dcouvrir ...............
Srie de chiffres complter ........

27
26
20
18
14

36,5
38
32
25,5
24

Sur des groupes plus nombreux, Gulliksen (1927) a trouv


galement que la dure de toutes les tches tait estime plus
grande par les femmes que par les hommes et que ces diffrences taient significatives, sauf pour les tches les plus
difficiles (lecture dans un miroir, dicte, divisions).
Cette loi qui avait l'air d'tre solidement tablie, mais pour
laquelle aucune interprtation n'avait t propose, n'a pas
t confirme par des tudes qui sont plus rcentes, mais qui
ne peuvent pas tre considres comme moins srieuses que les
prcdentes. Swift et Mac Geoch (1925) par exemple ne dclent
pas de diffrence entre femmes et hommes dans l'estimation
de tches diverses, les femmes ayant plutt tendance moins
surestimer relativement les dures que les hommes. Harton
(1939), faisant estimer des priodes de 4 mn consacres quatre
activits diffrentes, trouva que la moyenne de l'estimation
des hommes est de 287 s (cr
101) et celle des femmes de
243 s
76). Gilliland et Humphreys (1943), en combinant

266

.. -

DU TEMPS
PSYCHOLOGIE
..-

les rsultats obtenus par les trois mthodes, estimation, production et reproduction, ne mettent en vidence aucune diffrence entre les sexes. De mme, Thor et Crawford (1964) ne
trouvent pas d'effet du sexe dans l'estimation de la dure au
cours de deux semaines de confinement. L'tude critique des
techniques employes ne rend pas compte de ces divergences.
Aussi bien nous n'essaierons pas de tenter une explication des
diffrences possibles entre les apprciations des dures par les
hommes et par les femmes. Seules de nouvelles expriences faites
dans des conditions varies pourront trancher la question de fait
avant toute interprtation. Nous avons voulu seulement ne pas
passer le problme sous silence.
3 L'INFLUENCEDE LA PERSONNALIT
Sans doute parce que nos moyens d'investigation de la
personnalit sont encore infimes et nos moyens d'tudier
l'estimation du temps peu prcis, il est difficile de dterminer
l'influence de la personnalit sur l'estimation du temps.
Seule peut-tre la pathologie nous apporte-t-elle quelque
indication.
Psychopathes, hystriques et maniaques donnent des estimations plus longues d'une dure de 30 mn que les nvross
dprims et anxieux et les mlancoliques. Par une mthode
de production (30 s), on trouve des rsultats concordants, les
nvross donnant des productions plus longues que les psychotiques (Orme, 1964).
Il semble, d'autre part, y avoir quelque relation entre
l'extraversion et la dure de la reproduction (Du P. eez, 1964).

CHAPITRE

LA NOTION

VIII

DE

TEMPS

L'ide de temps, comme celle


d'espace, est empiriquement le
rsultat de l'adaptation de notre
activit et de nos dsirs un
mme milieu inconnu et peuttre inconnaissable.
(GUY AU,
Gense de l'ide de temps,
2e d., 1902, p. 46.)
Les conduites
temporelles
que nous avons tudies
jusqu'
taient
des squences
relatives
isoles de
prsent
toujours
changements.
conditionnement
au temps ne se produit
Chaque
que pour
est intress :
une srie de changements
auxquels
l'organisme
des rythmes
de l'activit
aux phases
synchronisation
organique
la
du nycthmre,

dure
un
stimulus
adaptation
qui spare
du stimulus
annonc.
conditionnel
une orgaLa perception
du temps n'est possible qu' travers
des excitations
les
nisation
qui exige que
stimuli-changements
aient une certaine homognit,
c'est--dire
qu'ils appartiennent
en pratique
une mme squence.
La reprsentation
des changements
le champ
des
largit
de l'homme.
Elle permet
d'un horizon
conduites
l'acquisition
elle fonde certaines
estimations
du temps.
Mais ces
temporel,
considres
isolment
sont enfermes
dans des bornes
conduites
Il suffit pour le constater
de
troites.
de considrer
l'activit
l'enfant
subit
une
double
limitation
:
il
ne
saisit
qui
qu'intuil'ordre
tivement
de sries simples
d'vnements
et il n'aples dures que par les changements
prhende
qu'il a prouvs.
C'est
de ces dficits
nous
allons
cerner
que
pour
partir
forme
la
acheve
de
la
au
plus
l'adaptation
progressivement

268
8

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

changement, c'est--dire le dveloppement de la notion de


temps. tudiant les tapes gntiques de son acquisition, nous
en dfinirons la nature et le rle qu'elle joue dans la matrise
de notre univers.
1
LES DFICITS DES CONDUITES TEMPORELLES
AU STADE I'R-NOTIONNEL
La meilleure manire de montrer ce que la notion de temps
permet l'homme est de considrer ce qu'il fait ou plutt ce
qu'il ne peut pas faire l'ge o il ne possde pas encore cette
ide. A 5 ans (1), l'enfant a dj des perspectives temporelles, il
a pris conscience de la rsistance du temps, il est capable d'estimations simples de la dure. Cependant il choue devant beaucoup de problmes temporels que lui pose la vie.
Les changements dans lesquels nous vivons se dfinissant
par leur ordre de succession et les intervalles de dure qui les
sparent, il nous suffit de saisir l'ordre et les intervalles entre
les changements pour avoir tous les lments ncessaires la
reconstitution de la srie. Comment l'enfant arrive-t-il cette
double connaissance ?
Nous reconsidrons successivement les problmes poss
par l'ordre et par les intervalles.
10

L'APPRHENSION

DE

L'ORDRE

La perception de la succession temporelle de deux vnements ne prsente pas de difficult pour l'enfant de 5 ans, mais
elle est trs fragile ds que les deux stimuli n'appartiennent pas
la mme srie d'vnements. Cette incertitude tient ce que
l'enfant n'est pas capable de confirmer des informations fugitives par l'utilisation raisonne d'autres repres.
Prenons un exemple que nous emprunterons, comme
beaucoup d'autres dans ce chapitre, l'ouvrage de Piaget, Le
dveloppement de la notion de temps chez l'enfant (1946). Ses
comme
rfrence
dans ce paragraphe
l'enfant
de 5 ans
(1) Nous prendrons
en particulier
et verbal
gnral
permet
dj des
parce
que son dveloppement
examens
srieux et que, d'autre
rverpart, il n'est pas encore capable
d'oprations
vers 7 ans environ.
seulement
sibles, possibilit
qui se manifeste

LA NOTION DE l'EMPS

269

analyses et ses expriences ont pos le problme d'une manire si


originale et si pntrante que toute rflexion ne peut dsormais
passer que par son oeuvres.
Prsentons un enfant la course de deux petits bonshommes, l'un jaune, l'autre bleu, que l'on dplace paralllement
et dans la mme direction sur une table. Faisons-les partir simultanment mais des vitesses diffrentes. Le jaune, plus rapide,
va plus loin, s'arrte le premier ; le bleu, plus lent, continue
avancer un peu tandis que le jaune est dj arrt ; il s'arrte
donc aprs lui mais sans cependant le rattraper spatialement.
Avec un enfant de six ans le dialogue suivant s'engage : Ils
sont arrivs en mme temps ? Non, le jaune s'arrte avant
l'autre. - Lequel s'est arrt en premier ? - Le bleu. - Lequel
plus tt ? - Le bleu - Midi, c'est l'heure de quoi faire ? - De
dner - On dira que le jaune s'arrte quand il est midi. Quand
s'arrte le bleu (on montre nouveau les courses) ? A midi
aussi, avant midi ou aprs midi ? Avant midi - Regarde (on
recommence) - Oui le jaune s'arrte en premier. Il a march
plus longtemps - Et l'autre ? - Il s'arrte avant midi...
(ibid., p. 91).
L'enfant a bien peru que le jaune s'tait arrt le premier,
mais les diffrences de vitesses, d'espaces parcourus, de positions l'arrive interfrent avec cette perception fugitive et
l'enfant s'embrouille. L'ordre spatial en particulier le trouble
et il traduit le retard spatial par un retard temporel. Puisque
le bleu a t moins loin, il s'est arrt avant midi. Cette erreur
par contre ne se produit pas si l'ordre temporel est corrobor
par l'ordination spatiale. L'enfant, s'il tait interrog sur les
positions prises successivement par un seul mobile, ne s'y tromperait pas ; mme avec deux dplacements, si ceux-ci sont de
sens contraire, l'enfant ne commet plus d'erreurs. Il y a alors
dissociation des deux dplacements, la perception de l'ordre
temporel n'interfre avec aucune autre et n'est pas mise en
question ; aussi bien Piaget pense-t-il que la confusion dans le
cas des trajectoires de mme sens n'est pas verbale, les termes
le premier , d'abord n pouvant avoir un sens spatial ou temporel, mais rsulte d'une confusion logique entre les donnes de
l'exprience (ibid., p. 92).
Le mme phnomne se retrouve quand il s'agit de percevoir
la non-succession de deux vnements, c'est--dire leur simul-

270
- -....

--

PSYCHOLOGIEDU TEMPS
- ---

tanit. Si nos deux mobiles de tout l'heure, le jaune et le


bleu, s'arrtent simultanment, le jaune tant all plus loin
que le bleu, l'enfant reconnat que le jaune ne marchait plus
quand le bleu s'est arrt, mais il conteste qu'ils se soient arrts
au mme moment, parce que le jaune est all plus loin et le
bleu moins loin (ibid., p. 106). Cette erreur cesse si le jaune et
le bleu arrivent sur la mme ligne ; il n'y a en effet plus de difficults pour l'enfant reconnatre qu'ils se sont arrts simultanment. Encore une fois, l'ordre temporel est mal dissoci
de l'ordre spatial, mais s'ils concident il n'y a plus d'erreurs.
Quelle sera la supriorit de l'adulte ? S'il doute de ses sens,
il saura raisonner ; dans notre exemple, en considrant les
positions de dpart et d'arrive et les vitesses des mobiles, il
pourra reconstruire l'ordre temporel. Cette reconstruction est
encore plus ncessaire quand il ne s'agit plus seulement de la
perception, mais de l'vocation mnmonique de l'ordre des
vnements. Chez les enfants, les souvenirs s'entassent ple-mle
parce qu'ils ne savent justement pas reconstruire leur pass,
comme le traduit la maladresse de leurs rcits o l'ordre des
vnements dpend plus de leurs intrts ou d'associations
accidentelles que de la ralit.
Une autre technique a permis Piaget d'tudier les difficults propres l'enfant pour tablir la succession : c'est la
reconstitution d'une histoire partir d'images en dsordre. Elle
met exactement en lumire la source des erreurs que commet
l'enfant. En effet l'ordre tabli par l'enfant est fortuit et il
cherche le justifier par une connexion syncrtique qui ne
correspond un ordre ni chronologique, ni causal ou dductif.
Et parce que cet ordre est intuitif, les enfants de cinq ou six
ans n'arrivent pas le modifier, mme si on leur fait admettre
qu'ils se sont tromps. Il leur faudrait introduire des liens de
causalit, fonds sur la vraisemblance, ce qui exigerait d'eux
des connaissances ou de l'exprience. Il leur faudrait surtout
pouvoir remonter de l'effet la cause, donc parcourir la srie
dans les deux sens : tre capables en un mot de rversibilit.
Or l'intuition perceptive est marque du caractre de l'irrversibilit.
Ce mme dficit apparat dans les dialogues de Wallon
avec les jeunes enfants Est-ce qu'il y a toujours eu la Seine ?
- Oui. - Il y a toujours eu Boulogne ? Oui. - Qu'est-ce qu'il

LA NOTION DE TEMPS
-

.....-

271

y a eu d'abord, la Seine ou Boulogne ? - ... Qu'est-ce


qui a
exist le premier ? - Boulogne (Les origines de la pense chez
l'enfant, t. II, p. 211).
Il est certain qu'une pareille erreur tient au manque de
connaissances de l'enfant ; le sens mme de cette erreur, qui
est frquente, amne Wallon remarquer que l'antriorit
de la ville sur le site naturel vient sans doute du fait que les
maisons paraissent plus ncessairement appartenir aux conditions d'existence de l'enfant et le fleuve ou le lac davantage
aux circonstances accessoires (ibid., p. 212). De mme l'enfant
s'accorde parfois une antriorit absolue ou relative, mme par
rapport ses propres parents.
Ainsi, lorsqu'il s'agit d'vnements qu'il n'a pas vcus, c'est
l'exprience qui fait dfaut aux enfants. Lorsque cette exprience existe, l'ordre des vnements est connu intuitivement
sans qu'ils le contrlent par des relations de causalit ou des
enchanements logiques. De toute faon leur apprhension de la
dure reste trs dficiente.
Que l'enfant soit en gnral incapable de raisonner partir
des donnes de son exprience, le fait est assez vident. Dans
le domaine temporel, cette impuissance se manifeste spcifiquement lorsqu'il n'a plus tablir seulement des sriations
simples - qui permettent un dbut d'horizon temporel - mais
des co-sriations de plusieurs sries d'vnements. La difficult
laquelle il se heurte apparatra plus clairement, si nous l'envisageons avec Piaget au niveau de notre exprience d'adulte :
Si l'on songe, en son propre pass, des sries d'vnements
la fois indpendantes et interfrentes (par exemple les quatre
sries suivantes : dates relatives l'aspect administratif de
sa carrire ; suite des publications ; vie prive, et droulement
d'vnements politiques), on s'aperoit que ces sries ont beau
demeurer chacune trs vivante dans la mmoire, on est incapable sans procder des reconstitutions raisonnes et par
consquent opratoires : 10 due dire si tel vnement de l'une
des sries prcde ou non tel autre d'une srie interfrente (et
pourtant pour chaque srie l'ordre de succession reste bien
connu) et 2 d'valuer approximativement
(en + ou en -)
les dures respectives coules entre deux vnements appartenant des sries distinctes... (ibid., pp. 265-266).
Il est vident que nous ne pouvons classer les vnements

272

PS YCllOLOGIEDU TEMPS

de deux sries les uns par rapport aux autres que si nous connaissons, outre l'ordre dans chacune des sries, la dure exacte
qui s'est coule entre les vnements de chaque srie. Or
l'enfant, mur dans ses intuitions globales, est incapable de
cette exacte estimation des dures.
De plus, l'enfant n'est pas encore capable, au stade propratoire de la pense, d'emboter sries et dures pour arriver
une reconstruction exhaustive de l'ordre de plusieurs sries de
changements. Nous allons voir successivement ces deux points.
20

L'APPRHENSION

DES

DURES

Rappelons quelques conclusions de notre chapitre VII. L'enfant de cinq ans a des intuitions de la dure, il est mme
capable de l'estimer en utilisant les mmes critres que l'adulte.
Mais une diffrence prs, et qui est capitale : ses impressions
immdiates ne sont pas corriges par d'autres informations
une valuation prcise du temps. Il en
qui permettraient
rsulte que les estimations de l'enfant sont trs semblables
celles de l'adulte dans les situations qui ne fournissent que des
critres subjectifs et qu'elles semblent de plus en plus errones mesure que la situation laisse place une valuation
raisonne des dures.
Soit un exemple simple : pour l'enfant comme pour l'adulte,
15 s passes en se croisant les bras semblent plus longues que
15 s pendant lesquelles on regarde une image amusante (Piaget,
ibid., p. 257). Les seuls indices au moyen desquels sont compares ces deux dures vcues successivement sont les sentiments
de temps et le nombre de changements ressentis. L'adulte n'est
pas dans une autre condition que l'enfant ; l'un et l'autre ont
les mmes illusions .
Prenons une situation plus complexe. L'enfant ayant pour
tche de dessiner des barres pendant 15 s est invit le faire
une premire fois soigneusement, une seconde fois aussi vite
que possible ; les jeunes enfants sont unanimes trouver que
le temps a t plus long quand ils ont t vite (Piaget, ibid.,
pp. 241-250). Rien d'tonnant cela : les informations sur la
dure fondes sur le travail accompli (plus de barres dessines
quand on a t vite) concordent avec celles qui proviennent
des changements ressentis (dans l'effort, chaque mouvement

LA NOTION DE TEMPS
---

--.- .

