Vous êtes sur la page 1sur 595

HISTOIRE ROMAINE

par Monsieur le Comte de Sgur

TOME QUATRIME

LIVRE PREMIER
CHAPITRE Ier.
Anciens peuples dItalie ; naissance de Romulus ; fondation de Rome - Ses rois : Romulus - Interrgne
et Numa Pompilius - Tullus Hostilius - Ancus Martius - Tarquin lAncien - Servius Tullius - Tarquin le
Superbe.

CHAPITRE 2.
Rpublique Romaine ; conspiration ; guerre avec ltrurie ; sige de Rome par Porsenna, etc.

CHAPITRE 3.
Guerre avec les Sabins et les Latins ; conjuration ; rvolte du peuple ; bataille de Rgille ; paix avec les
Latins ; mort des Tarquin.

CHAPITRE 4.
Guerre des Volsques ; troubles Rome ; retraite du peuple sur le mont Sacr ; cration des tribuns ;
victoire de Coriolan ; son exil ; sige de Rome.

CHAPITRE 5.
Dcemvirs ; mort de Virginie ; rvolte du peuple et de larme ; dmission et punition des dcemvirs ;
cration des tribuns militaires.

CHAPITRE 6.
Cration de la censure et de la questure ; guerre dArde ; conspiration de Mlius ; tablissement de la
solde des troupes ; sige de Vies ; dictature de Camille ; guerre contre les Falisques ; exil de Camille ;
guerre des Gaulois ; prise de Rome ; sa dlivrance.

CHAPITRE 7.
Reconstruction de Rome ; guerre avec les Volsques, les Herniques, les Latins et les Samnites, etc.

CHAPITRE 8.
Premire guerre punique ; guerre avec lIllyrie, les Gaulois et les Liguriens ; conqute de la Sardaigne. ;
paix avec les Gaulois.

CHAPITRE 9.
Seconde guerre punique ; invasion dAnnibal en Italie ; marche dAnnibal sur Rome ; entrevue de
Scipion et dAnnibal ; bataille de Zama ; paix entre Rome et Carthage.

CHAPITRE 10.
Guerre avec Philippe et Perse, rois de Macdoine ; triomphe de Paul-mile ; invasion des Romains audel des Alpes.

CHAPITRE 11.
Troisime guerre punique ; la Grce rduite en province romaine sous le nom dAchae ; destruction de
Carthage.

CHAPITRE 12.
Dcadence de la grandeur romaine ; rvolte de Viriate en Lusitanie ; sige et destruction de Numance ;
sdition Rome ; puissance et mort des Gracques.

CHAPITRE 13.
Guerre de Jugurtha ; mort de Jugurtha ; invasion des Cimbres.

LIVRE DEUXIME
CHAPITRE Ier.
Victoires de Marius sur les Cimbres ; consulat de Sylla ; guerre sociale ; guerre avec Mithridate ;
proscriptions de Marius ; fuite, arrestation et mort de Marius ; tyrannie et proscriptions de Sylla ; crimes
de Catilina ; dictature perptuelle de Sylla.

CHAPITRE 2.
Consternation dans Rome ; premier plaidoyer de Cicron ; mort de Sylla ; guerre en Espagne ; fin de
cette guerre.

CHAPITRE 3.
Guerre des pirates ; mort de Marc-Antoine ; guerre avec les esclaves ; rvolte de Spartacus ; conqutes
de Pompe ; guerre avec Mithridate.

CHAPITRE 4.
Conspiration de Rullus et de Catilina ; mort de Catilina ; retour et triomphe de Pompe.

CHAPITRE 5.
Rivalit de Csar et de Pompe ; sacerdoce de Caus Julius Csar ; triumvirat de Csar, de Pompe et de
Crassus ; conqute de lEspagne par Csar ; son retour et son consulat ; tyrannie des triumvirs ; deuil et
retraite de Cicron.

CHAPITRE 6.
Dpart de Csar pour les Gaules ; ses victoires ; descente de Csar dans la Grande-Bretagne ; guerre
entre Csar et Vercingtorix ; soumission des Gaules.

CHAPITRE 7.
Guerre civile entre Csar et Pompe ; passage du Rubicon ; alarme dans Rome ; sige et reddition de
Marseille ; bataille de Dyrrachium et de Pharsale ; dfaite, fuite et mort de Pompe ; guerre de Csar en
gypte, en Asie , en Afrique ; conspiration contre Csar ; mort de Csar.

CHAPITRE 8.
Consternation dans Rome aprs la mort de Csar ; dissimulation dAntoine ; son usurpation ; arrive
dOctave Rome ; guerre civile entre Octave et Antoine.

CHAPITRE 9.
Triumvirat dOctave, dAntoine et de Lepidus ; leurs proscriptions ; mort de Cicron ; partage de
lempire entre les triumvirs ; dpart dAntoine pour lAsie ; son amour pour Cloptre ; guerre entre
Octave et Pompe ; dfaite, fuite et mort de Pompe ; guerre entre Octave et Antoine ; bataille dActium
; mort dAntoine ; entre dOctave dans Alexandrie ; son entrevue avec Cloptre ; mort de cette reine ;
lgypte rduite en province romaine ; retour dOctave Rome ; son lvation lempire ; fin de la
rpublique romaine.

CHAPITRE 10.
EMPIRE ROMAIN. Tableau de Rome depuis sa fondation jusquau rgne dAuguste.

CHAPITRE 11.
AUGUSTE ; Son gouvernement, ses institutions, ses travaux ; conspiration de Cinna ; mort dAuguste ;
ses funrailles ; son testament.

CHAPITRE 12.
TIBRE ; son lvation lempire ; rvolte dans les armes ; discours de Germanicus aux soldats ;
dsordres de Tibre ; mort de Sjan ; tyrannie et mort de Tibre.

CHAPITRE 13.
CAUS CALIGULA ; son lvation lempire ; sa tyrannie ; ses amours ; ses extravagances ; ses
proscriptions ; son dpart pour la Gaule ; ses lches triomphes ; son retour Rome ; sa mort ; mort de
limpratrice.

LIVRE TROISIME.
CHAPITRE Ier.
CLAUDE ; son lvation lempire. ; son portrait ; son gouvernement ; ses victoires ; sa mort. ;

CHAPITRE 2.
NRON ; son lvation lempire ; son gouvernement ; ses dbauches ; ses crimes ; Sa mort.

CHAPITRE 3.
GALBA ; son lvation lempire ; son portrait ; ses rigueurs ; sa mort.

CHAPITRE 4.
OTHON ; son lvation lempire ; sa guerre avec Vitellius ; son abdication ; son discours ses soldats
; ses derniers moments ; sa mort.

CHAPITRE 5.
VITELLIUS ; son lvation lempire ; ses honteux excs ; ses crimes ; sa guerre avec Vespasien ; son
abdication, sa mort.

CHAPITRE 6.
VESPASIEN ; son lvation lempire ; sa paix avec Civilis ; sa brillante rception Rome ; son
gouvernement ; ses institutions et ses travaux ; sa magnanimit ; sa maladie et sa mort.

CHAPITRE 7.
TITUS ; son lvation lempire ; son portrait ; son gouvernement ; ses travaux ; ses bienfaits ; sa
clmence ; sa mort.

CHAPITRE 8.
DOMITIEN ; son gouvernement ; son honteux triomphe ; sa tyrannie ; sa purile cruaut ; sa conduite
effrayante avec le snat ; sa mort.

CHAPITRE 9.
NERVA ; son lvation au trne ; son dit contre la dlation ; sa faiblesse ; ses belles qualits ; sa mort.

CHAPITRE 10.
TRAJAN ; son arrive Rome ; ses victoires ; son triomphe ; ses belles qualits ; ses utiles travaux ; ses
voyages ; son retour ; sa mort.

CHAPITRE 11.
ADRIEN ; son lvation au trne ; son gouvernement pacifique ; sa sage administration ; ses voyages ;
ses travaux ; ses rformes ; sa vie publique et prive ; sa retraite et sa mort.

CHAPITRE 12.
TITE-ANTONIN ; son portrait ; ses travaux ; ses rformes dans la lgislation ; sa mort.

CHAPITRE 13.
MARC-AURLE ; son administration ; sa victoire ; sa dfaite ; son dsintressement ; son retour
Rome ; son dpart pour larme ; ses victoires et sa mort.

CHAPITRE 14.
COMMODE ; son lvation au trne ; son arrive Rome ; ses dsordres ; sa cruaut ; sa mort.

CHAPITRE 15.
PERTINAX ; son lection ; sa rception Rome ; son gouvernement ; sa mort.

CHAPITRE 16.
DIDIUS JULIANUS ; son lection ; ses vains efforts ; sa condamnation et sa mort.

CHAPITRE 17.
SEPTIME SVRE ; son portrait ; ses rigueurs ; son arrive Rome ; son gouvernement ; son dpart
pour lOrient ; ses victoires ; son retour Rome ; ses occupations ; sa mort.

CHAPITRE 18.
CARACALLA et GETA ; leurs portraits ; leur antipathie ; mort de Geta ; cruauts de Caracalla ; sa
guerre avec les Allemands ; son honteux tribut ; sa perfidie envers Artaban ; sa mort.

CHAPITRE 19.
MACRIN ; son lection ; sa guerre avec Artaban ; sa dfaite ; sa mort.

CHAPITRE 20.
HLIOGABALE ; son lvation au trne ; son portrait ; son premier crime ; son arrive Rome ; ses
extravagances ; ses dbauches ; sa mort.

CHAPITRE 21.
ALEXANDRE SVRE ; son lection ; son gouvernement ; ses occupations ; sa mort.

CHAPITRE 22.
MAXIMIN ; les deux GORDIEN ; PUPPIEN et BALBIN ; le jeune Gordien ; lection de Maximin ;
son portrait ; sa tyrannie ; ses proscriptions ; lection de Gordien ; sa mort et celle de son fils ; lection
de Puppien et de Balbin ; mort de Maximin et de son fils ; dissension entre Puppien et Balbin ; leur mort
; lection du jeune Gordien.

CHAPITRE 23.
GORDIEN ; son portrait ; son administration ; ses victoires ; sa mort.

CHAPITRE 24.
PHILIPPE ; son lvation lempire ; sa basse origine ; sa triste rception Rome ; sa mort.

CHAPITRE 25.
DCIUS ; son lvation lempire ; ses perscutions envers les chrtiens ; sa victoire sur les Goths ; sa
mort et celle de son fils.

CHAPITRE 26.
GALLUS ; son lvation lempire ; sa bataille avec milien ; sa mort.

CHAPITRE 27.
MILIEN ; sa conduite avec le snat ; sa mort.

CHAPITRE 28.
VALRIEN ; son portrait ; son administration ; sa perscution envers les chrtiens ; sa guerre en Orient
; sa dfaite ; sa captivit et sa mort.

CHAPITRE 29.
GALLIEN ; son rgne honteux ; son insouciance ; sa guerre avec Posthumius ; sa mort.

CHAPITRE 30.
CLAUDE II ; son lection ; sa guerre avec Aurole ; ses victoires ; son arrive Rome ; son triomphe ;
sa gnrosit ; sa victoire sur les Goths ; sa mort.

CHAPITRE 31.
AULLIEN ; son lection ; son origine ; son portrait ; ses premiers exploits, son triomphe ; son dpart
et sa mort.

CHAPITRE 32.
TACITE ; son lection ; son gouvernement ; son dpart pour larme ; sa victoire sur les Scythes et les
Goths ; sa mort.

CHAPITRE 33.
PROBUS ; son lvation lempire ; son origine ; sa vie prive et publique ; sa dfrence pour le Snat ;
ses victoires ; ses travaux ; sa mort.

CHAPITRE 34.
CARUS et ses deux fils CARIN et NUMRIEN ; lection de Carus ; ses victoires ; sa mort.

CHAPITRE 35.
NUMRIEN et CARIN ; partage du trne entre eux ; mort de Numrien ; dsordres de Carin ; sa
victoire et sa mort.

CHAPITRE 36.
DIOCLTIEN, MAXIMIEN, empereurs ; CONSTANCE, GALRE ; Csars. Origine et vie militaire
de Diocltien ; son portrait ; sa clmence ; association de Maximien, de Galre, et de Constance
lempire ; abdications de Diocltien et de Maximien.

CHAPITRE 37.
CONSTANCE et GALRE, empereurs ; SVRE, MAXIMIN DAZA et LICINIUS, Csars ;
MAXENCE lu Rome ; MAXIMIEN remont sur le trne ; et CONSTANTIN empereur. Partage de
lempire entre eux ; portrait de Constantin ; mort de Constance ; Constantin est proclam empereur ;
lvation de Maxence lempire ; mort de Svre ; Licinius est nomm Csar mort de Maximin ; mort
de Galre ; mort de Maxence ; entre triomphale de Constantin dans Rome ; mort de Licinius.

CHAPITRE 38.
CONTANTIN seul ; sa protection pour le christianisme ; translation du sige de lempire Byzance ;
baptme et mort de Constantin.

LIVRE PREMIER
CHAPITRE PREMIER
AINSI que le voyageur qui suit le cours des grands fleuves avant de
sembarquera sur lOcan destin les engloutir tous dans son sein, ainsi nous
avons dabord parcouru lhistoire des gyptiens, des Juifs, des Phniciens, des
empires de lAsie, des royaumes, des tats libres de la Grce, des rpubliques de
Sicile, et de Carthage ; nous allons maintenant raconter les faits de ce peuple
romain qui devint le matre du monde.
Ici un nouveau, spectacle va soffrir nos regards. Nous ne nous garerons plus,
comme en gypte, dans lobscurit dune tradition antique et mystrieuse qui,
mlant peu de vrits aux contes forgs par une caste de prtres, ne nous laisse
dautres garants que de vieux monuments et dindchiffrables hiroglyphes.
Nous ne serons plus, comme en Palestine, dans un pays sacr, o toutes les lois,
sont des oracles, et tous les vnements des miracles.
Nous avons quitt cette voluptueuse Asie o rgnaient ensemble la mollesse, le
luxe, lignorance et le despotisme.
Nous sommes sortis de cette patrie des fables, de ce pays des prodiges, de cette
Grce, si pittoresque, que limagination quitte regret, parce quelle y trouvait
tout mobile et vari comme elle. Le temps, qui fait natre et qui efface tout, a
fltri les couleurs de ce riant tableau, o nous avons vu rassembls, dans le plus
troit espace, toutes les grandeurs, toutes les petitesses, toute la sagesse, toute
la folie humaine ; les tyrans les plus cruels, les rois les plus vertueux, les
conqurants les plus renomms, les sages les plus clbres ; les meilleures lois,
les peuples les plus libres, les esclaves les plus soumis ; des vertus clatantes,
des vices difis ; des modles dans tous les genres de talents et darts, de luxe
et daustrit ; toutes les formes de gouvernements et danarchie.
La Sicile nous a donn dautres leons. Le sort sest plu nous y prsenter l
contraste des rois les plus clairs et des tyrans les plus farouches, pour nous
apprendre quel degr de bonheur un peuple peut tre conduit par des
monarques sages, tels que les Glon et les Hiron, ou par des chefs semblables
Timolon, et tous les maux qui peuvent affliger une nation, lorsquelle laisse un
pouvoir absolu des monstres semblables aux Denys et aux Agathocle.
Carthage, pendant plusieurs sicles, nous a montr les effets dune sage libert
et dun heureux balancement de pouvoirs : mais lexcs de son opulence, la
corruption qui en fut la suite, sa dcadence et sa ruine, nous ont prouv que le
ciment des tats est la vertu, et quils tombent ds quelle cesse dtre leur
soutien.
Nous entrons enfin dans Rome : l nous trouverons encore quelques fables
grossires prs de son berceau ; mais le peuple romain, ds ses premiers pas,
nous frappe par un caractre de force de gravit, de grandeur, que nulle part
ailleurs nous navons rencontr ; son enfance ressemble celle dHercule, dont
les jeunes mains touffaient des serpents.

Son premier roi, quelle adore comme le fils de Mars, change des bergers en
hros, assujettit des brigands des lois sages, les soumet une discipline
savante ; il rend redoutables ses voisins les murs dont il vient de poser les
fondements ; il tend son territoire par des conqutes, augmente sa population
par des traits, annonce aux sicles et aux nations la domination de Rome, et
disparat aux yeux de ses sujets, dont la crdule admiration le place dans les
cieux, auprs de Jupiter.
Ses successeurs, dous de grandes vertus et de rares talents, unissent par un
intrt commun, le trne, le peuple et les grands ; ils confient le dpt de la
libert aux plbiens ; le maintien des lois et des vertus aux snateurs ; celui de
la force publique aux rois. Ils attachent le riche au pauvre, et le pauvre au riche
par une utilit rciproque, par les droits et par les devoirs du patronage. Ils lient
tous les citoyens ltat par une religion qui prside leurs destines, qui rgle
toutes leurs actions, et qui les force tout sacrifier lamour de la gloire et de la
patrie. Un tyran veut en vain dtruire ce grand ouvrage ; la libert, grave dans
toutes les mes, lui rsiste : son trne tombe ; la rpublique slve et tonne
lunivers par des prodiges dhrosme et de vertus, jusquau moment o lexcs
de sa grandeur et de sa puissance corrompt ses murs, lui fait adopter les vices
des peuples conquis, soumet les matres de la terre des tyrans, et livre enfin
aux barbares du Nord cette Rome si longtemps capitale du monde par ses armes,
et rserve ltre encore par la croix.
Ailleurs on peut rechercher la gloire des sicles passs dans les monuments
chapps aux ravages du temps ; mais Rome, cest surtout les hommes quil
faut tudier. Ces illustres Romains, dont nous allons crire lhistoire, sont les plus
beaux et les plus grands monuments de leur patrie.
Lhistoire des temps qui ont prcd Romulus ne nous offre rien de certain sur
les premiers peuples qui habitrent lItalie. Cette contre est une presqule
borne au nord par les Alpes qui la lient au continent : Ces montagnes
prsentent trois passages principaux : lun au nord, lautre au midi, et le
troisime lest. On peut prsumer que la mm cause qui attira, douze sicles
aprs, tant de malheurs et tant de barbares en Italie, y conduisit dabord les
premiers hommes qui la peuplrent, et que les nations du Nord, les Celtes, les
Plages, les Illyriens, cherchant de plus doux climats, ou chasss par dautres
hordes plus septentrionales, peuplrent lItalie par les mmes motifs qui ls
portrent dans la suite la ravager.
Cette population sauvage navait quun culte grossier et des habitudes nomades ;
mais linfluence dun beau ciel et dun pays fcond adoucit ses murs, et
commena la civilisation de ces barbares. Cessant dtre chasseurs, ils devinrent
ptres et agricoles. Plus tard, des colonies grecques et asiatiques y portrent
leurs lois, leurs arts et leurs sciences. LItalie prouva le mme sort que la Grce,
peuple aussi par des Plages, quand les gyptiens y arrivrent ; et on dut y voir
de mme le combat de la civilisation contre la barbarie, de la lumire contre la
nuit, des dieux contre les Titans.
De toutes parts en cultiva des champs, on btit des bourgs ; mais, comme cette
civilisation naissante ntait louvrage ni dun seul homme ni dun seul peuple,
lItalie se trouva divise en un grand nombre de petits tats qui adoptrent la
forme monarchique, parce que leurs guerres continuelles leur faisaient sentir la
ncessit dun chef. Cependant ils bornrent toujours lautorit de ce chef pour
conserver une partie de leur antique indpendance.

Ces petits tats, quoique spars, se confdraient souvent et formaient des


nations, comme les Latins et les trusques, les plus fameux alors de tous les
peuples de cette contre. Ces confdrations avaient probablement pour causes
la communaut dorigine et la conformit de langage.
Les trusques occupaient ce quon appelle prsent la Toscane et la cte de la
Mditerrane jusquau dtroit. Les Latins habitaient ltat romain actuel et le
reste du midi de lItalie. Toutes ces petites cits ou monarchies combattaient
frquemment pour se disputer un champion pour se venger dune injure : mais
elles navaient ni lintention ni les moyens de faire des conqutes. On quittait la
charrue pour lpe, et on revenait du camp la charrue. On ne connaissait pas
les machines de guerre ; un mur et un foss arrtaient une arme. Il nexistait,
point de troupes soldes. Lorsquun peuple tranger faisait une invasion, on le
chassait si on tait le plus fort ; en cas de dfaite, on cdait au vainqueur le
terrain ncessaire pour fonder une nouvelle cit.
Si lon en croit Denys dHalicarnasse, ces peuples adoptrent promptement la
religion des Grecs, en la dgageant des fables qui avilissaient les dieux. Il parat
que les trusques firent dassez grands progrs dans les lettres et dans les arts :
les autres peuples dItalie envoyaient leurs enfants tudier en trurie. On atrouv danciens monuments, et on conserve des vases trusques qui appuient
cette opinion.
La faiblesse humaine aime consulter les dieux pour lire dans lavenir. Les Grecs
croyaient que les dieux parlaient par la voix des oracles. En Italie, manquant de
ce moyen, la superstition fit tudier les prsages : la rencontre dun animal
destructeur tait de mauvais augure ; la vue dun essaim dabeilles ou dune
colombe semblait favorable. On jugeait de la volont des dieux par le nombre
pair ou impair des cailloux quon ramassait au hasard, ou des animaux quon
rencontrait, et des coups de tonnerre quon entendait. La direction des clairs et
celle du vol des oiseaux servaient aussi de prsages.
Les mots daugures et dauspices vinrent, le premier du cri des oiseaux ; le
second de leur vol, de leur marche et de leur figure. On nommait aruspices ceux
qui se vantaient de savoir lire dans le sein des animaux gorgs. Les prtres,
pour augmenter leur autorit, prtendirent avoir le secret de changer les
mauvais prsages. Ils exigeaient des sacrifices, et ordonnaient des expiations
pour apaiser les dieux irrits ; et ce fut cette superstition qui, aprs avoir fait
immoler tant danimaux porta presque partout les peuples sacrifier an ciel des
victimes humaines. De l vint aussi la magie, science fausse, par laquelle on se
flattait, avec le secours des bons et des mauvais dmons, non seulement de
connatre lavenir, mais de changer la marche de la nature.
Ces superstitions, graves par la crainte dans le cur des peuples dItalie,
formrent une grande partie de leur culte et de leur lgislation ; ils ne faisaient
aucun acte priv ou public, sans consulter les augures, sans offrir des sacrifices
et sans apaiser les dieux par des expiations.
Il existait prs de chaque cit des lieux quon regardait comme sacrs : la
charrue en respectait le sol ; la hache nosait approcher de leurs arbres ; les
bannis et les criminels y trouvaient un asile inviolable. Chaque ville honorait
particulirement son dmon ; son gnie ou son dieu protecteur dont on cachait
soigneusement le nom, pour que lennemi ne pt se le rendre favorable en
linvoquant. Chaque maison renfermait ses dieux tutlaires quon appelait lares
ou pnates.

Denys dHalicarnasse dit que les premiers habitants du Latium sappelaient


Sicures, et que les Latins, qui les remplacrent, tiraient leur origine des Grecs.
Dautres auteurs soutiennent des opinions contraires. Le plus ancien historien de
Rome, Fabius Pictor, vivait lpoque de la seconde guerre punique ; avant lui
on ne connaissait les premiers temps de Rome que par une tradition incertaine,
puisque les Gaulois avaient brl les archives romaines. Les registres des prtres
ne nous ont fait parvenir que des faits mls derreurs quils voulaient accrditer.
Tous les peuples anciens attribuaient leur origine quelques dieux ; et Rome
aimait croire quelle devait sa naissance au fils de Mars. Le peuple romain,
nomm depuis le peuple roi, se vit, comme tous les rois, entour de flatteurs :
les historiens, les peuples vaincus, les monarques mmes adoptaient, rptaient
toutes les fables qui flattaient lorgueil de Rome. Au reste cette croyance
religieuse fut une des principales causes de la grandeur et de la dure de la
rpublique romaine : tant il est vrai que la religion, mme quand elle est mle
derreurs, est une base ncessaire la solidit des tats. Toute religion, pour
faire respecter ses dogmes, est oblige de les appuyer sur la morale ; et cest
elle qui conserve les nations.
Le peuple romain, plus grave et plus religieux quun autre, respecta plus
longtemps quun autre aussi lautorit paternelle, les lois, la justice et les murs.
Il se fit plus admirer encore par ses vertus que craindre par ses armes.
Quoique nous nayons, comme on la vu, quune tradition obscure et conteste
pour nous faire connatre les vnements qui ont prcd la fondation de Rome,
nous allons rapporter ce que Denys dHalicarnasse, Tite-Live et Plutarque en ont
dit.
Avant le sige de Troie, notrus conduisit des Arcadiens en Italie ; il y forma
une colonie qui porta son nom. Un de ses descendants, nomm Italus, lui donna
celui dItalie. Longtemps aprs, quelques Plages, chasss de Thessalie, se
runirent en Italie aux Aborignes, descendus des Arcadiens : ces deux peuples
expulsrent du territoire o Rome fut depuis btie les Sicules qui se sauvrent
dans une le voisine nomme Trinacrie ou Sicile.
Prs dun sicle avant la guerre de Troie vandre, banni du Ploponnse, amena
encore des Arcadiens en Italie. Faunus, qui rgnait alors sur les Aborignes,
donna ces Arcadiens un terrain dans le Latium : ils y fondrent une bourgade
sur le mont Palatin, et la nommrent Palentium.
Sous le rgne dvandre qui succda Faunus, on prtend quHercule arriva en
Italie, quil y extermina le brigand Cacus, et que, par reconnaissance, on lui
rigea des autels. Ce hros apprit eux Aborignes les rites grecs, et confia le
sacerdoce deux familles, celle des Politiens et celle des Pinariens. Cinquante
ans aprs le dpart dHercule, Latinus, fils de ce demi-dieu, mais qui passait pour
le fils de Faunus, rgna sur les Aborignes. Il donna son peuple le nom de
Latins, et son pays celui de Latium.
Dautres croient que ce nom (qui vient de latere, cacher) fut donn cette contre
parce que Saturne sy rfugia pour sy drober aux poursuites de son fils Jupiter.
Denys dHalicarnasse raconte que, sous le rgne de Latinus, ne, la tte dune
troupe troyenne, aborda Laurente, lembouchure du Tibre. Il apportait avec
lui les dieux de Troie et le palladium, quon dposa depuis dans le temple de
Vesta. Latinus conclut la paix, forma une alliance avec ne, lui cda des terres,
et lui donna en mariage sa fille Lavinie.

Turnus, roi des Rutules, peuples qui habitaient ce quon appelle aujourdhui la
campagne de Rome, devait pouser cette princesse ; irrit de laffront quil avait
reu, il dclara la guerre Latinus et ne. Ces deux rois le battirent ; mais
Latinus prit dans le combat. Turnus, avec le secours de Mzence, roi dtrurie,
continua la guerre. ne remporta la victoire sur eux, et tua Turnus. Ce triomphe
fut le terme de la vie du prince troyen, quon adora depuis sous le nom de Jupiter
Indigte.
ne avait bti la ville de Lavinium. Pendant lenfance dAscagne, son fils, Lavinie
gouverna les Latins et les Troyens runis, avec tant de sagesse que la population
de ses tats et leur prosprit firent des progrs rapides. Ce fut elle qui btit la
ville dAlbe. Ce royaume dura quatre cent trente ans, jusqu la fondation de
Rome. Le Tibre sappelait alors Albula, et servait de limites entre le Latium et
ltrurie.
Sylvius rgna aprs son pre Ascagne. Ses successeurs furent ne-Sylvius,
Sylvius-Latinus, Alba, Atis, Capis, Capetus, Tibrinus qui se noya dans lAlbula et
lui laissa son nom. Agrippa, son fils, monta sur le trne, et devint pre de
Romulus-Sylvius, qui mourut, dit-on, dun coup de tonnerre ; Aventinus lui
succda ; il fut enterr sur le mont nomm depuis Aventin. Proca, son fils, eut
deux enfants, Numitor et Amulius.
Aprs sa mort, Numitor, tant lan, devait rgner ; mais Amulius usurpa le
trne, tua son neveu gestius, et mit au nombre des prtresses de Vesta sa
nice Rha-Sylvia. Ce roi perfide ne se contenta pas, dit-on, de cette rigueur ; il
usa de violence pour dshonorer cette vestale, dans lintention de se donner le
droit de la punir. Elle finit au monde deux jumeaux, Romulus et Rmus ; Rha,
accuse dimpudicit, dclara que Mars tait le pre de ses enfants. Le roi la fit
plonger dans un cachot, et ordonna quon prcipitt les deux jumeaux dans le
Tibre.
Ce fleuve tait alors dbord ; londe porta le berceau sur le rivage, o il resta
sec. Lorsque le Tibre rentra dans son lit, une louve, attire par le cri des enfants,
vint les allaiter ; un pivert leur porta dans son bec la nourriture de ses petits.
Faustule, inspecteur des troupeaux du roi, saisi dadmiration la vue de ce
prodige qui se passait, sous un figuier que Tacite assure avoir subsist plus de
huit cents ans, emporta ces enfants chez lui, et les confia aux soins de sa femme
Laurencia. Cette femme tait mprise par les bergers que scandalisaient ses
dbauches ; ils lui donnaient le nom injurieux de louve, et cest probablement ce
qui fut lorigine de la fable quon vient de raconter.
Rmus et Romulus, devenus grands, se firent remarquer par leur beaut, par
leur force et par leur courage. Plutarque prtend quils firent leurs tudes
Gabies en trurie. Denys dHalicarnasse dit quils restrent avec les bergers, et
que de son temps on voyait encore leur cabane religieusement conserve.
Les deux jeunes princes, pour exercer leur vigueur et leur vaillance, attaqurent
les animaux dans les forts, les brigands sur les routes, sassocirent des
compagnons braves et dvous, formrent une troupe assez nombreuse, tinrent
des assembles, et clbrrent des jeux. Au milieu dune de ces ftes, une bande
de brigands les attaqua, sempara de Rmus, le conduisit au roi Amulius, et
laccusa davoir ravag les domaines du prince Numitor. Amulius renvoya laccus
ce prince, et Faustus, avertit Romulus du danger de son frre.
Numitor, en interrogeant Rmus, dcouvre le secret de sa naissance, et apprend

avec transport que Romulus et Rmus sont les enfants de Rha et ses petits-fils.
Tous trois forment le projet de dtrner le tyran.
Rmus, suivi des serviteurs de Numitor, rejoint son frre, dont les compagnons
arms staient rendus au palais par diffrents chemins. Sans perdre de temps,
ils enfoncent les portes, attaquent Amulius et le poignardent.
Pendant ce tumulte Numitor rassemblait tous les Albains, sous prtexte de les
armer contre cette attaque imprvue ; mais, apprenant linstant le triomphe
des princes, il raconte au peuple leur dlivrance miraculeuse et la mort de
lusurpateur. Le peuple, dbarrass de ce roi cruel, rend avec joie le trne
Numitor ; et les deux jeunes princes, suivis dun grand nombre de bergers
albains et de guerriers latins, forment le projet de fonder une nouvelle ville.
Avant dexcuter cette entreprise, ils consultrent le vol des oiseaux pour savoir
auquel des deux lhonneur de la fondation et le gouvernement de la ville
appartiendraient. Rmus qui se tenait sur le mont Aventin, dcouvrit le premier
six vautours Romulus, plac sur le mont Palatin, en vit ensuite douze. De ce
double prsage mt une vive altercation ; deux partis se forment, lun pour
Rmus qui avait aperu le premier les vautours, lautre pour Romulus qui en
avait vu un plus grand nombre. Depuis quelque temps, Rmus irritait son frre
par ses railleries ; il venait rcemment de linsulter en se moquant de ses
travaux, et en franchissant un foss quil avait creus. Quelques historiens disent
que Romulus, dans son courroux, tua son frre ; dautres que la dispute, leve
au sujet du vol des oiseaux, se termina par un combat, et que Rmus prit dans
la mle.
On a aussi rapport que Rome existait avant Fondation Romulus, et quil ne fit
que la restaurer ; mais lopinion commune est quil la fonda sept cent cinquantetrois ans avant Jsus-Christ, au commencement de la quatrime anne de la
sixime olympiade, 120 ans aprs que Lycurgue eut donn ses lois Sparte, 140
avant quAthnes et reu celles de Solon, et 14 ans avant lre de Nabonassar.

R0MULUS
Romulus, rest seul chef de sa colonie construisit les murailles de Rome. Le
combat dans lequel son frre trouva la mort avait t aussi sanglant quopinitre
; les deux partis runis ne slevaient pas plus de trois mille hommes de pied
et de trois cents cavaliers. Persuad que la force ne donne quune autorit
passagre, et que le pouvoir nest solide quautant quil a pour base la volont
gnrale et la confiance publique, Romulus rassembla son peuple, et lui demanda
sil voulait tre gouvern dmocratiquement, ou par un petit nombre de
magistrats ou par un seul.
La dlibration ne fut pas longue, et tous ses compagnons le prirent daccepter
une couronne dont ils le trouvaient aussi digne par son courage et par ses
grandes qualits que par sa naissance royale. Connaissant lesprit de son sicle
et la ncessit de donner son autorit lappui de la religion, il dit quil ne
prendrait le sceptre que si les dieux confirmaient le choix du peuple par un signe
clatant de leur volont.
On choisit un jour pour les consulter aprs avoir offert un sacrifice, Romulus
traa un cercle dans lair avec le bton recourb des augures, quon appelait
lituus. Aussitt, dit-on, un brillant clair se fit voir, traversant le ciel de sa

gauche sa droite ; et la multitude, croyant entendre larrt des dieux, le


proclama roi.
Romulus, se conformant alors aux usages des rois de la confdration dtrurie,
qui se faisaient prcder de douze licteurs, envoys par les douze tribus
confdres, et qui portaient chacun un faisceau de baguettes et de haches,
comme marque de lautorit royale, nomma douze licteurs. Le peuple fut par ses
ordres partag en trois tribus, commandes par trois capitaines. Chaque tribu se
divisait en dix sections appeles curies. Un prtre portant le titre de curion, tait
charg de prsider aux crmonies religieuses, et doffrir les sacrifices dans
chaque curie.
Les terres furent partages galement entre les trente curies, except une partie
que le roi rserva pour les dpenses des temples et pour celles du trsor public.
On divisa les citoyens en deux classes : les plus distingus par leur naissance et
par leur mrite composrent le patriciat ; les autres prirent le nom de plbiens.
Le roi choisit parmi les premiers un prfet charg de gouverner la ville en son
absence. Les curies lurent dans la classe des patriciens cent chefs de famille
quon nomma snateurs ou pres, cause de leur vieillesse et de leur prudence ;
lorsque, dans la suite, on augmenta le nombre des snateurs, les nouveaux lus
furent appels pres conscrits, et ce nom devint peu peu commun tout le
snat.
Le peuple choisit encore dans les familles patriciennes trois cents guerriers
dsigns par le nom de clbres, qui rappelait leur bravoure et leur agilit. On
les destina servir de garde au roi. Telle fut lorigine des chevaliers romains, qui,
longtemps aprs, du temps des Gracques, formrent un ordre spar ; car on ne
conserva le nom de patriciens quaux descendants des premiers snateurs.
Le roi se rserva le titre de chef de la religion, la promulgation des lois, leur
excution, le droit dassembler le peuple et le snat, et le commandement des
armes.
On attribua exclusivement aux patriciens le sacerdoce, ladministration de la
justice, les premires charges civiles et militaires. Le snat jugeait sans appel
toutes les grandes questions et les affaires dtat que lui envoyait le roi.
Le peuple lisait les magistrats, proposait les lois, dcidait la guerre ou la paix,
quand le roi le consultait.
Les assembles gnrales avaient lieu rarement ; on dlibrait par curie ; lavis
de la majorit tait rfr au snat, et navait force de loi quaprs sa
confirmation.
Ce qui doit donner une haute ide du gnie de Romulus, ce fut linstitution du
patronage. Pour rtablir lordre, et pour opposer une barrire lanarchie, il avait
spar les patriciens du peuple ; mais, voulant prvenir les dissensions que
pouvaient faire natre lorgueil des grands et la jalousie des plbiens, il unit ces
deux classes par des intrts communs et par des devoirs rciproques. Chaque
patricien se choisissait dans le peuple un grand nombre de clients. Il tait oblig
de les garantir de tout dommage, de soutenir leurs intrts, de plaider leurs
causes, de faire avaloir leur argent, de prsider leurs contrats, de leur
expliquer les lois. De son ct le client sassociait aux intrts de son patron,
venait son secours ; sil tombait dans la pauvret, le rachetait sil tait captif ;
payait pour lui lamende sil y tait condamn. Le patron et ses clients formaient
en quelque sorte une famille ; ils ne pouvaient saccuser entre eux, ni donner

leurs suffrages leurs rivaux, ni embrasser le parti de leurs ennemis. Cette


union politique dura plusieurs sicles ; elle stendit aux colonies, aux villes
conquises ; elle sagrandit comme la rpublique, et lon vit mme enfin des
royaumes et des rois choisir leurs patrons dans Rome, et oublier, par lespoir
dune utile protection, lhumiliation de la dpendance.
La sagesse de ces institutions tonne dautant plus quelles naissaient dans un
sicle dignorance et au milieu de murs si barbares, que Romulus pour
conserver la population, se vit oblig de faire une loi qui ordonnait aux pres
dlever leurs enfants, leur dfendait de les tuer, et ne leur permettait dexposer
que ceux qui taient ns estropis.
Voulant augmenter rapidement le nombre de ses sujets, il offrit dans Rome un
asile aux bannis et aux hommes condamns par les lois. Une prodigieuse foule
daventuriers accourut alors Rome de toutes les parties de lItalie ; et de cette
impure multitude naquirent les matres de lunivers.
Romulus tendait sa puissance par les armes comme par les lois ; et longtemps
la guerre, qui dpeuple tant dtats, fut un des grands moyens dont les Romains
se servirent pour augmenter leur population. Lorsquils taient vainqueurs, ils
pargnaient la jeunesse ennemie, lattiraient dans leurs lgions, se faisaient
cder des terres dans les pays conquis, et y envoyaient des habitants qui
fondaient bientt de nouvelles colonies, auxquelles on donnait ensuite le droit de
bourgeoisie.
Romulus, fonda sa ville avec trois mille trois cents hommes, et, la laissa peuple
de quarante-cinq mille. Tous ses rglements tendirent inspirer aux citoyens
lamour de la patrie, de la gloire, de la religion, de la justice et de la libert. Il les
accoutumait estimer la pauvret laborieuse, mpriser la richesse oisive.
Denys dHalicarnasse vit encore de son temps les offrandes des dieux servies sur
des tables de bois et dans des paniers dosier. Cicron les croyait plus agrables
au ciel avec cette simplicit, que lorsquelles taient portes dans des vases dor
et dargent.
La loi rendait les biens communs entre les poux ; le mari, matre et juge de sa
femme, pouvait la faire condamner par un conseil de famille, qui recevait sa
dclaration. Le divorce tait permis ; mais les murs, plus fortes que les lois, le
dfendaient. ; et, pendant plusieurs sicles, on nen vit aucun Rome, et on ny
entendit aucune plainte en adultre.
Nulle part lautorit paternelle ne fut plus sacre : on ltendit au-del des bornes
de la justice et de la raison ; la nature seule y posa des limites ; mais, daprs la
loi, le pre tait matre absolu de son fils ; et, quelque ft son ge ou sa dignit,
il pouvait le vendre ou le faire mourir. Numa excepta depuis de cette dpendance
les fils maris.
On nhonorait Rome que la guerre et lagriculture. Les esclaves et les trangers
y exeraient presque seuls les arts et les mtiers. Plus tard les ngociants
acquirent quelque estime ; mais le commerce de dtail y fut toujours mpris.
Rome btie, Rome peuple, Rome gouverne par des lois, et brillante dj par
quelques victoires, offrait alors un trange spectacle au monde. On ny voyait
presque pas de femmes, et cette future capitale de lunivers ntait encore quun
camp, qui saugmentait par des recrues, mais qui ne pouvait se reproduire et se
perptuer.

Le roi envoya des ambassadeurs dans les cits voisines pour former des alliances
: avec les filles de leurs habitants. Il fit valoir, pour appuyer sa demande, la
puissance croissante de son peuple visiblement protg par les dieux. On
accueillit mal ses propositions. Les gouvernements auxquels il sadressait avaient
dj conu beaucoup de jalousie contre cette naissante cit. Ils rpondirent avec
mpris aux ambassadeurs que, si Romulus et ses brigands, voulaient contracter
des mariages sortables, ils devaient offrir un asile aux aventurires de tous les
pays.
Romulus dissimula son courroux pour mieux assurer sa vengeance. Quelque
temps aprs, ayant annonc publiquement quil devait clbrer des jeux en
lhonneur de Neptune, il invita cette fte les habitants des villes voisines. Une
foule de spectateurs, attirs par la curiosit, accourut Rome. Les Cciniens, les
Crustuminiens, les Antemnates et les Sabins de Cures y vinrent avec leurs
familles.
Au milieu, du spectacle un signal donn, la jeunesse romaine, portant des
armes caches, se prcipite sur ces trangers, et enlve les jeunes filles malgr
la rsistance et les larmes de leurs parents. La plus belle de ces captives fut
adjuge par le cri public Talassius, jeune et brave patricien ; et, depuis cet
vnement, on conserva chez les Romains lhabitude de faire entendre le nom de
Talassius dans toutes les ftes nuptiales.
Cette violence donna aux Romains sept cents femmes. Le roi et les ravisseurs
sefforcrent en vain par leurs prires dadoucir le courroux des parents
outrags, et de lgitimer par leur consentement ces unions criminelles. Les
trangers sortirent de Rome furieux, et parcoururent lItalie pour intresser les
autres nations leur vengeance.
Acron, roi des Cciniens attaqua le premier les Romains : Romulus le dfit, le tua
et sempara de sa capitale. Aprs ces exploits, il rentra dans Rome, revtu dune
robe de pourpre, couronn de lauriers, et portant un trophe couvert des armes
dAcron. Les troupes, ranges sur son passage, chantaient des hymnes en son
honneur. Ce fut le premier triomphe. On btit sur la colline du Capitole un temple
ddi Jupiter Frtrien. Il tait destin recevoir ls dpouilles que les
descendants de Romulus enlveraient aux rois et aux gnraux tus de leurs
mains. Dans lespace de cinq sicles, deux seuls Romains, Cornlius Cossus,
vainqueur de Tolumnius, roi des Viens, et Clodius Marcellus, qui avait tu
Britomare, ou Viridomare, roi des Gaulois, offrirent ces illustres dpouilles quon
appelait Opimes. Denys dHalicarnasse vit encore les restes de cet ancien temple
de Jupiter, dont la longueur ntait que de quinze pieds.
Romulus, attaqu de nouveau par deux autres peuples, conquit leur pays,
transporta les habitants Rome, et peupla leurs villes de Romains.
Tatius, roi des Sabins, combattit Romulus avec plus de succs. Aprs quelques
avantages, il sapprocha de Rome. Tarpius commandait la garnison de la
citadelle place sur le mont Capitolin. Sa fille Tarpia y gagne par les prsents
de lennemi, sengagea ouvrir, la nuit, la porte aux Sabins, pourvu quils lui
promissent de lui donner les ornements de leur bras gauche (leur usage tait dy
poster des bracelets divoire, dor et dargent). Favoriss par cette trahison, les Sabins
pntrrent la nuit dans la citadelle, et, pour rcompenser la perfide Tarpia
comme elle le mritait, ils la firent prir sous le poids de leurs boucliers quils
jetrent sur son corps avec leurs bracelets. Depuis cet vnement, ce lieu garda

le non de roche Tarpienne : Ctait de son sommet quon prcipitait les


criminels condamns pour crimes dtat.
Les Sabins descendirent bientt en grand nombre de la citadelle dans le dessein
de semparer de la ville : Tatius et Hostilius les commandaient. Romulus sopposa
en vain leur attaque, les Romains plirent, et furent vivement poursuivis
jusquau Palatium. Romulus, dsespr et levant les mains au ciel, fit vu
Jupiter de lui btir un temple dans le lieu o il pourrait rallier ses soldats. Se
croyant alors assur du secours cleste, il scria : Romains ! Jupiter vous
ordonne de vous arrter et de faire face lennemi. A ces mots, la frayeur se
calme, le courage renat, la fuite cesse, le combat recommence, et les deux
peuples galement anims semblent dcids terminer la guerre par la
destruction totale de leurs ennemis ; mais, au mme instant parat Hersilie la
tte de toutes les Sabines ; elles accourent les cheveux pars, les yeux remplis
de larmes, tenant leurs enfants dans leurs bras ; elles jettent de grands cris,
bravent la mort, volent au milieu des traits, sparent les combattants, et se
prcipitent leurs pieds. En vain, disent-elles, la haine vous spare ; vous tes
unis indissolublement par nous : si vous voulez outrager la nature, rompez, en
nous tuant, le lien fatal qui vous joint ; vos armes seront plus humaines si elles
nous gorgent, que si elles nous rendent veuves et orphelines. Voulez-vous que
nos enfants soient regards dans tout lunivers comme une race de parricides ?
Mais non, vous tes tous par nous, parents, gendres, pres et frres les uns des
autres : cdez la nature, abjurez vos fureurs, apaisez-vous ou immolez-nous.
A ces mots la piti succde au courroux ; la tendresse remplace la haine, les
armes tombent des deux cts ; les deux rois sembrassent, et la paix est
conclue.
On dcide que Romulus et Tatius rgneront ensemble, que la ville conservera le
nom de Rome ; mais que le peuple prendra celui de Quirites, en lhonneur de
Cures, ville des Sabins. Ceux-ci seront admis Rome comme citoyens ; on
doublera le nombre des snateurs ; on tendra la ville, en y renfermant le mont
Quirinal et le mont Clius.
Toutes ces dispositions furent religieusement observes. Les deux peuples nen
formrent plus quun, et vcurent cinq ans en bonne intelligence. Tatius occupait
le Capitole, et Romulus le mont Palatin. Leurs armes runies vainquirent les
Camriens, et firent de Camre une colonie romaine. Cependant, les amis de
Tatius ayant exerc quelques ravages sur les terres de Lavinium, les Laviniens
demandrent justice aux Romains. Romulus pensait quon devait leur livrer les
coupables ; Tatius sy opposait, voulant faire juger ce procs Rome. Les
ambassadeurs mcontents se retirent ; les Sabins les poursuivent et massacrent
quelques-uns de ces ministres.
Romulus irrit fait saisir les coupables et les livre aux ambassadeurs chapps
cette trahison. Lorgueilleux Tatius accourt alors avec ses troupes et rompt les
chanes des prisonniers.
Cette violence resta dabord impunie ; mais quelque temps aprs les deux rois
furent obligs de se rendre Lavinium pour suivre un antique usage et pour
offrir un sacrifice aux dieux pnates des Troyens. Comme ils taient dans le
temple, les fils des ambassadeurs gorgs qui navaient pu obtenir justice se
prcipitent sur Tatius et le poignardent au pied de lautel. Il fut inhum avec
pompe Rome.

Romulus rest seul sur le trne, punit les premiers auteurs de cette catastrophe.
Il exigea quon lui livrt les meurtriers de Tatius ; on obit. Ils vinrent Rome ;
mais ils plaidrent si bien leur cause quils furent absous comme si le plus juste
motif de vengeance pouvait jamais faire excuser un assassinat.
Romulus vainquit encore plusieurs peuples, et entre autres les Fidnates qui
avaient pill des bateaux de vivres appartenant aux Romains. Le plus puissant
des peuples dtrurie, le peuple vien, fit longtemps l guerre aux Romains avec
des succs balancs ; mais enfin, aprs la perte dune grande bataille, il cda
Rome une partie de son territoire, et conclut avec elle une paix de cent ans.
Romulus, vainqueur, ne sut pas se dfendre de livresse qui suit trop
communment la fortune et la gloire. Supportant avec impatience les limites que
le snat opposait son autorit, il voulut labaisser, et se fit har en se faisant
craindre.
Un jour, au moment o il passait la revue de son arme sur les bords dun
marais, le ciel sobscurcit, les nues spaississent, le ciel senflamme, le
tonnerre clate, une nuit sombre, sillonne par des clairs, succde au jour ; des
torrents de pluie et de grle fondent sur la terre ; lombre, le bruit, la foudre
rpandent partout le dsordre et leffroi. On perde de vue le roi au milieu de ce
tumulte, et lorsque la clart du soleil eut dissip lorage, ce prince ne reparut
plus.
Le peuple, constern, cherchait venger sa mort ; les snateurs assuraient en
vain que les dieux lavaient enlev. Dans un instant de trouble et dincertitude, le
plus estim des patriciens, Proculus Julius, vnrable par son ge et par sa
prudence, savance au milieu du peuple, et dit : Romulus, roi et fondateur de
Rome, est descendu du ciel et sest prsent moi tout lheure. Mes yeux lon
vu resplendissant de lumire et couvert darmes clatantes. A sa vue, pntr
tout ensemble dun respect religieux et dune sainte terreur, je lui ai demand en
tremblant la permission de lever les yeux sur lui. Va, me dit-il, annonce aux
Romains les ordres des dieux, ils veulent que ma ville de Rome devienne la
capitale de lunivers ; que mon peuple sapplique donc de tout son pouvoir lart
militaire et quil sache ainsi que ses descendants, que nulle force humaine ne
pourra rsister la puissance des Romains. Aprs avoir prononc ces mots, il
disparut.
Cette fable flattait trop lorgueil de Rome pour ntre pas crue avidement, et la
vanit satisfaite fit taire le soupon et oublier la douleur. Romulus mourut g de
cinquante-cinq ans ; il en avait rgn trente-sept.

INTERRGNE ET NUMA POMPILIUS


Rome, cette ville depuis si superbe, qui, moins de quarante ans aprs sa
fondation, croyant dj, fixer les regards des dieux, conservait lespoir de
dominer la terre, noffrait encore quune bourgade compose de quelques
maisons et dun grand nombre de cabanes ranges sans ordre. Ses tendards
taient des faisceaux de foin ; ses trophes, des gerbes de bl ; ses trsors des
troupeaux. On ny voyait encore rien de grand que le courage et lambition de
ses habitants. Son territoire demeura longtemps resserr dans un troit espace ;
et cependant ses premiers monuments publics, sous les successeurs de Romulus,
annonaient la ville ternelle.

On admirait encore, du temps de Denys dHalicarnasse, les murs, les aqueducs,


les gouts construits par Tarquin. Le vrai principe de la grandeur des Romains
leur ft donn par Romulus. Il leur fit adopter lhabitude de prendre chez les
peuples vaincus tous les rglements et tous les usages utiles. Ce fut ainsi
quaprs avoir triomph des Sabins, descendants des Lacdmoniens, ses soldats
sarmrent de boucliers, et quittrent celui des Argiens. Il leur apprit aussi
sattacher les peuples conquis, en les laissant se gouverner eux-mmes ; et,
malgr la haine des Romains contre la royaut, il est incontestable que la plus
grande partie de leur gloire et de leur puissance doit tre attribue la sagesse
et aux talents de leurs rois.
Les historiens ne sont pas daccord sur lorigine du nom de Rome. Ce mot en
grec voulait dire force ou puissance. Les uns racontent quune Troyenne,
nomme Rome, craignant que les Troyens ne se rembarquassent, conseilla ses
compagnes de mettre le feu aux vaisseaux, et que cette violente dtermination
les fixa en Italie.
Dautres disent que Rome tait fille dItalus et dEucharia, ou de Tlphus, fils
dHercule ; dautres, dAscagne. Suivant quelques versions, Rome, fut fonde par
Romanus, fils dUlysse et de Circ ; ou par Romus, fils dmation envoy en Italie
par Diomde ; ou par Romis, tyran des Latins et vainqueur des Toscans.
La version la plus commune nous vient, de Fabius Pictor qui la tenait de Diocls
le pripatticien. Il rappelle que les anciens Latins nommaient la mamelle Ruma,
ce qui fit donner au fondateur de Rome le nom de Romulus, en mmoire de la
louve qui lavait allait, et Rome shonora du nom de son fondateur. On prtend
aussi que ce prince en travaillant aux fondations de sa ville, trouva dans la terre
la statue du dieu Consus, do sont vnus les noms de conseils et de consuls.
Aprs la mort de Romulus, les Sabins et les Romains runis ne purent, pendant
quelque temps saccorder sur le choix de son successeur. Chacun, des deux
peuples prtendait lhonneur de donner un roi ltat, et aucun citoyen navait
assez de prminence pour fixer les suffrages. Dans cette incertitude, le snat
lut un interroi quon renouvelait tous les cinq jours. Depuis, on continua dans la
rpublique dobserver cet usage, et de confier un interroi le gouvernement
jusqu llection de nouveaux magistrats.
Linterrgne plaisait au snat, dispos prolonger son indpendance ; mais,
craignant que le peuple ne fit un choix sans le consulter, il lui proposa
adroitement dlire un roi, et se rserva le droit de confirmer llection.
Le peuple satisfait de cette dfrence, laissa au snat le choix du monarque. On
vit souvent Rome ce noble dbat, salutaire effet des gards rciproques que le
snat et le peuple avaient lun pour lautre : gage heureux dune union, sans
laquelle il ne peut exister ni force ni esprit public.
Les patriciens et les plbiens tant daccord, il ne fut plus question que de
concilier les prtentions des Sabins et des Romains. On convint de tirer au sort
pour savoir quelle serait celle des deux nations qui lirait, et on dcida que le
peuple favoris par le hasard choisirait un roi dans lautre peuple. Le sort
chargea les Romains de llection.
Il existait alors un Sabin, n Cures, universellement respect par ses vertus,
ennemi du luxe, exempt dambition, religieux, observateur zl de la justice,
habitu vaincre ses passions. Les citoyens et les trangers le prenaient pour
arbitre. Le roi Tatius, apprciant ses grandes qualits, lui avait donn sa fille en

mariage : cette haute faveur ne put lui inspirer le dsir de venir la cour de
Rome ; il resta dans la ville de Cures pour soigner la vieillesse de son pre.
Treize ans aprs, ayant perdu sa femme, il stait retir la campagne, o il se
livrait aux douceurs du repos et aux charmes de ltude. Tel tait le sage Numa ;
le choix des Romains tomba sur lui, et lapprobation universelle le confirma.
Deux citoyens distingus, Vlsus, que les Sabins voulaient porter au trne, et
Proculus, qui comptait sur les suffrages des Romains, furent chargs dannoncer
Numa son lection. Ce prince philosophe, loin dtre bloui de lclat dune
couronne nen vit dabord que le poids, et la refusa. Les qualits, rpondit-il, qui
mattirent votre estime, doivent mcarter du trne puisquelles ne me font aimer
que la retraite, ltude et le repos : vous tes ambitieux, et je ne le suis pas ;
vous aimez la guerre et les conqutes, je prfre la paix tout ; vous avez plus
besoin dun gnral que dun roi.
Ses refus augmentrent le dsir de le possder ; il rsista encore quelque temps
aux instances du peuple romain et celles de sa famille ; mais des prsages
heureux et les vives prires des habitants de Cures, qui le pressaient de servir de
lien entre eux et les Romains, le dterminrent quitter sa solitude : il sacrifia
aux dieux et partit.
Le snat et le peuple sortirent au-devant de lui : lentre dun roi pacifique dans
cette Rome, vrai temple de la guerre, fut le triomphe de la sagesse et de la
vertu.
Linterroi, Spurius Vettius, pour rendre linauguration du roi plus solennelle et la
satisfaction publique plus complte, ordonna que le peuple procderait une
seconde fois llection. Les suffrages furent unanimes. Cependant Numa refusa
daccepter les ornements royaux avant que les dieux eussent confirm son
lection. Il sacrifia sur le mont Tarpien avec les prtres et les augures. On
consulta les auspices, et les ayant trouvs favorables, Numa, dcor du sceptre,
de la couronne et du manteau royal, redescendit sur la plac au bruit des
acclamations du peuple1.
Romulus avait fond Rome par les armes ; Numa voulut consolider son existence
par la paix et par la religion. Tous ses soins eurent pour objet de calmer ces
esprits belliqueux, et dadoucir leurs murs barbares. Il btit le temple de Janus,
dont les portes devaient rester ouvertes pendant la guerre, et fermes pendant
la paix. On ne les ouvrit point tout le temps quil rgna : mais il ne fut ferm que
deux fois depuis, la fin de la premire guerre punique, et aprs la bataille
dActium.
Numa savait que la vanit humaine rsiste aux hommes et cde au ciel. Pour
donner ses lois une sanction cleste, il fit croire au peuple quelles lui taient
dictes par la nymphe grie quil consultait dans un bois sacr, prs de Rome.
Romulus navait donn que dix mois lanne : le premier sappelait Mars, du
nom de la divinit laquelle il prtendait devoir la naissance. Numa corrigea
cette erreur grossire en rajoutant janvier et fvrier ; de sorte que lanne se
trouvait compose de trois cent cinquante-cinq jours, de douze mois lunaires
avec des intercalations de jours complmentaires, qui, au bout de vingt-quatre
ans, remettraient les annes peu prs daccord avec la marche du soleil. Jules

1 An de Rome 39. Avant Jsus-Christ 714.

Csar complta, depuis, cette rforme par un nouveau calendrier qui fut
dfinitivement corrig en 1582 par Grgoire XIII.
Numa tablit des jours nomms fasti et nefasti, qui marquaient les temps o il
tait dfendu ou permis de sassembler et de juger. Il cra plusieurs sacerdoces,
lun pour Mars, lautre pour Jupiter, et le troisime pour Romulus quon adorait
sous le nom de Quirinus. Ces pontifes, pris parmi les patriciens, et prsids par
un souverain pontife, taient choisis par le peuple : leur nombre et celui des
augures augmenta dans la suite. Ils rglaient les sacrifices, les crmonies et les
jours de ftes, les expiations, les
deuils, les funrailles, surveillaient les
ministres subalternes, instruisaient de peuple, expliquaient les prodiges et
jugeaient tous les diffrends relatifs la religion.
Ltablissement des vestales fut rgl par Numa ; il en cra quatre : elles
ntaient point admises au-dessous de six ans ni au-dessus de dix. Elles
gardaient le feu sacr et le palladium, et devaient rester vierges ; mais, trente
ans, elles pouvaient quitter le sacerdoce et se marier. La loi leur accordait de
grands privilges ; seules entre les femmes, elles pouvaient disposer de leurs
biens sans curateurs ; on les croyait en justice sans serments ; un licteur portait
devant elles les faisceaux. Si le sort faisait quun criminel se trouvt sur leur
passage, il recevait sa grce ; elles taient nourries aux dpens du trsor public.
Mais on avait attach de grandes peines linfraction de leurs devoirs. Une
vestale laissait-elle teindre le feu sacr quon ne pouvait rallumer quaux rayons
du soleil, le souverain pontife la faisait frapper de verges. Si elle violait son vu
de chastet, on lenterrait vive dans un caveau quon murait sur elle, et dans
lequel on ne laissait quun pain, une cruche deau, une fiole dhuile et un pot de
lait. On exigeait delles la plus grande dcence. Une vestale, nomme Posthumia,
fut appele en jugement, et, blme pour stre montre en public avec une
parure trop recherche.
Numa, croyant la superstition ncessaire des peuples trop grossiers pour que la
raison seule servt de frein leurs passions, cherchait tous les moyens et
saisissait toutes les occasions dimprimer dans leurs mes des sentiments
religieux. Une affreuse contagion stant rpandue, dans le pays, Numa attribua
la cessation de ce flau la chute dun bouclier dairain tomb du ciel entre ses
mains : il prtendit avoir appris de la nymphe grie que ce bouclier, tant quon
le garderait, serait le gage du salut de Rome ; et pour quon ne pt le drober, il
en fit faire onze semblables, parmi lesquels il tait impossible de le distinguer.
On cra des prtres appels Saliens, qui dansaient et chantaient des hymnes
pendant la fte institue pour rappeler cet vnement.
Numa cra un collge de hrauts. Les uns maintenaient lordre et le silence dans
les assembles publiques, les autres, nomms Fciaux dclaraient la guerre et la
paix. On les envoyait demander justice aux peuples trangers ; ils prenaient les
dieux tmoin de leur sincrit, en prononant contre eux-mmes des
imprcations sils manquaient la vrit. Ils fixaient le dlai pour la rponse ; et,
sils nobtenaient pas la rparation demande, ils rendaient compte au snat de
leur mission, et dclaraient quon pouvait prendre les armes.
Numa, dans lintention de faire respecter la justice et de rendre les proprits
sacres, tablit des ftes en lhonneur du dieu Terme ; heureuse ide qui difiait
la base de toute civilisation et de toute association politique, la proprit.
Avant son rgne, les trangers regardaient Rome comme un camp menaant ;
sous son gouvernement, on la considra comme une ville sage, comme un

temple saint, comme un tribunal juste et vnr. Ce roi pacifique fit de bons
rglements pour la police, et, afin de maintenir, lordre, lunion et la tranquillit
parmi les citoyens, il classa le peuple en corporations dans lesquelles il mla
politiquement les Sabins avec les Romains.
Comme il savait que lextrme pauvret teint lamour de la patrie et dispose la
sdition, il partagea les terres conquises entre les pauvres, et mit en tel honneur
lagriculture que, longtemps aprs lui, les gnraux darme et les premiers
magistrats se faisaient gloire de conduire la charrue et demployer au labourage
ces nobles mains qui avaient tenu les balances de la justice et le glaive de la
victoire.
Lhistoire na point parler des exploits, des conqutes et des triomphes de
Numa ; mais elle nous apprend que, pendant un rgne de quarante-trois annes,
on ne vit Rome ni guerres ni rvoltes, et que le bonheur public fut le fuit de ce
sommeil de la gloire militaire. Les trangers, admirant les vertus dun peuple
dont ils avaient redout la naissance, prenaient alors les Romains pour arbitres
de leurs diffrends. Enfin Numa ralisa cette ide dun ancien sage, qui dit que le
monde ne serait heureux que lorsquon verrait la philosophie sur le trne.
Quelques auteurs ont cru sans fondement que Pythagore avait form ce grand
roi. Pythagore ne parut que cent cinquante ans aprs, sous le rgne de Tarquin.
Numa congdia la garde cre par Romulus : Je ne voudrais pas, disait-il, rgner
sur un peuple qui minspirerait quelque mfiance. Il rigea un autel la bonne
foi.
Ami des lettres comme de la religion, il prtendait avoir commerce avec les
muses, dont il nommait lune Tacita, pour faire entendre probablement, par cette
allgorie, combien le silence et la mditation taient utiles lesprit.
Quelques auteurs veulent nous faire douter de la vrit de cette histoire quil est
si dsirable de croire. Plutarque dit que les registres de Rome ayant t pills par
les Gaulois, tout ce quon nous raconte de ces premiers temps a t imagin
pour flatter lorgueil du peuple romain et la vanit des anciennes maisons. Cette
opinion nest pas probable ; si les archives furent dtruites, la tradition a d
facilement y suppler dans un pays o les mmes familles se sont conserves
tant de sicles.
Numa mourut quatre-vingt-trois ans, aprs quarante-trois annes de rgne.
Dans sa vieillesse son corps tait rest exempt dinfirmits comme son me de
vices. Les patriciens portrent son lit de mort ; tous les prtres formrent son
cortge, et les sanglots du peuple prononcrent son oraison funbre. Il avait
dfendu quon le brlt. Il fut enterr, dans un cercueil de pierre, au pied du
Janicule, et, suivant ses ordres, on enferma dans un autre cercueil de pierre
quatorze livres quil avait composs.
Cinq cents ans aprs, on retrouva ces deux cercueils. Il ne restait aucun vestige
de sa personne ; mais ses manuscrits taient entiers ; et Ptilius, prteur, qui les
lut, ayant dclar au snat que leur publicit nuirait la religion, on les brla.

TULLUS HOSTILIUS
Aprs un court interrgne, le peuple lut pour roi Tullus Hostilius, et le snat
confirma llection. Ce prince tait petit-fils de la Sabine Hersilie dont le courage
dsarma et runit deux peuples prts sgorger. Tullus, n Mdullie, ville

albaine et colonie romaine, y possdait de grandes terres quil partagea entre les
plus pauvres de ses concitoyens, ds quil fut sur le trne.
La population de Rome augmentait ; le nouveau roi enferma le mont Clius dans
la ville. Diffrent de Numa, son caractre tait belliqueux ; il joignait lhabilet
dun gnral la vaillance dun soldat.
Dans ce temps, Cluilius, dictateur dAlbe, jaloux de la grandeur de Rome, permit
la jeunesse albaine de piller les terres des Romains. Ceux-ci sen vengrent par
des reprsailles ; des deux cts en se plaignit, et on demanda rparation.
Hostilius fit un bon accueil aux envoys dAlbe, irais diffra sa rponse. Les
ambassadeurs de Rome furent reus par les Albains avec hauteur, et on leur
refusa toute satisfaction. Ctait ce quHostilius avait prvu. Ce refus ayant mis la
justice de son ct, avantage que la religion et la bonne foi du sicle rendaient
alors trs important, Rome dclara la guerre.
Les deux armes se mirent en campagne : elles taient prs den venir aux
mains, lorsque Cluilius mourut subitement dans sa tente. Mtius Sufftius lui
succda. Ce nouveau dictateur, plus juste et plus pacifique que son
prdcesseur, voulut prvenir leffusion du sang par un accord : il demanda une
confrence au roi de Rome, lobtint, et lui reprsenta les dangers dune guerre
ruineuse, dont les trusques profiteraient pour attaquer et pour craser les deux
peuples affaiblis par leurs divisions. On convint de part et dautre quau lieu de
risquer une bataille sanglante, trois combattants, choisis par chaque parti,
dcideraient la querelle, et que le peuple vaincu serait entirement soumis au
vainqueur. Ainsi trois Albains et trois Romains se virent chargs de la destine de
leur patrie.
Il existait alors dans larme romaine trois frres distingus par leur forc et par
leur bravoure. Ils portaient le nom dHoraces. Le sort voulut aussi quune seule
famille albaine, celle des Curiaces, shonort du courage de trois guerriers qui
lemportaient sur tous les autres par leur adresse et par leur intrpidit, Le choix
de Rome et dAlbe tomba sur eux.
Le jour pris pour le combat, ils savancent dans la lice ; les deux armes les
entourent ; leurs parents, leurs chefs, leurs concitoyens les couvrent darmes
superbes, les conjurent dassurer leur indpendance, les exhortent soutenir
lhonneur de leur pays, et donnent le signal avec linquitude que devait causer
un moment si critique, mais avec la confiance quinspiraient chaque parti
lardeur, ladresse et la force de ces jeunes guerriers. tonnant spectacle, o
deux peuples nombreux, ne courant aucun danger personnel, taient agits par
la crainte de lissue dun combat o un si petit nombre de combattants devait
dcider de leur sort.
Anims du courage, et chargs des intrts des deux armes, les six guerriers
savancent ; leurs yeux se menacent, leurs pes brillent : ils sattaquent, ils se
pressent ; lair retentit du choc de leurs glaives et de leurs boucliers. Les deux
peuples, prsents cette lutte terrible, attentifs ; immobiles, silencieux, suivent
des yeux tous leurs mouvements, et semblent avoir perdu la voix et la
respiration.
Les trois Albains voient les premiers couler leur sang ; mais, impatients de
venger leurs blessures, ils percent et renversent deux Romains qui tombent
morts sur larne. Au bruit de leur chute, Albe pousse des cris de joie, et Rome
frmit de crainte : un seul dfenseur, un seul Horace lui reste, entour par ses

trois ennemis. Sa dfaite semble invitable. Cependant Horace navait point reu
de blessures ; trop faible pour combattre la fois ses trois adversaires, mais plus
fort que chacun deux, il prend la fuite pour les sparer certain quils le suivraient
plus ou moins lentement, selon que leurs blessures leur laisseraient plus ou
moins de vigueur.
Les Romains qui ne dmlent pas son artifice, sindignent de sa lchet et
laccablent dimprcations. Albe triomphe ! Elle crie ses combattants de hter
leur marche et dachever leur victoire. Mais tout coup Horace, voyant les trois
Curiaces, qui le poursuivaient, assez loigns lun de lautre, sarrte, se
retourne, se prcipite sur celui qui tait le plus prs, lattaque, le perce et le tue
avant que ses frres, excits par le cri des Albains, puissent arriver son
secours. Lespoir renat dans le cur des Romains ; ils encouragent Horace du
geste et de la voix : plus ardent que leurs vux, plus rapide que leurs penses,
il atteint le second Curiace, et ltend sans vie sur larne. Tout le camp dAlbe
jette un cri de terreur ; il ne restait plus de chaque ct quun combattant ; mais
aucune blessure naffaiblissait la vigueur du Romain ; lAlbain, puis par une
longue course et par le sang qui sortait de son flanc, se trane, peut peine
soutenir ses armes, et ne prsente quune victime au vainqueur. Ce ne fut plus
un combat, mais un sacrifice. Horace certain de son triomphe, scrie : Jai offert
deux Albains aux mnes de mes frres, joffre le troisime ma patrie. Je
termine, en limmolant, la querelle des deux peuples, et je donne Rome
lempire sur Albe. A ces mots, il enfonce le glaive dans le sein de son ennemi, et
lui enlve son armure.
Rome triomphante, Albe consterne, se runirent pour clbrer les funrailles
des deux Romains et des trois Curiaces morts dans ce combat. Du temps
dAuguste on voyait encore leurs tombeaux placs dans le lieu o chacun deux
avait pri.
Les passions les plus nobles, lorsquelles sont portes lexcs deviennent
fanatisme, et conduisent au crime. Lamour de la patrie et la haine de ses
ennemis enflammaient le cur dHorace, et lavaient fait triompher des Albains ;
mais il ne pouvait supporter quune me romaine demeurt indiffrente la
victoire de Rome, et quelle plaignt les vaincus. En rentrant dans sa ville, il
rencontre sa sur Camille, elle aimait lun des Curiaces et devait lpouser. A la
vue de son frre, revtu de la cotte darmes de son amant, elle arrache ses
cheveux, dchire ses vtements, verse un torrent de larmes, se frappe le sein,
clate en sanglots, et sadressant avec fureur au meurtrier du malheureux Albain
: Tu es, dit-elle, le plus froce de tous les hommes ; tu mas prive de mon
poux ; le sang de Curiace coule sur tes armes ! tu insultes ma douleur et tu
triomphes de ton crime ! Puissent les dieux te punir ! Puissent-ils immoler aux
mnes de mon Curiace le dernier Romain sur les dbris de Rome !
Horace, furieux de voir sa sur irrite de sa victoire et afflige de la joie
publique, et de lentendre former des vux contre son pays, ncoute ni la
raison, ni la piti, ni la nature ; emport par une rage forcene, il enfonce son
glaive dans le sein de Camille, en scriant : Sur dnature tu oublies ta patrie
et tes frres ; va rejoindre ton Curiace, et quainsi prisse toute Romaine qui
pleurera lennemi de Rome.
Ce crime glaa dhorreur le snat ; Horace appel en jugement : le roi chargea
deux juges, nomms duumvirs, de prononcer sur son sort. Justement condamn
il allait tomber sous la hache du licteur, lorsque le vieil Horace, son pre,
savanant au milieu de lassemble du peuple, arrte le coup fatal, invoque les

antiques lois, rappelle ses droits paternels, prtend quil est le premier juge de sa
famille, et quil aurait lui-mme tranch les jours de son fils sil lavait jug digne
de mort ; il appelle au peuple de larrt des duumvirs.
A laspect de ses cheveux blancs, de sa profonde douleur, les citoyens mus
lentourent, et lui prtent une oreille attentive. Romains, dit-il, je vous conjure de
me laisser le seul enfant qui me reste : toute ma famille vous a t sacrifie ;
souffrirez-vous quon enchane la main qui vous rend libres ? Laisserez-vous
traner au supplice ce guerrier dont lennemi na pu soutenir les regards ? Lexcs
de son amour pour vous lui cotera-t-il la vie ? Mais larrt est prononc : viens,
licteur ; lie ces mains victorieuses, couvre dun voile funbre la tte du librateur
de la patrie ; frappe celui qui a donn lempire au peuple romain. Mais quel lieu
choisiras-tu pour le supplice ? Sera-ce dans ces murs ? Ils viennent dtre
tmoins de son triomphe. Hors des murs ? Au milieu du camp romain ? Entre les
tombeaux des Curiaces ? Tu ne trouveras pas un seul lieu o tu ne rencontres un
monument de sa gloire et une sauvegarde contre son supplice.
Le peuple, entran par la reconnaissance et par la piti, fit taire les lois, et
accorda la vie au coupable ; mais, pour concilier la clmence et la justice, on le
fit passer sous un joug quon appela solive de la sur, et il fut condamn une
amende que son pre paya.
Aprs avoir satisfait en quelque sorte la justice des hommes, Horace offrit aux
dieux des sacrifices expiatoires ; et Rome rigea un tombeau o lon renferma
les restes de linfortune Camille.
Deux-ans 1 aprs ces vnements, les Albains soumis, mais qui conservaient
dans leur cur le ressentiment de leur dfaite, promirent secrtement aux
Fidnates et aux Viens de favoriser leurs arms sils les tournaient contre Rome.
Ces peuples lui dclarrent la guerre. Tullus se mit la tte des troupes
romaines pour les combattre. Bientt les armes furent en prsence ; au
moment o la bataille sengageait, les Albains, placs laile droite des Romains,
sen sparent et se retirent sur une montagne. Larme romaine effraye de
cette dfection imprvue, se trouble et sbranle ; Tullus, aprs avoir fait vu de
crer douze nouveaux prtres saliens, et de btir des temples la Pleur et la
Crainte, parcourt les rangs, et dit aux soldats que la retraite des Albains nest
quune manuvre ordonne par lui-mme ; et, en mme temps, il commande
sa cavalerie dlever ses lances en chargeant, et de stendre, afin de cacher aux
ennemis le mouvement de larme albaine. Ces ordres excuts eurent un plein
succs. Les Fidnates crurent que les Albains manquaient leur engagement ;
troubls et dcourags par la privation de ce secours, ils nopposrent quune
faible rsistance aux Romains, et prirent la fuite. Un grand nombre de leurs
soldats se noya dans le Tibre.
Mtius Sufftius, voyant la victoire de larme romaine, se joint elles avec ses
Albains, poursuit lennemi ; et flicite Tullus sur son triomphe. Le roi dissimule
son courroux, ordonne pour le lendemain un sacrifice, laisse les Albains dans une
pleine scurit, court Rome, informe le snat de leur trahison, fait adopter la
rsolution hardie quil conseille, rejoint son camp dans la nuit, et ordonne au
vaillant Horace daller droit Albe avec llite de la cavalerie et de linfanterie.
Le lendemain, lheure du sacrifice, comme les deux peuples sy trouvaient sans
armes, suivant lusage, une lgion romaine, portant des pes caches,
1 An de Rome 85. Avant Jsus-Christ 668.

environne lassemble : Romains, dit le roi, jamais les dieux ne vous ont montr
tant de faveurs et ne vous ont fait remporter une victoire plus clatante et plus
inespre. Vous aviez lutter la fois contre le courage de vos ennemis et
contre la trahison de vos allis : votre courroux ne doit point stendre sur les
Albains, ils nont fait quobir leur chef. Cest Mtius qui est seul coupable ;
seul, il a excit les Fidnates la guerre ; seul, il a manqu sa foi ; seul, il a
rompu les liens qui unissaient nos deux pays. Je ferai de ce tratre un exemple
qui inspirera leffroi ses imitateurs. Jai rsolu, pour le bonheur du peuple
romain de transporter les Albains Rome, dassocier leur snat au notre, et de
ne faire quun seul peuple des deux nations.
Pour vous, Mtius, je vous laisserais la vie si lon pouvait compter sur votre
parole ; servez de leon aux hommes ; vous avez dchir la commune patrie,
soyez de mme dchir. A ces mots, il le fit carteler par deux chars attels de
quatre chevaux. Cet affreux supplice remplit les deux armes dhorreur et
deffroi.
Pendant ce temps, Horace portait Albe les ordres du roi et le dcret du snat.
Les habitants, immobiles et consterns, virent dmolir leur ville qui avait dur
cinq cents ans, et furent transfrs Rome, dont ils accrurent la puissance et la
renomme.
Tullus fit encore la guerre aux Fidnates, gagna sur eux une bataille et sempara
de leur ville. Il combattit aussi les Sabins, les dfit, senrichit de leurs dpouilles,
et fora trente villes latines, autrefois colonies dAlbe, se soumettre au peuple
romain. Cette guerre dura cinq ans, et se termina par une paix glorieuse.
Quelque temps aprs, une pluie de pierres tombe sur le mont Albain et dautres
prtendus prodiges, firent croire au peuple que lon avait irrit les dieux des
Albains en ngligeant leur culte. La peste, exerant de grands ravages,
augmenta la superstition. Le roi seffora dapaiser les dieux par des expiations.
Il mourut aprs un rgne de trente-deux ans.
Les uns disent que, lorsquil offrait un sacrifice secret, Jupiter le foudroya pour
navoir pas observ les rites prescrits, dautres croient quAncus Martius, petit-fils
de Numa le fit assassiner. Sil ne commit pas ce crime, il en profita.
Tullus fut un des plus grands rois de Rome ; il montra beaucoup dhabilet la
guerre, de prudence en politique et de sagesse en administration. Quelques traits
de superstition et de cruaut, vices de son temps, obscurcissent sa gloire.

ANCUS MARTIUS
(An de Rome 113. Avant Jsus-Christ 640.)

Linterrgne ne fut pas long, et le snat confirma le choix du peuple qui tomba
sur Ancus Martius, n de Pompilia, et petit-fils de Numa. Il se montra dabord
dispos suivre le systme pacifique de son aeul. Il fit graver les rglements de
ce prince sur des planches de chne, et parut ne soccuper qu offrir des
sacrifices et donner des encouragements lagriculture.
Les Latins, mal informs, le crurent plus timide que pacifique ; ils prirent les
armes et pillrent les campagnes romaines. Ancus ne tarda pas leur prouver
quil runissait dans sa personne les talents de Romulus et les vertus de Numa.
Strict observateur des lois et des formes, il demanda justice aux agresseurs. Les
Latins rpondirent que la mort du roi Tullus, ayant rompu les traits, les
dgageait de leurs serments.

Le fcial romain, arriv sur leur territoire, dit haute voix : coutez, Jupiter,
Junon, Quirinus, dieux du ciel, de la terre et des enfers ; je vous prends tmoin
que le peuple latin nous a outrags injustement, et que le peuple romain et moi,
du consentement du snat, nous lui dclarons la guerre. Cette formule prouve
que le gouvernement romain tait, du temps de ses rois, plus rpublicain que
monarchique.
Les Romains dfirent les Latins, et reprirent sur eux la ville de Politoire quils
avaient conquise. Ancus Martius vainquit aussi les Sabins et les Fidnates,
enrichit la ville de nouveaux habitants y enferma dans ses murs le mont Aventin,
posa les fondements de la ville dOstie lembouchure du Tibre et y construisit
un port qui devint pour Rome une source dabondance et de commerce.
Ce prince btit une prison publique afin de comprimer les malfaiteurs. Il fit
creuser des salines et distribua du sel au peuple. Ce fut ce mme roi qui entoura
de murailles et de tours la montagne du Janicule, situe au-del du Tibre : il y
plaa une forte garnison.
Sous son rgne Lucuinon fils de Dmarate, Corinthien, stait enrichi par le
commerce : chass de sa patrie par une faction, il vint se rfugier Tarquinie,
ville de Toscane (trurie) ; il y pousa une femme trs riche dont il eut deux fils,
Arons et Lucumon. Arons mourut, Lucumon hrita seul de la fortune de son pre,
et se maria avec Tanaquil, femme dune naissance distingue, dont lambition ne
connaissait pas de bornes. Cette femme hautaine ne pouvait supporter davoir
dgales dans sa patrie ; elle crut que ses grandes richesses lui feraient jouer un
rle plus clatant dans la ville de Rome, o personne ne la surpassait en
opulence. Son mari se rendit ses instances, et vint sy tablir. Il prit le nom de
Lucius Tarquin. La fortune ly suivit et le couronna. Le peuple, qui veut toujours
appuyer lhistoire sur des fables, et expliquer les grands vnements par des
prodiges, prtendit dans la suite qu son arrive au Janicule, un aigle, planant
sr son char, lui avait enlev sa toque, et lavait replace sur sa tte.
La vritable cause de la fortune de Tarquin, ce furent ses richesses, ses talents
et les lumires que sa famille avait puises dans la Grce. Ces grandes qualits
lui attirrent la confiance du roi qui lemploya avec succs la guerre et dans les
conseils.
Ancus Martius mourut aprs vingt-quatre ans de rgne ; il avait conu une si
haute opinion de la sagesse de Tarquin, quil lui confia la tutelle de ses enfants.

TARQUIN LANCIEN
(An de Rome 135. Avant Jsus-Christ 615.)

Le dernier roi, en rendant justice au talent de Tarquin, se trompa sur son


caractre ; lattachement que lui avait montr cet tranger ntait quun voile
dont il couvrait son ambition. Ne voulant pas laisser aux Romains le temps de
rflchir au droit des enfants dAncus, il les envoya la campagne sous prtexte
de leur donner le plaisir de la chasse. Pendant leur absence, il rassembla le
peuple ; ses nombreux partisans firent tomber sur lui la majorit des suffrages.
Le choix dun tranger ntait pas nouveau pour les Romains qui avaient dj
plac sur le trne Tatius et Numa. Le snat ne lui opposa aucun obstacle, et il se
vit, ainsi que le dsirait Tanaquil, lu dun commun accord roi des Romains.
Tarquin, dans lintention de se rendre populaire, pour confirmer son autorit,
leva cent plbiens la dignit de snateurs. Ces nouveaux pres conscrits

portrent le snat au nombre de trois cents. Il fixa celui des vestales six.
Les Latins, les trusques et les Sabins, dont la jalousie croissait avec la
puissance de Rome, lui firent la guerre ; mais ils commirent la faute de lattaquer
sparment et cette dsunion fut la cause de leurs revers.
Tarquin employant tour tour la temporisation et laudace, la force et la ruse
repoussa leurs efforts et dfit leurs troupes. Tous les peuples dtrurie se
ligurent enfin contre Rome ; une trahison leur livra Fidne ; mais Tarquin la
reprit, punit les tratres et y plaa une colonie romaine. Ayant gagn ensuite une
grande bataille sur les trusques, ces peuples firent la paix aux conditions quil
leur dicta. Bientt aprs ils recommencrent prendre les armes ; mais, vaincus
de nouveau, ils se soumirent. Quelques auteurs croient que ce fut aprs ces
triomphes quon tablit lusage de faire prcder les rois des Romains par douze
licteurs.
Profitant des loisirs de la paix, Tarquin embellit Rome par de grands travaux ; il
fit construire des aqueducs, des gouts, donna plus dtendue et de solidit aux
murs de la ville, fit lever un cirque avec des gradins, et posa les fondements du
Capitole quil ddia Jupiter, Junon et Minerve. Cet difice ne fut achev que
trois ans aprs lexpulsion des rois.
Dans ce temps ladresse dun augure augmenta la crdulit populaire ; Tarquin
voulait ajouter trois centuries celle des chevaliers ; laugure Accius Nvius
prtendait quon devait avant interroger les dieux. Le roi, pour prouver sa
science, lui dit de consulter les auspices, afin de savoir si un autre projet quil
avait dans lesprit pouvait sexcuter. Laugure, de retour, dit que la chose tait
faisable : Eh bien, reprit le-roi, voici ma pense ; je voulais savoir si vous
pouviez couper avec un rasoir ce caillou que jai dans les mains. Accius, sans se
dconcerter, prit le rasoir et coupa le caillou. On lui rigea une statue dairain, et
la foi aux augures devint telle quon nentreprit plus rien sans les consulter.
Tarquin, dans ses premires campagnes sous le rgne dAncus, avait pris la ville
de Corniculum. Lun de ses habitants, Tullius Servius, n Rome pendant la
captivit de sa mre, devint libre, et acquit par son mrite une grande
considration parmi les Romains. On racontait que dans son enfance on avait vu
une flamme entourer son berceau, et voltiger autour de sa tte. La reine
Tanaquil, aussi crdule quambitieuse, fut frappe de ce prodige, et conseilla au
roi de prendre cet enfant sous sa protection. Il sy attacha, le traita comme son
fils, lui accorda sa fille en mariage, et lui fit commander des corps darme. Sa
bravoure, sa prudence et ses succs lui attirrent la confiance publique : le
peuple saccoutumait le regarder comme le successeur du roi qui navait que
des fils en bas ge.
Les enfants dAncus Martius, jaloux de son crdit, fiers de leur naissance, et
irrits contre ce nouvel obstacle qui sopposait leur lvation ; se rsolurent la
mort de Tarquin. Ils gagnrent deux paysans qui, portant la cogne sur lpaule,
feignirent de se quereller la porte du palais. Dans ces temps de murs simples
et grossires, les rois jugeaient souvent eux-mmes les diffrends de leurs
sujets. Tarquin entendant le bruit de la dispute des deux paysans, les fait entrer
; ils continuent en sa prsence leur violente altercation ; pendant quil fixait les
yeux sur lun des interlocuteurs, lautre fend la tte du roi avec sa cogne, et
tous deux prennent la fuite.
Le peuple smeut : Tanaquil, dsespre, mais toujours audacieuse, ferme les
portes du palais, appelle Tullius Servius ; lui prouve quil na que le choix de la

couronne ou de la mort : layant ainsi dtermin monter sur le trne et


venger le roi, elle parat sur le balcon, et dit au peuple que Tarquin lgrement
bless a repris connaissance ; et quil continue soccuper des affaires publiques.
Bientt, Servius Tullius entre dans la salle daudience, revtu des habits destins
lhritier du trne et entour de licteurs. Il prononce quelques arrts au nom du
roi, dclare quil le consultera sur dautres, et se retire. Les enfants dAncus,
tromps par cet artifice, croient leur conjuration dcouverte, prennent la fuite, se
rfugient chez les Volsques et laissent leur ennemi sans rivaux et sans danger.
Tarquin mourut quatre-vingts ans ; il en avait rgn trente-huit. Il laissa deux
fils, Lucius et Arons, ainsi que deux filles maries. Tullius, aprs avoir administr
quelques jours ltat au nom du roi, dclara publiquement sa mort, et gouverna
le royaume comme tuteur de ses enfants.

SERVIUS TULLIUS
(An de Rome 176. Avant Jsus-Christ 577.)

Les snateurs indigns de latteinte que lambition de Tullius portait aux lois
anciennes et leurs droits, refusrent de reconnatre son autorit, et lui firent
craindre une chute aussi prompte que sa fortune. Tullius avait trop os pour
sarrter ; un trne usurp est sur un prcipice ; on peut en tomber, mais non en
descendre. Dans lextrme danger, lextrme audace est sagesse ; Tullius,
bravant le courroux du snat, convoque le peuple ; il lui rappelle ses services
passs, tout ce quil a fait pour le soulagement des pauvres ; il expose le danger
que lui fait courir la haine du snat, haine quil ne sest attire que par son
amour pour le peuple. Il remet les enfants de Tarquin sous la garde de ses
concitoyens, et dclare quil va sexiler dans la crainte de troubler le repos de
Rome, o son existence devient le prtexte de la discorde.
Le peuple, touch de ses plaintes et flatt de sa dfrence, le presse de rester ;
lui offre la couronne et procde llection. Tous les suffrages stant runis en
sa faveur, il monta sur le trne sans avoir obtenu le consentement du snat, qui
ne ratifia le choix du peuple que longtemps aprs.
Tullius, craignant que lillgalit de son pouvoir ne frappt enfin les esprits dun
peuple mobile qui change si promptement son amour en haine et sa haine en
amour, crut quil tait ncessaire doccuper lopinion publique dautres objets.
Saisissant les premiers prtextes, il fit la guerre aux Viens et dautres nations.
La fortune couronna ses armes ; il triompha trois fois, confisqua les terres des
Crtes, des Tarquiniens, des Viens, et les distribua aux Romains. Les
trusques dont il pouvait craindre la rsistance, jurrent de nouveau
lobservation des traits conclus avec Tarquin.
Attribuant ses succs la faveur des dieux, il leva trois temples la fortune.
Soigneux de conserver laffection du peuple, il rserva des terres communales
pour les pauvres. Ce fut lui qui frappa le premier une monnaie quon nomma
pecunia, parce quelle portait limage dune brebis. Il enferma dans la ville les
monts Viminal et Esquilin, et partagea le peuple en dix-neuf tribus. Aprs avoir
prouv sa reconnaissance ses concitoyens qui lavaient lu, il chercha les
moyens de regagner lamiti des patriciens. Il savait que la faveur populaire est
inconstante, et que la haine aristocratique est durable. Sous prtexte de faire un
dnombrement et dempcher les pauvres de payer proportionnellement autant
que les riches, il tablit le cens. On reconnut par l que le peuple formait un

nombre de quatre-vingt mille hommes en tat de porter les armes ; il le


partagea en six classes, et chaque classe en centuries.
La premire classe fut compose de quatre-vingts centuries, dans lesquelles
entrrent tous les patriciens et les citoyens assez riches pour payer cent mille as
dairain et pour reprsenter un fonds de cent mille francs. Il forma la seconde
classe de vingt centuries ; le tribut montait soixante-quinze mille as. La
troisime tait de vingt centuries ; ceux quil y plaa payaient cinquante mille as.
La quatrime de vingt centuries, et trente cinq mille as. La cinquime de trente
centuries, et de douze mille cinq cents as ; La sixime class ne se formait que
dune seule centurie, o lon fit entrer tous les pauvres, quon appelait
proltaires, parce quils ntaient utiles qu la population. Ils restaient dispenss
de faire la guerre et exempts dimpts.
Des armes diffrentes distinguaient toutes ces classes. La premire les runissait
toutes ; la deuxime navait point de cuirasse, et portait un cu au lieu de
bouclier. On ne permettait pas de cuissards la troisime ; la quatrime tait
arme de boucliers longs, de piques, et dpes ; la cinquime de frondes ; la
sixime ne portait point darmes.
Cette organisation, toute militaire en apparence, couvrait une profonde politique
; car on convint en mme temps que, lorsquon procderait llection des
magistrats, o lorsquil sagirait de faire des lois, de dclarer la guerre, ou de
juger les crimes dtat, on recueillerait les suffrages par centuries. Ainsi sur
quatre-vingt-treize centuries, la multitude navait quune voix ; toutes les autres
appartenaient aux patriciens et aux riches ; de sorte que les plus intresss
lordre avaient plus de part la confection des lois, et plus de charges
supporter. Les pauvres conservaient moins de droits politiques et payaient moins
de contributions. Avant ce grand changement on opinait par tte ; depuis on ne
rassembla plus les curies que pour des affaires de forme. A la naissance et la
mort de chaque homme on portait une pice de monnaie dans le temple de
Junon.
Quelques mmoires, trouvs aprs la mort de Servius, ont fait croirait que, las
du pouvoir suprme, il voulait abdiquer et changer la monarchie en rpublique.
Le dnombrement termin, il assembla tout le peuple dans le Champ-de-Mars, et
offrit aux dieux un sacrifice solennel. Ce fut ce monarque qui introduisit la
coutume de rendre la libert aux esclaves et de les racheter ; et, comme on
sopposait cette innovation, il rpondit : La nature a cr les hommes libres ; la
loi doit rparer les fautes du sort qui leur a seul ravi la libert ; dailleurs,
lintrt de Rome est daugmenter le nombre des citoyens. Ces raisons
frapprent les esprits, et le consentement devint unanime.
On affranchissait les esclaves publics par le dnombrement ; les particuliers
rendaient la libert aux leurs, soit par testament, soit par une dclaration. Le
matre frappait dans ce cas lesclave avec une baguette pour marquer le dernier
acte de son autorit. Cette forme daffranchissement eut lieu, pour la premire
fois, en faveur dun esclave nomm Vindex, qui avait dcouvert une conspiration.
Pendant longtemps les affranchis, quoique libres, ne purent tre admis parmi les
chevaliers ni parmi les snateurs ; ce ne fut que sous les empereurs quils
parvinrent aux plus hautes dignits.
Tullius montrait des lumires suprieures celles qui jusque l avaient clair
lItalie. Il prouva aux peuples latins lutilit dune confdration semblable celle

des Amphictyons dans la Grce. Ils adoptrent son ide, et le trait quils
conclurent pour se confdrer avec Rome, fut grav sur une colonne dairain. On
lcrivit en latin, mais en se servant des anciennes lettres de la Grce ; ce qui,
selon Denys dHalicarnasse, prouve lorigine grecque des Latins.
maria3e
Servius eut deux filles quil maria aux deux petits-fils de Tarquin, En
formant ces nuds, Lucius Tarquin fier et cruel, se trouva uni avec une pouse
doue et vertueuse ; tandis quArons Tarquin, son frre, dun caractre doux et
humain, eut en partage une femme ambitieuse, violente et capable de tous les
crimes, on la nommait Tullie.
La conformit de caractre rapprocha bientt Lucius et Tullie. Runis tous deux
par un amour criminel, par des projets coupables, et bravant les barrires que
leur opposaient les lois et lhumanit, ils se dfirent par le poison ; lune de son
mari, lautre de sa femme, et joignirent secrtement leurs mains homicides.
Ils ne trouvaient plus quun obstacle leurs vues ambitieuses. Ctait lexistence
du roi. Tullie pressait, son mari de le renverser, et de monter sur le trne : Ce
palais, disait-elle, et le nom que vous portez, notre union illgitime mme, tout
vous ordonne dagir sans balancer. Je nai point commis tant de crimes pour
pouser un lche ; vous navez que deux partis prendre : rgnez ou exilezvous. Vous navez de choix quentre le trne et le bannissement ; gouvernez
Rome ou retournez, soit Tarquinie, soit Corinthe, pour y languir dans
lancienne obscurit de votre famille que votre aeul illustra et que votre faiblesse
avilit.
Tarquin, enflamm par les reproches de cette femme dtestable ; se livre ses
conseils, partage ses fureurs, gagne une partie du snat, sduit la jeunesse,
corrompt le peuple, calomnie le roi et lorsquil se trouve assez fort pour clater, il
sort entour de satellites, savance sur la place, convoque les snateurs, monte
sur le trne, t, prenant audacieusement la parole il rappelle au snat que
Servius a usurp la royaut ; que cet homme, peine sorti de ses chanes,
mprisant les coutumes romaines et bravant les lois, sest fait lire, sans
interrgne, et sest empar du gouvernement sans le consentement du snat. Il
laccuse davoir charg les riches de lourdes contributions, tandis quil exemptait
les pauvres de tout impt, et il finit par exhorter les snateurs secouer un joug
si humiliant et faire descendre du trne cet homme, n dans la servitude.
Au moment o il prononait ces mots, Servius entre dans lassemble, et lui
demande de quel droit il ose prendre sa place : Joccupe celle de mon aeul, dit
Tarquin, et jen chasse un esclave qui a trop longtemps abus de la patience de
ses matres. Tullius et une partie du snat rpondent avec fureur cette
insolence. Les partisans de Tarquin prennent sa dfense ; la contestation
schauffe ; attir par ce tumulte, le peuple accourt : alors Tarquin se jette avec
violence sur le vieux monarque, le saisit dans ses bras, le porte hors du snat,
et, du haut des degrs, le prcipite sur la place publique.
Servius, froiss de sa chute et demi mort, se tranait vers son palais, suivi dun
petit nombre de personnes assez courageuses pour rester fidles au malheur ;
mais tout coup une troupe de satellites de Tarquin latteint dans la rue
Cyprienne, et le massacrent pour obir aux ordres de Tullie.
Cette fille dnature traverse en triomphe sur son char la place publique, entre
dans le snat, et salue la premire son mari du nom de roi. Tarquin, surpris luimme de son audace, lui ordonne de se retirer. Comme elle revenait au palais,
ses chevaux se cabrent, son cocher sarrte, et, saisi, dhorreur, lui montre le

corps sanglant de son pre. Cette femme parricide, ou plutt cette furie, ordonne
au cocher davancer, et, fait passer les roues de son char sur le corps de lauteur
de ses jours : action atroce, qui donna depuis cette rue le nom de Sclrate.
Servius Tullius avait rgn, quarante-quatre ans ; on admirait sa bravoure, ses
talents, sa prudence : mais, ingrat, envers son bienfaiteur, il avait : enlev le
trne ses enfants. Sa propre fille, plus criminelle encore, len punit. Tarquin lui
refusa les honneurs de la spulture, la tendresse conjugale y suppla. Tarquinie,
sa veuve, avec quelques amis fidles, brava le courroux du tyran porta pendant
la nuit le corps du roi au tombeau qui devait le renfermer et mourut de douleur
peu de temps aprs.

TARQUIN LE SUPERBE
(An de Rome 220. Avant Jsus-Christ 533.)

Tarquin, mont au trne par un parricide et roi sans lection, avait viol les lois
divines et humaines. Il ne pouvait en respecter aucune puisque toutes lauraient
condamn. Il brisa les limites de lautorit royale, changea tous les rglements
de ses prdcesseurs, exera un pouvoir absolu et se composa une garde
dtrangers et dhommes dvous qui lenvironnaient sans cesse.
Il se montrait peu, ncoutait que quelques favoris, et ne consultait jamais, le
snat. Son accueil tait dur, ses paroles menaantes. Par ses ordres, les plus
illustres citoyens, dont il craignait le crdit ou la vertu, prirent ; et il confisqua
leurs biens.
Le patricien Junius, son parent, descendant dun des compagnons dne, tait
universellement respect : Tarquin trancha ses jours, et fit mourir lun de ses fils
; lautre conserva la vie en feignant de perdre la raison. Cet artifice, qui cachait
une profonde sagesse sous le masque de la folie, lui fit donner le nom de Brutus
et droba au poignard du tyran le hros qui devait un jour dtruire la tyrannie.
Sous le rgne de Tarquin, la richesse devint un dlit, la vertu un crime, et la
dlation un titre aux rcompenses. Sa cruaut dpeupla le snat ; et, comme il
voulait anantir cet auguste corps il le laissa incomplet, et ne remplaa pas ses
victimes.
Il dclarait la guerre et signait la paix sans consulter le peuple, et fit dfendre
toute assemble de centuries et de curies. Ses nombreux espions inondaient les
places publiques, les temples, et pntraient jusque dans lintrieur des maisons.
Tarquin, dcid faire la guerre aux Sabins, forma une ligue avec quelques
peuples latins, et convoqua les dputs de leur ville sur une montagne prs de la
ville dAlbe, o, suivant le trait, quarante-sept peuples ligus devaient se runir
pour offrir des sacrifices et clbrer des ftes quon appelait Fries latines. La
rpublique conserva cet usage.
Les dputs stant rendus ponctuellement Frentin dans la matine du jour
convenu, le roi les fit attendre jusquau soir. Ce manque dgards choqua les
envoys de ces peuples libres : lun deux surtout, Turnus Herdo, dput dAricie,
sen plaignit vivement. Le-roi, arrivant enfin, donna pour excuse de son retard le
procs dun pre contre son fils, quil avait t forc de juger. Une telle cause,
rpondit Turnus, nexigeait pas un long examen ; lorsquun fils offense son pre,
il mrite le chtiment le plus prompt et le plus exemplaire. Aprs ces mots, dont

chacun sentait lapplication, Turnus se retire ; lassemble se spare, et la


sance est remise au lendemain.
Tarquin, irrit, corrompt les domestiques de Turnus, et, pendant la nuit, fait
cacher des armes dans sa maison. Le lendemain, le roi laccuse dans lassemble
davoir voulu conspirer contre lui, et invite les dputs sassurer du fait par
leurs yeux.
On se rend linstant chez lui ; les armes qui sy trouvent le font croire coupable
: accus par la haine, jug par la prvention, condamn par lerreur, il est
enterr vivant. Ce fut pour perptuer le souvenir de la dcouverte de cette
prtendue conjuration que les peuples ligus, rigrent un temple dans ce lieu.
La flatterie et la peur prodigurent des loges au crime.
Tarquin, comme roi, ne mritait que la haine et le mpris ; mais on ne peut lui
refuser les qualits dun gnral habile. Il fit la guerre avec succs contre les
Volsques et les Sabins : tant parvenu par ses manuvres et son audace
enfermer ses ennemis dans Suessa Pomtia, il prit la ville dassaut et fit passer
au fil de lpe tous les habitants qui portaient des armes.
Sextus Tarquin, aussi artificieux que son pre, feignant dtre disgraci par lui,
se retira chez les Gabiens ; et gagna tellement leur confiance quils le placrent
la tte de leur rpublique. Devenu ainsi matre de ltat, il envoya un courrier au
roi pour lui demander comment il devait se conduire. Tarquin se trouvait alors
dans son jardin ; au lieu de rpondre au courrier, il continua de se promener
devant lui, samusant couper avec une baguette la tte des pavots lest plus
levs.
Lenvoy de Sextus lui ayant rapport ce quil avait vu, le prince saisit facilement
le sens de cette rponse, fit mourir les principaux citoyens de Gabies, et, dlivr
de tout obstacle, prit ouvertement le titre de roi.
Il gouverna plus humainement quon ne lavait espr et plaa son peuple sous la
protection de Rome. Le trait quil conclut alors se voyait encore longtemps
aprs dans le temple de Jupiter Sangus ; il tait crit sur la peau dun buf qui
couvrait un bouclier de bois.
Si Tarquin opprima Rome par ses cruauts, il lembellit par sa magnificence : il
acheva les dgots, entoura lamphithtre de portiques pour quon y ft
couvert, et avana la construction du Capitole. Le peuple paya ces difices par
dimmenses travaux et par dnormes contributions.
On voulut, dans ce temps, transporter dans un autre endroit les statues des
dieux qui se trouvaient dans lenceinte du Capitole, exclusivement ddi
Jupiter. Mais les augures dclarrent que le dieu Terme et la desse de la
jeunesse navaient pas voulu quitter leurs places. Ces pontifes, plus politiques
encore que religieux, prtendaient ainsi prouver qu Rome la proprit tait
toujours sacre, que cette ville dfendrait ses limites contre lennemi, et quelle
conserverait une jeunesse et une vigueur ternelles.
En creusant la terre profondment on y trouva la tte dun homme, teinte dun
sang vermeil ; les mmes augures, dclarrent que les dieux annonaient par ce
phnomne que ce lieu serait un jour la capitale de lItalie, et cest ce qui fit
donner le nom de Capitole (tir du mot caput, tte) ce mont quon appelait
prcdemment Saturnien ou Tarpien.

Denys dHalicarnasse raconte encore quune femme inconnue et trangre


apporta au roi neuf volumes des oracles des Sibylles. Tarquin refusant le prix
quelle en demandait, ltrangre brla trois volumes ; elle revint ; on la traita
dinsense, elle en brla encore trois, et menaa mme de jeter au feu les trois
derniers. Tarquin alors consulta les augures, et, par leur conseil, paya ces trois
livres qui furent confis la garde de deux officiers publics. Depuis on les dposa
sous les votes du Capitole ; et comme ils prirent lors de lincendie de cet
difice, pendant la guerre de Marius et de Sylla, on envoya par toute la terre
faire des recherches pour former un nouveau recueil.
Les Sibylles taient des femmes quon croyait inspires : les plus clbres furent
celles de Delphes, drythre, de Cumes en Italie, et de Cumes en olide. La
politique se servit presque toujours Rome, avec succs, de la superstition ;
mais comme lerreur ne fournit jamais que des armes dangereuses, les chefs de
ltat eux-mmes, partageant la crdulit publique, furent souvent inquiets et
tourments par les plus simples phnomnes.
Un serpent, qui sortit un jour dans un temple dune colonne de bois, alarma
tellement Tarquin quil envoya Delphes deux de ses fils, pour consulter loracle.
Ces princes demandrent que leur cousin Brutus partt avec eux, esprant se
distraire par ses folies de lennui du voyage. Arrivs en Grce, ils offrirent
Apollon des prsents magnifiques, et se moqurent de Brutus qui ne portait pour
offrande quun bton. Ils ignoraient que cette canne creuse renfermait une
baguette dor, emblme des projets cachs du futur librateur de Rome.
Les princes demandrent loracle quel tait celui dentre eux qui gouvernerait
un jour ltat ? Ce sera, rpondit loracle, celui qui embrassera le premier sa
mre. Les princes cachrent avec soin cette rponse afin que leur frre, Sextus,
rest Rome, lignort et nembrasst pas avant eux l reine Tullie : Brutus,
entendant autrement loracle, se laissa tomber, et embrassa la terre, quil
regardait comme la mre commune de tous les hommes.
Aprs avoir obtenu une autre rponse de loracle, assez insignifiante pour le roi,
puisque lhistoire nen parle pas, les princes revinrent en Italie et trouvrent
Tarquin occup faire la guerre aux Rutules. Il assigeait Arde, leur capitale,
sept lieues de Rome.
La rsistance, des Rutules rendit ce sige long. Dans lintervalle des combats, les
princes passaient le temps en festins. Un jour les jeunes officiers les plus
distingus de larme soupaient chez Sextus Tarquin. Lentretien tomba sur la
sagesse des femmes et chacun, chauff par le vin, louait les vertus et la beaut
de la sienne aux dpens des autres.
Collatin, mari de Lucrce et, parent des princes, dit : Pourquoi prolonger une
dispute que nous pouvons, si vous men croyez, terminer et, juger promptement
: Rome est peu loigne ; montons cheval ; allons, surprendre nos femmes ;
rien nest plus propre dcider la question que ltat, o nous les trouverons
dans un moment o elles ne peuvent nous attendre.
Cet avis est adopt ; ils partent prcipitamment et arrivent dabord Rome, o
ils trouvent les princesses passant la nuit dans livresse des ftes et dans le
tourbillon des plaisirs. De l ils vont Collatie, Lucrce soffre leurs regards :
solitaire, enferme, avec ses femmes, et occupe coudre. Dun commun accord
on lui adjugea la victoire, et elle jouit de ce triomphe avec une modestie qui len
rendait plus digne.

Mais cette vertu mme, ainsi que sa beaut, firent natre dans lme de Sextus
Tarquin une passion aussi violente que criminelle. Peu de jours aprs, incapable
de se vaincre, et entran par son amour, il quitte secrtement larme, arrive
Collatie, entre chez Lucrce et, aprs avoir vainement essay tous les moyens de
sduction, il scrie quil va la poignarder ; mais que, voulant lui ravir la fois la
rputation et la vie, pour la punir de ses mpris, il tuera un esclave, et le placera
dans son lit.
Lucrce bravait la mort ; mais ne pouvant supporter lide du dshonneur, elle
nopposa plus de rsistance au prince, et lui laissa consommer son crime.
Ds quil fut parti, plonge dans le dsespoir, elle crivit son pre et son mari
de venir promptement chez elle, accompagns chacun dun ami. Ils accoururent
avec Valrius et Brutus.
Collatin demanda sa femme quel motif la portait lappeler, et quel vnement
depuis son dpart avait altr son bonheur. Quel bonheur, rpondit Lucrce en
versant un torrent de larmes, peut conserver une femme qui a perdu lhonneur ?
Un perfide a souill votre lit ; mon corps seul se trouve coupable, mon cur est
innocent ; ma mort le prouvera. Promettez-moi que ladultre sera puni de son
crime. Sextus Tarquin est venu cette nuit dans votre maison, non comme un
hte, mais comme un ennemi. Sa violence a remport un triomphe bien fatal
pour moi, mais qui sera plus funeste pour lui si vous tes des hommes
courageux.
Son pre, son poux, Valrius et Brutus jurrent de la venger, et sefforcrent de
la consoler, en lassurant quon ntait point coupable par une faute involontaire.
Je vous laisse juges, reprit Lucrce, du forfait de Sextus et de son chtiment :
quant moi, je mabsous du crime et non du supplice. Je ne veux pas quaucune
femme outrage sautorise jamais de lexemple de Lucrce pour survivre son
dshonneur. A ces mots, elle senfonce dans la poitrine un poignard quelle tenait
cach.
Son pre et son poux jettent de grands cris. Brutus, sans verser de larmes
inutiles, tire du sein de Lucrce le poignard sanglant : Je jure, dit-il, par ce sang
si pur et si chaste, souill par Tarquin et je vous atteste, grands dieux ! que, le
fer et la flamme la main, je poursuivrai la vengeance de ce crime, sur le tyran,
sur sa femme, sur toute son odieuse famille, et que je ne souffrirai pas
dsormais que personne rgne, dans Rome.
Collatin, Lucrtius et Valrius, surpris et dcouvrant tout coup dans linsens
Brutus tant dlvation, de courage et de gnie, rptrent avec transport son
serment.
Ce serment devint bientt le signal dun soulvement gnral. Le corps de
Lucrce, port tout sanglant sur la place de Collatie, embrase tous les curs du
dsir de la vengeance. La jeunesse prend les armes, Brutus la commande ; il
court avec elle Rome, et place des gardes aux portes de Collatie, afin
quaucune nouvelle ne puisse parvenir Tarquin.
Le peuple romain salarme dabord laspect de cette troupe arme : bientt la
vue des chefs le rassure. Brutus, profitant du droit de sa charge de capitaine des
clres, convoque les citoyens, monte la tribune, raconte la scne sanglante de
Collatie, la perfidie de Sextus, le sort de Lucrce, sa mort hroque. Il rveille
dans soutes les mes le souvenir des crimes de Tarquin : ses confiscations, ses
supplices, le meurtre du roi Servius, la barbarie atroce de Tullie. Il retrace avec

chaleur tous ces forfaits, en voue les auteurs lexcration publique ; et appelle
sur eux la vengeance des furies. Ce discours frquemment interrompu par de
vives acclamations, dissipe la terreur, fait renatre le courage ; le gnie de Brutus
a rveill le secret de toutes les mes. Cette immense assemble du peuple
romain na plus quune opinion, quun sentiment, quune volont : Brutus a
prononc de nouveau son serment ; tout le peuple le rpte, et ordonne que
Tarquin, sa femme et ses enfants seront bannis perptuit.
Sans perdre de temps, laissant le gouvernement de Rome Lucrtius qui se
trouvait alors prfet, Brutus, la tte dune jeunesse ardente, vole vers Arde
dans le dessein de soulever larme, et la froce Tullie se sauve du palais
poursuivie par les imprcations du peuple.
Cependant Tarquin, inform dans son camp de cette rvolution, venait, de partir
brusquement pour Rome. Brutus, averti de sa marche, prit un autre chemin afin
dviter sa rencontre. Ils arrivrent tous deux en mme temps, lun Arde et
lautre Rome.
Le roi trouva les portes de la ville fermes, et les magistrats vinrent lui signifier
le dcret de son exil. Son arme ret Brutus avec transport, et chassa du camp
les enfants du tyran. Tarquin se vit oblig de mendier un asile chez ses ennemis.
Deux de ses fils laccompagnrent en trurie. Sextus se retira Gabies ; larme
romaine conclut la paix avec les habitants dArde, et revint Rome affermir et
dfendre la libert1.

CHAPITRE SECOND
LES tyrans taient renverss ; mais il fallait dtruire la tyrannie. Le rgne des
rois venait de finir, celui des lois devait commencer.
Dans lincertitude o lon se trouvait sur la forme de gouvernement quon allait
choisir, on rendit un noble hommage aux vertus dun grand roi : les mmoires de
Servius Tullius furent consults ; et, dun commun accord, on rsolut dexcuter
les projets conus par ce prince.
On se dtermina donc nommer la place des rois deux consuls annuels, lus
parmi, les patriciens, et suprieurs tous les magistrats. Ils surveillaient les
tribunaux convoquaient le snat, rassemblaient le peuple, commandaient les
armes, nommaient les officiers, et traitaient avec les trangers : leur nom
mme de consul devait leur rappeler sans cesse quils ntaient que conseillers
de la rpublique.
Le snat voulut que llection se fit par centuries, forme plus favorable aux riches
: elles lurent pour consuls Junius Brutus, fondateur de la libert, et Lucius
Tarquinius Collatinus, quon prfra mme Valrius, la mort de Lucrce le
faisant regarder comme plus intress que tout autre poursuivre la vengeance
des Romains contre les tyrans.
Valrius, irrit de cette prfrence, se retira dabord, et ne parut plus dans
aucune assemble ; mais le jour pris par les consuls pour prter serment contre

1 An de Romee 244. Avant Jsus-Christ 509.

la royaut, son orgueil fit place des sentiments plus gnreux ; il descendit au
Forum ; et jura de consacrer sa vie la dfense de la libert.
Les consuls entrrent en exercice au mois de juin de lan 244 de Rome. Ce ne fut
que trois sicles aprs que lpoque de leur entre en charge fut remise au
premier janvier.
Le snat et le peuple accordrent aux consuls, pour les faire respecter la robe de
pourpre, la chaise curule divoire, douze licteurs pour chacun deux, enfin tous les
signes de la dignit royale, except la couronne et le sceptre : et comme on
voult cependant diminuer la crainte quaurait inspire au peuple un double
pouvoir revtu du droit dinfliger des chtiments, on dcida que les consuls
commanderaient alternativement, et que celui qui serait de jour pourrait seul
faire porter des haches ses licteurs.
Les consuls firent lire dans toutes les classes soixante citoyens distingus par
leur mrite et par leur fortune on les cra dabord patriciens et on les nomma
ensuite snateurs, afin de complter le premier corps de ltat. On ne sait
pourquoi, lorsque le nom de roi semblait alors si dtest par les Romains, ils
conservrent ce titre quils donnrent un sacrificateur attach spcialement au
service des consuls. Peut-tre voulaient-ils, en lappliquant un emploi
subalterne, lui faire compltement perdre lancienne vnration quil inspirait ; et
comme on craignait encore que ce roi des sacrifices nexert quelque influence
sur la multitude, il lui tait dfendu de haranguer le peuple. Papirius remplit le
premier cette charge. Il composa un recueil des lois faites par les rois de Rome :
cette collection porta le nom de droit Papirien.
Depuis cette grande rvolution, Rome, par la forme de son gouvernement, dut
faire prvoir que la guerre serait son tat permanent. Le snat et le peuple,
rivaux et jaloux lun de lautre, et ntant contenus dans leur lutte par aucun
pouvoir suprieur, la guerre seule, pouvait suspendre leurs discordes, et il tait
de lintrt du snat doccuper au dehors une jeunesse ardente, inquite et
tumultueuse. Les consuls tirs du snat, avaient de plus que ce corps un
puissant intrt la guerre : leur autorit tait plus tendue dans les camps que
dans la ville. Ces guerres devaient tre entreprises par eux avec ardeur et
conduites avec imptuosit, car ils se voyaient forcs, par la courte dure de leur
autorit, de presser leurs efforts pour obtenir dans le cours de lanne dclatants
succs et lhonneur du triomphe. Une seule guerre heureuse suffisait la
renomme dun rgne ; mais, aprs la rvolution, il fallait de la gloire chaque
anne pour le consulat. Dun autre ct le peuple, ddaignant le commerce,
navait dautre moyen de senrichir que par le butin et par le partage des terres
conquises. Ainsi tout concourait rendre Rome ternellement belliqueuse ; et,
comme Bossuet et Montesquieu lont tous deux trs habilement remarqu,
Rome, en tat de guerre perptuelle, devait tre dtruite ou devenir la matresse
du monde.
Tarquin, cherchant partout un asile, et rejet par presque tous les peuples,
excita enfin la piti de ceux dtrurie. Ils envoyrent des ambassadeurs Rome
pour demander quon permt ce prince dy venir rendre compte de sa conduite
au snat et au peuple, qui prononceraient sur son sort. Cette proposition fut
repousse unanimement. Les ambassadeurs se bornrent alors solliciter la
restitution des biens de Tarquin, afin quil put vivre honorablement et en repos.
Cette demande devint lobjet dune vive discussion ; Brutus pensait que rendre
Tarquin ses richesses, ctait lui donner des armes.

Collatinus soutint quil fallait exercer sa vengeance sur la personne du tyran et


non sur ses biens ; que, pour lhonneur de Rome, on devait prouver quelle avait
banni les Tarquin afin de devenir libre, et non dans le dessein de senrichir. Enfin
il reprsentait que le refus dune demande juste servirait aux trangers de
prtexte pour commencer la guerre et pour y engager plusieurs peuples.
Chacun soutenant son avis avec une gale ardeur, le snat se partagea, et ne
put prendre une dcision. On convoqua les curies ; les consuls continurent leurs
contestations devant le peuple, qui dcida, la majorit dune seule voix, que
tous les biens de Tarquin lui seraient rendus.
Ce succs ranima lesprance des ambassadeurs ; ils en informrent
promptement Tarquin, et prolongrent leur sjour Rome, sous prtexte de
veiller lexcution du dcret, mais dans le dessein rel de former une
conspiration en faveur de la royaut.
Ils russirent par leurs intrigues sduire une partie de la jeunesse patricienne
qui, regrettant la licence, les honneurs et les plaisirs de la cour, supportaient
avec peine laustre servitude des lois, et surtout le joug de lgalit qui
dtruisait toutes distinctions accordes par la faveur ; ils se firent aussi beaucoup
de partisans dans le peuple, en disant que les grces des rois adoucissaient les
rigueurs, quils savaient distinguer leurs amis de leurs ennemis ; mais que la loi
tait sourde et inflexible, et que, sous le nom de libert, elle leur ferait porter les
chanes les plus pesantes.
Parmi les conjurs, on vit deux fils de Brutus deux Vitellius, neveux de Collatin ;
leurs chefs taient deux Aquilius lis aussi par le sang la famille de Collatin.
Les conspirateurs, se fiant leur nombre et fiers de leurs forces, eurent
limprudence dcrire des lettres Tarquin et de les signer. Elles contenaient tous
les dtails de la conjuration. La veille du jour fix pour le dpart des
ambassadeurs, les Aquilius donnrent leurs complices un grand festin. Un
esclave nomm Vindicius, dont ces assembles nocturnes avaient veill les
soupons, se cache, pendant le repas dans un cabinet voisin de la salle du festin
; invisible, il assiste leurs dlibrations, il entend la lecture des lettres, les voit
signer sort prcipitamment, rveille le consul Brutus, et lavertit du danger qui
menace la rpublique.
Brutus, sans perdre de temps, fait arrter les conjurs par ses licteurs, les jette
dans une prison, et saisit les lettres qui prouvaient le crime. Par respect pour le
droit des gens, on laissa partir librement les ambassadeurs.
Le lendemain Brutus appelle les accuss son tribunal, en prsence du peuple.
On entend les dpositions de Vindicius, on lit les lettres interceptes ; les
accuss ne rpondent aux interrogations que par des sanglots : tout le peupl,
la vue dun pre qui jugeait ses propres enfants, et qui sacrifiait la nature la
patrie, nosait lever les yeux sur lui, et gardait un profond silence, interrompu
seulement par le mot dexil, que la piti faisait murmurer plutt que prononcer.
Linflexible Brutus, sourd toute autre voix qu celle de lintrt public, dicta
larrt de mort qui fut excut devant lui.
Ce supplice et cette rigueur austre remplissaient la fois les mes dadmiration,
de tristesse et dhorreur. Quelques distingues que fussent les autres victimes,
tous les regards ne se fixaient que sur les enfants de Brutus et sur leur
malheureux pre. Son maintien ferme prouvait sa vertu, et ses larmes
trahissaient sa douleur.

Collatin, plus humain ou plus faible, tenta de vains efforts pour conserver la vie
ses neveux ; il ne pt les sauver, et perdit la confiance publique. Le snat
rvoqua le dcret qui rendait les biens aux Tarquin, et dclarant quil ne voulait
pas en souiller le trsor public, il les abandonna au pillage du peuple, afin
daugmenter sa haine contre la tyrannie.
On rasa les palais et les maisons de ces princes ; le champ quils possdaient
prs de la ville fut consacr Mars ; on y tint depuis les assembles des
centuries, et il devint pour la jeunesse un lieu de jeux et dexercices.
On affranchit Vindicius ; il reut les droits de cit et de magnifiques rcompenses
: enfin on accorda une amnistie aux Romains qui avaient suivi Tarquin dans son
exil, en leur fixant un dlai pour rentrer dans leur patrie.
Toute tentative inutile fortifie lautorit quon attaque et les passions quon
menace. La haine contre les Tarquin saccrut, Collatin devint lobjet de la
mfiance gnrale : des murmures violents clataient partout contre lui. Brutus,
inform de cette disposition des esprits, convoque le peuple, lui rappelle les
dcrets rendus, les serments prts contre le roi et contre la royaut ; il dclare
que Rome voit avec inquitude, dans son sein, des citoyens dont le nom seul
menace la libert ; puis, sadressant son collgue Collatin : Linquitude des
Romains, dit-il, est sans doute mal fonde ; vous les avez loyalement servis ;
comme moi, vous avez renvers la tyrannie et chass les tyrans. Compltez donc
aujourdhui ces bienfaits par un dernier sacrifice ; faites disparatre de Rome le
nom des rois. Vos biens seront conservs ; on augmentera mme vos richesses ;
mais loignez-vous dune ville qui ne se croira tout fait libre que lorsquelle ne
verra plus de Tarquin.
Lpoux de Lucrce, surpris de cette attaque imprvue, voulait se dfendre et
dissiper dinjustes alarmes ; mais les principaux snateurs joignirent leurs prires
celles de Brutus, et lorsquil vit son propre beau-pre, Spurius Lucrtius,
vieillard vnrable, unir ses instances aux leurs, il se dtermina au sacrifice
exig, abdiqua le consulat, et se retira Lavinium o il transporta ses biens. Le
peuple lui donna vingt talents, et Brutus cinq, pris sur sa propre fortune.
Ainsi lamour de la libert, la plus ardente et la plus jalouse des passions, ne
permit pas au mari de Lucrce de jouir dune rvolution entreprise pour la
venger.
Tarquin, voyant ses intrigues djoues et sa conspiration dcouverte, ne fonda
plus ses esprances que sur la guerre. Il dtermina deux peuples, puissants
dtrurie, les Viens et les Tarquiniens, prendre les armes pour sa cause. Le
souvenir de leurs anciennes dfaites les animait depuis longtemps contre les
Romains.
Bientt les armes se rencontrrent : le sort voulut quArons, fils de Tarquin, et
le consul Brutus se trouvassent chacun la tte dun corps de cavalerie et
opposs lun lautre. Arons, la vue du consul, scria : Grands dieux !
Vengeurs des rois, aidez-moi punir ce rebelle qui nous a bannis, et qui se pare
insolemment mes yeux des marques de notre dignit !
Ils se prcipitrent lun sur lautre avec furie, ne cherchant qu porter des coups,
et ddaignant de les parer. Bientt tous deux, couverts de blessures, tombrent
morts en mme temps. Les deux armes, animes de la mme audace que leurs
chefs, se mlrent ; et combattirent longtemps avec opinitret. La perte fut
peu prs gale des deux cts, mais les Romains restrent matres du champ de

bataille. Valrius, nomm depuis Publicola, venait de succder Collatin dans le


consulat : il remplaa Brutus dans le commandement de larme, et rentra
triomphant dans Rome, sur un char attel de quatre chevaux. Le triomphe,
toujours en usage dans la suite, resta constamment la plus glorieuse rcompense
des grandes victoires.
Plus un peuple aime la libert, plus il craint de la perdre. Le moindre prtexte fait
natre ses soupons les plus clatants services ne peuvent le rassurer et sa
mfiance le conduit trop souvent lingratitude. Valrius ne tarda pas
lprouver ; il avait diffr de se faire nommer un collgue ; et il venait de btir
une belle maison sur une colline qui dominait la place. On le souponna daspirer
la royaut : inform de ce bruit gnralement rpandu, il convoque le peuple,
rappelle modestement ses services, et se plaint avec amertume de linjustice de
ses concitoyens.
Ah ! que je porte, dit-il, envie mon collgue Brutus ! Aprs avoir cr le
consulat et fond la libert, il est mort les armes la main, avec toute sa gloire,
sans avoir prouv votre injuste jalousie. Nulle vertu ne peut-elle tre labri de
vos soupons ! Vous est-il possible de croire quun fondateur de la libert la
renverse ; et que lennemi des rois aspire la royaut ! Voulez-vous dissiper vos
alarmes ? Ne regardez pas o je demeure, mais examinez qui je suis. Au reste,
la colline de Vellia nexcitera plus vos terreurs ; je vais linstant en descendre,
et je fixerai ma demeure dans un lieu si bas que vous la dominerez tous. A ces
mots il se retire ; et, pendant la nuit rassemblant, un grand nombre douvriers, il
fit dmolir sa maison.
Le lendemain le soleil, en clairant les ruines de cet difice, ouvrit les yeux du
peuple sur son garement ; et cette multitude mobile, qui fltrit prsent ce
quelle encensa la veille, et qui voudrait ressusciter demain ce quelle fait prir
aujourdhui, rtracta ses plaintes et se repentit de son injustice.
`
Valrius, plus ambitieux de gloire que dautorit, avant de se faire lire un
collgue, publia plusieurs rglements trs populaires. Il ordonna que les licteurs
abaisseraient leurs faisceaux devant le peuple assembl ; quils ne porteraient
des haches que hors des murs, et les quitteraient en entrant dans la ville. Tout
citoyen condamn par un magistrat lamende, aux verges ou la mort, pouvait
en appeler au peuple. Personne ne devait entrer en exercice dune charge avant
la confirmation de son titre par lassemble populaire. Le trsor public, plac
dans le temple de Saturne, tait jadis confi la garde des trsoriers ou
questeurs que nommaient les rois ; le peuple obtint le droit de les lire. Enfin
Valrius fit adopter une loi qui permettait tout citoyen de tuer celui qui voudrait
semparer du trne. Le meurtrier tait absous pourvu quil pt prouver le dlit.
Toutes ces concessions faites la multitude valurent au consul le surnom de
Publicola. Ses rglements trop populaires diminurent lautorit du snat,
augmentrent les prtentions du peuple, et devinrent le germe dune lutte
opinitre qui, aprs avoir plac Rome sr la pente de la dmocratie, la fit enfin
retomber sous le joug des tyrans.
Lorsquon procda llection dun consul, le dnombrement des citoyens en fit
compter cent trente mille en tat de porter les armes. Le peuple lut Spurius
Lucrtius pre de Lucrce. Il mourut peu de temps aprs et fut remplac par
Marcus Horatius. On chargea celui-ci de faire la ddicace du Capitole qui venait
dtre achev. Ce fut aussi cette poque que les Romains conclurent avec les
Carthaginois un trait qui contenait les dispositions suivantes.

Les Romains et leurs allis ne navigueront pas au-del du beau promontoire,


moins dy tre forcs par la tempte. Les marchands, arrivs Carthage, ny
paieront aucun droit, except ceux du crieur et du greffier. On garantira le
march du vendeur pourvu quil ait deux tmoins. Les mmes dispositions auront
lieu en leur faveur dans toute lAfrique et en Sardaigne. Les Romains, abordant
sur les ctes de Sicile appartenant aux Carthaginois, y seront protgs. Les
Carthaginois ne commettront aucun dgt chez les Latins et chez les allis du
peuple romain. Ils ne btiront aucun fort dans le Latium, et ny pourront
sjourner la nuit sils y entrent en arms.
Ce premier trait prouvait la puissance de Carthage et linquitude quelle
inspirait ds lors aux Romains, qui semblaient dj prvoir Annibal.
Cependant Tarquin, retir Clusium ; auprs de Porsenna, le plus puissant des
princes dtrurie et dItalie, parvint lui persuader que sa cause tait celle ides
rois, et que, sil laissait impunie la rbellion des Romains, il verrait bientt les
peuples, encourags par cet exemple, renverser tous les trnes.
Porsenna, mu par ses discours, touch de ses malheurs, et jaloux des progrs
de la rpublique, dclara la guerre aux Romains. Les forces et la renomme du
roi dtrurie alarmrent le snat ; il redoutait la mobilit du peuple qui prfre
habituellement la paix la libert.
Les consuls, dans le dessein de se concilier la multitude, firent acheter du bl, et
le distriburent bas prix. Le sel, administr par entreprise, fut mis en rgie ; on
abolit les droits dentre, et le peuple se vit dcharg de tout impt. Ces mesures
eurent un plein succs ; elles accrurent lamour pour la rpublique et la haine
pour la royaut.
Porsenna, sans perdre de temps, sapprocha rapidement de Rome la tte de
son arme, attaqua le Janicule et le prit dassaut. Les Romains lui disputrent
vaillamment le passage du Tibre ; la victoire flotta longtemps incertaine : le
carnage tait gal des deux cts ; mais enfin, les consuls se trouvant blesss et
hors de combat, larme romaine, prive de ses chefs, prit la fuite, passa le pont,
et rentra en dsordre dans Rome.
Porsenna, sil et trouv le pont libre, serait entr avec les fuyards dans la ville
mais dintrpidit dun seul Romain arrta larme victorieuse. Horatius,
surnomm Cocls, parce quil avait perdu un il la guerre, prouva, dans cette
circonstance critique, quil descendait du vainqueur des trois Albains. Aprs avoir
fait de vains efforts pour rallier les fuyards, il rsolut de combattre avec assez
dopinitret, pour laisser le temps aux ouvriers de dtruire le pont. Deux soldats
romains sassocirent quelques instants sa prilleuse entreprise : plac avec
eux la tte du pont, il sy tint inbranlable ; loin de craindre la foule qui le
menaait, il la provoquait par des injures, insultait lorgueil des trusques, et
les appelait vils esclaves des rois. Lorsquil vit le pont presque dtruit, et quil
nen restait plus quun troit passage, renvoyant ses deux compagnons, et se
dvouant une mort presque certaine, il osa seul combattre une arme. Couvert
de son large bouclier, qui fut bientt hriss de traits, il renversait avec son
glaive tous ceux qui osaient lapprocher, et se faisait de leurs corps un rempart
contre de nouveaux assaillants ; enfin le pont tant entirement rompu, et au
moment o une foule de guerriers slanait sur lui, il se jeta tout arm dans le
fleuve et le traversa la nage.
On le reut en triomphe Rome ; le peuple pour clbrer une action, que TiteLive trouvait plus admirable que croyable, lui fit lever une statue dairain, et lui

donna autant de terre que pourrait en renfermer un cercle trac dans lespace
dun jour par une charrue.
Porsenna, fier de sa victoire, esprait se voir bientt matre de Rome mais tous
les Romains, sans distinction dges, prenant les armes lui opposaient des
remparts plus forts que leurs murailles. Bientt, mme reprenant loffensive, ils
attaqurent les assigeants. Dans une de leurs sorties, les consuls, ayant
embusqu quelques troupes, attirrent Porsenna dans le pige quils lui avaient
tendu. Le roi perdit dans cette action plus de cinq mille hommes : renonant
alors prendre la ville par force, il voulut la rduire par la famine, convertit le
sige en blocus, et ravagea toute la campagne.
Rome, par ce moyen, souffrit en peu de temps tous les maux quentrane une
disette absolue. Caus Mutius, jeune Romain, pouss au dsespoir par les
malheurs de sa patrie, conut, pour la dlivrer, le projet le plus coupable et le
plus hardi : il demande la permission au snat de se rendre dans le camp
ennemi, afin dexcuter une entreprise importante, mais quil ne voulait faire
connatre quaprs le succs.
Il sort sans armes ostensibles, trompe facilement les gardes par lhabitude quil
avait de parler la langue toscane, et pntre dans la tente du roi qui travaillait
avec un secrtaire exactement vtu comme le monarque.
Dans ce moment on rglait les comptes de larme ; les officiers qui entraient
adressaient leurs demandes au secrtaire ; tromp par ces apparences, Mutius,
prenant ce secrtaire pour le roi, slance sur lui, et le tue dun coup de poignard.
Aussitt on le saisit, on le trane devant le tribunal que Porsenna prside.
Lappareil des plus affreux supplices ne peut abaisser sa fiert, et, montrant un
maintien plus effrayant queffray : Je suis Romain, dit-il, jai voulu tuer lennemi
de Rome, et tu me verras autant de courage pour souffrir la mort que pour te la
donner. Les Romains attaquent et souffrent avec une gale constante ; je nai
pas seul conspir contre toi ; une foule de citoyens recherche la mme gloire,
ainsi, dfends-toi sans cesse de nouveaux prils. Tu trouveras un ennemi
chaque pas ; chaque jour un poignard menacera ta poitrine. Je te le npte, ce
nest pas moi, cest, toute la jeunesse romaine qui te dclare la guerre ; mais ne
crains point de bataille ; ce nest point ton arme, cest toi seul que nous voulons
dtruire.
Le roi, irrit de ses menaces, ordonne linstant de lentourer de flammes, afin
de le forcer rvler exactement les projets, et le nombre de ses complices.
Le fier Romain, que rien nintimide, plonge sa main dans un brasier ardent, et,
laissant brler cette main sans la moindre motion : Vois, dit-il, comme les
hommes qui aspirent la gloire mprisent la douleur, et comme leur me
commande leur corps.
Porsenna, confondu et comme hors de lui la vue dune action si intrpide,
descend prcipitamment de son trne, et ordonnant dloigner les feux : Retiretoi, dit-il, tu es encore plus ton ennemi que le mien. Si un tel courage tait
employ pour mon service, quels loges ne lui donnerais-je pas ! Comme
ennemi je ne puis te rcompenser, mais je te rends la libert, et je taffranchis
de tous les droits que les lois de la guerre me donnent sur toi.
Mutius inaccessible la douleur y cde alors la reconnaissance, et avoue au roi
que trois cents jeunes citoyens ont form une conspiration contre ses jours, que
le sort la fait marcher le premier, et que ses complices viendront chacun leur

tour tenter la mme entreprise. Lhroque fermet de Mutius fut consacre par
le surnom de Scvola. Son courage est aussi digne de louange que son action de
blme. Lenthousiasme de la libert ne peut faire excuser lassassinat ; et la
gnrosit de Porsenna a plus de vraie grandeur que le courage du Romain.
Porsenna, effray de la conspiration forme contre lui, et convaincu que les
Romains prfraient tous la mort la servitude, sentit quil ntait plus question
de vaincre une ville, mais de dtruire un peuple. Renonant alors ses projets, il
fit partir pour Rome, avec Mutius, des ambassadeurs qui ninsistrent plus sur le
rtablissement de la royaut, ils se bornrent demander quon rendt aux
trusques le territoire conquis sur eux, et quon donnt des otages pour garantir
lexcution du trait.
On accepta ces conditions, Porsenna vacua le Janicule. Parmi les otages quil
reut, composs de dix patriciens et de dix jeunes filles, on distinguait Cllie.
Cette Romaine, ne pouvant supporter une captivit mme passagre, et se
montrant, par son courage, digne mule de Cocls et de Scvola, engage ses
compagnes rompre leurs liens, se jette dans le Tibre avec elles, et rentre
triomphante dans Rome.
Le consul Valrius, strict observateur des traits, les renvoya toutes au roi
dtrurie. Tarquin, leur implacable ennemi, prvenu de leur marche, stait
embusqu pour les enlever, mais le fils de Porsenna les escorta jusquau camp.
Le roi, qui aimait laudace mme dans un ennemi, fit prsent Cllie dun
superbe coursier, la remit en libert, et lui permit demmener la moiti des
otages.
Ce gnreux prince, voulant montrer son estime au peuple romain, lui rendit
sans ranon tous les prisonniers, rechercha son amiti, et lui abandonna son
camp avec toutes les richesses quil renfermait, sans en excepter son propre
bagage. Le snat, par reconnaissance, envoya ce prince la chaire divoire, le
sceptre, la couronne et la robe des anciens rois.
Mutius reut les mmes rcompenses que Cocls, et le terrain dont on lui fit
prsent se nomma depuis le pr de Mutius. On leva Cllie une statue questre
dans la voie sacre. Ainsi se termina une guerre qui semblait devoir touffer la
libert de Rome dans son berceau1.
Peu de temps aprs, Porsenna chargea son fils Arons de combattre les habitants
dAricie. Arons fut battu et tu. Les trusques, poursuivis par leurs ennemis,
trouvrent un asile Rome, sy tablirent, et y occuprent un terrain prs du
mont Palatin, quon nomma par la suite rue des trusques.
Porsenna, depuis tenta encore une dmarche en faveur de Tarquin, et le snat
ayant rpondu quon ouvrirait plutt les portes de Rome aux ennemis quaux
rois, on nen parla plus. Tarquin dcourag se retira Tusculum, chez son
gendre Octavius.

1 An de Rome 246. Avant Jsus-Christ 507.

CHAPITRE TROISIME
LA guerre des Sabins commena sous le consulat de M. Valrius et de P.
Posthumius. La jalousie quexcitait la grandeur croissante de Rome en fut la
cause ; elle ne produisit quune alternative de succs et de revers peu dcisifs.
Un parti assez nombreux chez les Sabins sopposait cette guerre. Le chef de ce
parti, Atta Clausius, avec tous ses clients, composant cinq mille hommes arms,
vint stablir Rome, et y prit le nom dAppius Claudius. On le fit patricien et
snateur.
Valrius Publicola, un des trois fondateurs de la libert, mourut lan de Rome
251 1 . Il avait t quatre fois consul honor de deux triomphes, sa modestie
rehaussait sa gloire et sa popularit faisait aimer son pouvoir. Ce citoyen intgre
mourut si pauvre que le trsor public fut oblig de payer ses funrailles. Il lgua
ses enfants un immense hritage de vertus et de renomme. Les dames
romaines portrent son deuil un an.
La guerre continuait contre les Sabins ; les consuls Virginius et Spurius Cassius
prirent la ville de Pomtie. On leur dcerna lhonneur du triomphe. Cette victoire
inquita les Latins et les Fidnates, qui se disposrent embrasser la cause des
Sabins.
Cette mme anne les esclaves formrent dans Rome Une conspiration en faveur
de Tarquin. Beaucoup de proltaires et de citoyens ruins se joignirent eux. On
dcouvrit le complot, et les chefs furent envoys au supplice. Le snat offrit des
sacrifices aux dieux, et ordonna des jeux publics pendant trois jours.
Les Romains y poursuivant leurs succs battirent Tarquin, assigrent Fidne et
la prirent dassaut. Les Latins alarms de ces succs se rassemblrent Frentin.
Trente cits, ayant accus sans fondement les Romains davoir enfreint les
traits, leur dclarrent la guerre. Sextus Tarquin et Octavius Manilius prirent le
commandement de leurs armes runies.
Tandis que cet orage menaait Rome des troubles, intrieurs clatrent dans la
ville. La classe la plus nombreuse et la plus pauvre des citoyens, accable de
dettes, en demandait labolition, refusait de senrler, et menaait de quitter ses
foyers. Les consuls tentrent inutilement de les ramener lobissance par leurs
exhortations : les opinions dans le snat taient divises ; une partie des
snateurs voulait quon employt la rigueur ; les autres opinaient pour
lindulgence.
Valrius, frre de Publicola, prit la dfense du peuple. Les pauvres, dit-il, vous
exposent quil leur est inutile de vaincre les ennemis du dehors, sils trouvent au
dedans des cranciers plus impitoyables. Comment voulez-vous quils
combattent pour votre libert, si vous ne protgez pas la leur ? Craignez que le
dsespoir ne les pousse la rvolte, et que la rigueur de leurs cranciers ne les
livre au parti qui leur tend les bras. Dans une pareille circonstance, Athnes,
suivant lavis de Solon, abolit les dettes ; que pouvez-vous reprocher au peuple ?
Il na dautre tort que sa pauvret ; elle doit exciter la piti et non la haine. La
justice vous ordonn de lui accorder des secours indispensables, quand vous
exigez quil verse son sang pour la patrie.
1 An de Rome 251. Avant Jsus-Christ 502.

Appius Claudius, violent et dur comme toute sa- race, soutint que la loi devait
tre inflexible, quelle parlait pour les cranciers et quon ne pouvait abolir les
dettes sans la violer. : Cette abolition, ajoutait-il, porterait atteinte la foi des
contrats, seuls liens de la socit humaine ; par l vous dtruiriez la confiance
publique ; les pauvres eux-mmes maudiraient bientt votre faiblesse, une
jouissance momentane consommerait leur ruine. Ils nauraient plus de crdit, et
trouveraient lavenir toutes les bourses fermes. Ne les protgez pas
injustement par votre autorit ; laissez aux propritaires le mrite dallger le
fardeau des dbiteurs honntes ; quant aux hommes ruins par le libertinage,
pourquoi redouter leurs menaces ? Leur dpart serait plutt un gain quune perte
pour la rpublique. Soyez svres, et vous serez, obis. La faiblesse alimente les
sditions, et lordre ne se maintient que par la crainte.
Aprs une longue discussion, le snat dcida quon ne prononcerait sur ces
contestations qu la fin de la guerre, et sur un nouveau rapport des consuls. En
attendant, on accorda un sursis aux dbiteurs.
Ce dcret napaisa pas le peuple qui se mfiait du snat. Cependant le danger
croissait toujours : les Latins, dont on redoutait la puissance, formaient
rapidement leurs lgions ; le peuple persistait dans son refus de prendre les
armes. Le snat nosait employer des moyens de rigueur qui auraient t sans
effet puisque la loi de Publicola permettait dappeler au peuple des ordonnances
des consuls. Dun autre ct, en abrogeant la loi Valria, on tait certain
dexciter la fureur populaire.
Dans cette crise effrayante le snat conut lide dune institution nouvelle ; la
cration dun magistrat temporaire revtu dun pouvoir absolu. La ncessit, le
plus imprieux des lgislateurs, fit adopter unanimement cette rsolution.
Le dcret qui cra cette autorit nouvelle portait que les consuls se dmettraient
linstant de leurs charges ainsi que tous les administrateurs, et quils seraient
remplacs par un seul magistrat, choisi par le snat et confirm par le peuple.
Son pouvoir ne devait durer que six mois.
La multitude, qui semblable au malade, aime toujours changer de position dans
lespoir de se trouver mieux, ne comprit pas les consquences de ce dcret, et
lapprouva. La joie mme quil lui causa fut telle, quil laissa au snat llection
dfinitive du matre quon allait lui donner. Ainsi ce remde violent, qui plus tard
tua le libert, sauva pour lors la rpublique, et le snat neut plus que lembarras
du choix.
Les deux consuls Lartius et Cllius taient tous deux recommandables par leurs
vertus et par leurs sui talents. Le snat dcida que lun deux nommerait lautre.
Cette dcision, loin dexciter une lutte dambition, fit natre un combat de
modestie. Chacun des consuls donna sa voix son collgue qui la refusa. Cette
rare dispute dura vingt-quatre heures : enfin les instances de leurs parents et de
leurs amis communs forcrent Lartius consentir que son collgue le nommt
magister populi (matre du peuple). Cette charge fut plus connue dans la suite sous
le titre de dictateur1.
Lartius, premier dictateur, cra un matre de la cavalerie (magister equitum), charg
dexcuter tous ses ordres et donna cette charge Spurius Cassius, consulaire,
cest--dire, qui avait t dj consul. Le dictateur reut le pouvoir illimit de

1 An de Rome 256. Avant Jsus-Christ 497.

faire la guerre ou la paix, de prendre seul toutes les dcisions ncessaires en


administration, et de juger sans appel. Il doubla le nombre des licteurs, et leur fit
reprendre les haches, moins pour sen servir que pour effrayer.
Ce pouvoir absolu saisit le peuple de crainte ; priv de la ressource dun appel
aux curies, son obissance fut sans bornes comme lautorit du dictateur.
Les plaintes cessrent ; on prit les armes. Le dnombrement produisit cent
cinquante mille sept cents hommes au-dessus de seize ans. Lartius en forma
quatre corps darme, il commanda le premier, donna le second Cllius, le
troisime au gnral de la cavalerie, et le quatrime son frre Spurius Lartius,
quil chargea du soin de dfendre la ville.
Un corps de Latins stait avanc imprudemment sur le territoire de Rome ;
Cllius le battit et fit beaucoup de prisonniers. Le dictateur prit gnreusement
soin des blesss, et renvoya les prisonniers sans ranon, avec des ambassadeurs
patriciens qui dterminrent les Latins retirer leurs armes, et conclure une
trve dun an.
Aprs ce double succs des armes et des ngociations, le dictateur rentra
Rome sans avoir exerc aucune rigueur ; et, sans attendre le temps prsent, il
abdiqua et nomma des consuls. Cette sagesse du premier dictateur fit aimer la
dictature, seul remde efficace que limparfaite constitution de Rome pouvait
appliquer aux maladies d la libert. Lartius traa par ses vertus une route que,
pendant plusieurs sicles, tous les dictateurs suivirent jusquau moment fatal de
la chute de la rpublique.
Un dcret du snat, rendu sous les nouveaux consuls, permit aux femmes latines
maries avec des Romains et aux Romaines maries avec des Latins, de se fixer
dans celui des deux pays quelles prfreraient. Toutes les Latines restrent
Rome ; toutes les Romaines y revinrent.
A lexpiration de la trve, la guerre recommena. Les consuls Aulus Posthumius
et Titus Virginius crurent une dictature ncessaire. Le choix tomba sur
Posthumius, qui nomma butius Elva gnral de la cavalerie. Des deux cts on
se mit en campagne, et les deux armes se rencontrrent prs du lac de Rgille.
Les forces romaines montaient trois mille chevaux et vingt-quatre mille
fantassins, celles des Latins quarante mille soldats et trois mille cavaliers.
Sextus Tarquin commandait laile gauche des Latins ; Octavius Manilius la droite.
Le centre, compos des Romains bannis, avait pour chef Titus Tarquin : Tite-Live
met sa place le vieux roi de Rome, g alors de quatre-vingt-dix ans. La
gauche des Romains tait dirige par butius, la droite, par Virginius ; le
dictateur commandait le centre. Celui-ci voulait retarder le combat cause de
lingalit des forces ; mais ds que les Romains aperurent les Tarquin la colre
sembla doubler leur nombre. Ils demandrent grands cris quon laissa le champ
libre leur courage. Dans ce mme moment le dictateur apprit que les ennemis
attendaient un renfort. Trouvant alors tout dlai dangereux, il donne le signal du
combat.
Les deux armes volent lune au-devant de lautre ; on se heurte, on se presse,
on se mle : tous sattaquent corps corps. Les chefs se battent comme les
simples soldats : le centre des Latins plie ; Titus est bless ; il sabsente un
moment. Sextus Tarquin accourt et rallie les fuyards : le combat se rengage ;
butius et Manilius se percent tous deux de leurs lances ; mais ce dernier, aprs
stre fait panser, revient au combat. Valrius, frre de Publicola, et lieutenant

dbutius, aperoit Tarquin, lattaque, et le force se retirer. En le poursuivant,


Valrius est bless mort ; et, les Latins reprennent lavantage. Le dictateur,
voyant sa gauche battue par les exils, y fait passer de la cavalerie qui les
enfonce et les met en fuite. Titus Tarquin prit dans la mle. Manilius veut
secourir les siens ; un gnral romain, Herminius, le perce de sa lance, le tue, et
se voit frapp dun coup mortel au moment o il voulait enlever larmure de son
ennemi. Laile gauche des Latins, commande par Sextus Tarquin, rsistait
encore : le dictateur charge la tte de sa cavalerie ; Sextus, se voyant vaincu,
se prcipite avec fureur au milieu des Romains, renverse tout ce quil rencontre,
et, couvert de blessures, tombe et meurt plus glorieusement quil navait vcu.
Les Latins prirent la fuite, et leur camp devint la proie du vainqueur. Ils perdirent
trente mille des hommes dans cette journe.
Les Romains racontaient quils avaient vu deux cavaliers dune taille plus
quhumaine, marchant leur tte, faisant un grand carnage des ennemis, et que
le soir mme ils parurent Rome sur la place, annoncrent la victoire, et
disparurent. On les prit pour Castor et Pollux. Tite-Live ne parle pas de cette
fable, et dit seulement quaprs cette guerre on rigea un temple Castor.
Le dictateur rentra triomphant dans Rome ; les Latins se soumirent et
demandrent la paix.
Les Volsques, leurs allis, arrivs trop tard leur secours, staient retirs. Le
snat, dlibrant sur les propositions pacifiques des Latins, leur rpondit : Vous
mritez dtre punis ; mais Rome prfre la gloire de la clmence au plaisir de la
vengeance. Notre origine est commune ; retournez dans vos foyers ; rendeznous nos dserteurs ; chassez de chez vous nos bannis, et nous accueillerons
vos demandes.
Peu de temps aprs, les ambassadeurs latins revinrent Rome, amenant les
dserteurs enchans, et dclarant que les bannis taient sortis de leur territoire.
Par ces sacrifices ils obtinrent la paix qui termina la guerre des Romains contre
les tyrans. Elle avait dur quatorze ans.
Tarquin, g de quatre-vingt-dix ans, dpouill mort de sa couronne, priv de sa
famille, chass par les Latins, par les trusques et par les Sabins, se retira en
Campanie, Cumes, chez le tyran Atistodme, et y mourut. La nouvelle de sa
mort causa une joie universelle Rome1.

CHAPITRE QUATRIME
TOUTE autorit abuse de ses avantages. Les snateurs, dlivrs de la crainte des
tyrans, crurent pouvoir sans danger opprimer le peuple que leur injustice porta
la rvolte.
Les Volsques et les Herniques, informs de la division qui rgnait Rome,
saisirent le moment favorable pour lattaquer. Ils communiqurent leur projet
aux Latins ; mais ceux-ci livrrent leurs ambassadeurs au snat, et lavertirent
du danger qui le menaait.

1 An de Rome 258. Avant Jsus-Christ 495.

Sous le consulat dAppius Claudius et de Publius Servilius, la fermentation


populaire saccrut et prit le caractre le plus alarmant. Un citoyen se prsente un
jour au milieu de lassemble du peuple ; il porte une longue barbe, sa robe est
dchire, la pleur de son visage, ses cheveux hrisss et son regard farouche
permettent peine ses anciens compagnons darmes de reconnatre en lui un
brave centurion couvert de cicatrices.
On sattroupe, on lentoure, on linterroge : il dit qui les Sabins avaient ravag
son champ et pris son troupeau ; quon nen avait pas moins exig de lui le tribut
; que pour le payer, ayant emprunt gros intrts et vendu tout ce quil
possdait, son crancier inflexible le retenait chez lui, le traitait non seulement
comme un esclave, mais en criminel, et le frappait frquemment de verges, dont
il portait et montrait les marques.
A cette vue, un cri gnral slve, lindignation saccrot en se rpandant. La
foule accourt de tous les quartiers de la ville ; on menace les snateurs- ; les
dbiteurs montrent leurs chanes et leurs cicatrices ; ils demandent violemment
lassemble du snat.
Peu de snateurs osent y suivre les consuls comme ils se trouvaient en trop petit
nombre pour dlibrer, ils attendent leurs collgues. Ce retard est regard
comme une trahison ; la sdition redouble de violence ; enfin les snateurs
arrivent, et la dlibration commence. Au mme instant se montre un courrier
envoy par les Latins pour annoncer quune nombreuse arme de Volsques
march sur Rome. Cette nouvelle consterne le snat, et rpand la joie parmi le
peuple. Les dieux, disait-il, nous envoient des vengeurs ; les snateurs
recueillent seuls tous les fruits de la guerre ; ils doivent seuls en courir les
dangers. Il jure de nouveau de ne pas senrler. Le snat se spare.
Servilius, consul, se prsente lassemble du peuple : Lennemi, scrie-t-il, est
vos portes ! Il nest plus question de dlibrer ! Il faut agir ! Il serait galement
honteux au snat de vous faire des concessions par crainte, et vous de les
exiger, et de vous faire payer pour combattre ! Chacun ne doit plus soccuper
que du salut de la patrie : aprs la campagne nous parlerons de nos intrts.
Jusqu la paix que toute discussion cesse entre nous. Le snat accorde un sursis
aux dbiteurs pendant toute la dure de la guerre.
La, modration et la sage fermet du consul apaisent tout--coup la furie du
peuple, comme un doux rayon dissipe un orage. Daprs ses ordres, on fait un
dnombrement qui produit cent cinquante mille sept cents hommes. Chacun
senrle avec ardeur ; on marche, on j oint lennemi. Les dbiteurs demandent
les premiers, grands cris, le combat. Lintrpidit romaine enfonce les
Volsques, les met en fuite, et livre leur camp au pillage. Le consul conduit
larme Suessa Pomtia, et la prend dassaut. Un riche butin rcompense la
valeur du soldat.
Pendant ce temps, limpitoyable Appius, rest Rome, ordonne damener sur la
place publique trois cents enfants, otages des Volsques de les frapper de verges,
et de leur abattre la tte. Il couvre ainsi le nom romain dune tache odieuse.
De retour Rome Servilius, vainqueur, devait jouir des honneurs du triomphe.
Appius le lui fait refuser par le snat, et laccuse de stre montr trop populaire.
Servilius irrit convoque le peuple au Champ-de-Mars, retrace tous les dtails de
ses, victoires, se plaint de liniquit du snat, et bravant injustement un injuste
dcret, marche en triomphe au Capitole suivi de tous les citoyens.

La guerre finie, le peuple rclama lexcution des promesses quon lui avait
faites. Lorgueilleux consul Appius mprise ses plaintes, rejette ses demandes, et
juge toutes les causes des dbiteurs suivant la rigueur des lois en faveur des
cranciers qui oppriment plus que jamais les pauvres.
Servilius, forc de respecter la loi, et press par le peuple de plaider sa cause,
flotta entre les deux partis et les mcontenta tous deux.
Les consuls se disputaient dans ce moment lhonneur de faire la ddicace du
temple de Mercure. Le peuple, pour les mortifier, en chargea un simple officier
nomm Ltorius. Son ressentiment ne se borna pas cette purile vengeance :
mprisant les jugements dAppius, il sopposa leur excution, et maltraita ses
huissiers en sa prsence. ; et comme il avait fait arrter par ses licteurs un chef
des sditieux, la multitude larracha de leurs mains.
Les nouveaux consuls Vturius et Virginius se trouvrent comme leurs
prdcesseurs entre la crainte dune rvolte et celle de la guerre dont on tait
menac par les Sabins. Dans tous les quartiers, le peuple sattroupait le jour et la
nuit ; rsistant la douceur des consuls, et bravant leur autorit il refusait de
senrler, et dsarmait les licteurs qui voulaient arrter les rfractaires.
Le snat balanait entre lavis de Virginius qui prtendait quon tablit une
distinction entre les dbiteurs ; celui de Largius qui proposait labolition des
dettes, et celui dAppius qui demandait quon nommt un dictateur. On se rangea
enfin ce dernier avis, mais au lieu de choisir un patricien svre, comme le
voulait Appius, on choisit Manius Valrius, connu par la modration de son
caractre. Ce choix calma le peuple.
Valrius leva trois corps darme ; les deux consuls et lui les commandaient. La
fortune couronna leurs armes ; ils remportrent tous des avantages. Le dictateur
gagna une bataille sur les Sabins, et sa victoire lui valut le triomphe. On lui
accorda de plus une place distingue au Cirque et une chaise curule.
Au retour Rome, Valrius, aprs avoir licenci les troupes, fit entrer quatre
cents plbiens dans la classe des chevaliers. Il proposa ensuite au snat un
dcret pour abolir les dettes. Les jeunes snateurs, oubliant le respect d la
dictature, semportrent violemment contre lui. Aprs leur avoir impos silence
pour soutenir son autorit, il sort du snat, convoque le peuple, et dclare que
les snateurs linsultent, et lui font un crime de son amour pour ses concitoyens,
ainsi que du licenciement de larme. Plus jeune, dit-il, je me serais veng de ces
outrages ; mais comme mon ge septuagnaire ne me permet pas den tirer
vengeance, ni de vous faire rendre justice, jabdique une dignit qui vous devient
inutile.
La multitude mue le reconduisit avec honneur chez lui. La colre publique
paraissait au comble : le snat, par un dcret, venait dannuler le licenciement ;
mais le respect pour le serment tait tel alors que les soldats, quoique furieux,
ntant pas dlis par un cong officiel, nosaient quitter leurs enseignes. Ils
obirent donc et se rendirent au camp ; ils voulaient dabord tuer les consuls
pour se dlivrer la fois de leurs serments et de leurs ennemis. Sicinius leur
prouva que ce crime ne les dgagerait pas de leurs liens ; mais il leur proposa,
pour luder le serment et pour calmer leur conscience, de se retirer en
emportant avec eux leurs enseignes quils avaient jur de ne pas quitter.
Adoptant tous avec transport cet avis, ils cassrent leurs centurions, en
nommrent de nouveaux, et se retirrent sur le mont Sacr, nomm Tvron.