- .. -

273

...

compte). Ces valuations qui sont directement dues l'activit


ne disparaissent pas quand l'enfant grandit. D'aprs Piaget,
un tiers des enfants entre 10 et 13 ans fait encore la mme
erreur que les petits. Cependant, peu peu, un raisonnement
se fait jour dans l'esprit des plus grands : quand on va plus
vite, on fait plus de choses dans le mme temps. A partir de
l, beaucoup doutent de leur estimation intuitive et infrent
que les deux tches ont pu avoir la mme dure (1).
Par contre, les estimations des jeunes enfants et celles des
adultes sont tout fait diffrentes quand il s'agit de comparer
des dures plus ou moins simultanes. En dcrivant des expriences de ce type au chapitre VII (comparaison des courses
de deux cyclistes, pp. 256 et suiv.), nous avons insist sur le
fait que l'enfant utilisait les informations habituelles de l'adulte ;
mais ces modes d'estimation le fourvoyaient, alors que l'adulte
qui assiste ces expriences ne se trompe pas. Certes, il est
soumis aux mmes impressions, sources des mmes illusions,
mais il ne s'y arrte pas ; il raisonne et cherche mesurer. C'est
de ces oprations que l'enfant de 5 ans est incapable parce
qu'il ne peut concevoir la dure en faisant abstraction de son
contenu, c'est--dire qu'il est incapable d'arriver la reprsentation d'une dure homogne et d'intervalles temporels indpendants de ce qui s'y passe. Ds lors que pendant deux dures
gales, simultanes ou successives, il se passe des vnements
diffrents, l'enfant ne saisit pas l'identit temporelle au-del
des apparences.
En un mot, il est incapable de mesurer la dure. La mesure
exige la conservation d'une unit. Dans le temps, l'unit ne
peut tre qu'un changement uniforme qui sert d'talon. Or
cette uniformit n'est pas un donn, elle est une construction.
En effet, pour utiliser comme mesure le jour sid ?ral, les hommes
ont postula que les changements taient uniformes partir
de la constatation qu'entre deux retours priodiques il se produisait des effets comparables. Mme quand l'uniformit du
changement est perceptible comme le glissement du sable dans
le sablier ou la rotation de l'aiguille sur un grand chronoscope,
elle n'est pas une donne stable.
fait remarquer que
(1) L'volutionavecl'ge des apprciationsde la durependantle transport
de morceauxde bois et de morceauxde plombavec des pincettesest la mme
(voirla descriptionde l'exprience,
chap.VII, p. 255).
P.

FRAISSE

18

274
.-

-.

.-

f'SYCHOLOG1EDU-- -TEMPS
.-

l'adulte lui-mme s'y trompe. En regardant couler un sablier


ct du tlphone, durant une conversation interurbaine,
et en chronomtrant une course intressante ou la raction
d'un sujet d'exprience qui fait attendre sa rponse, nous
pouvons fort bien avoir, nous aussi, l'illusion perceptive d'un
changement de vitesse du sable ou de l'aiguille du chronoscope,
et prsenter, suivant les cas, une illusion positive ou une
illusion de contraste (ibid., p. 188). A fortiori l'enfant. Le
sable lui semble aller plus vite quand il travaille plus vite,
et doucement quand il va plus lentement ; parfois c'est l'inverse,
l'effet de contraste tant dominant (Piaget, ibid., p. 186).
Mais chez lui l'impression premire l'emporte : il croit rellement que le sable ou que l'aiguille va plus ou moins vite tandis
que l'adulte sait qu'il est le jouet d'une illusion. Seulement,
comme nous savons bien que les mouvements sont constants,
nous n'attachons pas d'importance l'aspect perceptif de
telles lectures et nous nous amusons tout au plus des apparences de rsistance ou de froide ironie de ces mcaniques
hostiles nos dsirs o (Piaget, ibid., p. 188).
La mesure proprement dite ne sera possible que lorsque
l'enfant admettra l'uniformit du changement au-del de son
impression et, plus gnralement, qu'il reconnatra l'existence
d'un temps homogne indpendant du contenu de l'action
ou des vnements qui l'emplissent :
en d'autres termes,
il
sera
d'avoir
une
quand
capable
reprsentation abstraite
de la dure.
3

L'INDPENDANCE

DE

L'ORDRE

ET

DES

DURES

En bref, la saisie de l'ordre des vnements par le jeune


enfant est incorrecte, ou tout le moins incertaine, ds que la
perception de la succession n'est pas trs prgnante et a fortiori
ds qu'il est ncessaire de la reconstituer aprs coup. De leur
ct, les dures entre les vnements ne sont apprcies qu'en
fonction de leur contenu, c'est--dire qu'elles donnent naissance
de nombreuses illusions.
Les difficults que l'enfant rencontre sur ces deux plans le
conduisent des erreurs. Il en triompherait souvent s'il savait
mettre en relation les donnes d'ordre et de dure, passer suivant les circonstances d'un systme l'autre et vrifier ou

LA NOTION DE TEMPS
-.... -.. -

-. - .

275

complter des donnes trop intuitives, puisque logiquement


ordre et dure sont complmentaires.
L'impuissance de l'enfant mettre en relation ordre et
dure est particulirement vidente lorsqu'il doit dterminer
l'ge relatif de deux personnes. Les recherches de Piaget sont
ici encore particulirement clairantes. Le problme est en
lui-mme difficile. Pour dterminer l'ge relatif de deux personnes, nous n'avons ni exprience de l'ordre de leurs naissances, ni possibilit d'apprcier la dure de leurs vies respectives. L'adulte, lui, s'appuie sur un savoir : ou bien il connat
les dates de naissance, ou bien, dfaut de celles-ci, il interprte les signes de la croissance chez l'enfant, ou ceux du vieillissement chez l'individu plus g (traits creuss, cheveux
blancs, pesanteur de la dmarche, etc.), c'est--dire qu'il
apprcie le point o chacun en est arriv sur le chemin de la
vie. Dans l'un ou l'autre cas, il faut une dduction pour fixer
l'ge relatif des deux personnes. Inversement, s'il connat des
ges, il peut en dduire l'ordre des naissances. De ces oprations,
les jeunes enfants sont justement incapables. Le plus souvent
ils savent si leurs frres, soeurs ou amis sont plus vieux ou plus
jeunes qu'eux. Ils sont incapables d'en dduire l'ordre des
naissances. Rom (4 a. 6 m.) a une petite soeur, rica : Qui
est ne la premire, rica ou toi ? - Sais pas. - On peut le
savoir ? - Non. - Qui est la plus jeune ? rica. - Alors,
est
ne
la
Sais
qui
premire ?
pas o (Piaget, ibid., p. 211).
Quand la connaissance de l'ge leur manque, les enfants interprtent les signes de la croissance et concluent de la taille
l'ge, ce qui est juste en premire approximation lorsqu'il
s'agit d'enfants, mais ce qui ne leur permet pas davantage d'en
conclure quelque chose sur l'ordre des naissances. Ils sont
par l conduits des erreurs dont la plus manifeste est de
conclure que les grandes personnes ayant toutes la mme taille
ont toutes le mme ge. Citons encore ce dialogue o toutes
ces impuissances se rvlent. And (6 a.) a un ami : Plus jeune
ou plus vieux que toi ? - Plus grand. - Il est n avant ou
aprs toi ? - Aprs. - Ton papa est plus vieux ou plus jeune
que toi ? - Plus vieux. - Il est n avant ou aprs toi ? - Sais
pas. - Qui est arriv le premier, lui ou toi ? - Moi. - Tu
restes toujours la mme chose g ou tu deviens plus vieux ?
- Je deviens vieux. - Et ton
papa ? - Toujours le mme ge...

27G

1)l

1'EMPS

Mais plutt
sur ces dialogues
parfois
que de nous tendre
de Piaget
difficiles
interprter,
une
exprience
reprenons
est incapable
de conclure
l'ge
qui montre
que l'enfant
La
mme
s'il
connat
des
naissances.
l'ordre
relatif,
technique
consiste
donner
1 enfant
deux jeux de dessins
employe
des orangers
l'enfant
et des pruniers.
On explique
reprsentant
ce
dans
des
du
mme
arbre qui
sont,
srie,
que
chaque
images
2 ans,
a t photographi
anne.
A
1
il
avait
un
an
fruit,
chaque
deux fruits...
On donne alors l'enfant
les dessins des orangers
et il n'a aucune
les images
des
peine srier correctement
avait
On lui explique
ensuite
orangers.
l'oranger
que lorsque
2 ans (Or2) et deux fruits,
on a plant
le prunier ;
on place
sous Or3, Pr2,
alors sous Or2 le prunier
avec un fruit (Prl),
sous Or., Pr3' etc. Les plus jeunes
enfants
n'arrivent
mme

conclure
avec
est
vieux
que Prl ;
pas
rgularit
que Or2
plus
6 ans 50 % feulement
des enfants
concluent
pour chaque
de
nombre
couple de dessins
que l'arbre
qui a le plus grand
fruits
est le plus vieux.
Cette conclusion,
reste d'ailleurs
elle est possible,
quand
sans rfcommande
une
intuition
par
simple
quantitative
rence l'ordre
l'a
dmontr
de plantation
des arbres.
Piaget
o les vitesses
de dveloppement
par une autre
exprience
n'tant
des deux arbres sont ingales.
Les repres
quantitatifs
de
directe
avec l'ge des arbres,
les rponses
pas en relation
l'enfant
vont tre commandes
de l'arbre
par le dveloppement
et non par son ge rel. Dans cette exprience,
Piaget a reprsent cette fois des pommiers
et
des
(H). Chaque
(P)
poiriers
srie de dessins
du mme
est
des ges diffrents,
arbre,
des
de
de
en
supportant
compose
tiges
plus
plus grandes
cercles de plus en plus grands,
et contenant
de plus en plus de
mais les dessins laissent
ont
fruits ;
que les poiriers
apparatre
de
vite.
En
vont
les
dessins
des
effet.,
P,
grandi plus
pommiers
4 pommes)
P (80 mm et 44 pommes)
(13 mm de diamtre,
et ceux des poiriers
de H, (12 mm de diamtre
et 4 poires)
R5 (59 mm et 74 poires),
de telle sorte que P4 (60 mm et
27 pommes)
gale R3 (60 mm et 27 poires).
Comme
d'abord
on place
dans
l'exprience
prcdente,
dans l'ordre
des dessins
les pommiers,
reprsentant
puis on
l'enfant
le pommier
avait
deux ans,
explique
que, lorsque
on a plant le poirier qui avait alors un an, et que chaque anne

L,A NOTION
-

TEMPS
..-.. -

277

on a photographi les deux arbres. On place donc les poiriers


en dessous des pommiers : P2 correspond R,, P3 R2, etc.
Les jeunes enfants arrivent reconnatre chaque stade quel
est l'arbre le plus vieux tant qu' l'ordre de plantation correspond un dveloppement correspondant. Mais ils chouent ds
lors que le poirier a dpass la taille du pommier. Le dialogue
suivant est trs significatif : Joc (5 a. 6 m.) russit srier les
pommiers en disant : Un an, deux ans, trois ans, etc.
Regarde : quand le pommier a 2 ans, on plante ce poirier. Lequel
est le plus vieux ? Le pommier. - Et l'anne aprs ? Encore le pommier. - Et l'anne aprs, voici les photos qu'on
a faites le mme jour (P4 = R3). - Lequel est le plus vieux ?
- Le poirier. - Pourquoi ? Parce qu'il a plus de poires
Et ici (P5 et R) ? - Le
a
27
=
27).
(inexact, puisqu'on
- Et
a-t-il
?
Quel ge
poirier.
(Joc compte un un) : 4 ans.
le pommier ? (compte en dsignant du doigt) : 5 ans. - Lequel
Parce
est le plus vieux des deux ? - Le poirier. Pourquoi ? 4
ans
ou

5
ans
?
a
4
ans.
On
est
vieux

Quand
qu'il
plus
on a 5 ans. - Alors quel est le plus vieux ? - Je ne sais pas...
le poirier parce qu'il a plus de poires (Piaget, ibid., p. 229).
Tant que cet enfant a pu vrifier l'ordre des naissances
par le dveloppement de la taille et de la quantit des fruits,
il ne se trompe pas, mais ds que le poirier est devenu plus
grand que le pommier et porte plus de fruits, l'enfant est induit
en erreur, parce qu'il continue utiliser le mme critre sans
savoir, malgr la suggestion de l'examinateur, le contrler par
l'ordre des naissances.
Deux autres dialogues avec des enfants plus gs rendent
encore plus saisissante l'impuissance de l'enfant qui ne peut
encore raisonner. Chez le premier, Pig, l'intuition de l'ge
partir du dveloppement est juxtapose la connaissance de
l'anciennet de la plantation ; chez Pau, la synthse est faite :
Pig (6 a. 8 m.) : R4 est plus vieux que P5 ? Ah non, c'est le
- Et
pommier parce qu'il a 5 an.s et le poirier seulement 4 ans.
C'est le poirier qui est plus vieux
cette anne-l (R5 et P6) ?
- Ah non, c'est
parce qu'il a plus de fruits. - C'est vrai ?
le pommier, parce qu'il a 6 ans et le poirier 5 ans (ibid.,
p. 231).
Pau (7 a. 2 m.) : (P5 et R4). - Le pommier est le plus vieux
- Et P6 et R5 ? - Aussi, a ne fait
parce qu'il a t plant avant.

278

.- ...

--.- . -

PSY'CHOLOGIEDU TEMPS
-

rien qu'il soit plus grand : j'ai un ami qui est plus grand que moi
et qui a 6 ans (ibid., p. 232).
Tous ces exemples montrent quels obstacles se heurte
l'enfant de 5 ans. Il ne dpasse pas le plan des intuitions et des
apprciations immdiates. Il nous faut maintenant essayer de
prciser par quelles tapes il deviendra capable de s'adapter
toutes les donnes temporelles.
II
LE DVELOPPEMENT DE LA NOTIOlVDE TEMPS
Les progrs de l'enfant avec l'ge se font en deux tapes
successives. Au cours de la premire, il se produit une volution
des intuitions d'ordre et de dure, qui deviennent de plus en
plus indpendantes de l'exprience concrte immdiate, grce
l'utilisation de repres multiples et au dveloppement des
reprsentations correspondantes.
Mais ces reprsentations ne permettent pas encore de mettre
en relation les donnes d'ordre et de dure. L'enfant y parviendra dans une tape ultrieure grce des compositions
rversibles, c'est--dire par des oprations.
1

L'VOLUTION

VERS

DES
ET

DE

REPRSENTATIONS

D'ORDRE

DURE

A) L'ordre, nous l'avons vu, ne fait pas de difficult pour le


jeune enfant, lorsqu'il est peru dans des conditions non quivoques. Mais si, par exemple, l'ordre temporel doit tre distingu
de l'ordre spatial, alors naissent les confusions. Aussitt que
l'ordre doit tre non plus peru mais voqu, chouent les jeunes
enfants qui ne sont pas encore capables de reconstituer la srie
de leurs souvenirs.
Piaget a montr que cette incapacit reconstituer l'ordre
des images ou des souvenirs tait lie au caractre syncrtique
de la perception ou de l'image mentale et que le progrs essentiel
se produisait au moment o l'enfant tait capable de se dtacher
de son intuition immdiate pour faire des hypothses sur l'ordre
rel de succession. Cela implique que l'enfant soit capable de se
reprsenter une suite d'vnements et aussi qu'il puisse donner

LA NOTION
-

DE
-

TEMPS

-.

- ..- -

...

--

279

un sens cette suite, c'est--dire


la sriation
qu'il puisse rtablir
en particulier
sur le plan causal.
logique des vnements,
Une belle exprience
de Piaget met parfaitement
en vidence
cette tape. On prsente
l'enfant
deux bocaux
superposs
qui
sont de forme
Au dbut
de l'exprience,
le bocal
diffrente.
infrieur
est vide, et le bocal suprieur
est plein d'un liquide
on
laisse
color ; intervalles
tomber,
rguliers
par un robinet
de verre, une certaine
la
de liquide
mme,
toujours
quantit,
du bocal suprieur
dans le bocal infrieure. L'enfant
a en face de
lui une srie de dessins reprsentant
A chaque
les deux bocaux.
il est invit
sur un nouveau
marquer
dessin le
coulement,
niveau
en chacun
d'eux.
en 6
atteint
Quand,
par le liquide
8 tapes,
tout le liquide s'est coul dans le bocal infzrieur,
on
gauche
demande
l'enfant
de srier les dessins en mettant
quand l'eau tait au commencelui qui a t fait le premier
cement
et ainsi de suite.
Les jeunes
enfants
chouent
dans cette
(5 ans environ)
sriation
sur le bocal
des dessins.
Pourtant
ils sont capables,
car ils
de montrer
les niveaux
successifs
du liquide,
lui-mme,
sur
une
intuition
indiffrencie
de
l'ordre
s'appuient
spatial
Autrement
et de l'ordre
de deux
dit, en prsence
temporel.
dessins reprsentant
l'enfant
des couples
distincts
de niveaux,
ne sait plus dcider avec rigueur lequel de ces couples est antrieur l'autre,
et cela parce que, au lieu de percevoir
directement un dplacement
du liquide
de haut en bas et de bas en
haut, il ne se trouve plus en prsence
que de relations
spatiales
statiques
(de niveaux
immobiles)
aprs
qu'il s'agit d'ordonner
dductivement
sous la forme d'une
coup, donc de reconstituer
(Piaget,
succession
ibid., p. 12).
temporelle
Mais ce qui nous intresse
est le stade suivant.
Les enfants
avec
des
ttonnements

srier
les dessins.
parviennent
Leur russite
reste cependant
intuitive.
En effet, si on coupe
les dessins de manire
et bocaux
sparer
bocaux
suprieurs
les enfants

n'arrivent

faire
infrieurs,
correspondre
pas
niveau
les
des
dessins
des
bocaux
infrieurs

ceux
chaque
bocaux
des
c'est--dire
tablir
la co-sriation
suprieurs,
niveaux
successifs
dans chacun
eux. Ils sont capables
d'entre
d'une
reconstitution
les dessins
ne sont pas
globale,
quand
mais ils ne savent
les niveaux
du bocal
coups ;
pas dduire
infrieur
des niveaux
du bocal suprieur,
et rciproquement.

280
- ....-

..

PSYCHOLOGIE
-..-

DU
--

TEMPS

Il y a donc entre l'chec complet


reconstituer
l'ordre et la
base sur une construction
une tape interrussite
opratoire,
mdiaire
mais seulement
sur
o l'enfant
peut se reprsenter,
un plan intuitif,
la srie des positions,

une
grce
comprhension globale de l'ensemble
du mouvement.
Dans les expriences
o il y a dplacement
de deux coureurs
dans la mme direction,
le progrs
consiste
dissocier
l'ordre
des arrives
de
temporel
de
l'un
indl'ordre
ce
se
spatial,
qui exige
pouvoir
reprsenter
de l'autre.
ne se fait que peu
Cette dissociation
pendamment
l'ordre
est
et d'une
peu parce que
spatial
peru plus longuement
manire
l'ordre
Mais
plus prgnante
que
temporel.
pour passer
de ce stade encore intuitif
une rponse
fonde sur un raisonil faut que l'enfant
soit capable
simulde tenir compte
nement,
tanment
de l'ordre
des d. parts,
de l'ordre
des arrives
et des
dures
de marche
de chaque
mobile.
Au stade
simplement
l'enfant
ne sait pas plus utiliser les dures comme
reprsentatif,
lments
causales.
Mme
de raisonnement
que les dductions
des enfants
de
se
correctement
les
dures
capables
reprsenter
ne peuvent
rien en dduire
l'ordre
rcides arrives ;
quand
des
enfants
de
se
d'ailleurs,
proquement
capables
reprsenter
l'ordre
n'en tirent pas de conclusions
exactes
quant aux dures
ibid., pp. 94-99) (1).
(Piaget,
En rsum,
les progrs
vers la sriation
des vtemporelle
nements
se font en passant
d'un stade perceptif
une possibilit de constructions
sur le plan de la reprsentation,
constructions qui restent
encore de l'ordre intuitif.
Ce n'est qu' l'tape
suivante
de l'ordre
qu'il y aura comprhension
quand l'enfant
sera capable
d'utiliser
toutes les donnes
de la situation,
savoir
de cau alit, et en particulier
dures entre les
acquis, rapports
vnements
dans une construction
opratoire.
Le ressort
est manifeste.
A mesure
de ces transformations
de
l'enfant
se
il
conscience
que 1 intelligence
dveloppe,
prend
des erreurs
les rponses
dont il se satisfaisait
que comportent
mois ou quelques
annes
de
quelques
plus tt. Cette prise
conscience
tient ses checs adaptatifs
et surtout
eux-mmes,
(1) Le ric relatif de l'ordre et de la dure n'a toute son importance que dans
les situations o il y a plusieurs sries d'vnements temporels embots les uns
dan,
autres. Quand il n'y a qm'une srie d'vnements homognes (positions
d'un coureur, succession de, notes d'uue mlodie, etc.), il n'y a, entre l'ordre et la
dure. qne <le=relations par embotement, simides. Dans une succession A-B-C
l'intervalle AC est plus grand que
mais cette relation est qnasi intuitive.

LA NOTION DE TEMPS

281

la mise en relation progressive des divers lments de son


exprience, qui, au plan perceptif ou intuitif, se contredisent
ou tout le moins manquent de cohrence. Ce progrs dans la
reconstruction sriale des vnements grce la plus grande
plasticit des reprsentations se manifeste dans les comportements les plus journaliers. Les jeunes enfants ne savent pas
rpondre aux questions les plus simples concernant la date :
jour de la semaine, mcis, anne. Leurs premires rponses
exactes se basent sur une connaissance irrflchie : On leur
a dit , c'est comme a ; mais, peu peu, leurs rponses apparaissent guides par l'ordre squentiel des jours ou des mois
et ils retrouvent ou confirment la date au moyen d'une construction qui part d'autres dates utilises comme repres. Ce processus ne devient d'emploi frquent qu'aprs 5 ans, mme chez
les enfants de haut quotient intellectuel (Farrell, 1953).
*
* *
B) Sur le plan de la dure, l'volution est du mme ordre.
Le jeune enfant apprhende la dure comme relative son
contenu, c'est--dire comme proportionnelle au travail accompli
ou aux changements qu'il y peroit. Le premier progrs va
consister pour lui devenir capable de se reprsenter la dure
comme un intervalle indpendant de ce qui s'y passe. En
d'autres termes, les dures, d'abord htrognes entre elles en
tant que dures, vont devenir de plus en plus homognes,
c'est--dire communes tous les vnements, quelle que soit
leur nature. Par quelles tapes va se faire cette volution ?
Il faut d'abord remarquer qu'elle ne peut rsulter que d'une
contestation, sans cesse renouvele, d'une exprience qui ne
se modifie pas avec l'ge. Se reprsenter la dure comme un
intervalle indpendant de ce qui s'y passe implique toujours
de douter de l'exprience immdiate, alors que le progrs dans
la saisie de l'ordre des phnomnes est, comme nous l'avons vu,
le passage d'une exprience confuse une exprience plus
nette. Aussi bien, cette volution vers la reprsentation et la
conception d'une dure homogne est-elle un lent processus
dont nous voudrions saisir la naissance mme.
Ici encore nous voquerons surtout les travaux de Piaget.
Nous le ferons librement en nous rfrant d'abord dans notre

282
-.

..--

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

propre perspective aux faits qu'il a mis en vidence, en discutant ensuite sa propre interprtation.
L'homognit du temps s'impose peu peu, pensons-nous,
du fait que l'enfant s'aperoit de plus en plus que son apprciation intuitive de la dure est contredite soit par d'autres
apprciations intuitives, soit par des estimations bases sur
d'autres repres. Autrement dit, elle nat du dsaccord entre
diverses modalits de ses apprciations ou entre son apprciation personnelle et celle d'autrui. Concevoir un temps coulement homogne et uniforme suppose un affranchissement et
une dcentration de la pense l'gard de la dure vcue
(Piaget, ibid., p. 51).
L'enfant commence par tre branl dans ses premires
certitudes lorsqu'il s'aperoit qu'il y a plusieurs apprciations
possibles de la dure. Reprenons une exprience dj cite
(chap. VII, p. 260). Un rservoir contenant de l'eau s'coule
par un tube en Y deux branches identiques, dans deux vases
diffrents. Les deux branches sont commandes par un seul
et mme robinet de telle sorte que les coulements d'gal dbit
commencent et s'arrtent en mme temps. Les vases, eux, sont
de forme et de grandeur diffrentes et, quand l'un est plein,
l'eau se trouve n'avoir rempli que le tiers ou la moiti de l'autre.
Les jeunes enfants chouent dans ce cas reconnatre que l'eau
a coul le mme temps dans les deux vases parce que le travail
accompli est en apparence diffrent. Ils s'accordent dire que
l'eau a coul plus longtemps dans la petite bouteille parce qu'elle
est pleine. Sur le plan de la perception de l'ordre, l'interrogatoire montre aussi qu'ils ne reconnaissent pas la simultanit
des arrts ; ils ne pensent pas non plus que la mme quantit
d'eau s'est croule dans les deux vases ; pour eux, il y en a
plus dans celui qui est rempli. Mais l'enfant plus g arrive
bientt constater la simultanit des dparts et des arrives ;
il admet alors que l'eau a coul le mme temps, assertion
reconnue d'une faon encore intuitive et qui reste contredite
par le premier mode d'apprciation. Voici un dialogue qui met
en vidence la coexistence de deux conclusions contradictoires.
Pas (6 a. 4 m.) a su prvoir qu'il faudrait plus de temps pour
remplir la plus grande bouteille G que la petite C, et a constat
la simultanit de l'arrt des coulements, mais si on lui
demande : Il a fallu le mme temps (pour C plein et G au 1/3) ?