Le snat, se repentant alors de navoir pas suivi les conseils de Valrius, envoya
une dputation aux rebelles, afin de les apaiser par des promesses, et de les
ramener lobissance. Sicinius rpondit aux dputs : Nous ne croyons plus
vos paroles ; vous voulez tre seuls matres de la ville, restez-y ; les pauvres ne
vous gneront pas. L o nous trouverons la libert, l sera notre patrie.
Bientt la plus grande partie du peuple se joignit eux sur le mont Sacr ; ils sy
fortifirent observrent une exacte discipline, et ne se permirent-aucun pillage.
Cette bonne police, cet ordre nouveau dans une sdition, la rendaient plus
imposante et plus redoutable.
On devait alors lire de nouveaux consuls ; personne ne se prsenta pour briguer
cet honneur dangereux. On nomma doffice Posthumius Cominius et Spurius
Cassius.
La discussion la plus vive continuait dans le snat. Les jeunes snateurs
opinaient avec Appius pour la svrit et les anciens pour la douceur. Un de ces
derniers, Agrippa Mnnius, qui tenait aux patriciens par son rang actuel, mais
dont la famille avait t tire du peuple par Brutus lorsquil complta le snat,
parla avec tant dloquence de la ncessit demployer la modration pour
rtablir la concorde et pour sauver la patrie, quil runit tous les suffrages.
Daprs son avis on donna des pleins pouvoirs dix snateurs pour traiter de la
paix.
Mnnius, nomm le premier, se rendit avec eux au camp des rebelles ; l, il fit
valoir adroitement cette dfrence du snat ; et, aprs avoir trac un tableau
effrayant des malheurs qui suivent les dissensions, et qui entranent la ruine des
tats, il finit par cet apologue : Dans le temps o les membres du corps humain
ne saccordaient pas comme prsent, ils conspirrent contre lestomac qui, seul
oisif, jouissait du travail de tous les autres. Alors les mains ne voulurent plus
porter des aliments, la bouche les recevoir, les dents les broyer : bientt le corps
tomba en inanition, tous les membres souffrants reconnurent enfin lutilit de
lestomac qui, nourri par eux, leur distribuait le sang, la force et la vie.
Le peuple saisit parfaitement le sens de cette fable, et se lappliqua : Mnnius,
voyant les esprits mieux disposs, proposa, pour terminer tous les diffrends,
daffranchir de leurs dettes les dbiteurs reconnus insolvables, de rendre la
libert ceux qui taient actuellement en prison, et de dcider que le snat et le
peuple, de concert, feraient ultrieurement une loi qui rglerait les droits des
cranciers et ceux des dbiteurs.
Le peuple accueillit ces propositions ; mais il demanda en mme temps pour
saffranchir de lautorit illimite dun dictateur, la cration de deux magistrats
choisis dans les rangs des plbiens, et chargs de veiller leurs intrts et de
prendre leur dfense. Les dputs rapportrent cette demande au snat qui y
adhra.
Appius protesta contre cette innovation, qui, disait-il, causerait la perte de la
rpublique. Malgr sa rsistance, on lut par curies ces deux magistrats. Lucius
Junius Brutus et Caus Sicinius Bellutus exercrent les premiers cette charge. On
les nomma tribuns du peuple. Leurs personnes furent dclares inviolables, et la
loi qui les crait sacre. On lut aussi deux magistrats annuels, sous le titre
ddiles, qui excutaient tous les ordres des tribuns. Ainsi lorgueil et lavarice

des patriciens se virent punis par cette rvolte qui se termina lavantage du
peuple et aux dpens de lautorit du snat1.
Dabord les tribuns ne devaient servir que dappui aux pauvres contre les grands
; bientt on tablit que lopposition dun seul de ces magistrats un dcret du
snat suffirait pour en suspendre lexcution : enfin ils travaillrent avec tant
dardeur et de constance llvation du peuple et labaissement des
patriciens, quon les vit quelquefois plus puissants que les consuls, les arrter et
les mettre en prison.
La paix intrieure rtablie, on soccupa des mesures prendre pour terminer la
guerre contre les Volsques. Posthumius Cominius, commandant larme romaine,
battit les ennemis, sempara de deux villes, et assigea Corioles. Aprs deux
assauts infructueux, il voulait en tenter un troisime, lorsquil apprit que les
Antiates marchaient au secours des Volsques. Le consul alors, partageant son
arme, en laissa la moiti devant Corioles, et conduisit lautre au-devant de ces
nouveaux ennemis.
Largius commandait le corps qui continuait le sige. Dans cette troupe brillait un
jeune officier patricien nomm Marcius, galement ardent pour concevoir et pour
excuter de grandes entreprises. Priv de son pre dans son enfance, sa mre
Vturie, femme dune austre vertu, avait form son caractre, dont lopinitre
fermet causa sa gloire et ses malheurs. Insensible la volupt, infatigable dans
les travaux, intrpide dans les dangers, il tait indomptable dans le combat,
imprieux dans le commandement, et souvent intraitable avec ses gaux.
Les habitants de Corioles, esprant profiter du secours qui leur arrivait, et voyant
larme romaine affaiblie, prennent tous les armes, ouvrent leurs portes et se
prcipitent avec imptuosit sur les assigeants. Les Romains, aprs une
courageuse rsistance, cdent au nombre, et se retirent en dsordre : Marcius,
indign de cette fuite, sarrte avec quelques braves, soutient seul leffort des
ennemis, les force de plier leur tour, et appelle grands cris les Romains.
Ceux-ci, honteux de leur faiblesse, se rallient lui, poursuivent les Volsques,
entrent ple-mle avec eux dans Corioles, et, sen emparent.
Aprs cet exploit, Marcius, suivi de ses braves compagnons, court larme du
consul ; elle tait prte livrer bataille ; les soldats soccupaient, suivant lusage,
dicter leurs dernires volonts, ce qui se faisait en nommant un hritier devant
quatre tmoins.
Marcius apprend au consul la prise de Corioles ; cette nouvelle imprvue rpand
dans le camp romain la confiance, et leffroi dans celui des Antiates. On donne le
signal du combat : Marcius, chargeant le premier, renverse tout ce quil
rencontre, enfonce les rangs, abat les soldats, perce leurs chefs. Quoique
envelopp et assailli de tous cts, il pntre jusquau centre de larme ennemie
; : son audace et sa force y rpandent la crainte ; ses coups taient si terribles
que la foule des guerriers qui lentouraient osait rarement lapprocher, et la peur
semblait tracer un large cercle autour de lui. Cependant, couvert de la nue de
traits quon lui lanait, il allait peut-tre succomber, lorsque llite des troupes
romaines, forme en masse, vole son secours, enfonce les ennemis, souvre un
passage, et arrive jusquau hros quelle trouve presque seul, couvert de
blessures, et entour, comme dun rempart, dune foule de Volsques quil avait
immols. Marcius, ranim par lappui quil reoit, slance et fait un norme
1 An de Rome 261. Avant Jsus-Christ 492.

carnage ; les Volsques prennent la fuite. Il semblait quon navait plus dennemis
combattre, mais des esclaves chasser. La victoire fut complte : les Volsques
signrent la paix, et le trait quils conclurent, grav sur une colonne, apprit seul
la postrit le nom du chef de larme que le jeune Martius couvrit de gloire.
Cependant le consul eut un mrite trs rare, celui de ntre point jaloux des
exploits du jeune guerrier. A la tte des troupes, il le combla dloges, le
couronna de lauriers, lui fit prsent dun cheval richement enharnach ; et lui
donna dix prisonniers avec la dixime partie du butin.
Martius remercia le consul de ses louanges, et refusa ses prsents : il naccepta
que le cheval, et un seul prisonnier quil dsirait dlivrer, parce quil avait t
prcdemment son hte. Cette modration mit le comble sa gloire, et le vu
unanime de larme lui dcerna une rcompense plus durable que les richesses
quil avait refuses : elle lui donna le nom de Coriolan.
La paix conclue ; le consul ramena les troupes Rome, et les licencia. On
renouvela le trait avec les Latins, et on ajouta un troisime jour aux fries
latines. Les diles nouvellement crs furent chargs de la surintendance de ces
ftes.
Dans ce temps mourut Mnnius Agrippa, dont la sagesse avait pacifi Rome.
Les tribuns prononcrent son loge ; et comme il ntait riche quen vertus, le
peuple paya ses funrailles. Le snat, par mulation, ordonna que le trsor public
en acquitterait les frais ; mais aucun citoyen ne voulut accepter son
remboursement.
Rome souffrit alors dune grande disette ; elle avait envoy acheter des bls en
Sicile : le tyran de Cumes sen empara. Les Volsques voulaient profiter de cette
circonstance pour recommencer la guerre ; mais une peste affreuse ravagea leur
pays, et emporta les neuf diximes de leur population. Les Romains, touchs de
leur sort, envoyrent une colonie pour rparer leur perte.
La famine continuait toujours Rome, quoi quon y et reu des secours
dtrurie. Le peuple et les tribuns accusrent les riches daccaparement, et
prtendirent quils navaient envoy chez les Volsques, une colonie de citoyens
pauvres que pour les faire mourir de la peste.
Les consuls sindignaient de voir les tribuns, prendre la parole devant les
assembles, queux seuls croyaient avoir le droit de haranguer. Dans une de ces
altercations tumultueuses, lun de ces consuls dit imprudemment : Nous avons
convoqu lassemble, la parole nous appartient.
Alors ldile Junius scrie : Peuple ! vous lavez entendu ! tribuns, cdez la place
aux consuls. Laissez-les aujourdhui haranguer leur gr ; demain je vous
prouverai ltendue de votre dignit.
Le jour, suivant les tribuns, convoquant le peuple, se trouvrent les premiers sur
la place. Lun deux, Icilius, montant sur les degrs du temple de Vulcain,
proposa une nouvelle loi qui dfendait qui que ce fut, sous peine damende ou
mme de mort, dinterrompre les tribuns dans les assembles quils auraient
convoques. Le peuple vota la loi, et le snat nosa y refuser son assentiment.
Les pauvres, satisfaits de ce triomphe, supportrent avec plus de patience la
disette. Les riches vinrent leur-secours ; on leva une arme pour se
dbarrasser des bouches inutiles : peu dhommes senrlrent ; mais Coriolan les
commandait. Sa faible arme eut dclatants succs, et il revint avec une si

grande quantit desclaves, de bls et de bestiaux que la multitude, qui stait


soustraite au service militaire reprocha aux tribuns de lavoir dtourne de cette
expdition.
Coriolan, regardant le consulat comme une rcompense due ses services, crut
pouvoir obtenir, une charge si bien mrite ; mais la coupe de la gloire enivrait
Marcius : oubliant, que sa rserve avait doubl lclat de ses premiers exploits, il
parut aussi orgueilleux Rome quil stait montr modeste larme. La libert
veut que les magistrats soient populaires ; lusage exigeait que les candidats au
consulat sollicitassent les suffrages de leurs concitoyens. Il existait mme des
hommes appels nomenclateurs, qui disaient aux candidats les noms des
citoyens quils rencontraient, afin quils pussent leur adresser la parole. Le peuple
tait favorablement dispos pour Coriolan, mais le jour de llection, ce fier
guerrier se montra environn de tant de patriciens, il affecta tant de hauteur,
quil semblait commander plutt que solliciter. La multitude choque de cette
arrogance passa subitement de lamour la haine ; elle lut pour consuls M.
Minutius et A. Sempronius
Lorgueil de Coriolan ne put supporter ce refus quil regarda comme un affront.
Tout ambitieux doit saccoutumer aux orages de locan populaire, les calmer au
lieu dirriter leur furie, et capter une bienveillance quon ne peut forcer.
Le caractre de Marcius tait inflexible ; loin de mnager le peuple, sa colre
clata sans me-sure : Dans ce mme temps, les dputs quon avait envoys en
Sicile en ramenrent beaucoup de vaisseaux chargs de bls. Le roi de Syracuse
en donnait une partie aux Romains ; lautre tait achete par les dputs.
La distribution des ces grains devint lobjet dune grande contestation dans le
snat. Les plus sages conseillaient de distribuer gratuitement aux pauvres le bl
donn par le roi, et de vendre le reste bas prix ; les autres voulaient que tout
ft vendu, afin denrichir le trsor public.
Si le peuple veut des distributions comme autrefois, dit Coriolan, quil nous
respecte donc, et quil cesse dusurper nos anciens privilges. De quel droit
attendrait-il des grces de ceux quil insulte ? Je ne maccoutumerai jamais
linsolence de ces magistrats nouveaux qui nous asservissent, et je ne puis
souffrir de ramper comme un esclave aux pieds dun plbien, aux pieds dun
Sicinius, aussi odieux et aussi mprisable que les Tarquin dont nous avons chti
lorgueil. Quil se retire, sil le veut, sur le mont Sacr avec sa populace, je lui en
ouvrirai moi-mme les chemins. Elle se plaint de la famine ; sa rvolte en est la
seule cause, puisque, prfrant la sdition au travail, elle a laiss ses terres
incultes. Point de piti pour ces factieux ! Lexcs du malheur peut seul les
ramener la sagesse.
Les tribuns assistaient cette sance ; le peuple, inform par eux de la violente
sortie de Coriolan, entre en fureur, et veut forcer les portes du snat. Les tribuns
parviennent lui prouver que son courroux ne doit se porter que sur le seul
Coriolan : on envoie des licteurs pour le chercher ; il les maltraite et sort du
snat. Les diles veulent larrter ; les patriciens viennent son secours ; on se
mle, on se heurte, on repousse les tribuns, on frappe les diles. La nuit met fin
au tumulte.
Les jours suivants, se passent en assembles bruyantes quaniment des orateurs
violents. Enfin Sicinius, au bruit des acclamations du peuple propose un arrt qui
condamne Coriolan tre prcipit du haut de la roche Tarpienne. Les autres
tribuns reprsentent linjustice de condamner un citoyen sans lentendre : on

revient leur avis, et on se borne dcider que laccus soit appel en jugement
devant le peuple.
Le superbe patricien refuse avec mpris de comparatre. Cependant, le snat
craignait les fatales consquences qui pouvaient rsulter de lopinitret de
Marcius et de laudace des tribuns. Cherchant capter la bienveillance du peuple,
il rendit un dcret, pour ordonner la vente bas prix de tous les bls. Cette
condescendance ne dcida pas les tribuns se dsister de leur poursuite ; ils
promirent seulement de diffrer le jugement aussi longtemps que les consuls le
dsireraient.
Sur ces entrefaites, les Antiates pillrent les bls qui arrivaient de Sicile ; les
consuls levrent une arme contre eux ; la peur ne leur permit pas dattendre le
combat, ils demandrent la paix.
Les troupes taient licencies, Sicinius convoqua le peuple, et fixa un jour pour
juger Coriolan. Le snat sopposa lexcution de ce dcret, et soutint que
lusage de Rome, sous les rois comme sous la rpublique, tait de proposer au
snat les dcisions importantes avant de les soumettre au peuple.
Le tribun Junius rpondit que la loi Valria permettant dappeler au peuple des
ordonnances des consuls, on ntait pas oblig dattendre dans cette circonstance
un dcret du snat. Nous ne disputons pas, dit-il, cet illustre corps ces
brillantes prrogatives ; mais nous ne souffrirons pas une ingalit qui nous
priverait de nos droits naturels. Coriolan a os dire quon devait dtruire le
tribunat, cette institution que nous regardons comme le plus ferme rempart de la
libert ; le peuple a certainement le droit de citer en jugement lhomme qui
brave tyranniquement les magistrats, et de punir le citoyen qui viole les lois.
Vous voyez, scrie alors Appius, leffet de mes anciennes prdictions ! Ce nest
pas Coriolan, cest le snat entier quon attaque ! Si le peuple sarroge le droit de
juger tous les snateurs, il sera la fois accusateur, tmoin et juge. La loi
Valria navait pour objet que daccorder un soulagement aux plbiens en leur
permettant dappeler au peuple des arrts rendus par les magistrats ; ils abusent
de cette faveur que vous leur avez accorde ; votre condescendance redouble
leurs prtentions. Si vous leur cdez encore aujourdhui, croyez-moi, le snat est
perdu.
Manius Valrius, plus faible ou plus modr, dit quen abandonnant au peuple la
dcision de cette affaire, une telle dfrence sauverait Coriolan. Il proposa tous
les patriciens dassister au jugement pour ramener la multitude la douceur.
Conjurant ensuite Coriolan dabaisser son orgueil et de se justifier avec
modestie, il recommanda aux deux partis la sagesse, la concorde, et un partage
dautorit qui prserverait la fois Rome des excs de la tyrannie et du flau de
lanarchie.
Coriolan alors demanda que les tribuns spcifiassent le crime dont on laccusait.
Ils rpondirent : Nous vous accusons daspirer la tyrannie. Sil ne sagit que de
ce prtendu crime, reprit Marcius, je mabandonne au jugement du peuple.
On fixa le jour o il serait entendu ; le snat voulait quon opint par centuries ;
mais les tribuns firent dcider que ce serait par tribus, forme qui assurait la
majorit aux pauvres.
Lorsque le peuple fut assembl le consul Minutius, montant la tribune, exhorta
les citoyens ne pas juger Coriolan sur quelques mots chapps dans la chaleur
de la discussion. Il retraa vivement les exploits, les travaux de laccus, appela

ses vertus, et reprsenta au peuple quil tait de sa gnrosit de traiter avec


clmence lillustre guerrier qui se livrait sa discrtion.
Le tribun Sicinius reprocha longuement Marcius ses dmarches pour abolir le
tribunat et pour hausser le prix des grains dans le dessein dexciter des troubles
et de parvenir la tyrannie.
Coriolan rpondit laccusation par un compte dtaill de sa vie, de ses combats,
de ses victoires. Rappelant au souvenir du peuple le grand nombre de citoyens
auxquels il avait sauv la vie, il invoqua le tmoignage des officiers et des
soldats prsents, qui appuyaient ses paroles par leurs acclamations et par leurs
larmes : enfin, dchirant ses habits et montrant ses nombreuses cicatrices, il
demanda aux tribuns sils trouvaient l des preuves de son crime et des signes
de sa tyrannie.
Le peuple, touch par ce discours, se montrait dispos en sa faveur ; les tribuns,
craignant leffet de cette motion se prcipitrent la tribune, et reprochrent
vivement Marcius de navoir pas remis au trsor public le butin conquis sur les
Antiates, et de lavoir distribu aux soldats pour en faire des instruments de son
ambition.
Coriolan, troubl par cette attaque imprvue, ne put se contenir plus longtemps ;
il rpondit avec violence, laissant chapper des plaintes indiscrtes et
dimprudentes menaces. Son emportement irrita lesprit lger du peuple ; les
tribuns, profitant de ce changement, rsumrent soudain leur accusation, et
conclurent au bannissement perptuel.
On alla aux voix ; neuf tribus opinrent pour labsolution et douze pour la
condamnation. Ce triomphe sur les patriciens donna au peuple plus dorgueil et
de joie que toutes les victoires quil avait remportes sur les nations trangres.
Coriolan, reconduit par ses amis en pleurs, ne donna pas une marque de
faiblesse1. La vue de sa femme et de sa mre qui dchiraient leurs vtements
namollit point son courage. Aprs leur avoir conseill la patience, seul remde
convenable dans un tel malheur, il leur recommanda ses enfants, ne voulut rien
emporter dans son exil et partit accompagn dun petit nombre de clients qui le
suivirent jusquaux portes de la ville.
Il ne dit personne le lieu quil choisissait pour sa retraite. La colre, et le dsir
de la vengeance, le conduisirent Antium, chez les Volsques. Ces peuples
puissants, vaincus par les Romains gardaient dans leur me de profonds
ressentiments. Chaque jour augmentait leur jalousie et leur animosit, et
Coriolan concevait lespoir coupable de les entraner facilement la guerre pour
venger leurs communes injures.
Il demanda lhospitalit lhomme le plus distingu de ce pays par sa naissance,
sa richesse et ses exploits ; il se nommait Attius Tullus. La haine quils
ressentaient tous deux contre Rome fut le lien de leur amiti.
Tullus tait impatient de profiter des dissensions qui agitaient la rpublique, et
de lincapacit des chefs qui la gouvernaient. Coriolan lui conseilla de diffrer
lexcution de ses desseins pour en assurer les succs, de rparer les pertes que
son pays avait prouves par la guerre et par la peste, daugmenter, de
discipliner larme, et surtout de se conduire avec assez dadresse pour faire
rompre le trait par les Romains ; car, dans cet ancien temps, on combattait
1 An de Rome 263. Avant Jsus-Christ 490.

avec incertitude et faiblesse lorsquon croyait avoir contre soi la justice et les
dieux.
Peu de temps aprs on clbra des jeux publics Rome : Tullus envoya toute la
jeunesse volsque ; et comme on trouvait difficilement des logements dans les
maisons particulires pour un si grand nombre dtrangers, la plupart se
retirrent dans les temples et dans les lieux publics.
Un Romain, suborn par Tullus, vint avertir les consuls que les Volsques avaient
form le projet de les attaquer limproviste et de mettre le feu la ville. Sur ce
rapport trop lgrement accueilli, le snat convoqu ordonna aux Volsques, sous
peine de la vie, de partir linstant de Rome.
Tullus, sorti le premier, attend sur la route ses concitoyens, les harangue, et les
enflamme du dsir de se venger dun affront aussi sanglant.
De retour Antium, cette jeunesse irrite communique sa fureur tout le peuple
; les Volsques sassemblent, dclarent la guerre aux Romains pour avoir enfreint
le trait, et confrent le commandement de larme Tullus et Coriolan.
Celui-ci, la tte dune troupe dlite, entra sans perdre de temps sur le
territoire de Rome quil ravagea, en prenant la prcaution perfide dpargner les
terres des patriciens, afin daugmenter dans la ville la mfiance et la discorde.
Bientt Coriolan, commandant une des deux armes leves par les Volsques,
sempara de la ville de Circ, colonie romaine, et se jeta sur les terres des Latins,
dans lespoir dloigner les Romains de leurs murs et de leur livrer bataille ; mais
Rome, trop divise, ntait pas prte combattre.
Lanne suivante, sous le consulat de Spurius Nautius et de Sextus Furius,
Coriolan savana jusqu deux lieues de Rome. La terreur rgnait dans la ville ;
le peuple, nagure si orgueilleux, demandait bassement quon implort la
clmence du banni. Le snat, gardant plus de dignit, dcrta quon ne parlerait
de paix que lorsque les Volsques auraient vacu le territoire romain ; mais
bientt la multitude souleve le fora de cder ses craintes.
On envoya donc Coriolan des ambassadeurs chargs de lui offrir son rappel et
de lui demander la paix. Il rpondit avec hauteur que Rome devait restituer
toutes ses conqutes aux Volsques, et leur accorder le droit de cit comme aux
Latins, et que, si elle refusait ces propositions, il saurait lui prouver que lexil
navait fait quaccrotre ses forces et son courage.
Le snat, dans lespoir de flchir son courroux et dobtenir des conditions plus
douces, fit partir pour son camp une nouvelle dputation, compose des plus
anciens snateurs, des pontifes et des augures. Coriolan persista durement dans
ses refus.
Le pril devenait imminent ; le peuple, prompt punir et lent combattre, ne
fondait plus son espoir sur ses armes. Tout coup les dames romaines, qui
connaissaient la pit filiale de Coriolan, seule vertu que sa vengeance lui et
laisse, se rassemblent chez sa mre Vturie, et la supplient dessayer son
pouvoir sur le cur de son fils.
Cette noble Romaine se met leur tte avec Volumnie sa belle-fille, et ses deux
enfants. Elles sortent de la ville, pntrent, dans le camp ennemi, et se
prsentent aux regards de Coriolan.

Cet implacable guerrier, insensible aux prires du snat, aux supplications des
consuls et des pontifes, aux gmissements de sa patrie, smeut, se trouble la
vue de sa mre, descend en tremblant de son tribunal, et veut se jeter dans ses
bras. Attends, dit-elle, avant que je consente tembrasser, que je sache si je
parle un fils ou un ennemi, si je suis ta mre ou ta captive. Comment, sans
frmir, as-tu pu, ravager la terre qui ta nourri ? Comment, la vue de Rome,
nas-tu pas dit : Jattaque les murs sacrs qui renferment mes pnates, mes
dieux, ma mre, ma femme et mes enfants. Malheureuse ! Si je ntais pas
mre, Rome ne serait point assige ! Si je navais pas de fils, je mourrais
indpendante au sein dun pays libre ! Mais je suis moins plaindre que toi, car
jai moins longtemps souffrir ; et tu te donnes plus de honte que tu ne me
causes de malheurs. Rentre en toi-mme, Coriolan, et dcide du sort de tes
enfants. Si tu poursuis tes criminels projets, ils ne peuvent attendre quune mort
prmature ou un long esclavage.
ces paroles, que rendaient plus touchantes encore les soupirs et les
gmissements de toutes les dames romaines, le fier Coriolan sattendrit ;
lorgueil cde la nature ; il se jette dans les bras de sa mre et scrie :
Vturie, vous remportez sur moi une victoire qui me sera funeste !
Il se rendit aux vux de sa patrie, leva le sige et se retira.
Rome ainsi dlivre, conclut la paix avec les Volsques. On ne connat point avec
certitude le sort de Coriolan ; quelques historiens disent que Tullus, jaloux de sa
renomme, le fit assassiner au milieu dune meute populaire. Tite-Live et Fabius
Pictor prtendent quil vcut longtemps, et quil mourut dans lexil. A lappui de
leur opinion, on rapporte de lui ce mot, quil rptait, dit-on, souvent : Cest
surtout dans la vieillesse que lexil est un grand malheur !
Les Volsques et les Romains honorrent sa mort par leurs regrets. Les dames
romaines portrent son deuil. Il fallait le prendre lorsquil arma ltranger contre
sa patrie !
Les Romains, loin denvier aux femmes la gloire davoir sauv leur pays,
immortalisrent leur dvouement par lrection dun temple ddi la fortune
des femmes. On le construisit dans le lieu mme o Vturie avait vaincu et
dsarm son fils.
Les annes suivantes furent signales par des guerres heureuses contre les
Herniques, les Volsques et les ques. Lorsque la paix les eut termines, Rome vit
lever dans son sein une semence de troubles que la sagesse du peuple et la
modration du snat cherchrent dabord touffer, mais qui, se dveloppant
dans la suite, devint la cause des grands troubles de la rpublique.
Spurius Cassius et Pruculus Virginius taient consuls 1 . Le premier, plus
audacieux quhabile, navait d qu ses intrigues les honneurs du triomphe quon
lui avait dcerns. Son ambition dmesure aspirait au pouvoir absolu.
Cherchant se rendre populaire, pour y parvenir, il proposa au snat de
distribuer au peuple, par portions gales, les terres conquises. Selon lantique
usage, on en vendait une partie destine payer les frais de la guerre ; on en
rservait une autre pour augmenter le revenu public ; le reste tait donn aux
pauvres.

1 An de Rome 268. Avant Jsus-Christ 485.

Quelques patriciens avides avaient trouv le moyen de se faire, adjuger bas


prix les portions des terres vendues. Cassius, slevant contre cet abus, voulait
les leur faire restituer.
Cette loi agraire, propose au snat, y rpandit lalarme ; le consul Virginius
sopposa son adoption, et le peuple, loin dtre aveugl par une basse cupidit,
partagea son opinion, jugeant dailleurs que la faveur quon lui offrait serait
illusoire, puisque les Latins, extrmement nombreux, devaient, daprs le trait
dunion, tre compris dans ce partage.
Cassius, djou par ce refus sans tre dcourag, eut recours un autre moyen.
Il proposa de faire rembourser aux pauvres, par le trsor, largent quils avaient
donn pour acheter les bls envoys par Glon, roi de Syracuse ; mais loin de
gagner par cet avis laffection du peuple, comme il lesprait, il veilla ses
soupons. Ce peuple clairvoyant saperut que Cassius voulait acheter la
tyrannie, et prouva par sa rsistance quil savait prfrer la pauvret la
servitude.
Fort de lopinion publique, le snat, adoptant lavis dAppius, rejeta les deux
projets, et ordonna quon nommerait dix magistrats consulaires i sous le nom de
dcemvirs, chargs de dcider quelles seraient les portions de terre quon devait
vendre, affermer, ou distribuer au peuple. Leur rglement devait tre soumis
lapprobation des consuls.
Lanne daprs, sous le consulat de Servius Cornlius et de Quintus Fabius,
Cassius fut accus de conspiration. On le convainquit davoir amass des armes,
davoir reu de largent des Herniques, et davoir corrompu un grand nombre de
citoyens qui laccompagnaient toujours. Ladresse de ses rponses, le souvenir
de ses services, trois consulats et deux triomphes ne purent le sauver. Il fut
condamn mort, et prcipit du haut de la roche Tarpienne.
Cet acte de justice, privant le parti dmocratique dun ferme appui, redoubla
lorgueil des patriciens. Moins sages que le peuple, ils diffrrent la nomination
des dcemvirs et les distributions promises.
Ce manque de foi fit renatre les dissensions entre le snat et les plbiens.
Plusieurs guerres entreprises contre les ques suspendirent ces dbats ; car,
dans tout pays libre, le danger commun rallie les esprits, et la tranquillit
intrieure rgne lorsque la paix extrieure est trouble.
Cependant la nomination des dcemvirs se retardant toujours, lhumeur des
plbiens saccrut ; et lorsque les consuls Cso Fabius et Spurius Furius
voulurent les faire marcher de nouveau contre les Volsques et les ques, ils
refusrent de senrler avant ladoption de la loi agraire, que le tribun Icilius
voulait faire passer.
Appius Claudius tira le snat dembarras, en lui conseillant de gagner quelquesuns des tribuns, lopposition dun seul suffisant pour arrter toute rsolution : cet
adroit avis fut adopt. Quatre tribuns se dclarrent, contre Icilius, et lon dcida
quil ne serait plus parl de cette loi jusqu la fin de la guerre.
Elle fut heureuse pour Furius qui remporta de grands avantages : son collgue
Fabius, aussi brave, mais plus faible, se vit moins heureux ; son arme,
indiscipline, prit la fuite. Cette dfaite et la division des esprits Rome
rveillrent les esprances des vieux ennemis de la rpublique. Ltrurie arma
tous ses habitants et mme les esclaves.

Les consuls, effrays par la dfection rcente de larme de Fabius, se


renfermaient dans leur camp, et nosaient combattre avant dtre plus srs des
dispositions de leurs soldats. Les ennemis sapprochaient jusquaux portes du
camp, insultaient les Romains, et les traitaient de femmes et de lches.
Cependant deux passions, opposes agitaient les soldats romains. La haine
contre les patriciens les disposait humilier leurs gnraux, et la colre contre
lennemi enflammait leur courage. Ce dernier sentiment lemporta : ils pressrent
les consuls de combattre. Ceux-ci, dissimulant leur joie, rpondirent quil ntait
pas encore temps, et quils puniraient ceux qui combattraient sans ordre. Ce
refus, comme ils le prvoyaient, irrita les dsirs de larme : tous les soldats
demandrent grands cris la bataille. Je sais, leur dit Fabius, que les Romains
peuvent vaincre ; mais je doute encore sils le veulent. Je ne donnerai point le
signal quils naient tous jur de ne rentrer Rome que victorieux. Ils ont tromp
leur consul, mais ils ne tromperont jamais les dieux. Toute larme fit le serment
et le tint.
Le combat fut long et sanglant ; le consul Manlius, poursuivant laile gauche de
lennemi, se vit envelopp par les trusques. Son lieutenant Quintus Fabius,
tomba perc de coups ; le consul M. Fabius avec Cso, son autre frre, charge
lennemi, dgage les Romains et reoit les derniers soupirs de son frre.
Cependant Manlius, bless, ne put soutenir le courage de sa troupe qui
commence plier ; mais Fabius accourt et la rallie. Manlius, reprenant ses forces
et ses armes, se joint lui, et tous deux font un grand carnage des trusques.
Pendant ce temps un corps ennemi dtach stait empar du camp romain.
Manlius, inform de cette nouvelle, y revint, les trouva occups piller, et les y
enferma. Le dsespoir accrut leur courage ; ils se prcipitrent sur les Romains,
turent le consul, forcrent les portes du camp, et se firent jour ; mais ils
retombrent ensuite dans les mains de Fabius qui les tailla en pices.
Jamais Rome navait remport de victoire aussi sanglante et contre des ennemis
si nombreux. On dcerna le triomphe au consul Fabius ; mais il refusa cet
honneur qui lui cotait la perte de son frre.
Les Volsques et les Viens continuaient toujours leurs attaques contre la
rpublique ; et, malgr leurs dfaites, ils ravageaient sans cesse le territoire
romain. Le snat, pour mettre un frein leur brigandage, aurait voulu construire
une forteresse et y placer une garnison ; mais la rpublique tait puise
dhommes et dargent.
Fabius Cso, prenant alors la parole, demanda la permission de faire seul avec
sa famille, les dpenses de cette construction, et de fournir les guerriers qui
devaient la dfendre.
Le peuple, enthousiasm de cette offre gnreuse, dit que sil existait Rome
deux familles comme celle des Fabius, la nation pourrait se reposer sur elles de
sa dfense, et jouir pendant la guerre de la plus profonde paix.
La civique proposition de Cso ft accepte. Le lendemain on vit le consul avec
trois cent six soldats, tous de sa famille, tous patriciens, tous dignes de
commander une arme, sortir de Rome, et, marcher contre Vies, suivi dune
troupe nombreuse damis et de clients. Les vux et les acclamations du peuple
accompagnaient leur marche. Ils ravagrent le territoire des Viens, et btirent
sur une montagne une forteresse imposante. Cet exemple de patriotisme,
enflammant les citoyens favorisa les armes du consul milius qui battit

compltement les ques et les Volsques ; mais on lui refusa le triomphe pour
avoir accord une paix trop avantageuse lennemi.
Les peuples voisins de Rome, aussi belliqueux que les Romains, rompaient les
traits aussi promptement quils les avaient conclu. Les victoires ne donnaient
que de la gloire et du butin ; les forces restaient peu prs gales, et les traits
de paix ntaient que de courtes trves. Rome prouva quelques revers sous le
consulat de Servilius. Furius la vengea des ques ; quelque temps aprs les
trusques tendirent un pige la vaillante famille de Fabius : ils dispersrent un
grand nombre de bestiaux dans les campagnes voisines de leur forteresse, et y
placrent une embuscade. La garnison sortant du fort pour semparer de ces
troupeaux, se trouve tout coup environne par larme trusque. Les braves
Fabius se forment en coin, se dfendent avec un courage hroque ; percent la
foule qui les entourait, et parviennent jusqu leur montagne ; mais l ils
trouvent une arme de Viens qui les attendait, et qui les accable de traits. Les
trois cents hros, aussi intrpides que les Spartiates des Thermopyles,
combattent les deux armes avec le courage du dsespoir, prfrant la mort la
captivit. Aucun ne voulut se rendre ; ils prirent tous.
Tite-Live prtend quil ne resta de cette famille quun enfant nomm Quintus
Fabius Vibulanus, souche de lillustre famille des Fabius, qui opposa dans la suite
au grand Annibal un rival digne de lui : Rome mit au nombre des jours nefasti le
jour de leur mort.
Ce dsastre fut suivi par une grande dfaite des Romains. Les trusques
battirent compltement, le consul Mnnius, et savancrent jusquaux portes de
Rome. Lautre consul, Horatius, accourut et dlivra la ville ; mais il ne put
empcher les ennemis de se fortifier dans le Janicule, do ils sortaient pour
ravager le territoire romain, comme le leur avait t dvast par les Fabius
Lanne suivante, ils battirent encore Servilius, qui savana contre eux avec plus
dardeur que de prudence. Son collgue Virginius le sauva du pril o il stait
engag. Les tribuns du peuple citrent Servilius en jugement. Il se dfendit avec
modestie mais avec fermet. Loin de sabaisser la prire, il reprocha au peuple
son inconstance, son injustice, et aux tribuns labus quils faisaient de leur
autorit. Dans ces anciens temps on connaissait plus lmulation que la jalousie.
Virginius plaida la cause de son collgue et le fit absoudre.
Ce mlange de revers et de succs, prouv par les Romains dans le premier ge
de leur rpublique, tait une suite dducation que la fortune leur donnait pour
les aguerrir, pour les fortifier, et pour les prparer la conqute du monde. Si
ces premiers obstacles navaient point arrt leur grandeur naissante, ils se
seraient probablement amollis, par des triomphes faciles. Leur puissance
colossale fut le fruit des efforts laborieux de leur jeunesse.
Le consul Valrius ddommagea Rome des dfaites de Servilius. Il triompha des
Sabins et des trusques ; il accorda aux Viens, aprs les avoir battus, une trve
de quarante ans.
Les troubles reparurent Rome avec la paix ; on redemanda vivement la loi
agraire et la nomination des dcemvirs. Le tribun Gnutius excitait le peuple et
voulait mettre en accusation les consuls de lanne prcdente. Ceux-ci se
prsentrent alors au snat que si lon souffrait cette indignit, ils ne voyaient
pas pourquoi on lirait des consuls qui ne seraient destins qu devenir les
esclaves des tribuns.

Le jour de lassignation arriv, le peuple en foule attendait Gnutius ; il ne se


prsente point, limpatience redouble : tout coup, on apprend quil a t trouv
mort dans son lit. A cette nouvelle, la joie du snat clate et la frayeur saisit les
tribuns.
Dans ce mme moment un officier plbien, nomm Volron, et distingu par sa
vaillance et par sa force prodigieuse, est arrt par les consuls, parce quil
refusait dobir leurs ordres et de senrler comme simple soldat. Lun des
consuls commande quon le frappe de verges. Jen appelle au peuple, scrie
Volron, et non pas aux tribuns qui aiment mieux voir tranquillement un citoyen
battu de verges leurs yeux, que de sexposer se faire tuer dans leur maison.
En prononant ces mots, il renverse par terre les licteurs, et se jette au milieu de
la foule qui prend sa dfense. On brise les faisceaux des licteurs ; les consuls
sont chasss de la place publique, et poursuivis jusquaux portes du snat.
Des deux cts la querelle schauffe ; la cause de Volron devient celle du
peuple ; cette affaire prive fait oublier toutes les affaires publiques, on ne
soccupe plus mme de la loi agraire, et le peuple, obtenant, aprs de longues
disputes, la libert de Volron, crut avoir pleinement triomph du snat.
Lanne suivante Volron fut lu tribun. Voulant abaisser les patriciens, il proposa
au peuple une loi pour faire lire ses magistrats par les tribus qui se
rassembleraient sans prendre dauspices et sans attendre les ordres du snat.
Llection des tribuns se faisait jusque-l par les curies qui exigeaient ces
formalits.
Le snat, pour parer ce coup mit dans ses intrts deux tribuns, dont lopposition
prolongea la contestation sans la terminer.
Une peste terrible, qui se rpandit dans Rome, calma le feu de ces dissensions ;
mais, sous le consulat dAppius Claudius et de Titus Quintius, Volron, lu de
nouveau tribun, redoubla dactivit pour faire adopter sa loi.
Appius, irrit, conseillait au snat des moyens violents ; Titus penchait pour la
douceur, et la modration de son caractre commenait calmer lardeur du
peuple, lorsque tout coup, Appius, se laissant emporter par la fougue de ses
passions, pronona un discours si insultant contre le peuple et contre ses
magistrats, quil porta au plus haut degr la fureur populaire.
Lassemble du peuple annonait la sdition ; tous voulaient se venger ; mais,
dans ce tumulte, aucun avis ne pouvait prvaloir, ni runir les suffrages.
Tout coup le tribun Ltorius scrie : A demain, citoyens ; jagis mieux que je
ne parle : demain je prirai ou je ferai passer la loi, et je vengerai vos injures.
Le jour suivant, une grande foule lentoure : il ordonne de faire sortir de
lassemble quelques jeunes patriciens, et de les arrter. Le consul Appius sy
oppose ; le tribun commande quon se saisisse du consul lui-mme ; le consul
veut que les licteurs semparent du tribun ; tout le peuple se dclare pour son
magistrat et les patriciens pour leur chef.
On tait au moment de dcider la querelle par un combat, lorsque Titus Quintius
monte la tribune, invite son collgue se retirer, et, calme peu peu par la
sagesse de son loquence le courroux du peuple. II lui reprsente tous les
malheurs des troubles civils, la ncessit de lunion entre les ordres de ltat,
lobligation impose chacun deux de soutenir leurs droits par la raison et non
par la violence. Il assure les plbiens quils obtiendront tout du snat, pourvu

quils respectent sa dignit, et il propose enfin au peuple de soumettre


lapprobation de ce corps la loi quil dsire.
On se range unanimement son avis ; le snat se rassemble, et, malgr la vive
rsistance dAppius, la loi est adopte et publie du consentement des deux
ordres.
Cette affaire termine, on soccupa de la guerre que les Volsques et les ques
venaient de renouveler. Appius, dur et inflexible larme comme au snat, tait
ha dans les camps comme la ville : les soldats se plaisaient irriter sa violence
et contrarier ses volonts. Sil voulait presser leur marche, ils sarrtaient ; sil
leur ordonnait de se ralentir, ils prcipitaient leurs pas ; enfin larme porta la
haine jusqu prendre la fuite devant lennemi pour faire battre le consul, et elle
ne consentit livrer bataille que pour dfendre son camp.
Appius voulut svir ; on mprisa ses ordres ; dcourag par cette indiscipline, il
ordonna la retraite ; lennemi attaqua son arrire-garde, et la mit en droute.
Rentr sur le territoire romain, le consul fit battre de verges et dcapiter les
centurions, et il condamna toute larme tre dcime. Ainsi la mort en frappa
une partie, et la terreur tout le reste.
Lautre consul, aussi aim des troupes que son collgue en tait ha, porta leffroi
chez les ques et ravagea leur pays. Les soldats, de retour Rome, disaient que
le snat pouvait juger par ces vnements combien il importait de donner aux
armes un pre et non un tyran.
Sous le consulat, de Lucius Valrius et de Tibrinus milius, les tribuns
renouvelrent la demande de la loi agraire. milius parla en faveur de la loi ;
Appius sy opposa avec sa violence accoutume, dclamant contre le tribunat, et
dclarant que la rpublique tait perdue si on ne labolissait.
Les tribuns profitrent de son imprudence, le citrent et laccusrent devant le
peuple. Jamais cause navait plus effray les patriciens et anim les plbiens.
Le fier Appius rejette tous les conseils de la sagesse. Il parat dans lassemble
populaire avec le mme orgueil quau snat. Loin demployer la prire, il se livre
aux reproches ; ce nest point un coupable qui se dfend, cest un consul qui
commande ; et loin de plaider comme un accus, il tonne comme un accusateur.
Laudace plat toujours, mme celle dun ennemi. Lintrpide tmrit dAppius
saisit le peuple de crainte et dtonnement, et les tribuns, voyant la colre
publique suspendue par une sorte dadmiration, remettent la cause un autre
jour. Dans lintervalle, Appius mourut, et le peuple permit son fils de prononcer
devant lui son loge.
Pendant lespace de huit annes, les Romains renouvelrent, sans vnements
dcisifs, leurs guerres accoutumes contre les tats voisins. La division des deux
ordres de ltat durait toujours ; enfin le peuple irrit refusa de procder
llection des consuls, de sorte que Titus Quintius et Quintus Servilius, ne furent
lus que par les patriciens et par leurs clients1. Ils nen commandrent pas moins
les armes avec succs, et prirent mme sur les Volsques la ville dAntium.
Peu de temps aprs, les consuls Tibrinus milius et Quintus Fabius, le seul
descendant des Fabius, firent accorder, par le snat au peuple les terres prises
sur les Antiates ; et comme peu de citoyens, mme des plus pauvres, voulurent

1 An de Rome 286. Avant Jsus-Christ 467.

sy tablir, on y plaa des Latins et des Herniques. A cette poque le


dnombrement produisit cent vingt-quatre mille deux cent quatorze citoyens en
tat de porter les armes.
La guerre contre les peuples voisins occupait Rome chaque anne. Les plus
fcheux revers ne dtruisaient pas les tats, et les victoires les plus clatantes
augmentaient peu leur territoire. Le consul Spurius Furius, stant avanc
imprudemment dans le pays des ques, se trouva tout coup entour par
lennemi et enferm dans son camp. Le danger quil courait dcida le snat
prendre une mesure qui fut depuis employe dans les grands prils. Il rendit un
dcret qui changeait les consuls de prserver la rpublique de tout dtriment.
Cette formule leur donnait un pouvoir presque gal celui de la dictature.
En vertu de ce dcret, le consul C. Posthumius leva et organisa larme comme il
le voulut, marcha au secours de son collgue, le dgagea, et dfit compltement
les ennemis.
Deux ans aprs Rome fut ravage par la peste. Ce flau immola tant de victimes
que les chariots ne suffisaient pas pour les transporter ; on les jetait en foule
dans le Tibre.
Les, Volsques voulaient profiter de ce dsastre pour attaquer les Romains ; mais
ceux-ci les battirent et les forcrent demander la paix.
Dans ce temps, les consuls, qui avaient hrit des attributions de la royaut,
jugeaient arbitrairement. Il existait un trs petit nombre de lois, dont les
patriciens conservaient seuls la connaissance. Un peuple, dans son enfance, peut
se laisser ainsi gouverner ; sa morale supple au dfaut de lgislation ; mais,
ds quil sclaire sur ses droits, tout pouvoir arbitraire lui devient insupportable ;
il veut dpendre des lois et non des hommes, exige la justice et rclame une part
dans son administration.
Le tribun Trentillus Arsa fuit le premier qui engagea le peuple saffranchir de
ce reste de servitude. Il proposa de nommer des commissaires qui seraient
chargs de rdiger un code de lois, afin de donner des bornes lgitimes
lautorit consulaire.
Fabius se plaignit vivement de cette innovation, et prtendit que jamais o avait
propos une loi importante dans labsence des consuls.
Plusieurs tribuns partagrent son avis, et laffaire fut ajourne.
Quelque temps aprs on renouvela vivement cette demande : le snat sopposait
constamment une mesure si contraire ses droits, il soutenait quaucune loi ne
pouvait tre faite sans sa participation. Un jeune patricien, Cso Quintius, fils de
celui quon nomma depuis Cincinnatus, semporta, dans la chaleur de la
discussion, jusquau point dinjurier le tribunat et tout lordre des plbiens. Il fut
cit en jugement par le peuple, et condamn lexil, malgr les larmes et les
supplications de son pre, que ce malheur affligea sans laigrir, et qui ne sen
montra pas moins ardent dfendre la gloire et lindpendance de ce peuple
svre.
La punition de Cso et la modration du snat rtablirent momentanment la
paix dans la ville. Les tribuns, dont la puissance augmentait dans le temps des
dissensions, voyaient avec peine le retour de la tranquillit. Pour la troubler ils
fabriqurent des lettres, avec le dessein dinquiter le peuple, de rendre plusieurs
patriciens suspects et de les accuser.

Mais au moment mme o lon soccupait de cette fausse conspiration, il sen


formait une vritable. Herdonius, Sabin de naissance, riche, dvor dambition,
esprant profiter des querelles du peuple et du snat, se composa un parti de
bannis et desclaves, dont le nombre montait prs de cinq mille hommes. Il
trouva le moyen de les rassembler et de les armer si secrtement que les consuls
nen eurent aucune connaissance.
Tout coup, au milieu de la nuit, marchant leur tte, il sempare du Capitole,
et rpand dans toute la ville des proclamations qui invitaient les esclaves se
runir prs de lui, voulant, disait-il, quon ne connt plus Rome de servitude ni
dexil.
Les consuls, instruits de cet vnement, ordonnent au peuple de sarmer ; mais
les tribuns, aveugls par la haine, empchent les citoyens dobir, et leur disent
que cette prtendue conjuration nest quun artifice du snat.
Le consul Publius Valrius, indign de cette imposture, atteste les dieux,
reprsente limminence du pril, conjure le peuple de combattre ces vils esclaves
qui veulent devenir ses matres : Snateurs, consuls, plbiens, dit-il, nous
devons tous marcher : toi, Romulus, conduis-nous encore contre un Sabin ; je te
suivrai aussi rapidement quun mortel peut suivre un dieu. Citoyens, prenez vos
armes, je vous lordonne : si les tribuns sopposent mes ordres, joserai contre
eux ce que mon aeul osa contre les rois.
Le peuple hsitait encore ; les snateurs, se rpandant au milieu de la multitude,
la pressent, lexhortent, lclairent et lentranent enfin sur les pas de Valrius. Au
mme instant on voit arriver dans la ville des troupes trangres ; ctaient des
Tusculans. La surprise redouble leffroi ; on croit voir des ennemis nouveaux :
heureusement on ne trouve en eux que des amis fidles. On marche
prcipitamment ; on attaque le Capitole. Ds le commencement du combat
Valrius est tu : Volumnius, personnage consulaire voulant prvenir le dsordre
que la mort du chef pouvait produire, fait couvrir son corps. Les troupes
renversent les rebelles, en font un grand carnage ; et, malgr leur opinitre
rsistance, reprennent au bout de trois jours la place quils dfendaient.
Herdonius prit dans la mle ; tous ses complices furent punis ; on dcapita les
hommes libres, on crucifia les esclaves ; et la mmoire du consul fut honore par
de magnifiques funrailles.
Les tribuns continuaient cependant agiter le peuple. Pour les humilier, le consul
Claudius se fit lire un collgue par la classe des riches, sans appeler les autres
centuries, lunanimit des suffrages de la premire rendant les autres inutiles. Ce
nouveau consul fut Quintius Cincinnatus. La dputation que lui envoyait le snat
le trouva dans son champ, en chemise, couvert dun simple bonnet de laine, et
conduisant sa charrue. A la vue du cortge, il arrte ses bufs ; les licteurs
baissent devant lui leurs faisceaux : on le revt de la pourpre consulaire, et les
dputs linvitent se rendre Rome. Il obit, charge sa femme des soins de
son mnage, part tristement et dit, en rpandant des larmes : Mon pauvre
champ ne sera donc point ensemenc cette anne !
Il arrive au snat, remplit les formes accoutumes, et sans perdre de temps
convoque le peuple. Lorsquil le vit rassembl, ddaignant de mnager aucun
parti, il reprocha vivement au snat sa mollesse et son orgueil, aux tribuns leur
audace, au peuple sa licence.
Votre tribun Virginius, dit-il, est aussi coupable mes yeux que le rebelle
Herdonius. La dsobissance de ce magistrat factieux nous a fait douter quelque

temps si les consuls pourraient dlivrer Rome, ou si elle ne devrait son salut qu
des trangers et au gnral des Tusculans. On se flatte aujourdhui darracher
une loi nouvelle au snat ; il nen sera rien. Je prirai plutt que dy consentir.
Nous avons rsolu de faire la guerre aux Volsques et aux ques ; sacrifiez vos
intrts privs la patrie ; elle vous appelle, obissez !
La vigueur du consul ranima le courage du snat et tonna le peuple. Les tribuns
seuls osrent le braver, et dire quils ne lui permettraient pas de faire des leves.
Je nen ai pas besoin, reprit Quintius, les citoyens ont prt serment pour
marcher au Capitole : en vertu de ce serment, dont les consuls ne les ont pas
dlis nous vous ordonnons tous de vous trouver demain en armes au lac
Rgille. Prenez avec vous beaucoup de provisions car mon dessein est de vous
faire camper tout lhiver.
Les tribuns, effrays de cette fermet, se rendirent au snat, accompagns dun
grand nombre de citoyens, et implorrent sa bienveillance. On exigea quils se
soumissent ; ils le firent et le snat rendit un dcret portant que les tribuns ne
proposeraient point de loi cette anne, et que larme ne sortirait pas de la ville.
Cincinnatus, aussi sage en administration que svre dans le commandement, se
concilia non seulement lestime, mais lamour du peuple, par son assiduit, sa
douceur et son impartialit. Il trouva le moyen, par sa justice, dapaiser les
partis, et de rtablir la concorde entre le peuple et les grands.
Lorsque le temps de sa magistrature fut expir, le snat plein de confiance dans
son habilet, voulut quil continut de remplir ses fonctions ; il refusa cette
proposition, et parlant plus vivement encore aux snateurs quau peuple, il leur
reprocha de violer les lois quils devaient faire respecter. Aprs avoir ainsi rempli
glorieusement tous ses devoirs, il retourna tranquillement sa charrue.
La paix et la fortune de Rome semblrent en sortir avec lui. La discorde clata de
nouveau ; les ques, les Volsques et les Sabins en profitrent pour attaquer les
Romains. Ils battirent le consul Minutius, et entourrent son camp de
retranchements
.
Le snat crut alors ncessaire dlire un dictateur. Le consul Nautius nomma
Cincinnatus quon vint encore enlever sa charrue. Arriv Rome, il harangue le
peuple constern, relve son courage, ranime ses esprances, nomme matre de
la cavalerie L. Tarquitius, fait fermer les boutiques (signal dun grand pril), et
ordonne tous les citoyens en tat de porter les armes de se trouver le soir tout
arms dans le Champ-de-Mars, avec du pain cuit pour cinq jours, et dy porter
chacun douze pieux.
On obit, on se rassemble, on marche toute la nuit. Larme arrive sans bruit
prs des ennemis, entoure leur camp. Chacun, suivant lordre du dictateur,
creuse devant lui un foss, plante des palissades, et jette de grands cris.
Le consul Minutius, que les ennemis tenaient assig, entend les cris des
Romains, et fait une vive sortie contre les ques. Pendant ce combat le dictateur,
dont les retranchements venaient dtre achevs, se prcipite sur les ennemis.
Les ques, enferms et battus de tous les cts, jettent leurs armes, se rendent,
et consentent passer sous le joug, cest--dire, entre deux javelines plantes
en terre et surmontes dune troisime.
Aprs avoir subi cette honte, ils livrrent au dictateur leur gnral. Gracchus et
leurs autres chefs enchans.

Le dictateur, rassemblant ensuite larme de Minutius, monta sur son tribunal, et


regardant les soldats dun il svre : Romains, dit-il, vous vous tes laiss
vaincre, vous ne partagerez pas les dpouilles de lennemi ; et vous, Minutius, je
vous dclare que vous ntes plus consul ni gnral. Vous servirez comme
lieutenant, jusqu ce que vous ayez appris commander.
Cincinnatus ramena ses troupes Rome ; il y entra en triomphe, prcd des
drapeaux ennemis, de leurs chefs captifs, et suivi de son arme charge de
butin. Les soldats chantaient sa gloire, et trouvaient devant toutes les maisons
des tables que le peuple avait prpares pour eux.
Le dictateur, ayant dcouvert dans ce mme temps des preuves de la calomnie
dont son fils stait vu la victime fit condamner laccusateur et rappeler lexil.
Sa dictature devait durer six mois ; il abdiqua au bout de seize jours. Le snat lui
avait offert une partie des terres conquises ; il la refusa, plus glorieux de sa
pauvret quun avare ne lest de son trsor.
Quelque temps aprs, les peuples vaincus ayant encore fait une irruption sur les
terres romaines, les tribuns recommencrent leurs intrigues pour empcher le
peuple de sarmer. Cincinnatus, revenant Rome, proposa aux patriciens de
prendre seuls les armes avec leurs clients. On adopta son avis. La vue de cette
troupe respectable de consuls, de snateurs, de gnraux et dofficiers qui se
dvouaient seuls la dfense de la patrie, mut vivement le peuple : les tribuns,
prvoyant alors quils seraient forcs de cder, promirent de ne point sopposer
aux ordres des consuls pourvu quon permt au peuple daugmenter le nombre
des tribuns et de les porter dix.
Appius Claudius sopposait cette demande ; Cincinnatus la fit accueillir : le
peuple sarma, et la guerre se termina avec avantage.
Bientt aprs les troubles recommencrent au sujet de la loi agraire. Ce qui
anima le plus les plbiens dans cette circonstance fut le discours dun guerrier
sexagnaire et dune haute taille. On le nommait Siccius Dentatus. Jai, dit-il,
servi quarante annes ; je suis officier depuis trente ans ; jai vu cent vingt
batailles ; jai reu quarante-cinq blessures, entre autre douze dans le combat
livr contre Herdonius ; on ma dcern quatorze fois la couronne civique pour
avoir sauv la vie de mes compatriotes, et trois fois la couronne rurale, comme
tant le premier mont lassaut. Jen possde huit autres, que les gnraux
mont donnes lorsque jai repris sur les ennemis les enseignes de nos lgions.
Jai conquis quatre-vingt-trois colliers, soixante bracelets dor, dix-huit piques,
vingt-cinq harnois. Ce sont l les trophes qui attestent mon courage ;
cependant, pour prix de mes cicatrices et de mon sang, qui ont valu Rome tant
de terres enleves dix peuples ennemis, je ne possde pas un demi-arpent de
terre ; et votre sort, mes braves compagnons darmes, est semblable au mien.
Tous ces champs fertiles, fruits de notre courage, restent dans les mains de ces
fiers patriciens qui nont dautre mrite que leur noblesse. Ne souffrez pas quon
abuse plus longtemps de votre patience, et prouvez enfin que vous savez
rcompenser ceux qui se sacrifient pour vous.
La multitude, chauffe par ces paroles, demandait grands cris la restitution
des terres usurpes et un nouveau partage des terres conquises.
Le snat ne saveuglait pas sur la justice de ces plaintes ; mais il trouvait une
grande difficult rparer des abus si anciens, distinguer les hritages des
acquisitions et les achats lgitimes des usurpations.

Cette grande discussion nempcha point les Romains de prendre encore les
armes, selon leur coutume, et de vaincre les ques. Lardent orateur Siccius se
conduisit faiblement dans cette guerre, et fit croire au peuple que les consuls
Romilius et Vturius lavaient expos sans ncessit, dans lintention de le faire
prir.
Lanne suivante, tant parvenu au tribunat, il cita en jugement ces mmes
consuls, et les fit condamner lamende. Les nouveaux tribuns soutenus par les
vux du peuple, pressrent vivement le snat de mettre fin au rgime arbitraire
qui opprimait les citoyens, et de substituer enfin la justice des lois aux caprices
des consuls. Le snat ne crut pas pouvoir rsister plus long-temps lopinion
publique.
Sous le consulat de Spurius Tarpius et de A. Altrius, il ordonna que des
ambassadeurs se rendraient Athnes, tudieraient les lois de cette contre,
rapporteraient celles qui leur paratraient les plus convenables la rpublique, et
quensuite on dlibrerait sur la nomination des lgislateurs, ainsi que sur la
dure et ltendue de leurs pouvoirs.
Les dputs nomms furent Spurius Posthumius, Servius Sulpirius et A. Manlius,
tous consulaires1. Ils partirent sur trois galres magnifiques. Leur absence dura
deux ans. Aprs leur retour, le consul Mnnius feignit dtre malade, dans
lespoir de diffrer la dlibration qui devait amener de si grands changements :
mais le peuple, chauff par les tribuns, hta les comices et choisit pour consuls
Appius Claudius et Titus Gnutius.
Le snat, ne pouvant plus retarder leffet de ses promesses, dcida que dix
magistrats, pris parmi les snateurs, seraient chargs de rdiger le nouveau code
; que leurs fonctions dureraient un an ; que, pendant ce temps, le consulat, le
tribunat, ainsi que toutes les autres magistratures, seraient abrogs, et que les
dcemvirs connatraient de toutes les affaires, et jugeraient sans appel toutes les
causes. Ce dcret, fruit de la haine des patriciens contre les tribuns, fut adopt
avec joie par les plbiens, parce quil dtruisait lautorit des consuls ; ainsi la
jalousie des deux ordres donna naissance une institution qui pouvait renverser
la libert de Rome, et changer son gouvernement mixte en oligarchie.
Les consuls, donnant lexemple de lobissance la loi, abdiqurent les premiers
; et les curies lurent pour dcemvirs Appius Claudius, Titus Gnutius, P. Cestas,
Spurius Posthumius, Servius Sulpicius, A. Manlius, L. Romilius, C. Julius, L.
Vturius et P. Horatius.

1 An de Rome 300. Avant Jsus-Christ 453.

CHAPITRE CINQUIME
IL tait sage et ncessaire de substituer la rgle larbitraire et un code aux
caprices des consuls ; mais la rdaction des lois exige une mditation profonde
et une grande impartialit. Le lgislateur, uniquement occup de lintrt public,
ne doit en tre distrait par aucun soin, par aucun intrt priv. Rome commit
donc une grande faute en confiant le gouvernement aux dcemvirs quelle
chargeait de la rdaction de ses lois. Ctait la fois leur enlever le temps
ncessaire polir un si grand travail, et opposer dans leur esprit lambition au
civisme et lintrt la raison. Mais les passions ont un flambeau qui aveugle au
lieu dclairer. Conduit par elles, le snat, en abrogeant toutes les magistratures,
dtruisait le tribunat quil ne pouvait souffrir ; et le peuple renversait le consulat,
objet de sa jalousie.
Les snateurs croyaient augmenter leur autorit en remettant la puissance aux
mains de dix patriciens : ils ne voyaient pas que ces dix hommes, une fois
nomms, cessaient de faire corps avec le snat, et quils auraient des intrts
opposs aux siens.
Conformment la loi rendue, tous les magistrats sortirent de charge, et les
dcemvirs les remplacrent. Ces nouveaux chefs de la rpublique portaient tous
les ornements consulaires. Celui qui les prsidait se faisait seul prcder par des
licteurs portant des faisceaux ; les licteurs des autres ntaient point arms. Son
autorit ne durait quun jour ; il convoquait le snat, proposait les dcrets et les
faisait excuter. Le tribunal des dcemvirs sassemblait tous les matins on y
juget les procs des particuliers et les contestations extrieures.
Pendant tout le cours de cette premire anne, les dcemvirs, protecteurs des
faibles, appui des pauvres, sages dans leur administration, justes dans leurs
arrts, montrrent tant de vertus, de modration et dquit, que lordre le plus
parfait rgna dans la ville. On ny voyait plus de brigues, de dissensions ni
dintrigues ; et le peuple, jouissant la fois du repos et de la libert, disait que
sous un tel gouvernement on ne pouvait regretter ni les consuls ni les tribuns.
Appius trouva, plus que tous les autres, le moyen de sattirer lestime et la
confiance publiques. Cet homme, quon avait vu si violent, se montrait doux,
humain et affable. Ce fier ennemi des plbiens ne soccupait que des besoins du
peuple, saluait les plus pauvres citoyens, les appelait par leur nom, et
sentretenait familirement avec eux. La plus grande union rgnait entre les
dcemvirs ; ils travaillrent de concert toute lanne, sous linfluence dAppius,
rdiger le nouveau code, dans lequel ils placrent ce quils trouvrent de plus
sage dans les ordonnances des rois et dans les lois de la Grce. Ils firent traduire
ces lois grecques par un banni dphse, nomm Hermodore. Pour prix de son
travail on lui rigea Rome une statue.
Le code tant achev, on le grava sur dix tables dairain, que les dcemvirs
prsentrent au peuple pour les soumettre son examen. Appius exhorta tous
les :citoyens en mditer, en discuter toutes les dispositions, et
communiquer ensuite aux dcemvirs leurs observations, afin que le peuple
romain pt avoir des lois, non pas seulement consenties, mais dictes par luimme.

Les lgislateurs profitrent ainsi des rflexions des hommes les plus clairs de
la rpublique, et aprs avoir modifi ces lois sur leur avis, on les fit dabord
adopter par le snat, ensuite par le peuple assembl en centuries et en prsence
des pontifes et des augures.
Ce code, si solennellement ratifi, fut de nouveau grav sur des tables dairain
quon plaa sur une colonne leve au milieu de la place publique.
Ces tables, dit Tite-Live, dominant ainsi la foule immense des lois qui les ont
suivies, sont encore aujourdhui la source de tout droit public et priv. Le plus
savant et le plus loquent des Romains, Cicron, fait de ces lois un loge
magnifique.
Un an stait coul depuis la nomination des dcemvirs ; leur pouvoir expirait :
on dlibra dans le snat sur la forme de gouvernement quon devait donner la
rpublique ; car les tables nouvelles taient un code de lois et non une
constitution. Quelques snateurs ayant fait remarquer que le code tait encore
incomplet, quon devait y ajouter deux tables et perfectionner cet ouvrage, le
snat crut quil serait utile de continuer encore pour un an cette magistrature
suprme, dont tous les ordres de ltat avaient galement paru satisfaits. Il
ordonna donc quon nommerait de nouveaux dcemvirs, et le peuple confirma
avec joie cette dcision.
Les comices se rassemblrent pour llection : on vit alors les snateurs les plus
distingus briguer avec ardeur le choix du peuple. Le plus ambitieux de tous,
Appius, cachant ses vues sous un feint dsir de repos, parut sloigner de son
but pour y tre plus rapidement port. Plus il affecta dindiffrence, plus la
multitude montra dempressement le forcer de se mettre sur les rangs. Cdant
enfin, il se mle avec le peuple, se promne familirement sur la place avec les
plus fougueux plbiens, les Duillius, les Icilius, les Siccius. Moins cette
popularit tait conforme son caractre, plus il en chargeait les apparences.
Rien ne sagenouille si bas que lorgueil qui veut slever.
Cette conduite, qui trompait le peuple, claira les snateurs sur lambition
dAppius ; et, nosant pas sopposer directement ses vues, ils le choisirent pour
prsider les comices ; esprant que, charg par cet emploi de nommer les
aspirants au dcemvirat, un reste de pudeur lempcherait de sinscrire lui-mme
sur la liste : Quelques tribuns factieux avaient seuls jusque-l donn de rares
exemples dune si scandaleuse audace, toujours punie par une dsapprobation
gnrale.
Ils connaissaient mal le fier Appius. Cet homme arrogant sinscrivit le premier sur
la liste, carta du concours tous ceux dont il redoutait le talent et le caractre, et
fit tomber le choix du peuple sur neuf snateurs qui lui taient dvous. Le
deuxime lu aprs lui fut Quintus Fabius, trois fois consul, homme jusque-l
irrprochable, mais sduit par ses intrigues. Les autres, M. Cornlius, M.
Servilius, L. Minutius, T. Antonius et Manius Rabulius, patriciens, navaient
dautre mrite quune soumission entire ses volonts. Cessant enfin
ouvertement de mnager le snat, il proposa et ft lire trois plbiens : Q.
Ptilius, Cso Duellius, et Spurius Opius, dont les menes lui avaient valu les
suffrages du peuple.

Llection faite, les nouveaux dcemvirs prirent possession de leur charge le jour
des ides de mai1.
Arriv son but, Appius lve hardiment le masque qui le couvrait ; rassemblant
ses collgues, il leur fait jurer de partager tous galement lautorit, de navoir
que rarement recours au snat et au peuple, de se soutenir mutuellement, et de
se perptuer dans leurs charges.
Il avait cru sa popularit ncessaire pour parvenir lautorit ; la terreur lui
parut le seul moyen de la conserver. Ds le premier jour, les dcemvirs se
montrrent dans la place publiques prcds chacun de douze licteurs arms de
haches, annonant aux citoyens, par ce signe effrayant, quils sarrogeaient sur
eux le droit de vie et de mort.
Ds lors, les nouveaux tyrans se rendent inabordables, rejettent les prires,
repoussent les plaintes, punissent les murmures, coutent avec ddain,
rpondent avec duret, concertent les jugements avant dentendre les
plaidoyers, et aggravent les chtiments dont on ose appeler.
Le peuple, sapercevant quil sest donn des matres, implore le snat, qui, dans
ces premiers moments, au lieu de le plaindre, jouit de ses souffrances et de son
humiliation.
Les dcemvirs corrompent les jeunes patriciens, favorisent leurs vices, et en font
des ministres complaisants de leurs caprices. Se livrant sans frein leurs
passions, ils enlvent aux citoyens leurs richesses, aux femmes leur pudeur ; ils
font frapper de verges ou prir sous la hache tous ceux qui se permettent la
rsistance ou la menace. Sous cette tyrannie, lopulence devient un crime ; la
plainte une conspiration ; la beaut un malheur ; la libert mne la mort, et la
vertu ne se fait entendre que dans les prisons et sur lchafaud.
Tous les Romains, gmissant de cette servitude, attendaient avec impatience les
ides de mai qui devaient les dlivrer de leurs tyrans. Enfin ce jour arriva ; mais
Appius et ses collgues, au mpris des coutumes et des lois mmes quils
venaient de publier, rendirent, de leur propre autorit, sans consulter le peuple
ni le snat, un dcret qui les continuait dans leurs charges ; et ils ajoutrent
leurs tables une nouvelle loi qui dfendait expressment tout mariage entre les
plbiens et les patriciens.
Ce peuple romain, dj vainqueur de tant de nations, tremblait devant dix
magistrats, la vue de cent vingt licteurs. Ces superbes ennemis des rois
nosaient plus dfendre la libert ; ils ne voyaient aucune ressource pour le
prsent, aucun espoir dans lavenir : Rome ntait plus Rome ; elle noffrait aux
regards surpris quun lieu de dbauches, un thtre de crimes, un repaire de
tyrans qui senrichissaient des dpouilles de lopulence et de la vertu. Les
dcemvirs partagrent les fruits de leur rapines avec leurs nobles satellites, dont
ils favorisaient les dsordres ; protgeant ainsi la licence de quelques-uns afin
dopprimer la libert de tous.
La terreur exilait de la ville tous les plbiens qui avaient conserver quelque
honneur et quelque fortune. La plupart des snateurs staient retirs la
campagne ou dans les villes voisines. Il ne restait Rome que les coupables amis
des dcemvirs, et cette tourbe funeste dhommes dont lobscurit fait la sret,
et dont la servile indiffrence grossit toujours le parti dominant.
1 An de Rome 304. Avant Jsus-Christ 449.

Lasservissement des Romains inspira aux ques et aux Sabins un juste mpris.
Ils espraient se venger facilement dun peuple mcontent, humili, qui devait
plus craindre son gouvernement que ses ennemis.
Leurs troupes ravagrent le territoire de Rome, et camprent six lieues de la
ville. Les dcemvirs furent saisis deffroi ; car la tyrannie ne saperoit de ses
erreurs quau moment o elle sent le besoin de lesprit public quelle a dtruit. Ils
se virent enfin forcs de convoquer le snat : le peuple disait hautement que
ctait une grande obligation quon avait aux ennemis. Les snateurs tant
assembls, le prsident des dcemvirs leur exposa la triste situation de la
rpublique et le danger dont une invasion trangre la menaait. Lucius Valrius
Potitus prit alors prcipitamment la parole, sans attendre son tour. En vain
Appius voulut lui imposer silence : Je ne parle pas pour vous rpondre, dit
Valrius, un soin plus important moccupe : je vous accuse de conspiration
contre ltat. ; souvenez-vous que je suis snateur et que je mappelle Valrius.
Fabius Vibulanus, cest vous seul que je madresse ! Nous vous avons nomm
trois fois consul ; si vous avez encore ce zle pour la rpublique et ces vertus qui
vous ont valu notre estime et nos suffrages, secondez-moi ! Levez-vous ! Et
dlivrez-nous de linsupportable tyrannie de vos collgues ; tout le snat jette les
yeux sur vous, et vous regarde comme son unique appui.
Fabius, dconcert, hsitait ; et, comme on lavait plutt entran que perverti, il
flottait entre ses nouveaux engagements et ses anciens devoirs. Ses collgues,
craignant sa faiblesse, lentourent et lempchent de rpondre. Lassemble
devient tumultueuse. M. Horatius Barbatus, descendant du fameux Horace,
scrie : On nous parle de guerre trangre ! Est-elle plus dangereuse que celle
quon nous fait ici ? Connaissons-nous des ennemis plus cruels que ces dix tyrans
qui ont viol notre loi et dtruit notre libert ? Ont-ils oubli que ce sont des
Valrius et des Horaces qui ont chass les rois ? Ou pensent-ils que notre haine
ne sattachait qu un vain titre ? Ils se trompent ; ce nom de roi nous le
donnons encore Romulus et Jupiter ; nous en dcorons encore le premier de
nos sacrificateurs : ce que nous hassions, ctaient leur orgueil, leurs violences,
et labus dune autorit lgitime. Jen atteste les dieux ! Ce que nous navons pas
support de nos rois, nous ne le souffrirons pas de quelques citoyens dont le
pouvoir prcaire est expir ; et qui nexercent une autorit illgale quau
dtriment de la rpublique.
Appius dguisant sa fureur, ne rpondit point aux attaques dHorace et de Valre
: feignant de sacrifier, tout intrt priv lintrt public, il ne parla que des
dangers de la patrie et de la ncessit de se prparer la guerre. Mais Appius
Claudius, son oncle, dont il demandait dabord lavis, esprant le trouver plus
favorable, appuya lopinion dHorace, et conjura les dcemvirs, par les mnes de
ses aeux, de renoncer la tyrannie, et de prendre volontairement un parti
auquel on les rduirait bientt par la force. Enfin il conclut en disant que le snat,
illgalement convoqu, ne devait rendre aucun dcret.
Cette opinion semblait entraner les suffrages, lorsque Cornlius, frre de lun
des dcemvirs et gagn par eux, reprsenta au snat que lusage de Rome tait
de combattre au lieu de discuter ; et de suspendre toutes querelles intrieures
lorsquun ennemi tranger menaait lindpendance publique. Chassons, dit-il,
dabord les Sabins : sauvons lexistence de Rome avant de dfendre sa libert ;
nous examinerons, aprs la campagne la conduite des dcemvirs, et nous
discuterons les opinions dHorace et de Valre.

Dans les grandes crises la faiblesse penche toujours pour les avis mitoyens. : la
majorit des snateurs rendit un dcret conforme lopinion de Cornlius. Les
dcemvirs, ayant ainsi obtenu ce quils voulaient, firent promptement des leves,
et partirent la tte de deux armes, les uns contre les Sabins, et les autres
contre les ques. Appius et Opius restrent Rome.
Les lgions ne voulant point faire triompher leurs chefs quelles dtestaient, se
laissrent vaincre ; et les ennemis semparrent du camp romain. Cette nouvelle
rpandit lalarme Rome. Appius leva de nouvelles troupes ; et leur ordonna de
prendre loffensive ; mais deux nouveaux actes de violence, lun dans le camp,
lautre dans la ville, accrurent la haine, et htrent la rvolution qui devait
dtruire le tyrannie.
La longue patience des peuples trompe les gouvernements injustes ; le silence
cache le danger ; mais quand la fermentation est mre, une tincelle fait
lexplosion.
Les dcemvirs, qui commandaient les armes, redoutaient lancien tribun Siccius,
dont laudace sexprimait librement contre leur autorit. Ils lui confirent une
expdition, et le mirent la tte dun dtachement compos de soldats gagns
et chargs secrtement de lassassiner. Siccius vendit chrement sa vie, et prit
aprs avoir tu plusieurs de ces ennemis. Leurs compagnons, de retour au camp,
racontrent que leurs ennemis les avaient entours, battus, et que leur chef tait
mort dans le combat.
La perte dun si brave guerrier rpandit la douleur dans larme. Une cohorte,
partie dans le dessein densevelir les morts, vit avec surprise quils ntaient pas
dpouills ; elle naperut aucune trace de troupes ennemies, et ne trouva que
des cadavres romains. Le crime ntait plus douteux : le corps de Siccius fut
port dans le camp ; les lgions indignes demandaient justice des assassins ;
les dcemvirs les avaient fait disparatre : ds ce moment larme se montra
dispose la rvolte.
Dans ce mme temps un plus grand crime se commettait Rome : Lucius
Virginius, plbien, avait une fille ge de quinze ans remarquable par sa beaut.
Elle devait pouser Icilius, un des derniers tribuns du peuple. Cette jeune fille,
ayant perdu sa mre, vivait sous la conduite des femmes charges de son
ducation. Tous les jours, pour se rendre aux coles publiques, elle passait sur la
place devant le tribunal dAppius. Le fier dcemvir ne put voir tant de charmes
sans senflammer.
Une loi rendue par lui-mme lui dfendait dpouser une fille plbienne. Il tenta
tous les moyens de sduction pour satisfaire ses coupables dsirs : la vertu de
Virginie, et lincorruptibilit des femmes qui la gardaient, dtruisirent lespoir
sans teindre la passion de cet homme qui ne connaissait plus de frein ses
volonts ; et, ladresse devenant inutile, il eut recours la violence.
Un de ses vils clients, suborn par lui, Marcus Claudius, intrigant effront et
ministre habituel de ses dbauches, rencontre Virginie accompagne de sa
nourrice, larrte, la revendique comme une esclave qui lui appartient et veut
lemmener de force dans sa maison. La nourrice appelle du secours, et rclame
lappui du peuple pour la fille de Virginius et lamante dIcilius. Leurs amis
accourent ; on sattroupe ; on la dfend : Claudius, faible contre le courage,
comme le sont tous les hommes vils, prend un langage plus doux, proteste quil
ne veut pas user de violence, et appelle la jeune file en jugement devant le
dcemvir.

Arriv au tribunal dAppius, Claudius dclare que Virginie est fille dun de ses
esclaves, qui, layant enleve de sa maison, lavait porte chez Virginius, et que
la femme de celui-ci, tant strile, la faisait passer pour sa fille. Il prtendait
fournir des preuves de ce fait, telles que Virginius ny pourrait rien opposer, et
comme il ntait pas possible de juger dfinitivement ce procs pendant labsence
de Virginius, il concluait par demander quon ordonnt provisoirement lesclave
de suivre son matre.
Loncle de Virginie, Numitorius, rpondit quune loi porte par le dcemvir
voulait, que toute personne dont ltat serait contest jouit provisoirement de sa
libert ; il rclama en consquence un sursis jusquau moment o Virginius
pourrait venir dfendre sa fille.
Appius dit que la loi cite existait en effet, et que, si le pre tait prsent, sa fille
prtendue devrait lui tre remise ; mais que son absence rendait la loi
inapplicable ; qu son retour il pourrait rclamer Virginie, et quen attendant,
Claudius devait lemmener, sous condition de la reprsenter sur la demande de
Virginius. Les cris et les pleurs de Virginie et de ses femmes clatrent en
entendant cet injuste arrt : il excitait lindignation gnrale ; mais elle nosait
clater ; la terreur forait la fureur au silence. On allait excuter lordre du
dcemvir ; tout coup lardent Icilius perce la foule ; il accourt pour dfendre
Virginie ; le licteur veut en vain le repousser. Perfide Appius, scrie cet amant
furieux, ce nest point par un dcret, cest par le fer seul quil faut que tu
mloignes dici, si tu veux envelopper dans le silence le secret de tes desseins
criminels. Je dois pouser cette jeune fille, et je dois la trouver chaste et vierge :
rassemble tous tes licteurs et ceux de tes collgues, lve tes faisceaux et tes
haches, je jure par les dieux que lpouse dIcilius ne demeurera pas un seul
instant hors de la maison de son pre. Tu nous as ravi, je le sais, le secours des
tribuns et lappel au peuple, ces deux remparts de la libert, mais quelque
absolue que soit ton autorit, ne crois pas quelle livre impunment tes
dbauches nos femmes et nos enfants ! Que tes bourreaux se contentent de
dchirer notre sein et de briser nos ttes ; mais que leur violence respecte au
moins la pudeur de nos vierges. Je dfends ma femme et ma libert, et la vie me
manquera plutt que la fidlit et le courage.
Ces paroles murent tout le peuple : Appius, le voyant clater, se crut forc de
cder lorage : Je maperois, dit-il, quIcilius, nourri dans la fiert
tribunitienne, cherche exciter des troubles. Je ne veux pas lui en donner le
prtexte ; je consens donc, en faveur de Virginius et par respect pour la libert,
remettre le jugement demain : mais si Virginius ne comparat pas, je dclare
Icilius et ses turbulents amis que je maintiendrai mon arrt. Pour comprimer
les factieux, je naurai point recours aux licteurs de mes collgues les miens
seuls suffiront.
Dissimulant alors son ressentiment, il soccupa quelque temps dautres affaires,
et personne ne se prsentant plus au tribunal, il rentra dans sa maison,
transport de fureur et dvor dinquitude.
Son premier soin fut denvoyer un courrier ses collgues pour leur recommande
darrter Virginius ; mais lamour, plus prompt que la haine, lavait prvenu.
Virginius, inform du danger de sa fille, partit du camp avant larrive des ordres
dAppius, prit une route dtourne, et rassura, par son retour, lardent Icilius et
la craintive Virginie.

Le lendemain il se rend avec elle sur la place publique. La pleur de cette jeune
fille, sa beaut qui brillait travers ses larmes, la grave douleur de son pre
tendant aux citoyens ses mains guerrires et rclamant leur secours,
attendrissaient tous les curs. Son infortune avertissait chaque famille des
dangers dont elle tait menace par la tyrannie. Appius monte son tribunal
avec un maintien menaant : les troupes descendent du Capitole et garnissent la
place. Le peuple, dans un profond silence, semblait attendre sa propre
condamnation.
Linsolent Claudius reproche Appius la lenteur du jugement : sa bassesse prend
les formes du courage il se plaint dun dni de justice et renouvelle son
accusation. Virginius prouve avec vidence labsurdit de ses assertions
calomnieuses. Sa femme, loin dtre strile, avait t mre de plusieurs enfants ;
elle avait mme nourri Virginie de son lait : ses parents et ses amis nombreux
attestent la vrit de ses dclarations. Toute rplique devenait impossible.
La conviction, qui pntrait tous les esprits, rend le juge furieux : aveugl par la
violence de sa passion, il ne veut plus entendre les dfenseurs de Virginie, et
prononce quelle appartient Claudius.
Les assistants lvent les mains au ciel ; lair retentit de leurs clameurs ; Appius,
ne se possdant plus dit que, si les factieux ne font silence, les troupes sauront
bien les punir. Il ordonne enfin aux licteurs dcarter le peuple et de livrer
lesclave son matre. La multitude effraye se retire, et linfortune Virginie se
voit la proie du crime qui lentrane.
Virginius, ncoutant alors que son dsespoir, demande pour unique grce
Appius quil lui permette de donner une dernire consolation sa fille,
dapprofondir la vrit, et dinterroger devant elle en particulier lesclave qui a
soign son enfance. Appius y consent.
Virginius conduit sa fille lcart, prs de ltal dun boucher, et, saisissant un
couteau : Voil, dit-il, ma chre fille lunique arme qui me reste pour dfendre
ton honneur et ta libert. A ces mots, il lui plonge le couteau dans le sein, et le
retirant tout ensanglant : Appius, scria-t-il, par ce sang innocent je dvoue ta
tte aux dieux infernaux.
Cet horrible spectacle excite un affreux tumulte ; le dcemvir immobile sur son
sige, reste glac dhorreur et deffroi ; Virginius, couvert du sang de sa fille,
lve son poignard fumant, parcourt la place, appelle avec fureur les citoyens la
libert, souvre sans obstacle un chemin jusquaux portes de la ville ; monte
cheval et vole vers le camp, suivi de prs de quatre cents plbiens.
Icilius et Numilorius sont prosterns aux pieds de Virginie ; ses femmes plores
lentourent et scrient en gmissant : Tel est donc le prix rserv la chastet !
Nous ne devons plus mettre au jour des enfants que pour les voir victimes de ces
tyrans infmes ! Bientt la douleur fait place la rage ; Icilius et ses amis font
entendre les cris de vengeance et de libert, la foule les rpte ; Appius ordonne
darrter Icilius ; une partie du peuple le dfend ; Valre et Horace sy joignent.
Le dcemvir, suivi dune troupe de jeunes patriciens, vient lui-mme animer ses
licteurs ; on brise leurs faisceaux, on les frappe, on les disperse. Appius sloigne
et convoque imprudemment lassemble du peuple. Horace et Valre le suivent ;
ils placent sur une estrade le corps de Virginie, accusent les dcemvirs et leur
reprochent leur usurpation et leurs attentats.

En vain Appius veut calmer lmeute ; la vue de Virginie, de ce tmoin


irrcusable, soulve tout le peuple contre lui. Il ne peut se faire entendre, son
parti mme labandonne, et, se croyant perdu, il se couvre de son manteau, et
court dans une maison voisine cacher sa honte, sa frayeur et son dsespoir.
Le peuple, qui aurait d dfendre Virginie, sempresse de rendre les derniers
honneurs sa mmoire. On lui fait de magnifiques funrailles. Les dames
romaines la couvrent de fleurs, de couronnes, et on la porte en triomphe au
tombeau.
Tandis quon la pleurait Rome, Virginius cherchait la venger. A la nouvelle de
son malheur, toute larme accourt autour de lui : Compagnons, dit-il, ne me
regardez pas comme un coupable, comme un meurtrier ; ma fille ne pouvait
conserver la fois lexistence et lhonneur ; et, quoique sa vie me ft plus chre
que la mienne, jai tranch ses jours. La piti ma rendu cruel ; jaime mieux
perdre mes enfants par la mort que par linfamie. Mais je nai survcu ma fille
que pour la venger. Vous avez des surs, des femmes, des filles : la passion
dAppius nest pas morte avec Virginie : si vous la laissez impunie, elle naura
plus de frein. Armez-vous donc, et dfendez ce que vous avez de plus sacr,
votre libert, votre honneur et celui de vos enfants.
Une acclamation universelle rpond ses paroles ; on jure de le venger. Les
nouvelles de Rome arrivent dans le moment ; on crie aux armes, on prend les
enseignes, on se prcipite sur le chemin de la ville. Les dcemvirs veulent en
vain apaiser la sdition ; les soldats bravent leurs ordres, et disent quils sauront
faire un noble usage de leurs pes. Larme traverse Rome en appelant les
citoyens la libert, et elle tablit son camp sur le mont Aventin.
An milieu de ces troubles, le dcemvir Opius convoque le snat, qui envoie
larme trois dputs choisis dans son corps pour la calmer et ngocier un
accommodement. Les lgions dclarent quelles ne rpondront qu Valre et
Horace. Elles navaient point de chef ; Virginius leur conseille dlire dix tribuns
militaires ; on les choisit, et Virginius est nomm le premier. Il refuse cet
honneur, incompatible avec le deuil de son me. La seconde arme romaine,
suivant lexemple de la premire, vint la rejoindre sur le mont Aventin.
Dans cette dplorable circonstance, o le peuple tait en sdition, larme en
rvolte et la magistrature sans pouvoir, le snat sassemblait tous les jours
vainement, et ne pouvait obtenir dcemvirs quils se dmissent de leurs charges
avant davoir achev la rdaction complte des lois. Horace et Valre refusaient
de ngocier avec les lgions, tant que le dcemvirat subsisterait. Cette
incertitude augmentait le dsordre et le danger. Les deux armes, mcontentes
de ces lenteurs, se retirrent sur le mont Sacr ; la plus grande partie du peuple
les y suivit, et Rome ne fut plus quune vaste solitude.
Alors on demande aux dcemvirs sils veulent commander des murailles. Quel
est, leur dit-on, votre aveugle espoir ? Le nombre de vos licteurs passe celui des
citoyens qui sont rests dans la ville ; attendez-vous que le peuple et larme se
prcipitent sur nous et nous gorgent ?
Lopinitret des tyrans cde enfin la ncessit. Ils promettent de se dmettre
de leur magistrature, pourvu quon les garantisse de la vengeance du peuple.
Horace et Valre, satisfaits, vont trouver larme, qui leur demande le
rtablissement du tribunat, celui du droit dappel, et le chtiment des dcemvirs.

Horace et Valre acceptent leurs deux premires propositions ; ils les pressent
en mme temps de renoncer la vengeance, et de mettre fin aux troubles, qui
dsolent la rpublique.
Le peuple et larme, vaincus par leur sage loquence, dclarrent quils sen
rapportaient sur tous les points la sagesse du snat. Lorsque les dputs
rendirent compte de leur mission, Appius dit : Je prvois mon sort ; on ne
diffre la vengeance que pour la rendre plus sre ; mais, puisque lintrt public
le veut, je consens donner ma dmission.
Le dcret du snat ordonna aux dcemvirs dabdiquer, au grand pontife Furius de
nommer des tribuns du peuple, et dfendit de faire aucune recherche contre les
auteurs de la rvolte de larme.
Ce dcret fit succder la joie labattement, et rtablit la tranquillit. Le peuple
revint dans la ville ; on nomma tribuns Virginius, Icilius, Numitorius Siinius et
Duillius. Horace et Valre furent lus consuls.
La rvolution qui renversait les dcemvirs tait le triomphe du peuple ; il ne se
borna pas dtruire la tyrannie, il en profita pour demander et pour obtenir de
nouveaux droits au dtriment des patriciens.
Horace et Valre se croyaient obligs par leurs noms se montrer populaires ; ils
donnrent une arme terrible au tribunat, en tablissant que les dcisions des
tribus seraient aussi obligatoires que celles des centuries. Un autre dcret
dfendit, sous peine de mort, de crer une autre magistrature dont on ne pt
appeler au peuple. On appliqua la mme peine tout homme qui maltraiterait un
tribun. Enfin le dpt des dcrets du snat, plac dans le temple de Crs, fut
confi la garde du peuple. Le snat se vit forc daccepter toutes ces lois qui
laffaiblirent sans le rendre plus populaire. Ce quon cde par crainte est un chec
quon reoit, et non un bienfait quon accorde. Tout sacrifice arrach inspire la
mfiance et nourrir la haine.
Les tribuns appelrent Appius en jugement ; la des jeunes patriciens qui
lentouraient rappelait le souvenir de ses vices et de ses attentats. La vertu seule
est courageuse ; Appius, aussi bas dans le malheur quinsolent dans la
prosprit, employa vainement la prire pour flchir un peuple offens : il vanta
la justice de son code, et prtendit que son amour pour ses concitoyens lui avait,
seul attir linimiti des patriciens. Virginius, ne le laissant pas plus longtemps
scarter du fait de laccusation, lui dit : Appius, avez-vous ordonn, contre le
texte de la loi, de livrer provisoirement Claudius, Virginie qui tait en
possession de sa libert ? Rpondez sans vasion cette question directe ; sinon
je vous fais conduire en prison.
Laveu condamnait laccus ; la dngation tait impossible. Le silence lui
ravissait la libert ; il se borna a dire : Jen appelle au peuple. Les assistants
virent, dans ces paroles, son premier chtiment : lappel quil avait aboli devenait
son seul recours, et il ninvoquait dautre protecteur que ce mme peuple quil
avait opprim.
Le tribun lui assigna un jour pour tre jug par le peuple, comme il le demandait
; mais en attendant, il le fit mettre en prison, sous prtexte quil ne pouvait jouir
du privilge dune loi viole par lui. Cette rigueur parut vengeance et non justice.
Il faut suivre les formes lgales, mme quand elles protgent un ennemi.
Le vnrable oncle dAppius lavait hardiment attaqu lorsquil tait puissant ; il
prit gnreusement, mais vainement, sa dfense lorsquil le vit accus. Il

produisit cependant quelque impression en rappelant les services dAppius, ses


exploits, les triomphes de sa famille et la sagesse de ses lois ; mais Virginius,
voquant lombre de sa fille, rveilla les passions ; et le dcemvir, perdant tout
espoir dchapper la vengeance publique, se tua dans sa prison. Opius imita ce
courage ou cette faiblesse, quun faux honneur conseille quelquefois, que la vertu
dfend toujours.
Les autres dcemvirs furent exils ; on confisqua leurs biens. Claudius tait
condamn mort ; Virginius fit commuer sa peine en bannissement.
Tout faisait craindre une raction aussi redoutable que la tyrannie. Le tribunat
comme tout parti qui se relve, passait les rgles de la justice. La sagesse de
Duillius mit enfin des bornes aux fureurs de ses collgues : Nous avons, dit-il,
assez veng la libert, assez puni nos ennemis ; je ne souffrirai pas que, pendant
tout le reste de lanne, on arrte un seul citoyen. Oublions le pass ; et pour
lavenir, reposons-nous sur le zle de deux consuls amis de la libert. Cette
dclaration ferme et modre rtablit la paix dans la ville.
Les douze tables, graves de nouveau, furent soumises lapprobation du
peuple. Cicron rend ce code un immortel honneur ; il lappelle la raison crite.
Les ennemis de Rome, enhardis par les dissensions de la rpublique,
continuaient leurs courses et leurs pillages. Les consuls, forts de lunion rtablie,
les battirent et semparrent de leurs camps. Ils mritaient le triomphe ; le snat
le refusa leurs victoires ; le peuple laccorda leur popularit. Ainsi lon vit,
pour la premire fois, deux gnraux triompher dans Rome sans le
consentement du snat et par un dcret populaire.
Si les patriciens taient gars par leur orgueil, celui des tribuns ne se montrait
pas plus traitable. Ils voulurent se faire continuer dans leurs charges ; mais
Duillius, qui prsidait le jour de llection, dclara quil ne souffrirait pas que le
choix tombt sur aucun de ceux qui taient en place. On nomma dautres tribuns
et dautres consuls, et lestime universelle rcompensa Duillius de son
dsintressement.
Quelque temps aprs de nouveaux troubles, excits par la jalousie des deux
ordres de ltat, inspirrent tant de confiance aux Volsques, quils poussrent
leurs dgts jusquaux portes de Rome. Les plbiens anims par leurs tribuns,
refusaient de prendre les armes ; Quintius Capitolinus convoqua le peuple et lui
reprsenta vivement la honte dont il se couvrait : Est-ce-nous ? dit-il, est-ce vos
consuls que lennemi mprise ? Alors prononcez notre exil. Mais vos erreurs
seules lenhardissent, repentez vous et punissez son audace. Ne vous y trompez
pas ! Ce nest point notre manque de courage que les Volsques ddaignent, ils
connaissent notre vaillance : cest sur nos dissensions quils comptent. Quand
finiront-elles ? Vous vouliez tablir lgalit, elle existe. Vos prtentions
saccroissent chaque jour ; vous avez viol tous nos droits et nous lavons
souffert. Lennemi pille aujourdhui vos terres ; les discours de vos tribuns
rpareront-ils vos pertes ? Leurs ternelles accusations contre nous remplirontelles vos trsors ! Souvenez-vous de votre gloire, cessez dpouvanter vos
snateurs. Je pourrais vous adresser des paroles plus flatteuses ; mais jaime
mieux vous sauver que vous plaire. Si vous ouvrez vos yeux que ferment vos
tribuns ; si vous revenez vos anciens principes de justice et de sagesse, je
rponds sur ma tte que je chasserai vos ennemis ; et que je porterai dans leurs
villes la terreur quils rpandent chez vous.

Jamais harangue populaire neut un succs pareil celui de ce discours svre.


Quand la vrit ne choque pas, elle excite ladmiration, et la porte jusqu
lenthousiasme.
Toute la jeunesse prit les armes, et le snat chargea, par un dcret, les consuls
de veiller la sret de la rpublique. Ils devaient tous deux partager cette
autorit absolue ; mais Agrippa voulut la laisser tout entire lhabile Quintius,
dont sa modestie reconnaissait la supriorit.
On livra une grande bataille aux ennemis ; leur rsistance rendit longtemps, le
succs incertain, Agrippa, voyant son aile plier, tandis que celle de Quintius avait
lavantage, saisit une enseigne, et la jeta dans les rangs des Volsques. Les
Romains se prcipitrent, avec fureur pour la reprendre ; la victoire fut complte.
Les consuls ne demandrent pas le triomphe, refus Valre et Horace,
craignant, sils lobtenaient, quon ne le crt donn la faveur plus quau mrite.
A peu dexceptions prs, tout portait alors dans Rome lempreinte de la grandeur
et de la vertu ; cependant cette vertu se ternit cette poque par un jugement
intress et contraire aux murs de la rpublique.
Les habitants dAricie et ceux dArde se faisaient la guerre pour la possession
dun territoire dont ces deux villes rclamaient la proprit. Le respect
quinspirait dans ce temps la svre quit du peuple romain dcida les deux
partis se soumettre son arbitrage. Les dputs dAricie et dArde plaidrent
leur cause devant lui. On allait prononcer, lorsquun Romain octognaire, prenant
vivement la parole, dit quayant assist autrefois au sige de Corioles, il pouvait
assurer que le territoire en question dpendait de cette ville qui depuis, avait
pass sous la domination des Romains, et quainsi ctait Rome quil
appartenait.
Les consuls combattirent en vain cette honteuse opinion, dont leffet tait de
substituer lintrt la justice, de transformer le juge en plaideur, et de tromper
la noble confiance des peuples qui comptaient sur limpartialit de leurs arbitres.
Les tribuns nappuyrent pas avec plus de succs ces sages remontrances ; le
peuple, chauff par le discours du vieux guerrier, et aveugl par la cupidit,
adjugea Rome le territoire en litige, se faisant ainsi sans pudeur juge et partie.
Cette dcision inique, et surtout honteuse, souilla la gloire de Rome, et grossit le
nombre de ses ennemis.
Les Ardates se joignirent aux Volsques et aux ques pour semparer de la
forteresse de Verrugo, btie par les Romains sur leurs frontires. Loin de sunir
pour dissiper cet orage, les patriciens et les plbiens se montraient plus diviss
que jamais.
Il tait presque impossible de mettre fin ces troubles ; on avait lev entre le
snat et le peuple une barrire, la fois trop haute et trop faible : les lois
humiliaient trop les plbiens, et leur accordaient en mme temps trop de
pouvoirs ; et Rome, aprs avoir remplac lautorit monarchique par la puissance
aristocratique marchait grands pas, sans pouvoir sen dfendre, vers la
dmocratie qui, au milieu dune population nombreuse, mne tt ou tard la
tyrannie.
Le snat navait pour lui quun antique respect, les triomphes et les vertus de ses
membres. La force tait du ct du peuple ; son refus seul de prendre les armes
contraignit ses adversaires des sacrifices continuels ; et le droit quil stait
attribu de juger par appel toutes les causes, dapprouver, ou dimprouver toutes

les lois, et de mettre en accusation les gnraux, les magistrats, les consuls,
plaait rellement la puissance dans, les mains de la classe quon irritait
constamment en lcartant de tous, les honneurs. Il tait donc vident, quaprs
avoir conquis le partage du pouvoir, les plbiens exigeraient celui des dignits,
et cest ce qui ne tarda pas arriver.
Sous le consulat de M. Gnutius et de C. Curtius, le tribun Canulius proposa
deux lois ; lune avait pour objet de permettre les mariages entre les plbiens et
les patriciens, lautre voulait que les plbiens pussent parvenir au consulat. Ces
deux propositions rpandirent lalarme dans le snat ; les vrais ennemis de
Rome, disait-on, sont les tribuns du peuple : ils attaquent successivement toutes
les institutions ; chacun de nos sacrifices encourage-les sditieux, chaque rvolte
a sa rcompense. Le mlange des races quon nous propose enlvera au snat
toute sa majest ; la confusion remplacera lordre et le consulat sera rserv aux
plus factieux : on ne devrait rpondre que les armes la main ces tribuns
turbulents qui prfrent linvasion de lennemi au joug des lois.
Dun autre ct les partisans du peuple rpondaient : Que voulons-nous ? tre
traits en citoyens. Le snat ne nous regarde que comme des esclaves ; il refuse
des Romains les liens du mariage quil accorde des trangers. Ces fiers
patriciens croient que notre approche les souille ; ils pensent que le consulat
serait dshonor par nous comme il pourrait ltre par des affranchis. La
naissance seule leur parat un titre cette dignit ; aucune vertu, aucun mrite,
ne peuvent nous y donner des droits ; les grands nous regardent peine comme
des hommes ; ils nous accordent regret la forme et la parole humaine ; ils
sindignent de respirer le mme air que nous. Beaucoup dtrangers sont
devenus patriciens et snateurs ; mais cet honneur est interdit aux citoyens
romains. Le peuple est la force de ltat ; on ne lavoue que pour lui en faire
porter les charges. Ce peuple a le droit de faire les lois et on lui dfend den
proposer qui lui soient favorables ! On convient que sans lui il nexisterait point
darmes, et on ne veut pas quun homme sorti de son sein puisse les
commander. Puisque les patriciens veulent tre seuls matres de Rome : quils la
dfendent donc seul. Nous ne prendrons point les armes, tant quon refusera de
nous rendre justice.
Le snat, la fois press par la violence du peuple et par lapproche de lennemi,
adopta la loi des mariages. Les tribuns insistaient toujours sur celle du consulat,
et le snat, ludant la difficult, dcida quon lirait au lieu de consuls des tribuns
militaires, choisis indiffremment dans les deux ordres de ltat. Llection eut
lieu 1 ; et le peuple, se montrant gnreux parce quil tait vainqueur, choisit
trois patriciens, Sempronius, Attilius et Coccilius.

CHAPITRE SIXIME
LA tranquillit, rtablie momentanment Rome, permit de songer sa dfense.
La guerre ne produisit aucun vnement dcisif ; mais les leves quelle
ncessita dcouvrirent un nouveau dsordre qui stait introduit dans ltat.

1 An de Rome 310.

Depuis dix-sept ans on avait nglig de faire le dnombrement des biens et des
personnes ; et, dans cet intervalle, un grand nombre de citoyens, ntant inscrits
sur aucun registre, pouvaient facilement se soustraire aux charges militaires et
civiles. Pour remdier cet abus, on rsolt de confier le soin du dnombrement
des personnes et des biens, cest--dire, du cens, deux magistrats quon
nomma censeurs.
Le peuple, ne prvoyant pas lextension que devait avoir cette magistrature,
labandonna aux patriciens. Une loi si importante passa sans difficult ; elle avait
t propose par Gganius Massrinus et Quintius Capitolinus, que le peuple
venait de nommer consuls aprs la dmission des tribuns militaires.
Les censeurs obtinrent bientt de nouvelles attributions : chargs de la
surveillance des murs et du maintien de la discipline, ils reurent le droit de
punir linconduite par la dgradation. On les vit dans la suite rayer des snateurs,
priver des chevaliers de leurs titres, et faire passer des citoyens de la premire
centurie dans la dernire. On leur confia depuis lentretien des difices, des
routes, et lintendance des revenus publics. Except des licteurs, on leur accorda
toutes les marques de la dignit consulaire, et cette magistrature gala presque
la puissance du consulat.
La dure du pouvoir des censeurs varia ; elle fut tantt de dix-huit mois, tantt
de cinq annes. Il fallait avoir t consul pour parvenir la censure. Les premiers
qui exercrent cette charge furent Papirius et Sempronius. Montesquieu regarde
avec raison linstitution de la censure comme la digue qui arrta le plus
longtemps les progrs de la corruption et de la dcadence de la rpublique.
Les mmes consuls qui crrent un si fort obstacle aux innovations, une barrire
si puissante contre limmoralit, rparrent les premiers linjustice commise par
les Romains contre Arde. Le peuple de cette ville, rvolt contre les nobles,
stait joint aux Volsques pour piller leurs terres. Ils assigrent les patriciens
dans Arde. Gganius battit compltement les Volsques ; et les contraignit
capituler et passer sous le joug. Il rtablit la tranquillit parmi les Ardates, en
faisant dcapiter les chefs des factieux, et il rentra en triomphe dans Rome,
prcd des riches dpouilles de lennemi, et tranant, enchan devant son char,
Cluilius, gnral des Volsques.
Les vertus, et la sage fermet de son collgue Quintius lui valurent une gloire
brillante, mais plus rare ; rprimant lorgueil patricien et la licence plbienne, il
maintint la paix intrieure, et se concilia le respect du peuple et laffection du
snat.
Sous linfluence de ces sages consuls, Rome se lava totalement de la tache que
lui imprimait un arrt injuste : elle rendit aux Ardates les terres enleves, et
leur envoya une colonie pour rparer les pertes que leur population venait
dprouver par les discordes civiles.
Ltat continuel de guerre des Romains et leur mpris pour le commerce les
exposaient des disettes frquentes. Rome se vit dsole par une famine si
affreuse quun grand nombre de citoyens se prcipitrent dans le Tibre. Spurius
Mlius, chevalier romain, crut pouvoir profiter de cette calamit pour aspirer la
tyrannie. Il acheta en trurie une grande quantit de bls quil distribua aux
pauvres et aux proltaires, dans le dessein de se faire des partisans.
Lucius Minutius tait alors prfet des vivres : ses agents dcouvrirent les
intrigues de Mlius ; il en informa le snat, lui apprenant en mme temps quon

tenait des assembles nocturnes dans la maison de ce conspirateur, quon y


rassemblait des armes, que son parti voulait le faire roi, et que plusieurs tribuns,
corrompus par lui, taient entrs dans la conjuration.
Le danger semblait imminent ; le consul Quintius proposa de nommer un
dictateur ; et, conformment son avis, le snat revtit de cette autorit
Cincinnatus qui nomma gnral de la cavalerie Servilius Ahala.
Le lendemain le peuple fut aussi surpris queffray de voir paratre sur la place,
le dictateur prcd de ses haches et de ses licteurs. On se demandait quel pril
imprvu, au milieu de la paix, pouvait menacer la rpublique. Mlius seul
connaissait lennemi quon voulait combattre. Cincinnatus le somme de
comparatre devant lui : le coupable, incertain du parti quil devait prendre,
diffrait dobir, et cherchait sloigner. Servilius ordonne aux licteurs de
larrter, Mlius implore le secours du peuple, qui, tromp par ses prodigalits,
smeut et larrache aux mains des licteurs. Il fuit travers la foule ; le gnral
de la cavalerie le poursuit, latteint, lui plonge son glaive dans le corps, et,
couvert de son sang, revient prs du dictateur : Je vous approuve et vous loue,
dit Cincinnatus, vous avez dlivr Rome dun tyran qui voulait la rendre esclave.
Cependant ce meurtre excitait une grande agitation dans le peuple ; toute la ville
tait en tumulte ; lair retentissait de murmures et de clameurs. Le dictateur
convoque lassemble : Citoyens, dit-il, quand Mlius ne serait pas coupable, on
laurait tu lgitimement puisquil ma dsobi. Jtais assis sur mon tribunal pour
le juger ; sa rsistance la justice est une rbellion. Cet homme, n sous vos
lois, allait les renverser ; il voulait se faire tyran de la ville qui a chass les rois.
Le fils du fondateur de votre libert a subi la mort pour le mme crime ; Cassius,
convaincu dun semblable dlit, a prouv le mme sort ; vous avez puni Appius
et les dcemvirs, parce quils usurpaient lautorit ; et cependant tous ces
hommes pouvaient fonder leur ambition sur des consulats et des triomphes. Ce
que vous navez pas souffert de si grands personnages, lauriez-vous support
dun Mlius qui devait peine oser prtendre au tribunat, et qui croyait
insolemment acheter de vous un trne pour quelques livres de pain ? Son sang
na pas assez expi son crime ; jordonne que la maison dans laquelle il
conspirait soit rase, et que ses biens soient vendus au profit du trsor public.
Lordre du dictateur fut excut ; mais on ne rechercha pas les complices de
Mlius. Cette rigueur austre, cette condamnation sans formalits, excitrent la
fureur des tribuns qui menaaient dappeler en justice Servilius Ahala aprs la fin
de la dictature. La plus grande partie du peuple les appuyait ; le snat les apaisa
en dcrtant quon nommerait six tribuns militaires au lieu de consuls. Leur
ambition se flattait dobtenir une de ces places ; mais leur espoir fut du ; et le
peuple habitu respecter le snat lorsquon nirritait pas ses passions, ne voulut
lire que trois tribuns militaires, et les choisit parmi les patriciens.
Peu de temps aprs les Viens commirent des hostilits, et entranrent dans
leur parti Fidnes, colonie romaine. Le snat leur envoya des ambassadeurs pour
se plaindre de linfraction des traits. Tolumnius, roi des Viens, fit massacrer
ces ambassadeurs.
La ncessit de se venger dune si grave offense contint lesprit turbulent des
tribuns du peuple. Ils laissrent sans opposition lire des consuls. Sergius, lun
deux, gagna une bataille, qui lui valut le surnom de Fidnate ; mais cette
victoire ntait pas dcisive, et elle cotait tant de sang quelle fit rpandre dans
Rome plus de larmes quelle ny causa de joie.

Les Falisques grossirent le nombre des ennemis ; limminence du danger dcida


le snat nommer dictateur Mamercus milius. Une nouvelle bataille eut lieu ;
linfanterie trusque plia dabord sous leffort des Romains ; mais la cavalerie,
commande par le roi Tolumnius, combattit avec avantage celle du dictateur.
Dans cet instant, un guerrier romain, Cornlius Cossus, voyant que Tolumnius
rpandait partout la mort, et leffroi : Voil donc, dit-il, ce perfide infracteur du
droit des gens ! Sil existe des dieux vengeurs du crime, ils permettront mon
bras dimmoler ce parjure aux mnes de nos ambassadeurs !
A ces mots, il court sur le roi et le renverse dun coup de lance. Le prince se
relve, Cossus saute terre, lattaque de nouveau, le renverse encore, et, le
perant doutre en outre, le tient attach la terre. Alors il le dpouille de son
armure, lui coupe la tte, et la place au bout de sa lance. Ce trophe sanglant
ranime le courage des Romains et frappe de terreur les ennemis qui prennent la
fuite. On en fit un affreux carnage ; la victoire fut complte. Le dictateur obtint la
pompe, et Cossus lhonneur rel du triomphe. Depuis la fondation de Rome, il fut
le second qui plaa des dpouilles opimes dans le temple de Jupiter Frtrien.
La peste sunit aux maux de la guerre pour attnuer les forces de Rome. Ce flau
nempcha pas cependant un nouveau dictateur, Servilius, de combattre les
Viens et de semparer de Fidnes 1 . Aucune paix ne termina cette guerre
acharne on eut encore recours la dictature ; et, malgr lopposition des
consuls, le peuple, daccord avec le snat, les fora dlire Posthumius qui
remporta une victoire signale sur les Volsques, sempara de leur camp, vendit
un grand nombre de prisonniers, et abdiqua aprs avoir triomph.
Ce fut dans ce temps quun peuple, alors peu connu, mais qui devint depuis fort
redoutable aux Romains, accrut sa puissance par un crime. Les Samnites, aprs
avoir fait la guerre contre les trusques pour la possession du territoire de
Vulturne, obtinrent, par un trait, la permission dtablir une colonie dans une
partie de ce territoire ; mais, peine arrivs, ils entrrent la nuit dans la ville,
surprirent les habitants au milieu des dsordres dune fte, les massacrrent et
leur chef Capis donna le nom de Capoue cette sanglante conqute.
Pendant lespace de plusieurs annes, la guerre, qui continua entre Rome, les
Viens et les Volsques, ne put amener aucun rsultat, et ne valut que des
triomphes sans fruit, tantt des consuls, tantt des tribuns militaires. Le
consul Sempronius, combattant contre les Volsques, se vit abandonn par ses
lgions, quune terreur panique mit en fuite. Le courage intrpide dun seul
dcurion nomm Tympanius sauva larme. Quelques cavaliers qui le suivaient
mirent par ses ordres pied terre, dfendirent hroquement un dfil et
arrtrent lennemi qui, se croyant attaqu de nouveau, se retira, de sorte qui
les deux armes se crurent vaincues, tandis que Tympanius resta seul matre du
champ de bataille.
Les fuyards avaient rpandu lalarme dans Rome ; dj les snateurs arms
couraient aux portes pour les dfendre, lorsquon apprit que le danger nexistait
plus.
Les tribuns jugrent loccasion favorable pour accuser les consuls : ils comptaient
sur le tmoignage de Tympanius ; mais ce guerrier, aussi gnreux que brave,
justifia Sempronius, loua le courage de ses chefs, ne parla pas du sien, et
sacquit encore plus dhonneur par sa modestie que par sa vaillance.
1 An de Rome 318. Avant Jsus-Christ 435.

Ce fut dans ce temps quon tablit auprs de larme des questeurs chargs de la
caisse militaire, de la fourniture des vivres et du partage du butin. Ils exercrent
depuis les mmes fonctions dans les pays conquis et rduits en province romaine
; et cette magistrature devint le premier degr pour arriver aux grandes charges
de la rpublique.
On dcouvrit, cette poque, une conspiration des esclaves qui voulaient
incendier Rome. Le supplice des chefs touffa la rvolte. Les tribuns, qui ne
pouvaient laisser le peuple jouir de la paix intrieure, parce que les troupes
seules favorisaient leur ambition, recommencrent leurs plaintes et leurs
dclamations sur lingalit du partage des terres. La discorde quils excitaient
dans la ville passa dans les camps. Les tribuns militaires, diviss, se laissrent
enveloppes par les ques ; une partie de larme romaine fut taille en pices,
lautre prit la fuite. Les gnraux et leurs lieutenants se sauvrent Tusculum.
Servilius Priscus, nomm dictateur, rpara cet chec. Les ennemis, au lieu de
profiter de la victoire, se livraient la dbauche ; Servilius les surprit dans ce
dsordre, sempara de leur camp, prit une de leurs villes, fit un riche butin, et
abdiqua une dictature qui navait dur que huit jours.
Le partage des terres excita bientt dans larme une nouvelle rvolte.
Posthumius, tribun militaire, qui stait empar de la ville de Voles, avait promis
ses soldats de leur en partager le territoire. Cet homme lger et violent
manqua de parole, on se souleva ; et, comme il voulait opposer la rigueur la
sdition, il fut lapid par son arme. Le snat, constern de cet vnement,
nosait punir des soldats soutenus par le peuple, et ne pouvait absoudre des
hommes coupables dune telle violation des lois de la discipline. Les consuls
proposrent de renvoyer linformation de cette affaire au peuple ; le peuple la
renvoya aux consuls ; de part et dautre on voulait la justice, et lon craignait
larme.
Cornlius Cossus et Furius Mdullinus, consuls, condamnrent au supplice
quelques soldats. Cette modration napaisa pas les esprits, et la discorde
continua de rgner dans le camp ainsi que dans la ville. La guerre, la peste et la
famine ne purent calmer lesprit de faction, et le malheur mme ntait pas
capable de runir ses victimes.
Profitant de ces dissensions, les ques et les Volsques semparrent dune ville et
dune garnison romaines. Les consuls ne pouvaient obtenir du tribunat les
moyens de lever une arme : le snat se vit encore oblig de cder au peuple et
de nommer des tribuns militaires : mais comme le nombre et laudace des
ennemis croissaient, on sentit la ncessit dlire un dictateur. Au milieu de ce
dsordre qui pouvait en se prolongeant exposer Rome au plus grand danger, lun
des tribuns militaires, Servilius Ahala, se spara de ses collgues, obit au snat,
et nomma dictateur Publius Cornlius, qui chassa les ennemis, porta le ravage
sur leurs terres, et abdiqua.
Trois nouveaux tribuns militaires battirent les Volsques, et se rendirent matres
dAnxur, nomme depuis Terracine. Les gnraux se concilirent la bienveillance
du peuple en accordant larme le pillage de cette ville.
Si une lutte continuelle des Romains avec les nations belliqueuses qui les
entouraient leur donna cet esprit guerrier, cette habitude des prils et des
armes, et cette forc invincible qui les destinait la conqute de la terre, les
intrigues des tribuns, la frquence des sditions, la crainte des jugements
populaires, et la fire ambition des plbiens obligeaient le snat faire une

tude constante de la politique, se placer par lhabitude et par la vertu audessus des reproches et de laccusation, joindre ladresse la fore pour diriger
des esprits si remuants, et se prparer ainsi au gouvernement du monde.
Cette habile compagnie saperut du vice radical qui minait sa grandeur, qui
favorisait les factions, et qui rendait inutiles les efforts des plus braves guerriers
et des gnraux les plus expriments. Le soldat ntait point pay ; les
citoyens, servant leurs frais, voyaient souvent leurs hritages ruins et leurs
terres en friche. Ces malheurs les foraient aux emprunts, les livraient aux
usuriers, et les disposaient aux sditions. On prenait les armes regret, en tait
press de les quitter. Les guerres ntaient que des courses ; les campagnes ne
duraient quun mois, et un prompt licenciement faisait perdre le fruit des plus
brillantes victoires.
Le snat, par un dcret, commena une grande rvolution et posa le plus solide
fondement de la puissance romaine. Il accorda une solde linfanterie ; jamais
loi ne parut plus agrable au peuple : il accourait en foule, baisait les mains des
snateurs, les appelait ses pres, et jurait de verser tout son sang pour dfendre
une patrie si bienfaisante.
Les armes soldes, dans dautres pays, arment lautorit dune force destructive
de la libert ; mais Rome, o le peuple surveillait les dpenses publiques par
les questeurs, effrayait lambition par ses jugements, participait la lgislation
par ses votes et au gouvernement par ses lections, on pouvait fortifier larme
sans menacer lindpendance.
Les tribuns seuls, loin de partager la joie publique, dsapprouvaient une
innovation qui leur enlevait leurs plus grands moyens dintrigues. Ils
reprsentrent au peuple quon ne lui donnait que son propre bien, et quon
achetait son obissance, en le payant avec le produit des impts levs sur lui.
Beaucoup de citoyens, gars par ces discours, se montraient disposs refuser
la contribution exige ; mais les patriciens commencrent sacquitter. La vue
de leur argent, port sur des chariots, excita lamour-propre des plbiens ; ils
imitrent cet exemple, et les proltaires mmes voulurent y contribuer.
Le snat, disposant alors des troupes rgulires, forma de plus vastes projets ;
et, aspirant la conqute de lItalie, il rsolut dassiger une de ses plus fortes
villes, Vies, presque gale Rome en population, en richesse et en courage1.
Les tribuns militaires partagrent leurs forces ; les uns combattirent les
Volsques, les dfirent et prirent Artria, une de leurs villes ; les autres
attaqurent Vies et linvestirent. Le sige dura plus de dix ans ; aprs beaucoup
de tentatives inutiles pour prendre cette ville dassaut, on se vit oblig de
changer le sige en blocus.
Les Viens, craignant que les troubles intrieurs naccrussent le danger qui les
menaait, lurent un roi. Cette mesur leur devint fatale ; lassemble gnrale
des trusques dcida quon ne donnerait aucun secours Vies, si elle
nabolissait la royaut. Personne nosa sexposer au ressentiment du roi, en
rpandant cette nouvelle dans la ville ; de sorte quelle resta sans appui, livre
ses propres forces.
Le blocus de Vies obligeait les soldats romains passer tout lhiver dans le
camp ; ce qui ne leur tait jamais arriv. Le mcontentement que leur absence
1 An de Rome 351. Avant Jsus-Christ 402.

rpandait dans la ville, fit croire aux tribuns du peuple que le moment tait
favorable pour recommencer leurs dclamations contre le snat. Son secret est
enfin dcouvert, disaient-ils aux plbiens ; son masque est lev ; il ne solde la
jeunesse que pour lloigner et pour lenchaner. Ce ne sont plus des citoyens
quils appellent, mais des esclaves quils paient. Si vous ne revenez vos anciens
usages, cen est fait de votre libert.
Ces paroles artificieuses faisaient impression : elles opposaient la loi tous les
sentiments blesss et la force des habitudes.
Appius, tribun militaire, rest Rome, craignait que ces intrigues ne
renversassent le nouvel difice lev par la sagesse du snat. Sadressant alors
vilement au peuple : Si lon avait jamais dout, dit-il, de lesprit sditieux de vos
tribuns, il ny aurait plus prsent dincertitude. Jamais acte de rigueur ne les
autant affligs que cette libralit du snat. Lunion des deux ordres de ltat est
ce quils redoutent le plus ; ils ne fondent leur autorit que sur vos troubles ; et
ne cherchent qu rompre cette bonne intelligence qui seule peut nous rendre le
plus puissant des peuples. Si les soldats quon affecte de plaindre entendaient
mes paroles, ils les applaudiraient. Sils ntaient que des mercenaires, je leur
dirais quon proportionne le travail quon exige deux aux rcompenses quils
reoivent, et que, solds toute lanne, ils doivent servir toute lanne. Mais ce
sont des Romains. Lintrt de Rome doit seul les persuader. Les Viens ont
enfreint sept fois nos traits, ils ont ravag nos terres, soulev les Fidnates,
gorg une de nos colonies, assassin nos ambassadeurs : ils veulent, enfin
armer toute ltrurie contre nous. Est-ce avec de tels ennemis quon doit agir
mollement ? Abandonnerons-nous nos travaux et nos retranchements pour
laisser le champ libre de nouveaux brigands ? Mais quand tous ces motifs
nexigeraient pas la continuation du sige, croyez que rien ne nous importe plus
que dtablir la discipline dans nos armes. Jusqu prsent, nous avons su
vaincre et non profiter de la victoire. Nous quittions nos camps au milieu de
lautomne, comme des oiseaux de passage qui disparaissent avec lt.
Apprenons, quand la guerre tourne en longueur, en attendre courageusement
lissue. Bravons les frimas pour la gloire, comme nous les affrontons, pour les
vains plaisirs de la chasse. Que vos ennemis sachent enfin que Rome, aussi
constante quimptueuse, ne finit un sige que par la prise dune ville et ne
termine une guerre que par la victoire. Dclarez vos tribuns que vous ne les
avez pas lus pour tre les dfenseurs de la mollesse, et de la lchet, et
dfendez-leur de tromper les soldats, en leur prsentant la dsobissance sous
les traits du courage, et la licence sous ceux de la libert. La fermet de cette
harangue imposa aux factieux.
Peu de temps aprs, on apprit que les Viens, ayant fait une sortie pendant la
nuit avaient renvers les travaux des Romains et incendi leurs machines. Cette
nouvelle, rpandue Rome, enflamma le peuple de colre. Les plbiens qui
jouissaient de quelque aisance offrirent de combattre cheval, sengageant
volontairement servir jusqu ce que Vies fut prise.
Le snat, profitant de leur zle pour complter son systme, accorda la
cavalerie une solde de vingt sous, triple de celle de linfanterie. Quelque temps
aprs, les gnraux patriciens stant laiss battre par les Volsques, -les vux
du peuple furent combls par la nomination de tribuns militaires pris dans la
classe plbienne.
Sur ces entrefaites, un phnomne, trs naturel sans doute, mais dont on ne
peut expliquer les causes, excita une grande inquitude Rome. Le lac dAlbe

grossit tout coup dune manire effrayante, quoique aucune pluie neut prcd
ce dbordement. La crdulit prit cet vnement pour un prodige. On vantait
beaucoup alors la science dun vieillard de Vies, qui passait pour devin. Les
Romains stant empars de sa personne, il leur dit, sur la foi dune ancienne
prdiction ; que Rome tait menace dun grand dsastre si leau du lac
dbordait jusqu la mer ; mais que, si elle sarrtait avant dy arriver, ce serait
le signal de la ruine de Vies.
Le snat envoya Delphes des dputs qui consultrent loracle, et rapportrent
une rponse conforme celle du vieillard.
On creusa des canaux qui loignrent de la mer les eaux du lac, et la politique
profita ainsi de la superstition pour augmenter le courage des assigeants et la
crainte des assigs.
Deux nouveaux tribuns militaires stant encore laisss vaincre par les Capnates
et par les Falisques, la terreur se rpandit dans larme et dans la ville : on disait
au camp de Vies que les ennemis marchaient sur Rome ; Rome, on rpandait
le bruit dune victoire complte des Viens. La consternation devint gnrale.
Dans de grands prils toute intrigue cesse, toute ambition se tait, et lenvie
mme invoque le gnie. On nomma Camille dictateur : il prit Cornlius Scipion
pour gnral de la cavalerie.
Les vertus et les exploits de Camille lui avaient dj acquis lestime universelle. Il
appelle la jeunesse romaine la dfense de la patrie ; elle rpond sa voix avec
ardeur et confiance. Celle des Latins et des Herniques accourt lui offrir ses
services. Le dictateur promet aux dieux que, sil termine heureusement la
guerre, il clbrera les grands jeux du cirque, et quil rebtira le temple de la
desse Ino, nomme par les Romarins la mre Matuta.
Camille, aprs avoir battu les Falisques et les Capnates, se rendit au camp de
Vies, qui navait point t attaqu comme on le croyait mais dans lequel rgnait
un dsordre plus dangereux souvent que les dfaites. Il y rtablit dabord la
discipline.
Convaincu que la force ne pouvait triompher dune ville aussi populeuse, il eut
recours la ruse, et fit ouvrir secrtement une mine qui conduisait jusque sous
la citadelle. Cet ouvrage tant achev sans que les assigeants en eussent la
moindre connaissance, il crivit au snat pour lui demander quel usage il devait
faire du riche butin que la victoire lui promettait. Le snat dcida quon le
livrerait au peuple et quil serait distribu tous les citoyens qui voudraient se
rendre au camp. La moiti de Rome y accourut.
Le dictateur, se conformant aux anciens usages, qui exigeaient quon se rendit
favorables la fois les dieux de Rome et les dieux de Vies, prit les auspices, et
dit : Apollon Pythien, cest par vos ordres que je vais ruiner cette ville ennemie.
Je vous consacre la dixime partie de ses richesses, et vous, reine Junon, qui
aujourdhui habitez Vies, je vous conjure, aprs la victoire, de nous suivre dans
notre ville de Rome, qui va devenir la vtre : vous y trouverez un temple digne
de vous.
Camille, afin de dtourner lattention des assigs du pril rel qui les menaait,
ordonna un assaut gnral ; et, tandis que les lgions savanaient contre les
murailles en jetant de grands cris, un corps dlite, marchant sous la terre, perce
la mine, et sort, avec grand bruit, dans le temple mme o le roi des Viens
sacrifiait aux dieux, et au moment o le devin, consultant les entrailles des

victimes, dclarait vainqueur, celui qui consommerait ce sacrifice. Les Romains,


entendant ces paroles, se prcipitent sur les Viens, et accomplissent loracle en
offrant lholocauste au ciel. Tite-Live, en rapportant ce fait, que sa raison nosait
ni croire ni rfuter, convient quil est plus propre au thtre qu lhistoire.
Les Romains, matres de la citadelle, se rpandirent dans la ville et embrasrent
les maisons, tandis que les lgions franchissaient les remparts. Le carnage fut
pouvantable ; Camille parvint enfin le faire cesser. Il ordonna dpargner les
vaincus dsarms, et, ds quil furent soumis, on donna le signal du pillage.
Le dictateur se voyant matre dune si grande cit, scria : Si ma fortune, ou
celle de Rome, parat trop clatante aux hommes et aux dieux, et si elle doit tre
compense par quelques disgrces, je demande au sort de les faire tomber sur
moi plutt que sur la rpublique. En disant ces mots, il se heurta contre une
pierre, tomba, et, dans la suite, la superstition regarda cette chute comme un
prsage de lexil de Camille et de la prise de Rome par les Gaulois.
Le dictateur fit vendre lencan toits les prisonniers. Le produit de cette vente
fut la seule part du trsor public dans le butin.
Llite des Romains, revtue de robes blanches, conduisit en pompe Rome la
statue de Junon1. La crdulit racontait que Camille ayant demand la desse
si elle voulait sy laisser transporter, elle marqua son consentement par un signe
de tte.
Le sige avait dur dix ans. Vies, rsistant toutes les forces romaines, fut
surprise plutt que vaincue.
Jamais une victoire ne causa dans Rome une joie plus vive, et jamais dictateur
nobtint un triomphe plus magnifique. Camille se montra le premier avec quatre
chevaux blancs attels son char, tel quon reprsentait Jupiter et Apollon. Cet
orgueil dplut. Quel grand homme en est exempt ! Mithridate sut se rendre
inaccessible tous les poisons ; mais il est plus difficile de rsister ceux de la
fortune et de la gloire.
Camille, aprs avoir donn les ordres ncessaires pour lrection du temple de
Junon, fit la ddicace de celui de Matuta, et se dmit de la dictature.
Le snat accorda la paix aux ques et aux Volsques ; mais il se vit dans un grand
embarras pour trouver la quantit dor quexigeait le prsent promis par Camille
lApollon de Delphes.
Les dames romaines, qui savaient faire leur patrie le sacrifice de leur vanit,
comme les Romains celui de leur vie, offrirent au snat leurs ornements et leurs
bijoux. Ils servirent fabriquer une coupe dor de quatre-vingt mille cus. Un
honneur immortel les ddommagea de la perte dun vain luxe. On leur permit de
se rendre aux jeux publics dans des chars suspendus, et le snat leur accorda le
privilge dont jusque-l les hommes les plus distingus jouissaient
exclusivement, celui dtre loues publiquement aprs leur mort.
Les Falisques navaient pas voulu se soumettre : Camille, lu tribun militaire, les
battit sempara nomination de leur camp, et y fit un riche butin quil rserva tout
entier pour le trsor. Sous tout autre gnral, cette mesure aurait peut-tre
port les soldats la rvolte ; mais ils craignaient sa svrit et admiraient sa
vertu. Le respect contint les murmures.

1 An de Rome 359. Avant Jsus-Christ 394.

Camille forma le sige de Falrie. Les enfants des familles les plus distingues de
cette ville vivaient sous la discipline dun seul matre qui conut le vil projet de
fonder sa fortune sur une infme trahison. Il avait lhabitude de conduire tous les
jours ses lves hors de la ville pour les exercer. Prolongeant peu peu ces
promenades, il finit par les conduire Camille, et lui dit : En remettant entre vos
mains les enfants des hommes les plus puissants de Falrie, cest la ville mme
que je vous livre. Vil sclrat ! lui rpondit le hros dun air menaant, tu
offres un prsent odieux un gnral et un peuple qui nont aucune
ressemblance avec toi. Il est vrai que nul trait fond sur des conventions
humaines ne nous lie aux Falisques, mais il existe et il existera entre eux et nous
un lien sacr form par la nature. La guerre a ses droits comme la paix, et nous
avons appris les respecter galement. Nous prenons les armes, non contre les
tres faibles dont on pargne la jeunesse, mme dans les cits conquises, mais
contre les hommes qui, sans tre offenss, se sont arms contre nous, et ont
attaqu notre camp prs de Vies. Tu veux les vaincre par un crime jusqu
prsent inconnu, moi, je les vaincrai par les seuls moyens dignes des Romains, la
vertu, le travail et les armes.
Aprs ce discours, Camille fit dpouiller le perfide matre de ses vtements, lui fit
attacher les mains derrire le dos, et, donnant des verges ses jeunes disciples,
il leur ordonna de le ramener dans la ville en le frappant.
Les Falisques pleuraient la perte de leurs enfants : ce retour imprvu changea
leur dsespoir en joie et leur haine en admiration. Dcids jusque-l, comme les
Viens, vaincre o prir, ils demandrent la paix Rome. Leurs dputs
dirent au snat : Pres conscrits, nous sommes vaincus par vous et par votre
gnral ; mais cest une victoire dont vous pouvez jouir sans exciter la jalousie
des dieux ni des hommes, et que nous pouvons avouer sans honte. Nous nous
rendons vous, persuads que nous serons plus heureux sous votre empire que
sous nos propres rois. Nous donnons dans cette guerre deux grands exemples au
genre humain ; vous, celui de la bonne foi, qui prfre des dangers honorables
un triomphe certain, mais criminel ; et nous, celui de la gnrosit qui cde
volontairement la victoire aux vertus. Nous nous soumettons donc votre
discrtion. Envoyez des commissaires, quils semparent de nos armes, reoivent
des otages, et prennent possession de la ville, dont les portes leur seront
ouvertes. Vous naurez point vous plaindre de notre fidlit, ni nous de votre
domination.
Ainsi la vertu dun homme valut aux Romains une importante conqute.
Le vaisseau qui portait Delphes la coupe dor envoye par le snat fut pris par
les pirates de Lipari. Timasithe, leur chef, digne dtre romain par sa gnrosit
et par son respect pour les dieux, rendit le vaisseau, la coupe, et voulut luimme escorter les dputs jusqu Delphes et les ramener Rome.
Le snat, croyant que la situation prospre de la rpublique lui permettait de
revenir sans danger aux anciens usages, fit lire des consuls. On nen avait pas
nomm depuis quinze ans. Le peuple procda sans rsistance llection ; mais
cette inconstante multitude donna bientt aux consuls et aux snateurs un
nouveau sujet de crainte. Elle voulut quitter Rome et stablir Vies. Camille
sopposant ce projet, sattira sa haine Il parvint cependant faire renoncer le
peuple une rsolution si funeste. Le snat, satisfait, accorda, sur le territoire de
Vies, sept arpents chaque enfant mle romain, ce qui multiplia les mariages et
accrut population.

Lenvie est lombre de la gloire, et la suit toujours. Le peuple ingrat oubliait les
exploits de Camille, et sirritait de son opposition constante aux intrigues et aux
dclamations des tribuns. La haine est si aveugle quelle ne cherche pas mme
des prtextes vraisemblables pour se satisfaire. On accusa sans fondement
Camille de stre appropri une part du butin de Vies, et comme il vit quil ne
pouvait attendre aucune justice de cette multitude passionne, il prvint son
arrt, se condamna lui-mme lexil, et se retira dans Arde. Avant de sortir de
la ville, moins grand quAristide, il pria les dieux de mettre bientt ses ingrats
concitoyens dans la ncessit de le regretter. Son vux coupable ne fut que trop
accompli.
Lorage qui devait fondre sur Rome sortit dune contre dont elle savait peine le
nom ; la Gaule, si longtemps redoutable pour les Romains, et qui depuis devint
une de leurs plus brillantes conqutes, tait divise en trois parties : lAquitaine,
la Celtique et la Belgique ; lOcan, le Rhin, les Alpes et les, Pyrnes marquaient
ses limites ; limites qutendaient et que variaient irrgulirement les guerres
continuelles que se livraient toutes les hordes sauvages dont la population
belliqueuse habitait, dans ces temps reculs, les Gaules, la Germanie, et toute
cette partie de lEurope devenue, depuis, le centre de la civilisation et des
lumires.
Sous le rgne de Tarquin, Ambigate tait roi de la Gaule celtique. Son peuple
trop nombreux, fut oblig denvoyer dans dautres contres des colonies qui
cherchrent, les armes la main, une nouvelle patrie : Sigovse parcourut
lAllemagne, la Bohme et la Hongrie. Bllovse, la tte dune partie des
peuples de Sens, dAutun, de Chartres, du Mans et de Bourges, franchit les
Alpes, conquit quelques provinces, et fonda les villes de Milan, de Brescia et de
Vrone. Les Gaulois, recevant dans la suite de nouveaux renforts de leur pays,
tendirent leurs possessions, et la contre dont ils staient rendus matres prit le
nom de Gaule cisalpine.
Peu de temps aprs lexil de Camille, un habitant de Clusium nomm Aruns,
voulant se venger de ses compatriotes qui lavaient injustement maltrait, se
retira chez les Gaulois tablis prs des Alpes, et leur vanta la fertilit de son pays
et lexcellence de ses vins. Ses rcits tentrent la cupidit de ces hommes
belliqueux et intemprants. Guids par le perfide Aruns, ils portrent leurs armes
en trurie et assigrent Clusium.
La haute taille, la longue chevelure, les glaives larges et tranchants, et les
murs sauvages de ces nouveaux ennemis rpandaient leffroi sur leur passage.
Clusium invoqua le secours des Romains.
Le snat fit partir comme ambassadeurs les trois fils de Fabius Ambustus. Ils se
rendirent au camp des Gaulois et les invitrent cesser leurs hostilits contre les
Clusiens, dont Rome devait en cas de guerre, embrasser la dfense.
Brennus, chef des Gaulois, reut les ambassadeurs en prsence de son peuple
assembl et leur rpondit : Nous ne connaissons point les Romains ; mais nous
devons les croire courageux puisque cest leur appui que les lusiens invoquent
au moment du danger. Nous consentirons volontiers la paix, si les Clusiens, qui
possdent plus de terres quils nen cultivent, veulent nous en cder une partie.
Ils, en ont trop et nous en manquons : mais si nous prouvons un refus, nous
voulons les combattre devant vous, afin que vous puissiez attester Rome que
les Gaulois lemportent, en vaillance sur tous les autres peuples de la terre.
Mais, reprit lan des Fabius, semparer dun pays qui ne vous appartient pas, et

enlever une terre celui qui la possde, cest dclarer la guerre ; et quel droit les
Gaulois ont-ils, sur la Toscane ? Les mmes, rpliqua Brennus, les mmes que
vous sur tant de contres que vous avez envahies. Nos droits sont crits sur nos
glaives ; tout appartient aux braves. Les Fabius, trop jeunes et trop ardents pour
couter la prudence, sortent en courroux de lassemble ; oubliant la modration
qui convient des mdiateurs, non seulement ils poussent les Clusiens la
guerre ; mais ils prennent eux-mmes les armes, et se placent la tte des
habitants qui font une sortie contre les barbares.
Le sort, pour hter la ruine de Rome, voulut que Quintus Fabius pera de sa
lance un chef gaulois, ft reconnu par les ennemis lorsquil enlevait larmure du
vaincu. Tout coup cette nouvelle se rpand dans larme ; elle excite la fureur,
et change les projets de Brennus. Tout son peuple partage ses ressentiments ;
on lve le sige, on abandonne Clusium. Rome devient le seul objet de la haine
et de la vengeance. La jeunesse gauloise voulait y marcher sur-le-champ ; mais
ses chefs, respectant le droit des gens viol par les Romains, dcidrent quon
enverrait dabord des dputs Rome pour demander justice, et pour exiger le
chtiment de Fabius :
Ils partirent ; le snat, aprs les avoir couts, dlibra sur leur demande. Ne
pouvant nier linfraction dont on se plaignait, et craignant dinfliger une peine
mrite de jeunes patriciens illustres par leurs exploits et soutenus par le crdit
de leur famille, il renvoya au peuple le jugement de cette affaire. Le peuple
romain, imprudent admirateur dune vaillance dplace et dune tmrit
coupable, refusa toute satisfaction aux dputs, et porta mme lexcs loubli
de tout gard et de toute convenance ; car il lut tribuns militaires, pour lanne
suivante, les trois Fabius avec Q. Sulpicius Longus, Q. Servilius et S. Cornlius
Maloginensis.
Rome, expose de moindres dangers, avait souvent, cr un dictateur. Son
aveuglement ft tel que, dans cette circonstance critique, elle nen nomma pas ;
et pourtant la terreur, grossie par la superstition, prcdait ce nouvel ennemi ;
car on prtendit que, longtemps avant, une voix inconnue avait annonc larrive
de ces barbares.
Cependant les Gaulois, furieux, marchaient rapidement ; ils rpandaient leffroi
sur leur route, quoiquils ne commissent aucune violence, et que mme ils fissent
retentir lair de ce cri mille fois rpt : Nous allons Rome ; nous nen voulons
quaux Romains.
Le snat ne leur opposa quune leve de quarante mille hommes faite la hte,
sans ordre et sans choix. Les deux armes se rencontrrent quatre lieues de
Rome, au confluent du Tibre et de lAllia. Larme gauloise se composait de
soixante-dix mille guerriers, dont les hurlements rpts par les montagnes,
rpandaient une pouvante jusque-l inconnue.
Le tmraire Quintus Fabius, qui commandait les Romains, oublia de consulter
les auspices, noffrit point de sacrifices aux dieux, et crut inutile de retrancher
son camp : appuyant sa gauche la rivire, sa droite une montagne, et plaant
sa rserve sur une hauteur, il tendit trop ses ailes dans la crainte dtre
dbord, et affaiblit ainsi son corps de bataille.
Brennus, aprs avoir culbut la cavalerie qui se trouvait devant lui, commena
trs habilement par lattaque de la colline sur laquelle tait place la rserve. Ce
fut l seulement quil prouva une vive rsistance. Le reste de larme romaine,
saisi dpouvante, ne put soutenir la vue des longs sabres des Gaulois, laspect

de leurs, chevelures flottantes et le bruit effrayant de leurs cris. Les gnraux


manqurent dhabilet et les soldats de courage.
Laile gauche voulait se sauver du ct de Vies ; une grande partie se noya dans
le Tibre. Un combat si court aurait cot peu de sang, mais le dsordre de la
fuite occasionna un affreux carnage. Rome apprit cette dfaite par les fuyards de
laile droite. Les Gaulois pouvaient sans obstacle y entrer avec eux ; le pillage du
camp et la dbauche leur firent perdre trois jours.
Les Romains, dabord consterns, mais reprenant enfin leur ancien courage, font
passer dans le Capitole et dans la citadelle les dernires ressources de la
rpublique, la fleur de la jeunesse, llite du snat, le trsor, les armes et les
vivres. Le prtre de Quirinus et les vestales emportrent, loin de Rome les
images des dieux, les ornements, les vases et les livres sacrs.
On tait dcid ne sauver que ce qui pouvait dfendre la patrie, et livrer la
mort une population sans armes. On ne laissa dans la ville que des vieillards et
tous ceux qui se trouvaient hors dtat de combattre. Les anciens dictateurs, les
consulaires, les snateurs les plus vnrables par leurs triomphes, par leur ge
et par leurs dignits, dclarrent quils ne consumeraient pas sans ncessit les
vivres de la citadelle, et, quils mourraient dans la ville avec les citoyens que leur
faiblesse rendait inutiles la patrie. Ils recommandrent au courage de la
jeunesse le sort dune rpublique illustre par quatre sicles de victoires.
Quel sublime et dchirant spectacle Rome offrait alors ! Dun ct on voyait avec
admiration ces jeunes guerriers qui emportaient dans le Capitole le dernier espoir
de la libert ; de lautre, on contemplait avec douleur ces vieillards courageux,
rsolus sensevelir sous les ruines de leur patrie. Les femmes en pleurs ne
savaient si elles devaient suivre leurs poux et leurs enfants, ou sarracher de
leurs bras pour servir de dernier appui leurs pres. Lamour et la nature
dchiraient leurs curs.
La foule des pauvres se dispersa dans les campagnes ; on enterra dans les
souterrains dune chapelle tout ce quon put enlever des temples.
Le respect pour la religion tait alors grav si profondment dans les esprits
quau milieu de ce grand dsastre, un plbien, Lucius Albinus, qui emmenait sa
fille sur un chariot charg de ses richesses, rencontrant sur la route du Janicule
les vestales qui se tranaient pied pniblement, portant les vases sacrs,
sarrte la vue de ces vierges, descend avec sa femme et ses enfants, jette sur
la terre ses trsors, et abandonne son char aux prtresses.
Le Capitole seul est arm, les temples sont vides, la ville est dserte. Les
vieillards, les snateurs et consulaires sont les seules ombres qui lhabitent
encore : prfrant la mort la fuite, ils se revtent de leurs robes de pourpre, ils
sassoient dans les vestibules de leurs maisons, sur leurs chaises divoire. Dans
cet instant Brennus avance ; il trouve les murs sans dfense, les portes ouvertes
; il sarrte : cet abandon lui fait souponner un stratagme ; mais un long
calme, un profond silence le rassurent. Il entre dans Rome comme dans un vaste
tombeau.
Les Gaulois, arrivs sur la place publique, ne voient dapparence de vie et de
guerre que sur les remparts de la citadelle et du Capitole. Aprs avoir plac des
gardes, ils se rpandent et se dispersent dans les rues. Toutes les maisons du
peuple sont fermes ; celles des grands seuls taient ouvertes. Les barbares y
pntrent, et regardent avec tonnement ces nobles vieillards, qui, suivant la

croyance du temps, avaient dvou leurs ttes aux dieux infernaux pour attirer
leur courroux sur celles de lennemi. Ils admirent ces vnrables consulaires,
assis sur leurs siges, pars des marques de leurs dignits, silencieux,
immobiles, appuys sur leurs btons divoire et ne donnant aucune marque de
surprise ni deffroi. Leur aspect enchanait laudace, leur noble gravit inspirait
une vnration religieuse ; et ces guerriers froces, saisis de crainte, les prirent
dabord pour des dieux. Enfin un Gaulois plus tmraire, sapprochant de Marcus
Papirius, lui passa lgrement la main le long de la barbe. Papirius ne pouvant
supporter loutrage le frappe de son bton : le barbare irrit lui enfonce son
glaive dans le sein. Ds lors le carnage commence ; les Gaulois massacrent sur
leurs siges tous ces illustres patriciens. Ils gorgent le peu de citoyens qui
navaient pu chapper leurs coups, livrent la ville au pillage, et embrasent les
maisons, dans lespoir que la crainte, se rpandant avec les flammes, porterait
les dfenseurs du Capitole se rendre.
Les Romains renferms dans leur dernire forteresse, voyaient avec dsespoir
lincendie qui dvorait leurs pres et leurs foyers. Les cris des ennemis, les
gmissements des victimes dchiraient leurs mes. Lhorreur de cette fatale
journe se renouvela et saccrut encore dans les tnbres de la nuit. Chaque
instant ajoutait un nouveau poids, leurs douleurs ; mais plus lexcs du
dsespoir pntrait leur cur, plus il gravait profondment la rsolution de
dfendre jusquau dernier soupir, le seul asile de la libert de Rome.
Les Gaulois, perdant lesprance de les effrayer, veulent semparer de vive force
du Capitole. Ils y montent avec ardeur, couverts de leurs boucliers, et jetant de
grands cris, selon leur coutume. Mais lorsquils sont arrivs au milieu de la
colline, les Romains sortent de leurs murs, se prcipitent avec fureur sur eux, les
renversent, et les mettent en pleine droute.
Brennus, dcourag par linutilit de cette attaque, convertit le sige en blocus ;
attendant la victoire du temps et de la famine ; et comme lincendie de la ville
privait son arme de tous moyens de subsistance, il ne laissa quune partie de
ses troupes Rome, et envoya le reste dans les campagnes voisines pour y
chercher des vivres.
Le hasard conduisit un de ces corps prs dArde. Camille y vivait dans lexil,
pleurant les malheurs de sa patrie, et ne pouvant concevoir comment la terreur
stait empare de ces braves Romains, tant de fois victorieux sous ses ordres.
Tout--coup il apprend que les Gaulois sapprochent, et que les Ardates
consterns dlibrent timidement sur les moyens dchapper aux prils qui les
menacent.
Camille navait jamais paru dans leurs assembles ; il y court : Ardates, dit-il,
autrefois mes amis, aujourdhui mes concitoyens, ne croyez pas que jai oubli la
loi qui mexile ; mais, dans un si grand danger, chacun peut et doit contribuer au
salut public. Je ne saurais mieux vous prouver ma reconnaissance quen
combattant pour vous. La fortune ne ma trahi que pendant la paix ; pendant la
guerre, elle a toujours couronn mes armes. Accordez quelque confiance mes
conseils ; profitez de loccasion qui se prsente pour prouver votre amiti aux
Romains et pour acqurir une gloire immortelle.
Les Gaulois savancent : croyez-moi, ces hommes sont plus effrayants par leur
haute stature que redoutables par leur courage. Ce nest point eux, cest la
fortune qui nous a vaincus. Quont-ils fait depuis la bataille dAllia ? Ils se sont
empars dune ville dserte ; ils ont massacr des vieillards sans dfenses et

quelques soldats romains ont suffi pour les chasser du Capitole. A prsent ils se
dispersent dans les campagnes comme des animaux voraces, sans ordre, sans
discipline, sans gardes. Ils consacrent le jour au pillage et la nuit la dbauche.
Ne souffrez pas que toute lItalie perde son nom, et prenne honteusement celui
de Gaule. Saisissez-vos armes cette nuit, et suivez-moi. Je vous promets, non un
combat, mais un carnage certain. Si je ne vous livre pas les Gaulois comme des
victimes, je consens quArde me chsse comme Rome ma banni.
Les Ardates, entrans par ces nobles paroles, se confient son gnie et
excutent ses conseils. Camille, ayant fait reconnatre les ennemis qui campaient
en dsordre, les surprend au milieu de la nuit, les effraie par de grands cris et
par le son des trompettes, et les gorge demi-endormis. Ceux qui cherchaient
se sauver Antium furent poursuivis et taills en pices.
Dans ce mme temps, les Toscans voulurent perfidement profiter de la chute de
Rome pour attaquer Vies ; mais les Romains retirs dans cette ville les battirent
et en firent un grand carnage.
Le sige du Capitole continuait cependant toujours, et ses braves dfenseurs
tonnaient frquemment leurs ennemis par des traits dune rare intrpidit. Un
jour, Caus Fabius Dorso, voulant accomplir un sacrifice impos par un ancien
usage sa fa mille, descend du Capitole, portant les vases sacrs, travers le
camp ennemi, accomplit son vu sur le mont Quirinal, et retourne son poste
avec une gravit si imposant que les Gaulois, soit par respect religieux, soit par
admiration pour sa tmrit, nopposrent aucun obstacle sa marche.
La victoire de Camille avait fait renatre lespoir et le courage dans le cur des
Romains qui habitaient Vies et les villes voisines. Ils sarment tous, se
rassemblent et dfrent Camille le commandement de leurs forces. Ce
gnreux guerrier, fidle aux lois de sa patrie, mme aprs sa ruin, refuse
lautorit quon lui accorde tant quelle ne sera pas confirme par le snat.
Pontius Cominius, jeune soldat, charg des dpches de larme, descend le
Tibre sur une corce de lige, franchit, la faveur de la nuit, le rocher du
Capitole, apprend la victoire de Camille au snat qui le nomme dictateur, et
revient Vies avec la mme audace et le mme succs.
Les traces des pas de cet intrpide jeune homme furent aperues par les Gaulois,
et leur apprirent que ce rocher ntait pas impraticable comme ils le croyaient.
Au milieu dune nuit profonde, ils veulent profiter de cette dcouverte ;
saccrochant aux herbes et aux broussailles, ils parviennent au pied des murs, et,
se soutenant mutuellement, chappent par leur silence la vigilance des
sentinelles, et mme celle des chiens fidles. Les Romains, dpourvus de
vivres, navaient point os, par respect pour Junon, se nourrir des oies qui lui
taient consacres. Ce scrupule religieux sauva Rome.
A lapproche de lennemi, les oies effrayes jettent des cris et battent des ailes.
Marcus Manlius, consulaire, rveill, par ce bruit, sonn lalarme, et, en
attendant que les troupes soient armes, il court rapidement la muraille et
renverse dans le prcipice un barbare qui embrassait dj les crneaux. Sa chut
entrane plusieurs de ses compagnons ; les Romains arrivent en foule, culbutent
les assaillants et sauvent ainsi le Capitole.
Manlius fut combl dhonneurs et dloges ; au milieu dune affreuse disette,
chacun lui cda une portion considrable de ses vivres : un dcret condamna
toutes les sentinelles la mort ; mais la clmence adoucit larrt, et le trpas

seul du commandant de la garde expia la ngligence de tous. Camille, nomm


dictateur, grossissait journellement ses forces, dtruisait tous les dtachements
ennemis, occupait les environs de Rome, fermait tous les passages, et affamait
ainsi larme gauloise que dsolait en mme temps une peste cruelle.
On ignorait au Capitole les progrs de Camille, et la garnison tait puise par le
manque absolu de subsistances. Cependant, pour dguiser sa dtresse, elle jetait
de temps en temps des pains dans le camp ennemi.
galement fatigus, les assigeants et les assigs avaient conclu une trve ;
mais enfin les soldats romains, succombant au besoin, forcrent le snat
capituler ; Sulpicius, tribun militaire, charg des pleins pouvoirs eut une entrevue
avec Brennus, et lon y convint que les Romains paieraient un tribut de mille
livres dor et que les Gaulois vacueraient le pays.
Le trait conclu lon commenait peser lor ; le perfide Gaulois employa sans
pudeur de faux poids : le tribun se plaignait vivement de cette fraude ; Brennus
alors, posant sa lourde pe dans la balance, lui-dit avec une raillerie amre :
Malheur aux vaincus !
Dans cet instant, Camille, dont larme stait approche de Rome, savance,
suivi de ses principaux officiers ; on lui rend compte de la ngociation, de
lartifice et de linsolence du Gaulois : Romains, dit Camille, remportez votre or ;
et vous, Gaulois, vos balances ; ce nest quavec le fer que nous recouvrerons
notre libert. Brennus, surpris de sa fiert, lui reproche de rompre, un trait
conclu : Tout trait conclu sans la participation du dictateur, rpond Camille, est
nul. Gaulois, je dclare la trve rompue, prparez-vous au combat !
Terminant la confrence par ces mots, il retourne ses troupes, les range en
bataille avec habilet sur les dbris de Rome, et leur rappelle quils combattent
pour tout ce quils ont de plus cher et de plus sacr, leurs dieux, leur patrie, leurs
foyers et leur libert.
Les Gaulois, prennent les armes ; la fureur les guide ; le gnie conduit les
Romains. La fortune des Gaulois avait chang : malgr leur opinitre rsistance,
les Gaulois furent vaincus et mis en droute. Camille, ardent l poursuite, les
atteignit huit milles de Rome, les dfit compltement, et pilla leur camp. La
fuite ne put les drober la vengeance du vainqueur ; on les passa tous au fil de
lpe, et il nen resta pas un seul qui pt porter dans les Gaules la nouvelle de
leur dfaite.
Ainsi Rome, envahie depuis sept mois, se vit dlivre aussi rapidement quelle
avait t conquise.
Les vainqueurs des Gaulois et les dfenseurs du Capitole, runis, mlrent leurs
larmes, et la joie sur les dbris de leurs temples, sur les tombeaux de leurs pres
; et Camille reut les honneurs du triomphe, au milieu des ruines dune ville dont
il devint le second fondateur.