LA NOTION DE TEMPS

283

- Non
pas. Celle-ci (G) a mis moins de temps parce qu'elle
n'est pas tout fait remplie. - Combien de temps ? Une
minute pour (C), moins pour (G), parce qu'il n'y en a pas beaucoup et qu'elle est plus grande. - Alors il a fallu plus de temps
pour l'une que pour l'autre ? - Ah !le mme temps parce
qu'elles ont t remplies en mme temps. - Pourquoi le mme
Parce que celle-l (C) est petite et celle-l (G) grande,
temps ? mais elle n'a pas t tout fait remplie (ibid., p. 139). Dans un
tel dialogue, ce sont les relations d'ordre qui conduisent l'enfant
changer sa conclusion, mais celle-ci est encore d'ordre intuitif.
D'autres enfants, tout en continuant admettre l'ingalit
de la dure des coulements, constatent que la quantit d'eau
est quivalente dans les deux vases, malgr la diffrence de
leur forme et concluent alors l'galit des dures. Ceux-ci
remettent en cause leur premire impression en valuant objectivement le travail accompli par la quantit d'eau coule.
Cette juxtaposition
d'impressions lies l'influence de
l'ordre ou des apprciations diverses et simultanes de la
quantit de changements se retrouve dans d'autres situations.
Ainsi, dans l'exprience o il faut faire correspondre un
poirier un pommier diffrents ges, le poirier ayant t
plant un an plus tard mais se dveloppant plus vite, on voit
certains enfants hsiter, pour dterminer l'ge respectif des
arbres, entre une apprciation base sur le dveloppement,
et un jugement fond sur l'ge proprement dit, c'est--dire
sur l'anciennet de la plantation.
Cette hsitation entrane une confrontation qui est clairement explicite chez un enfant, vrai dire plus g, dans l'exprience o il faut comparer les temps (gaux objectivement)
mis pour transporter des plaquettes de plomb et des plaquettes de bois, les premires tant plus difficiles manipuler.
Pim (10 a. 8 m.) rpond :
doit tre le mme moment. J'avais
envie de dire que les plombs taient plus longs mettre, mais
j'ai pens que a devait tre la mme chose. - Pourquoi ? Parce que j'ai mis plus de morceaux de bois que de plomb
(ibid., p. 256). Cet enfant a d'abord apprci la dure d'aprs
les changements vcus. Les plaquettes de plomb se font plus
remarquer que celles de bois. Mais il constate en mme temps
qu'il a dplac plus de plaquettes de bois, et ceci le conduit
mettre en doute une premire impression. En fait il juge de la

284

-..........- -

.-

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS
--

dure en utilisant
simultanment
les deux critres
qui guident
0,' les changements
les enfants
le
travail
accompli
plus jeunes :
Ils le conduisent
des jugements
d'o il
ressentis.
opposs,
tre
conclut
avec sagesse
les
deux
doivent
temps
gaux.
que
Le jeune enfant utilise un seul critre et s'y tient. La multidu dvedes points
de vue est un facteur
essentiel
plication
la valeur relative
des
de l'intelligence.
Elle enseigne
loppement
critres
utiliss.
Mettant
en doute ses impressions
immdiates,
l'enfant
est ncessairement
conduit
essayer d'valuer
la dure
de
comme indpendante
et se la reprsenter
pour elle-mme
son contenu.
Dans
ce processus,
le milieu
social o volue
l'enfant
et l'emploi
des montres
et des horloges
progressif
un
mme que
doivent
trs
rle.
En
avant
effet,
jouer
grand
l'enfant
soit capable
valuations
de confronter
plusieurs
perde la dure, ses propres
sonnelles
estimations
sont contredites
S'il a trouv
bref le temps de son jeu, il lui
par son entourage.
est cependant
ses
ducateurs
d'une
rappel
par
que l'heure
est
s'il
a
trouv
arrive,
et,
obligation
importune
dj
long le
d'une tche dsagrable,
temps
qu'il n'y a que peu de temps
Les horloges,
mesure qu'il apprend
s'en
qu'il s'y consacre.
le point de vue des adultes.
servir, lui confirment
A ce stade, en effet, l'enfant
commence
croire l'homoPlus jeune il ne le
du temps
mesur
gnit
par les horloges.
fait pas : quand
sa vitesse
de travail
se modifie,
il croit aussi
la
vitesse
du
sablier
ou
de
du
que change
chronoscope
l'aiguille
travaille
qui, lorsqu'il
plus vite, lui semble aller aussi plus vite
ou au contraire
(effet d'assimilation)
plus lentement
(effet de
Mais
la
confrontation
de
en
des
contraste).
plus
plus frquente
ou
constats
et
de
ceux
de
l'enfant
produits
changements
par
le
conduira
assez
les

la
conclusion
l'horloge
rapidement
que
sont isochrones,
d'autres
donc indpendants
temps de l'horloge
une fois
extrieurs.
Ainsi,
changements
aprs avoir travaill
vite et une fois lentement,
mais pendant
le mme temps,
en
un sablier, Map 6 a. 6 m. - rpond la question :
regardant
Le sable est all la mme chose vite ou plus ou moins ? Plus vite... non, la mme chose... Non. La mme chose ou
- La mme chose. as-tu pens plus vite ?
plus vite ?
Pourquoi
On dirait
mais c'est parce qu'on va plus vite
seulement,
ibid., p.
(Piaget,
La constatation

187).
de l'isochronisme

devient

possible

parce

que

LA NOTION DE TEMY.S

..

l'enfant dtache peu peu l'exprience de son travail de l'exprience du mouvement du sablier ou de l'aiguille de l'horloge,
et parce qu'il constate intuitivement que, sur ces instruments,
il se produit des changements quivalents en des priodes quivalentes. D'ailleurs, comme on l'a souvent analys, c'est ainsi
l'homme est arriv une reprsentation
qu'historiquement
d'un temps homogne. En effet, l'isochronisme de deux priodes
successives ne peut se mesurer directement mais seulement par
l'isochronisme d'autres priodes, si bien qu'en dfinitive l'isochronisme reste un postulat de mieux en mieux vrifi par la
concordance des observations et des mesures qu'elle permet.
Au stade o nous tudions l'enfant, l'isochronisme, li une
exprience directe de l'homognit des changements d'une
srie donne, ne permet pas encore une mesure de la dure, qui
implique la conservation du temps quand on passe d'un changement un autre. En effet, cet ge, 30 s d'un sablier ne sont
pas quivalentes 30 s d'un chronoscope (Piaget, ibid., pp. 191196). L'aiguille va plus vite que le sable : l'enfant en conclut
qu'il pourra faire plus de choses pendant le temps de la montre
que pendant celui du sablier. Il est cependant capable de
reconnatre que la montre et le sablier, partis au mme moment
et arrts de mme, ont march le mme temps. Il ne passe donc
pas d'emble de l'isochronisme des dures la mesure du temps,
mais, en confrontant ces dures gales entre elles et les changements htrognes qui les meublent, il est dispos concevoir
que la dure peut tre indpendante de son contenu. D'ailleurs
cette reprsentation d'un temps homogne n'est qu'une lente
conqute et nous verrons plus loin qu'elle n'est mme pas termine l'adolescence.
20 LA MISE EN RELATIONDE L'ORDRE ET DE LA DURE
Vers 7-8 ans, il semble se produire une rorganisation assez
brusque des donnes d'ordre et de dure (Piaget, ibid., pp. 277278) ; l'enfant devient alors capable de passer d'une intuition
l'autre dans une composition rversible qui implique la
comprhension des rapports entre la sriation des vnements
et leurs dures.
Plus gnralement, l'enfant acquiert la capacit d'utiliser
les donnes spatiales et cintiques pour fonder et interprter

286

l'.SYCIfIIL(lGll?'DU TEMPS

ses intuitions temporelles. Ainsi, dans l'exprience o l'eau


coule en plusieurs fois d'un ballon dans une prouvette, l'enfant
qui a atteint le stade opratoire peut reconstituer l'ordre des
niveaux du liquide simultanment dans les deux flacons et
raliser ainsi une co-sriation. Il est de mme capable de juger
que la dure pendant laquelle le flacon du haut se vide est
gale celle pendant laquelle celui du bas se remplit ; il le dduit
ou bien du fait que c'est un seul coulement (simultanit des
commencements et des fins) ou bien du fait qu'il s'agit de la
mme quantit d'eau.
A cette tape du dveloppement, il s'tablit un quilibre
entre les intuitions d'ordre et de dure. En effet, tandis que
les rapports de succession et ceux de dure procdent au dbut
d'intuitions htrognes, sans donc prsenter de connexion
ncessaire entre eux, ils finissent par se dterminer mutuellement en un seul systme d'ensemble, la fois diffrenci et
entirement cohrent n (Piaget, ibid., p. 75).
Cette rciprocit permet de mettre en relation des sries de
changements indpendantes les unes des autres et de saisir
leurs rapports temporels sous l'angle la fois de la succession
des vnements et des intervalles de dure, sans se laisser garer
par des impressions lies la nature des changements euxmmes. Alors l'enfant peut rellement tenir compte de toutes
les conditions temporelles de son exprience parce qu'il les
comprend et les situe : il peut ainsi rellement construire ses
notions temporelles en prenant conscience des rapports qui
existent entre tous les aspects du changement.
A ce stade enfin, l'enfant apprend mesurer le temps.
La mesure du temps comme celle de l'espace implique que l'on
constate la concidence du dbut et de la fin d'un intervalle
temporel avec ceux d'un autre intervalle pris comme unit,
c'est--dire en pratique le synchronisme de deux ordres de
changements diffrents.
Laissons de ct pour le moment le problme, dj voqu,
de la nature mme de l'unit de temps, qui repose, on le sait,
sur le postulat de l'isochronisme de priodes identiques de
changements. En effet, le fondement de cette unit n'est pas en
cause dans l'opration qui consiste mesurer le temps. Toute
mesure suppose la comparaison de deux dures. Lorsque les
changements sont contemporains, le cas est simple. Tant qu'il

NOTION DE TEMPS

28

ne s'agit que de dterminer si une dure est plus longue ou plus


courte qu'une autre, il suffit d'estimer les dures d'aprs les
quantits de changements ressentis ou le travail accompli.
Cependant une rponse ne sera exacte que si les changements
compars sont identiques. La comparaison ne devient proprement parler mtrique que lorsque la rponse ne repose plus sur
une apprciation intuitive des dures, mais sur leurs embotements, c'est--dire lorsqu'on tient compte justement de l'ordre
des dbuts et des fins.
Juger de l'galit de deux dures est un processus plus
complexe, mais indispensable pour une mesure vritable du
temps. La comparaison des intuitions ne peut alors plus suffire,
sauf dans le cas exceptionnel o les deux changements sont
synchrones et de mme nature, deux mobiles se dplaant par
exemple la mme vitesse et paralllement. Nous avons dj
rencontr ce cas en rendant compte des expriences o nous
proposions l'enfant de 5 ans de comparer la dure de deux
courses parallles de mme temps : les rponses sont justes dans
88 % des cas lorsque, les vitesses tant les mmes, les dparts
et les arrives simultans, les mouvements sont nanmoins de
sens contraire. Sans que les repres spatiaux puissent intervenir, la symtrie mme des deux dplacements induit la bonne
rponse. Par contre, comme nous l'avons vu, si les dparts des
deux mouvements de mme sens sont simultans et sur la mme
ligne, et si le mobile A se dplace pendant le mme temps que
le mobile B mais une vitesse double, c'est--dire en parcourant
un espace double, 17 % seulement des enfants sont capables
de rpondre que les deux dures de dplacement sont gales.
L'intuition des changements ne leur est d'aucun secours puisque
A va deux fois plus vite et parcourt deux fois plus de chemin
que B ; ils ne sont pas encore capables de dduire l'galit des
dures de la simultanit des dpar ts et des arrives (Fraisse
et Vautrey, 1952). Lorsque l'opration d'embotement des
dures par comparaison de la succession des dbuts et des fins
devient possible, l'enfant peut valuer relativement deux dures
quelconques et utiliser une srie de changements comme talon
dans la comparaison de toutes les dures. Il y a alors mesure
proprement dite.
Mais, outre cette opration, la mesure implique que les
intervalles entre les changements priodiques soient reconnus

8
288

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

isochrones. Nous avons vu que les intuitions cintiques et


spatiales fournissent cette constatation une base intuitive ;
celle-ci n'entrane pas ncessairement que l'enfant de 7-8 ans
conoive dj que l'horloge mesure un temps homogne indpendant des changements qui s'y produisent. Il y a en effet un
dcalage entre l'aptitude mesurer le temps laquelle accde
l'enfant, grce aux oprations concrtes, et la conception mme
qu'il se fait du temps en gnral ou plus exactement de ce que
reprsente le temps, tel qu'il est dvelopp par nos horloges.
Nous allons y revenir.
30 LA THSE DE J. PIAGET
Avant d'tudier plus avant l'volution de la notion de temps
chez l'enfant, il est ncessaire que nous confrontions la thse
que nous avons esquisse avec celle de Piaget laquelle nous
avons fait dj de nombreuses allusions au cours de ce chapitre
et du chapitre prcdent. Pour lui, comme nous l'avons montr
(chap. VI, p. 163), le jeune enfant, dans ses toutes premires
annes, arrive constituer des sries subjectives d'aprs les
rsultats mmes de son action. Dans les annes suivantes,
l'enfant rapprend sur le plan de la pense intuitive ce qu'il
possdait dj de faon toute pratique. A ce stade et ds qu'on
peut l'interroger, on constate qu'il y a indiffrenciation de l'ordre
temporel et de l'ordre spatial. cc Plus loin signifie
toujours
plus de temps parce que l'enfant ne tient pas compte des
vitesses ou plus exactement ne fait pas la relation inverse entre
la vitesse et le temps. Plus gnralement, l'enfant juge de la
dure par rapport au contenu de l'action, c'est--dire la
quantit de travail accompli ou encore aux rsultats extrieurs
de l'action dont l'espace parcouru n'est qu'un cas particulier
(pistmologie gntique, II, p. 27). Au stade de l'intuition
immdiate, le temps est donc relatif au rsultat de l'action ;
c'est un temps local propre chaque mouvement et qui n'est
homogne d'un mouvement l'autre que si les vitesses de changement sont identiques. Dans ce cas en effet, les dures sont
proportionnelles aux espaces parcourus ou plus gnralement
aux changements produits ou constats. Il ne saurait donc y
avoir une coordination de mouvements de vitesse diffrente qui
impliquerait la mise en relation de l'espace, du temps et de la