CHAPITRE SEPTIME
LES tribuns oubliaient sans cesse les grands intrts de la rpublique, et ne
pensaient qu augmenter leur crdit en favorisant les passions du peuple. Ils

renouvelrent leurs intrigues afin dobtenir que la moiti des citoyens et du snat
ft transporte Vies. Camille sopposa fortement ce projet : Romains, dit-il,
les dissensions quexcite lesprit factieux de vos tribuns me sont devenues si
insupportables, que ce qui me consolait dans mon exil, ctait de mavoir loign
deux. Je nai pas chang dopinion, et je vivrais dans la retraite et dans le
silence, si lintrt de mon pays ne me forait revenir parmi vous et prendre
la parole. Quels funestes conseils vous donnent vos tribuns ! Ils veulent vous
faire abjurer votre amour pour votre patrie ; ils vous demandent dabandonner
votre ville natale ; ils vous exhortent outrager les dieux, ces dieux qui vous ont
seuls dfendus et sauvs. Rappelez-vous votre propre histoire et celle de vos
aeux, et vous serez convaincus que tout nous russi tant que nous avons t
fidles leur culte. Leur volont seule a bti Rome, elle sest accrue sous leurs
auspices ; il nest pas un jour dans lanne, pas un lieu dans la ville, qui ne leur
soit consacr par quelque crmonie. Pouvez-vous transporter dans une autre
cit tout ce que cette ville a de divin ? Aurez-vous la lchet de fuir vos temples,
au lieu dimiter le courage de ce Fabius qui traversa larme gauloise pour
remplir ses serments au pied de nos autels ? Vous trouverez, dit-on, labondance
dans Vies ; ainsi, pour un vil intrt, vous allez devenir Viens et prendre le
nom des vaincus ? Souffrirez-vous encore que les ques et les Volsques vous
remplacent ici, et prennent le titre glorieux de Romains ? Ne vaut-il pas mieux
habiter des cabanes prs de vos pnates, que de vous condamner vous-mmes
lexil ? Je veux croire quailleurs vous porterez votre vertu et votre bravoure ;
mais y porterez-vous la protection des dieux qui ont fait tant de magnifiques
promesses la ville de Rome ? Cest ici quune tte humaine, trouve dans les
fondements du Capitole, a prdit que cette ville serait la capitale du monde. Cest
ici quon garde le bouclier descendu du ciel et le feu ternel de Vesta, prsage de
lternit de Rome. Cest de ce territoire sacr que la dit de la jeunesse et le
dieu Terme ont refus de sortir, pour prouver quils y fixaient le sige dun
empire sans fin ! En un mot, cest Rome, et Rome seule, que les oracles ont
attach votre bonheur, votre puissance et votre gloire.
Ces paroles religieuses touchaient le peuple ; cependant il se montrait encore
incertain, lorsquun centurion qui commandait la garde, passant par hasard dans
cet instant sur la place publique, cria au porte-enseigne de sarrter l et dy
planter son drapeau ; car, ajouta-t-il, cest ici que nous devons rester. Cette
parole, prononce fortuitement, fit plus dimpression que lloquence de Camille.
Le snat et le peuple scrirent : Nous acceptons laugure ! Et lon ne pensa plus
Vies.
Camille, qui regardait la religion comme lappui le plus utile pour. la politique
chez un peuple superstitieux, voulut faire expier la faute quon avait commise
long-temps avant lirruption des Gaulois, en ngligeant lavis dune citoyen
nomm Cditius qui assurait avoir entendu une voix divine annonant larrive
des barbares ; et lon rigea un temple au dieu Aius Locutius. Ce dieu, dit
Cicron (philosophe quoique augure), ce dieu parlait quand il tait inconnu ; depuis
quil est clbre et quil a un temple, il est devenu muet.
Les mmes motifs de religion firent tablir une procession annuelle o lon portait
une oie ; et le souvenir de la dlivrance du Capitole fit accorder une pension aux
oies sacres.
Camille avait gagn sa cause, mais perdu sa popularit : cependant le peuple,
dcid rester Rome, travailla avec ardeur la rebtir ; mais on ne mit
aucune rgularit dans ces travaux, et on ne prit aucune prcaution pour

lcoulement des eaux, ce qui rendit lair plus malsain et les contagions plus
frquentes.
Les ques, les truriens et les Volsques ayant repris les armes, Camille, lu de
nouveau dictateur, marcha contre eux avec Servilius Ahala quil avait nomm
gnral de la cavalerie : il les dfit et les soumit la rpublique.
Laccroissement de la population fit augmenter le nombre des tribus, que lon
porta de vingt et un vingt-cinq. Tandis que Camille se signalait chaque jour par
de nouveaux efforts et par de nouveaux succs, Manlius dfenseur du Capitole,
fier de cet exploit, jaloux de la gloire du dictateur, et irrit contre le snat qui,
selon lui, ne rcompensait pas assez ses services, se forma par ses libralits un
grand parti dans le peuple, et conut le projet et lespoir de renverser le
gouvernement. Il se donnait trop de complices pour que son secret ft gard. Le
snat, inform de la conspiration, et alarm en mme temps par le bruit de la
rvolte des Volsques, confia la dictature Cornlius Cossus qui choisit pour
gnral de la cavalerie Quintius Capitolinus.
Le dictateur, aprs avoir vaincu les ennemis et reu les honneurs du triomphe,
cita Manlius en jugement, et le fit arrter : mais le peuple, qui le regardait
comme son sauveur et son appui, smut tout entier en sa faveur, prit le deuil
comme dans les calamits publiques, et soutint laccus si obstinment, malgr
la faiblesse de sa dfense et la force de laccusation, quil fut absous et remis en
libert.
Ce succs accrut son audace ; il conspira plus ouvertement, persuad que
dsormais il pouvait braver toute loi et toute autorit ; mais Camille, toujours
destin sauver Rome, tant sur ces entrefaites nomm tribun militaire, fait de
nouveau citer le conspirateur son tribunal. Laspect du Capitole, quon voyait
de la place du jugement, tait dun grand secours pour laccus. Son loquence
en tira parti au lieu de rfuter les arguments de son accusateur, il excitait les
passions des assistants, et demandait, en versant des larmes, si les Romains
voulaient abattre sa tte la vue du Capitole que son bras avait sauv. Le
peuple, qui se laisse plus entraner par ses sentiments que diriger par sa raison,
sagitait et paraissait prt dlivrer encore le coupable ; mais Camille, qui sen
aperut, le fit transporter au bois de Petelin, loin des murs sacrs qui ne le
protgrent plus alors, comme il les avait autrefois dfendus. L il fut condamn
et prcipit du haut de la roche Tarpienne. Le mme arrt, pour fltrir sa
mmoire et se mort, dfendit tous les Manlius de porter le prnom de Marcus.
Aprs cet acte de svrit, rigoureux, mais ncessaire, Camille marcha contre les
Volsques rvolts. Une maladie larrta dans sa route ; son collgue, mprisant
ses sages avis, attaqua lennemi dans une forte position, et, malgr sa vaillance,
fut battu et mis en droute, Camille, inform de ce dsordre, sort de son lit,
monte cheval, rallie les soldats, ranime leur confiance par ses paroles, leur
courage par son exemple, rtablit le combat, et remporte la victoire.
La trop grande ingalit des rangs et des fortunes tait un germe de dissensions
que Rome voyait toujours se renouveler. Les pauvres, opprims par lusure, y
causrent de nouveaux troubles. Les Prnestins, peuple latin, profitant de cette
discorde, firent des courses jusquaux portes de la ville.
Contre ces maux intrieurs et extrieurs, le snat eut recours au remde
ordinaire.

Quintius Cincinnatus, nomm la dictature, contint les factieux, leva une arme,
vainquit les ennemis, leur prit huit villes, fora Prneste se rendre, emporta
hors de ses murs la statue de Jupiter Imperator, quil dposa au Capitole ; et,
aprs ces rapides succs, il abdiqua.
On remarque avec tonnement linfluence des femmes sur un peuple aussi grave
et aussi belliqueux que le peuple romain. Elles contriburent dans tous les temps
aux grands changements arrivs dans le gouvernement de Rome. Les Sabines lui
donnrent la paix et deux rois ; Lucrce lui fit abolir la royaut ; Virginie fut la
cause de la destruction des dcemvirs ; Vturie sauva Rome des vengeances de
Coriolan. Nous allons voir une femme terminer la longue lutte des patriciens
contre les plbiens ; et, dans la suite, Octavie et Cloptre, armant Auguste
contre Antoine, auront encore une grande part la rvolution qui changea les
destines du monde, et soumit un matre les matres de la terre.
Fabius Ambustus avait deux filles ; lune marie un patricien et lautre un
plbien nomm Licinius Stolo. La femme du dernier, tant un jour chez sa
sur, entendit frapper la porte avec une force qui leffraya ; sa peur fit rire la
patricienne. Bientt le matre de la maison, qui tait consul, entra prcd de ses
licteurs, et suivi dun noble et brillant cortge. Cet clat, ces honneurs excitrent
la jalousie de la femme de Licimus. Depuis ce moment, tourmente par cette
passion, elle rpandit ses larmes dans le sein de son pre, et le conjurait de se
servir de tout son crdit pour faire disparatre une si humiliante ingalit entre
ses deux filles. Elle employait dautres moyens et les mmes efforts pour
enflammer lorgueil de son poux. Elle russit toucher lun et irriter lautre.
Tous deux runis parvinrent se faire nommer tribuns. Rchauffant alors les
anciennes querelles, et haranguant le peuple, tantt avec adresse, tantt avec
vhmence, ils le portrent voter un projet de loi qui ordonna qu lavenir un
des deux consuls serait pris parmi les plbiens.
Cette dcision, qui ranimait la haine, excita une grande agitation dans le snat.
Les patriciens sopposrent avec opinitret une innovation qui leur enlevait la
plus belle de leurs prrogatives et dtruisait toute distinction entre les deux
ordres de ltat.
Le snat ne voulait pas cder ses droits, le peuple persistait dans ses
prtentions. Ne pouvant ni vaincre ni saccorder, on passa cinq annes en
disputes continuelles, sans crer de consuls, les snateurs esprant toujours
luder la demande des tribuns du peuple, en ne nommant que des tribuns
militaires. On crut enfin dcider ces diffrends par le poids et par lautorit de
Camille lu dictateur. Il fit de vains efforts pour apaiser les esprits de la
multitude loin de respecter sa dignit, le peuple en vint aux menaces, et, voyant
toutes ses dmarches inutiles, il abdiqua.
Manlius Capitolinus, qui lui succda, suivit une autre route, et se montra trs
populaire. Il nomma gnral de la cavalerie Licinius Stolo. Ctait la premire fois
quon voyait un plbien parvenir un si haut emploi. Celui-ci, par haine pour la
noblesse, fit rendre un dcret qui dfendait tout citoyen de possder plus de
cinq acres de terre ; et comme il ne se conforma pas lui-mme cette dfense, il
devint la premire victime de sa loi, et fut condamn une forte amende.
Toutes les concessions faites au peuple irritaient son ardeur au lieu de la calmer.
La querelle entre les deux ordres devenait plus vive que jamais, lorsque lon
apprit tout coup que les Gaulois menaaient la rpublique dune nouvelle
invasion, et savanaient le long de lAdriatique. La peur, plus persuasive que la

raison, suspendit les haines. A la nouvelle de lapproche de cet ennemi


formidable, tous les citoyens senrlent ; les pontifes mmes prennent les armes,
et une loi unanimement approuve dclare quen cas de guerre contre les
Gaulois, ni lge ni les fonctions ne dispenseront du service militaire.
Camille fut nomm dictateur : en vain voulut-il attester les dieux que son ge et
sa sant ne lui permettaient plus de commander ; le snat lui rpondit : Nous
navons pas besoin de votre bras, mais de votre tte. Il obit et nomma pour
lieutenant Quintius Cincinnatus. Ces deux choix prsageaient la victoire. Camille
la prpare par sa prudence avant de la conqurir par son courage. Il exerce les
Romains espadonner et se dfendre contre les longs sabres de leurs
adversaires ; il donne aux, soldats des casques de fer, et des boucliers garnis de
cuivre. Marchant ensuite au-devant des Gaulois, il les rencontre prs de lAnio,
aujourdhui le Teverone, les attaque, les bat compltement, les disperse et, se
rend matre par surprise de la ville de Vlitre.
De retour Rome, il y trouve le snat en larmes, le peuple en sdition. On
prolonge sa dictature ; il veut opposer la fermet aux flots de la multitude ; elle
linsulte ; un dile factieux lve la main sur le librateur de Rome ; les tribuns
ordonnent darrter Camille : le dictateur, rsiste avec ses licteurs ; le peuple se
prcipite sur lui pour, le jeter bas de son tribunal ; enfin Camille, invincible
contre ses ennemis mais vaincu par ses concitoyens, se retire, entre au snat,
conseille de sacrifier la vanit la paix publique ; et, daprs son avis, on dcide
quil ny aura plus de tribuns militaires, et, quon choisira toujours lun des
consuls dans lordre plbien.
Ce dcret, qui dtruisit de fait laristocratie Rome, en ne lui laissant que la
puissance des souvenirs, substitua lavidit des richesses lorgueil de la
naissance, et fit natre la corruption, dont la tyrannie est toujours la suite.
Ce grand changement eut lieu eut quarante-trois ans aprs ltablissement du
consulat, et vingt-quatre ans depuis lincendie de Rome. Lgalit quil introduisit
naurait pas t dangereuse, si un troisime pouvoir, indpendant du peuple et
du snat, les avait balancs et contenus ; mais le peuple ayant la fois le droit
de lgislation et celui dlection, le patriciat ntait plus quun objet denvie sans
autorit, et la force des murs retarda seule la dcadence de la rpublique.
Cependant Rome, dans les premiers moments, jouit avec plnitude des fruits de
cette victoire populaire. La paix revint dans ses murs ; le peuple se rconcilia
avec la noblesse, et on accomplit le vu de Camille, en levant un temple la
Concorde.
Le snat cra un prteur qui devait remplacer dans ses assembles et dans les
comices les consuls en cas dabsence. Il fut charg de rendre la justice dans la
ville, on lui accorda la robe prtexte ou consulaire, la chaise divoire, et six
licteurs ; une lance et une pe taient poses ct de son tribunal. Dans la
suite on cra un deuxime prteur pour juger les trangers et les provinciaux : le
premier sappelait prtor urbanus ; le second prtor peregrinus. Les patriciens
obtinrent de la bienveillance passagre du peuple que les prteurs ne seraient
choisis que dans leur ordre.
Pour solenniser la rconciliation du peuple et du snat, on ajouta une frie aux
trois fries latines, et le peuple consentit quon nommt chaque anne deux
diles patriciens pour clbrer les jeux. On les nomma diles curules, parce quils
avaient la chaise divoire.

Lorsque Rome se reposait des agitations de la politique, elle se voyait


tourmente par les flaux de la nature. La peste la ravagea encore en 390, et lui
enleva un grand homme. Camille en mourut. Peu de hros jouirent dune gloire
plus pure, et plus brillante. Sa seule faiblesse avait t de former en sexilant,
des vux contre sa patrie.
La contagion dura deux annes : la superstition romaine crut quon apaiserait les
dieux par des jeux de thtre. On envoya chercher en trurie des comdiens
quon appelait histres : de l est venu le nom dhistrion. Le thtre, dans sa
naissance, noffrait aux spectateurs, que des danses villageoises. La flte tait le
seul instrument qui les animait. Un acteur rcitait ensuite des vers satiriques et
grossiers. Le premier spectacle quon vit Rome eut lieu quarante ans aprs la
mort de Sophocle et dEuripide.
La comdie ne fit point cesser la peste ; le dbordement du Tibre vint aggraver
les malheurs publics ; et comme on se souvint quautrefois, la peste avait cess
aprs quun dictateur eut attach un clou la muraille du temple de Jupiter, le
snat donna la dictature Manlius Capitolinus, uniquement pour renouveler cette
crmonie purile. Lorsquil se fut acquitt de ce devoir, il abdiqua.
Dans le mme temps, un gouffre profond souvrit tout coup sur la place
publique. Leffroi rgnait dans la ville : un citoyen Marcus Curtius, se prsente
tout arm ; il dit que les dieux annonaient videmment quils voulaient une
victime humaine, et quil allait se dvouer pour le salut de sa patrie. Aprs ces
mots, il se prcipite dans labme, et comme le gouffre se referma, dit-on, peu de
temps aprs, les crdules Romains se persuadrent quils devaient leur
conservation au dvouement de Curtius.
Les Herniques, croyant la rpublique affaiblie par une si longue contagion, se
rvoltrent, prirent les armes, dfirent et turent le consul Gnutius. Claudius
Crassinus, nomm dictateur, le vengea par une victoire complte ; mais comme
elle ntait remporte que sur des sujets rebelles, il nobtint que lovation au lieu
du triomphe.
Il fallait que le peuple romain ft plus fcond en grands talents que tout autre
pour que sa fortune demeurt si constante, en changeant sans cesse de consuls,
de dictateurs et de gnraux.
Une nouvelle irruption des Gaulois frappa de terreur Rome peine rebtie. Ils
savancrent jusqu une lieue de la ville. Quintius Pennus, revtu de la dictature,
et Cornlius Maluginensis, son lieutenant, marchrent la rencontre des
ennemis. On allait donner le signal du combat, lorsquun Gaulois dune taille
gigantesque savance et dfie le plus vaillant des Romains. Le jeune Titus
Manlius reut la permission de punir son audace. A la vue des deux camps, il
perce de sa lance le barbare, lui enlve une chan dor quil place son cou, et
obtient, des suffrages unanime de larme, le surnom de Torquatus.
Cet exploit, prsage de la victoire, redouble lardeur des Romains ; et intimide
les Gaulois. Le dictateur porte le dsordre dans leurs rangs, les enfonce et les
force se retirer. Mais, pendant une anne entire, soutenus par les Tiburtins et
par les Herniques, ils ravagent le Latium. La fortune de Rome profita de ce
malheur. Leurs brigandages dcidrent les Latins sunir plus troitement aux
Romains, et ne plus former quune nation avec eux : ce qui fit porter les tribus
au nombre de vingt-sept.

Sous la dictature de Servilius Ahala, plusieurs rvoltes furent rprimes, et son


successeur, Sulpicius Petitus, dlivra Rome de toute crainte par une victoire
sanglante remporte sur les Gaulois.
Rome saccroissait toujours quoiquelle et surmonter des obstacles sans cesse
renaissants. Les nations italiennes prvoyaient sa domination et dfendaient pied
pied leur indpendance. Les douze peuples dtrurie, runis se joignirent aux
Talisques, et dclarrent la guerre la rpublique.
Pour la premire fois, on vit alors un plbien, Marcus Rutilus, revtu de la
dictature. Il choisit dans le mme ordre un griral de la cavalerie, Plancius
Proculus. Les patriciens irrits, sacrifiant le bien public leur ressentiment,
sefforcrent vainement de faire manquer les oprations du dictateur ; malgr
leurs intrigues, il dfit les ennemis, mrita et obtint le triomphe.
Le snat, bless par ce succs, comme si lennemi eut triomph, viola ses
promesses, et fit lire deux consuls patriciens. La discorde reparut dans Rome, et
les trusques en profitrent pour renouveler leurs attaques ; mais Manlius
Torquatus, lu dictateur, les battit et les poursuivit si vivement quils se virent
contraints de demander la paix.
Le snat, revenant la justice, remplit enfin ses engagements, et laissa lire un
consul plbien. Malgr cet acte de sagesse les malheurs occasionns par lusure
prolongeaient le mcontentement du peuple. Les consuls, pour remdier ces
maux, firent acquitter aux dpens du fisc toutes les dettes des indigents.
Si les patriciens taient trop orgueilleux, les plbiens se montraient toujours
insatiables. Ils demandrent quon nommt un censeur plbien. La noblesse
sopposait vivement cette prtention nouvelle, qui ranimait les anciennes
haines. Fabius, lev la dictature, ne put arrter le torrent ; et, aprs de
longues contestations, le snat donna la censure un plbien.
Peu de temps aprs, la guerre se renouvela contre les Gaulois ; on la commena
avec succs ; mais lun des consuls tant bless et lautre malade, on cra un
dictateur pour prsider les comices, qui lurent consul Furius Camille. Le collgue
quon lui donna mourut, et, ne fut pas remplac. Camille, exerant seul
lautorit, marcha contre les Gaulois. Un de leurs guerriers osa encore dfier le
plus brave des Romains. Un jeune tribun, nomm Valrius, accepta comme
Manlius le dfi, et combattit avec le mme succs. Les Romains, ajoutant
toujours le merveilleux au vrai dans le rcit de leurs exploits, prtendirent que,
pendant le combat, un corbeau, perch sur le casqu de Valre, lavait dfendu
en effrayant le Gaulois avec son bec et par le mouvement de ses ailes. Ce qui
semble certain cest que, pour donner crance cette fable, il prit le surnom de
Corvus, quil transmit sa postrit.
Camille remporta une victoire sanglante sur les Gaulois ; on nomma ensuite
Manlius dictateur pour prsider les comices, et quoique Valrius Corvus net que
vingt-trois ans, on llut consul avec Camille.
Le consulat fut paisible ; les six peuples du Latium stant ensuite rvolts,
Camille, nomm de nouveau dictateur, les fit rentrer dans le devoir.
Les progrs de la puissance de Rome tendaient sa renomme comme ses
possessions. En 405, Carthage rechercha son alliance et conclut un trait avec
elle.

La rpublique avait soumis les Latins, les Volsques, les ques, les Rutules, les
Herniques, les Aruntiens, une partie de ltrurie et du pays des Sabins. Venge
de linvasion des Gaulois, elle se voyait leve un assez haut degr de
puissance, lorsquelle eut soutenir une nouvelle guerre contre les Samnites, les
plus opinitres ennemis quelle et encore rencontrs. Cette guerre clbre, qui
dura un demi-sicle ; et valut trente triomphes aux gnraux romains,
commena lan du monde 3661, trois cent quarante-trois ans avant Jsus-Christ,
quatre cent dix depuis la fondation de Rome, et quatorze ans avant la conqute
de lAsie par Alexandre.
Les Samnites, Sabins dorigine, occupaient la partie de lItalie appele
aujourdhui lAbruzze. Rome en avait t longtemps spare par les peuples
quelle venait enfin de subjuguer. Les Picentins, les Vestins, les Marucciens, les
Marses, les Hirpins, les Pellignes vivaient sous leur dpendance. Les Samnites se
montraient aussi belliqueux que les Romains : chez eux lamour et lhymen
couronnaient la gloire, et le plus brave avait le droit de choisir la plus belle pour
son pouse.
Le peuple samnite attaqua les Sidicins ; ceux-ci, malgr le secours des
Campaniens, furent battus : Capoue, menace par le vainqueur, implora le
secours de Rome.
Nous avons dj remarqu que, dans ces anciens temps, le snat romain,
religieux observateur des traits, nentreprenait jamais de guerres injustes, mais
quune fois attaqu il se montrait excessif dans ses vengeances. Un trait
dalliance existait alors entre lui et les Samnites, et le snat rpondit aux
ambassadeurs de Capoue quil lui tait impossible de la dfendre contre un alli.
Les Campaniens, convaincus quils ne pouvaient plus conserver leur
indpendance, et prfrant le joug des Romains celai des Samnites,
dclarrent solennellement quils se donnaient Rome. Le snat informa de cette
nouvelle le gouvernement des Samnites, et leur fit dire que, la Campanie tant
devenue une possession romaine, il les invitait ne la plus traiter en ennemie,
mais en allie. Ce message excita la fureur des Samnites, qui rompirent avec les
Romains, et exercrent daffreux ravages dans la Campanie.
Les deux consuls, Valrius et Cornlius, marchrent contre eux la tte de deux
armes. Valrius bataille prs de Capoue.
Jamais les Romains navaient trouv dadversaires plus braves et plus dignes
deux. La victoire resta longtemps indcise ; cette rsistance changea enfin
lardeur des Romains en furie ; ils se prcipitrent tous sur les ennemis,
enfoncrent leurs rangs et les mirent en fuite. Tite-Live, adoptant tout ce qui
pouvait flatter la vanit romaine, raconte quaprs le combat un guerrier de cette
nation, montrant aux prisonniers samnites son tonnement de ce quavec tant de
valeur ils staient laiss vaincre, ceux-ci rpondirent quils avaient t vaincus
moins par les armes que par les regards des Romains, et quils navaient pu
soutenir la flamme qui semblait sortir de leurs yeux.
Lautre consul, Cornlius, portant ses forces sur le territoire de Samnium,
sengagea imprudemment dans un dfil o il se vit au moment dtre dtruit :
mais un brave tribun, nomm Dcius, semparant avec un corps dlite, dune
hauteur qui dominait le dfil, attira sur lui seul toutes les forces des ennemis, et
donna au consul le temps de se dgager. Aprs ce succs obtenu, Dcius
descendit intrpidement de son poste, chargea les ennemis, traversa leurs

lgions et rejoignit larme romaine, qui pleurait sa perte et le croyait victime de


son dvouement.
Cornlius marcha ensuite, contre les Samnites, les dfit et en tua trente mille.
On dcerna le triomphe aux deux consuls, et Dcius partagea leur gloire.
Une partie de larme romaine passa lhiver Capone. Les soldats, sduits par la
douceur du climat, et tents par les richesses de la ville, formrent le projet de
semparer du pays et de sy rendre indpendants de Rome. Le jour de lexcution
du complot tait dj fix, lorsquil fut dcouvert. On donna lordre de changer
les garnisons : les troupes, pour ne point se livrer au chtiment quelles
mritaient, se rvoltrent ouvertement, et forcrent un ancien consulaire, Titus
Quintus, de quitter la campagne o il vivait, et de se mettre leur tte. Ils
savancrent ensuite vers Rome,
Valrius Corvus, nomm dictateur par le snat, conduisit contre les rebelles une
arme qui leur tait fort suprieure en nombre ; mais prfrant la douceur la
force, il ngocia au lieu de combattre. Titus Quintus seconda ses efforts. Leur
modration et leur loquence firent rentrer, les rvolts dans le devoir ; le grand
nombre des coupables assura leur impunit, et lunion fut rtablie par une
amnistie gnrale.
On ne soccupa plus que de la guerre contre les Samnites, et en la poussa si
vivement quils demandrent et obtinrent la paix. En signant ce trait, les
Samnites crivirent Rome pour demander quon dfendt aux Latins et aux
Campaniens de secourir les Sidicins. Le snat donna une rponse quivoque ;
elle satisfit les Samnites, et mcontenta les Latins et les Campaniens qui se
rvoltrent. Manlius Torquatus et Dcius Mus, consuls, commandaient larme
quon envoya contre eux.
Le peuple tait inquiet du succs de cette guerre ; les pronostics semblaient
fcheux ; les auspices se montraient dfavorables. On raconte que les consuls
avaient tous deux vu au milieu de la nuit un spectre effrayant qui les avertit
quun gnral romain et un gnral latin devaient prir cette anne, et que les
dieux accorderaient la victoire larme dont le chef se dvouerait pour elle.
Les consuls, troubls par cette apparition, convinrent, dit-on, mutuellement que
celui des deux qui verrait lennemi triompher de ses efforts se sacrifierait au salut
public.
Les armes se rencontrrent bientt et se livrrent bataille. Les Latins,
confondus depuis longtemps avec les Romains, taient arms comme eux et
suivaient les mmes rglements militaires. On voyait des deux cts le mme
courage, la mme tactique, la mme exprience : ctait Rome qui se battait
contre Rome, et les plus hardis pouvaient douter du succs.
Manlius eut dabord quelque avantage ; mais les Latins firent plier laile
commande par son collgue. Dcius alors, fidle son vu, se dcide
accomplir. Appelant haute voix le pontife Valrius : Nous avons besoin, dit-il,
du secours des dieux ; dictez-moi ce que je dois faire et les paroles quil faut que
je prononce en me dvouant pour les lgions.
Le pontife lui ordonne de se revtir dune robe borde de pourpre, de se couvrir
la tte dun voile, de tenir sa main droite leve sur sa robe, de placer un javelot
sous ses pieds et de prononcer ces paroles : Jupiter, Mars, notre pre, Quirinus,
Bellone, dieux Lares ; divinits qui avez un pouvoir spcial sur nous et sur nos
ennemis, dieux mnes ! Je vous invoque avec confiance. Je vous supplie de

donner au peuple romain le courage, et la victoire, et de rpandre parmi ses


ennemis lpouvante et la mort. Conformment cette prire, je me dvoue pour
la rpublique, pour larme, pour nos allis, et je dvoue avec moi aux dieux
mnes et la terre les lgions ennemies et leurs troupes auxiliaires.
Aprs avoir prononc cette imprcation, il prend ses armes, slance sur son
cheval, et se prcipit au milieu des ennemis.
Sa vue menaante, son ardeur hroque, son voile, ses armes, son intrpidit
rpandaient en lui quelque chose de divin. Les deux armes, saisies
dtonnement, le regardaient comme un envoy des dieux, dtournant leur
colre du camp romain, et la versant sur celui de leurs adversaires. La terreur
volait devant lui ; les Latins effrays tombaient sous ses coups comme frapps
de la foudre. Les plus loigns lui lanaient des traits, et lorsque, perce de
toutes parts, cette noble victime tomba expirante sur la terre, le dsordre se mit
dans les lgions latines, et les Romains, convaincus que les dieux combattraient
dornavant pour eux, sentirent redoubler leur ardeur, et se prcipitrent en
masse contre les ennemis. Ceux-ci rsistrent longtemps ; mais enfin, aprs un
horrible carnage qui en dtruisit les trois-quarts, ils prirent la fuite.
Malgr leur superstition, les Romains jugrent quitablement les deux consuls ;
ils attriburent leur triomphe, autant lhabilet de lun quau dvouement de
lautre, et mme la plupart des historiens disent que, de quelque ct que se ft
trouv Manlius, son talent et son courage auraient dcid la victoire.
Si le consul mrita de justes hommages pour sa valeur ; il sacquit une funeste
immortalit par sa rigueur barbare. Depuis que Camille avait rtabli la discipline
dans larme romaine, il tait dfendu, sous peine de la vie, de combattre sans
en avoir reu lordre. Avant l bataille, le jeune Manlius, fils du consul, marchant
la tte de sa lgion, se vit provoqu en combat singulier par Mtius, chef ds
Tusculans. Rebelle la loi pour obir lhonneur : il accepte le dfi, attaque,
perce, terrasse et tue son adversaire. Fier de sa victoire, il court prs de son
pre, dans lespoir de voir ses loges et ses embrassements rcompenser son
triomphe ; mais le consul, le fixant dun il svre : Vous avez combattu, lui ditil, sans ordre, et vous avez donn lexemple de la dsobissance : vous mtes
bien cher, mais ma patrie lest encore plus ; son salut dpend de la discipline ; je
dois la maintenir, et faire excuter les lois que vous avez violes. A quels
malheurs me rduisez-vous ; je dois oublier les devoirs de pre ou ceux de juge
; mais Rome doit lemporter ! Donnons tous deux un grand exemple de fermet ;
moi, en vous condamnant la mort ; et vous en mourant avec autant de
courage que vous avez combattu.
Aprs avoir prononc ces mots, il lui donna une couronne, noble prix de sa
valeur, et lui fit trancher la tte en prsence de larme qui vit ce supplice avec
horreur. La postrit tcha du nom de Manliana tous les arrts quon trouvait
trop durs ou trop injustes.
Manlius, plus citoyen que pre, et dont le cur ouvert la gloire seule tait
ferm pour la nature, accepta les honneurs du triomphe, dont son deuil naurait
pas d lui permettre de jouir. Les snateurs, endurcis par lge, et les partisans
des maximes rigides, allrent, selon lusage, au-devant de lui : la jeunesse, plus
sensible, ne parut point dans le cortge.
La paix suivit la dfaite des Latins. Peu de temps aprs ils se rvoltrent encore,
et furent de nouveau vaincus par les consuls milius et Publius. Ce dernier
mrita et obtint seul les honneurs du triomphe. milius en devint jaloux ; leur

discorde fit dcider la nomination dun dictateur, milius, charg de le choisir,


surprit trangement le snat qui le hassait ; il donna la dictature ce mme
collgue objet de sa jalousie, Publius Philo. Son mrite ses yeux fut dtre de
lordre plbien. Publius choisit aussi dans son ordre, son lieutenant Junius
Brutus.
La nomination dun dictateur plbien tait la plus forte atteinte quon et porte
jusque-l lautorit du snat. Ce corps en redoutait avec raison les
consquences. Le nouveau dictateur fit adopter trois lois trs dmocratiques. La
premire dit que les patriciens seraient, comme les plbiens, soumis aux
dcrets du peuple ; la deuxime, que les dcisions des comices assembls en
centuries, aprs avoir t approuves par le snat, seraient prsentes
lapprobation du peuple ; et la troisime, que la censure serait exerce par les
plbiens comme par les patriciens.
Dans ce mme temps, les Romains se virent obligs de prendre les armes pour
rprimer les rvolts dAntium et de quelques autres peuples. Sous le consulat
de Furius et de Mlius, on brla vive, Rome, la vestale Minucia, coupable
dimpuret. Lexcution eut lieu dans un champ qui prit le nom de Sclrat, parce
quon y mettait mort les personnes convaincues dinceste.
Publius Philo, aprs sa dictature, obtint la prture, charge jusque-l rserve aux
seuls patriciens. Ainsi, toute barrire relle cessa dexister entre eux et les
plbiens. Il ny eut plus quune distinction de corps entre le snat et le peuple ;
ce fut une sparation dautorit : mais la diffrence de naissance ne resta que
dans lopinion.
La vertu des dames romaines, si vante dans les premiers temps de la
rpublique, fut ternie lan 422 de Rome, par une horrible accusation. Cent
soixante-dix dentre elles furent convaincues dempoisonnement et, condamnes
mort. Cette contagion morale paraissait un flau aussi redoutable que la peste
; la superstition y appliqua le mme remde, et, Quintius Varus, nomm
dictateur, attacha un clou au temple de Jupiter.
Pendant quelque temps, les armes romaines ne furent employes qu punir les
Aruntiens et les Privernates de leurs hostilits et de leurs pillages. La rvolte de
Palpolis eut des suites plus importantes. Les habitants de cette ville, quon
appelle Naples aujourdhui, loin dtre dcourags par les victoires des Romains,
crurent, linstigation des Samnites et avec lappui des Tarentins, quils
pouvaient attaquer Rome que ravageait alors la peste. Ils savaient dailleurs que
ses armes taient occupes rprimer quelques rebellions dans les pays de
Cumes et de Falrie. Les Romains se vengrent de cette injuste agression par
une victoire, et semparrent de Palpolis. Les Tarentins, secourus secrtement
par les Samnites, continurent seuls la guerre.
Lan 424 de Rome, un crime particulier, qui excita un grand scandale, produisit
dans la lgislation un changement trs favorable au peuple. Lusure exerait
toujours sa tyrannie Rome ; et les malheureux dbiteurs se voyaient livrs
sans dfense la cruaut de leurs avides cranciers. Un jeune citoyen, nomm
Papirius, dsespr de voir son pre opprim par Publius, le plus impitoyable des
usuriers, se condamna volontairement la servitude, et se livra au crancier
pour dlivrer lauteur de ses jours de la perscution quil prouvait. Publius, loin
dtre touch de ce dvouement, accabla doutrages son jeune esclave, et le fit
fouetter avec inhumanit. Papirius, schappant de ses mains, invoqua le secours
du peuple, dont il excitait la fois la piti et lindignation en lui montrant son

corps dchir. Les centuries rassembles rendirent deux lois quapprouva le


snat : lune dclarait que lon ne pouvait engager aux cranciers que les biens
et non la personne du dbiteur ; et lautre dfendait de frapper de verges tout
citoyen qui ne serait pas convaincu dun crime. Ainsi le malheur dun particulier
tourna au profit du bonheur public, et la cruaut dun usurier ouvrit les prisons
tous ceux que lusure y renfermait. Cest presque toujours linjustice publique ou
prive qui fait faire les plus grands pas la libert, et lindpendance dut souvent
sa naissance la tyrannie.
Les Samnites, dont les forces taient rpares, ne tardrent pas reprendre les
armes ; et se joindre ouvertement aux Vestins et aux Tarentins contre Rome.
Tandis que Brutus Scva battait les Vestins, Furius Camille, son collgue, tomba
malade dans le pays des Samnites, nomma dictateur Papirius Cursor. Le nouveau
dictateur, religieux comme ltaient alors tous les Romains, ne voulut pas
combattre avant daller, suivant lusage, prendre les auspices Rome. Il laissa
larme aux ordres de Fabius Rullianus quil venait de nommer son lieutenant ;
et, quoiquon ft en vue des Samnites, il lui dfendit de sortir de ses
retranchements et de livrer bataille, quand mme il y serait provoqu par
lennemi.
Aprs son dpart Fabius, apprenant que les Samnites occupaient une mauvaise
position et se gardaient avec ngligence, sort de son camp, les attaque, les met
en fuite, et en fait un grand carnage. Le dictateur, son retour, ne trouve plus
dennemis, et ne voit que le vainqueur coupable. Sans gard pour le succs, il
condamne Fabius la mort.
Larme, complice de la victoire, se rvolta contre larrt, et fora le dictateur
en suspendre lexcution. Papirius se plaignit vivement devant le snat et devant
le peuple de la violation des lois militaires : il les pressait, de ne pas donner un
exemple dangereux, en laissant impunie une telle infraction de la discipline. Le
snat et les tribuns du peuple, trouvant quaprs un si grand succs, la svrit
ressemblait lingratitude, dclarrent laccus innocent et mme louable.
Lextrme rigueur de Papirius lui avait tellement fait perdre laffection des
soldats, quil se vit au moment dtre abandonn par eux et de cder la victoire
aux ennemis. Mais, se relchant peu peu de sa svrit, il regagna lesprit des
troupes, et, sr de leur affection, il attaqua, battit, les Samnites, et les
contraignit demander la paix.
Les guerres ordinaires se terminent par des traits, mais la paix nest jamais
quune trve entre deux peuples anims de profonds ressentiments. Les
Samnites ne se reposaient que pour panser leurs blessures. Ils rduirent bientt
toutes leurs forces, et rentrrent dans larne des combats avec le courage du
dsespoir.
La fortune de Rome triompha de leurs efforts. Cornlius Arvina, dictateur,
marcha contre eux, et, aprs une bataille dispute avec acharnement, il en fit un
si horrible carnage que, perdant toute esprance et redoutant la vengeance du
vainqueur sils continuaient de rsister, ils se soumirent, envoyrent Rome tout
le butin quils avaient fait depuis vingt ans, tous les prisonniers tombs en leur
pouvoir, et, pour comble dhumiliation, livrrent le corps mme de leur gnral
qui stait tu de chagrin, parce quil avait conseill cette guerre dsastreuse ; ils
ne demandrent dautre grce que la cessation des hostilits. Labaissement
encourage lorgueil plus quil ne le flchit, et ce nest pas, en montrant sa
faiblesse quon sauve son pays. Le snat reut les prisonniers, accepta les dons,

et refusa la paix. Cette injuste duret cota cher aux Romains, et leur attira
bientt une grande honte et un grand dsastre.
Loutrage releva le courage des Samnites abattus. Un de leurs plus braves
guerriers, Pontius, profitant de lindignation gnrale, les dtermina tous prir
avec honneur ou se venger de laffront reu. Revtu du commandement il
rassemble un corps de troupes faible par le nombre, mais redoutable par la
passion qui lanimait. Savanant ensuite jusqu Caudium, nomm aujourdhui
Arpaja, entre Capoue et Bnvent, il fait dguiser dix soldats en bergers, leur
ordonne daller vers Galacia, o les deux consuls, Vturius Calvinus et
Posthumius Albinus, campaient, de se laisser prendre par les avant-postes
romains, et de dire, quand on les interrogerait que la ville de Lucrie, dans la
Pouille, tait assige par lanne samnite, et se voyait au moment dtre pris
e.
Ce stratagme russit compltement. Les consuls, dupes des faux bergers,
prirent la rsolution de marcher promptement au secours dune ville qui ntait
point attaque. Il ny avait que deux chemins pour aller Lucrie ; lun noffrait
point dobstacles et traversait la plaine ; lautre, beaucoup plus court, passait
entre des montagnes escarpes, qui formaient deux dfils troits spars par
une petite plaine. Les consuls, ne voulant pas perdre de temps pour dlivrer
Lucrie, choisirent cette dernire route. Ds quils furent engags dans le dfil,
les Samnites en fermrent les deux gorges par des retranchements 1 . Ils y
placrent leurs meilleures troupes, et occuprent toutes les hauteurs, do ils
accablaient les Romains de pierres et de traits.
Larme romaine,
issues. Jamais on
pouvant ni gravir
camp qui semblait

surprise et consterne tenta vainement de forcer les deux


ne vit de position plus dplorable. Ces braves guerriers, ne
les rocs, ni attaquer, ni dfendre, fortifirent tristement leur
devoir tre leur tombeau.

Du haut des montagnes les Samnites les insultaient, en les ralliant sur leurs
inutiles travaux. Les consuls, les officiers, les soldats se demandaient tous en
vain quels moyens ils pourraient prendre pour vendre, chrement leur vie, au
lieu de prir dans un pige comme de vils animaux. Les Samnites dlibraient
aussi ; mais ctait pour dcider comment ils profiteraient dune victoire certaine
que les dieux seuls auraient pu leur enlever.
Comme les avis taient partags, ils envoyrent consulter, Sam-plus considr
de leurs concitoyens, Hrennius, pre de leur gnral, aussi respectable, par son
exprience et par ses vertus que par son ge. Ce vieillard leur fit conseiller de
conclure une paix honorable avec Rome, et de laissera larme romaine la libert
de se retirer. Envoyant ensuite un second courrier, il leur crivit quun autre parti
prendre tait de se dlivrer des ennemis en les faisant tous prir.
La contradiction de ces deux avis surprit trangement Pontius, et les chefs des
Samnites. Hrennius, press par eux de sexpliquer, sortit de sa retraite, se
rendit au camp, et, entrant dans le conseil, dit son fils : Les Romains sont en
votre pouvoir ; vous navez que deux partis prendre : celui dexciter leur
reconnaissance, et de mriter leur amiti par un acte gnreux, ou celui de les
dtruire, pour enlever Rome sa force, et la mettre dans limpossibilit de se
venger.

1 An de Rome 433.

Il parlait le langage de la raison des hommes passionns, et ne put les


convaincre : Pontius et les gnraux, trouvant le premier moyen trop peu
satisfaisant pour leurs curs ulcrs, et lautre trop cruel, dcidrent que les
Romains nobtiendraient la paix et la libert de se retirer quaprs avoir pass
sous le joug ; dpos leurs armes, et promis de renoncer toutes leurs
conqutes. On ajouta quon les renverrait Rome avec une simple tunique.
Hrennius prdit vainement aux Samnites quils se repentiraient un jour, davoir
pris cette fatale rsolution. Vous perdez, dit-il, lunique occasion de vous faire
des amis puissants et vous laissez des forces un ennemi que vous aigrissez et
que vous rendez implacable. Le peuple romain ne connat pas de paix avec la
honte ; ses dfaites ne lui inspirent que le dsir de combattre, et il ne traite que
lorsquil est vainqueur.
Le conseil persistant dans sa dcision, on la notifia aux consuls. Les Romains
dsesprs invoquaient la mort, ils ne pouvaient se rsoudre lhumiliation.
Prissons tous ! scriaient-ils, plutt que de nous avilir. Imitons nos aeux qui
nont pas cd lchement aux Gaulois ; il vaut mieux que Rome existe sans
nous, faible, mais glorieuse, que de se voir entache par le retour de ses lgions
dshonores.
Cet avis courageux, mais funeste, allait prvaloir, lorsque Lentulus, un des plus
braves et des plus sages guerriers de Rome, prenant la parole, dit : Nos pres
ont abandonn les pierres et les murs de la ville pour sauver la force romaine
quils ont renferme dans le Capitole. Aujourdhui votre dsespoir vous aveugle,
en voulant sauver lhonneur de votre patrie, vous la perdez. Rome nest point
dans ses murs, elle vit dans ses lgions, toute sa force est ici. Si nous prissons,
nous la livrons sans dfense au pouvoir de lennemi. Supportons ladversit,
ployons sous la fortune, sacrifions notre orgueil au salut de Rome, et rservons
nos bras pour sa vengeance. Je donnerais lexemple du dvouement, si le
combat tait possible mais je pense que le salut de Rome, quon voulait payer
autrefois au prix de lor, doit tre aujourdhui achet quelque prix que ce soit,
mme aux dpens de notre honneur personnel. Puisque ce sacrifice est
indispensable ; je conjure les consuls de se rendre dans le camp ennemi, et de
dclarer que nous dposons nos armes.
Cette opinion dun citoyen dvou et dun guerrier intrpide entrana les
suffrages. Les consuls allrent trouver Pontius, et se soumirent tout, refusant
seulement de signer un trait de paix qui ne pouvait tre conclu quavec
lapprobation du snat et du peuple.
Aprs cette honteuse capitulation, les consuls et les lgions dfilrent, les yeux
baisss lhumiliation sur le front et la rage dans le cur, jetant leurs armes et se
courbant sous le joug en prsence de leurs superbes et imprudents vainqueurs.
Dpouills de leurs vtements, et semblables des esclaves chtis, ils revinrent
Capoue, ensuite Rome. La vue des lgions nues et dsarmes rpandit
dabord la consternation dans la ville. On osait peine se parler et se regarder ;
mais bientt des mouvements de fureur et des cris de vengeance succdrent au
silence de la honte. Les consuls se jugeant eux-mmes indignes de leurs
charges, ne parurent plus en public, et cessrent leurs fonctions. Valrius
Flaccus, lu dictateur, ne put parvenir faire lire des consuls ; et cet interrgne
fut un temps dinsolence pour les trangers et dignominie pour les Romains et
pour leurs allis. Enfin les comices, de nouveau rassembls, levrent au
consulat Papirius Cursor et Publius Philo. Les consuls vaincus dans les Fourches

Caudines proposrent au snat de rompre leur indigne capitulation ; et ils


offrirent de se rendre chez les Samnites pour se livrer en victimes leur
ressentiment. On accepta leur proposition ; ils partirent pour Samnium, do on
les renvoya avec mpris.
La guerre recomment et la prdiction dHrennius ne tarda pas saccomplir.
Papirius battit en plusieurs rencontres les Samnites, surprit et entoura une de
leurs armes, la fit passer sous le joug, reprit Lucrie et les places perdues, se fit
rendre les six cents otages quon avait laisss comme garants de la capitulation,
et termina cette brillante campagne par la signature dune trve qui dura deux
ans.
Lorsquelle fut expire, les Samnites, soutenus par les trusques, prirent les
armes. milius, dictateur, et Fabius Maximus, son successeur, remportrent sur
eux plusieurs victoires, et tendirent les possessions romaines.
La dictature de Junius Babulus ou Babulius nest remarquable que par un
fameux ouvrage quentreprit le censeur Claudius Appius : ce fut cette belle route,
nomme Via Appia, qui allait de Rome Brindes par Capoue. On voit encore
aujourdhui des vestiges de ce vaste travail.
Les trusques, en soutenant les Samnites, staient tenus sagement sur la
dfensive, disputant le terrain avec habilet, et vitant toute affaire gnrale.
Papirius, nomm de nouveau dictateur, sut par des mouvements rapides les
forcer au combat, et il les dfit si compltement que sils conservrent quelque
jalousie contre Rome, ils neurent plus la possibilit de retarder les progrs de sa
puissance. Quatre ans aprs cette dfaite, ayant essay de se soulever, le
dictateur Valrius Maximus dtruisit le reste de leurs forces ; et ce peuple
redoutable, qui avait lutt quatre sicles contre les Romains se soumit enfin
leur domination.
Les Samnites staient vus forcs de faire la paix et de renouveler leur ancienne
alliance avec Rome ; mais le regret de leur gloire passe et le dsir de recouvrer
les places quils avaient perdues leur firent tenter encore le sort des armes. La
fortune sembla dabord les favoriser ; ils battirent les Romains commands par
Fabius Gurgs. Son fils, Fabius Maximus, toujours heureux la guerre, le vengea
et gagna sur les ennemis une bataille dans laquelle prit Pontius le plus clbre
de leurs gnraux.
De nouvelles victoires du consul Curius Dentatus puisrent leur courage, leur
enlevrent la plupart des villes qui leur taient restes ; et trois colonies,
envoyes Castrum, Serra et Adria, mirent les conqutes des Romains
labri de tout danger. Rome, venge de ses propres injures, sarma pour soutenir
ses allis dans la Calabre. Elle envoya ses troupes chez les Lucaniens, et les
dompta.
Les derniers peuples de lItalie qui compromirent la fortune de Rome, en
sopposant sa domination, furent les Tarentins. Tarente avait pill quelques
vaisseaux de la rpublique, et refus toute satisfaction de cette offense. Le snat
lui dclara la guerre.
Les Tarentins attirrent, dans leur parti les Samnites, les Lucaniens, les
Messapiens, les Brutiens, les Apuliens, et appelrent en Italie le clbre Pyrrhus,
roi dpire, dont le pre, nomm Alexandre, frre dOlympias et oncle
dAlexandre le Grand, avait dj fait connatre ses armes dans cette contre, en
portant du secours au peuple de Capoue.

Cette guerre, la premire o les Romains combattirent contre les Grecs, eut lieu
lan 475 de Rome, deux cent quatre-vingts ans avant J.-C.
Pendant la longue lutte de la rpublique contre les Samnites, les tribuns du
peuple avaient quelquefois encore troubl sa tranquillit intrieure. En 453,
aprs de longues contestations, ils avaient obtenu que les plbiens fussent
promus aux charges de pontifes et daugures. Le snat en multiplia le nombre,
afin de conserver la mme quantit de places aux patriciens.
Les efforts des Romains pour conqurir le midi de lItalie ne les empcha point
demployer des forces considrables pour rsister aux attaques renouveles dun
ennemi dont le nom seul annonait les plus grands dangers. En 469, les Gaulois
Snonais ayant form le sige dArtium, en trurie, le consul Lucius Ccilius
Metellus charg de la secourir, fut battu, perdit treize mille soldats, et prit dans
le combat. Rome envoya des ambassadeurs pour ngocier, les barbares les
massacrrent. Curius Dentatus vengea Rome de cette injure, et ravagea le pays
des Gaulois ; mais, tandis quil livrait cette contre au pillage, les barbares
marchrent sur Rome : le consul Dolabella courut leur rencontre, les tailla en
pices, et dtruisit tellement larme snonaise, quaucun Gaulois ne put porter
la nouvelle de ce dsastre dans sa patrie.
Pyrrhus, cdant aux prires, aux promesses et aux flatteries des Tarentins que
secondait sa passion pour la gloire, envoya trois mille hommes Tarente, sous
les ordres de Cynas, disciple de Dmosthne. Sembarquant ensuite lui-mme
avec vingt mille hommes, trois mille chevaux, vingt lphants, deux mille archers
et cinq cents frondeurs, il vit sa flotte disperse par une tempte furieuse. La
mer semblait lui donner le prsage des dangers que la terre lui prparait. Aprs
avoir t longtemps tourments par les vents, tous ses vaisseaux se runirent et
gagnrent heureusement le port.
Pyrrhus, arrive Tarente, voulut se concilier les esprits par sa popularit ; mais,
nourri dans les camps macdoniens, il vit avec indignation la mollesse de cette
ville, dont les habitants effmins ne soccupaient que de plaisirs et de
spectacles, Ce ntait pas en se livrant la volupt quon devait prtendre
lutter contre les Romains durs et belliqueux, Pyrrhus prouva bientt aux
Tarentins quun alli puissant est un matre. Sa prsence changea
momentanment les murs ; il fit taire le plaisir et parler la gloire. Arrachant la
jeunesse aux dbauches, et lentranant dans les camps, il lenrla, larma, la
disciplina, lexera ; et, sans attendre les secours lents des peuples allis, il
marcha contre les Romains que commandait le consul Lvinus.
Avant de combattre, le roi proposa sa mdiation entre Rome et Tarente. Lvinus
rpondit que la rpublique aimait mieux avoir Pyrrhus pour ennemi que pour
mdiateur.
Les deux aimes se rencontrrent dans la plaine dHracle. Une rivire,
nomme Lyris, les sparait ; les Romains en forcrent le passage, et culbutrent
les troupes qui le dfendaient. Pyrrhus alors, donnant le signal du combat,
charge la tte de ses phalanges. Il se faisait remarquer par la richesse et par
lclat de ses armes ; mais son active valeur le distinguait encore davantage.
Tous les coups des Romains se dirigent sur lui ; son cheval tombe perc de
traits. Dans cet extrme pril, un officier fidle accourt prs du roi, le relve, et
change darmure avec lui, dans lespoir de sauver ses jours. Bientt cet officier
prit victime de son dvouement. Les Romains lvent en lair ses armes comme
un trophe, dont la vue remplit les lgions romaines dardeur et les Grecs

deffroi. Ceux-ci dcourags, se croyant sans chef, combattent mollement et


commencent plier. Tout coup Pyrrhus, levant la visire de son casque, se
montre leurs regards, parcourt leurs rangs et les ranime. Le combat devient
terrible ; la victoire flotte incertaine ; enfin le roi ordonne de lcher les lphants
: leur aspect inconnu tonne les Romains ; lodeur quils exhalent pouvante les
chevaux. Pyrrhus, profitant de ce moment de trouble, fait avancer la cavalerie
thessalienne ; elle fond sur les lgions, les enfonce et les met en fuite. Pyrrhus
perdit dans cette action treize mille hommes, les Romains quinze mille et dix-huit
cents prisonniers.
Le roi traita les captifs avec humanit, et donna lordre denterrer les morts des
deux partis. Il parcourut le champ de bataille, admira la forte constitution des
soldats romains ; et croyant voir sur leurs traits, malgr la pleur de la mort, un
reste de fiert, il scria : Que nai-je de tels soldats ! Avec eux, je deviendrai le
matre du monde !
Les Samnites, les Brutiens, les Lucaniens, lents avant le combat, prompts aprs
la victoire, vinrent grossir son arme qui savana jusqu Prneste, douze
lieues de Rome.
La dfaite de Lvinus rpandait lalarme dans la ville ; le patricien Fabricius,
quun grand nombre dexploits et de triomphes rendait respectable, rassure les
esprits, ranime les courages. Pyrrhus, disait-il, na vaincu que le consul et non
les lgions. Lamour de la gloire et de la patrie fit lever si promptement une
nouvelle arme, que le roi, admirant le courage des Romains, prfra la
ngociation au combat, et envoya Cynas Rome pour proposer la paix. Lesprit
de cet orateur lui inspirait une grande confiance, et il avait coutume de dire :
Cynas a pris plus de villes par son loquence que moi par mes armes.
Lambassadeur grec employa toute son adresse flatter lorgueil des patriciens,
tromper le peuple par des promesses, sduire les dames romaines par des
prsents ; mais il nprouva que des refus. Essayant lloquence aprs les
libralits, il se prsente au snat, lui prodigue les plus grands loges, lassure
de lestime de Pyrrhus pour les Romains, et dclare que le roi est dispos
renvoyer sans ranon tous les prisonniers, que ses troupes aideront la
rpublique, si elle le veut, conqurir lItalie, et, quil ne demande pour
rcompense de ses services, que la paix et une alliance entre Rome, lui et ses
allis.
Le snat, mu par ce discours, inclinait un accommodement ; mais Appius
Claudius, dont la vieillesse et les infirmits navaient point affaibli la vigueur, se
levant alors, scria : Pres conscrits, je supportais avec peine la perte de la vue
; mais aujourdhui je voudrais tre sourd comme aveugle pour ne pas entendre
les lches conseils que lon vous donne, et dont leffet serait de dshonorer le
nom romain ! Avez-vous oubli votre dignit ? Quest devenu ce temps o vous
prtendiez que, si Alexandre le Grand et paru en Italie, on ne le chanterait plus
prsent comme un guerrier invincible. Maintenant ce langage si fier passera
pour une vaine arrogance, puisque vous montrez tant de crainte la vue de
quelques Molosses, asservis sans peine par les Macdoniens.
Vous tremblez donc devant un homme qui longtemps ne sest montr que le
servile courtisan de lun des satellites dAlexandre, et qui nest venu dans cette
contre que pour fuir les ennemis dont il redoutait les armes dans la Grce ! Il
vous offre, pour conqurir lItalie, lappui dune arme avec laquelle il na pu
parvenir conserver une faible portion de la Macdoine. Si vous ployez sous son

joug, ne croyez pas que cette paix honteuse vous dlivre de lui ; votre faiblesse
vous attirera de nouveaux ennemis, et tous les peuples vaincus par vous, se
joignant aux Samnites et aux Tarentins, vous mpriseront et vous attaqueront
avec confiance, lorsquils verront que vous tes si faciles abattre, et que vous
posez les armes devant Pyrrhus, sans vous tre vengs de loutrage quil vous a
fait.
Le snat, entran par ces nobles paroles, et revenant son ancien visage de ne
parler de paix, quaprs la victoire, rpondit lambassadeur, que Rome ne
ngocierait, que lorsque Pyrrhus aurait retir ses troupes dItalie.
Cynas, de retour prs du roi, lui dit quen entrant dans le snat il avait cru voir
une assemble de rois ; que le peuple romain tait une hydre dont les ttes
renaissaient mesure quon en abattait ; que le consul commandait dj une
arme plus forte que larme vaincue, et quenfin Rome tait encore en tat den
lever dautres quand elle le voudrait.
Le snat, croyant convenable de rpondre la courtoisie du roi, relativement au
sort des prisonniers, lui envoya une ambassade, dont Caus Fabricius tait le
chef. Le roi, instruit par la renomme des exploits et du crdit de ce snateur,
seffora de le gagner. Connaissant sa pauvret et non son dsintressement, il
lui montra une haute estime, lui offrit des prsents magnifiques, et lui promit de
grandes possessions en pire sil voulait entrer dans ses vues ; mais il le trouva
incorruptible. Le lendemain, dans le dessein dprouver son intrpidit, il fait
cacher derrire une tapisserie le plus grand de ses lphants. Au milieu de la
confrence, le terrible animal se montre tout coup, arm, tenant sa trompe
leve sur la tte du Romain, et jetant un cri effroyable. Fabricius, sans montrer
la moindre motion, dit au roi : Vous me voyez aujourdhui tel que jtais hier ;
votre lphant ne meffraie pas plus que votre or ne me tente.
Le roi, estimant ce fier courage dclara que, par considration pour Fabricius, il
renvoyait tous les prisonniers sans ranon, condition que Rome les lui rendrait,
si elle persistait continuer la guerre. Ils partirent, et linflexible snat ordonna,
sous peine de mort, aux captifs de retourner au camp de Pyrrhus.
Lactivit des Romains prouvait au roi dpire que Cynas les avait bien jugs. La
guerre quils soutenaient contre lui ne les empcha pas de lever une autre
arme, que Lvinus commanda et conduisit contre les truriens rvolts. Il
parvint promptement les vaincre et les soumettre. Dans ce mme temps, on
fit un dnombrement qui porta deux cent soixante-dix-huit mille deux cent
vingt-deux hommes, le nombre des citoyens en tat de porter les armes, et lon
ny comptait parmi les allis de Rome que ceux qui avaient le droit de
bourgeoisie.
Les consuls Sulpicius Saverrio et Dcius Mus marchrent au-devant de Pyrrhus,
et le rencontrrent prs dAsculum, aujourdhui Ascoli. Le roi stait post dans
un terrain coup de bois ; il ne pouvait y faire usage de sa cavalerie. Le combat,
qui eut lieu entre les deux infanteries se prolongea depuis le point du jour
jusqu la nuit, et resta indcis. Le lendemain le roi, changeant sa position et son
ordre de bataille, occupa une large plaine, plaa ses lphants au centre de son
arme, et garnit les intervalles de ses bataillons de frondeurs et darchers.
Les Romains, resserrs leur tour sur un terrain troit, ne purent manuvrer,
mais ils chargrent en masse avec furie, firent un grand carnage des Grecs, les
enfoncrent, et parvinrent mme jusqu leur centre. L, ils furent arrts par les
lphants et par la cavalerie ennemie, qui se prcipitrent sur eux, rompirent les

lgions et les forcrent se retirer dans leur camp. La perte des Romains sleva
six mille hommes, celle de Pyrrhus quatre mille. Comme le roi restait matre
du champ de bataille, ses courtisans le flicitaient sur sa victoire : Encore une
pareille, leur dit-il, et nous sommes perdus. Cette action termina la campagne.
Lanne suivante, Fabricius et milius Papus, la tte dune forte arme,
savancrent encore pour combattre les Grecs. Les deux armes taient en
prsence lorsque Fabricius reut une lettre du premier mdecin de Pyrrhys, qui
lui offrait de mettre fin la guerre en empoisonnant le roi, si on voulait lui
accorder une rcompense proportionne limportance de ce service.
Fabricius, indign, informa le monarque du complot tram contre ses jours, et lui
crivit en ces termes : Pyrrhus choisit aussi mal ses amis que ses ennemis : il
fait la guerre des hommes vertueux et se confie des tratres. Les Romains
dtestent tout genre de perfidie ; ils ne font la conqute de la paix que par les
armes, et ne lachtent point par la trahison.
Pyrrhus, rempli dadmiration pour cette gnrosit du consul, scria : Je vois
quon dtournerait plus facilement le soleil de son cours que Fabricius du chemin
de la vertu ! Magnifique loge quon pouvait alors appliquer tout le peuple
romain.
Le roi condamna au supplice ce perfide mdecin, et mit en libert tous les
prisonniers romains. Le snat ne voulut pas se laisser vaincre en gnrosit, et
rendit au roi dpire les captifs grecs, samnites et tarentins qui taient en son
pouvoir.
Pyrrhus ne combattait plus qu regret un peuple qui venait de conqurir son
estime. Il offrit de nouveau la paix ; mais le snat, fidle ses maximes
persistait exiger lvacuation pralable de lItalie. Cette opinitret jetait dans
un grand embarras le roi dpire. Ce prince ne voulait ni cd lorgueil de
Rome, ni continuer une guerre ruineuse et dont le succs devenait de jour en
jour moins probable. Les Siciliens lui donnrent alors fort propos un prtexte
pour se tirer de cette fcheuse position. Ils implorrent son secours contre les
Carthaginois qui depuis longtemps leur faisaient la guerre. Pyrrhus, ayant pous
la fille dAgathocle, se croyait quelques droits au trne de Syracuse. Il sy rendit
avec trente mille hommes et deux mille cinq cents chevaux ; laissant Tarente
une garnison assez forte, non seulement pour dfendre la ville, mais mme pour
y dominer.
Les Romains profitrent de son loignement, et tirrent vengeance leur gr des
Tarentins, des Samnites, des Lucaniens et des Brutiens. Tandis quils livraient au
pillage ces contres, la peste exera de nouveau ses ravages dans Rome, et la
superstition opposa encore ce flau le remde accoutum. Un dictateur attacha
solennellement le clou sacr au temple de Jupiter.
Pyrrhus, ardent chercher la gloire et incapable den jouir, aprs avoir conquis
rapidement la grande partie de la Sicile, renona tout coup au trne dont il
stait empar. Fatigu de lesprit turbulent de ces peuples qui hassaient sa
svrit, et dont il mprisait linconstance, il leur annona son dpart, et revint
en Italie, o Tarente le rappelait.
Curius Dentatus et Cornlius Lentulus venaient dtre lus consuls. Le peuple,
agit par lesprit factieux de ses tribuns, sopposait lenrlement ordonn par le
snat. Curius, bravant cette opposition, fit tirer au sort les tribus ; le tour de la
tribu Polliane tant arriv, on ordonna au premier citoyen dont le nom sortit de

lurne de se prsenter : celui-ci se cacha au lieu dobir. Le consul commanda


quon vendt ses biens lencan, le rfractaire en appela au peuple ; Curius, sans
gard pour lappel, le condamna tre vendu comme esclave, disant quun
citoyen rebelle tait un fardeau dont la rpublique devait se dlivrer. Les tribuns
nosrent pas dfendre le coupable et cet arrt svre devint depuis une loi qui
rendait esclave quiconque refusait de senrler.
Pyrrhus, dbarqu Tarente, runit ses troupes les forces de ses allis, et
sapprocha de Samnium, o Curius Dentatus rassemblait son arme. La marche
rapide du roi dpire aurait surpris les Romains avant la runion de leurs lgions
sil ne se ft gar dans un bois : ce retard les sauva. Cependant son arrive
imprvue les jeta dabord dans quelque confusion ; mais la fermet du consul
rtablit lordre ; et, tandis quune troupe dlite repoussait lavant-garde de
Pyrrhus, Curius rangea promptement ses lgions dans une plaine prs de
Bnvent.
Les deux armes ayant pris position, la bataille sengagea. Des deux cts on
montra longtemps la mme ardeur et la mme opinitret : les lphants, lchs
contre les Romains lorsquils taient dj fatigus du combat, portrent le
dsordre dans leurs rangs, et ils se virent obligs de se retirer jusqu la tte de
leur camp, plac sur une hauteur. Un corps de rserve, que le consul y avait
prudemment laiss, lui donna le moyen de rallier ses troupes, de soutenir leur
courage et de recommencer le combat.
La position devenait avantageuse pour les Romains ; leurs traits, lancs de haut
en bas, portaient tous. Les Grecs se voyaient renverss successivement, en
faisant de vains efforts pour gravir la colline du sommet de laquelle on lanait sur
les lphants des cordes enduites de poix enflamme. Ces animaux pouvants
prirent la fuite et se jetrent sur les phalanges grecques quils crasrent. Les
Romains, profitant de ce dsordre, chargrent avec furie les ennemis, les mirent
en pleine droute, en turent prs de vingt-trois nille, et semparrent du camp
du roi.
La vue de ce camp, trac avec symtrie, fermer comme une citadelle, et
environn de retranchements, servit aux gnraux romains de leon, de modle,
et devint dans la suite une des grandes causes de leurs succs. En tous temps
Rome sut profiter de ce quelle trouvait dutile dans larmement, la tactique, la
lgislation et les coutumes de ses ennemis.
Curius ramena dans les murs sacrs son arme victorieuse ; treize cents captifs,
quatre lphants et une immense quantit dor, dargent, de vases et de meubles
prcieux, riches dpouilles du luxe de Tarente et de la Grce, ornrent son
triomphe. Ces trophes enorgueillirent les Romains sans les corrompre, car ils
taient encore si attachs la simplicit des murs antiques que cette mme
anne Fabricius et milius, nomms censeurs, chassrent du snat un ancien
consul, un ancien dictateur, nomm Rufinus, parce quil se servait de vaisselle
dargent.
Pyrrhus, dcid par sa dfaite sortir de lItalie, dissimula son dcouragement
dguisa ses projets, et dit ses allis quil allait chercher depuis sans secours
quon lui promettait en Grce et en Asie. Ce langage rassura les Tarentins et
trompa mme les Romains qui nosrent dsarmer. Cependant le roi, craignant
quon ne fint par sopposer son dpart, sembarqua furtivement la nuit, et ne
ramena en pire que huit mille hommes de pied et cinq cents chevaux, faible
dbris chapp . une guerre qui avait dur six annes. Ce prince, ennemi du

repos, cherchant ensuite une nouvelle gloire dans le Ploponnse, trouva la mort
dans les murs dArgos.
Les Romains apprirent de lui lart de camper, de choisir des positions, dopposer
avec succs une infanterie dispose en phalange aux attaques de la cavalerie.
La fuite de Pyrrhus tendit la gloire de Rome au-del des mers. Ds quon connut
sa puissance, on rechercha son amiti. Ptolme Philadelphe, roi dgypte,
clbre par son amour-pour les arts et pour les sciences, fut le, premier qui
flicita le peuple romain sur ses victoires, et qui lui offrit son alliance, quoique
cependant alors il ne crt avoir rien en esprer ni en craindre.
Les Tarentins, abandonns par les Grecs demandrent du secours Carthage ;
elle leur en envoya ; mais ce renfort ne les empcha ni dtre repousss dans
leurs murs ni dtre assigs.
Milon, que Pyrrhus avait laiss avec une faible garnison, capitula et livra la
citadelle. La ville, prive de tout espoir et de tout appui, se rendit enfin au
consul, qui fit dmolir ses murs.
Les conqutes des Romains devenaient plus solides, parce quau lieu de rappeler
comme autrefois, et de licencier leurs troupes, ils les faisaient hiverner dans les
pays conquis. Mais ce systme nouveau rendait plus ncessaire le maintien dune
discipline rigoureuse. Plusieurs sditions en donnrent la preuve. La lgion
nomme la Campanienne, qui se trouvait en quartier Rhge, se rvolta,
sempara de la ville, et se dclara indpendante. Elle y fut bientt assige, prise
et dcime.
Rome donna dans ce temps une preuve clatante de sa justice, en livrant aux
ambassadeurs dApollonie, ville albanienne, quelques jeunes citoyens qui les
avaient insults.
La rpublique, ayant runi ses possessions ltrurie, le Samnium, le pays des
Lucaniens et celui des Tarentins, commenait senrichir. Aussi ce fut cette
poque quon frappa pour la premire fois dans Rome de la monnaie dargent ;
on ne stait servi jusque l que de cuivre et dairain.
Les jeux publics se clbrrent avec plus de magnificence. En 488, Marcus et
Decius Brutus, loccasion des funrailles de leur pre, tablirent des combats
de gladiateurs, spectacle cruel, et qui devint une passion chez les Romains, parce
quil tait conforme leur humeur belliqueuse.
Les armes romaines, dlivres de tout obstacle qui pt sopposer leurs progrs
dans la pninsule, semparrent de Spolette, dOtrante, de Brinduse ; et la
rpublique tendit enfin sa domination sur toute lItalie lexception de la partie
septentrionale quoccupaient encore les Gaulois.
Carthage, la plus grande puissance de lOccident, souveraine dune partie de
lAfrique, de lEspagne et d la Sicile, dominatrice des mers et matresse du
commerc du monde, ne pouvait voir avec indiffrence la conqute de lItalie.
Elle avait admir et mme encourag les Romains lorsquils ne faisaient que
repousser avec valeur les peuples qui attaquaient leur indpendance : mais ds
quelle aperut dans Rome une rivale, elle lui voua une haine implacable. Ces
deux rpubliques ambitieuses aspiraient galement lempire de la terre ; lune
voulait lenchaner par ses vaisseaux, lautre par ses lgions. Leurs existences
devenaient incompatibles, et la sanglante guerre quexcita cette rivalit ne
pouvait se terminer que par la destruction de Rome ou de Carthage.

CHAPITRE HUITIME
NOUS avons vu, pendant prs de cinq cents ans, les Romains poser pniblement
les fondements de leur puissance ; ldifice de leur grandeur va slever ; mais,
avant de dominer le monde, cet difice colossal chancellera sr sa base, et sera
au moment dtre renvers. Rome, branle par Carthage, triomphera enfin de
sa superbe rivale, et tendra ensuite facilement son empire sur lOrient amolli et
divis.
Depuis longtemps les armes et le commerce avaient agrandi la domination de
Carthage. Elle possdait ce quon appelle aujourdhui la Barbarie en Afrique, la
Sardaigne, la Corse, une grande partie de la Sicile ; presque toutes les les de la
Mditerrane lui taient soumises ; et Pyrrhus, en quittant Syracuse, prdit avec
raison que la Sicile deviendrait bientt le champ de bataille des Romains et des
Carthaginois.
Aprs la mort du tyran Agathocle, les Mamertins, soldats de sa garde, staient
empars de Messine dont ils avaient gorg les principaux habitants, pour
pouser leurs veuves et pour sapproprier leurs richesses. Sunissant ensuite aux
lgions romaines, coupables des mmes crimes Rhge, ces deux armes
usurpatrices exeraient de grands ravages dans les environs des deux villes, et
leurs corsaires infestaient les ctes de Sicile et dItalie. Les Romains assigrent,
vainquirent et chtirent, comme on la vu, les rebelles de Rhge ; et les
Mamertins se virent bientt attaqus par Hiron, roi de Syracuse. Ce prince
gagna une bataille sur eux, et assigea Messine. Il tait sur le point de sen
emparer, lorsque Annibal, gnral carthaginois, qui se trouvait Lipari avec une
flotte, vint offrir son appui aux Mamertins, et fit entrer ses trompes dans leur
citadelle, quoiquil net obtenu que dune partie dentre eux la permission de sy
tablir.
Les autres habitants, craignant autant les armes de Carthage que celles dHiron,
invoqurent le secours de Rome : ils croyaient quune rpublique qui navait
point de marine les protgerait sans les asservir, et serait moins dangereuse
pour eux quune nation qui possdait dj les deux tiers de la Sicile, et dont les
innombrables vaisseaux couvraient les mers.
La dmarche des Mamertins devint Rome lobjet dune vive discussion. Il
existait alors un trait dalliance entre les Romains et les Carthaginois ; mais la
jalousie des deux peuples rendait ce lien peu solide. Rome, attaque par Pyrrhus,
avait ddaigneusement refus les secours que lui offrait Carthage, et celle-ci
venait rcemment de donner des troupes auxiliaires aux Tarentins. Enfin
loccupation de Messine par Annibal faisait craindre au snat romain que les
Africains, marchant rapidement la conqute entire de la Sicile, ne se vissent
bientt en tat de porter leurs armes en Italie.
Dun autre ct on ne pouvait, sans offenser la morale et la justice, aprs avoir
puni les brigands de Rhge, soutenir ceux de Messine. Cette dernire
considration prvalut dans le snat. Fidle ces maximes dquit qui lavaient
rendu jusque-l si respectable, il naccueillit point la demande des Mamertins ;
mais le peuple, plus passionn, laissant clater sa haine contre Carthage, dclara
quon devait dfendre Messine, punir les Carthaginois davoir secouru Tarente, et
les loigner de lItalie en les chassant de la Sicile. Le snat se vit forc dy
consentir, et la guerre fut rsolue.

Appius Claudius, consul, se trouva charg de lexcution des ordres du snat.


Ayant envoy dabord un officier Messine pour sassurer de la disposition des
habitants, cet ambassadeur, au milieu de lassemble du peuple, prouva
videmment linjustice de loccupation de la citadelle par les Carthaginois, qui se
montraient par l plutt en matres quen allis. Les Mamertins applaudirent ce
discours ; et les Carthaginois, contraints dvacuer la citadelle, se runirent aux
troupes dHiron, et dclarrent la guerre aux Mamertins.
Le consul pouvait difficilement porter en Sicile les secours quil avait promis
Messine. Le port de cette ville tait bloqu par une escadre carthaginoise ; les
flottes africaines dfendaient le passage du dtroit, et Rome navait point de
vaisseaux.
Claudius, ayant rassembl son arme Rhge, ne put y runir que des bateaux
semblables aux canots des sauvages. Au dfaut de la force, il eut recours la
ruse ; il feignit de trouver le passage impossible, et publia que, renonant un
projet inexcutable, il allait retourner Rome avec son arme.
Les agents de Carthage qui se trouvaient Rhge informrent Annibal de cette
nouvelle rsolution. Ce gnral, tromp par ces fausses nouvelles, cessa de
garder la cte, et son escadre sloigna de Messine.
Le consul, profitant de sa ngligence, embarqua rapidement ses troupes,
pendant la nuit, sur ces frles btiments quon appelait caudiceani, et aborda en
peu dheures sans obstacle en Sicile. Trop habile pour laisser lennemi le temps
de revenir de sa surprise, il marcha prcipitamment contre larme syracusaine
qui assigeait Messine, la surprit et la tailla en pices en si peu de temps, que
Hiron disait quil avait t vaincu par les Romains avant de les avoir vus.
Tournant ensuite ses efforts contre larme carthaginoise, il la dfit
compltement ; et, aprs avoir fait un grand butin en Sicile, il revint Rome
jouir dun triomphe dautant plus clatant quil signalait la premire victoire que
les armes romaines eussent remporte au-del des mers. On lui donna le
surnom de Caudex, en mmoire des frles btiments sur lesquels il avait brav
les flots.
Lanne suivante, Valerius, lu consul, rejoignit les troupes restes en Sicile ; il y
obtint de nouveaux succs, dfit les ennemis en plusieurs rencontres, attacha
indissolublement Messine Rome, sapprocha de Syracuse et conclut un trait de
paix avec Hiron. Ce prince, admirant la valeur romaine, et craignant la
mauvaise foi carthaginoise, paya six cents talents pour les frais de la guerre, et
devint lalli le plus fidle de Rome.
Valrie sempara de Catane, de plusieurs autres villes, et reut le surnom de
Messina, quon changea depuis en Messala. Il obtint les honneurs du triomphe, et
apporta dans Rome le premier cadran solaire quon y et vu. Quelques historiens
croient que, trente ans avant, Papirius Cursor en avait fait construire un plus
imparfait. Cinq ans aprs, Scipion Nasica fit connatre une horloge qui servait le
jour et la nuit. On lappelait clepsydre ; elle indiquait les heures par le moyen de
leau qui tombait goutte goutte dans un vase.
Lalliance conclue avec Hiron donnait un grand avantage aux Romains pour la
guerre de Sicile. Elle leur assurait de bons ports, un fort appui et des
subsistances. Aussi le snat crut quil suffisait dy laisser deux lgions.
Posthumius Gmellus et Mamilius Vitulus, consuls, assigrent Agrigente. Ce
sige dura cinq mois. Les Romains repoussrent toutes les sorties des Africains.

Hannon descendit avec une forte arme en Sicile pour secourir cette cit. Le
consul Posthumius, feignant de craindre ces nouveaux ennemis, excitait leur
tmrit en se renfermant dans son camp ; et lorsquil vit les Carthaginois
sapprocher de lui, sans ordre et pleins dune folle confiance, sortant rapidement
avec ses lgions, il fondit sur eux, les mit en droute, et sempara de leur camp.
Agrigente, puise de vivres, se rendit. Les troupes carthaginoises chapprent,
en sembarquant de nuit, la vigilance des Romains.
Hannon justifia dans ce temps, par une atroce perfidie, les reproches que lon
faisait la foi punique. Furieux davoir t vaincu et irrit des plaintes que quatre
mille Gaulois mercenaires se permettaient sur le retard de leur solde, il les
envoya dans une ville voisine, et fit informer secrtement Posthumius de leur
marche. Celui-ci se plaa en embuscade sur leur route et les passa tous au fil de
lpe.
Carthage, punit la dfaite dHannon par une amende. Sa tte aurait d expier sa
cruaut.
La cinquime anne de la guerre allait commencer ; les succs des armes de
Rome augmentaient sa gloire, mais ne portaient quune atteinte lgre la
puissance de son ennemie. Carthage restait matresse de la mer, et la tranquillit
rgnait en Afrique, tandis que les ctes de lItalie se trouvaient livres aux
incursions des Carthaginois.
Le snat ordonna la construction dune flotte, et cette magique cration sopra
si rapidement quon pouvait croire comme le dit Florus, que les dieux de Rome
avaient tout coup chang les forts en vaisseaux. Une galre carthaginoise
choue servit de modle lindustrie romaine. En soixante jours, on vit sur
leurs ancres cent galres six rangs de rames, et, vingt-trois de moindre force.
Il aurait fallu des matelots et des pilotes, on neut que des soldats ; mais leur
courage suppla aux talents qui leur manquaient.
La science maritime tait alors trs borne. Les galres ntaient que de trs
grands bateaux plats : les escadres sloignaient le moins possible des ctes et,
pour se garantir de la tempte, on chouait sur le rivage et on tirait les
vaisseaux terre.
Lambition romaine, contenue jusque-l par la mer, comme lincendie dont un
fleuve arrte les flammes, franchit enfin les flots avec le secours des vents pour
stendre sur la riche proie qui tentait son avidit.
Les consuls Cornlius et Duillius sembarqurent avec la confiance que leur
inspirait la fortune de Rome. Cornlius, devanant son collgue, et se portant sur
Lipari ft rencontr et pris par la flotte ennemie. Cet chec ne tarda pas tre
rpar. Duillius, trouvant sur son chemin cinquante galres africaines, sen rendit
matre, et joignit enfin larme ennemie.
Ses btiments lourds, grossiers, informes, taient lobjet de la raillerie des
Carthaginois : ils semblaient peu propres par leur pesanteur combattre avec
succs les galres africaines lgres comme des oiseaux et conduites par des
rameurs agiles et expriments.
Duillius, prvoyant ces difficults, avait imagin une machine nomme corbeau.
Ctait un pont volant, et arm de grappins quon faisait tomber sur le vaisseau
ennemi pour laccrocher. Les galres carthaginoises, fondait rapidement sur les
Romains, se virent avec une extrme surprise, retenues et enchanes par les

galres italiennes. Toute manuvre devenait impossible ; le champ tait ferm


ladresse et ouvert la force. Ainsi, avec le secours de leurs ponts, les Romains,
au milieu des flots, avaient chang un combat de mer en un combat de terre.
Les Carthaginois ne purent rsister la vaillance romaine ; ils furent vaincus, et
perdirent cinquante vaisseaux. Duillius, ne rencontrant plus dobstacles sa
marche, fit lever le sige dgeste, prit dassaut la ville de Macella, et revint
Rome o il donna au peuple le premier spectacle dun triomphe naval.
Une colonne, laquelle on attacha les proues des vaisseaux pris, a brav les
sicles ; et la colonne rostrale nous rappelle encore la gloire de Duillius.
Le snat, croyant quune victoire dun genre si nouveau mritait une nouvelle
rcompense, accorda Duillius lhonneur dtre reconduit tous les soirs chez lui
la clart des flambeaux et au son des instruments. Nulle part on ne sut mieux
lart de multiplier les grands hommes par les hommages rendus la victoire.
Rome consolait le malheur et rcompensait le succs ; Carthage, au contraire,
ingrate pour ses gnraux vainqueurs, les chtiait avec svrit lorsquils taient
vaincus.
Annibal, craignant les lois rvres de sa patrie, envoya, aprs sa dfaite, un
officier Carthage, pour demander ce quil devait faire, tant en prsence dune
arme suprieure la sienne. Quil combatte ! rpondit le snat : Eh bien ! dit
lofficier, il la fait et il a t vaincu. Le snat nosa pas condamner une action
quil venait dordonner.
Lanne suivante, Amilcar surprit les Romains en Sicile, les battit et leur tua
quatre mille hommes. Cornlius Scipion, nomm consul, rtablit bientt les
affaires de la rpublique dans cette le, remporta une grande victoire sur Hannon,
le tua et sempara de la Corse et de la Sardaigne. Peu de temps aprs Annibal,
revenant dAfrique, rencontra la flotte romaine : il nosa la combattre, et prit la
fuite. Ses propres soldats, indigns de sa faiblesse, le mirent en jugement et le
crucifirent.
En 492, le consul, Attilius Collatinus, stant engag imprudemment en Sicile
dans un dfil, se vit envelopp par les Carthaginois. Il allait prir avec son
arme, lorsque Calpurnius Flamma, tribun dune lgion, aussi vaillant, aussi
dvou et plus heureux que Lonidas aux Thermopyles, prend avec lui trois cents
hommes dlite, fond brusquement sur les ennemis, sempare dune hauteur, et
attire tellement sur lui seul les efforts de la plus grande partie de larme
africaine, que celle du consul parvient se faire jour, et se dgager. Les trois
cents intrpides Romains prirent tous, aprs avoir immol un grand nombre
dennemis. Calpurnius, mortellement bless, survcut quelques heures au
combat, et nexpira quaprs avoir joui de sa gloire et du salut de larme. On
lenterra sur le champ de bataille avec ses illustres compagnons. On leur leva
un monument que le temps a dtruit : lhistoire leur en consacre un plus durable.
Le snat, effray par des phnomnes naturels, quon regarda comme des
prodiges, nomma un dictateur pour faire des sacrifices expiatoires 1 . La
multiplicit des dictateurs faisait perdre ce remde extraordinaire une partie de
sa considration, et peut-tre de son danger. Rgulus et Manlius, lus consuls,
semparrent de lle de Mlite (Malte). Voulant ensuite porter un coup plus dcisif
lennemi, ils dirigrent trois cent trente voiles sur les ctes dAfrique. Les

1 An de Rome 493.

Carthaginois effrays leur opposrent trois cent cinquante vaisseaux. Les deux
armes, divises chacune en trois escadres, se livrrent le mme jour trois
diffrentes batailles : les Romains remportrent trois victoires, et ne perdirent
que vingt-quatre vaisseaux. Ils en coulrent trente aux ennemis, et leur en
prirent cinquante-quatre.
Les consuls, aprs avoir vaincu et dispers la flotte carthaginoise, descendirent
sans obstacle en Afrique, o ils prirent la citadelle de Clypa, quautrefois les
Siciliens avaient btie sur le promontoire Herma. Leur cavalerie ravagea la cte
et poussa ses courses jusquaux portes de Carthage.
Rome, dans le dessein de consommer la conqute de la Sicile, commit alors une
grande faute. Elle rappela Manlius avec la plus grande partie de larme, et
ordonna Rgulus de rester comme proconsul en Afrique, en ne lui laissant que
vingt cinq mille hommes, dautres disent quinze mille dinfanterie et cinq cents
chevaux. On se repent presque toujours davoir mpris son ennemi : si Rome,
trop enivre de ses victoires, net pas affaibli larme de Rgulus, probablement
la premire guerre punique aurait t la dernire, et Rome ne se serait pas vue,
depuis, au moment de cder lempire Carthage.
Rgulus supplia le snat de le rappeler, disant que sa prsence tait ncessaire
pour cultiver sept arpents qui composaient son patrimoine, et quun fermier
infidle, venait dabandonner en emportant ses troupeaux et ses instruments
aratoires. Il nobtint point son rappel, et le peuple romain se chargea de la
culture de ses champs.
Plusieurs historiens racontent que Rgulus se vit oblig de combattre, sur les
bords du Bograda, un monstre, qui parut alors plus redoutable aux Romains que
les cohortes carthaginoises et que leurs lphants : ctait un serpent norme
quaucun trait ne pouvait percer ; ce serpent dvorait tous les soldats qui
sexposaient sa furie. Le courage et le nombre faisaient de vains efforts contre
lui. Aprs plusieurs attaques inutiles, dont beaucoup de braves lgionnaires firent
victimes, Rgulus employa contre lui des machines de guerre, et on ne parvint,
peur ainsi dire, tuer ce monstre quen le dmolissant.
Rgulus envoya la peau de cet animal au Capitole. Aulu-Gelle prtend quelle
avait cent vingt pieds de long.
Au premier moment de linvasion des consuls, Carthage stait crue perdue. Elle
aurait peut-tre ouvert ses portes au vainqueur, et souscrit aux conditions les
plus dures pour obtenir la paix. Mais la retraite de Manlius lui ayant laiss le
temps de se rassurer, elle rassembla toutes ses forces, et les fit marcher contre
les Romains.
Le gnral carthaginois vint attaquer Rgulus et choisit malhabilement un pays
montueux et coup, o sa cavalerie et ses lphants lui devenaient inutiles :
Rgulus profitant de cette faute des Carthaginois leur livra bataille, les enfona,
les mit en droute, en fit un grand carnage, et sempara de Tunis (Tunetum).
Le snat de Carthage lui envoya des dputs pour demander la paix. Rgulus,
loin de prvoir les vicissitudes de la fortune, rpondit quil ne laccorderait que si
les Carthaginois abandonnaient la Sicile, la Corse, la Sardaigne, la mer, et
payaient un tribut ; ajoutant que, lorsquon ne savait pas vaincre, il fallait savoir
obir au vainqueur.

Carthage ne put accepter une paix si humiliante ; mais, croyant sa perte


certaine, elle retombait dans sa premire consternation, lorsquun secours, arriv
de Lacdmone, fit renatre tout coup son esprance et releva sa fortune.
Xantippe, gnral spartiate, fameux par ses exploits et par son exprience, tait
la tte de ces troupes auxiliaires. Il prouva aux Carthaginois quils navaient t
battus que par lignorance et par les mauvaises manuvres de leurs gnraux.
La confiance publique lui donna le commandement de larme : Xantippe
linstruit, lexerce, et la fait sortir des murs. Rgulus, aveugl son tour par la
fortune, traverse imprudemment une rivire, et livre bataille aux ennemis dans
une plaine, o la supriorit de la cavalerie numide devait leur assurer la
victoire. Cependant les Romains enfoncrent dabord les Africains, mais les
lphants jetrent le dsordre dans les lgions ; la cavalerie numide les attaqua
en flanc ; la phalange grecque, savanant alors, les mit en pleine droute.
Xantippe les poursuivit vivement ; larme romaine fut presque entirement
dtruite ; Rgulus, la tte de cinq cents hommes, se vit accabl par le nombre,
et pris, malgr des prodiges de valeur. Deux mille Romains seuls se firent jour ;
ils se renfermrent dans Clypa, et le gnral lacdmonien ramena dans
Carthage larme victorieuse, charge de dpouilles, et tranant sa suite
Rgulus dans les fers avec un grand nombre de prisonniers.
Les Carthaginois, dans livresse dun succs qui dissipait toutes leurs craintes,
abusrent lchement de leur prosprit, et accablrent doutrages le hros dont
le nom seul, peu de jours avant, les faisait trembler.
Xantippe avait trop bless par sa gloire lorgueil des gnraux carthaginois, pour
esprer quelque reconnaissance dune nation dont il connaissait la perfidie. Il ne
demanda pour prix de ses services que la libert de retourner dans le
Ploponnse ; il lobtint et sembarqua. La plupart des historiens prtendent que,
dans la traverse, les Carthaginois le prcipitrent au milieu des flots.
Ds quon apprit Rome le malheur de Rgulus ; on redoubla dactivit pour
rparer ce dsastre. Les consuls milius Paulus et Fabius Nobilion partirent de
Sicile avec trois cent cinquante vaisseaux, attaqurent la flotte carthaginoise sur
les ctes dAfrique ; la dfirent compltement, dtruisirent cent quatre
btiments, en prirent trente, firent lever le sige de Clypa, exercrent de grands
ravages dans la plaine, mais ne voulurent point rester en Afrique, soit parce
quils prfraient toute autre conqute celle de la Sicile, soit parce que les
lgions effrayes ne voulaient point sexposer de nouveau la fureur des
lphants.
A leur retour, mprisant les conseils des pilotes expriments, ils sopinitrrent
rester longtemps sur la cte mridionale de Sicile pour semparer de quelques
villes maritimes. Une tempte effroyable les surprit, dispersa les vaisseaux, et
les brisa sur les rochers. En peu dheures, le rivage fut couvert des dbris de
cette flotte victorieuse, des cadavres des consuls et de ceux de leurs lgions. Peu
dhommes chapprent ce naufrage : le roi Hiron les accueillit avec humanit,
et les envoya Messine. Carthalo, gnral carthaginois, profitant de cet
vnement, reprit plusieurs places, assigea Agrigente et rasa ses fortifications.
Ladversit, qui abat les curs faibles, grandit les mes fortes. Les Romains se
montrrent toujours plus redoutables aprs leurs dfaites quaprs leurs succs.
Cest en bravant linconstance de la fortune quils mritrent lempire du monde.
Le snat, loin dtre dcourag, remit en mer deux cent vingt navires, et quoique

llite des troupes africaines ft arrive en Sicile, les consuls Atilius et Cornlius y
reprirent plusieurs villes.
Lanne suivante, leurs successeurs Sempronius et Servilius, dans le dessein de
diviser les forces ennemies, descendirent sur les ctes dAfrique, et y rpandirent
la terreur ; mais, leur retour, les vents, qui semblaient dchans contre ces
nouveaux dominateurs de la mer, attaqurent encore avec furie la flotte
romaine, et engloutirent dans les flots cent cinquante navires.
Tandis que les Romains employaient toute leur activit pour rparer tant de
pertes, les censeurs veillaient au maintien des murs, vritable source de la
force des empires. Ils bannirent du snat dix patriciens convaincus de
malversation ; et les ennemis de Rome durent voir avec dcouragement quau
milieu dune guerre si meurtrire le dnombrement, fait par ces mmes
censeurs, produisit prs de trois cent mille citoyens en tat de porter les armes.
Les consuls Ccilius et Metellus, envoys en Sicile, se tinrent quelque temps sur
la dfensive, nosant livrer bataille, parce que, depuis la dfaite de Rgulus, la
crainte des lphants avait frapp les lgions de terreur.
Le snat, croyant inutile demployer tant de forces lorsquon ne pouvait pas
attaquer, rappela Ccilius en Italie avec une partie de larme. Asdrubal, enhardi
par son dpart, ravagea le pays jusquaux portes de Palerme. Les Africains
provoquaient et insultaient les Romains enferms dans la ville. Metellus,
sapercevant que le gnral carthaginois sapprochait de lui sans prudence, et
sengageait dans un pays coup, o les lphants devenaient plus embarrassants
quutiles, se dcide profiter de cette faute : il fait attaquer lennemi par des
troupes qui feignent de fuir pour lattirer ; les Africains les poursuivent avec
ardeur ; lorsque les lphants sapprochent des remparts, ils sont accabls de
traits. Ces animaux furieux se retournent, et crasent des rangs entiers de
Carthaginois. Metellus, sortant alors avec ses lgions, se prcipite sur les
ennemis, leur tue vingt mille hommes, prend leur camp, et sempare de vingt-six
lphants, qui depuis dcorrent son triomphe.
Cette victoire soumit aux Romains toute la Sicile, lexception de Lilybe et de
Drpane. Asdrubal senfuit Carthage, o sa mort expia sa dfaite. Les
gouvernements faibles ne trouvent de remde aux malheurs que les supplices, et
la peur engendre toujours la cruaut.
Les Carthaginois, humilis depuis quatorze ans, se dcidrent alors envoyer
des ambassadeurs Rome, dans le dessein dobtenir une paix honorable. Ils
espraient quune longue captivit et le dsir de vivre dans sa patrie
dtermineraient Rgulus appuyer leurs ngociations, et ils exigrent que cet
illustre captif accompagnt lambassade. On lui fit promettre de revenir
Carthage dans le cas o la paix ne serait pas conclue.
Lorsque les ambassadeurs, admis dans le snat romain, eurent expos lobjet de
leur mission, Rgulus dit : En qualit desclave des Carthaginois, jobis mes
matres, et cest en leur nom que je vous demande la paix et lchange des
prisonniers. Aprs ces mots, il refusa de sasseoir comme snateur, jusqu ce
que les ambassadeurs le lui eussent permis. Ds quils furent sortis de la salle, la
dlibration commena, et les opinions se partagrent ; les unes inclinant pour la
paix, et les autres pour la continuation de la guerre. Rgulus appel son tour
pour donner son avis, sexprima en ces termes : Pres conscrits, malgr mon
malheur je suis Romain ; mon corps dpend des ennemis, mais mon me est
libre. Jtouffe les cris de lun, jcoute la voix de lautre ! Je vous conseille donc

de refuser la paix, et de ne point changer les prisonniers ; si vous continuez la


guerre cet change vous sera funeste, car vous ne recevrez que des lches qui
ont rendu leurs armes, ou des hommes casss de vieillesse et de fatigues comme
moi, et vous rendrez Carthage une foule de jeunes guerriers dont je nai que
trop prouv le courage et les forces.
Quant la paix, je la regarde, comme prjudiciable la rpublique, si elle ne
traite pas les Carthaginois en vaincus, et si vous ne les forcez pas se soumettre
vos lois.
Je sais que la guerre a ses vicissitudes ; mais comparez la situation des deux
peuples : je vois ici toutes les ressources qui peuvent promettre la victoire : les
ennemis nous ont battus une seule fois par ma faute ou par celle de la fortune.
Nous avons taill toutes leurs armes en pices. Si ma dfaite a relev un
moment leur courage, vos triomphes Palerme viennent de labattre. Ils ne
possdent plus que deux villes dans la Sicile ; les autres les sont vous. Nos
naufrages et nos pertes sur la mer nont fait que mrir notre exprience ; je sais
que les deux peuples manquent dargent, mais vous pouvez compter sur vos
allis ; votre quit a conquis laffection de lItalie : les Carthaginois, au
contraire, sont dtests en Afrique ; leurs cruelles vengeances ont rcemment
accru cette haine, et tous les peuples africains nattendent pour se soulever que
lapparition dune arme romaine.
Vos lgions ne comptent dans leurs rangs que des soldats intrpides ; ils parlent
tous le mme langage, montrent les mmes murs, adorent les mmes dieux,
servent la mme patrie. Cet avantage est immense ! Que peuvent contre de
telles armes des troupes mercenaires de diffrents pays, quaucun noble
sentiment nanime, quaucun lien solide nunit, et qui ne combattent que pour un
vil intrt ? Ces mercenaires mmes sont rvolts de lingratitude de Carthage,
depuis que cette ville perfide na donn aux services de Xantippe dautre prix que
la mort, et depuis quelle a fait exposer et prir les soldats trangers que son
avarice ne voulait pas solder. Voil, pres conscrits, les considrations qui me
portent vous conseiller de poursuivre vos succs, et de refuser la paix et
lchange quon vous propose.
Ce noble discours entrana tous les avis ; mais les snateurs, en adoptant
lopinion de Rgulus, le pressaient vivement de rester Rome. Ils prtendaient
quen vertu de la loi de rvision, qui permettait aux captifs chapps de
demeurer dans leur patrie, il tait labri de toute revendication. Le grandpontife lui-mme, se joignant leurs instances, lassurait quil pouvait sans
parjure violer un serment extorqu par la force : Rgulus reprenant alors un ton
svre et majestueux, leur rpondit : Abjurons tous ces vains dtours, suivez
mes conseils, et oubliez-moi ; si je cdais vos sollicitations, vous sriez dans la
suite les premiers condamner ma faiblesse ; cette lchet me couvrirait
dinfamie sans tre utile la rpublique : votre bienveillance se refroidirait ; et
vous dtesteriez plus mon retour que vous ne regretterez mon absence.
Mon parti est pris : esclave des Carthaginois, je ne resterai point Rome, ny
pouvant vivre avec honneur. Quand mme les hommes me rendraient libre, les
dieux menchanent ; car je les ai pris tmoin de la sincrit de mes
promesses. Je crois lexistence de ces dieux ; ils ne laissent pas le parjure
impuni, et leur vengeance, en me frappant, stendrait peut-tre sur le peuple
romain. Je ne pense pas quune vaine expiation et que le sang dun agneau
lavent la tache dont nous couvre un crime.

Je sais quon me prpare Carthage des supplices ; mais je crains plus la honte
du parjure que la cruaut de lennemi : lune ne blesse que le corps, lautre
dchire lme. Ne plaignez point mon malheur, puisque je me sens assez de force
pour le soutenir. La servitude, la douleur, la faim sont des accidents que
lhabitude rend supportables : si ces maux deviennent excessifs, la mort nous en
dlivre, et je me serais dj servi de ce remde, si je ne faisais consister mon
courage plutt vaincre la douleur qu la fuir. Mon devoir mordonne de
retourner Carthage ; je le remplis. Quant au sort qui my attend cest laffaire
des dieux.
Les snateurs, touchs de cette rare vertu, ne pouvaient se rsoudre le livrer.
Les consuls ordonnrent quon le laisst libre de suivre son gnreux dessein.
Le peuple en larmes voulait cependant employer la force pour le retenir. Sa
famille plore faisait retentir lair de ses gmissements ; lui seul, froid et
inflexible au milieu de cette ville mue, refuse dembrasser sa femme et ses
enfants, et sort de Rome plus grand que tous les gnraux qui y taient, entrs
en triomphe.
La ngociation tant rompue, les ambassadeurs sembarqurent et ramenrent
Rgulus Carthage. La fureur de cette nation perfide la porta aux plus honteux
excs. Aprs avoir coup les paupires cet illustre captif pour le priver du
sommeil, on le tirait dun sombre cachot, et on lexposait nu lardeur du soleil.
Enfin on lenferma dans un tonneau troit et hriss de longues pointes de fer.
Ce grand homme y prit dans les plus affreux tourments.
Le snat romain, pour le venger, livra Marcia, sa veuve, les prisonniers
carthaginois les plus distingus. Elle les entassa dans une armoire garnie de
clous pointus, et les y laissa cinq jours sans nourriture. Un deux, nomm
Amilcar, rsista ce supplice et linfection des cadavres qui lentouraient. Le
snat en eut piti ; il lui rendit la libert, renvoya la cendre des autres
Carthage, et traita, humainement le reste des prisonniers ; pour apprendre
lennemi que Rome savait se venger et mettre des bornes sa vengeance.
Le dsir dachever la conqute de la Sicile tait un des motifs qui avaient dcid
le snat continuer la guerre. Il ne restait dans cette le que Drpane et Lilybe
soumettre ; mais leur rsistance et linconstance de la fortune tromprent
encore lespoir des Romains. Le peuple lut pour consul Claudius Pulcher : ce
patricien, altier, tmraire et irrligieux, avait hrit des dfauts de ses aeux et
non de leurs talents. Disposant mal sa flotte, et attaquant sans ordre celle
dAdherbal prs de Lilybe, il laissa couper sa ligne, ne sut point rallier ses
galres et en perdit cent vingt.
Avant le combat, les augures annonaient que les auspices paraissaient
contraires, et que les poulets sacrs refusaient de manger. Eh bien, quils
boivent ! reprit le consul, et il les fit jeter dans la mer. Lorsque la superstition
rgne sur la terre, le gnie doit profiter de son secours au lieu de la braver.
Claudius, par son mpris pour les auspices, affaiblit la confiance de son arme.
Son collgue Junius ne montra pas plus de prudence. Mprisant les conseils des
pilotes, comme Claudius celui des augures, il sexposa une tempte qui brisa
ses vaisseaux sur les rochers.
Rome, puise par ces dsastres, renona pour quelque temps aux armements
maritimes. Le snat permit seulement aux particuliers dquiper des vaisseaux

leurs frais, et leur accorda tout le butin qui rsulterait de leurs courses. Par ce
moyen on ruina le commerce de lennemi sans charger le trsor public.
Le dnombrement fait par les censeurs prouve, que la guerre et les naufrages
avaient diminu la population de plus de cinquante mille hommes.
Peu de temps aprs, Claudia, sur de ce Claudius dont la tmrit avait cot la
vie tant de citoyens, voyant que son char tait arrt par la foule lorsquelle
revenait du thtre, scria : Ah ! pourquoi mon frre est-il mort et que ne
commande-t-il encore les troupes, je ne me trouverais pas si presse. Ce mot
cruel, plus sanglant peut-tre contre son frre que contre Rome, ne demeur pas
impuni. Le peuple romain, passionn comme Horace pour la patrie, mit en
jugement cette nouvelle Camille, et la condamna une forte amende, dont le
prteur employa le produit construire une chapelle ddie la libert.
Metellus continuait le sige de Lilybe, et Fabius commena celui de Drpane.
Les Carthaginois, matres de la mer, ravitaillaient les villes assiges ; et leurs
armes, sous la conduite dAmilcar, luttaient avec galit contre les Romains.
Aprs plusieurs campagnes qui namenrent aucun rsultat dcisif, le snat se
dcida quiper encore une flotte. Il en confia le commandement au consul
Lutatius. Les Carthaginois firent sortir de leurs ports quatre cents vaisseaux. Ces
deux armes qui devaient dcider du sort de la Sicile se trouvrent en prsence,
lan 511, prs des les gades. Le vent tait contraire aux Romains ; ils avaient
combattre un ennemi suprieur en nombre ; mais leurs soldats, leurs matelots
taient braves, remplis dardeur et bien exercs. Carthage, nayant point eu
dadversaires combattre sur la mer depuis huit ans, avait nglig sa marine ;
les quipages de ses galres se trouvaient composs de nouvelles leves et de
matelots peu aguerris et sans exprience. Au premier, choc, la terreur les saisit ;
ils ne surent ni rsister avec courage ni se retirer avec ordre : Lutatius, plus sage
que Rgulus, consentit ngocier, et il conclut un trait par lequel on convint
que les Carthaginois vacueraient la Sicile ; quils y cderaient aux Romains
toutes leurs possessions ; quils abandonneraient toutes les les situes entre la
Sicile et lItalie ; quils rendraient sans ranon les prisonniers, paieraient les frais
de la guerre, et cesseraient toute hostilit contre Hiron et ses allis.
Le snat ratifia cette paix : elle fut consomme par un sacrifice solennel et par
les serments des deux peuples. Ainsi Rome atteignit le grand objet de la guerre ;
elle loigna sa rivale de ses ctes, et rduisit en province toute la Sicile,
lexception du royaume de Syracuse. On tablit dans cette le un prteur pour la
gouverner, et un questeur pour y lever des tributs.
Tandis que Rome, qui ne devait sa gloire qu ses propres moyens, en jouissait
avec scurit, Carthage se vit menace par les mercenaires dont elle avait
achet le sang et le courage. Ils se soulevrent contre elle, et offrirent de livrer
Utique aux Romains. Le snat refusa leurs propositions avec mpris, et se
montra mme dispos donner des secours Carthage pour soumettre ses
soldats rebelles ; mais elle termina cette guerre sans accepter son appui. Si
Rome et persist dans cette route de justice et de modration, elle aurait
conquis le monde par ses vertus, au lieu de lopprimer par ses armes. Mais les
peuples comme les individus, rsistent aux dangers et aux malheurs, et cdent
promptement aux amorces de lambition et aux poisons de la fortune.
Les troupes mercenaires de Carthage se rvoltrent en Sardaigne comme en
Afrique : Amilcar les chassa de cette le ; elles se rfugirent Rome, et le
snat, leur instigation, dclara aux Carthaginois que la Sardaigne appartenait

Rome par droit de conqute ; quils devaient la lui restituer, et, payer mme les
frais de larmement que la reprise de cette le exigeait. Les vaincus invoquent en
vain la justice ; Carthage se vit contrainte de se soumettre cette nouvelle
humiliation, et ne chercha plus se ddommager de ses pertes que par des
conqutes en Espagne. Lambition de sa rivale ne lui aurait probablement pas
permis dy faire de grands progrs ; mais les menaces des Gaulois, qui prenaient
les armes de nouveau, forcrent Rome laisser aux Africains une tranquillit
prcaire.
Rome, en augmentant sa puissance, voyait chaque jour sa richesse saccrotre.
Les arts et les lettres, fils de laisance et du loisir, commenaient joindre leurs
palmes aux lauriers de la gloire. Livius Andronicus composait des tragdies et
des comdies rgulires. On vit natre dans ce temps Ennius, le premier pote
qui fit connatre aux Romains llgance du style. Caton le Censeur brilla peu
dannes aprs, et se rendit aussi clbre par la force de sa mle loquence que
par laustrit de ses vertus rpublicaines.
Les Gaulois Boens et les Liguriens continuaient leurs armements. Publius
Valerius conduisit une arme contre eux. Battu dans un premier combat, il rallia
ses troupes, marcha de nouveau lennemi, et remporta une victoire qui cota
quatorze mille hommes aux Gaulois. Son premier chec le priva du triomphe.
Titus Gracchus, son collgue, battit les Liguriens, sempara de leurs forteresses,
et livra leurs ctes au pillage. Ensuite, avec le secours des mercenaires rfugis
en Sardaigne, il descendit dans cette le, soumit les habitants qui staient
rvolts, et emmena une si grande quantit de captifs, quun esclave sarde
passait alors pour une marchandise commune et de vil prix.
La guerre contre les Gaulois devenait plus vive. Lentulus, consul, leur livra
bataille au-del du P, leur tua vingt-quatre mille hommes, et fit cinq mille
prisonniers.
Lambition du snat croissait en proportion de ses succs. Jetant ses regards sur
lOrient, il offrit Ptolme des secours contre Antiochus, roi de Syrie. Ce sage
prince les refusa. Il savait sans doute quun alli trop puissant devient souvent
plus redoutable quun ennemi.
Les jeux sculaires se clbrrent Rome dans un moment de grande prosprit
intrieure et extrieure. Le roi Hiron vint assister ces ftes ; on devait son
amiti une grande part des succs de la guerre punique, et ce premier hommage
dun prince puissant flattait lorgueil romain. Il donna au peuple deux cent mille
boisseaux de bl. La joie que causa sa prsence fut universelle.
La Corse, destine dsirer ternellement la libert sans pouvoir jamais en jouir,
venait de se rvolter, et les Carthaginois ly excitaient secrtement. Claudius
Glycia, envoy pour combattre les rebelles, conclut un trait avec eux sans la
participation du snat qui refusa de le ratifier : Glycia, livr aux insulaires et
renvoy par eux Rome, fut condamn mort. Le consul Varrus dompta les
rebelles et les contraignit se soumettre.
La turbulence dun tribun du peuple, Caus Flaminius, fit renatre dans Rome la
discorde que la condescendance du snat pour le peuple semblait en avoir bannie
pour toujours. Ce tribun, excitant, pour se populariser, les passions de la
multitude, voulait exiger en faveur des pauvres le partage des terres conquises
sur les Gaulois. Bravant lopposition des consuls et les menaces mme du snat
qui avait ordonn demployer la force contre lui, il convoque le peuple, les
commande de lire le dcret propos. On vit alors combien les murs sont plus

fortes que les lois. Un vieillard savance sur la place ; ctait le pre du tribun : il
monte au tribunal et en arrache son fils. Ce magistrat sditieux, qui dirigeait les
flots de la multitude et qui bravait lautorit des consuls et du snat, perd
laudace et la voix la vue dun vieillard, et obit en tremblant son pre, sans
que le peuple ost profrer le moindre murmure contre cet acte clatant de la
puissance paternelle.
Ce fut dans ce temps que Rome vit lexemple du premier divorce. Spurius
Carvilius Ruga rpudia sa femme pour cause de strilit : la loi parlait pour lui,
on la laissa excuter ; mais les murs taient contraires cette sparation, et
Carvilius se vit puni par le mpris public dune action lgale, mais honteuse.
Avant la rvolte de la Corse, le temple de Janus avait t ferm pour la premire
fois depuis le rgne de Numa Pompilius. Peu de mois aprs on le rouvrit, et il ne
se referma depuis que sous le rgne dAuguste. Rome devait donner au monde
lunique exemple dune ville et dune guerre ternelles.
La vestale Tutia, condamne mort pour stre livre un esclave, prvint son
supplice en se tuant. La mme anne, un incendie et une inondation causrent
de grands ravages Rome, qui stait plus instruite dans lart de dtruire les
hommes que dans celui de les conserver.
On vit dans ce temps les premires pices de thtre du pote Nvius, dont
Horace dit que de son vivant, on vantait encore les ouvrages, cause de leur
anciennet, quoique personne ne voult plus les lire.
La rpublique, toujours occupe de la guerre opinitre que lui faisaient les
Gaulois et les Liguriens, se vit bientt oblige den soutenir une autre contre les
Illyriens. Ils exeraient impunment la piraterie : leurs corsaires infestaient les
ctes, emmenaient en esclavage des ngociants de Brindes, et venaient de piller
lle dIssa qui stait depuis peu donne Rome.
Avant demployer les armes pour obtenir la rparation de ces outrages, le snat
chargea deux patriciens, nomms Coruncanius, de se rendre comme
ambassadeurs en Illyrie, et de demander, une satisfaction clatante Tenta,
belle-mre du roi Pinus et rgente du royaume.
La reine rpondit aux envoys romains que ses vaisseaux de guerre
respecteraient ceux de leur patrie ; mais que la coutume des rois dIllyrie ntait
pas dempcher leurs sujets de senrichir par leurs armements maritimes.
Eh bien, Tenta, dit le plus jeune des ambassadeurs, je vous dclare que la
coutume de Rome est de se servir de ses forces pour venger les injures faites
ses citoyens, et dans peu nous saurons contraindre vos rois changer leurs
injustes maximes.
La reine, dissimulant, son courroux, laissa partir les ambassadeurs ; mais elle
envoya promptement aprs eux des corsaires qui semparrent des vaisseaux
romains, jetrent leurs capitaines dans les flots, enchanrent les quipages, et
massacrrent le jeune Coruncanius.
Rome dclara la guerre lIllyrie ; elle fut courte et heureuse. Ces peuples
barbares, sans tactique et sans discipline, ntaient pas capables de rsister aux
Romains qui semparrent promptement de Corfou.
Durazzo et Apollonie se soumirent volontairement, prfrant la domination dune
rpublique claire la tyrannie presque sauvage des princes dIllyrie. Teuta,
vaincue, voulut traiter ; le snat refusa de ngocier avec elle, et accorda la paix

au jeune roi Pinus. On convint quil paierait un tribut, cderait une partie de
lIllyrie, et sobligerait navoir sur mer que deux barques sans armes. Teuta
descendit du trne ; Dmtrius de Phare la remplaa dans la rgence de lIllyrie.
Tandis que les forces de Rome taient occupes contre les Gaulois et les
Illyriens, Carthage, pour sindemniser de ses pertes, tendait ses conqutes en
Espagne. Asdrubal, gendre dAmilcar, venait de btir Carthagne sur la cte
mridionale de lIbrie. Le snat romain, inquiet de cet accroissement de
puissance, rsolut den arrter les progrs ; il fora les Carthaginois conclure
un trait qui leur donnait lbre pour limites, et qui garantissait spcialement aux
Sagontins leur tranquillit et leur indpendance.
Rome, aussi activ pour tendre ses alliances et son autorit que pour enlever
sa rivale ses possessions et ses amis, cherchait dj les moyens de pntrer en
Grce, et dy poser les fondements de sa grandeur future. Le proconsul
Posthumius, quelle avait laiss en Illyrie, envoya de Corfou des ambassadeurs
aux toliens et aux Achens, pour les informer de la guerre entreprise contre
Teuta, dans le dessein de dlivrer la Grce et lItalie des pirates illyriens. Une
autre ambassade fut charge de la mme mission pour Corinthe et pour Athnes.
Ces ambassadeurs se virent partout accueillis avec la considration quattire la
victoire. La faiblesse ne voit dans la force quun appui, et ferme les yeux sur les
chanes quelle prpare. Ces peuples dsunis recherchaient, pour se dtruire,
lamiti dune puissance qui devait bientt les dominer tous.
Les Corinthiens accordrent aux Romains le droit dassister aux jeux Isthmiques
; les Athniens firent un trait dalliance avec eux, les admirent aux mystres
dleusis, et leur donnrent le droit de cit.
Le snat venait de permettre aux habitants de Corfou de se gouverner par leurs
propres lois : ce fut cette politique habile qui lui valut lamiti des Grecs, peuple
lger quon enchanait facilement, pourvu quon lui montrt lombre de la libert.
Mais dans le temps o Rome comprimait Carthage dans lOccident par ses
menaces, et souvrait les portes de lOrient par son adresse, elle se vit tout
coup menace dune nouvelle invasion des Gaulois, ennemis opinitres et
redoutables, dont le nom seul rpandait leffroi dans ses murs.
On consulta les livres Sibyllins ; et comme on y vit que des Gaulois et des Grecs
sempareraient un jour de la terre romaine, on crut luder cet oracle, en
enterrant vifs un Gaulois et une Gauloise, un Grec et une femme grecque. Telle
est la force de la superstition, que Tite-Live lui-mme semble excuser cette
action atroce. Aprs avoir ainsi tent dapaiser le courroux des dieux par un
crime, le snat employa un moyen plus efficace pour carter lorage quil
redoutait. Tout le peuple courut aux armes, tous les allis fournirent les secours
stipuls par les traits, et la plupart des historiens prtendent que Rome arma
pour cette guerre prs de sept cent mille guerriers. Les Vntes seuls lui
donnrent vingt mille hommes.
Les Gaulois, attirs par la fertilit du pays, par la douceur du climat, par lardeur
du pillage, avaient de leur ct rassembl une foule innombrable de combattants
qui se prcipitrent comme un torrent dans la Toscane. Les barbares tombrent
sur le consul milius avant quil et runi toutes ses forces ; ils auraient pu,
malgr sa rsistance, dtruire son arme, si le dsir de conserver leur butin
navait ralenti leur marche. Cette faute les perdit. Lautre consul, Attilius,
revenant alors de Sardaigne avec ses lgions, se jeta sur leur arrire-garde.

milius, inform de son arrive, attaqua vivement les ennemis ; qui se


trouvrent ainsi envelopps. Cependant la valeur des Gaulois disputa longtemps
la victoire ; mais leur rsistance ne fit que rendre le carnage plus affreux. On
leur tua quarante mille hommes, dix mille furent faits prisonniers ; un de leurs
rois tomba dans les fers ; lautre se donna la mort. Le consul Attilius prit dans le
combat. miliiis jouit seul des honneurs du triomphe et conduisit enchans au
Capitole le roi captif et les princes gaulois qui avaient jur dy monter en
vainqueurs.
Lanne suivante, les Romains, profitant de nouvelles leurs succs, portrent
leurs armes sur le territoire des Gaules ; mais divers prsages, un tremblement
de terre et la chute du colosse de Rhodes ayant fait croire au snat que les dieux
dsapprouvaient ses consuls, Caus Flaminius et Publius Furius, il leur crivit de
revenir Rome. .
Flaminius aimait plus la gloire quil ne craignait les auspices. Il persuada son
collgue de livrer bataille avant douvrir la lettre du snat. La fortune couronna
son audace : les lances des Romains rendirent inutiles les sabres des Gaulois ;
leur dfaite fut complte ; ils perdirent neuf mille hommes, et on livra leur pays
au pillage.
Flaminius, vainqueur, ne voulut pas obir au snat, et rpondit que son succs
rfutait suffisamment les augures. La campagne termine, il revint Rome ;
lorgueil du snat lui refusa le triomphe ; la reconnaissance du peuple le lui
accorda ; et comme les Gaulois, toujours prsomptueux, avaient promis au dieu
Mars un collier dor fait avec les dpouilles des Romains, Flaminius offrit Jupiter
des colliers et des bracelets conquis sur eux.
Les consuls, satisfaits de leur triomphe, cdrent enfin au snat, et abdiqurent :
Claudius Marcellus et Cornelius Scipion prirent leur place.
Marcellus, la tte des lgions romaines, passa rapidement le P, et livra une
grande bataille aux ennemis prs dAcra, entre ce fleuve et les Alpes. Au
commencement du combat, les cris des barbares effrayrent le cheval de
Marcellus, qui se retourna vivement pour sloigner de ce bruit : le consul,
craignant quun tel mouvement ne part un mauvais prsage, arrte son
coursier, se tourne du ct du soleil, et promet Jupiter Frtrien la plus riche
armure des ennemis.
Dans le mme instant, il aperoit le roi Viridomare, couvert darmes clatantes
dor et dargent, qui savanait firement la tte des Gaulois, appelait haute
voix : le consul, et le dfiait au combat.
Marcellus dirige sa course sur lui, le renverse de sa lance, le perce avec son
glaive, lui enlve son armure, et scrie : Jupiter, je suis le second gnral
romain qui remporte les dpouilles opimes ; je les dois ton secours ; protgenous toujours ainsi, tant que la guerre durera.
La chute de Viridomare avait rpandu lpouvante parmi les barbares ; les
Romains, se jetant sur eux, les mirent facilement en fuite, et en firent un grand
carnage.
Marcellus, aprs les avoir longtemps poursuivis, rejoignit son collgue qui venait
de prendre Acra et qui investissait Milan. Ils semparrent de cette grande ville
et de Cosme.

Les Gaulois, abattus, demandrent la paix, se soumirent payer un tribut, et


cdrent Rome une partie de leur territoire.
Pendant cette glorieuse campagne on entendit parler pour la premire fois des
Germains. Un corps nombreux de leur nation avait pass le Rhin, et stait joint
aux Gaulois, dans lespoir de ravager avec eux lItalie.
Le triomphe de Marcellus eut un clat proportionn limportance de sa victoire.
Il porta solennellement les dpouilles de Viridomare au temple de Jupiter
Frtrien. Le snat envoya une coupe dor Delphes, et fit des prsents
magnifiques au fidle alli de Rome, le roi Hiron.
Ce fut cette poque si glorieuse pour les Romains, dit Tite-Live, quun astre qui
devait tre funeste plusieurs peuples se montra sur lhorizon. Le clbre
Annibal prit le commandement des armes de Carthage, et parut en Espagne
avec un clat menaant.
Avant de combattre cet ennemi formidable, les Romains eurent soutenir une
nouvelle guerre contre lIstrie et lIllyrie rvoltes. milius les soumit, et se rendit
matre de la ville de Phare. Le rgent Dmtrius, vaincu, se sauva prs de
Philippe, roi de Macdoine, et seffora dinspirer ce prince contre les Romains
une haine qui causa dans la suite la perte de sa famille et de son royaume. Le
snat fit la paix avec le roi dIllyrie. milius reut les honneurs du triomphe. Sous
son consulat, Archagatus apporta du Ploponnse Rome lart de la mdecine.
Quoiquon y et bti un temple Esculape, la temprance avait t, pendant
plusieurs sicles, la seule gide que les Romains opposassent aux maladies : ce
qui nempcha pas la population de sy accrotre rapidement. La naissance du
luxe et la corruption des murs firent seules sentir lutilit et le besoin de lart
mdical.
Les Romains, afin de contenir les Gaulois, tablirent deux colonies Plaisance et
Crmone. Un frein si menaant irrita les barbares, et disposa comme on le
verra bientt, les Boens et les Insubriens favoriser linvasion dAnnibal. Ce
grand homme, qui fit chanceler la puissance romaine, rompant alors les traits,
et bravant les menaces de Rome, assigeait Sagonte. Son audacieuse entreprise
devint le signal dune nouvelle guerre entre deux rpubliques trop ambitieuses,
trop jalouses, trop puissantes, pour subsister ensemble sur la terre.

CHAPITRE NEUVIME
PLUSIEURS historiens attribuent la seconde guerre punique linfraction du trait
de paix par les Carthaginois lorsquils attaqurent Sagonte. Polybe remarque
avec raison, que la prise de cette ville doit tre regarde comme le
commencement et non, comme la cause de la guerre. Si lon veut rechercher les
griefs rciproques, il en existait plusieurs. Carthage avait secouru les Tarentins ;
Rome avait pris le parti des rebelles de Corse et de Sardaigne, et stait empare
de ces les. Mais des motifs plus puissants rendaient la guerre invitable.
Carthage, humilie de la grandeur de sa rivale, ne pouvait se rsigner la perte
de la Sicile, et Rome ne croyait pas ses conqutes assures, si elle nachevait la
ruine de la nation qui, seule, pouvait balancer sa puissance et lui disputer
lempire du monde. La paix navait point teint la haine ; ce ntait quune trve

signe par la lassitude ; et, les forces des deux peuples tant rpares, le
premier prtexte suffit pour reprendre les armes.
Le snat envoya des ambassadeurs Annibal pour lengager lever le sige de
Sagonte, dont un trait garantissait lindpendance. Le gnral carthaginois ne
voulut point entendre les envoys de Rome ; laccueil quils reurent Carthage
ne fut pas favorable. Sagonte, sans secours, proposa de capituler : on lui offrit
des conditions si dures que les snateurs de cette ville, prfrant la mort la
honte, mirent le feu leurs maisons, prirent avec leurs familles dans les
flammes, et ne laissrent que leurs cendres aux vainqueurs.
Le pillage de cette grande cit donna au gnral africain les moyens de gagner
assez de partisans dans Carthage pour dominer entirement le parti de Hannon,
qui, jusque-l maintenant la paix, stait oppos lambition guerrire de la
faction Barcine.
Lorsquon eut appris Rome le dsastre de Sagonte, lindignation fut gnrale.
Patriciens, chevaliers, plbiens tous disaient hautement que les Romains ne
conserveraient pas un seul alli, si lon voyait ainsi leur protection mprise. De
nouveaux ambassadeurs partirent pour demander Carthage une satisfaction
clatante ; et comme ils nobtenaient que des rponses vagues, Fabius, chef de
cette ambassade, montrant aux snateurs un pan de sa rob pli dans sa main :
Rpondez nettement, dit-il , je vous apporte ici la paix ou la guerre choisissez !
Choisissez vous-mme, lui rpondit-on. Eh bien ! cest donc l guerre que
je vous dclare, rpliqua Fabius, en laissant tomber sa robe. Et nous, reprit le
suffte, nous lacceptons de bon cur, et nous la ferons de mme.
Rome, ne voyant plus ses ennemis en Sicile, tait loin de craindre une invasion
en Italie. Elle ne devinait pas le gnie dAnnibal, et croyait que lEspagne et
lAfrique seraient le thtre de la guerre. Le snat ordonna larmement de
plusieurs flottes ; il envoya en Sicile des lgions qui devaient se rendre ensuite
sur les bords de lbre.
Cependant Annibal, qui avait jur ds son enfance une haine ternelle aux
Romains, mrissait en lui, depuis longtemps, le vaste dessein qui tonna le
monde et fit trembler lItalie. Il traversa lEspagne avec la rapidit de lclair,
entra dans les Gaules, et se trouva sur les bords du Rhne, lorsque Rome le
croyait encore prs de Sagonte.
La promptitude de ses succs et la terreur de ses armes lui donnaient partout
des allis, tandis que les peuples, dont le snat romain sollicitait lalliance, lui
rpondaient avec mpris : Cherchez des amis dans quelque contre o le
dsastre de Sagonte ne soit pas connu. Il est certain que le snat, dont on avait
admir jusqualors la prvoyante politique, venait de commettre une grande
faute en occupant sans ncessit toutes ses forces en Illyrie, au lieu denvoyer
Emilius et ses lgions au secours de Sagonte, Rome neut ainsi quun seul alli
au-del des Alpes ; ce fut la rpublique de Marseille, colonie grecque, riche et
puissante. Annibal pouvait craindre une diversion en Afrique et en Espagne. Il y
pourvut en laissant dans ces deux contres des forces redoutables ; et cette
diversion, dailleurs, fut encore retarde par le soulvement de la Gaule
cisalpine, dont les habitants prirent les armes, et battirent les Romains
commands par le prteur Manlius.
Cependant le consul Cornlius Scipion tait parti pour Marseille avec quelques
lgions, dans le dessein de sembarquer et de se rendre en Espagne. Arriv dans
cette ville, il apprit avec une surprise extrme quAnnibal avait franchi les

Pyrnes, et se prparait passer le Rhne. Cinq cents chevaux quil envoya


pour reconnatre les Africains rencontrrent et dfirent, dans un combat
sanglant, un corps de cavaliers numides. Le consul, regardant ce premier succs
comme un augure favorable, se mit promptement en marche avec son arme ;
mais il sut bientt quAnnibal, ayant pass l Rhne, venait de battre les Gaulois,
et que gagnant les Alpes en slevant vers le Nord, il avait plus de quatre jours
de marche lui. Scipion nosa pas le suivre, parce quil craignait de se trouver
enferm entre les Gaulois et les Africains, et il sembarrqua promptement pour
revenir en Italie.
On conoit sans peine limprvoyance de Rome sur une invasion dont la tmrit
paraissait sans exemple. Lorsque Alexandre le Grand attaqua lAsie, Philippe lui
en avait prpar les moyens : le souvenir de Marathon et de Plate encourageait
les Grecs dans leur entreprise ; lheureuse retraite des dix mille et les succs
rcents dAgsilas prouvaient la facilit de la conqute. Alexandre devait esprer
un triomphe rapide de la disciplin grecque sur la mollesse persane, mais
Annibal, chef dun peuple vaincu sur terre et sur mer en cent combats, attaquait
Rome hrisse de fer et peuple de hros. Appuy de son seul gnie, loin de sa
patrie, laissant derrire lui vingt peuples ennemis, il marchait tmrairement en
Italie, isol de tout secours, et priv, en cas de revers, de tout moyen de
retraite.
En descendant des Alpes, dont les neiges, les prcipices et les habitants
sauvages lui enlevrent un tiers de son arme, il se vit au milieu de plusieurs
hordes gauloises qui hassaient autant Carthage que Rome, et dont il ne put
conqurir lalliance qu force de victoires. Scipion, revenu Pise, marcha vers la
Gaule cisalpine, et passa le P. Son collgue, Tiberius Sempronius, destin
faire une diversion en Afrique, reut lordre de quitter la Sicile pour le rejoindre
en Italie.
On esprait encore que les-rochers et les glaces des Alpes arrteraient
longtemps Annibal, lorsquon apprit tout coup quil les avait franchis, et quil
venait de triompher des Cisalpins. Sur cette nouvelle, Scipion passe le Tsin, et
rencontre lennemi. La supriorit de la cavalerie numide dcida la victoire.
Scipion, vaincu et bless, abandonna au vainqueur tout le pays situ au-del du
P, et se retira Plaisance.
Les Insubriens et les Boens, attirs par la fortune dAnnibal, sunirent lui, et
deux mille Gaulois qui servaient dans larme de Scipion vinrent se ranger sous
les drapeaux africains. Pendant ce temps une flotte carthaginoise attaqua Lilybe
en Sicile ; mais les Romains la dfirent, et, aprs cet avantage, le consul Tiberius
Sempronius partit de Lilybe avec ses lgions, et vint rejoindre Scipion prs de la
Trbia.
Les armes consulaires slevaient quarante mille hommes ; mais comme elles
ntaient composes que de nouvelles leves, Scipion voulait viter le combat
pour les exercer avant de les compromettre.
Sempronius, craignant plus un successeur que lennemi, et dsirant profiter pour
sa gloire du moment o la blessure de Scipion lui laissait le commandement
gnral, rsolut de livrer bataille, ce qui combla les vux dAnnibal, car, dans les
guerres dinvasion, celui qui se dfend gagne tout en gagnant du temps, et celui
qui attaque perd tout lorsquil diffre.
Annibal, dans le dessein daugmenter la confiance prsomptueuse de son
adversaire, parut montrer de la crainte et de lincertitude. Le tmraire consul,

dupe de cette apparente timidit, ncoute que son ardeur imprudente, et sans
laisser ses troupes le temps de prendre aucune nourriture, il attaque la
cavalerie numide, dont la fuite simule lenhardit : prompt la poursuivre, il
passe la rivire et savance dans une plaine. L ses soldats, saisis de froid,
extnus de faim et de fatigue, rencontrent les Carthaginois qui, sortant de leurs
lignes, bien chauffs, bien nourris, se prcipitent sur eux avec vigueur, et les
forcent promptement la retraite. Dans ce moment une embuscade place par
Annibal charge les Romains en queue, en fait un grand carnage, et les met en
droute complte. Dix mille seuls purent regagner Plaisance. Sempronius dont
les revers abattaient les forces et non lorgueil, crivit Rome que la nature
lavait vaincu, et que sans lextrme rigueur du froid il aurait gagn la victoire.
Dans ces circonstances critiques, le snat, redoublant dactivit, prit toutes les
mesures propres dtourner leffrayant orage qui le menaait. Il obtint des
secours du roi Hiron, alli rare, car il tait fidle au malheur. On arma soixante
vaisseaux et Cnius Scipion, plus heureux que son frre, oprant une utile
diversion en Espagne, dfit compltement Hannon, le tua, et sempara de tout le
pays situ entre lbre et les Pyrnes.
Les nouveaux consuls dsigns, Servilius et Flaminius, plus presss de se saisir
du commandement que de remplir les formalits religieuses, donnrent par leur
imprudence lennemi le secours de la superstition, Flaminius, qui avait dj
vaincu les Gaulois en bravant les ordres du snat et les menaces des augures,
sortit de Rome sans prendre les auspices ; et cette premire dmarche fut
regarde par le peuple comme un funeste prsage.
Annibal, dans lintention darriver plus promptement en trurie, et dviter les
dfils dArrtium, traversa les marais de Clusium, dont lair infect rpandit une
maladie contagieuse dans son arme. Elle lui enleva beaucoup de soldats et
dlphants ; il tomba lui-mme malade et perdit un il.
Le snat avait dfendu Flaminius de combattre avant larrive de son collgue
Servilius. Cet ambitieux gnral, tait peu dispos obir. Annibal, qui
connaissait son orgueil, lirrita par ses provocations et par ses manuvres ; il fit
ravager sa vue les campagnes voisines ; et, feignant enfin de prendre la route
de Rome, il traversa un dfil situ entre deux montagnes escarpes et le lac de
Trasimne, prvoyant que limprudent Flaminius ne tarderait pas le suivre. Le
consul, en effet, sengagea la nuit dans le dfil sans lavoir fait reconnatre. Le
gnral africain stant empar des hauteurs et des issues, au point du jour
Flaminius se vit enferm comme dans un pige, et attaqu de toutes parts si
vivement quil neut pas la possibilit de ranger ses troupes en bataille. Son
dsastre fut complet ; il perdit la vie dans le combat ; six mille Romains retirs
sur une hauteur, mirent bas les armes : Annibal fit quinze mille prisonniers, et
Maharbal, son lieutenant, battit lavant-garde de Serviliuss compose de quatre
mille chevaux.
Larme victorieuse parcourut et ravagea plusieurs provinces, pillant les allis
comme les Romains, dans le dessein de les forcer se sparer de Rome. Lorsque
la nouvelle de la dfaite de Flaminius parvint au snat, on ne chercha point en
affaiblir limpression par de vains dtours, et le prteur, montant la tribune, ne
dit que ces mots : Citoyens, nous venons de perdre une grande bataille. Les
peuples lches veulent quon les rassure, les peuples forts sont plus irrits
queffrays par le malheur.

Cependant, quoiquon ne montrt point de honteux abattement, linquitude tait


extrme ; on sexagrait le dsastre au lieu de lattnuer, et des femmes
moururent de surprise et de joie, en revoyant leurs poux ou leurs fils quelles
croyaient avoir perdus.
La rpublique se trouvant en pril, on nomma un dictateur. Le choix tomba sur
Fabius, un des plus grands hommes de son sicle. Sa ferme et prudente sagesse
pouvait seule arrter lardeur imptueuse dAnnibal ; ctait une inbranlable
digue quon opposait un torrent. Il eut pour lieutenant Minucius Rufus,
semblable par sa prsomption aux gnraux quAnnibal venait de vaincre.
Le dictateur, aprs, avoir rempli scrupuleusement les formalits religieuses, leva
une forte arme, dont il prit le commandement, et chargea le consul Servilius de
dfendre les ctes.
Annibal ne tarda pas sapercevoir que les Romains avaient chang de systme,
et quil allait rencontrer un adversaire plus difficile battre ou surprendre que
Flaminius.
Fabius, entr avec ses troupes dans la Pouille, vite sagement les plaines,
occupe les hauteurs, harcle lennemi, lui coupe les vivres, attaque et tue ses
fourrageurs ; et se lient toujours une distance qui le laisse libre dengager ou
de refuser le combat. Le ravage des terres, lincendie des villages, les
provocations de la cavalerie numide, les manuvres et les ruses dAnnibal ne
pouvaient attirer le sage Fabius en plaine. Le gnral africain avait besoin de
batailles ; on ne lui livrait que des combats de postes, o les Romains
remportaient toujours lavantage. Minutius et les soldats, furieux de voir leur
ardeur enchane, donnaient cette savante temporisation le nom de faiblesse,
et taxaient de lchet la sagesse de leur gnral. Tous demandaient grands
cris le combat ; ces cris sditieux se rptaient Rome, et toute la rpublique
semblait conspirer contre son sauveur, quon doit peut-tre plus admirer pour
avoir rsist lopinion populaire que pour avoir djou les artifices dAnnibal.
Celui-ci, vaincu sans combattre, et ne pouvant plus trouver de vivres dans la
Campanie, rsolut de passer dans la Pouille. Fabius, attentif ses mouvements,
lui tendit un pige semblable celui qui venait dtre si fatal Flaminius. Les
Africains se trouvrent tout coup enferms entre les rochers de Formies et les
marais de Minturne. Fabius, matre des hauteurs et des issues, semblait ne leur
laisser aucun moyen de salut, mais le gnie fcond dAnnibal le tira de cette
position dsespre. Au milieu de la nuit, il pousse, contre la montagne deux
mille bufs portant leurs cornes des fagots enflamms. Ces feux errants, les
mugissements de ces animaux, les cris des troupes lgres qui les prcdent,
font croire aux colonnes romaines, places la sortie du dfil, que les lgions
sont attaques, et que leur camp est la proie des flammes. Elles quittent leur
poste pour voler au secours du consul, et laissent le passage libre lartificieux
Annibal qui sauve ainsi son arme.
Cependant la fortune semblait cesser partout dtre contraire aux Romains.
Cnius Scipion poursuivant ses succs en Espagne surprit lembouchure de
lbre la flotte de Carthage, lui prit vingt vaisseaux, et pilla le pays jusquaux
portes de Carthagne. Asdrubal la tte dune forte arme, marcha contre lui, et
perdit deux batailles qui lui cotrent vingt mille hommes. Sa dfaite livra
plusieurs places aux Romains. Carthage avait envoy une flotte sur les ctes
dItalie ; Servilius, avec cent vingt vaisseaux, la battit, et la fora se retirer.
Cornlius Scipion conduisit en Espagne une seconde arme, et les deux frres,

reprenant Sagonte, dlivrrent les otages quon y gardait : ce qui leur valut
lalliance de plusieurs peuples.
Tandis que la sagesse du snat, le courage des deux Scipion et lhabilet de
Fabius balanaient la fortune dAnnibal, les folles passions du peuple romain
furent au moment de dtruire louvrage de la prudence. Le dictateur, rappel
Rome par des devoirs religieux, avait dfendu Minutius de combattre pendant
son absence. Ce gnral prsomptueux dsobit, surprit les Carthaginois
disperss pour un fourrage, leur tua beaucoup de monde, et les poursuivit
jusquaux portes de leur camp. Ce succs lger, mais brillant, porta au comble
larrogance des ennemis de Fabius et le mcontentement de la multitude.
Un tribun du peuple, montant la tribune, dclama violemment contre sa
timidit : Les Romains, disait-il, conduits par un si faible gnral, nosent plus
soutenir les regards de lennemi. Autrefois les lgions ne sarmaient que pour
combattre, aujourdhui cest pour fuir ; elles allaient attaquer les barbares dans
leur camp, maintenant on les tient enfermes dans leurs tentes ; on les force
supporter les insolentes provocations des Africains, et souffrir que, sous leurs
yeux, on pille leurs champs et ceux de leurs allis. Sans labsence du dictateur,
tous ces affronts seraient demeurs impunis : enfin les Romains, livrs euxmmes par son dpart, ont tir leurs pes, et le Carthaginois a pris la fuite. Si
vous voulez finir la guerre et chasser lennemi, donnez donc ces braves
guerriers un gnral digne de les commander.
Annibal, instruit de ces querelles, aigrissait habilement la fermentation en
ordonnant aux Numides dpargner dans leurs pillages les champs de Fabius.
Enfin le peuple, gar par les envieux de ce grand homme, rendit un dcret sans
exemple. Il partagea la dictature entre Fabius et Minutius.
Un homme vulgaire naurait cout que lorgueil bless et se serait dmis de sa
charge. Fabius ne voit que le danger de sa patrie, et obit. Il revint dans son
camp, et donna la moiti de son arme Minutius, prfrant ce partage qui lui
laissait un moyen de salut, un commandement alternatif qui aurait pu
compromettre la fois toutes les lgions.
Minutius, fier de son succs, ne montra aucune dfrence son chef, le railla sur
sa lenteur, mprisa les lumires de son exprience, les conseils de sa modration
; et, savanant tmrairement la tte des troupes quon lui livrait, redoubla
daudace en voyant fuir les Numides. Bientt il attaqua larme africaine, tomba
dans une embuscade, et fut mis en une droute telle que sa destruction en aurait
t la suite, si Fabius qui avait tout prvu, ne ft promptement venu son
secours. Sa prsence rtablit le combat ; il dfit Annibal, et, aprs la victoire, se
retira modestement dans son camp.
Minutius revenu des illusions dun fol orgueil, et au moins le mrite rare de
reconnatre son erreur. Rassemblant ses lgions, il leur dit : Il nappartient pas
la nature humaine dtre infaillible ; mais ce quun honnte homme doit faire,
cest de profiter pour lavenir des fautes passes. Quant moi, je lavoue, jai
plus me louer de la fortune qu men plaindre. Ce quune longue tude navait
pu menseigner, je lai appris en un seul jour. Je vois que je nai pas toutes les
qualits quexige le commandement ; jai encore besoin dtre dirig. Loin donc
de mopinitrer follement rester lgal de celui auquel il mest plus honorable de
cder, je dclare que le dictateur Fabius vous commandera dsormais seul,
except dans ce moment, o je veux me mettre encore votre tte pour lui

exprimer notre reconnaissance, et pour vous donner lexemple de lobissance


que nous lui devons.
Aprs ces mots, il marcha vers le camp de Fabius, entour de ses enseignes et
suivi de ses troupes. Fabius, ignorant son projet, sortit de sa tente pour venir audevant de lui. Minutius, en le voyant, mit ses enseignes ses pieds, et lappela
hautement son pre. A son exemple, ses soldats donnrent ceux de Fabius le
nom de patrons, dont se servent les esclaves affranchis en parlant ceux qui les
ont tirs de servitude.
Lorsque ces acclamations furent apaises, Minutius, sadressant Fabius, lui dit :
Illustre dictateur, vous avez aujourdhui remport deux victoires, lune sur
Annibal par votre courage, lautre sur moi par votre prudence et votre gnrosit
: par lune vous nous avez sauvs, par lautre vous nous avez instruits. Je vous
donne donc le nom de pre, parce que je nen connais point de plus vnrable, et
qui rappelle mieux que nous vous devons tous la vie.
En achevant ces mots, il embrassa le dictateur. Les soldats des deux armes se
serrrent mutuellement entre leurs bras, et jamais on ne vit un triomphe plus
doux que celui qui soumit ainsi lorgueil la sagesse, et qui changea lenvie en
reconnaissance.
A la fin de la campagne, Fabius abdiqua. Servilius, et Rgulus, nomms consuls,
suivirent sagement le systme du dictateur, harcelant sans cesse Annibal, et ne
lui offrant jamais la bataille quil dsirait impatiemment. Ils mirent la disette dans
le camp des Africains. Dj on y clatait en murmures contre une guerre qui ne
promettait plus de succs, et dont la fin ne pouvait se prvoir. Encore un peu de
temporisation, Annibal tait perdu. Mais le peuple romain, impatient de combats,
sindignait de cette lenteur salutaire. Il lut consul Emilius, vainqueur de lIllyrie,
capitaine habile et sage, mais en mme temps, cdant aux dclamations de ses
tribuns factieux, il donna pour collgue Emilius Trentius Varron. Cet homme
nouveau, fils dun boucher, tait doublement cher aux plbiens, comme ennemi
des patriciens et comme un des plus ardents dtracteurs de Fabius.
Ce consul, turbulent et rempli de jactance, accusait hautement les snateurs
davoir appel Annibal en Italie, dans lintention de trouver de nouveaux
prtextes pour opprimer le peuple. Tant quils commanderont, disait-il, leur
ambition prolongera la guerre, car ils aiment le commandement et non les
batailles. Au lieu de faire retirer timidement nos lgions sur les montagnes et
dans les forts, moi, je les mnerai droit lennemi, et, avant peu, je jure de
chasser dItalie jusquau dernier Africain.
Marcellus fut envoy en Sicile comme prteur, et Posthumius Albinus dans la
Gaule cisalpine. Les proconsuls, Servilius et Rgulus, reurent lordre de ne point
livrer de combat jusqu larrive de Varron. Cet ordre les empcha de mettre
obstacle aux manuvres dAnnibal ; il sempara de la citadelle de Cannes, qui
commandait la Pouille et qui lui rendait labondance.
Dans les autres guerres, la rpublique ne levait annuellement que quatre lgions,
composes chacune de quatre mille hommes de pied et de deux cents chevaux.
Mais cette anne, dans lespoir de finir la guerre par un coup dclat, elle arma
huit lgions de cinq mille hommes et de trois cents chevaux.
Suivant une coutume ancienne et sage, les armes consulaires taient divises,
afin de ne pas compromettre la fois toutes les ressources de ltat. Dans cette
circonstance on les runit toutes deux. Ces armes, en comptant les allis,

prsentaient une force de quatre-vingt mille hommes et de sept mille chevaux.


Celle dAnnibal se composait de quarante mille soldats et de dix mille cavaliers.
Lorsque Emilius partit de Rome, Fabius, prvoyant son triste sort, lui dit quil
craignait plus pour lui lignorante prsomption de son collgue, que le gnie et le
courage de son ennemi. Les deux armes romaines occuprent les deux rives de
lAufide et camprent dans une plaine ouverte deux lieues des Carthaginois.
Emilius conseillait de diffrer le combat et dattirer lennemi dans un pays coup,
o la cavalerie numide perdrait sa supriorit. Ferme dans son opinion, il contint
lardeur des lgions tant quil en eut le pouvoir ; mais lorsque le jour du
commandement de Varron fut arriv, ce gnral tmraire, mprisant les avis et
lexprience de son collgue, ordonna larme de se mettre en marche. Annibal
vint au devant de lui. Il y et un choc de cavalerie, dans lequel les Romains
remportrent lavantage. Le jour suivant, Emilius commandait ; mais comme on
tait trop prs de lennemi pour hasarder une retraite, il fit passer lAufide un
tiers de son arme. Se trouvant ainsi cheval sur le fleuve, il soutenait les
fourrageurs romains, et inquitait ceux dAnnibal, qui, ne pouvant subsister dans
une telle position, ni se retirer sans pril, regardait une bataille comme son seul
espoir de salut. Il la prsenta aux Romains, Emilius lvita sagement ; mais le
lendemain, Varron laccepta.
Le consul, ayant fait passer lAufide toutes les lgions, commit la faute de
donner beaucoup de profondeur ses lignes, au lieu de profiter de la supriorit
du nombre pour stendre et dborder lennemi.
La vue dune arme si formidable rpandit dabord une surprise mle de
tristesse dans les troupes africaines. Quelle nombreuse arme, disait Giscon, on
ne peut la regarder sans tonnement ! Oui, rpondit Annibal, mais tu ne
remarques pas une chose encore plus tonnante, cest que, dans toute cette
multitude dhommes, il ny en a pas un seul qui sappelle Giscon comme toi.
Cette raillerie, passant de bouche en bouche, fit succder la crainte la
confiance et la gat.
Annibal, rangeant son arme sur une seule ligne, laissa ses ailes un peu en
arrire de son centre. A la tte de ce centre, compos dEspagnols et de Gaulois,
il marcha rapidement contre les Romains qui se runirent tous en masse pour lui
rsister. Aprs un choc violent et bien soutenu, Annibal se retira peu peu,
attirant ainsi toutes les lgions romaines qui le suivirent avec ardeur. Lorsquil vit
le consul suffisamment engag, il donna ordre ses deux ailes de se replier sur
les flancs des Romains : les Numides mirent en fuite la cavalerie romaine. La
cavalerie espagnole et gauloise attaqua en queue les lgions ; linfanterie
africaine les chargeant alors de front, enfona leurs rangs et les tailla en pices.
Emilius, Minutius et les deux proconsuls prirent dans cette bataille ; soixantedix mille hommes des Romains et de leurs allis restrent sur la place ; dix mille
furent faits prisonniers, et Varron senfuit Vnuse avec quatre cents cavaliers.
Lentulus, se faisant jour travers lennemi avec une troupe dlites aperut le
consul Emilius, assis sur un rocher et couvert de sang. Il sarrta, et le pressa de
prendre son cheval. Sauvez les braves que vous commandez, lui dit Emilius,
quant moi, je ne survivrai pas tant dintrpides guerriers, je veux prir ici.
Assurez Fabius quen mourant je me suis souvenu de son amiti, de ses conseils
et de sa sagesse.
Aucun dbris de larme nayant pu se retirer Rome, on neut dans cette ville
que des nouvelles vagues et incertaines de cet affreux dsastre ; mais quelques

hommes de la campagne, en apprirent pourtant assez pour y rpandre la plus


terrible consternation. Au milieu de cet abattement universel, Fabius seul, ferme
et inbranlable, rassurait les esprits et ranimait les esprances. Daprs ses
conseils, on envoya des courriers sur toutes les routes pour interroger les
fuyards, et pour savoir sil existait, encore une arme. On plaa aux portes des
corps de garde, afin dempcher les citoyens de sortir sans permission. Tous les
hommes prirent les armes ; toutes les femmes, qui parcouraient cheveles les
rues, reurent lordre de rester dans leurs foyers ; et les snateurs, se dispersant
dans toutes les maisons, sefforcrent de rveiller les courages, et de faire
renatre la confiance.
Immdiatement aprs la bataille de Cannes, Maharbal, gnral de la cavalerie
africaine, voulait quon marcht sur Rome, et reprochait Annibal de ne pas
savoir user de la victoire. Ce grand capitaine ne crut pas, la tte dune arme
affaiblie, pouvoir hasarder une entreprise si tmraire contre une cit si vaste, si
populeuse et si guerrire.
Aprs le premier moment de consternation, Rome se reconnut et sentit ses
forces. Tous les citoyens portrent leur argent au trsor. On leva quatre lgions,
on enrla huit mille esclaves. Les prisons souvrirent et donnrent six mille
soldats. Les trophes pris sur lennemi fournirent des armes ; elles taient
vieilles, mais elles rappelaient la gloire et inspiraient le courage.
On comptait sur les troupes des prteurs, quand on apprit que Posthumus venait
de tomber dans une embuscade et dtre dtruit avec son arme. Une cruelle
superstition offrit encore au peuple ses secours inhumains : deux Gaulois et deux
Grecs furent immols.
Malgr lvidence du pril, le snat, fidle ses anciennes maximes, refusa de
racheter huit mille prisonniers quAnnibal offrait de lui rendre. On savait que la
crainte dune ternelle captivit rendait le soldat plus opinitre et plus intrpide.
.Cependant le consul Varron, ayant runi dix mille hommes des dbris de son
arme, revint home. Loin dimiter la cruaut de Carthage pour ses gnraux,
tous les ordres de ltat allrent au-devant du consul, et lui rendirent de
solennelles actions de grces, parce quil navait pas dsespr du salut de la
rpublique.
Cette conduite politique diminuait aux yeux du peuple limpression du danger, et
ranimait sa confiance.
Le malheur des armes romaines inspira, dans ce temps, plusieurs officiers du
corps que runissait Varron, le dsir de quitter lItalie. Metellus tait la tte de
ce complot. Le jeune Scipion, charg du commandement provisoire, en attendant
larrive du consul, marche avec quelques soldats vers la maison o Metellus et
ses complices taient runis. Il y entre lpe la main, et leur dclare quils
vont tous tre tus sils ne font pas le serment de ne jamais abandonner la
rpublique. Ainsi ce jeune hros, qui devait triompher de Carthage, rendit
Rome et lhonneur une foule de braves guerriers, que sa fermet fit rougir de
leur faiblesse.
Marcus Junius, nomm dictateur, et Sempronius, son lieutenant, dployrent
cependant une telle activit que bientt Rome eut une nouvelle arme. Mais la
dfaite de Cannes lui fit perdre plusieurs allis. Les Samnites et les Campaniens
abandonnrent sa cause, et Annibal stablit Capoue, que le snat de cette ville
lui livra.

Aprs tant de revers, Rome vit renatre une aurore de fortune. Le prteur
Marcellus battit, auprs de Nle, un corps de larme carthaginoise. Les deux
Scipion rendirent alors la rpublique un service plus clatant. Aprs avoir dfait
Hannon en Espagne, ils dtruisirent larme dAsdrubal au moment o il se
disposait passer en Italie.
Ce qui perdit Annibal, ce ne fut pas, comme plusieurs historiens lont dit, les
dlices de Capoue. Ses combats nombreux, pendant plusieurs annes, ne
prouvrent que trop aux Romains combien larme dAnnibal avait conserv de
courage et de discipline.
La vraie cause de lissue malheureuse de cette guerre fut la division qui existait
dans le snat de Carthage. La faction dHannon contrariait sans cesse tous les
plans dAnnibal. Lorsque ce gnral envoya en Afrique la nouvelle de sa victoire,
il fit rpandre au milieu du snat plusieurs boisseaux remplis danneaux pris aux
chevaliers romains ; Hannon lui reprocha de solliciter des secours lorsquil tait
vainqueur, et de demander des vivres quand il tait matre de lItalie. Cette
faction, sacrifiant lintrt de sa patrie sa haine contre Annibal, au lieu de lui
donner les moyens dexterminer les Romains, envoya des troupes en Sicile et en
Sardaigne o elles perdirent sans utilit deux batailles, tandis que la moiti de
ces renforts, arrive temps sous les drapeaux de larme victorieuse, aurait
consomm la ruine de Rome.
Au moment o cette rpublique, incertaine et divise, faisait avec faiblesse une
guerre qui aurait exig tant de vigueur, le snat romain, toujours ferme dans ses
projets, toujours actif dans ses oprations, somma Philippe, roi de Macdoine, de
lui livrer Dmtrius de Phare, et dclara la guerre, ce monarque, parce quil
venait de conclure un trait avec Annibal.
Tandis que Rome trouvait ainsi un nouvel ennemi, elle perdit un alli fidle :
Hiron, roi de Syracuse, mourut : Hironyme, son fils, hritier de son trne et
non de ses vertus, rgna peu de temps, et fut assassin par ses sujets qui
avaient conu pour lui plus de mpris encore que de haine.
Syracuse voulait devenir libre ; mais elle tait trop corrompue pour conserver sa
libert. Elle se divisa en factions qui pensaient plus leurs intrts qu celui de
la patrie. Au milieu de la lutte de ces partis, celui de ltranger lemporta, et lon
remit le gouvernement entre les mains de deux Carthaginois. Ctait rompre
avec Rome chargea Marcellus dassiger Syracuse.
Le courage et lhabilet des Romains auraient facilement triomph des remparts
de cette cit, quaffaiblissaient la division de ses magistrats et linexprience de
ses guerriers ; mais le gnie dArchimde la dfendit : il inventa des machines
qui pulvrisaient les bliers, renversaient les tours, enlevaient et brisaient les
galres ; de sorte que Marcellus se vit forc de changer le sige en blocus et de
sloigner, disant quil ne pouvait lutter contre ce nouveau Briare avec ses mille
bras.
Comme il soccupait prendre plusieurs villes sur les ctes de Sicile, la vigilance
des Syracusains se ralentit. Marcellus, son retour, dcouvrit une partie de mur
peu haute, mal garde, et praticable pour lescalade ; il la franchit, et sempara
dun quartier de la ville.
Les assigs redoublrent defforts pour se dfendre ; Archimde dploya plus de
talents que jamais pour loigner lennemi. La constance des Romains
commenait se lasser, lorsquune flotte carthaginoise sapprocha deux, leur

livra bataille, et fut battue compltement. Cet chec effraya, tellement les
Carthaginois qui gouvernaient Syracuse, quils prirent la fuite. La ville,
abandonne par eux, voulait capituler, lorsque des soldats trangers ouvrirent
ses portes Marcellus qui la livra au pillage. Il avait ordonn quon pargnt
Archimde, et quon le lui ament. Le soldat charg de cet ordre trouva ce grand
homme si profondment occup de la solution dun problme, quil nentendit ni
sa marche ni ses paroles. Le soldat, prenant son silence pour une insulte, le tua.
La victoire de Marcellus assura la Sicile aux Romains, puisquils commandrent
dsormais dans cette grande cit o ils staient crus longtemps trop heureux
davoir un alli fidle.
Annibal, afflig de ces revers, mais non dcourag, montrait tout ce que peut un
grand gnie la tte dune faible arme : combattant sans cesse, saffaiblissant
journellement, sans jamais recevoir de renforts, il se maintenait en Italie ; et
cela seul tait un prodige. Employant tantt la force et tantt lartifice, il
chappait au nombre par ses manuvres, et profitait de toutes les fautes des
ennemis pour remporter sur eux quelque avantage. Au moment o on le croyait
uniquement occup se dfendre ; il surprit Tarente et sen empara.
Les Romains, voulant le priver du centre de ses oprations, vinrent assiger
Capoue. Annibal accourut son secours, attaqua les lignes romaines et ne put
les forcer. Tentant alors un moyen hardi pour faire lever le sige, il marcha
rapidement sur Rome et se prsenta inopinment ses portes.
Le snat, effray de son approche, voulait rappeler larme ; Fabius sy opposa,
et fit dcider quil ne reviendrait que quinze mille hommes, et que le sige de
Capoue serait continu. Les Romains ne se bornrent pas dfendre leurs
remparts, ils sortirent de leurs murs. Les deux armes en prsence taient
ranges en bataille. Deux jours de suite on crut quun combat sanglant allait
dcider du sort des deux rpubliques ; et deux fois, au moment de donner le
signal, les armes se virent spares par un orage terrible et par des torrents de
pluie. La superstition crut que le ciel sopposait aux vux des combattants. Les
Romains, loin dtre effrays en voyant Carthage leurs portes, envoyrent,
dans ce temps mme, de nombreuses recrues en Espagne, et le champ sur
lequel campait le gnral africain fut vendu lencan, et ne perdit rien de son
prix. Annibal, ne pouvant ni combattre ni effrayer de tels adversaires, scria :
Travers dans mes projets tantt par lennemi, tantt par le ciel, et toujours par
mes concitoyens, je ne me crois plus destin prendre Rome. Il leva son camp,
et se retira du ct de Naples.
Les Romains, qui pressaient toujours le sige de Capoue, semparrent enfin de
cette ville ; et, pour la punir de sa dfection, ils exercrent sur elle une atroce
vengeance. Ils mirent mort tous les snateurs, et rduisirent le peuple en
esclavage. Dun autre ct les deux Scipion, dont lunion avait assur les succs,
et qui venaient de remporter tant de victoires en Espagne, commirent la faute de
sparer leurs troupes. Larme carthaginoise les attaqua lun aprs lautre ; ils
furent battus, et prirent les armes la main. Nron, qui leur succda, ne put
rparer leur dfaite, et acheva de perdre tout ce quils avaient conquis dans cette
contre. On voulut le remplacer ; mais les plus ambitieux nosaient prtendre
un emploi qui offrait tant de prils et si peu dapparence de succs : personne ne
se prsentait pour solliciter le commandement. Publius Scipion, g de vingtquatre ans, osa seul le demander. Sa jeunesse pouvait effrayer ; mais son
loquence et sa sagesse rassurrent et persuadrent les comices. Il fut nomm :
ce choix sauva Rome et perdit Carthage.