LA NOTION DE TEMPS
-

289

vitesse. Le propre de la pense ses dbuts est en effet de


considrer comme absolues les perspectives momentanes dans
lesquelles elle est engage, et par consquent de ne pas les
grouper selon des liens de relations rciproques (ibid., p. 275).
Ces relations apparaissent justement dans une tape ultrieure qui est celle de l'intuiaion articule, c'est--dire de l'intuition des rapports. L'enfant alors ne se contente plus de juger de
la dure d'aprs les rsultats de l'acte, mais devint capable
d'iatrospection et d'une estimation de la dure pendant l'action
elle-mme. Or cette introspection, ds lors que l'on en est
capable, rvle une relation inverse entre la rapidit de l'acte et
sa dure. ... Les grands trouvent comme nous que le travail
rapide a paru plus court et le travail lent plus long. C'est mme
cette dcouverte introspective qui semble tre au point de
dpart du renversement des rapports entre le temps et la vitesse,
parce que, dans la dure vcue pendant l'acte lui-mme, le temps
se contracte (pour la conscience) en fonction de la vitesse,
tandis que dans la dure value par la m-moire, le temps bien
rempli se dilate et les temps vides se r?sorbent (pistmologie
gntique, II, p. 29).
A ce stade, l'enfant est capable de juger que le mobile le
plus rapide a mis moins de temps ; il se produit une dissociation entre le travail effectu et l'activit elle-mme, telle qu'elle
est saisie introspectivement. Cette activit est au plan psychologique l'quivalent de la puissance , c'est--dire de la force
mu]Li2li'e par la vitesse.
Cette tape prpare celle des oprations temporelles proprement dites. L'enfant qui a appris distinguer entre l'espace
et la vitesse peut alors raliser la coordination de ces vitesses
qui va diffrencier l'ordre temporel de l'ordre de succession
spatiale et les dures des chemins parcourus (pistmologie
gntique, II, p. 30), de m?me qu'il peut mettre en rapport
le travail effectu et l'activit ressentie. A ce moment, la
dcentration par rapport au temps propre est accomplie et
l'enfant devient capable de concevoir un temps coulement
homogne et rversible.
Piaget a dvelopp et complt cette thse dans ses derniers
travaux (1966). Il pense toujours que le temps est une coordination des vitesses, c'est--dire une compensation entre, d'une
part, ce qui se fait, c'est--dire l'espace parcouru (ou le rsultant
19
P. FRAISSE

290

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

de l'action ou le travail accompli), et, d'autre part, la vitesse


laquelle se produit ce changement (vitesse-mouvement, ou
vitesse-frquence des actions ou puissance).
Les cas envisags dans les oeuvres de 1946-1950 ne seraient,
selon Fiaget, que des cas particuliers d'une loi plus gnrale.
De toutes manires, l'intuition articule correspondrait au
stade o l'enfant devient capable de mettre en relation inverse
le rsultat de l'action et sa vitesse de droulement.
Nos rflexions nous laissaient assez loign de la thse de
J. Piaget. Une longue collaboration a rapproch, sous plusieurs
aspects, nos pcints de vue, mais il reste encore des diffrences
de conception que nous allons essayer d'expliciter.
Nous sommes d'accord sur un premier point : l'origine,
l'intuition de temps est relative son contenu. Il n'existe pas
de saisie de la dure, abstraction faite de ce qui dure. Cependant,
nous insistons sur le fait que les jeunes enfants au stade propratoire jugent de la dure selon un seul indice, mais cet
indice vaiie d'un individu l'autre et d'une situation l'autre.
Ces indices sont trs divers. Les uns sont en relation avec le
rsultat de l'action, d'autres avec l'activit dploye ou prte
au mobile, d'autres avec les changements perus. 11 ne nous
semble donc pas y avoir un stade propratoire o les enfants
estimeraient seulement les dures d'aprs les indices ce qui
se fait (plus de travail, plus de vitesse, plus lcin, etc.). 11 est
bien vident que l'enfant est plus sensible ces indices qui
sont relatifs au rsultat de l'action qu' ce qu'il percit au
cours de l'action, mais il n'y a iien d'absolu en cette tendance.
Si les enfants doivent comparer deux dures gales de nature
voisine, il est tris rare qu'ils surestiment systmatiquement
l'une ou l'autre. En fait, deux dures gales de contenu vci in
reprsentent toujours une situation amLigu. S'agit-il de deux
mobiles, le plus rapide a fait plus de chemin et on peut avoir
implicitement les rapprochements suivants : plus vite => plus
loin plus de temps, mais aussi plus lent => plus d'eoeorts plus
de temps (Fraisse et Vautrey, 1952). S'il s'agit de changements
discontinus, l'galit physique des dures entrane que, plus
petit est le nombre des changements, plus long est chacun
d'entre eux, d'o les deux possibilits suivant l'indice de
rfrence : plus de changements => plus de temps, changements
plus longs => plus de temps (Fraisse, 1966).

LA NOTION DE TEMPS
-

291

Les expriences montrent que l'on trouve des rponses


qui peuvent s'expliquer ou que les enfants expliquent par l'un
ou l'autre des systmes. Les proportions varient avec les
situations exprimentales et mme simplement avec l'ordre
de prsentation des dures, comme si la prgnance relative
d'une catgorie d'indices tait modifie.
Dans ces apprciations, la vitesse n'intervient que par ses
effets indirects qui peuvent tre dans un sens ou dans l'autre,
comme nous l'avons soulign, et Piaget lui-mme a trouv ce
rsultat dans l'exprience dj cite du transport des plaquettes
de bois et de plomb.
Nous nous retrouvons de nouveau d'accord avec Piaget
pour penser que le progrs fondamental dans l'estimation de
la dure se produit quand l'enfant devient capable de tenir
compte simultanment de plusieurs indices. L'adulte, lui, est
mme capable d'opposer explicitement ces indices, de dire la
fin d'une bonne soire : Le temps m'a paru trs court, mais
il doit tre au moins minuit. La coordination des informations
permet en tous les cas une estimation plus exacte. Elle fournit
aussi une base au dveloppement de la notion du temps en
obligeant dissocier peu peu la dure de son contenu et
permet d'arriver ainsi une notion abstraite.
Cette coordination est-elle toujours une compensation
entre une donne qui majore la dure et une qui la rduit ?
En allant jusque-l, Piaget pose une hypothse explicative
forte, systmatique et sduisante. Pour qu'elle soit toujours
vrifie, il faudrait que dans tous les cas une classe d'indices
soit relative la vitesse du changement, de manire
ce que nous soyons ramens au cas de la relation inverse
du
t =type
.
'Mf"
'
v-. e
Pour tenter cette dmonstration, Piaget a t ainsi amen
distinguer, comme nous l'avons dj indiqu, trois formes
d'intervention de la vitesse : la vitesse d'un mobile, la vitesse
des changements discontinus ou frquence et la puissance de
l'action (force X vitesse). Nous ne discuterons pas longuement
ce dernier cas ; si on fait, en effet, appel la variable puissance de l'action, il est trs difficile de dceler le rle relatif
de la force et celui de la vitesse. D'autre part, la rduction de
la frquence une vitesse est pour nous un problme plus

292

-..-

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

et aussi
crucial parce qu'il se prte mieux l'exprimentation
avec Piaget.
parce qu'il est au noeud de nos divergences
de l'estimation
du temps
En effet, nous avons dit en parlant
outre
les
sentiments
du
nous
utilisions,
(p. 246) que
temps,
le travail
effectu
et la densit
deux types d'indices :
(1) des
a cru reconnatre
alors les deux
changements
perus.
Piaget
la densit
classes d'indices
dont il parle lui-mme
en assimilant

et
des changements
une
frquence.
Physiquement
perus
est
Elle
ne
cette
dduction
possible.
correspond
logiquement,
des faits.
cependant
pas notre analyse
du temps
Une vitesse,
pour jouer un rle dans l'estimation
doit tre perue. Or,
-,
je ne dis pas dans un raisonnement
si la vitesse
d'un mobile
entre
des limites
peut tre perue
extrmement
tendues
qui vont de 1 2 mn d'arcjs 5cojs selon
il n'en est pas de mme de la
les conditions
expiimentales,
Il
a
n'y
frquence
perue
que s'il y a distinction
frquence.
des stimuli
l'ordre
de
10

la
et enchanement
(de
seconde)
entre
eux. Cet enchanement
cesse lorsque
la frquence
se
ralentit
au point
de l'ordre
de 2 par seconde.
d'tre
La
n'est
donc perue
des intervalles
entre
frquence
que pour
les changements
allant
de 0,1 s 2 s environ,
c'est--dire
dans des cas bien particuliers
peu prs
qui correspondent
aux cadences
donnes
Mais nous vivons
par un mtronome.
dans un univers
o beaucoup
de changements
plus complexe
sont beaucoup
La notion
de densit
non
plus lents.
englobe
seulement
les changements
une perception
qui correspondent
de la frquence,
mais tous les autres,
d'une
qu'ils se suivent
Au terme d'une dure, l'impormanire
isochrone
ou irrgulire.
tant est l'amoncellement
plus ou moins grand des changements
selon
les
au chapitre
critres
Beauperus
analyss
prcdent.
de
de
coup
changements =>
beaucoup
temps (et inversement).
ramener
Cette difficult
la densit
des chanperceptive

donc

une
une
(et
vitesse) peut tre mise
gements
frquence
en vidence

ailleurs
des
o il apparat
par
grce
expriences
(1) Dans notre rdaction de 1957, nous avons employ l'expression nom6re des
changements et Piaget s'est demand si cette expression avait valeur absolue ou
relative une unit de temps. Cette dernire interprtation est videmment la
bonne. L'exprience de N. Zuili (P. 256) a cependant montr que, dans certains cas,
le jeune enfant tenait compte du nombre absolu des changements et qu'aprs
avoir transport n anneaux il lui suffisait de transporter le mme nombre de jetons
pour galiser les durcs, sans tenir aucun compte de la dure de chaque transport.

L.4 NOI'ION 1)1,;7'EM?.S


. ---

..- -.

293

que la densit (ou frquence des changements) ne donne pas


des effets comparables ceux d'une vitesse.
Prenons un premier fait trs connu dans la littrature
psychologique du XIXe sicle. En utilisant un mtronome, les
psychologues allemands avaient constat qu' frquence plus
grande correspondait une dure plus longue, ce qui permettrait
en effet de rapprocher les effets de vitesse-mouvement et de
vitesse-frquence. Nous avions nous-mmes mis en vidence ces
deux formes d'illusion, mme chez l'adulte (1961 et 1965). Mais
si on fait des expriences en utilisant des gammes de frquence
plus tendues, on dcouvre qu'en ralit la dure perue n'est pas
une fonction monotone de la frquence (voir p. 140). En effet,
la dure perue est maximum pour une frquence d'environ
1,6 par seconde en utilisant des sons brefs. Pour une frquence
plus grande, la dure estime diminue, de mme que pour une
frquence beaucoup plus lente, quoique dans ce cas les attitudes
individuelles soient trs variables. Le max:mum est de mme
nature que celui mis en vidence par Piaget (1961) sur l'illusion
spatiale dite d'Oppel Kundt, et il nous apparat bien ici que
le paralllisme s'impose plus avec l'espace qu'avec la vitesse.
Ce rapprochement ne nous a pas tonn car, en tudiant
les mouvements rythms, nous avions trouv qu' part les
contraintes purement motrices (quand il s'agissait de rythmes
produits) les lois d'enchanement et de structuration dynamiques taient exactement les mmes que celles que l'on retrouvait en utilisant les gestalt spatiales, ce qui montrait bien que
toutes ces organisations taient gouvernes par des lois perceptives dont le caractre restait le mme dans l'ordre du
statique et du dynamique (Fraisse, 1939 et 1956).
Nous devons rappeler ici une exprience que nous avions
imagine spcialement pour tudier cet effet de la densit (voir
p. 241). Le principe en est de faire valuer la dure de la projection de plusieurs images en faisant varier, pour une dure donne,
le nombre d'images et, inversement, la dure de la projection de
chaque image. Nous avons d'abord trouv, chez les adultes,
par une mthode d'estimation en units de temps, une absence
complte d'effet systmatique des deux variables. La moyenne
des estimations est proportionnelle au nombre de vues projetes,
la dure de ces vues et mme l'intervalle entre les vues, lorsqu'il y en a un. L'intgration de toutes les donnes est parfaite.

/94.

J'S n:HULUG1E

DU TEMPS

sur des enfants avec la


Piaget (1966) a repris cette exprience
collaboration
de Meylan-Backs.
Au lieu d'estimation
verbale,
la dure de la projection,
les enfants
utilisent,
pour estimer
des baguettes
la
de diffrentes
Nous avons
refait
longueurs.
mme exprience
avec la collaboration
de N. Zuili. Les enfants
A leur insu elles
doivent
estimer
successivement
deux dures.
sont gales. A Genve,
il y a 4 vues de 6 s
dans une situation
et dans l'autre
8 vues de 3 s Paris.
sont les suiLes rsultats
en
trois
de
Si A est la
vants,
distinguant
rponses.
catgories
dure o il y a peu de vues de longue dure et si B est celle o
il y a beaucoup
de vues de dure brve, on peut avoir trois types
de rponses :
A = B, A > B, A < B. Elles se rpartissent
chaque
suivante :
proportionnellement
ge de la manire
---

!A

f,-7ans.......
8-9 9
tO-1]1 - - .......I
Adultes .........

=B

A>B

Genve
I Genve

Paris

Genve
I-

39
20
10

29%
13
15
28 -

16%
6065 30 -

20 -

>BA<B
Paris
24%
30-27 22 -

Gnve
Gcnve

Paris

45 %
20
25 50

47%
57
58-

Nous n'avons retenu des rsultats


de Genve que les rponses
dites spontanes
seules
celles
sont
parce qu'elles
comparables
de Paris.
D'autre
il
est
difficile
de
en
considpart,
prendre
ration les changements
de rponse des enfants
aprs que l'exprimentateur
leur a fait mettre en doute leurs premires
rponses
n dans chaque srie.
et a attir leur attention
sur la frquence
La diffrence fondamentale
entre les deux sries de rsultats
il y a entre 7
est la suivante.
Dans la recherche
de Genve
fret 8 ans mutation
Avant
cette
quantitative.
priode
quence
correspondait
plus de temps,
aprs moins
plus grande
de temps.
Nous ne retrouvons
pas pour notre part cette inversion. Les pourcentages
restent
tous les ges du mme ordre.
cette
en termes
de vitesse
ou
Interprter
exprience
de frquence
n'est
Pour
estimer
une
pas
indispensable.
il faut
coordonner
deux
indices.
Ce peut
dure,
pareille
comme
le pense
la
mise
en
du
tre,
Piaget,
rapport
nombre
des images
de leur
et de la frquence
prsence peut tre aussi le nombre
et la dure des images
tation,

1,A NOI'JON DA TEMPS

295

et, dans ce cas, il s'agira d'une opration multiplicative.