Les, armes romaines commenaient dj reporter dans la Grce la crainte que


Pyrrhus avait autrefois inspire lItalie.
Lvinus attaqua le roi de Macdoine et remporta sur lui une victoire. On le fit
consul avec Marcellus. Leurs triomphes rpandirent dans Rome les richesses de
Syracuse et de la Grce. Lvinus partit ensuite pour la Sicile, sempara
dAgrigente, et, par cette conqute, rendit les Romains seuls processeurs de
cette le, principal objet de la rivalit de Rome et de Carthage.
Ltoile dAnnibal avait pli : Rome, claire par lexprience, ne lui opposait plus
de Flaminius ni de Varron. Elle chargea Fabius et Marcellus de le combattre :
malgr ses efforts, Fabius reprit Tarente ; Marcellus, battu dans une premire
affaire, remporta quelque temps aprs un avantage sur Annibal, suivant le sage
systme de son collgue, mais avec plus dactivit, il harcelait sans cesse les
Carthaginois, et profitait de toutes les occasions favorables pour les entamer, en
vitant habilement les affaires gnrales. Mais enfin sa prudence labandonna ;
nomm pour la cinquime fois consul, il voulut reconnatre lui-mme le camp
ennemi, tomba dans une embuscade, et prit. Sa mort remplit dune douleur
profonde les lgions quil avait si souvent conduites la victoire. Elles appelaient
Fabius le boucher, et Marcellus lpe de Rome. Les surnoms donns par les
soldats restent toujours ; cest la justice et non la flatterie qui les dicte.
Lorsquon porta le corps du consul sous les yeux dAnnibal, il rpandit des larmes
sur son noble ennemi, rendit hommage sa gloire, mit son doigt la bague que
portait cet illustre guerrier, posa une couronne dor sur sa tte, lui rendit avec
pompe les honneurs funbres, et envoya ses cendres au jeune Marcellus son fils.
Quoi quen ait dit la passion des historiens romains, un homme capable de tels
procds ne pouvait tre un guerrier barbare. Les mes gnreuses connaissent
seules de si touchants gards pour les vaincus.
Les dangers dAnnibal abandonn sans secours et au milieu de lItalie, et la perte
totale de la Sicile ouvrirent enfin les yeux des Carthaginois que la haine
dHannon sefforait de tenir ferms. Ils lui envoyrent une forte arme, sous les
ordres de son frre Asdrubal, qui traversa sans obstacles les Gaules et les Alpes ;
mais la rapidit mme de sa marche devint la cause de sa perte. Comme aucun
ennemi ne larrtait, il arriva dans la Gaule cisalpine beaucoup plus tt que ne
lavait compt Annibal, qui se trouvait encore en Campanie, ayant en tte
larme romaine commande par le consul Claudius Nron. Celui-ci, inform de
larrive dAsdrubal par un courrier intercept, partit avec un dtachement de six
mille hommes, et courut rejoindre dans la Cisalpine son collgue Livius. Tous
deux runis marchrent contre Asdrubal, qui voulait prudemment attendre son
frre et viter le combat. Mais lorsquil marchait pour sloigner des Romains, il
fut gar par la perfidie de ses guides. Errant laventure, les consuls
latteignirent, et lobligrent de livrer bataille. Aprs avoir vainement justifi par
des prodiges de valeur la confiance de Carthage et son ancienne renomme,
voyant ses rangs enfoncs, et son arme non seulement vaincue, mais dtruite,
il se prcipita au milieu des lgions romaines, et y trouva une mort glorieuse.
Nron, revenant promptement en Campanie, jeta la tte dAsdrubal dans le camp
dAnnibal, qui apprit ainsi, par cet affreux message, la perte de son frre et de
ses dernires esprances.
Cependant le jeune Scipion vengeait en Espagne son pre et son oncle, et
rparait toutes leurs pertes. Une brillante valeur, une rare prudence, une grande
fermet et de douces vertus le faisaient la fois craindre, admirer et chrir. Il

rtablit la discipline par sa svrit, effraya les ennemis par son audace, et se
concilia laffection des Espagnols par sa justice.
Le sort des armes lavait rendu matre dune jeune princesse dont lEspagne
admirait la beaut. Suivant les murs du temps, cette captive lui appartenait et
se trouvait livre ses dsirs : la vertu des grands hommes ne dpend pas des
prjugs de leur sicle ; dignes de limmortalit, ils pressentent la justice
ternelle. Scipion, vainqueur de ses propres passions, rendit la jeune Espagnole
au prince Alicius qui laimait et quelle devait pouser. Cette gnrosit lui valut
des hommages plus sincres et des allis plus dvous que toutes ses victoires.
Cet habile gnral, au lieu de suivre un systme lent et timide, ne samusa point
regagner peu peu les places perdues par les Romains, il marcha rapidement
sur Carthagne quon croyait inattaquable, sen empara, et dtruisit par ce seul
coup le centre des forces de ses ennemis.
La supriorit de la cavalerie numide tait le plus ferme appui de Carthage ; il
trouva le moyen de lui enlever cet avantage en sattachant Massinissa, un des
princes numides, le plus distingu par son exprience et par son courage. Ce ft
ainsi que son adresse, ses vertus et son habilet chassrent les Carthaginois de
lEspagne, et la soumirent aux Romains.
Lorsque Scipion revint Rome il avait vingt-neuf ans. On ne pouvait plus lui
reprocher sa jeunesse ; le peuple compta le nombre de ses exploits, oublia celui
de ses annes, et llut consul.
Il dit au snat que le seul moyen de faire sortir Annibal dItalie tait de porter la
guerre en Afrique, Fabius, ennemi de tout parti hasardeux, et peut-tre cette fois
trop temporiseur, combattit avec vhmence lavis du jeune consul. Le snat
incertain nosait dcider entre laudace fortune du jeune conqurant de
lEspagne et la vieille exprience de lancien dictateur. Ne voulant ni refuser ni
accueillir pour le moment le conseil de Scipion, il attendit que la rflexion et
mri un si vaste projet. Le jeune consul obtint seulement le commandement de
la Sicile, et la permission de passer en Afrique, lorsque des informations
compltes lauraient convaincu de la ncessit de lentreprise et de la possibilit
du succs.
Scipion, ferme dans ses plans, mais soumis aux ordres du snat, passa en Sicile,
y resta une anne, et employa ce temps aux prparatifs qui devaient assurer la
russite de son expdition.
En 549 on clbra le nouveau lustre ; le dnombrement prouva que, malgr la
guerre, la population stait augmente depuis cinq ans de soixante-dix-huit
mille citoyens. On apprit en mme temps que Scipion, profitant de la confiance
du snat, et sembarquant la tte dune arme nombreuse, avait battu la flotte
carthaginoise, et tu plus de trois mille hommes avec Hannon, leur amiral ; quil
tait dbarqu en Afrique, et que Massinissa venait de le joindre avec une
cavalerie numide nombreuse, autrfois objet deffroi, maintenant sujet
desprance pour Rome.
Scipion, sans perdre de temps, mit le sige devant Utique (aujourdhui Biserte).
Syphax stait empar du royaume de Numidie pendant labsence de Massinissa ;
il vint au secours dUtique avec larme de Carthage. Laudace de Scipion tait
toujours accompagne de prudence. On admirait en lui la valeur de Marcellus
unie la sagesse de Fabius. Ajournant ses projets pour en assurer le succs, il
leva le sige, et prit des quartiers dhiver. A lapproche du printemps, il revint

devant Utique. Apprenant alors que les ennemis, retenus encore par le froid,
avaient, au lieu de tentes, des baraques couvertes, de nattes, de seaux et de
bois sec, il dguise en esclaves des officiers et des soldats dtermins par ses
ordres, ils se rendent dans le camp ennemi, sy dispersent et y mettent le feu.
Les Carthaginois et les Numides accourent en foule pour lteindre : au milieu de
ce dsordre, Scipion et son arme arrivent, fondent sur les ennemis qui taient
sans armes, les passent au fil de lpe, laissent quarante mille morts sur la
place, et emmnent six mille captifs. Les dbris de larme vaincue se rallirent
bientt ; mais Scipion, sans leur laisser le temps de respirer, les attaqua de
nouveau et les dfit compltement.
Carthage, abattue par ses dfaites, demanda la paix Rome, mais comme elle
rappelait en mme temps Annibal en Afrique, le snat romain regarda cette
ngociation comme un pige, et refusa les propositions qui lui taient faites.
Cependant Syphax, ayant de nouveau rassembl une arme, revint attaquer
Scipion qui le battit encore et le fit prisonnier.
Massinissa, dlivr de lobstacle qui le sparait de son trne, et menant sa
suite Syphax enchan, marcha sur Cirthe, capitale de la Numidie. Elle lui ouvrit
ses portes ; mais il y trouva un ennemi plus redoutable pour lui que les rebelles
quil avait vaincus. Sophonisbe, Carthaginoise de naissance et femme de Syphax,
commandait dans cette ville. Elle vint se jeter aux pieds de Massinissa et lui
demanda pour unique grce de ne pas la livrer aux Romains. Le roi numide,
ardent comme le ciel de sa contre, senflamma pour sa captive ; enivr dun
amour qui ne lui permettait plus dcouter la raison et de consulter la politique, il
pousa la reine, se soumit ses volonts, et lui promit dembrasser le parti de
Carthage.
Scipion, toujours labri de la surprise par sa prudente activit, ne laissa pas
Massinissa le temps de consommer sa trahison, et doprer dans lesprit des
Numides la rvolution quil projetait
Lapproche de larme romaine fora ce prince retourner dans le camp des
Romains. Il avoua sa faiblesse, et pria le consul de ne point regarder comme
captive la femme quil venait dpouser. Ses prires furent inutiles ; linflexible
Scipion lui rpondait quil avait dispos dun bien qui ne lui appartenait pas ; que
Sophonisbe, prisonnire des Romains, tait la cause de la dfection de Syphax ;
que sallier avec elle ctait rompre avec Rome, et que, malgr son titre de reine
et dpouse, il la rclamait comme esclave. Massinissa, dsespr, prfra pour
Sophonisbe la mort loutrage ; il lui envoya une coupe de poison, quelle reut
avec reconnaissance et vida sans terreur. Ainsi se termina la vie dune reine
clbre, dont linconstance nempche pas de plaindre le malheur.
Scipion, pour rcompenser la servile obissance de Massinissa, lui donna la
couronne de Numidie, et seffora vainement dennoblir lopprobre de ce prince
par la pompe extraordinaire de son couronnement.
Lorsque Annibal reut lordre de repasser en Afrique, il clata en plaintes amres
contre le snat de Carthage, qui, pendant quinze annes, ne lavait pas secouru,
et qui lui faisait perdre en un seul jour le fruit de tant de travaux et de gloire.
Il se reprochait de navoir point os, aprs la victoire de Cannes, marcher contre
Rome et de navoir pas pri ses portes. Avant de sembarquer, il fit lever sur
la cte, prs du temple de Junon, une colonne sur laquelle on grava, en lettres
grecques et phniciennes, le rcit de ses exploits ; oubliant sans doute quun
monument dress par un fugitif nest quun trophe de plus pour ses ennemis.

Dans sa traverse, il ne parla que de la mort dAsdrubal, de Magon, ses frres, et


de celle de tous les braves amis quil avait perdus. Tel est le sort de lambitieux ;
il sendort sous des lauriers, et se rveille sous des cyprs.
Arriv, Carthage, il trouva sa patrie puise darmes, dargent, et domine par
la faction populaire, laquelle la sagesse du snat navait plus la force de
rsister. Il regarda, dans cette circonstance, une paix dsavantageuse comme
lunique voie de salut encore ouverte ses concitoyens. Mais leur imprudence et
leur avidit venaient de la rendre plus difficile obtenir. Aprs la prise de Cirthe,
Scipion, accueillant les propositions de Carthage, lui avait accord une trve pour
quelle envoyt des ambassadeurs Rome. Les conditions de la paix propose
taient dures, mais supportables. Le snat romain, les agrant, avait renvoy les
ambassadeurs ; en autorisant Scipion conclure, le trait. Tandis quils taient
en route, une flotte romaine, charge de vivres, dargent et de munitions, fut
pousse par lorage sur la cte dAfrique. Cette riche proie tenta la cupidit du
peuple carthaginois, dont linsolence stait rveille depuis larrive dAnnibal.
Au mprit de la trve, le snat cda aux vux de la multitude ; on sempara de
la flotte romaine.
La trve rompue, Annibal sortit de la ville avec son arme, marcha au-devant
des Romains, et campa prs deux dans la plaine de Zama.
Cet illustre gnral avait trop prouv linconstance de la fortune pour livrer sans
regret la destine de sa patrie au hasard dune seule bataille. Dcid tenter,
avant de combattre, un dernier effort pour obtenir la paix, il demanda une
entrevue Scipion, qui la lui accorda.
Lorsque ces deux grands hommes sapprochrent lun de lautre, se contemplant
tous deux avec une surprise mle de respect, ils gardrent quelque temps un
profond silence. Annibal enfin, prenant le premier la parole, lui dit : combien je
dsirerais que les Romains et les Carthaginois neussent jamais pens
stendre, les uns au-del de lItalie, les autres au-del de lAfrique, et quil
aurait t heureux pour le monde quils se fussent renferms dans les limites que
la nature semblait leur avoir prescrites ! Nous avons pris dabord les armes pour
la Sicile ; nous nous sommes ensuite disput la domination de lEspagne : enfin,
aveugls par la fortune, nous avons port nos fureurs jusqu vouloir nous
dtruire rciproquement. Mes troupes ont assig Rome, et vous attaquez
aujourdhui Carthage. Sil en est encore temps, apaisons la colre des dieux ;
bannissons de nos curs cette funeste jalousie qui nous a fait dsirer notre ruine
mutuelle. Pour moi, je sais trop, par une longue exprience, combien la fortune
est inconstante, et avec quelle perfidie elle se joue de la prvoyance des
hommes. Aussi, je suis trs dispos la paix ; mais, Scipion, je crains que vous
ne soyez pas dans les mmes sentiments. Vous tes dans la fleur de votre
jeunesse, entour de lillusion des succs ; en Espagne, en Afrique, le sort a
combl tous vos vux ; aucun revers, na jusqu prsent travers le cours de
vos prosprits. La force de mes raisons, le poids de mon exemple ne pourront
vous persuader. Cependant, considrez, je vous prie, combien il est peu
raisonnable de compter sur les faveurs du sort. Il ne vous est pas ncessaire,
pour juger ses vicissitudes, de chercher des leons dans lantiquit ; jetez les
yeux sur moi : je suis ce mme Annibal qui aprs la bataille de Cannes, matre
de la plus grande partie de lItalie, parut sous les remparts de Rome. L je
dlibrais dj dans mon camp sur ce quil me conviendrait de faire de vous et
de votre patrie ; et aujourdhui, de retour en Afrique, je me vois forc de traiter
avec un Romain, qui va dcider de mon salut et de celui de Carthage. Que cet

exemple vous apprenne ne pas vous enorgueillir de vos triomphes passs.


Songez que vous tes homme ; prfrez un bien assur un mieux incertain, et
ne vous exposez pas sans ncessit au pril qui vous menace. Une victoire de
plus ajouterait peu votre renomme ; une dfaite vous enlvera votre gloire ;
considrez dailleurs que le but de ma dmarche na rien que dhonorable pour
vous. Par la paix que je vous propose, la Sicile, la Sardaigne, lEspagne, qui
taient le sujet de la guerre, demeureront aux Romains. Ils possderont aussi
toutes les les situes entre lItalie et lAfrique ; nous y renonons, et je crois que
ces conditions, qui ne nous donnent dautre avantage que la scurit pour
lavenir, sont trs glorieuses pour vous et pour votre rpublique.
Ce ne sont pas les Romains, rpondit Scipion, ce sont les Carthaginois qui ont
commenc la guerre de Sicile et dEspagne : vous ne pouvez lignorer, et les
dieux le savent, puisquils ont favoris non lagression, mais la dfense. Mes
succs ne me font pas perdre de vue linconstance de la fortune et lincertitude
des choses humaines. Si, avant mon arrive en Afrique, vous fussiez sorti de
lItalie, et si vous nous eussiez propos la paix telle que vous nous loffrez, je ne
crois pas que Rome let refuse. Mais aujourdhui, quand vous avez quitt
lItalie malgr vous, et lorsque nous nous voyons en Afrique les matres de la
campagne, les affaires changent de face. Bien plus, malgr vos dfaites, nous
avions consenti une sorte de trait : indpendamment des articles que vous
proposez, on avait dcid que les Carthaginois nous rendraient nos prisonniers
sans ranon ; quils nous livreraient leurs vaisseaux ponts ; quils nous
paieraient cinq mille talents, et donneraient des otages. Telles taient les
conditions convenues ; nous les avions envoyes Rome : Carthage sollicitait
vivement leur adoption ; et lorsque le snat et le peuple romain les ont
acceptes, les Carthaginois manquant de parole, nous trompent et, rompent la
trve. Que faire dans une telle circonstance ? Faut-il encourager et rcompenser
la trahison ? Vous croyez que, si Carthage obtient ce quelle demande, elle
noubliera pas un si grand bienfait ; mais ce quelle avait demand, et obtenu
comme suppliante, ne la point empche, sur le faible espoir inspir par votre
retour, de se montrer de nouveau en ennemie. Si vous consentiez quelques
conditions plus rigoureuses, on pourrait encore ngocier ; mais puisque vous
refusez mme ce dont on tait prcdemment convenu, toute confrence devient
inutile. En, un mot, il faut que vous et votre patrie, vous vous rendiez
discrtion, ou que le sort des armes dcide en votre faveur.
Scipion, ne voulait point se relcher de ses prtentions, et Annibal ne pouvant se
dcider signer une paix honteuse, les deux gnraux se sparrent. Le
lendemain, les armes sortirent de leurs camps, et se prparrent combattre ;
les Carthaginois pour leur salut, les Romains pour lempire du monde. Jamais
nations plus belliqueuses, jamais chefs plus habiles ne staient vus en prsence,
et jamais un plus grand prix navait excit lardeur des combattants.
Scipion mit en premire ligne les hastaires, avec des intervalles entre les
cohortes ; la seconde, les princes, derrire les cohortes et non derrire les
intervalles, afin de laisser passage aux lphants ; les triaires formaient la
rserve. Llius, avec la cavalerie dItalie, composait laile gauche ; Massinissa
occupait la droite avec les Numides ; on jeta des vlites dans les intervalles de la
premire ligne, avec ordre de se retirer par ces intervalles, sils taient pousss
par les lphants. Scipion parcourut les rangs, et anima ses troupes en leur
rappelant leurs exploits. Songez, soldats, disait-il, que la victoire vous rendra
matres du monde. Si vous tournez le dos, la misre et linfamie vous attendent :
vous naurez pas un lieu de retraite en Afrique. Une domination universelle ou

une mort glorieuse, voil les prix que le ciel -nous propose. Un lche amour de la
vie vous ferait perdre les plus grands biens, et vous livrerait aux plus grands
malheurs. En marchant lennemi ne pensez qu la victoire, ou la mort, sans
songer lespoir de survivre au combat. Combattons dans ces sentiments, et le
triomphe est nous.
Annibal avait mis en avant de son arme quatre vingt lphants ; ensuite douze
mille Liguriens, Gaulois, Balares et Maures. Derrire cette ligne, les Africains et
les Carthaginois. Il tint sa rserve loigne dun stade, et la forma des troupes
venues avec lui dItalie. Laile gauche se composait de la cavalerie numide et la
droite de celle des Carthaginois. Chaque officier encourageait les troupes de son
pays. Annibal, galopant sur la troisime lignes scriait : Camarades, souvenezvous que depuis dix-sept ans nous servons ensemble ; rappelez-vous le grand
nombre de batailles que vous avez livres aux Romains ! Victorieux dans toutes,
vous ne leur avez pas mme laiss lespoir de vous vaincre. A la Trbia vous
avez battu le pre de celui qui vous attaque ici : je ne comparerai point
Trasimne et Cannes la bataille daujourdhui. Jetez les yeux sur larme
ennemie ; elle noffre quune faible partie de ce que nous avions alors
combattre : vous navez repousser que les enfants et les dbris de ceux qui ont
cent fois pris la fuite, devant vous. Je ne vous demande que de conserver votre
gloire, et de ne pas perdre votre rputation dinvincibles.
Aprs quelques escarmouches de cavalerie, Annibal poussa les lphants sur les
Romains. Une partie de ces animaux, effraye par le son des trompettes, se
retourna, et mit le dsordre parmi les Numides. Massinissa en profita pour
renverser laile gauche. Les autres lphants firent beaucoup souffrir les vlites,
qui se retirrent ; mais les cohortes dtruisirent coups de traits et mirent en
fuite ces monstres. Llius, au milieu de ce tumulte, tomba sur la cavalerie de
Carthage, et la mit en droute. Linfanterie romaine et linfanterie auxiliaire de
Carthage se chargrent bientt et se mlrent. Aprs une longue rsistance, la
supriorit des armes romaines lemporta, et les trangers, forcs la retraite,
tombrent sur la troisime ligne africaine, qui les repoussa : de sorte quils
furent tus la fois par les Carthaginois et les Romains.
Aprs leur destruction, lespace se trouvait entre la rserve dAnnibal et les
lgions romaines tait obstru par les morts et les blesss ; on eut beaucoup de
peine se joindre. Mais enfin la mle devint furieuse, et digne du courage des
deux nations. La fortune semblait indcise, lorsque Llius et Massinissa, revenant
de la cavalerie ennemie, chargrent par derrire les phalanges dAnnibal, et les
passrent au fil de lpe. Comme le combat avait lieu dans une plaine, trs peu
de fuyards purent se drober la cavalerie. Les Romains perdirent prs de
quinze cent hommes ; vingt mille Carthaginois furent tus et vingt mille
prisonniers. Ainsi se termina cette journe qui dcida du sort de Rome et de
Carthage.
Scipion livra au pillage le camp des Africains. Annibal se retira Adrumette. Il
avait montr dans cette bataille malheureuse tant de courage et dhabilet, que
la fortune ne put lui enlever que le succs et non la gloire.
Ce grand homme, revenu Carthage, dclara que, toutes ressources taient
dtruites, la rsistance devenait impossible, et quil fallait consentir la paix que
dicterait le vainqueur. On demanda et on obtint une trve. Des ambassadeurs
furent envoys Rome pour annoncer la soumission des Carthaginois. Le snat
associa dix commissaires Scipion, et leur donna des pleins pouvoirs pour

terminer une guerre qui durait depuis dix-sept ans. On conclut la paix aux
conditions suivantes.
Rome retira toutes ses troupes dAfrique ; Carthage lui cda toutes ses
prtentions sur lEspagne, la Sardaigne, la Corse et les les de la Mditerrane.
Elle convint de rendre tous les dserteurs. Il ne lui fut permis de conserver dans
ses ports que dix galres trois rangs de rames. Ses vaisseaux et ses lphants
furent livrs aux Romains. Elle promit de ne point faire la guerre ni en Afrique ni
ailleurs, sans la permission de Rome. Elle consentit rendre Massinissa et
ses allis tout ce quelle avait pris sur lui ou sur eux. Elle sengagea payer
Rome, dans lespace de cinquante ans, la somme de dix mille talents, et donna
cent otages pour gages de sa foi. Enfin, en attendant la ratification du trait, elle
sengagea fournir des subsistances larme romaine. Le snat ratifia la paix,
en abrgeant seulement les termes du paiement des subsides.
Cette seconde guerre punique dura sept ans de moins que la premire ; elle finit
lan 553 de la fondation de Rome ; du monde 3804 ; la quatrime anne de la
cent quarante-quatrime olympiade ; trois cent trente-huit ans aprs
ltablissement des consuls ; et cent vingt-neuf ans depuis lincendie de Rome
par les Gaulois, deux cents ans avant Jsus-Christ.

CHAPITRE DIXIME
ROME venait de sortir avec clat, par labaissement de sa rivale, dune guerre
dont les commencements avaient menac sa propre existence. Mais ce triomphe,
en lui assurant lempire, ne lui rendit pas le repos. De nouvelles guerres
occuprent constamment ses armes et son active ambition. Les Espagnols,
vaincus et non soumis, se rvoltaient chaque instant ; la fiert de ces peules,
leur courage, et les difficults quoffraient un pays mal perc et rempli de
montagnes, opposrent une longue rsistance aux vainqueurs.
En Italie, les Gaulois et les Liguriens, impatients du joug, reprenaient chaque
anne les armes. milius, clbre sous le nom de Paul-mile, subjugua les
peuples de la Ligurie. Le prteur Furius, et les consuls Valerius, Cthgus et
Marcellus, ne purent rduire les Gaulois quaprs une lutte de plusieurs annes et
plusieurs batailles sanglantes, dont la dernire dtruisit toute la nation des
Boens.
La rpublique romaine, nayant plus de rivale en Sicile, en Afrique et sur la
Mditerrane, venait de prouver lEurope que la discipline et la pauvret
doivent triompher la longue des forces faciles que donnent lopulence et le
commerce.
Il restait encore vaincre un peuple redoutable par sa renomme.
Depuis
Alexandre le Grand, les Macdoniens passaient pour invincibles. Leffroi prcdait
leur clbre phalange ; les autres nations les regardaient comme leurs matres
dans lart de la guerre, et la lutte, qui stablit bientt entre eux et les Romains,
mit le comble la gloire militaire de Rome en dtruisant le prestige de lancienne
rputation des conqurants de lAsie.
Indpendamment de lambition toujours croissante du snat romain, plusieurs
causes rendaient cette nouvelle guerre invitable. Philippe, roi de Macdoine,

digne de son nom par son courage et par ses talents, avait signal son rgne par
des victoires, et, tant quil couta les conseils dAratus, gnral des Achens, la
fortune couronna ses armes. Il pouvait dominer facilement les Grecs en les
runissant sous ses tendards, et en protgeant leur libert ; mais, prfrant
bientt lencens empoisonn de ses favoris aux sages avis dAratus, son orgueil
causa sa ruine, et des projets trop vastes de conqutes renversrent une
puissance quil voulait follement tendre. Entran par les conseils intresss de
Dmtrius de Phare, il crut pouvoir profiter de la dfaite des Romains
Trasimne pour les craser. Cessant dtre lappui des Grecs contre les toliens,
il conclut la paix Naupacte avec cette nation qui ne vivait que de pillage. En
mme temps il sunit avec Antiochus, dans le dessein dopprimer les villes
grecques dAsie, et de dpouiller les rois dgypte de leurs possessions. Il joignit
ses forces celles du roi de Bithynie contre le roi d Pergame. Assist des
Achens, il remporta contre Sparte des victoires qui lpuisaient sans lagrandir ;
enfin, avide des richesses dAthnes, il assigea cette ville, sous prtexte de
venger les Acarnaniens, qui se plaignaient de la mort de deux hommes de leur
nation, que les Athniens venaient de faire prir parce quils avaient profan les
mystres dleusis. Toutes ces entreprises donnrent aux Romains des allis : les
Spartiates, les Athniens, les Illyriens et les toliens mme sunirent au snat
contre lui. Philippe ne mnagea point les Rhodiens ; et cette rpublique,
puissante par ses richesses et par ses vaisseaux grossit le nombre des ennemis
de la Macdoine.
Le snat romain dissimula son courroux tant quil eut craindre les Carthaginois
; mais, aprs les avoir vaincus Zama, il dclara la guerre aux Macdoniens. Le
consul Publius Sulpicius Galba, abordant en Illyrie avec deux lgions, sempara
de quelques places sur les frontires de la Macdoine. Vingt-sept vaisseaux
romains joints ceux dAttale, chassrent Philippe des Cyclades et de lEube, et
le forcrent lever le sige dAthnes.
Lanne suivante, le consul Duillius commena mollement la campagne, et fit peu
de progrs. Titus Quintius Flaminius lui succda. Ce gnral, plus habile, eut une
entrevue avec Philippe, et, dans le dessein de se concilier lesprit des Grecs,
dclarant que Rome navait pris les armes que pour leur rendre la libert : il
proposa au roi de lui accorder la paix, condition quil vacuerait toutes les villes
de la Grce et mme celles de la Thessalie, toujours occupes, depuis Alexandre,
par les Macdoniens.
Philippe, indign dune telle proposition, lui dit : Quand vous mauriez vaincu,
vous ne mimposeriez pas des lois plus dures ! Les confrences furent rompues ;
Flaminius, camp dans lpire, fora les dfils quon croyait inaccessibles, battit
Philippe, le contraignit se retirer en Macdoine, sempara de la Thessalie, et mit
le sige devant Corinthe, en publiant quil ne voulait la prendre que pour
laffranchir du joug des Macdoniens.
Les Achens, gagns par cette dclaration, quittrent le parti de Philippe, et
devinrent les allis des Romains. Nabis, tyran de Sparte, remit dans leurs mains
la ville dArgos ; toute la Botie embrassa leur cause. Ainsi la politique de
Flaminius lui valut plus de conqutes que ses armes.
Suivant un ancien usage, les nouveaux consuls nomms devaient succder aux
anciens dans le commandement, mais, lintrt public lemportant sur la
coutume, on ne voulut pas rappeler un si habile gnral, et Quintius Flaminius
resta en Grce avec le titre de proconsul.

Philippe, ayant runi toutes ses forces, occupait une position avantageuse en
Thessalie, dans les montagnes de Cynocphales. Flaminius marcha contre lui et
lattaqua. Jusque-l les Romains navaient combattu que contre les allis et la
cavalerie lgre du roi de Macdoine ; ctait la premire fois que les lgions
romaines et la phalange macdonienne se livraient bataille. Des deux cts
lardeur tait gale, des deux cts de glorieux souvenirs inspiraient la confiance
et enflammaient le courage. Chaun de ces deux peuples, belliqueux sentait que,
sil obtenait la victoire, il naurait plus de rival qui pu lui disputer la palme
militaire. La forte position des Macdoniens rendit lattaque longue et difficile ;
mais la phalange, plus redoutable en plaine que dans les montagnes, ne pouvait
ni se mouvoir avec facilit ni conserver lensemble qui faisait sa force. Assaillie
de tous cts par les cohortes romaines divises en petites troupes, aprs une
opinitre rsistance, elle cda la victoire, et prit la fuite. Philippe perdit dans
cette affaire treize mille hommes qui composaient la moiti de son arme. Abattu
par ces revers, il demanda la paix, et lobtint aux conditions suivantes : il ne
gardait dautres possessions que la Macdoine, promettant dvacuer toutes les
villes grecques, de payer un tribut annuel, de rendre aux Romains les
prisonniers, et de livrer tous ses vaisseaux.
On stipula en mme temps que les Romains, jusqu ce quils fussent rassurs
contre les entreprises dAntiochus, roi de Syrie, occuperaient les villes de Chalcis
dans lEube, de Dmtriade en Thessalie, et de Corinthe en Achae, trois places,
que Philippe avait coutume de nommer les entraves de la Grce.
Les conditions du trait ntaient pas connues, lorsque les Grecs apprirent la
dfaite de Philippe. Ils crurent navoir fait que changer de matre, aussi rien ne
peut exprimer leur surprise et leurs transports lorsque, au milieu des jeux
Isthmiques qui se clbraient alors, un hraut par les ordres de Flaminius, dit
haute voix : Le snat et le peuple romain, et Quintius Flaminius, gnral de leurs
armes, aprs avoir vaincu Philippe et les Macdoniens, dlivrent de toute
garnison et de tout impt les Corinthiens, les Locriens, les Phocens, les
Eubens, les Achens, les Magnsiens, les Thessaliens et les Perrhbes, les
dclarent libres, leur conservent tous leurs privilges, et veulent quils se
gouvernent par leurs lois et leurs coutumes.
Les Grecs, dans livresse de leur joie, aprs avoir entendu cette proclamation,
baisaient les vtements des Romains, et montraient, par le servile excs de leur
reconnaissance, combien ils taient devenus peu dignes de cette libert que des
mes faibles peuvent regretter, mais que des mes fortes peuvent seules
conserver.
Ce voile de modration dont Rome se couvrait cacha ses projets, trompa tous les
peuples, et les lui livra. Ils se seraient arms contre des conqurants ; ils
volrent au-devant du joug qui ne soffrait que sous la forme dun appui, et ils
crurent aveuglment ce que disait depuis Cicron : Quon pouvait regarder les
Romains plutt comme les patrons que comme les matres de lunivers. Cet
affranchissement passager de la Grce eut lieu lan 557 de Rome.
Cependant Sparte et les toliens conurent bientt une juste, mais tardive
crainte de la puissance et des desseins secrets de leurs nouveaux protecteurs.
Nabis, tyran de Lacdmone, voult reprendre Argos : les Romains lui firent la
guerre ; il fut vaincu mais Flaminius ne rtablit Sparte ni les Hraclides ni la
libert. La domination dun tyran, sur cette cit belliqueuse tait plus conforme
aux intrts de Rome. Les toliens se plaignirent hautement du peu de sincrit
du gnral romain ; Flaminius se justifia adroitement au milieu de lassemble

des Grecs, et, certain que les germes de division quil laissait parmi eux
assuraient assez leur dpendance, il ramena ses lgions en Italie, et reut les
honneurs dun triomphe quavaient galement mrit sa fortune, son courage et
sa prudence.
A pela prs la mme poque, les consuls remportrent en Italie une victoire
considrable sur les Gaulois. Chaque citoyen romain croyant sentir que sa propre
dignit devait saccrotre en proportion de la puissance et de la gloire nationale,
un tribun du peuple fit adopter la fameuse loi Porcia, qui dfendait aux licteurs,
sous peine de mort, de frapper de verges un citoyen romain.
Dans les jours funestes o les victoires dAnnibal menaaient Rome dune ruine
prochaine, la loi Oppia avait dfendu aux dames romaines de porter des bijoux,
des toffes riches, et de se servir de chars, except les jours o elles se
rendaient aux sacrifices publics.
Les circonstances tant changes par lvacuation de lItalie et par les triomphes
de Rome, les dames romaines rclamrent vivement labolition de la loi du tribun
Oppius. Leurs intrigues captaient tous les suffrages ; linflexible Caton sopposa
seul leurs demandes :
Si chacun de nous, dit-il, avait su faire respecter dans sa maison ses droits et
son autorit, nous naurions point rpondre aujourdhui cette runion trange
de toutes les femmes. Bravant notre pouvoir dans nos foyers, elles viennent
encore, sur la place publique, fouler aux pieds les lois. Comment, tant
rassembles, leur rsister, quand isolment chacun de nous a cd leurs
caprices ? Rien nest si dangereux que dautoriser les intrigues et les assembles
des femmes. Moi, consul, je rougis de me voir forc de traverser leur foule pour
arriver cette tribune. Il ne leur reste plus qu se retirer comme le peuple sur le
mont Aventin, pour nous imposer des lois. Si je navais pas voulu leur pargner
la honte des reproches publics dun consul, je leur aurais dit : Votre pudeur peutelle, vous permettre de parcourir ainsi les rues dassiger notre passage, et
dadresser des prires des hommes qui vous sont trangers ? Croyez-vous
avoir plus de crdit sur eux que sur vos poux ? Si vous vous renfermiez dans les
bornes prescrites par vos devoirs, vous ignoreriez ce qui se passe ici : O en
sommes-nous ? La loi dfend aux femmes de plaider sans autorisation, et nous
leur permettons de se mler du gouvernement et dassister nos dlibrations !
Si vous leur cdez aujourdhui ; que noseront-elles pas dans la suite ? Qui peut
excuser leur licence ? Quel motif cause leur runion et leurs alarmes ? Leurs
poux, leurs enfants sont-ils prisonniers dAnnibal ? Nous sommes labri de ces
calamits. Est-ce un motif religieux qui les rassemble ? Non : ce nest point la
mre Ida quon apporte de Phrygie. coutez-les : elles vous demandent la libert
de se couvrir dor et de pourpre, de briller sur des chars pompeux et de
triompher ainsi de vos lois.
Le luxe est le flau destructeur des empires. Marcellus, en nous apportant les
richesses de Syracuse, a introduit dans Rome ses plus dangereux ennemis. Du
temps de Pyrrhus les femmes ont rejet les prsents de Cynas ; aujourdhui
elles voleraient au-devant de lui pour les accepter. Cest la haine de lgalit qui
rclame ces distinctions de richesses : gardez-vous dexciter cette mulation de
vanit. Lorsquun poux sera trop pauvre pour satisfaire, lavidit de sa femme,
elle sadressera aux trangers dont elle sollicite aujourdhui les suffrages. Votre
faiblesse perdra les murs. Ainsi je pense quon ne doit point abroger la loi
Oppia.

Lucius Valerius, plaidant la cause des femmes, rpondit :


Les invectives de Caton contre les dames romaines sont injustes : il faut rfuter
une opinion laquelle le caractre du consul donne un si grand poids. Cet
orateur austre, et quelquefois trop dur dans ses expressions, a cependant un
cur doux et humain. Il ne pense pas tout ce quil dit contre ces femmes
vertueuses quil a plus attaques que nous. Il blme lassemble des femmes ;
mais jopposerai Caton lui-mme. Ouvrez son livre des Origines ; voyez tous
les loges quil donne aux femmes pour avoir termin le combat des Sabins et
des Romains. Comme il les admire, lorsquelles sont venues dsarmer Coriolan
dans son camp ! Aprs la prise de Rome par les Gaulois, ne sassemblrent-elles
pas pour fournir lor qui rachetait sa libert ? Dans la dernire guerre nont-elles
pas port tout leur argent au trsor public puis. Elles se sont sacrifies vingt
fois nos intrts ; permettons aussi quelles dfendent les leurs. Nous
accueillons souvent la prire dun esclave, et on veut quon rejette celle des
dames les plus respectables de la ville ! Le consul confond deux genres de lois ;
les unes sont gnrales, et doivent toujours durer ; les autres cessent avec les
circonstances qui les firent natre. On ne gouverne pas un vaisseau dans le calme
comme dans la tempte. Annibal, aprs la bataille de Cannes, se trouvait aux
portes de Rome lorsquon a fait la loi Oppia. Les dames romaines taient alors si
profondment affliges quon fut oblig de borner leur deuil un mois. Voulezvous quelles soient les seules qui ne jouissent pas du retour de la prosprit
publique. ? Serons-nous svres pour les innocents plaisirs de leur parure,
lorsque nous nous montrons vtus de la pourpre, avec des quipages et des
armes magnifiques ? Voulez-vous que les housses de nos coursiers soient plus
brillantes que les voiles de nos pouses ? Rome nest-elle plus le sige de
lempire ? Souffrirez-vous que les ques, les Latines, passent en char ct de
vos femmes pied ? Vous avez lautorit, les magistratures, les sacerdoces, les
triomphes ; vous vous ornez des dpouilles de lennemi. Les femmes nont
quune gloire, celle dtre aimes de vous, et quun plaisir, celui dtre pares
pour vous plaire. Leurs vux sont innocents, leurs demandes justes. Je ne vois
pas de sditions dans leurs assembles ; ce sexe faible dpend de vous, vous
pouvez tout sur lui, mais vous devez user avec modration de ce pouvoir. Je
demande labrogation de la loi.
La foule des femmes augmentait sans cesse ; aprs un long dbat, les dames
romaines remportrent la victoire sur le svre Caton, et toutes les tribus
prononcrent labolition de la loi.
Cette anne (558), Valerius, consul, dfit les Gaulois. Reprenant encore les
armes, ils prouvrent un nouvel chec, et Sempronius en fit un grand carnage.
Le dpartement de lEspagne tait chu Caton ; plus heureux dans ses efforts
contre les Espagnols que dans sa lutte opinitre contre la dcadence des murs
et contre le luxe des dames romaines, il remporta une victoire prs dEmpories,
et sempara dun grand nombre de places. Envieux de la gloire des autres il ne fit
pas compter la modestie au nombre de ses vertus. A son retour Rome, il se
vantait davoir pris plus de villes quil navait pass de jours dans son
dpartement.
Lanne 559, les Romains accomplirent un vu fait vingt-quatre ans avant. Ils
clbrrent le printemps sacr. Cette crmonie consistait dans le sacrifice quon
y faisait Jupiter de tous les animaux ns pendant cette saison.

Les snateurs, qui peu peu avaient cd tant de prrogatives utiles au peuple
romain, blessrent sans prudence les vanits de ce mme peuple, en sattribuant
aux spectacles des places distingues. On accusa de cette innovation Scipion
lAfricain, alors prince du snat, et qui en cette qualit, opinait le premier. Cette
faute lgre lui enleva laffection de linconstante multitude, effaa presque le
souvenir de ses grands services, et contribua dans la suite aux malheurs que
lingratitude et linjustice lui firent prouver. Ce grand homme ne tarda pas
sapercevoir de la diminution de son crdit. Il sollicita vainement le consulat pour
Scipion Nasica son parent. Le peuple lui prfra le frre de Flaminius qui jouissait
alors de toute sa faveur.
Scipion Nasica rpara, en Espagne dassez grands checs reus par le prteur
Digitius, successeur de Caton. Le consul Minutius dfit quarante mille Liguriens.
Cornlius Mrula battit les Gaulois.
On sattendait depuis quelque temps une guerre plus importante. Les
conqutes, et lambition dAntiochus le Grand, roi de Syrie, excitaient linquitude
et la jalousie des Romains. Ce prince stendait en Asie, menaait lEurope, et
donnait asile limplacable Annibal. Le ressentiment de Rome clata ds quelle
se vit dlivre de la guerre de Macdoine. La puissance des successeurs
dAlexandre en Asie et en Grce stait successivement affaiblie par leur
corruption et par leur mollesse. Ils avaient laiss dmembrer un empire dj trop
partag. Les royaumes de Pergame, de Bithynie et de Cappadoce staient
forms. Les Gaulois avaient conquis une partie de lAsie qui reut deux le nom
de Galatie. Loin de se runir pour sopposer de nouveaux dmembrements, les
rois dgypte et de Syrie, se disputant sans cesse la domination de la Palestine et
de la Clsyrie, saffaiblissaient mutuellement.
Lorsque Annibal envahit lItalie, trois jeunes monarques rgnaient en Orient :
Antiochus en Syrie , Philippe en Macdoine, Philopator en gypte.
Nous avons suivi tout lheure Philippe dans ses progrs et dans sa chute.
Antiochus, au commencement de son rgne, se laissa gouverner par Hermias et
Philopator par Sosybe, deux favoris lches et cruels. Leur tyrannie excita des
soulvements ; la Perse et la Mdie rvoltes proclamrent leur indpendance.
Antiochus, ouvrant enfin les yeux, saffranchit de sa servitude. Convaincu des
crimes de son ministre, il aurait d le faire juger, il le fit assassiner.
Cependant ses peuples lui donnrent le nom de Grand, parce quil subjugua les
rebelles, rtablit lordre dans lOrient, et reprit sur Philopator la Clsyrie, la
Jude et lArabie. Il ne put nanmoins vaincre les Parthes qui avaient reconduis
leur libert. Arsace, fils du fondateur de ce nouvel empire, rsista au roi de Syrie,
et le contraignit reconnatre sa couronne et son indpendance.
Le roi dgypte, Philopator mourut. Antiochus et Philippe avaient conclu un trait
dalliance, dont lobjet tait de dpouiller le nouveau roi, Ptolme piphane, de
ses tats. Le roi de Macdoine, arrt par la guerre que lui firent Rome, Attale et
les Rhodiens, ne put remplir les vues de son ambition. Le jeune roi dgypte
implora la protection de Rome, qui accepta la rgence de son royaume, et confia
lducation de ce jeune prince un Grec nomm Aristomne.
Antiochus, qui avait port ses armes jusquaux frontires dgypte, sarrta,
conclut la paix, maria sa fille Ptolme, et promit de lui rendre la Palestine. De
retour en Asie, il sempara dphse, conquit la Chersonse de Thrace, rebtit
Lysimachie, et forma le sige de Smyrne et de Lampsaque.

Ces villes se mirent sous la protection de Rome, qui fit auprs du roi de vaines
dmarches pour obtenir leur libert. Cependant Antiochus et les Romains
cachaient encore leur haine sous les apparences de lamiti. Rome ne voulait
point attaquer le matre de lAsie, avant davoir vaincu les Macdoniens, et
Antiochus attendait pour dvoiler les projets de son ambition, quil et soulev,
la Grce et fait reprendre les armes Carthage.
Depuis la paix conclue entre Rome et les Carthaginois, Annibal, dployant, autant
de talents comme administrateur et de fermet comme magistrat, quil avait
montr de gnie dans le commandement des armes, rtablit lordre dans les
finances de Carthage, sopposa vigoureusement la dcadence des murs et
punit avec svrit les dilapidateurs qui fondaient leur fortune sur la ruine
publique. Cette nouvelle gloire grossit le nombre de ses envieux et de ses
ennemis. Chez les peuples corrompus, la vertu brille sans clairer ; elle se trouve
toujours en minorit. La faction ennemie dAnnibal se vengea lchement de ce
grand homme, en laccusant auprs du snat romain de projets tendant
rallumer la guerre, et de correspondances secrtes avec Antiochus.
Scipion lAfricain donna en cette occasion un nouveau lustre sa renomme en
dfendant Annibal. Sa gnrosit choua contre lantique haine et contre la
basse jalousie des Romains. Le snat envoya une ambassade Carthage pour
demander quon lui livrt cet homme, dont le nom seul lui inspirait encore tant
deffroi. Les ambassadeurs, arrivs en Afrique, obtinrent du gouvernement
carthaginois ce quils dsiraient. Mais ils ne purent semparer de leur illustre
victime. Annibal, inform de lobjet de leur mission, sembarqua secrtement la
nuit, et se rendit Tyr, o il reut laccueil que mritaient sa gloire et son
malheur. De l il vint la cour dAntiochus ; il reprsenta ce monarque que les
Romains, puissants au-dehors, taient faibles en Italie ; que ctait l quil fallait
marcher, et quon ne pouvait les vaincre que dans Rome. Il offrait de se charger
de cette expdition, et ne demandait que cent galres, dix mille hommes de pied
et mille chevaux, tandis quAntiochus se rendrait en Grce, pour le suivre en
Italie quand il en serait temps. Il lui conseillait aussi de sallier intimement avec
Philippe.
Ce plan, tout la fois sage, hardi et digne du gnie dAnnibal, blouit dabord le
roi de Syrie ; mais Villius, ambassadeur romain, affectant avec adresse de voir
beaucoup Annibal, parvint le rendre suspect au monarque. Les courtisans firent
craindre au roi de Syrie la perte de sa gloire, sil la partageait avec un hros dont
le nom clipserait le sien. Les grandes penses ne peuvent germer et crotre que
dans les grandes mes ; si elles entrent dans un esprit troit, elles y sont
trangres ; et sen voient bientt chasses par des passions basses et vulgaires.
Antiochus, renonant la conqute de lItalie, ne soccupa que de celle de la
Grce, o les toliens lappelaient, et lui promettaient des succs faciles.
Rome, alarme de ses projets, lui envoya une ambassade pour len dtourner ;
et, comme elle venait de vaincre Philippe, se dpouillant de tout voile de
modration, elle fit entendre au roi de Syrie un langage fier et menaant qui ne
laissait de choix quentre la guerre et la soumission ; les ambassadeurs lui
dclarrent que, sil voulait rester en paix avec Rome, il devait abandonner ses
conqutes dans la Chersonse, ne point entrer en Europe ; rendre aux villes
grecques dAsie leur libert, et restituer au roi dgypte les pays dont il stait
empar.
Antiochus, indign de cette hauteur, rpondit quen reprenant la Chersonse il
navait fait que rentrer dans la possession lgitime dun tat conquis par

Sleucus sur Lysimaque ; que le sort des villes grecques devait dpendre de sa
volont et non de celle des Romains ; et que Ptolme recevrait la dot promise
lorsque le mariage convenu serait effectu, quau reste il conseillait aux Romains
de ne pas plus se mler des affaires de lOrient quil ne se mlait de celles de
Rome.
De part et dautre on tait trop loigne dintentions pour se rapprocher. Les
confrences furent rompues et la guerre dclare. Antiochus, tromp par les
promesses et par lardeur des toliens, marcha en Grce sans attendre la
runion de ses troupes dOrient. Il partit avec dix mille hommes, laissant derrire
lui Lampsaque et Smyrne dont il pouvait se rendre matre. Prenant ses
esprances pour des ralits, il crut, sans sen assurer, quun intrt commun lui
donnerait pour allis Carthage, Sparte et la Macdoine. Nabis, tyran de
Lacdmone, mourut ; Philippe, redoutant la force des Romains, se joignit eux.
Ptolme embrassa leur cause ; Massinissa leur envoya ses Numides, et
Carthage mme, dnonant Rome les projets dAnnibal, donna bassement des
secours son ternelle ennemie.
Les grands de la cour du roi de Syrie lavaient assur que tous les Grecs
voleraient au-devant de lui. Tromp par ces flatteries et par les promesses ds
toliens, il savana tmrairement, et ne trouva en Grce que des ennemis.
Cependant les premiers efforts de ses armes furent heureux : il prit Chalcis,
conquit lEube, et les toliens semparrent de Dmtriade.
Aprs ce succs, on dlibra sur les oprations de la campagne suivante. Annibal
voulait quon travaillt dtacher Philippe de lalliance romaine, et que profitant
des premires faveurs de la fortune, on portt la guerre en Italie. Son conseil ne
fut pas suivi. Les petites victoires suffisent la vant des hommes mdiocres ;
une plus grande gloire effraie leur faiblesse. Antiochus prit quelques places en
Thessalie, et passa lhiver en ftes Chalcis, o il oublia Rome et la guerre dans
les bras de la fille de son hte. Enflamm par les charmes de cette jeune
Grecque, il lpousa.
A la guerre toute perte de temps est irrparable. Le consul Manius Acilius partit
de Rome avec vingt mille hommes de pied, deux mille chevaux et quinze
lphants. Il arriva en Thessalie, joignit les troupes de Philippe aux siennes, et
reprit les places conquises par Antiochus. Le roi de Syrie, aussi lent que les
Romains taient actifs, navait pas encore reu les renforts quil attendait dAsie.
Les toliens ne lui fournirent que quatre mille hommes. Rduit dfendre le
dfil des Thermopyles, il y prouva la mme infortune que les Spartiates, sans y
montrer le mme courage.
Les Romains, retrouvant et suivant les sentiers qui avaient autrefois favoris la
marche de Xerxs et plus rcemment celle de Brennus, tournrent le dfil,
enfoncrent les Syriens, et dtruisirent presque totalement larme dAntiochus.
Ce prince vaincu senfuit Chalcis, o il ne ramena que cinq cents hommes, et
retourna promptement en Asie.
Caton se distingua tellement dans cette action, que le consul le chargeant den
porter la nouvelle Rome, lui dit : Vous avez rendu plus de services la
rpublique que vous nen avez reu de bienfaits.
Les flottes du roi furent battues par les Rhodiens ; le consul sempara de lEube.
Antiochus, ayant franchi la mer, se croyait en sret ; Annibal lui ouvrit les yeux,
et lui dit : Vous navez pas voulu occuper les Romains chez eux, vous serez
bientt oblig de les combattre en Asie et pour lAsie. Effray par cet avis, il

ferma lHellespont, fortifia Lysimachie, Sestos, Abydos, et rassembla toutes les


forces de lOrient pour les opposer aux vainqueurs.
Bientt la flotte romaine parut, dfit celle du roi, et la prdiction dAnnibal ne
tarda pas se vrifier.
Les consuls Cornlius Scipion et Llius sollicitaient tous deux lhonneur de
continuer et de terminer cette guerre. Llius, comptant sur les suffrages des
snateurs, obtint que dans une circonstance si importante, au lieu de tirer au
sort les dpartements, suivant lusage, on les laisserait au choix du snat. Mais
Scipion lAfricain, ayant dclar quil servirait dans quelque grade que ce ft,
sous les ordres de son frre, si on lui donnait le commandement, Cornlius
lemporta, et reut du snat le dpartement de la Grce, avec la permission de
passer en Asie.
Le consul, se conformant la sage politique de Rome, accorda une trve de six
mois aux toliens, et, amusant Philippe par de vaines esprances, obtint de lui
tout ce qui tait ncessaire la subsistance de larme. Traversant ainsi sa ns
obstacles toute la Macdoine, il sapprocha rapidement de la Chersonse.
La flotte syrienne venait de remporter une victoire sur les Rhodiens : mais ceuxci, rparant bientt leurs pertes, dfirent trente-huit vaisseaux phniciens que
commandait Annibal, et le bloqurent lui-mme dans Mgiste. Les revers
roidissent les mes fortes et dcouragent les princes faibles. Antiochus, au bruit
de lapproche des Romains, abandonna tout coup les ctes quil aurait pu
dfendre, et, retirant ses garnisons, ouvrit un passage facile au consul.
Priv des conseils dAnnibal, incertain sur le parti quil avait prendre, on
lentendit scrier : Je ne sais quel dieu me frappe de vertige, tout me devient
contraire ; je rampe devant les Romains, et leur sers de guide pour les conduire
ma perte.
Larme romaine entra en Asie, dont le matre dgnr leur offrit plutt limage
dun nouveau Darius que celle dun successeur dAlexandre. Avant de combattre,
il essaya de ngocier, et proposa un accommodement : Scipion rpondit que, sil
voulait la paix, il devait se soumettre, livrer ses vaisseaux, payer un tribut,
vacuer la Chersonse, satisfaire Ptolme, et abandonner tout ce quil possdait
en Asie en de du mont Taurus.
Dans un premier engagement de cavalerie, le fils de Scipion lAfricain, se laissant
entraner par son ardeur, avait t fait prisonnier. Antiochus le rendit son pre,
et sollicita son appui pour obtenir la paix des conditions plus favorables.
Scipion, touch de sa courtoisie, tait alors malade ; il conseilla au roi dviter
toute action dcisive jusquau moment o sa convalescence lui permettrait de se
rendre larme, prs de son frre. Antiochus, soit quil se vt trop serr par les
Romains, soit quil se confit trop la supriorit du nombre de ses troupes, ne
put ou ne voulut pas viter le combat.
Les deux armes se joignirent, et se livrrent bataille prs de Magnsie, Larme
romaine ntait forte que de trente mille hommes ; celle dAntiocbus comptait
quatre-vingt mille guerriers. On y voyait des Scythes, des Crtois, des Mysiens,
des Persans, des Arabes, des Lydiens, des Cappadociens, des Cariens, des
Ciliciens, des Gallo-Grecs. Il semblait avoir runi toutes les nations de lOrient
pour les faire assister au triomphe de Rome.
Le roi plaa au premier rang cinquante-quatre grands lphants, surmonts de
tours plusieurs tages, et garnies darchers et de frondeurs. Une longue file de

chars arms de faux les suivaient. Ds que le signal du combat fut donn, les
chars et les lphants se prcipitrent sur les Romains.
Ceux-ci, suivant le conseil dEumne, roi de Pergame, leur opposrent des
troupes lgres, qui, les harcelant coups de dards, les contraignirent de se
retourner et de prendre la fuite. Les chars culbutrent laile gauche dAntiochus ;
son centre fut mis en dsordre par les lphants furieux. Cependant le roi, la
tte de son aile droite, avait culbut les lgions qui taient devant lui, et les avait
poursuivies jusqu leur camp. L les Romains larrtrent et le forcrent se
retirer. Inform bientt de la dfaite de son centre et de celle de son aile gauche,
il prit la fuite. Les Romains, vainqueurs, firent un carnage affreux et un butin
immense. Cette bataille ne leur cota que trois cents hommes de pied et vingtcinq cavaliers. Antiochus perdit cinquante mille hommes : la reddition de toutes
les villes de lAsie-Mineure fut le rsultt de cette victoire.
Antiochus envoya des ambassadeurs Scipion : Votre triomphe, crivait-il aux
Romains, vous rend les matres de lunivers : loin de conserver quelque
animosit contre de faibles mortels, vous ne devez dsormais songer qu imiter
les dieux et montrer vtre clmence.
Scipion rpondit : La mauvaise fortune na jamais pu nous abattre ; la prosprit
ne nous enorgueillit point ; nous vous faisons aujourdhui aprs la victoire, les
mmes propositions que vous avez reues de nous avant le combat. Songez quil
est plus difficile dentamer la puissance des rois, que de la dtruire lorsquon lui a
port les premiers coups.
Aritiochus se soumit tout ; il abandonna lAsie en de du mont Taurus, paya
les frais de la guerre, donna son fils en otage aux Romains, et promit de leur
livrer Annibal et ltolien Thoas qui lui avait conseill de prendre les armes contre
Rome. Annibal, prvoyant quil serait sacrifi, schappa, et courut chercher
dautres asiles avec le dsir et lespoir de susciter aux Romains de nouveaux
ennemis.
Les gnraux de Rome firent brler les vaisseaux quAntiochus devait leur livrer.
Ce prince, dchu de sa grandeur, parcourut lAsie pour rassembler largent
quexigeaient les Romains. Il sempara des richesses dun temple ; et le peuple,
plus irrit de cette spoliation que de sa propre ruine, se rvolta contre lui, et
lassassina.
Depuis la dfaite de Philippe et celle du roi de Syrie, Rome tait devenue la
capitale du monde. On voyait accourir les rois, les princes, les dputs des
rpubliques et des villes de la Grce, de lAfrique et de lAsie. Ils venaient rendre
leurs hommages au snat, dont la seule volont renversait ou relevait leur
fortune. Il ratifia le trait de Scipion, rcompensa les services dEumne par le
don de la Lycaonie, des deux Phrygies, de la Mysie, de la Chersonse et de
Lysimachie. Rhodes obtint la Lycie et une partie de la Carie. Les villes grecques
dAsie recouvrrent leur libert. Dix commissaires nomms par Rome concilirent
tous ces intrts divers. Ces libralits aprs la victoire voilaient lambition de la
rpublique conqurante. Les peuples, dlivrs du despotisme, ne voyaient dans
leurs vainqueurs que des protecteurs gnreux, et lunivers volait au-devant dun
joug si doux, persuad que la libert publique devait tout esprer de Rome, et
que la tyrannie seule devait la craindre.
Jamais on ne vit un triomphe plus magnifique que celui de Scipion, qui reut
alors le nom dAsiatique. Il tala aux yeux des Romains toutes les richesses de
lOrient. Si les armes romaines envahirent lAsie, le luxe et la mollesse asiatiques

envahirent aussi lItalie ; et, de ces deux invasions, la dernire fut peut-tre la
plus funeste. Lune navait fait qubranler ds trnes ; lautre corrompit les
murs, et porta une atteinte mortelle aux vertus, sans lesquelles on ne peut
conserver longtemps la libert.
Manlius, successeur de Scipion, fora les passages des montagnes o staient
retranchs les Gallo-Grecs ; il les battit, conquit leur pays, et les dpouilla des
trsors enlevs parleurs rapines tous les peuples de lOrient.
On avait aussi se plaindre dAriarathe, roi de Cappadoce ; mais ce prince
pousa la fille dEumne, se rconcilia avec les Romains, et devint leur alli.
Pendant que Scipion subjuguait lAsie, son collgue Llius neut dautre
occupation que celle de contenir les Gaulois et les Liguriens. Les toliens, plus
clairs que les autres Grecs sur les vues ultrieures de Rome, prvoyaient que
la perte de leur indpendance serait le fruit des victoires de Scipion ; ils se
rvoltrent. Fulvius Nobilior, second par les pirotes, les dfit, sempara de la
ville dAmbracie, regarde comme la clef de leur pays, et les contraignit
demander la paix.
Dans ce temps le snat fit un acte de justice. Il livra Carthage deux jeunes
patriciens, Myrtilus et Manlius, qui avaient insult les ambassadeurs de cette
rpublique.
Les deux Ptilius, tribuns du peuple, excits, ce quon croit, par Caton,
accusrent Scipion lAfricain de pculat, et lui reprochrent davoir reu de
largent dAntiochus pour adoucir en sa faveur les rigueurs du trait.
Ainsi lenvie, ternelle ennemie de la gloire, rduisit le vainqueur dAnnibal et de
Carthage paratre devant le peuple comme accus. Aprs avoir entendu les
dclamations de ses adversaires, au lieu de se justifier, il scria : Tribuns du
peuple, et vous, citoyens, cest pareil jour que jai vaincu Annibal et les
Carthaginois. Venez, Romains, allons aux temples des dieux leur rendre de
solennelles actions de grces, et prions-les quils vous donnent toujours des
gnraux tels que moi.
Il monta au Capitole ; tout le peuple le suivit, et les tribuns confondus restrent
seuls sur la place avec leurs huissiers. Laccusation fut renouvele peu de temps
aprs ; mais Scipion, las de tant dinjustices, stait exil lui-mme Linterne, o
il mourut. Il voulut quon gravt sur sa tombe ces mots : Romains ingrats, vous
naurez rien de moi, pas mme mes os. Lamiti unit ses cendres celles du
pote Ennius quil avait protg dans ses jours de gloire, et qui ne Pavait pas
abandonn dans son exil, La jalousie gare plus que toute autre passion ; elle
empche de sentir quon immortalise sa propre honte en attaquant la gloire dun
homme immortel.
Tiberius Gracchus, quoiquil et t longtemps lennemi personnel de Scipion
lAfricain, fit cesser la procdure dirige contre lui, en dclarant quelle tait plus
humiliante pour le peuple que pour laccus. Ce gnreux tribun, sassociant ainsi
la gloire dun grand homme, pousa sa fille Cornlie, qui devint mre des
Gracques.
Les Ptilius, plus aigris que dcourags, firent rendre une loi pour que lon
restitut largent donn par Antiochus. Scipion lAsiatique, en vertu de cette loi,
fut condamn une amende. On vendit ses, biens, et tout leur produit ne suffit
au paiement de la somme quon exigeait de lui. Sa pauvret le justifia et
dshonora ses accusateurs.

La Ligurie navait dautre trsor que son indpendance et ses armes. Les consuls
milius et Flaminius les lui enlevrent. Les Romains, forcs dentretenir toujours
de nombreuses armes sur pied, et craignant que loisivet ne relcht la
discipline, les occuprent, dans les temps dinaction construire en Italie ces
grandes routes dont nous admirons encore aujourdhui la solidit. Cest ainsi que
la sagesse de Rome parvint conserver longtemps des soldats soumis,
infatigables et invincibles.
Laffluence des trangers commenait devenir charge la capitale ; on en fit
sortir douze mille Latins qui staient fait comprendre dans le dnombrement. On
reut Rome des plaintes dEumne et des Thessaliens contre Philippe qui stait
empar de quelques villes. Le snat envoya des commissaires pour juger cette
contestation. Le successeur dAlexandre le Grand se vit forc de comparatre
devant eux, et fut condamn provisoirement rendre les places quil avait prises.
Cette humiliation se dcida chercher les moyens de se venger et de
recommencer la guerre.
A cette mme poque, les Achens voulurent runir Sparte leur confdration.
Une partie des Lacdmoniens sy opposait ; le snat romain, pris pour juge,
entretint la division par des rponses quivoques, les Achens perdirent alors le
plus ferme appui de leur libert, le clbre Philopmen1. La mme anne, fatale
aux hros, vit mourir Scipion lAfricain Linterne, et Annibal en Asie. Ce grand
homme, retir chez Prusias, roi de Bithynie, avait combattu avec succs pour ce
prince contre Eumne, roi de Pergame, et cherchait rassembler des forcs pour
armer de nouveau lAsie contre les Romains. Ceux-ci firent craindre leur
vengeance au faible Prusias, et ce lche roi, trahissant son hte, son dfenseur
et son ami, rsolut de le livrer ses ennemis Annibal , voyant sa demeure
entoure de soldats, et nayant dautre espoir dchapper la captivit que par la
mort, sempoisonna : avec lui steignit le flambeau de la libert du monde ; on
nen vit plus quelques tincelles que chez les Achens ; mais ils taient trop peu
nombreux pour se rendre redoutables, et leur division accrut leur faiblesse.
Une faction, trop puissante chez eux, ne reconnaissait de loi que les ordres de
Rome, et perscutait comme rebelle la partie gnreuse de la nation qui prfrait
la destruction la dpendance. Le perfide Callicrate, dput des Achens
reprsenta au snat romain que sa domination en Grce ne serait jamais stable,
sil ne se dterminait fermement protger ses partisans et effrayer ses
ennemis.
Lorgueil romain suivit les conseils de ce tratre, et la Grce se vit couverte de
dlateurs qui achetaient les faveurs de Rome aux dpens de la fortune, du repos
et de la libert de leurs concitoyens.
La guerre continuait toujours en Espagne et dans le nord de lItalie. Marcellus
dfit et chassa une arme gauloise qui avait franchi les Alpes pour stablir dans
les environs dAquile. Les Liguriens se rvoltrent ; et Paul-mile les fit rentrer
dans lobissance, aprs en avoir fait un grand carnage. On rprima des rvoltes
en Sardaigne et en Corse. Le prteur Fulvius Flaccus remporta plusieurs victoires
sur les Celtibriens et Manlius sur les Lusitaniens.
Le besoin de mettre une digue aux progrs du luxe commenait se faire sentir,
et le tribun Ortius fit rendre une loi somptuaire pour modrer la dpense des
citoyens.
1 Anne 570 de Rome.

Les Espagnols, toujours vaincus, mais non subjugus semblaient, aprs chaque
dfaite retrouver de nouvelles forces. Le prteur Sempronius Gracchus gagna sur
eux quatre batailles sans pouvoir les rduire lobissance.
En 575, le consul Manlius. Porta les armes romaines dans lIstrie. Les peuples
belliqueux de cette contre, commands par leur roi bulon, surprirent le camp
du consul, et le contraignirent fuir ; mais comme ils se livraient la dbauche,
Manlius, inform de leurs dsordres, rallia ses troupes, attaqua les barbares, en
tua huit mille, et mit le reste en droute.
Le consul Claudius, son successeur, termina cette guerre par la prise de Nzarti,
capitale, de lIstrie. Les assigs, ayant perdu tout espoir de dfense, gorgrent
leurs femmes et leurs enfants la vue de larme romaine, et se turent sur
leurs cadavres. Le roi bulon leur donna lexemple en se poignardant.
Une guerre plus importante occupa bientt les forces et lambition de Rome.
Dmtrius, fils de Philippe, roi de Macdoine, lui avait t rendu par les
Romains : seul enfant lgitime du roi, il devait lui succder ; mais les vertus du
fils excitaient la jalousie du pre. Un prince, nomm Perse, n dune concubine,
fomenta leurs divisions. Il tendit des piges la mfiance de lun et linnocence
de lautre. Dmtrius perscut voulut fuir. Perse, second par des courtisans
corrompus, et profitant de quelques lettres imprudentes, trouva le moyen de
donner son projet de fuite la couleur dune conspiration. Philippe, tromp,
ordonna la mort de ce malheureux prince, et ne connut son erreur que lorsquil
ntait plus temps de la rparer. Priv dun si digne hritier, et dtestant trop
tard, la trahison de Perse, il voulait assurer le trne Antigone, neveu
dAntigone Gozon ; mais une mort soudaine, qui fut peut-tre le fruit dun
nouveau crime, vint le frapper, inopinment, et le fratricide Perse monta sur le
trne, objet de sa criminelle ambition.
Philippe, mditant une nouvelle guerre contre Rome, avait form le projet de
donner le pays des Dardaniens aux Bastarnes, peuple gaulois tabli alors sur les
rives du Boristhne. Ces barbares belliqueux lui avaient promis de faire une
irruption en Italie, et staient dj mis en marche pour accomplir leurs
promesses, lorsquils apprirent-la moite de Philippe. Ils sarrtrent, et, pour
sassurer des possessions qui devaient leur revenir, ils tombrent sur les
Dardaniens. Ceux-ci portrent leurs plaintes Rome ; Perse y envoya aussi des
ambassadeurs pour assurer le snat de ses dispositions pacifiques, et pour
solliciter son alliance. Mais en mme temps ses, missaires, rpandus dans
toutes les contres, cherchaient soulever contre les Romains la Grce et lAsie.
Rome lui envoya des commissaires ; il refusa de les entendre. Eumne, sur
lalliance duquel il comptait, dvoila tous ses plans au snat romain, qui lui
dclara la guerre.
Dans ce mme temps, Antiochus piphane, honteusement clbre par ses
violences contre les Juifs, faisait la guerre son neveu Ptolme Philomtor, roi
dgypte. La Palestine avait t le premier sujet de la contestation : lorsque
Antiochus vit les Romains engags dans une nouvelle guerre contre la
Macdoine, il tendit ses vues jusquau trne dgypte, et en entreprit la
conqute. Prusias garda la neutralit entre Perse et les Romains. Eumne et
Ariarathe mnagrent et tromprent les deux partis. Massinissa fournit des
troupes Rome ; Cotys, roi de Thrace, embrassa la cause du roi de Macdoine ;
Quintius, roi dIllyrie, lui offrit son alliance pour dnormes subsides.

Perse, ambitieux mais avare, brave par ncessit, mas faible par caractre, sut
mal employer le temps dont il aurait pu profiter, et les trsors que lui laissait son
pre. Des succs rapides lui auraient donn des allis ; il ngocia au lieu de
combattre. Les Romains profitrent de cette faute avec leur activit ordinaire, et
lapproche de leurs armes fit dclarer en leur faveur les Achens, les Rhodiens,
les Botiens et la plupart des Grecs.
La guerre commena sous le consulat de Licinius Crassus et de Cassius Longinus.
Perse, stant empar de plusieurs villes en Thessalie aurait d marcher
rapidement contre Licinius, dont larme peu nombreuse, se trouvait fatigue par
les mauvais chemins de lpire ; il lui laissa le temps de reposer ses troupes, de
sapprocher de Larisse, situe sur les rives du Pne, et de se joindre cinq mille
hommes que lui envoyait Eumne.
La cavalerie des deux armes se livra un combat o les Romains, abandonns
par les toliens, se virent forcs de prendre la fuite. Si Perse et fait alors
avancer sa phalange, il aurait probablement complt sa victoire ; mais il
sarrta, et Licinius se retira sans avoir prouv de pertes considrables.
Perse, vainqueur, demanda la paix aux mmes conditions que son pre avait
accepts aprs sa dfaite. Licinius lui rpondit firement quil ne lobtiendrait
quen se rendant discrtion. Quintius Marcuis, son successeur, entra sans
prcaution en Macdoine, et, stant engag imprudemment au milieu des
montagnes il se trouva enferm de tous cts. Sa perte semblait invitable,
lorsquune terreur panique saisit Perse, qui se retira Pidna, laissant son
royaume ouvert lennemi.
Les Rhodiens, alarms ds progrs de Rome, tentrent quelques dmarches pour
prserver la Macdoine de sa ruine et pour sauver lindpendance de la Grce.
Ces tentatives neurent dautres rsultats que de leur attirer la haine de Rome.
Les Romains, malgr les fautes de Perse, firent peu de progrs en Macdoine.
Le roi rassur par quelques avantages, se dfendit avec plus dactivit, harcela
ses ennemis, et ses armes obtinrent des succs.
Le snat, prvoyant que si cette guerre se prolongeait, elle pourrait runir contre
lui les peuples et les rois que ses triomphes avaient humilis, sentit la ncessit
de nommer un gnral habile. Paul-mile, depuis plusieurs annes, semblait
oubli par ses concitoyens et se consolait de leur ingratitude en vivant retir
dans une campagne, occup de lducation de ses enfants, et cultivant les lettres
et la philosophie.
Le peuple le nomma consul, et lui donna le dpartement de la Macdoine. Ce
grand homme mritait la confiance publique par la svrit de ses vertus comme
par ltendue de ses talents. Strict observateur des lois, et zl dfenseur des
murs antiques, il sopposait aux innovations. Les rvolutions, disait-il, ne
commencent point par de grandes attaques contre les institutions, mais par de
lgers changements dans lobservation des lois. On renverse bientt ce quon ne
respecte plus. Aussi maintenait-il avec rigueur la discipline dans larme et la
pratique des crmonies religieuses.
On vit avec surprise quun homme si vertueux rpudit sa femme dont on vantait
le mrite : Regardez, dit-il, vous napercevrez aucun dfaut ma chaussure ;
moi seul, je sais o elle me blesse. Il donna les deux fils quil avait eus de cette
premire femme, lun Fabius, et lautre Scipion, qui les adoptrent, et ne
garda chez lui que ses enfants du second lit. Le fils de Caton pousa sa fille.