En d'autres termes, nous pensons qu'il n'est pas possible,
l'heure actuelle, de faire le recensement de tous les indices
possibles sur lesquels est bas-e l'estimation du temps et qu'il
est prmatur d'affirmer que les oprations de coordination de
ces indices sont toutes du mme type.
Nous tendons tardivement (voir p. 297) vers une notion
abstraite de la dure, parce que la reprsentation devient de
plus en plus indpendante de ce qui s'y passe. L'enfant affranchi
d'impressions absolues devient capable de mettre en relation
les reprsentations d'ordre et de dure et est capable d'avoir
une notion du temps.
Cette conception est semblable celle que Piaget a propose
pour l'volution d'autres notions, puisqu'il estime que l'enfant
sensori-motrice
passe en gnral du stade de l'adaptation
celui d'une reprsentation qui volue peu peu vers une
rversibilit au moment o les op Srati Jns deviennent possibles.
D'o vient alors cette diffrence d interprtation entre Piaget et nous ? Peut-tre est-elle claire par ce que fut l'orientation premire des travaux de Piaget sur le temps. Il rapporte luimme dans l'avant-propos
de son ouvrage qu'Eiastein lui
avait demand si l'intuition subjective du temps tait primitive ou drive et d'emble solidaire ou non de celle de la
vitesse . Son attention ainsi oriente, Piaget a t amen
traiter spcialement du problme du temps en relation avec la
vitesse. On pourrait presque dire qu'il a surtout cherch les
circonstances o apparat la relation t = e ; plusieurs reprises
v
il affirme que la notion de temps ne se dgage justement que
lorsqu'il y a intuition articule d'abord puis mise en relation de
la vitesse et de la dure.
Piaget (1966) a d'ailleurs explicit sa position sur ce point.
L'espace comme la vitesse sont des qualits simples. On peut
constater directement l'existence d'une distance, proprit
isolable de son contenu, et de mme la vitesse perue dans le
dpassement, tandis que la dure ne serait qu'une rsultante
de deux composantes.
Nous avons tendance, au contraire, penser que la dure
est, comme la distance, une qualit simple. Temps et espace
sont perceptivement dpendants de leur contenu et donnent

296

PSYCHOLOGIEDl'

naissance au mme type d'illusions avec mme composition


des donnes comme dans l'effet tau et l'effet kappa (p. 144).
La qualit premire correspondant la dure est aussi celle
de distance envisage d'abord par le sujet en relation avec ses
souvenirs ou ses dsirs, puis entre deux vnements. A s'en
tenir d'ailleurs la phnomnologie du langage, l'enfant
(comme l'adulte) utilise pour parler de la dure aussi bien le
vocabulaire de l'espace que celui de la vitesse (les vacances
c'est loin ; le temps passe iite). L'enfant arrive peu peu
abstraire la dure comme l'espace de son contenu. Il reste deux
diffrences entre le temps et les autres qualits dont l'une
est mineure et l'autre d'importance. La premire est que
nous n'arrivons pas des reprsentations temporelles aussi
distinctes et autonomes que les reprsentations spatiales. Nos
reprsentations, par leur caractre statique, sont en effet
mieux adaptes l'espace qu'au temps et c'est pourquoi il est
plus facile de traiter l'espace que le temps d'une manire
logico-mathmatique. La diffrence majeure rside cependant
dans la mesure. L'espace se mesure partir de l'espace, le tout
par la partie, le temps lui se mesure partir d'un mouvement
en postulant l'isochronisme entre deux phases homologues
d'un mouvement priodique, c'est--dire l'uniformit de la
vitesse. Si la vitesse s'acclre, le temps devient plus court. A
ce niveau de conceptualisation, nous pensons alors qu'il y a en
effet une relation ncessaire entre le temps et la vitesse. Cette
relation existe souvent dans nos estimations temporelles, mais les
coordinations travers lesquelles se construit le temps notionnel
ne se ramnent pas toujours ds l'origine ce schma (1).
(1) Danstout ce dbat,nousn'avons aucunmomentoppos,commePiaget,
Nousne comprenons
cettedistinctiunqu'en
ternesphysiqueet tempspsychologique.
admettantquc,
le premier,touslesindicessontdonnsdansla situationextdans
ils
sont
fournis
l'action
du
tandis
le
second
rieure,
que
par
sujet.Cettedistinction ne noussemblepasesetitielle,puisque,de toutesmanires,le I emps
dupsychologue.quelleque soit son origine,est relatifau sujet qui le peroitet relvedes
mmesloisperceptives
on cognitivcs.
Toutest tempspsychologique
si l'on prfre,
mais cette affirmationn'impliqueaucunerfrenceau tempsvcu.t'xl'res?ionau
moinsque
relent bergsonienou husserlien,et aucunrecours I*introsj,cetion,
l'onadmettequetouslesprocessus
perceptifset cognitifsrelventde cettemthode.
Aussibien, lorsquenous parlonsde l'importancede la densitdes changements
quine peuttre
perusnousinvoquonsunevariablehypothtiqueet intermdiaire
on peutsupposerun certainisomorphisme
apprhende
pnnrrlle-mme.
Cependant,
entrecette variableet les stimulationsque l'on peut manipulerdans la situation
sur la durede stimuliplus
et c'est sur ce postulatque reposentles expriences
ou moinsfrquents,de transportd'anneauxou de jetons,de vuesplusou moins
nombreuseset durables,etc.

LA NOTION DE TEMPS
-

297

--

Tout ce dbat peut paratre un peu byzantin. Il pose cependant une question essentielle : pouvons-nous arriver avoir une
intuition de la dure comme telle ou bien n'est-elle jamai3 que
relative l'espace et la vitesse ? Piaget a prcisment adopt
cette seconde position en soutenant ... que les intuitions lmentaires sont celles de l'espace parcouru et de la vitesse et que
le temps se diffrencie peu peu d'elles mais dans la mesure
o se coordonnent entre eux les co-dplacements... (ibid.,
p. 42).
Pour nous, au contraire, le jeune enfant a des intuitions non
seulement de la vitesse et de l'espace mais aussi de la dure.
Celle-ci se rvle lui sous la forme primitive d'un intervalle
qui contrarie l'accomplissement de ses dsirs. Cet intervalle
parat d'abord n'tre fait que du nombre de changements qui
s'y produisent, mais, mesure que l'enfant se dveloppe, cette
intuition se transforme en une reprsentation, milieu abstrait,
lieu des changements et indpendant d'eux. Certes, ce n'est
qu'une tape car l'enfant ne peut tenir compte de tous les
aspects du changement qu'au moment o il sait mettre en
relation l'ordre des vnements et les dures qui les sparent, et
passer d'un systme de donnes l'autre. A ce stade final
nous nous retrouvons pleinement d'accord avec Piaget pour
reconnatre que le temps opratoire est constitu lorsque
l'ordre des successions peut se dduire de l'embotement des
dures et rciproquement (ibid., p. 278), mais nous pensons
que la reprsentation du temps existe pour elle-mme et qu'elle
se manifeste avant la phase opratoire.
4

L'VOLUTION
JUSQU'A

DE

LA

NOTION

DE

TEMPS

L'ADOLESCENCE

L'enfant qui, vers 7-8 ans, met en relation des changements


vcus et russit des co-sriations ne ralise pas encore que le
temps soit une relation indpendante des changements. Ce n'est
que peu peu qu'il parvient ce niveau d'abstraction.
Une importante recherche de Michaud (1949) claire cette
volution. A des groupes composs de nombreux enfants
entre 10 et 15 ans, il a pos la question : Que devient le temps
lorsqu'au printemps on avance l'heure en sautant tout d'un

298
8
.

..-...

DU TEMPS
PS YCH OLU GI
-.
.. -

coup de 11 h du soir minuit (1) ? Pour concrtiser le problme,


il leur demandait aussi s'ils devenaient alors subitement plus
gs. Les rponses ces questions mettent jour le rapport que
les enfants ont spontanment tabli entre le temps des horloges
et le temps des autres changements, jours, nuits ou croissances.
En liminant ceux qui n'avaient pas compris le problme,
Michaud a pens que, selon leurs rponses, les enfants pouvaient
se classer en quatre catgories principales :
10 Ceux qui traitent le temps comme une quantit relle. En
avanant les horloges, on escamote , on enlve du temps ;
on agit donc sur le temps lui-mme et la preuve est que ces
enfants pensent qu'ils ont vieilli. Oui, j'ai vieilli en sautant de
11 h minuit, c'est comme si l'heure entire s'tait coule
(13 a. 2 m.) ; on a ajout une heure de plus notre ge, tout le
monde a vieilli (13 a. 11 m.). Certains rpondent cependant
qu'ils n'ont pas vieilli, mais leurs commentaires montrent que
leur conception du temps n'est pas diffrente de celle des premiers : ils ne croient pas seulement que l'on vieillit si vite ;
cela ne m'a pas fait vieillir parce que ce n'est pas en une heure
que l'on vieillit (13 a. 2 m.) (p. 75).
20 Les enfants pour lesquels l'avance de l'heure se ramne
un pur problme pratique. On peut manipuler les aiguilles
et cet acte nous fait perdre une heure qui aurait pu nous
servir (p. 88). Mais ils ne se posent pas la question de savoir
si l'avance de l'heure a un rapport avec un temps abstrait
indpendant des possibilits qu'il ouvre l'action.
3 Les enfants qui envisagent l'avance de l'heure sous
l'angle d'une opration mathmatique. En hiver, on retarde les
heures, en t on les avance, cela revient 1 - 1 = 0 (13 a. 1 m.).
Cette opration n'indique pas toujours que l'enfant arrive se
reprsenter que les autres changements n'en sont pas affects.
La majorit pense qu' on n'a pas vieilli puisque l'heure enleve
n'a pas t vcue a (14 a. 10 m.) ; mais certains estiment que l'ge
subit le contrecoup de ces oprations. eOui, subitement, je suis
devenue plus ge d'une heure parce qu'on a avanc la montre d'une
heure, mais comme cette heure on la rattrape en hiver, je rajeunis
d'une heure... cela fait que mon ge n'a pas chang ( 1 a.) (p. 131).
(1) Cetterecherchea t effectueavant 1939, une poqueon on avanait
l'heureau printemps,pourla retarderen automne.

LA

NOTION

DE

TEMPS

299

4 Enfin,
des
les enfants
qui reconnaissent
que le temps
une
les
est
convention
n'affecte
horloges
pure
qui
pas
changela
ments
dans la nature,
et en particulier
qui se produisent
aux aiguilles,
c'est
marche
du soleil ou leur ge rel. Toucher
un simple dcalage.
raliser
Seul ce dernier
de rponse
manifeste
que l'enfant
type
sans
des horloges
une convention
comme
conoit le temps
influence
sur le droulement
des changements
qui se produisent,
seul aussi il manifeste
que ce temps est une trame sous-jacente
de nature
des manipulations
qui est indpendante
homogne
humaines.
la plupart
o l'enfant
envides rponses
Cependant,
une
mathl'avance
de
l'heure
comme
sage
simple opration
de
vont aussi dans le mme sens ; elles sont d'ailleurs
matique

en
nombreuses
mesure
les
enfants
sont
plus
plus
que
plus gs.
en effet, en un tableau
Si on runit,
les diffrents
unique
rsultats
dans cette recherche
obtenus
par Michaud
(pp. 74, 89,
et
des enfants
131, 241), on voit que le pourcentage
(garons
sensidonnent
de
volue
trs
filles) qui
chaque
type
rponses
blement
avec l'ge.

Nombre
dd'enfants
enfants

247.........
336.........
478.........
459.........
219.........
59.........

Temps =
Ahe
"
quantit
-relle
xe
10
0
11l
12
13
14
15

Temps ,.=
activit
actlvlte

36,8
32,1
22,5
16,5
16,4
10,1

36
33,3
25,7
22,4
11,7
6,7

Temps
schme
ma
th' ema t.Ique
qUe
mathmatique
l1
%
2
2
3,11
5
10,3
23,7

Temps =
convention
<})
19,8
29,7
39,1
47,7
.56,8
59,3

Il apparat
des enfants
ne consiqu' 10 ans les 3/4 environ
drent pas encore le temps comme une abstraction
et que pour
eux le changement
de l'heure
a une consquence
sur l'ge ; ils
ne se reprsentent
dus l'ge sont
pas que les changements
de la marche des horloges.
Vers 13 ans seulement,
indpendants
50 % des enfants
environ
tmoignent
qu'ils ont compris
que le
des
n'est
convention
sans
influence
sur
temps
horloges
qu'une
les changements
mesure.
qu'il
Ce rsultat
nos dmonstrations
Quand,
complte
prcdentes.
au terme
d'une premire
l'enfant
de 8 ans devient
volution,

300
-

f'SYGHOLU(?lEDU TEMPS

-----

capable d'emboter les dures de deux sries de changements,


il chosifie encore le temps qui reste lie aux reprsentations
concrtes qu'il s'en fait. Les horloges lui donnent le modle
d'un devenir continu vitesse constante grce auquel il conoit
des priodes isochrones qui vont lui servir d'units : il peut
alors situer la dure des changements par rapport ce changement privilgi. Ce n'est qu' l'ge dcrit par Piaget comme
celui des oprations formelles, c'est--dire l'adolescence, que
l'enfant est capable de passer de l'homognit concrte du
temps des horloges l'homognit abstraite d'une dure qui
serait la trame des vnements sans tre dans leur dpendance.
L'adaptation au temps est donc fonction du dveloppement
de l'intelligence et du niveau opratoire atteint chaque ge
par l'individu. Par suite, il n'est pas tonnant que plusieurs
auteurs (voir chap. VI, p. 189) aient trouv des corrlations
trs leves entre divers tests d'intelligence gnrale et les
rsultats obtenus dans un questionnaire portant sur l'orientation temporelle, les divisions du temps et les manires de
dater les vnements, toutes connaissances qui doivent tre
certes apprises, mais qui ne peuvent tre comprises que lorsque
les processus de la mesure du temps ont un sens pour l'enfant (1).
III
RF'PRSENT.ATIONET NOTION DE TEMPS
Pour conclure ce chapitre consacr aux formes suprieures
de l'adaptation de l'homme au temps, il est sans doute ncessaire
de considrer le terme de cette volution gntique que nous
avons longuement dcrite, et de mieux prciser la nature mme
de ce que l'homme appelle le temps. Les philosophes en ont
dbattu sans parvenir sur cette question un accord minimum.
Sans doute, comme le faisait remarquer Nogu (1932), le temps
n'est pas une ide simple. Et cependant Pascal (De l'esprit
gomtrique, in Penses et opuscules, p. 170) crivait dj que
tous les hommes savent ce que l'on veut dire en parlant du
de ces corrlationsa t prcisepar une recherchede
(1) La signification
Gothberg(1949)sur des dbilesmentaux.La corrlationentre un questionnaire
portantsur les diversesnotionsde tempset l'ge mentalest de .84 et ellen'est
( galitd'gemental).
plusque de .31avecl'gechronologique

LA NOTION DE TEMPS

301

temps, mme s'ils ne s'accordent pas sur la nature du temps.


Nous avons, en effet, une multiplicit d'expriences lies nos
divers modes d'adaptation aux changements, mais elles ne nous
donnent que des clairages partiels, tant qu'il n'y a pas composition entre ces expriences : c'est cette composition que nous
appelons le temps.
Ces expriences se ramnent, nous le savons, deux dont
chacune a plusieurs aspects : celle de la succession et celle de la
dure. L'une et l'autre, en tant qu'expriences, appartiennent
au prsent vcu.
L'expiience de la succession est celle de l'vanescence de
toutes nos perceptions, en particulier des perceptions auditives. Plus gnralement, quand nous sommes parvenus un
ge o nous savons distinguer notre perception de l'objet qui
la provoque, notre exprience est celle du perptuel renouvellement de nos sensations, de nos penses et de nos affects.
Elle a comme caractristique principale l'irrversibilit, c'est-dire l'imposible retour au plan de l'exprience de ce qui a t.
Cependant, cette exprience de la succession a pour consquence, grce la mmoire, le dveloppement de perspectives
temporelles constitues la fois du souvenir des prsents passs
et de l'anticipation des prsents venir sur la base mme de ce
qui a dj t vcu.
L'exprience de la dure est celle d'un intervalle. Elle
existe dj dans la perception de la succession o l'intervalle
est un donn entre les stimulations successives au mme titre
que leur ordre et leur multiplicit. Nous prenons cependant
surtout conscience de la dure par la rsistance qu'elle impose
la ralisation de nos dsirs et par notre impossibilit de
prsentifier volont l'objet convoit. Plus tardivement dans
le dveloppement gntique, la dure se rvle aussi par l'loignement de nos souvenirs ; la quantit de souvenirs entre deux
moments est la base mme de notre exprience de la dimension
de la dure.
Ces deux expriences ont des contenus diffrents et aucune
ne constitue proprement parler une exprience du temps. Elles
convergent cependant pour nous suggrer une mme image
symbolique qui correspond la ncessit o nous sommes de
dployer tous ces changements vcus pour les diffrencier les
uns des autres et les ordonner. Cette image est celle d'un espace

302

.. -

. -- - ...

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

o se situent tous les vnements avec la fois leur multiplicit et leur plus ou moins grande proximit. En effet, les perspectives temporelles nes de la multiplicit des expriences
passes et venir ne peuvent faire l'objet d'une reprsentation
que si nous plaons cte cte des vnements les uns par
rapport aux autres. Cette transcription est naturelle parce
que l'ordre temporel concide souvent avec l'ordre spatial et
que les distances correspondent des dures de dplacements.
Dans les montagnes, l o les dplacements se font surtout
pied, les paysans, la question : Est-ce loin ? n, vous rpondent
aussi bien : une heure de marche qu' 3 ou 4 km .
La transposition spontane du temporel en spatial s'explique
aisment si on se rappelle avec Wallon la nature mme de nos
reprsentations mentales : Moyen d'adaptation immdiate
aux ralits ambiantes, nos tats de conscience, nos perceptions
ne traduisent que ceux de nos rapports avec le monde extrieur
qui intressent notre existence. Mais ils devront en exprimer
les nuances utiles en termes clairs et nets, c'est--dire par un
systme d'impressions et de symboles qui soient aptes fournir
des distinctions tranches, des points de repre bien dfinis...
Cette loi de la plus grande utilit oriente l'volution de la
conscience. Ceux de nos tats qui par eux-mmes ne peuvent
donner lieu des reprsentations claires et distinctes s'effaceront derrire le symbolisme d'une autre srie aux termes plus
maniables et mieux dfinis (1930, p. 326). Aux sensations
visuelles, qui sont les plus prcises, correspondent les reprsentations spatiales qui envahissent du mme coup le champ de
notre conscience parce qu'elles sont les plus aptes fournir une
reprsentation utile du monde o nous vivons.
Si l'talement spatial des changements nous offre un moyen
pratique de nous les reprsenter, il reste vrai de dire avec
Bergson que cette image du temps-espace ne correspond
aucune de nos expriences immdiates. Ne nat-elle pas justement du besoin de n'tre plus enferms dans le prsent vcu
pour devenir capable de se reprsenter - c'est--dire de rendre
prsents - les changements passs ou venir avec leur double
caractre d'ordre et de dure ? Nous laissons ainsi chapper
l'aspect dynamique de l'exprience du devenir. Pourrait-il
en tre autrement ? Depuis Hraclite, on essaie de tenir compte
de la dure vcue en comparant le temps un courant. L'i mage

LA NOTION DE TEMPS

303

est sduisante mais, en l'analysant, on dcouvre qu'elle traduit


mal notre exprience. De celle-ci, elle garde certes le caractre
vanescent mais seulement pour un observateur qui se place au
bord du ruisseau, c'est--dire en dehors du temps. Elle a d'autres
insuffisances. Les masses d'eau vont vers leur avenir mais
pour l'observateur elles sombrent dans son pass. Si on invoque
l'exprience de celui qui serait dans le courant, le changement
est alors sur la rive et le courant n'est plus assimilable au temps
(Merleau-Ponty, 1945, pp. 470-471). De plus, cette mtaphore
ne nous permet pas de nous reprsenter les diffrents moments
du temps, surtout s'ils correspondent plusieurs sries de
changements. Le devenir se conceptualise mal.
Le pouvoir de se reprsenter simultanment plusieurs
moments successifs en les situant les uns ct des autres et
en les sparant par des intervalles ou dures nous permet
prcisment de complter nos images frustes du devenir. Grce
cette prsentification, l'ordre des changements dpend seulement de la pense et chappe l'astreinte de l'exprience
vcue. Elle cre un temps rversible o il est possible d'aller
de ce qui tait aprs ce qui tait avant, aussi bien que de
l'avant l'aprs.
Cette reprsentation se dtache de plus en plus des premires
images qui la constituaient et tend n'tre plus que celle d'un
milieu homogne et continu. Elle aboutit une conception o
le temps est assimil un espace de type euclidien o tout
demeure. Berger (1950, p. 102) a justement montr que cette
construction d'une reprsentation exprimait notre dsir d'chapper un devenir o s'inscrit la moit. Le temps, crit-il, est
une rvolte de l'homme contre cette mort dont le prsent lui
rvle la constance autour de lui, contre cet coulement non
pas du temps mais des contenus, contre le fait que rien ne reste
dans ses mains...
Nous arrivons mal, cependant, dtacher entirement de
nous cette reprsentation du temps - comme d'ailleurs celle
de l'espace. Le milieu que nous concevons, nous le situons par
rapport notre propre corps et nous l'orientons selon nos
habitudes de pense. Le fait a t vrifi directement. Guilford (1926) a demand des tudiants de dessiner une figure
leur permettant de reprsenter le pass, le prsent et le futur.
91 % des rponses sont constitues par un mouvement qui va

34

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

de gauche droite : orientation due sans doute l'influence de


la lecture et de l'criture qui, dans le monde occidental, cre une
direction privilgie. Tous les dessinateurs qui veulent reprsenter les divers stades d'un dveloppement ou raconter une
histoire par l'image, comme dans les comics, procdent toujours
de gauche droite. En outre, compte tenu de cette direction
gnrale, Guilford a constat que 58 % des reprsentations
situent le pass en dessous du prsent et le futur au-dessus ;-,
22,5 % situent le prsent au sommet de la crte d'une onde
convexe... d'autres rponses reprsentent une ligne brise.
Cette diversit tmoigne que cette localisation spatialise des
changements se fait selon des schmes trs personnels. Si l'on
donne au problme de la localisation des reprsentations un
caractre encore plus concret en demandant des tudiants,
comme nous-mmes l'avons fait, de localiser l'enfant qu'ils
ont t et le vieillard qu'ils deviendront, les rsultats vont
dans le mme sens que ceux de Guilford : 31 % situent l'enfant
leur gauche, le vieillard leur droite ; 11 % les situent sur
un axe arrire-avant, le pass tant en arrire et l'avenir en
avant ; 10 % ont une reprsentation de bas (pass) en haut,
et 13 % des localisations plus complexes o prdominent simultanment deux des trois directions de l'espace. Fait intressant,
35 % ne localisent pas ces images et expliquent qu'ils se contentent de les visualiser successivement, ce qui correspond un
mode plus primitif de la reprsentation du changement, la
juxtaposition des images successives. C'est ainsi que l'on symbolise souvent le temps : portraits successifs d'un mme homme,
feuilles de calendrier qui se succdent, etc. Cette varit de
rponses souligne par une autre approche ce que nous avaient
rvl les recherches gntiques, savoir que nos reprsentations
du temps peuvent tre plus ou moins abstraites suivant les
contenus auxquels elles se rapportent.
Une reprsentation du temps selon un continu schmatique
polaris une dimension (1) nous suffit lorsque nous imaginons
des changements formant une srie homogne comme les divers
(1) Si la reprsentationdu temps selonune lignedroite est prdominante
l'heureactuelle,on saitquecetteimagedpenden partiedu dveloppement
culturel.
Aristotenousdit qu'en sontemps l'ide couranteest que les alTaireshumaines
sontun cercle... (Physique,
liv. IV, p. 161).Mais,ligneou cercle,le raisonnement
demeurele mme.

LA N01'ION Uh' TEMPS

305

ges de notre vie, les tats successifs d'un corps ou la succession


des jours, des mois ou des annes. Mais elle devient insuffisante
lorsqu'il faut mettre en relation des sries htrognes d'vnements. En effet il faut alors construire le temps, et placer les
uns par rapport aux autres des vnements qui ne s'ordonnent
pas naturellement et les dures qui les sparent. Pour reprendre
l'exemple mme de Piaget, si je veux envisager simultanment
toutes les donnes temporelles de mon existence, situer par
exemple les vnements de ma vie familiale et les vnements
politiques de ma patrie, je procde par une srie de constructions o interviennent des dates et des dures (la gue-re a dur
cinq ans, mon deuxime enfant est n trois ans aprs le premier, etc.). Je m'appuie sur des reprsentations, mais au terme
il n'y a plus de reprsentation possible, car nous ne pouvons
imaginer simultanment plusieurs intervalles de temps qui se
chevauchent. Cette construction du temps ne conduit pas
cependant un concept qui subsumerait une classe d'objets,
mais un schme total et unique auquel nous aboutissons au
terme d'une s-rie d'oprations qui constituent l'univers temporel (Piaget, ibid., p. 293).
Ce schme temporel ou cette notion, pour employer un
vocabula;ra plus courant, ne rsulte donc pas d'une simple
abstraction n-e d'expriences multiples, pour la simple raison
que les expriences temporelles sont htrognes les unes aux
autres. Ainsi que le dit Lavelle : Il n'y a qu'une relation qui
puisse nous reprsenter un objet dont la prsence n'est pas
donne (1945, p. 192). Et c'est pourquoi le temps n'est pas non
plus une simple forme de notre esprit. Le temps nat de l'activit
mme de l'homme qui s'efforce de reconstruire les changements
auxquels il participe. Et, comme on le sait,il n'y a que ce que nous
avons pu reconstruire que nous pouvons matriser. Avec la notion
de temps, nous atteignons l'adaptation la plus complte de
l'homme aux successions qui forment la trame de son milieu.
L'homme a alors l'impression que sa conception du temps est
celle d'un temps absolu dont Newton a donn la meilleure
formulation.
Les progrs de la science qui ont conduit la thorie de
la relativit restreinte, puis gnralise, devaient cependant
rvler que ce qu'on croyait un temps absolu n'tait encore
qu'un temps local , comme le nommait Lorentz, ou plus
P,

FUISSE

2Q

306

2'SYG'?101,(IGLE

1)(,J 7'EME'S

de Langevin.
exactement
un u temps propre selon l'expression
La sriation
n'est fixe et la dure homogne
que par rapport
sont
un systme
dont les diffrences
de rfrences
parties
D3 lors qu'il y a
immobiles
les unes par rapport
aux autres.
les uns par rapport
divers systmes
de rfrence
en mouvement
aux autres,
il n'y a plus de temps commun.
Le problme
a clat propos
de la simultanit
qui est,
comme nous l'avons
fondamentale
aussi bien au point de
vu,
vue de la Eriation
que de la mesure de la dure. Nous admetsont simultons en premire
analyse
que deux vnements
tans lorsque nous les percevons
Mais nous apprenons
ensemble.
ne signifie pas
vite que la simultanit
de deux perceptions
soient
les
elles
deux
vnements
correspondent
que
auxquels
eux aussi simultans.
de la place des observateurs
Tout dspend
de
et de la vitesse
aux sources
des vnements
par rapport
fixe
transmission
des messages.
dans un systme
Cependant,
de rfrences,
on peut, quelque
place que l'on soit, conclure
la simultanit
de deux phnomnes
ou la non-simultanit
de transdes vitesses
partir de la considration
des distances,
deux
mission
des
et de l'intervalle
mesur entre les rceptions
tous
les
observateurs
soit
leur
Quelle
messages.
place,
que
arriveront
la mme conclusion.
Mais il n'en est plus de mme
en mousi les deux vnements
en des systmes
se produisent
vement les uns par rapport
aux autres, comme dans deux astres
vdiffrents.
Dans un temps absolu,
nous admettons
qu'un
terrestre
nement
et
un
vnement
se
dans
le
soleil
qui
passe
tre simultans,
mais il ne s'agit que d'une croyance :
puissent
nous nous en apercevons
au moment
o nous nous demandons
observs
et observateurs
comment
vrifier
cette simultanit,
La thorie
tant en mouvement
les uns par rapport
aux autres.
seulement
de la relativit
a alors montr
que l'on pouvait
de
mesurer
entre
les deux vnements
un intervalle
fonction
les
deux
donnes
ne
tre
mesures
l'espace-temps,
que
pouvant
est une
relativement
l'une par rapport
l'autre.
L'intervalle
donne
spatio-temporelle.
on
le problme
en partant
des dures,
Si on considre
la mme
Il n'y a de dure
arrive
conclusion.
homogne,
du temps,
o il
donc d'unit
possible
que dans un systme
une
des
conditions
L'allure
a
relative
stabilit
y
physiques.
de nos horloges
et de ses accdpend du champ de gravitation

LA NOI'IOlV DE TEMPS

307

lrations ou de ses ralentissements. Le temps mesui par deux


horloges soumises des champs variables, dans deux astres
diffrents par exemple, ne serait plus le mme. Et parce qu'il
n'y a pas de simultanit absolue, il ne serait pas possible de
les rgler l'une par rapport l'autre.
La thorie de la relativit appelle une nouvelle conception
du temps comme de l'espace. Cette conception, la diffrence
de la notion de temps que nous avons tudie, ne nat pas de
l'action directe de l'homme sur les choses, de son adaptation
ses conditions de vie, mais de son activit scientifique. C'est
en essayant de comprendre certains paradoxes de la physique
et en particulier le rsultat ngatif de Michelson qu'Einstein
a abandonn l'hypothse d'un temps absolu et considr qu'il
n'y avait que des temps propres chaque systme de rfrence.
Cet effort pour penser les rapports espace-temps de l'univers
peut tre considr comme une nouvelle tentative pour mieux
adapter nos connaissances la ralit, mais il n'affecte pas la
vie psychologique quotidienne, dont il ne dcoule pas. Avec le
temps de la relativit nous sommes au-del du problme psychologique des conduites temporelles, bien que notre notion du temps
doive tre telle que le temps propre o ne soit qu'un cas particulier
du temps de la relativit. Peut-tre que la conqute de l'espace
cosmique posera de nouveaux problmes temporels aux cosmonautes qui largiront le domaine de nos connaissances ! 1

CONCLUSION

LA VALEUR DU TEMPS
Ainsi le temps me fait et je fais le temps ! (1).
De la naissance la mort, notre corps volue sous l'action
continue du temps. De plus, les conditions de notre existence
varient sans cesse et par elles nous sommes models de mille
faons. Nous vivons au rythme des jours et des nuits. Nos
centres nerveux inscrivent la dure qui s'est coule entre une
satisfaction et le signal qui l'a prcde. Tout vnement vcu
reoit comme un signe temporel de sa concomitance avec
quelque changement habituel.
La vie sociale est le milieu par excellence de notre adaptation
au changement, elle mdiatise en quelque sorte les transformations du monde qui nous entoure. Par l'ducation, les enfants
n'apprennent-ils
pas essentiellement rythmer le cycle de
leurs occupations et de leurs dsirs d'aprs le rythme des
adultes ? Les premiers, les parents fixent le temps du lever, du
coucher, des repas, des jeux et du travail. Plus tard l'cole, la
profession, la cit ajoutent leurs exigences propres. C'est en
vivant avec les autres que nous souffrons de dlais imposs la
satisfaction de nos dsirs. Attentes et prcipitations, ces deux
formes de l'adaptation, sont multiplies, exacerbes par la vie
sociale. Se soumettre au temps signifie pratiquement accepter
le temps des autres.
Cette pression temporelle de la socit comporte toute une
varit de degrs (Stoetzel, 1953). Elle est en gnral d'autant.
plus forte que nous sommes insrs dans un rseau de relations
sociales plus complexes. Un exemple grossier, mais significatif,
cette formule M. Bonaparte
(1) Nous empruntons
Descartes.
opposer Bergson

( 1 9.39),qui l'a utilise pour

310
met

..-- ...

PSYCHOLOGIE

DU

TEMPS

en lumire
ces diffrences :
la proportion
des gens qui
mesure
de la
leur
montre
crot

la
portent
population
que
ville laquelle
ils appartiennent
est plus grande.
Les cultivateurs
sont videmment
moins assujettis
un horaire
prcis
ou les ouvriers.
de nous d'ailleurs
Chacun
que les employs
subit
de faon variable
la pression
temporelle
que le cadre
les
gnral de sa vie fait peser sur lui : elle se modifie suivant
milieux
le jour de la semaine
ou l'poque
que nous traversons,
de l'anne.
Il y a ainsi un temps
du bureau,
un temps
de la
un
de
la
maison
et
aussi
un
rue,
temps
(Halbwachs,
1947),
de
la
semaine
et
un
du
un
du
dimanche,
temps
temps
temps
travail
et un temps des vacances.
Multiplicit
bnfique,
puistensions
et dtentes,
qu'elle fait succder
puisque
par l'alternance des pressions
et des allgements
elle favorise la naissance
d'un rythme
de la vie individuelle.
Nous savons tous la conqute
le repos hebdomadaire,
les vacances,
ces rupque reprsentent
tures des cadences
infernales
dont est faite la vie urbaine.
Si prcieuses
il est des moments
o
que soient ces pauses,
nous cherchons
chapper
la pression
compltement
temporelle. Le sommeil est la situation
limite qui nous retranche
dans
notre individualit
A un moindre
biologique.
degr, la rverie
nous affranchit
des contraintes
du rel et en particulier
du
au rythme
de leur rection.
temps social. Nos dsirs s'y ralisent
Libration
habituelle
et aboutit
devient
dangereuse
lorsqu'elle
l'alination,
c'est- dire prcisment
une cassure
entre
et la socit. Les ivresses toxiques
et - sur un autre
l'individu
les extases
sont aussi des moyens
de s'afplan
mystiques
franchir
du temps :
elles introduisent
dans l'euphorie
des
ternits
(M. Bonaparte).
Ces expriences
ne doivent pas nous tromper.
exceptionnelles
La scurit
de l'homme
normal
n'est pas de s'affranchir
du
La pression
est. une contrainte,
mais aussi
temps.
temporelle
le cadre o notre personnalit
s'est organise.
ce cadre
Quand
nous manque,
nous sommes
comme
Rien ne soudsorients.
tient plus les squences
de nos activits :
nous sommes
seuls
en face de nous-mmes.
D'un tel dsarroi
surgit non seulement
un sentiment
de vide, mais aussi une peur confuse :
on craint
d'tre
dsarm
devant
les impulsions
la
socialisation
des
que
conduites
inhibe d'ordinaire
ou oblige refouler.
les
uns
Que
cherchent
avidement
de nouvelles
occupations
pour se diver-

CONCLUSION

311

tir o de leur anxit, que d'autres se forgent des emplois du temps


rigoureux, ces initiatives procdent du mme besoin. L'quilibre
humain est trop fragile pour se passer des positions fixes de
l'espace et des repres rguliers du temps.
L'harmonisation des temps des individus rsulte d'interactions multiples, travers lesquelles ils tendent peu peu la
coopration que ncessite la vie sociale. Dans ce jeu d'adaptations mutuelles, chacun intervient avec tout le dynamisme
de sa personnalit. La manire mme dont il subit ou secoue
la pression temporelle rvle ce qu'il est et ce qu'il veut tre.
Se soumettre au temps de son groupe, c'est en gnral choisir
la scurit ; s'en affranchir, affirmer son indpendance, est une
forme d'agressivit. Ainsi par la ponctualit on s'assure l'estime
de ceux dont dpend l'horaire et tout le moins on vite
les aventures. Il arrive trs souvent que les personnes trs
exactes souffrent de quelque sentiment d'inscurit. D'autres
au contraire se servent de la ponctualit comme d'une arme :
propose en modle aux gaux ou aux infrieurs, elle offre une
occasion de les mettre en faute (Adler, 1948, p. 292). Sans
envisager ces comportements un peu nvrotiques, Halbwachs
(1947) fait remarquer que, l'exactitude exige n'tant pas la
mme dans tous les groupes, on se repose et on prend sa
revanche dans certains milieux de l'exactitude laquelle on est
oblig dans d'autres .
Le manque d'exactitude a les mmes significations ambigus.
On peut se mettre en retard par indiffrence aux exigences
sociales, par dsir d'indpendance quelque peu agressif, pour
irriter ceux qui vous attendent, pour avoir l'occasion en
s'excusant de valoiiser sa propre personne. On peut aussi
retarder une activit pour crer une tension qui soit source de
satisfaction (1) (Meerloo, 1948 ; Adler, 1948 ; Fenichel, 1953
p. 344).
Ces implications complexes de notre adaptation au changement montrent quel point le temps exerce une emprise
profonde sur tous les aspects de notre vie. Ponctu par les
rythmes de la terre, notre devenir est model par ceux de la
socit.
(1) C'est la thoriedes psychanalystespour qui le soucidu temps est une
manifestationde la personnalitanale, attendre ou faire attendre ressortissant
au mmeplaisirrotiqueque la rtention.

312

PSYCHOLOGIE DU TEMPS
-

-..
*
* *

Des tentatives formes par l'homme pour se dbarrasser de


cette emprise, il n'existe pas que des fcrmes d'vasion. Une libration plus haute consiste moins s'affranchir du temps qu'
le matriser : dpassement qui n'est possible qu' la condition d'chapper au devenir. C'est quoi ont t employs les
efforts de la pense constructive. Pierre Janet faisait remarquer
que les philosophes ont une horreur particulire du temps et
se sont appliquas le supprimer (1918, p. 496). Sans aller
jusque-l, il suffit d'observer le comportement humain au niveau
des premires adaptations intellectuelles :
il rvle, ds le
une
de
domination
du
dpart,
entreprise
changement.
Pour se dfendre contre le temps, l'homme a d'abord sa
mmoire : elle prsentifie les changements passs, en recompose
l'ordre, en dgage la signification. L'homme cre l'unit de sa
personnalit en se donnant une histoire. A son image, l'humanit revendique un pass et un avenir. Les socits multiplient
les tmoignages des poques disparues en accumulant archives,
bibliothques, muses. Patiemment, elles s'immortalisent en
crivant leur histoire.
Le mouvement pour tirer soi tout le pass et immobiliser
ce qui fut changement est complt par un effort symtrique
qui anticipe l'avenir et s'emploie par avance l'accorder
nos dsi. s. Les prvisions humaines dpassent le cadre d'un
simple emploi du temps : elles lancent savants, ingnieurs,
politiques la poursuite de lointains objectifs.
Ce regard qui se prolonge en de et au-del du prsent
n'puise pas notre capacit d'organiser le changement. La
pense parachve l'oeuvre de la mmoire par la mise en relation
de toutes les squences d'vnements : nous apprenons ainsi
passer sans peine de l'ordre la durfe, de l'antrieur au postrieur et du postrieur l'antrieur. Au terme de cette construction, l'homme est en possession de ce qu'il appelle le temps,
c'est--dire de la loi des changements. Fait paradoxal, cette
loi est comme en dehors du changement lui-mme. Issu de
l'expxience du temps vcu, le temps pens n'en conserve pas
les caractres les plus sensibles. Il n'est pas un abstrait du
devenir, mais en coordonnant des sries multiples de changements, il leur confre une intelligibilit.

CONCLUSION

313

L'htrognit de nos reprsentations du temps par rapport la ralit vcue apparat quand, l'aide de mtaphores,
nous prtendons nous installer au coeur du devenir. Nous l'avons
not avec Merleau-Ponty : quand nous voquons le cours du
temps, nous ne sommes jamais que des spectateurs qui, du
haut d'une berge, regardent couler un fleuve qui leur reste
tranger. Le devenir est transform en objet.
Cette transformation est le signe mme par o nous affirmons notre domination sur le temps. Le langage dont nous nous
servons tous les jours est rvlateur. Nous parlons du temps
comme d'une chose qui se trouve notre disposition : Avoir
du temps nous lui prtons une valeur semblable celle de
l'argent : Gagner ou perdre du temps ; nous en faisons
mme un instrument d'changes ou la manifestation de notre
gnrosit : Donner de son temps .
*
* *
Si parfaite que soit cette matrise, si dtache de la ralit
sensible, elle ne peut nous faire oublier le caractre irrductible
de l'exprience du changement. A chaque instant le temps
nous est donn pour nous tre aussitt arrach. Il est facteur
de toutes les difications et de tous les progrs, il est aussi
celui qui dgrade et anantit. L'homme nat et meurt, progresse et rgresse, les socits se dveloppent et disparaissent :
double face de l'histoire, qui marque le temps personnel comme
celui des civilisations d'une ambivalence essentielle (Marrou,
1950). Le dieu grec du temps, Chronos, enfante et dvore ses
enfants. Janus, dont la sagacit embrasse tout la fois l'avenir
et le pass, est dot d'un double visage, l'un sinistre et l'autre
riant.
Une telle ambivalence explique certains de nos choix. Port
par son temprament, sa situation, son histoire, chacun de
nous tourne les yeux vers ce qu'offre le temps ou vers ce qu'il
dtruit. De l naissent des attitudes qui s'inscrivent dans les
conduites de chaque jour. Nous avons dj relev les valeurs
diffrentes que prtent les individus aux deux grands axes de
l'horizon temporel, le pass et l'avenir.
Ces attitudes ne guident pas seulement notre action, elles
inspirent nos philosophies. En effet, chaque mtaphysique se

314

PSYCHOLOGIEDU TEMPS

fait une conception propre du rle des forces contraires que le


temps exerce sur nous : selon l'importance dialectique qu'elle
accorde, dans le devenir, la cration ou la destruction, le
moi, le monde, et mme Dieu, n'ont pas le mme sens. Sans
doute il est peu de philosophies qui refusent de faire crdit au
temps, comme il est peu d'hommes pour se fermer compltement
l'avenir. Pour celles cependant qui admettent que tout est
donn au principe, le temps peut tout au plus expliciter une
ralit implicite. Par contre, pour les volutionnistes, il est
le gnrateur de tous les progrs. Lorsqu'une philosophie les
justifie ainsi ontologiquement, les aspects du temps se soient
confrer la suprme valeur.
Nes de nos attitudes l'gard du temps, les philosophies,
en retour, les rationalisent et les valorisent. Plus ou moins explicitement, elles dfinissent les manires authentiques de vivre
le temps et dconsidrent les autres. La destine de l'homme
et celle des civilisations portent l'empreinte du prix que philosophies et religions ont attribu au temps.
Le psychologue constate cette sublimation de l'exprience
temporelle, il cherche en comprendre les ressorts et la porte.
Au plan scientifique, il se garde de se prononcer sur la valeur
du temps. Si, dans sa vie personnelle, l'option est invitable,
il n'en mconnat pas les dterminations. La psychologie, qui
se refuse diriger son choix, lui enseigne seulement qu'il y a
plus de grandeur l'assumer consciemment.

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