Paul-mile, habile dans ses manuvres, sage dans ses plans, rapide dans
laction, vit toujours la fortune suivre ses armes. Il dfit plusieurs fois les
Gaulois, remporta deux victoires en Espagne, et subjugua les Liguriens. On lui
refusa le consulat, mrit par de si glorieux services. Ce fut la cause dune
retraite qui dura quatorze ans. Les dangers publics le rappelrent ; et lorsque les
Romains voulurent rtablir leurs affaires en Macdoine, ils le nommrent consul.
Il avait alors soixante ans.
Arriv dans sa maison Rome, il y trouva sa petite fille Porcia qui pleurait ; et
comme il lui en demandait la cause, cette enfant lui dit en lembrassant : Eh !
ne savez-vous pas que notre Perse est mort ? (ctait le nom de son chien.) Ma
fille, dit Paul-mile, jaccepte le prsage.
Oblig de haranguer le peuple, selon la coutume, il sexprima en ces termes :
Autrefois jai sollicit le consulat pour mon propre honneur : vous me le donnez
aujourdhui pour votre utilit ; je ne vous ai donc aucune obligation de mavoir
nomm. Si vous en croyez un autre plus capable que moi, je lui cde volontiers
la place ; mais si vous men jugez le plus digne, bornez-vous dornavant
mobir ; cessez de vouloir, suivant votre usage, fronder ceux qui en savent plus
que vous et conseiller ceux qui vous commandent.
A son arrive en Macdoine, son premier soin ft de rtablir la discipline : il
chercha ensuite les moyens de pntrer dans ce royaume, dont les dfils
taient peu praticables et bien gards. Fabius Maximus, son fils, et Scipion
Nasica, envoys cet effet la tte de corps dtachs, parvinrent drober leur
marche aux ennemis, les tourner, et ouvrir le passage larme.
Aprs ce succs, Nasica pressait Paul-mile de marcher rapidement sur lennemi,
et de lui livrer bataille ; le vieux gnral lui dit : Je serais ardent comme vous si
jtais votre ge ; mais les victoires que jai remportes et les batailles que jai
vu perdre mont appris quil ne fallait mener au combat les soldats quaprs les
avoir fait reposer.
Perse occupait une forte position prs de la mer, au pied du mont Olympe.
Bientt les deux armes furent en prsence. Le fleuve nipe les sparait. Le
hasard, selon quelques historiens, une ruse de Paul-mile, selon dautres,
acclra le passage du fleuve et l moment du combat. Une bte de somme,
stant chappe, traverse le fleuve : les Grecs et les Romains entrent dans la
rivire, les uns pour sen emparer, les autres pour la reprendre. Ce qui ne
semblait dabord quun jeu devient une escarmouche, lescarmouche une action,
et laction une bataille.
Les Romains, ayant franchi le fleuve, renversent facilement les troupes lgres
de Perse et linfanterie de ses allis ; mais, rencontrant enfin la phalange, ferme
comme un rempart inexpugnable, serre comme fine muraille et toute hrisse
de fer, leurs longs efforts chourent contre cette forteresse vivante.
Les Macdoniens, dont les rangs ne pouvaient se rompre, enfonaient leurs
longues piques dans les boucliers des Romains ; et rendaient inutiles leurs
courtes pes. Furieux de cette rsistance, Salius, officier lgionnaire, jette son
enseigne au milieu des ennemis ; ses soldats se prcipitent sur la phalange, mais
leur ardeur hroque ne peut enfoncer ce corps impntrable : tous prissent
sans lentamer.
Cette redoutable phalange, marchant sur les vaincus, avance lentement, mais
avec ordre, rpand devant elle la mort et leffroi, et force les Romains la

retraite. Paul-mile, indign de se voir pour la premire fois contraint reculer


devant lennemi dchire sa cotte darmes, reproche aux soldats leur mollesse, et
parvient les rallier. Cependant la phalange, dans le dessein de profiter de son
succs, poursuit sa marche. Paul-mile saperoit que le terrain ingal quelle
parcourait la dsunit et quelle perd dans ce flottement la masse qui faisait sa
force.
Le gnral romain saisissant ce moment favorable, partage ses soldats en petites
troupes et leur ordonne de pntrer dans les intervalles de la phalange. On obit,
on se prcipite avec rapidit sur les Grecs, les cohortes romaines entrent dans
les vides que laissait la phalange ; ce grand corps, une fois entam, fut bientt
vaincu. Les Romains ntaient plus repousss par une fort impntrable de
piques : ces piques mmes, ds que lon combattit corps corps, devenaient
plus embarrassantes quutiles pour les Grecs qui tombaient sans dfense sous
des pes courtes et massives de leurs ennemis.
Marcus Caton, fils du censeur, perdit la sienne dans la mle. Ses amis, le
couvrant de leurs boucliers, se prcipitrent avec lui dans les rangs
macdoniens, et retrouvrent son glaive. On fit un tel carnage des soldats de
Perse, que la rivire tait teinte de leur sang. Ils perdirent vingt-cinq mille
hommes dans cette bataille. La fameuse phalange y prit presque tout entire.
On regrettait le jeune Scipion qui ne paraissait plus. Paul-mile, malgr sa
victoire, tait plong dans une profonde affliction. La nuit ramena ce jeune
guerrier, fils de Paul-mile, adopt par Scipion lAfricain, et destin dtruire
Carthage et Numance. Avec trois de ses compagnons il avait toujours poursuivi
les ennemis, et reparut couvert de leur sang.
Perse, vaincu, jeta sa cotte darmes, sa robe de pourpre, et prit la fuite. Arriv
Pella, il poignarda deux de ses concubines qui lui reprochaient ses fautes. Les
tyrans lches et cruels craignent encore plus la vrit que lennemi.
Paul-mile subjugua toute la Macdoine. Les Romains, toujours superstitieux,
racontaient que lorsquil sacrifiait Amphipolis, la foudre vint allumer le bois
plac sur lautel.
Perse stait retir Samothrace. Son amiral lui vola es trsors. A lapproche
des Romains qui le poursuivaient, il voulut se sauver par une fentre : ne
pouvant y parvenir, il se rendit Octavius, et demanda quon le ment Paulmile.
Ce gnral, le voyant paratre, se leva et alla au-devant de lui, versant mme de
gnreuses larmes sur son infortune. Mais ce prince prouva quil ne savait pas
faire respecter son malheur ; car il se prosterna aux pieds de Paul-mile,
embrassa ses genoux, et employa pour le flchir le plus humble langage.
Le Romain, indign de cette faiblesse, lui dit : Misrable ! quand tu devrais
accuser la fortune de tes revers, tu labsous par ta lchet. Je vois que tu
mrites ton malheur, et que tu tais indigne du trne. Tu me rends presque
honteux de ma victoire. Il y a peu dhonneur vaincre un homme tel que toi, et
si peu fait pour nous combattre. Apprends que les Romains respectent le
courage, quelque revers quil prouve, et mprisent la bassesse, mme lorsque
la fortune la couronne.
Il releva cependant le roi et le fit garder honorablement. Rest seul ensuite avec
ses amis, il leur dit : Ah ! que lhomme est insens sil senorgueillit de sa
prosprit, et sil compte sur les faveurs de linconstante fortune ! Vous venez de

voir mes pieds ce roi qui nagure gouvernait un puissant empire. Il y a peu de
jours ce prince commandait une nombreuse arme ; une foule de courtisans
encensaient sa vanit : aujourdhui captif et solitaire, sa subsistance dpend de
la charit de ses ennemis. Le monde retentissait des hommages rendus la
mmoire dAlexandre le Grand ; nous venons en un seul jour de renverser son
trne et sa famille. Romains, profitez dune si grande leon ; abaissez cette fiert
que vous inspire la victoire ; songez lincertitude de lavenir, et attendez avec
modestie les rsultats dune prosprit dont aucun de nous ne peut prvoir la
suite.
Paul-mile parlait en vrai philosophe, et cependant, telle est la faiblesse humaine
! ce sage lui-mme, passant peu de temps aprs Delphes, et y voyant un
pidestal destin recevoir une statue dor du roi Perse, ordonna quon y mt la
sienne, disant quil tait raisonnable que le vaincu cdt sa place au vainqueur.
Lamour-propre, toujours matre des hommes, corrompt les forts par lorgueil, et
les faibles par la vanit.
Paul-mile, de retour Rome, reut le prix de ses exploits. Son magnifique
triomphe dura trois jours. Le premier, deux cent cinquante chariots parurent aux
yeux des Romains, chargs de tableaux, de meubles prcieux et de statues. Le
second, ils virent dfiler autant de chars remplis darmures, dont lclat, le
mouvement et le bruit inspiraient encore une sorte deffroi : on croyait entendre
sagiter les armes des vainqueurs de Darius ; on admirait ensuite un nombre
prodigieux de coupes magnifiques, et sept cent cinquante vases remplis de
monnaies dor et dargent.
Le troisime jour claira la marche de cent vingt taureaux couronns, suivis de
chars qui portaient une coupe dor de dix talents consacre aux dieux, et la
vaisselle dor du monarque vaincu, ainsi que ses ornements royaux. On vit enfin
les enfants du roi, tendant les mains au peuple pour implorer sa piti, et Perse
lui-mme, en robe noire, les yeux baisss, et entour de ses principaux officiers,
dont ls larmes exprimaient le dsespoir et la honte.
Ce faible monarque avait demand Paul-mile de ne point le faire paratre ce
triomphe. Le Romain, se moquant de sa lchet, rpondit : Il me demande une
grce qui ne dpend que de lui.
A la suite du roi captif parurent des officiers portant quatre cents couronnes dor.
Enfin tous les regards contemplrent avec admiration Paul-mile assis sur son
char, vtu dune robe de pourpre raye dor, et portant sa main un rameau de
laurier. Les soldats qui lentouraient chantaient en marchant des hymnes de
triomphe :
Le consul, touch du triste sort de Perse, obtint du snat quon le ferait sortir de
prison, et quil serait retenu avec gard dans une maison particulire. Il est des
adoucissements pour le malheur et non pour la honte ; linfortun roi de
Macdoine se laissa mourir de faim, ainsi que deux de ses enfants ; le troisime,
nomm Alexandre, se fit dabord menuisier, sinstruisit aprs dans les lettres
romaines, et occupa dans la suite une place de greffier.
Paul-mile qui navait rien rserv pour lui de son immense butin, apporta tant
de richesses au trsor public, que le peuple romain fut dcharg de tout impt
jusquau commencement de la guerre dAuguste contre Antoine.
Lorsque Paul-mile sortit du consulat, on le nomma censeur. Peu de temps aprs
une mort sa mort subite termina son heureuse vie. Ce grand homme, que tant

de victoires navaient point enrichi brillait dun tel clat de vertu que non
seulement ses concitoyens, mais ses anciens ennemis mme, les Liguriens, les
Espagnols et les Macdoniens, qui se trouvaient Rome, assistrent ses
funrailles, et se disputrent lhonneur de porter son corps au tombeau.
Ses enfants ne trouvrent dans son hritage quune somme tout au plus gale
cent mille francs de notre monnaie.
Aprs la conqute de la Macdoine, tous les rois et tous les peuples semblrent,
comme Perse, suivre le char triomphal de Paul-mile. Ils se htrent denvoyer
des ambassadeurs Rome, les uns pour protester de leur fidlit, les autres pour
justifier une conduite quivoque.
Les Rhodiens perdirent la Carie et la Lycie. On exila en trurie mille Achens,
dont le seul tort tait de vouloir dfendre leur libert ; soixante-dix villes de
lpire se virent livres au pillage. On rduisit en esclavage cent cinquante mille
pirotes : en tolie, la faction vendue aux Romains, stant empare de
lautorit, massacra cent cinquante personnes distingues da parti contraire. Les
familles de ces malheureuses victimes se plaignirent vainement ; les meurtriers
furent absous par le snat romain, qui, fier de sa force, ne croyait plus
ncessaire de suivre la justice.
La faiblesse des peuples et la bassesse des rois trangers augmentaient son
arrogance. Presque toutes les fautes reproches la tyrannie peuvent tre
attribues la servilit des victimes, qui la flattent tant quelle les pargne, et
qui ne laccusent que lorsquelles en sont frappes.
Quand le roi Prusias parut au snat, il sy montra avec le bonnet daffranchi,
demanda humblement les ordres des snateurs, et les appela ses dieux
sauveurs. La honte, dit Polybe lAchen, mempche de rapporter tout entier le
discours de ce lche monarque.
Le snat se trouva enfin importun de cette foule desclaves couronns ; et
comme il ne voulait ni recevoir Eumne ni le dsobliger, il dfendit, par un
dcret, tous les rois de venir Rome.
Ce mme snat envoya des ambassadeurs en Asie, avec lordre de brler les
vaisseaux du roi de Syrie. Il sadjugea larbitrage des diffrends quexcitait dans
ce pays la succession au trne, et partagea lhritage de Ptolme entre
Philomtor et Physcon. Lun obtint lgypte et lautre la Cyrnaque et la Libye.
Les Juifs, perscuts par Antiochus piphane, se rvoltrent contre lui et contre
ses successeurs. Rome, qui devait un jour les dtruire, les protgea dabord,
garantit leur libert, et les reconnut comme amis et comme allis. Elle soutint
ensuite en Asie un imposteur, nomm Alexandre Bala, et le mit en possession du
royaume de Syrie.
Aprs plusieurs rvolutions presque toutes fomentes ou protges par la
politique du snat, les Sleucides perdirent leurs tats qui furent rduits en
province romaine. Mais, pendant leur dcadence, lempire que les Parthes
avaient fond en Perse et en Mdie fit de rapides progrs, stendit depuis
lEuphrate jusquau Gange, et devint par la suite formidable aux Romains, dont
lambition trouva dans ces peuples belliqueux une barrire inexpugnable.
Ce qui prouve la perspicacit dAnnibal, lorsquil conseillait Antiochus le Grand
dattaquer les Romains dans Rome, cest quau moment mme o la puissance
romaine se montrait si redoutable et si menaante en Afrique, en Asie, en Grce
et en gypte ; elle tait encore facile branler en Italie. Les Gaulois, qui

avaient incendi Rome, ne pouvaient saccoutumer vivre sous ses lois. Les
Liguriens, les truriens, les Samnites, portaient son joug avec peine. Que
nauraient-ils pas fait, appuys par un puissant alli, puisque, isols, ils tentaient
sans cesse des efforts gnreux pour briser leurs chanes et recouvrer leur
indpendance ! Ce ne fut qu force de victoires coteuses que Scipion Nasica
parvint subjuguer totalement la Cisalpine. La nation des Boens se laissa
exterminer plutt que de se soumettre.
Les prteurs et les proconsuls romains, bravant la svrit des censeurs, la
rigueur des dcrets du snat, et mprisant lantique simplicit de murs qui
rendait si belle et si pure la gloire des Cincinnatus, des Fabius et des Scipion, se
livrrent une honteuse avidit, opprimrent par leurs concussions les provinces
conquises, et poussrent la rvolte les peuples vaincus ; car le dsespoir fait
renatre le courage. Les Espagnols surtout, plus fiers et plus impatients du joug
que les autres peuples, reprirent les armes, et vengrent souvent leurs injures
dans le sang de leurs oppresseurs.
Plusieurs lgions furent tailles en pices par les Celtibriens ; les armes
romaines, environnes dennemis, ne faisaient pas une marche sans prils, et ne
passaient presque pas un jour sans combats. La jeunesse de Rome dcourage,
ne voulait plus servir dans cette contre belliqueuse, o lon comptait autant
dennemis que dhabitants. Le snat nosait ni rtracter des ordres ncessaires,
ni svir contre une dsobissance gnrale. Le fils de Paul-mile, Scipion
milien, indign de la faiblesse de ses compatriotes, offrit de servir en Espagne,
dans quelque emploi que ce ft. Cet exemple gnreux enhardit les hommes les
plus timides ; la honte chassa la crainte, et la leve se fit avec rapidit.
Le sort donna le dpartement de lEspagne au consul Licinius Lucullus. Lorsquil y
arriva, il trouva, que le proconsul Marcellus venait daccepter une paix
dsavantageuse dicte par les Celtibriens. Il nosa point la rompre ; mais, dans
lespoir de senrichir, il attaqua les Vaccens sans motif et sans autorisation.
Ayant assig une de leurs places, elle capitula. Au mpris de la capitulation, il
massacra vingt mille de ses habitants, et vendit les autres. Passant ensuite dans
la Lusitanie pour secourir le prteur Sulpicius Galba qui venait dy tre battu, il
exera les plus affreux ravages dans cette contre. Galba la pillait aussi de son
ct. Plusieurs peuples, effrays, esprant trouver leur salut dans lalliance de
Rome, la sollicitrent. Galba leur indiqua un lieu dassemble ; et lorsque leur
bonne foi les eut conduits dans le pige quil leur tendait il les fit envelopper et
massacrer par ses soldats.
Ce crime excita dans Rome une juste indignation. A son retour, Galba fut cit
devant le peuple ; mais la grande quantit dor quil apportait le fit absoudre.
On voit dj ce que devenait Rome conqurante ; la corruption minait sa vertu,
seule base solide de grandeur. Ses murs se dpravaient comme sa politique.
Dj, en 567, le snat stait vu oblig dabolir les bacchanales. Autrefois ces
ftes consacres Bacchus, navaient pour objet que de se livrer la joie,
dinterrompre les travaux par les plaisirs, et de clbrer les dons dune divinit
qui, selon la croyance du temps, prsidait aux vendanges. Sous ce prtexte, il se
forma une socit infme qui se livrait la licence la plus effrne. Des
rassemblements nombreux, composs dhommes et de femmes, sabandonnaient
aux plus affreux dsordres. Au milieu des tnbres de la nuit, la lueur des
flambeaux, ces forcens commettaient toutes sortes de crimes. Plusieurs
citoyens distingus disparurent ; beaucoup prirent par le poison ; la pudeur des
femmes ft outrage. Pour couvrir ces forfaits, pour touffer les cris des

mourants, on teignait les lumires, et on faisait retentir les airs du bruit des
trompettes et de hurlements pouvantables.
On rvla toutes ces iniquits au snat : le consul Posthumius, charg dinformer
et de punir, trouva que sept mille personnes de lun et de lautre sexe avaient
pris part ces horreurs. Ceux quon arrta furent envoys au supplice ; les
autres sy drobrent par lexil ou par une mort volontaire.
Lexprience des dsastres causs par les maladies contagieuses napprenait
point aux Romains soccuper des prcautions ncessaires pour les prvenir. En
578, la peste fit tant de ravages dans Rome, que, selon Tite-Live, les cadavres
restaient par monceaux dans les rues. Ces flaux nempchaient point
laccroissement de la population, la marche rapide du luxe et les progrs des
arts.
Le pote Trence, qui commenait alors briller dans la capitale, du monde, ami
de Llius et de Scipion, fit connatre le premier aux Romains la perfection du
style. Sa premire pice fut joue un an aprs la conqute de la Macdoine.
Avant lui, Plaute avait mrit par sa verve comique les suffrages du peuple et le
pote Ennius, stait vu riger une statue. La vanit de plusieurs particuliers
remplissait la ville de monuments quils se faisaient lever. Les censeurs, Scipion
Nasica et Popilius Lnas, ordonnrent dabattre toutes les statues dont le snat
navait point approuv lrection.
Ce mme Popilius Lnas, envoy en gypte, traa firement avec sa baguette un
cercle autour dAntiochus, vainqueur, et lui dfendit den- sortir avant davoir
promis dvacuer le royaume que ses armes avaient conquis. Ce monarque obit.
En souffrant une telle insolence, les rois et les peuples perdaient le droit de se
plaindre de lambition romaine.
En 596, les Dalmates, autrefois dpendants de lIllyrie, proclamrent leur libert,
et firent incursions dans les pays voisins que protgeait lalliance romaine. Le
snat demanda satisfaction, ne lobtint pas, et dclara la guerre.
Le consul Marcius Figulus, battu dabord par les barbares, rpara depuis sa
dfaite par quelques succs. Scipion Nasica, son successeur, termina la guerre
par la prise de la capitale du pays, et refusa modestement le triomphe que le
snat lui dcernait, et le titre dempereur que ses soldats voulaient lui dfrer.
(Ctait le nom que les lgions accordaient leurs gnraux aprs la victoire.)

Caton le censeur, dont la vieillesse augmentait la rigidit, se montrait toujours


lennemi implacable de toute innovation ; sans distinguer celles qui taient utiles
et invitables. Sopposant aux progrs des lumires comme ceux du luxe, il
pronona au milieu du snat un discours vhment, dont lobjet tait de faire
chasser de Rome Carnade, Critolas et Diogne, philosophes et orateurs
clbres, quAthnes envoyait dans la capitale du monde pour y suivre une
ngociation. Il voulut faire bannir les mdecins, disant quils effminaient les
corps sous prtexte de conserver la sant. Les hommes sentent mieux la
ncessit de gurir leurs maladies ou leurs erreurs ; selon lavis du censeur, la
philosophie se vit exiler, ruais la mdecine triompha de Caton.
Pour la premire fois, la fin de ce sicle, les Romains portrent la guerre audel des Alpes, et battirent les peuples gaulois, liguriens dorigine, qui avaient
attaqu la ville de Marseille, allie constante de Rome.

CHAPITRE ONZIME
UN objet plus important fixa bientt lattention du monde. La paix qui existait
depuis cinquante ans entre Rome et Carthage fut rompue. Linexcution du trait
servit de prtexte cette nouvelle guerre, dont la ruine totale des Carthaginois
tait le but. On avait stipul dans ce trait que Carthage rendrait Massinissa les
possessions quelle lui avait enleves. Ce prince, comptant sur la partialit de ses
allis et sur la faiblesse de ses ennemis, leva ses prtentions, au-del de ses
droits, et sempara de Leptine, ainsi que dautres places qui ne lui appartenaient
: pas. Les Carthaginois se plaignirent Rome, et rclamrent ou lobservation du
trait, ou la permission de se dfendre contre celui qui voulait lenfreindre. Le
snat envoya des commissaires en Afrique, avec lapparente intention de rendre
justice, et dans le dessein rel de fomenter la discorde.
Caton le censeur se trouvait parmi ces commissaires. Orateur loquent, guerrier
intrpide, historien savant, rpublicain svre, il mrita sa renomme par ses
talents ; mais, trop passionn pour la puissance de sa patrie, il ncoutait plus la
justice ds quelle lui semblait oppose aux intrts de la grandeur romaine ; de
plus Caton ternissait ses vertus par un dfaut incompatible avec la vraie gloire.
Jaloux dun hros, il navait jamais pu supporter la supriorit de Scipion. Les
Carthaginois lui reprsentrent maladroitement que la moindre infraction du
trait serait une injure faite la mmoire du plus grand des Romains, qui lavait
sign. Il nen fallut pas davantage pour ranger Caton du parti de Massinissa.
A son retour Rome, il ny parla que des richesses que conservait Carthage, de
la beaut de ses ports, de la force de ses vaisseaux, du nombre imposant de ses
soldats ; et la ncessit de consommer la ruine de cette ville rivale lui semblait si
vidente que, sur quelque affaire quon opint, il concluait toujours par ces mots
: Je pense surtout quil faut dtruire Carthage.
Scipion Nasica combattait fermement cet injuste avis : ce Romain, distingu par
ses exploits, ne parvint pas la renomme brillante des autres Scipion ; mais il
acquit une gloire plus pure et plus rare. Dans une circonstance importante, le
snat et le peuple le reconnurent unanimement pour le plus honnte homme de
la rpublique. Ce sage snateur sentait que, pour maintenir dans Rome la force
des lois et des murs, il fallait conserver et non dtruire la seule puissance
capable dexciter son mulation, et que si lon voulait arrter les progrs de sa
corruption, il fallait ralentir ceux de ses conqutes. Lexistence de Carthage tait
ses yeux une digue salutaire contre le dbordement des vices et contre le
relchement de la discipline. Il sadressait la raison, et Caton parlait aux
passions ; le dernier fut seul cout.
Carthage, attaque, et ne pouvant obtenir justice, prit les armes. Le jeune
Scipion milien, destin par le sort la dtruire tait alors ambassadeur prs de
Massinissa. Il fut tmoin dune bataille que ce prince, g de quatre-vingts ans,
livra aux Carthaginois, et dans laquelle, dployant la force de la maturit et
lardeur de la jeunesse, il remporta une victoire signale.
Le snat, entran par Caton, dclara la guerre Carthage pour avoir attaqu un
prince alli de la rpublique. Les consuls embarqurent les lgions, et se
rendirent en Afrique. Aprs leur dpart, les ambassadeurs de Carthage, arrivs
Rome, dclarrent au snat que leur rpublique se soumettait la discrtion du
peuple romain. On leur rpondit quils conserveraient leurs lois, leurs terres et

leur libert sous la condition denvoyer trois cents otages Lilybe, et de faire
tout ce que leur prescriraient les consuls. Dans cette rponse artificieuse, indigne
dun gouvernement grand et fort, on ne stait servi que des mots de cits, de
lois et de terres ; on ne parlait pas de la conservation des villes : la destruction
de Carthage tait rsolue.
Le consul Marcius Censorinus reut Lilybe les ambassadeurs, et leur dit quil
leur rpondrait Utique, o il dbarqua bientt la tte de quatre-vingt mille
hommes. Leffroi les prcdait ; Utique, ne voulant pas se laisser entraner dans
la ruine des Carthaginois, abandonna leur cause, et se donna aux Romains.
Les magistrats de Carthage vinrent humblement demander au consul ce quil
exigeait deux. Il leur commanda de lui livrer toutes les armes et toutes les
machines de guerre que possdait leur rpublique, et que la protection de Rome
lui rendait dsormais inutiles.
Cet ordre rigoureux rpandit la consternation ; cependant on obit. Lorsque le
consul se vit matre de tous les moyens de dfense de ses ennemis, il leur dit :
Je vous loue de votre prompte obissance ; connaissez prsent les volonts du
snat et du peuple romain. Ils vous ordonnent dabandonner Carthage et de vous
tablir dans le lieu que vous choisirez, pourvu quil soit dix milles des ctes.
Le plus faible ennemi devient redoutable lorsquil est rduit au dsespoir. Lexcs
du malheur ressuscita le courage des Carthaginois ; lamour de la patrie runit
les factions : trente mille bannis menaaient alors Carthage, elle les rappela, et
donna le commandement de ses troupes leur chef Amilcar. La fureur forgea des
armes, lindustrie cra des machines, les cheveux des femmes fournirent des
cordages. Hommes, enfants, vieillards, tout devint soldat.
Le consul ne sattendait aucune rsistance. Se croyant sr du succs de sa
perfidie, il navait point press ses oprations ; et lorsquil marcha enfin contre
des esclaves quil regardait comme soumis, il trouva des ennemis intrpides et
une nation debout et sous les armes.
Repouss dans plusieurs assauts, il se vit bientt attaqu son tour, et reut
dassez grands checs. Asdrubal, gnral carthaginois, brla la plus grande partie
de la flotte des Romains ; et, pour mettre le comble ces revers, la peste se
rpandit dans leur camp et lindiscipline dans leur arme.
Tandis que Rome rencontrait en Afrique des obstacles imprvus, un jeune
aventurier lui enlevait la Macdoine quelle avait laiss se gouverner
rpublicainement et par ses propres lois. Cet imposteur, nomm Andriscus, se
faisait passer pour le fils de Perse. On larrta dabord ; mais il schappa et
leva une arme en Thrace. Les Macdoniens le reconnurent et le placrent sur le
trne. A leur tte, il justifia son audace par quelque vaillance, et conquit la
Thessalie. Les lgions quon envoya contre lui furent tailles en pices, et le
gnral qui les commandait prit dans laction.
Lanne suivante, Ccilius Metellus, plus habile ou plus heureux, remporta deux
victoires sur les Macdoniens. Andriscus, vaincu, se sauva chez le roi de Thrace,
qui le livra aux Romains.
Dans le mme temps, les Achens et les Spartiates se firent la guerre. Rome
voulait humilier les Achens, qui, seuls dans la Grce, montraient encore quelque
esprit de libert. Un dcret du snat, favorable Sparte, dtacha cette ville, ainsi
quArgos et Corinthe, de la ligue achenne. Cette dcision arbitraire excita le
ressentiment des confdrs rassembls alors Corinthe. Ils clatrent en

menaces coutre les commissaires romains, et maltraitrent les envoys de


Sparte.
Le snat, dont les forces taient occupes de la guerre dAfrique et de celle
dEspagne, croyant devoir dissimuler son courroux, entama des ngociations
avec les Achens. Ils prirent sa modration pour de la faiblesse, sassocirent les
Botiens, et continurent la guerre contre Sparte.
Dius, chef de leur confdration, consultant plus son amour pour la libert et sa
haine contre les Romains que les forces de son pays, rejetait toutes les
propositions de paix que lui faisait Metellus qui travaillait alors rtablir lordre
en Macdoine. Ce Grec, digne des anciens temps, mais dplac dans son sicle,
bravait les remontrances du Ploponnse puis ; il excitait tous les Grecs au
soulvement, leur rptant sans cesse que pour tre libre il suffisait de le
vouloir. Ce mot tait fort et vrai ; mais, pouvait-il ignorer que cette volont
ferme, qui donne et garantit la libert, nexistait plus dans la Grce amollie et
divise ?
Metellus marcha contre lui, enfona ses troupes du premier choc, et les mit en
droute. Dius, dcourag par ce revers, courut Mgalopolis, et sy tua, aprs
avoir gorg sa femme et ses enfants.
Les Achens abandonnrent Corinthe, dont une faible garnison dfendit
lexistence avec un courage digne dune meilleure fortune. Mummius, qui venait
de succder Metellus, attira les ennemis dans
un pige, les dfit, leur coupa
la retraite, entra dans Corinthe, massacra les habitants, vendit les femmes et les
enfants, enleva les vases, les statues, les tableaux, et livra la ville aux flammes.
La libert en province grecque prit avec Corinthe ; la Grce fut rduite en
province romaine, sous le nom dAchae.
Le consul Calpurnius Pison avait succd en Afrique Marcius Censorinus et
Manilius. Il ne montra pas plus de talents, et nobtint pas plus de succs. Lespoir
de Carthage renaissait avec ses forces. Elle couvrait la campagne dune arme
nombreuse, sa flotte devenait formidable ; plusieurs rois dOrient lui
promettaient leur alliance. Rome commenait concevoir une inquitude fonde.
Dans ce moment Scipion milien, qui avait servi avec clat en Grce, en
Espagne, en Afrique, qui stait montr le premier sur les remparts de plusieurs
villes prises dassaut, et dont la vaillance active et sage venait de prserver
dune ruine totale larme des consuls, lorsque Phanas, gnral carthaginois, se
voyait au moment de semparer du camp romain ; Scipion, fils du grand Paulmile, adopt par lillustre vainqueur dAnnibal, revint Rome pour solliciter
modestement ldilit. La confiance publique, jugeant son mrite et, non son
ge, lui donna le consulat, et, sans tirer les provinces au sort, lui assigna le
dpartement de lAfrique.
Arriv la tte de larme, il ne soccupa dabord qu rparer ses pertes et
rtablir la discipline. Marchant ensuite rapidement contre larme africaine il la
dtruisit presque entirement.
Ayant aprs, dans un combat naval, dispers la flotte des ennemis, leur dernier
espoir, il resserra la ville par ses travaux, poussa ses attaques avec vigueur, et
sempara dun quartier qui lui ouvrait les autres ; et, aprs un assaut o lon
combattit six jours et six nuits sans trve et sans repos, il se vit enfin matre de
Carthage et la rasa totalement. Cinquante mille hommes, enferms dans la
citadelle, capitulrent et se dispersrent dans la campagne. Les bannis et les
rfugis, qui nespraient aucune clmence, se brlrent avec le temple qui leur

servait de refuge. Leur chef seul, Asdrubal, se rendit, et tandis quil demandait
genoux la conservation dune existence achete aux dpens de lhonneur, il
entendit les maldictions de sa femme, qui, aprs lui avoir reproch sa lchet,
se jeta dans les flammes avec ses enfants, et prit aux yeux dun poux si peu
digne delle et de Carthage.
Le snat romain dfendit, sous dhorribles imprcations, de rebtir cette cit,
dont sa haine, aurait voulu pouvoir effacer le nom comme la puissance. Son
territoire fut donn Utique. On dit que Scipion, qui ret, aprs la ruine de
cette ville, le surnom de second Africain, se rappelant, sur les dbris de
Carthage, la splendeur et la destruction de Troie, pressentir celle de Rome, et
versa des larmes.
Massinissa et Caton taient morts avant ces vnements et ne purent jouir de la
ruine de leur ennemie. Massinissa en mourant, changea Scipion de la tutelle de
son fils Micipsa. Carthage et Corinthe prirent toutes deux, 145 ans avant JsusChrist, lan 608 de Rome, 3859 du monde, 363 depuis lexpulsion des Tarquin.

CHAPITRE DOUZIME
An 609 de Rome
ROME, victorieuse en Europe et en Afrique, vit triompher la fois, dans ses
murs, Scipion le deuxime Africain, Metellus le Macdonique et Memmius,
lAchaque. Les grands peuples ne rsistent pas plus que les grands hommes
livresse dune haute fortune.
Quelle vertu pouvait prserver dorgueil tant de citoyens illustrs par des
triomphes, tant de guerriers dcors de couronnes civiques, morales, nobles prix
dactions hroques, et chargs des riches dpouilles prises sur lennemi ; enfin
tant de snateurs et de personnages consulaires, qui avaient tous gagn des
batailles, forc des villes, subjugu des peuples, et vu des rois leurs pieds !
La runion des vainqueurs de lAsie, de lEurope et de lAfrique, la renomme de
leurs exploits et les hommages des nations et de leurs monarques, et les riches
tributs que leur envoyaient tous les princes, devaient exciter la fiert des
Romains, tourdir leur raison, et bannir promptement jusquaux traces de
laustre vertu et de lantique simplicit des beaux jours de la rpublique.
La plus belle poque de lhistoire romaine commence aprs linvasion de Pyrrhus,
lorsque les murs cessrent dtre rustiques et sauvages, sans cesser dtre
pures. Elle finit avec la troisime guerre punique. Tant que les Romains eurent
craindre pour leur existence, soumis aux principes de la religion et aux rgles de
la justice, on vit toujours chez eux lintrt priv confondu avec lintrt gnral.
Ce fut alors que ce peuple tonnant, fort et passionn comme une faction, ainsi
que le dit Montesquieu, invincible par son union, dut inspirer autant dadmiration
que de crainte. Mais Carthage dtruite, lEspagne vaincue ; lItalie soumise, la
Grce subjugue, lAsie conquise, dlivrrent le peuple romain de tout danger. Il
ne connut plus de frein pour ses passions. Les digues taient rompues, le torrent
stait dbord, les citoyens, qui avaient longtemps combattu pour se dfendre
et ensuite pour conqurir, nemployrent bientt plus leurs armes qu se
disputer entre eux les fruits de leurs conqutes et les jouissances de la

domination. En vain quelques Hommes vertueux voulurent opposer les murs au


luxe, lamour de la patrie lambition et la justice la violence, leur voix se
perdit dans le tumulte des passions.
Rome va donc nous prsenter un nouveau spectacle. Nous ny verrons plus les
palmes de la gloire sur la charrue de Cincinnatus ; la modestie et la pauvret
nembelliront plus les triomphes des Fabius et des Paul-mile : les consuls, les
dictateurs, nopposeront plus leurs vertus rpublicaines la licence du peuple,
lorgueil des grands. La force remplacera la justice, et la fortune seule recevra
lencens quon offrait la libert.
Nous quittons ce snat rempli de sages et de hros, que Cyras comparait un
conseil de rois, et nous allons raconter les querelles sanglantes de ces nouveaux
matres du monde, ambitieux, cupides, cruels, voluptueux, dchirant le sein de
leur patrie pour satisfaire leur avarice ; et forant les lgions et leurs allis ne
combattre que pour le choix dun matre.
La corruption, quoique rapide, ne mina cependant ltat que par degrs. On ne
viola dabord les lois que par ambition, et lambition conserve encore quelque
apparence de la vraie gloire. Mais lorsquau mpris des anciennes lois et des
anciennes coutumes, les grands, enrichis par le pillage et par la ruine des
provinces, habitrent des palais vastes comme des villes, firent, cultiver leurs
terres par des lgions desclaves, et possdrent des trsors plus considrables
que ceux des rois, le vice le plus, funeste et le plus bas, lavarice, devint la
passion dominante : on sacrifia la justice, les murs et la patrie au vil dsir de
senrichir. De ce moment il ny et plus de vertu ; tout fut vendre ou acheter.
On devenait factieux pour arriver la richesse ; riche, on corrompait les citoyens
pour conserver le pouvoir et lopulence, et chacun ne servit plus ltat, mais un
parti. Ds lors la chute de la rpublique tait invitable et prochaine. Les
proscriptions de Marius et de Sylla devaient suivre de prs la sdition des
Gracques ; la tyrannie de Sylla prparait la dictature de Csar, et lempire
dAuguste.
Nous aurons pourtant encore, dans ces jours de dcadence, occasion dadmirer
quelques vertus courageuses qui luttaient contre le vice triomphant, et un grand
nombre dhommes clbres par leurs talents, par leur courage et par leurs
exploits. Heureux sils avaient consacr tant de grandes qualits au salut dune
patrie quils illustrrent par leur courage, et quils dchirrent par leurs
dissensions : mais le retour lordre et la libert tait impossible. On descend
facilement de la vertu au vice et de la libert la servitude ; mais cest une
pente quon ne remonte pas.
Les causes de la grandeur des Romains se trouvaient plus dans leurs murs que
dans leur lgislation, et le changement de coutumes dtruisait tout. Condillac a
trs bien remarqu que rien ntait dtermin dune manire fixe dans le
gouvernement de Rome. Tous les droits du peuple et du snat taient incertains
et contests ; les pouvoirs distribus sans prcision ; les censeurs, les tribuns,
les consuls exeraient alternativement une autorit presque arbitraire. Souvent
on nommait un dictateur pour luder les lois ; mais la simplicit des murs, la
temprance, le dsintressement et lamour de la patrie supplaient tout. Les
dissensions mmes des ordres entretenaient lmulation, et fortifiaient ltat au
lieu de lbranler. Tout tait habitude, mme la vertu.
On ne peut supposer quun corps nombreux puisse tre anim pendant cinq
sicles du mme gnie. On doit donc attribuer laccroissement de Rome au

hasard qui fit suivre dabord par ncessit un plan auquel on sattacha ensuite
par habitude.
Dans les premiers temps, les Romains, faibles et entours dennemis, se virent
obligs, pour augmenter leurs moyens de dfense, de sallier avec les vaincus.
Employant toujours depuis le mme systme, ils se servirent des Latins et des
Herniques pour subjuguer les Volsques et les Toscans. Ds que lon reconnut
lutilit de leur alliance, tous les peuples la recherchrent. Sagonte limplora
contre Carthage, Marseille contre les Gaulois, les toliens contre Philippe, les
gyptiens contre les Sleucides. Cest ce qui fit la fortune de ce peuple
dominateur. On laurait redout comme conqurant, on vola au-devant de lui
comme protecteur.
Les Romains laissaient aux cits leurs lois ; aux rois leurs trnes ; appels
constamment au secours dun peuple contre une faction, dun prince contre ses
concurrents, ils gouvernrent plutt en juges et en patrons quen dominateurs :
et leur puissance tait fort tablie, lorsque, srs de leur force, ils cessrent de la
dguiser.
Presque tous les gouvernements ont plus de routine que de plan ; on les dtruit
plutt en changeant les coutumes quen modifiant les lois. La lgislation de
Rome, avait continuellement vari pendant plusieurs sicles, et sa libert restait
entire. Elle fut dtruite ds que le luxe changea ses murs.
La premire contre o lavarice romaine chercha une riche proie et fit de
nombreuses victimes, ce fut lEspagne. Les fiers habitants de ce pays, rvolts
contre la cupidit et contre linjustice des proconsuls et des prteurs, se
dfendaient avec un courage digne dune meilleure fortune ; et lEspagne, depuis
soixante-quatorze ans, toujours ravage, souvent vaincue, navait jamais t
totalement soumise. Quelques annes avant la destruction de Carthage, un
simple berger, nomm Viriate, ayant runi sous ses ordres quelques vagabonds
et quelques brigands, ennoblit ses armes en soulevant la Lusitanie, et en
combattant pour lindpendance de sa patrie. Fabius Maximus, frre de Scipion
et fils de Paul-mile, obtint dabord quelques avantages sur lui, mais il ne sut
point en profiter. Viriate augmenta ses forces, disciplina ses troupes, gagna
plusieurs victoires, et le consul, forc de traiter dgal gal avec un ptre, lui
accorda une paix honorable.
Le snat, qui commenait ne plus respecter la justice, autorisa Cpion,
successeur de Fabius rompre le trait. La guerre recommena, et le gnral
romain, corrompant les ambassadeurs de Viriate, fit assassiner dans son lit le
brave guerrier quil navait pu vaincre.
Le peuple de Numance, ferme et belliqueux, stait toujours montr le plus fidle
alli de Viriate. Aprs avoir battu Q. Pompius, les Numantins attaqurent et
mirent en droute Mancinus. Ils pillrent son camp, et auraient dtruit son arme
tout entire, sans la sagesse et lintrpidit de Tiberius Gracchus. Ce jeune
guerrier, qui avait dj acquis beaucoup de gloire en montant le premier sur les
murs de Carthage, couvrit la retraite des lgions, et sauva leurs dbris en
ngociant avec Numance et en concluant avec elle un trait que Mancinus signa.
Le snat ne ratifia point cette paix ; et malgr les reprsentations dune foule de
Romains qui dclaraient devoir leur, salut cette convention, on la rompit, et
Mancinus, charg de chanes, fut livr aux Numantins. Larrt ne porta que sur
lui ; la faveur populaire sauva Gracchus ; ainsi que les officiers qui avaient,
comme lui, particip cette pacification. Larme romaine, commande par

Mutus, dfit les Lusitaniens et les Galiciens, mais elle choua contre Numance.
Lpide, son successeur, sans autre motif que celui du pillage, attaqua les
Vaccens qui habitaient le pays quon nomme aujourdhui royaume de Lon ;
ceux-ci repoussrent vaillamment cette injuste agression, mirent les lgions en
fuite, et les dcouragrent tellement par cet chec que, depuis ce moment, le
nom seul des Espagnols les faisait trembler.
Les leves sopraient difficilement pour lEspagne, et lavarice seule portait les
patriciens briguer ce commandement. Les deux consuls le sollicitaient ; lun
tait avare et lautre pauvre : Scipion sopposant leur nomination, dit que lun
tait trop riche et lautre pas assez.
Les succs des insurgs augmentaient leur audace. Larme romaine perdait la
fois ses conqutes, son courage et sa discipline. Dans cette circonstance critique
le snat et recours au talent de Scipion lAfricain. lu consul pour la deuxime
fois, il passa en Espagne, rallia les troupes, rtablit lordre et la rgle, vita les
affaires dcisives, et changea la guerre en affaires de postes, dont les succs
partiels ranimrent lardeur et la confiance du soldat.
Il marcha ensuite contre Numance, et linvestit ; mais comme les Espagnols
staient aguerris, et se montraient encore plus hardis que les Romains, il ne
voulut point risquer dassaut. Se bornant donc dfendre ses lignes et
repousser les sorties de la garnison, il sempara de tous les passages, et bloqua
exactement la ville.
Les Numantins, rduits bientt la plus affreuse disette, proposrent une paix
honorable. Scipion voulut quils se rendissent discrtion. Ils le refusrent, et
demandrent pour toute grce au gnral romain de leur livrer bataille pour
quils pussent au moins prir les armes la main.
Un nouveau refus changea leur consternation en dsespoir. Ils sortirent tous de
leurs murailles, et se prcipitrent sur les retranchements avec une telle furie
que, malgr la force de sa position Scipion eut besoin de tout son courage et de
tout son talent pour les repousser. Enfin, aprs quinze mois dune rsistance
opinitre, les Numantins privs de tout secours et de tout espoir, mirent le feu
leur ville, et prirent avec toutes leurs richesses dans les flammes.
Il ne resta aucun vestige de cette fameuse cit que Bossuet appelle la seconde
terreur des Romains. Elle tait situe dans la vieille Castille, prs de Soria. On ne
vit au triomphe de Scipion que cinquante de ses habitants. Numance fut dtruite
lan de Rome 621.
Rome ne jouit pas longtemps du repos que semblaient lui garantir tant de
victoires. Lesprit de faction ne tarda pas troubler une prosprit dont la
jouissance tait loin dtre galement partage entre le peuple et les patriciens.
Deux frres, Tiberius et Caus Gracchus, clbres par leur courage, par leur
talents, par leur loquence et par leurs malheurs, embrassrent la cause
populaire, excitrent de grands troubles dans leur patrie, rpandirent un vif clat
sur leur nom et donnrent au monde un triste exemple des vicissitudes de la
fortune, du danger des factions, de lesprit vindicatif des grands, et du peu de
compte quon doit faire de la faveur de la multitude.
Ils taient petits-fils de Scipion lAfricain et beaux-frres du second Africain qui
avait pous leur sur. Cornlie leur mre se rendt, aussi clbre par ses
hautes vertus que son pre et que ses fils par, leurs actions. Lorsquelle devint
veuve de Sempronius Gracchus, Ptolme, roi dgypte, lui offrit son sceptre et

sa main. Sa fiert ne voulut point descendre au trne. Les citoyens romains se


croyaient alors suprieurs aux rois :
Cornlie, trouvant sa gloire dans ses vertus, ses plaisirs dans ses devoirs,
ddaignait le luxe des dames romaines, et leur disait souvent que ses enfants
taient ses joyaux et sa parure. Lducation quelle leur donna les leva audessus des autres citoyens, fortifia, leur me, dveloppa leurs talents, mais, en
mme temps, leur inspira la fiert, laudace et lardeur qui les perdirent. On
laccusa mme de les avoir pousss aux factions en leur disant : On ne me
nomme jamais que la belle-mre de Scipion ; quand aurez-vous assez de gloire
et de puissance pour quon mappelle avec honneur, la mre des Gracques.
Tiberius, orn de tous les dons de la nature et de la fortune, charmait les regards
par une rare beaut : il sattirait lamour des soldats par sa bravoure, et
ladmiration de ses concitoyens par son loquence ; ses brillants exploits
lavaient illustr en Afrique et en Espagne, les liens du sang et de lamiti
lunissaient aux plus grands personnages de la rpublique. Tout concourait
lattacher au parti des patriciens ; mais le dsaveu que fit le snat du trait quil
avait conclu avec Numance pour sauver larme, larrt injuste port contre
Mancinus son gnral, et les reproches humiliants dont il se vit lui-mme alors
lobjet, lirritrent contre les grands, et le jetrent dans le parti populaire.
Son frre Caus partageait tous ses sentiments, et ne lui tait point infrieur en
talents ; mais Tiberius, plus doux, plus adroit, plus modr, sinsinuait dans les
curs par la persuasion : Caus, vhment, emport songeait plus convaincre
qu toucher ; la raison semblait parler par la bouche du premier, lautre avait
lloquence fougueuse des passions. La mme diffrence se trouvait aussi dans
leurs caractres. Tiberius tait simple dans ses murs, temprant dans ses
gots ; Caus, avide de plaisirs, sy livrait avec excs ; et sa violence levait
quelquefois tellement le son de sa voix que, connaissant ce dfaut, il plaait la
tribune derrire lui un musicien qui lavertissait de prendre un ton plus
convenable et plus doux.
Les lois rendues en diffrents temps pour sopposer la trop grande
concentration des fortunes taient tombes en dsutude. Les patriciens avaient
envahi la plupart des terres conquises ; le domaine devait en affermer une partie
aux pauvres, moyennant une faible redevance. Les riches firent hausser cette
rente, et, par ce moyen, empchrent la multitude de prendre ces fermes.
Quelques grands, plus habiles et plus audacieux, cessant mme de dguiser leur
avare injustice mprisrent la loi qui dfendait tout citoyen de possder plus de
cinq cents arpents. Ils ne daignrent mme pas se servir de prte-noms et ils
exploitrent ou affermrent publiquement les plus vastes possessions.
Dcourags par ces usurpations, et accabls de misre, les pauvres plbiens se
dgotaient de la guerre ; et renonaient mme lever et nourrir leurs
enfants. De sorte que peu peu, lItalie, dpeuple dhommes libres, ne se
voyait presque plus couverte que de barbares et desclaves qui labouraient les
terres des riches. Llius, ami de Scipion, voulut porter des remdes ce
dsordre ; les intrigues des snateurs rendirent ses tentatives inutiles, et il nen
retira dautre fruit que le surnom de sage, donn par la reconnaissance du
peuple.
Tiberius, revenant dEspagne, fut vivement touch du spectacle de misre et de
dpopulations quoffraient ses regards les campagnes dtrurie. Le dsir de
ramener la justice et lgalit, et peut-tre aussi lespoir de se venger des

snateurs, le dterminrent briguer le tribunat. Il lobtint, et proposa une


rforme dans la lgislation.
Deux philosophes, Diophane et Blossius, lexcitrent cette entreprise. Il se vit
mme encourag dans son dessein par le consul Mutius Scvola, par le
souverain pontife Crassus et par Appris Claudius qui lui avait donn sa fille en
mariage.
Presque toujours les premiers pas des rformateurs sont sages ; mais bientt les
obstacles quils rencontrent les irritent et -la passion les emporte au del du but.
Ldit prsent par Tiberius tait modr : au lieu de punir les usurpateurs des
terres conquises, il leur faisait rembourser par le trsor public le prix de leurs
acquisitions. Tous les bons citoyens reurent avec applaudissement cette loi ;
mais elle excita la haine des riches avides ; ils sy opposrent, et calomnirent
les intentions de Tiberius, laccusant hautement de vouloir renverser la
rpublique par ses innovations. Le tribun repoussa vivement leurs attaques. Je
ne conois pas, disait-il, quau milieu dune ville libre on rende la condition du
peuple pire que celle des animaux froces. Quand ces implacables ennemis des
hommes veulent se livrer au repos, ils trouvent des retraites sres dans leurs
antres, des asiles paisibles dans les forts ; tandis que les citoyens, qui exposent
sans cesse leurs jours pour le salut et pour la gloire de leur patrie, se voient
privs, la fin de leurs travaux, de logement et de subsistance ; et, sils
jouissent encore de lair et du soleil, cest que la cupidit de leurs oppresseurs ne
peut les leur ravir.
coutez cependant nos superbes consuls, nos orgueilleux prteurs, quand ils
haranguent les soldats au jour de bataille : ils leur parlent comme des
hommes fortuns qui possdent tous les biens de la vie. Nest-ce pas une
raillerie insultante que de les exhorter combattre pour nos autels, quand ils
nont pas de foyers ; pour les palais de Rome, quand il ne leur reste pas une
cabane ; pour une patrie opulente qui ne leur laisse aucun hritage ? Privs de
tout, quont-ils dfendre ? Ils ont conquis les vastes contres qui enrichissent la
rpublique, et ils nen sont que plus pauvres. Leur sang a pay ces trsors
auxquels on ne leur permet pas de participer. La veille dun combat, on leur
donne le titre de matres du monde ; le lendemain du triomphe, on leur conteste
quelques arpents des royaumes quils ont conquis.
Lloquence du tribun lui conciliait les suffrages du peuple. Le snat, ne pouvant
lui rsister ouvertement, gagna un de ses collgues, nomm Marcus Octavius,
qui dclara que la loi donnerait naissance beaucoup dinjustices, quelle
bouleverserait les proprits, romprait les contrats et les transactions, et quainsi
lintrt public sopposait son adoption.
Suivant lusage, lopposition dun seul tribun empchait toute dlibration.
Tiberius, irrit de cet obstacle, proposa peu de jours aprs un autre dit, plus
favorable au peuple et plus svre contre lavarice des grands. Il demanda que la
loi qui ne leur permettait pas de possder plus de cinq cents arpents ft enfin
excute, et quon en distribut sans dlai lexcdant aux pauvres. Arrt de
nouveau par la rsistance dOctavius, il employa, pour le ramener son avis,
toutes les armes de lloquence ; mais, ne pouvant le convaincre ni le toucher, il
fit ordonner, par le peuple, tous les magistrats, de cesser leurs fonctions
jusquau moment o la loi serait dfinitivement rejete ou approuve. Excutant
lui-mme cet ordre, il posa son sceau sur la porte du trsor public, afin que les
questeurs nen pussent rien tirer. Cette rsolution hardie excita la fureur des

patriciens ; ils jurrent sa perte : on en vit mme plusieurs qui, se travestirent


sans pudeur, et cherchrent, sous un obscur dguisement, loccasion et les
moyens de lassassiner.
Gracchus, inform de leurs desseins, se mit en garde contre eux, et porta sous
sa robe un poignard pour dfendre sa vie.
Le jour de lassemble du peuple tant arriv, Octavius persista dans son
opposition, malgr les prires de Tiberius et les larmes des citoyens qui le
conjuraient de ne pas les sacrifier leurs ennemis.
Gracchus dit au peuple que deux magistrats, gaux en autorit et opposs en
opinions sur une affaire aussi importante, ne pouvaient rester en place sans
compromettre la tranquillit publique ; quun tel dissentiment menaait ltat
dune guerre civile, et quil fallait ncessairement dposer lun des deux.
Le peuple adopta cet avis. Le lendemain, dix-sept tribus ayant dj donn leur
voix contre Octavius, Tiberius le conjura de renoncer son opposition ; mais
comme il ne put le ramener son sentiment, le scrutin continua ; et Octavius fut
dpos. Le peuple, dans sa colre, se porta mme contre lui dindignes
traitements que Tiberius eut beaucoup de peine faire cesser. Il est aussi facile
de mettre en mouvement la multitude que malais de la contenir.
On adopta la loi propose par Gracchus, et, pour en surveiller lexcution, le
peuple le nomma commissaire, ainsi, que son frre, et Appius Claudius.
La haine des snateurs redoublait de violence, et les faisait souponner de tous
les attentats quannonaient leurs menaces. Un ami de Tiberius tant mort
subitement, le peuple accusa les patriciens de lavoir assassin, et se porta en
foule ses funrailles. Tiberius, dans le dessein dchauffer la multitude contre
ses ennemis, parut devant elle en deuil, lui apporta ses enfants, et supplia le
peuple de les prendre, ainsi que leur mre, sous sa protection, contre la fureur
des riches qui avaient jur sa perte.
Sur ces entrefaites Attale, roi de Pergame, ayant lgu Rome son royaume et
ses biens, Tiberius proposa un dit qui ordonnait quon distribut aux pauvres les
terres de ce pays et les trsors du roi. Quant aux villes, il dcidait que le snat
ne pourrait prononcer sur leur sort, et que le peuple en disposerait par une loi.
Ce dcret porta au dernier degr lanimosit du snat contre Gracchus. Pompius
lui reprocha hautement davoir reu du roi Attale une robe de pourpre, un
sceptre, et laccusa daspirer la royaut. Linjuste dposition dOctavius donnait
aussi dans le peuple quelques ennemis Gracchus, et son loquence parvint
difficilement calmer les esprits que cette violence contre un collgue avait
mcontents.
Lanne de son tribunat expirait ; Tiberius stait trop compromis pour rentrer
sans pril dans le rang de simple citoyen. Il crt ncessaire de se faire de
nouveau lire tribun, et, pour y parvenir, ses amis lui conseillrent de flatter la
multitude en lui prsentant des lois plus populaires encore que celles quil avait
fait adopter. Il proposa donc dabrger le nombre des annes du service militaire,
dautoriser lappel devant le peuple des sentences de tous les juges, et de
composer les tribunaux dun nombre gal de chevaliers romains et de snateurs.
Ctait bouleverser les anciennes institutions, et renverser par la passion dun
moment la raison des sicles. Aussi, lorsquon commena recueillir les
suffrages, Gracchus saperut que ses adversaires se trouvaient en majorit.
Rompant alors la dlibration sous prtexte que lassemble ntait pas assez

nombreuse, il la convoqua pour l lendemain, et reprsenta si vivement les prils


auxquels son amour pour le peuple exposait sa vie, quun- grand nombre de
citoyens dressa la nuit des tentes autour de sa maison pour l garder.
Au point du jour, de sinistres prsages vinrent aggraver ses inquitudes. Il
existait en ce temps peu desprits assez forts pour se dfendre de la plus purile
superstition. Les poulets sacrs refusrent la nourriture : Tiberius, sortant de sa
maison, se heurta violemment le pied contre une pierre qui fit couler son sang.
Ayant fait quelques pas, il vit en lair deux corbeaux qui se battaient, et dont lun
laissa tomber un caillou sur lui. La crainte de ses amis arrtait sa marche ; mais
le philosophe Blossius lui ayant reprsent quil deviendrait la rise de ses
ennemis si lon pouvait dire que la vue dun corbeau avait empch le petit-fils
de Scipion de remplir ses devoirs, il rougit de sa faiblesse, et courut su Capitole,
o le peuple le reut avec enthousiasme.
Au milieu de ce tumulte de clameurs et dapplaudissement, un snateur de ses
amis, Flavius Flaccus, lui ayant fait signe quil voulait lui parler, traversa la foule,
et lavertit que les patriciens et les riches avaient arm leurs esclaves, et
staient dcids le faire prir.
Tiberius dnona cette conspiration au peuple. Ceux qui taient prs de lui
saisirent les javelines des huissiers ou sarmrent des btons quils purent
trouver. La multitude plus loigne, et qui ne pouvait lentendre, stonnait de ce
mouvement dont elle ignorait la cause. Tiberius, voulant lui faire comprendre le
danger qui le menaait, portait vivement ses deux mains sur sa tte. Quelquesuns de ses ennemis, ayant aperu ce geste, coururent au snat, et dclarrent
que Tiberius demandait au peuple le diadme.
Ce rapport, adress la haine, devait la trouver crdule. Nasica proposa de
prendre des mesures promptes pour exterminer laudacieux qui aspirait la
tyrannie. Le consul rpondit quaucun citoyen ne devait mourir sans avoir t
jug, et quon devait observer les lois mme contre ceux qui voulaient les
enfreindre.
Nasica, enflamm de colre, scria : Puisque le premier magistrat ne veut rien
faire. Pour le salut de la rpublique, que ceux qui veulent la sauver me suivent !
Retroussant en mme temps sa robe, et la ployant autour de son bras, il sort
prcipitamment de lassemble. La plupart des patriciens le suivent ; leurs clients
nombreux les accompagnent, et se saisissent de leviers quils trouvent, des
meubles quils brisent. La fureur leur fait de tout des armes. Ils montent au
Capitole ; la vue de tant de personnages consulaires intimide une partie de la
foule ; lautre, frappe, est mise en fuite. Tiberius, abandonn, cherche se
sauver, mais, heurt dans sa course, il tombe. Comme il voulait se relever,
Publius Saturius, un de ses anciens collgues, et Lucius Rufus se jettent sur lui
et le tuent.
Trois cents personnes prirent dans cette sdition, la premire, depuis lexpulsion
des rois, qui et fait rpandre le sang dans Rome.
La mort de Gracchus nteignit point la haine de ses ennemis, ils ne permirent
pas son frre de lensevelir. Son corps fut jet dans le Tibre : on fit mourir sans
forme de procs plusieurs de ses partisans, et on enferma le rhteur Diophane
dans un tonneau rempli de serpents qui terminrent sa vie.
Blossius, ayant comparu devant les consuls, dit quil avait cru remplir son devoir
en obissant Tiberius son ami.

Quaurais-tu donc fait, dit Nasica, sil tet command de mettre le feu au
Capitole ? Jamais, rpondit-il, Tiberius ne maurait donn un tel ordre. Mais
cependant, reprit un des consuls, sil te let command ? Je laurais, fait,
rpliqua-t-il, tant convaincu quun tel homme ne pouvait mordonner rien qui ne
ft utile au peuple romain. Sa fermet le sauva, il se rfugia en Asie, o il se
donna lui-mme la mort, aprs la dfaite dAristonicus, qui, par ses conseils,
stait empar du trne de Pergame.
Le snat, pour apaiser les esprits, ne sopposa plus au partage du domaine public
; mais sa condescendance nteignit point les ressentiments. Le peuple
dissimulait peu ses dsirs de vengeance, et, il menaait Nasica de lappeler en
justice. Poursuivi par la haine publique, il se fit donner un commandement en
Asie, o il mourut bientt prs de Pergame, accabl de chagrins et peut-tre de
remords. La haine du peuple stendit jusqu Scipion lAfricain, parce quil avait,
disait-on, blm la conduite de Gracchus.
La rvolte des esclaves stait renouvele dans le mme temps en Sicile, et le
feu de cette rbellion stendait en Italie et en Grce. Matres de le ville dEnna,
leur arme slevait deux cent mille hommes, qui exeraient dans la Sicile les
plus affreux ravages : Ennus quils avaient Un roi, d-lit successivement quatre
armes prtoriennes ; mais, lan 619, Fulvius Flaccus remporta une grande
victoire sur eux. Le consul Rupilius, son successeur, termina cette guerre, et
sempara de la ville dEnna, quil dtruisit. Ennus, tomb dans les fers des
Romains, se donna la mort. Sa dfaite et le supplice dun grand nombre
desclaves en Sicile, Rome, Minturnes et dans lAttique touffrent cette
conjuration qui avait expos pendant plusieurs annes la rpublique aux plus
grands prils.
Aristonicus, vaincu Pergame par Perpenna, orna le triomphe dAquilius son
successeur. Ce gnral, lche et, cruel, loin dobtenir un tel honneur, aurait t
envoy au supplice si Rome et conserv son antique vertu car, pour contraindre
les villes dAsie se rendre, il avait fait empoisonner les canaux et les fontaines.
Lesprit de sdition rgnait toujours dans Rome, et survivait Gracchus. Labon
tribun du peuple, pour se venger du censeur Metellus qui lavait ray de la liste
des snateurs, le fit condamner, sans forme de procs, tre prcipit du roc
Tarpien. Lopposition dun autre tribun lui sauva la vie, mais Labon fit
confisquer ses biens ; et, pour complter son triomphe, il reprit sa place dans le
snat, en faisant adopter une nouvelle loi qui permettait aux tribuns dy siger,
et leur donnait voix dlibrative.
Chaque jour tait marqu par de nouvelles violences. La libert se dtruit plus
souvent par ses excs que par ses ennemis. On avait institu le tribunat pour la
dfendre et lambition des tribuns ft une des principales causes de sa perte.
Au milieu de ces agitations, on voyait avec surprise que Caus Gracchus ne tentt
aucun effort pour venger son frre et pour hriter de son pouvoir. Il garda
quelques annes un profond silence, et ne se montra jamais sur la place
publique. Le peuple commenait croire quil abandonnait sa cause et quil
dsapprouvait les opinions et la conduite de Tiberius. Peut-tre, en effet, dans
ces premiers temps, effray de la haine du snat et de la mobilit de la multitude
qui excite ses favoris lattaque et les abandonne dans le pril, Caus avait eu la
pense de sloigner des factions, et de chercher sa sret dans la retraite ; mais
la prudence ne pouvait arrter longtemps un caractre aussi ardent que le sien ;
et si la raison le portait au repos, il tait condamn par la nature au mouvement.

Les ennemis de sa famille ayant cit en jugement un de ses amis, nomm


Victius, Caus parut inopinment la tribune et entreprit sa dfense. A sa vue, le
peuple fit clater une vive joie. Son loquence entranante confondit les
accusateurs, et enleva tous les suffrages en faveur de laccus. Ce brillant succs
rpandit lalarme parmi les riches et les nobles, qui runirent leurs efforts pour
lcarter du tribunat. On llut questeur, et le sort lui donna le dpartement de la
Sardaigne, o il accompagna le consul Oreste.
On raconte que ce qui le dcida, sortir de sa retraite et solliciter la questure,
ce fut un songe dans lequel il vit apparatre son frre qui lui dit : Tu veux en vain
chapper ton sort ; obis avec courage aux ordres du ciel. Nous avons t tous
deux prdestins prir pour la libert du peuple.
Caus, arriv dans sa province, donna lexemple du courage et de lobissance. Il
surpassait tous ses compagnons en activit, en valeur, en temprance, et il
sattira laffection du peuple par sa justice.
Oreste ayant exig que les Sardes pourvussent lhabillement des troupes, les
villes portrent leurs plaintes au snat qui les exempta de cette charge. Le
consul manquait de moyens pour y suppler. Gracchus parcourut la Sardaigne,
et gagna tellement le cur des habitants quils fournirent volontairement et en
abondance aux besoins de larme.
La renomme de ses vertus et de ses talents stendit au loin. Micipsa, roi de
Numidie, crivit Rome quen faveur de lamiti quil portait Gracchus, il
envoyait des bls en Sardaigne aux troupes romaines.
Ce message irrita les snateurs ; ils chassrent avec mpris les ambassadeurs de
Micipsa, et voulurent quOreste conservt le commandement de la Sardaigne,
esprant par l prolonger lloignement de son questeur Caus.
Celui-ci trompa leur attente, et revint promptement Rome. Les censeurs
laccusrent davoir enfreint les lois par son retour. Il demanda audience au snat
pour se justifier. Layant obtenue, il reprsenta quil avait fait douze ans la
guerre, quoiquil ne ft oblig qu un service de dix annes. La loi bornait la
questure un an ; il avait exerc trois ans cette charge : ses prdcesseurs
staient enrichis dans leur administration ; il y avait au contraire dpens sa
fortune. Ses moyens de justification taient si vidents que ses ennemis mmes
se virent forcs de labsoudre.
Sorti victorieux de cette lutte, Caus sollicita le tribunat. Tous les patriciens se
mirent sur les rangs pour lcarter ; mais la faveur du peuple, se dclara pour lui,
et il accourut un si ; grand nombre de plbiens de toutes les parties de lItalie,
afin dassister son lection, que le Champ-de-Mars ne fut pas assez vaste pour
contenir cette multitude, et que beaucoup de citoyens se tinrent sur les toits des
maisons, et donnrent del leurs suffrages.
Les intrigues de ses adversaires lempchrent dobtenir les trois premires
places de tribun ; il ne fut nomm que le quatrime ; mais son loquence le
rendit bientt le premier de tous. Lorsquil harangua le peuple, il laissa clater
son profond ressentiment de la fin tragique de son frre. Romains, leur disait-il,
la rpublique fit autrefois la guerre aux Falisques, parce quils avaient insult le
tribun Gnutius. Vos anctres condamnrent mort Caus Vturius, parce quil
navait pas voulu cder le pas lun de vos magistrats ; et vous avez souffert
quen votre prsence dorgueilleux patriciens massacrassent mon frre Tiberius !
Sous vos yeux, ils ont tran dans la ville son cadavre ; ils lont prcipit dans le

Tibre, ils ont gorg tous ceux de ses partisans que leur fureur a pu saisir ; et
tandis que les lois exigent quun simple citoyen, avant de subir la mort, soit cit
en jugement et admis se dfendre, une foule de Romains sest vue gorge
sans forme de justice.
Lorsque Gracchus eut ainsi ranim la haine publique, il fit dcrter que tout
magistrat dpos par le peuple serait inligible tout autre emploi, et que tout
magistrat qui aurait fait prir un citoyen sans observer les formes lgales, serait
jug par le peuple.
Cette dcision le vengeait de tous ses ennemis. Popilius, craignant son arrt,
parce quil avait banni les partisans de Tiberius, sexile volontairement en Asie.
Ce dcret et la rigueur avec laquelle les triumvirs, nomms parle peupl ;
excutaient la loi du partage des terres ; excitaient lavidit des pauvres, le
dsespoir des riches, et devenaient une source continuelle de haines, de
vengeances, de troubles et de factions. Le snat sentait la ncessit de nommer
un dictateur. Scipion lAfricain aspirait ouvertement cette dignit ; mais un
matin ses esclaves, entrant chez lui, le trouvrent mort dans son lit ; et comme il
avait dit que le chtiment de Tiberius serait juste, sil tait lauteur des troubles
qui dchiraient la rpublique, on accusa Caus Gracchus, et mme Cornlie,
davoir termin les jours de ce grand homme. Leurs vertus les mettaient audessus de cette calomnie dicte par la haine.
La faveur du peuple pour le tribun et pour sa famille croissait en proportion des
efforts que leurs ennemis faisaient contre eux. Cet amour leur survcut ; et,
dans la suite, le peuple romain fit riger une statue en cuivre en lhonneur de
Cornlie. Elle ne portait que cette inscription :
CORNLIE, MRE DES GRACQUES.
La mort de Scipion, lenthousiasme du peuple pour Caus, lestime et laffection
que lui montraient toutes les nations allies, dcouragrent quelque temps les
patriciens. Ils cdrent momentanment au torrent quils ne pouvaient arrter et
Caus jouit Rome dune autorit qui clipsait celle de tous les autres magistrats.
Il en fit usage pour augmenter encore la puissance du peuple et pour diminuer
celle du snat. Toutes les lois quil proposa eurent ce double objet. Lune
ordonnait que lon repeuplt trois grandes cits en y envoyant de pauvres
citoyens de Rome ; lautre faisait payer lhabillement des soldats par le trsor
public, et dfendait denrler tout citoyen au dessous de dix-sept ans. Il donna le
droit de cit dans Rome aux peuples confdrs de lItalie. Il fit distribuer bas
prix le bl aux pauvres. Trois cents snateurs avaient seuls le droit de juger les
procs, il leur adjoignit trois cents chevaliers ; enfin il rendit entirement
dmocratique le gouvernement qui, jusque-l, tait rest, par un antique usage,
dans les mains des patriciens ; et comme le peuple lui confia le choix des juges
quon devait nommer, il exera, sous le titre de tribun, une puissance presque
absolue.
Le snat mme, vaincu en quelque sorte par lopinion publique, parut se laisser
quelque temps diriger par ses conseils, et Gracchus ne lui en donna que de
glorieux et dutiles la rpublique. Il fit rendre aux Espagnols le prix des bls
que lavarice du prteur Fabius leur avait enlevs. Par ses avis et par ses soins,
on rebtit des villes dtruites, on rpara les grandes routes, on en construisit de
nouvelles, on forma des greniers dabondance. Il tablit sur tous les chemins des
bornes militaires, dtourna les torrents, aplanit les montagnes, facilita le passage
des fleuves par des ponts solides et magnifiques, et, mlant la dignit la

popularit, il sattira galement lestime des ambassadeurs, des trangers, des


philosophes, et lamour de la multitude.
Aprs tant de travaux, Caus demanda publiquement au peuple une rcompense.
Chacun croyait quil aspirait la premire dignit de ltat ; mais, le jour des
lections tant arriv, il dclara que son unique dsir tait de voir accorder le
consulat Caus Fanius son ami. Il lobtint, et Fanius, parvenu son but, se
rangea parmi ses ennemis.
Gracchus, lu pour la seconde fois tribun sans lavoir sollicit reconnut la
froideur du consul la ncessit de chercher dautres appuis contre la haine de ses
adversaires. Il demanda le droit entier de cit pour tous les peuples latins, et
proposa une loi dont lobjet tait de repeupler Tarente et Capoue.
Le snat conut alors un autre plan pour renverser le crdit de Gracchus. Loin de
continuer combattre ses propositions, il en fit faire lui-mme de plus
exagres, et de plus populaires par un des collgues de Gracchus, nomm
Livius Drusus, quil avait attir dans son parti.
Drusus demanda donc quau lieu de deux villes, dont avait parl Gracchus, on en
repeuplt douze, et il proposa de dcharger les pauvres, nouveaux possesseurs
des terres, de la redevance annuelle laquelle la loi des Gracques les
assujettissait. En mme temps Drusus faisait entendre quil agissait ainsi daprs
les ordres du snat. Par ce moyen il diminua la haine du peuple contre les
snateurs et porta une forte atteinte la popularit de Caus.
Un autre tribun du peuple, Rubrius, fit adopter une loi pour rebtir Carthage. Le
sort donna cette commission Gracchus, qui se vit oblig de passer en Afrique.
Pendant son absence, Drusus attribua le meurtre de Scipion lAfricain Fulvius,
ennemi dclar de ce hros, et qui, la veille de son trpas, avait parl contre lui
avec violence et menaces. Fulvius tait ami de Gracchus, populaire comme lui,
on les avait conjointement chargs de lexcution de la loi Sempronia ; et le
snat, en accusant Fulvius de lassassinat de Scipion, attaquait indirectement
Caus, lobjet constant de sa haine.
Le peuple sopposa au jugement de Fulvius, dans la crainte que Caus ne se
trouvt compromis par ce procs. Ainsi la mort de Scipion resta impunie.
Caus, arriv en Afrique, posa les fondements de la nouvelle Carthage, quil
nomma Junonia. Les historiens du temps, superstitieux comme leur sicle, disent
quil fut troubl dans ses travaux par des prsages sinistres ; quun ouragan
emporta les victimes quil offrait aux dieux, et que la nuit les palissades plantes
pour marquer les limites de la ville furent arraches par des loups. Caus excuta
cependant les ordres quon lui avait donns ; il tablit sa nouvelle colonie dans
Junonia, et se hta de revenir Rome pour soutenir Fulvius contre les attaques
de Drusus.
A son retour, il annona quil devait proposer, suivant sa coutume, de nouvelles
lois favorables au peuple. Une foule de citoyens accourut des campagnes, avec le
dsir et lespoir de lentendre ; mais le consul Fanius, de lavis du snat, ordonna
tous ceux qui ntaient pas ns dans Rome den sortir.
Caus, irrit, fit afficher une proclamation dans laquelle il blmait linjustice du
consul, et promettait aux allis de les secourir, sils voulaient rsister cet ordre
tyrannique.

Peu de temps aprs, les diles, devant donner au peuple le spectacle dun
combat de gladiateurs, firent construire des chafauds et des gradins, o lon
noccupait de places quen les payant : Cads abattit lui-mme ces estrades pour
que les pauvres pussent assister gratuitement ces jeux.
Cette violence mcontenta tellement ses collgues, que leurs efforts runis,
joints aux intrigues des patriciens, lempchrent dobtenir le troisime tribunat
quil sollicitait. Ses ennemis portrent ensuite Opimius au consulat et, peu
contents davoir enlev tout pouvoir Gracchus, ils attaqurent ses lois certains
quen irritant ce caractre imptueux, ils le porteraient des actions qui
entraneraient sa perte. Leur espoir ne fut pas tromp. Aigri par tant daffronts,
aiguillonn par les conseils violents de Fulvius, enhardi mme, disent quelques
historiens, par limprudente fiert de sa mre qui lui envoya un grand nombre
dtrangers arms, dguiss en moissonneurs, il se rendit avec eux en force, au
Capitole, le jour o lon devait prendre les suffrages du peuple pour labolition de
ses lois.
Antilius, un des licteurs du consul, portant sur la place les entrailles des victimes
immoles, dit Fulvius et ses amis : Factieux, faites place aux honntes gens.
Les partisans de Fulvius, irrits, poignardrent sur-le-champ le licteur. Ce
meurtre excita un grand tumulte ; et, quoique Caus et blm fortement, cette
action criminelle, Opimius laccusa de lavoir ordonne, et demanda vengeance
de cet assassinat.
Les amis de Gracchus prenaient sa dfense. Des deux cts les esprits
schauffaient ; une pluie abondante spara les partis. Le lendemain, au point,
du jour, le consul, ayant convoqu le snat, fit apporter sur la place le corps
dAntilius, plac sur un lit, et entour dorateurs, vhments qui cherchaient
exciter le peuple la vengeance. Les snateurs, sortant de lassemble, mlaient
leurs lamentations ces harangues ; mais ces artifices et la vue de ce cadavre
ne firent quirriter le peuple contre les patriciens, en lui rappelant, leurs fureurs,
et le massacre de Tiberius.
Le consul, voyant quil fallait dautres moyens pour satisfaire sa haine, exposa
aux snateurs la ncessit de prendre les grandes mesures quexigeait le danger
public. Un dcret chargea Opimius de pourvoir au salut de la patrie, et
dexterminer les factieux.
Le consul, revtu de lautorit absolue, commanda aux snateurs de prendre
leurs armes, et ordonna aux chevaliers de se runir le lendemain, en amenant
chacun deux hommes arms.
De son ct Fulvius rassembla le peuple, et lexcita se dfendre contre la haine
des patriciens et des riches qui voulaient le ruiner et lasservir. Caus, traversant
la place, sarrta devant la statue de son pre, et rpandit des larmes qui
murent vivement la multitude. Les partisans de Fulvius gardrent sa maison, et
y prirent un grand nombre darmes quil avait autrefois conquises sur les Gaulois.
Les amis de Caus, tristes, abattus, paraissaient plutt porter le deuil de sa mort
que dfendre sa vie.
Le lendemain matin, Fulvius et ses partisans occuprent, en armes, le mont
Aventin. Gracchus sortit de sa maison en robe, et sans autres armes quun
poignard cach. En vain sa femme Licinia, se, prcipitant avec son enfant audevant de lui, scria : Gracchus, que vas-tu faire ? tu ne sors point comme un
magistrat pour proposer au peuple des lois utiles ; tu, ne cours pas chercher la

gloire dans les prils dune guerre honorable ; tu tarraches de mes bras pour
texposer aux coups des assassins. Tu cherches, sans armes, des ennemis
implacables ! Espres-tu que ton loquence prouvera ta vertu ? Tu crois parler
des juges, et tu ne trouveras que des bourreaux ! Veux-tu que je sois rduite
implorer les flots du Tibre ou ceux de la mer pour quils me rendent ton corps
quon y aura prcipit ? Ah ! crois-moi, depuis la mort de Tiberius il nest plus
possible de se confier lautorit des lois et la protection des dieux.
Caus, sans lui rpondre, la repoussa doucement et sloigna, la laissant tendue
sur la terre, sans couleur et sans mouvement.
Arriv au Capitole, il engagea tous ses amis et tous ceux de Fulvius envoyer au
snat un jeune enfant, portant un caduce, pour proposer des voies de
conciliation.
Une partie des assistants, mue par linnocence du messager et par ses larmes,
pensait quon devait lentendre. Mais Opimius rpondit quil ne sagissait point de
ngociations, que les rebelles devaient se soumettre et venir eux-mmes
implorer la clmence du snat.
Caus voulait obir cet ordre svre : Fulvius et ses amis len empchrent et le
retinrent. Opimius, qui ne dsirait que le combat, et qui ne redoutait que la paix,
marcha bientt suivi dune nombreuse, troupe arme et darchers crtois qui
aprs une courte rsistance, mirent le peuple en fuite. Fulvius se sauva dans une
tuve o il fut tu avec son fils. Gracchus navait pas voulu combattre ;
dsespr de ces troubles sanglants, abandonn par la multitude, il se rfugia
dans le temple de Diane ; l, tirant son poignard pour se frapper, deux de ses
amis, Pomponius et Licinius, le dsarmrent, et le supplirent de fuir.
Avant de se rendre leurs prires, il conjura la desse de ne jamais tirer de
servitude un peuple qui se montrait par sa faiblesse et par son ingratitude si peu
digne de la libert.
Ayant enfin pris la fuite, il fut vivement poursuivi. Deux de ses amis se laissrent
tuer sur un pont pour lui donner le temps de sloigner. La foule quil traversait
rpandait des larmes sur son sort, mais, ne le dfendait pas. Il demandait
grands cris un cheval, et nul citoyen nosait lui en donner. Au moment dtre
atteint il se jeta dans un bois consacr aux Furies, o Philocrate, lun des ses
esclaves, le poignarda, et se tua ensuite sur son corps.
Limplacable Opimius avait promis daccorder son assassin une quantit dor
gale en poids celui de sa tte. Septimulius gagna et doubla cet horrible prix
en remplissant de plomb la tte de Gracchus quil vint apporter aux pieds du
consul.
Trois mille partisans des Gracques, massacrs, furent jets dans le Tibre. On
dfendit leurs femmes de porter leur deuil. Licinia perdit son douaire. Le jeune
fils de Fulvius, qui navait paru dans ce tumulte que pour faire entendre au snat
des paroles de paix, subit la mort. Opimius mit le comble lhumiliation du
peuple en faisant btir, aprs cette affreuse journe, un temple la Concorde ;
mais une nuit on plaa sur les murs de ldifice cette inscription :
La Mort, le Crime et la Discorde,
lvent dans ces lieux un temple la Concorde.
Opimius jouit peu de temps de ce honteux et sanglant triomphe. Envoy comme
ambassadeur en Afrique, il se laissa corrompre par le roi de Numidie, fut cit en

jugement, convaincu et condamn. Il termina ses jours dans lopprobre, charg


de la haine et du mpris public. Il vit, avant de mourir, les statues leves par le
peuple en lhonneur des Gracques, et les lieux o ils avaient pri remplis de
citoyens qui leur portaient des offrandes de fleurs et de fruits.
Cornlie, digne de ses fils par son courage, jouit de leur gloire, et supporta ses
malheurs avec une stoque fermet. Dans sa retraite, prs du mont de Misne,
elle recevait les hommages et les dons des rois trangers et des personnages les
plus illustres de lItalie et de la Grce. On accourait prs delle avec une curiosit
respectueuse ; on lui faisait raconter les exploits des deux Scipion, rciter les
actions et rpter les discours des Gracques ; et le voyageur rempli de
vnration pour son noble caractre, croyait revoir en elle lantique Rome, orne
de toutes ses vertus.
Le snat, profitant dun triomphe obtenu par la violence, rvoqua les lois
populaires que les Gracques avaient fait adopter. De nouveaux dcrets
autorisrent les usurpateurs du domaine public et les possesseurs des terrs
conquises les conserver et en disposer volont. Lordre tait rtabli dans
Rome mais noix pas lunion. Le parti des patriciens comprimait celui des
plbiens. Ceux-ci attendirent une circonstance plus favorable pour se venger.
Quelques rvoltes partielles dans le Latium et en Sardaigne furent rprimes par
le consul Aurelius et par le prteur Opimius. Une peste horrible ravagea la
province dAfrique : ce flau eut pour cause, une nue immense de sauterelles,
qui couvrit les champs et corrompit les grains et les fruits.
Les Gaulois, dont le nom seul avait si longtemps port leffroi dans Rome,
attaqus leur tour dans leur propre pays, commencrent voir leur
indpendance menace par les armes romaines. Teutomachus, roi des Saliens,
qui habitait prs des Alpes, avait insult le territoire de Marseille. Le consul
Fulvius et son successeur Sextus Calvinius secoururent cette rpublique allie, et
chassrent de ses tats Teutomachus, qui se retira chez les Allobroges, habitant
alors la Savoie et le Dauphin. Ceux-ci se ligurent avec les peuples de
lAuvergne et du Rouergue, et portrent leurs armes contre les duens qui
avaient form une alliance avec Rome. La ville des duens sappelle aujourdhui
Autun.
Le consul Domitius nobarbus marcha contre les Allobroges, les dfit et leur tua
vingt-trois mille hommes. Aprs lui, Fabius Maximus, fils de Paul-mile, remporta
sur eux et sur leurs allis une autre victoire plus complte encore et plus
sanglante. Les relations romaines, probablement exagres, portaient deux
cent mille hommes la perte des Gaulois dans cette journe. Un de leurs rois fut
pris et dcora le triomphe de Fabius qui obtint le surnom dAllobrogite.

CHAPITRE TREIZIME
ON est moins tonn de la fortune rapide et toujours croissante de Rome,
lorsquon observe que la, masse imposante de ses armes attaquait des nations
divises ; que seule elle avait des troupes rgulires et soldes, auxquelles les
barbares nopposaient quune foule intrpide, mais en dsordre, mal arme et ne
connaissant ni lart des volutions ni les moyens dassurer ses subsistances. Ils
ne savaient ni choisir leurs positions ni fortifier leurs camps. Le soldat romain,

accoutum ds son enfance la fatigue, aux travaux, tous les exercices du


corps, couvert dun large bouclier, arm dun glaive court, pointu et tranchant,
portait sans peine un poids de soixante livres, faisait journellement quinze milles
avec ce fardeau, et fortifiait son camp ds quil y tait arriv. Lordonnance des
cohortes, la vlocit des troupes lgres, les rangs serrs des lgions leur
donnaient un avantage immense sur leurs ennemis, qui sefforaient en vain de
les branler et de les enfoncer. Leur fougue chouait contre ces phalanges
invincibles ; et lorsque, dcourags par linutilit de leurs attaques, ils prenaient
la fuite en dsordre, la cavalerie romaine en faisait un affreux carnage, et
semparait de leur camp qui renfermait leurs femmes, leurs enfants et leurs
richesses. Aussi la ruine dune nation tait soupent la suite dune seule victoire ;
et, ds, lanne 636, les conqutes des Romains au-del des Alpes se trouvaient
assez tendues pour en faire une province quon nomma la Gaule narbonnaise.
La mme anne, une colonie gauloise, tablie en Thrace, surprit et battit une
arme romaine commande par le consul Caton ; mais ces barbares, quon
nommait Scordisci, ne surent pas profiter de leur succs. Les romains reprirent
bientt lavantage. Cependant la difficult du pays fit durer cette guerre prs de
six ans. Metellus sy distingua ; Municius la termina, et la dfaite complte de ces
peuples lui valut le triomphe.
Depuis cette victoire, pendant cinq ans, aucun vnement considrable neut lieu
dans la vaste tendue de la domination romaine. Ce repos fut enfin troubl par la
guerre de Numidie, que le corruption des Romains, les artifices, les crimes, les
talents et la vaillance de Jugurtha rendirent fameuse.
Aprs la mort de Massinissa, Micipsa, son fils, hrita de son royaume. Ce prince
eut deux enfants, Adherbal et Hiempsal ; il les fit lever dans son palais avec
Jugurtha, fils de son frre Manastabal et dune concubine. Jugurtha, peine sorti
de lenfance, se fit remarquer par une force prodigieuse, par une rare beaut,
par un caractre audacieux et par un esprit vif, souple et pntrant. Loin de se
laisser corrompre, comme la plupart des princes, par la mollesse et par la
volupt, fidle aux anciens usages de sa nation, il sexerait dompter des
chevaux fongueux, lancer le javelot, disputer le prix de la course aux
compagnons de sa jeunesse.
Les Numides, charms, croyaient voir revivre en lui Massinissa. Adroit et libral,
il savait se faire aimer mme par ceux quil forait de reconnatre sa supriorit.
Passionn pour la chasse, il attaquait intrpidement les tigres et les lions. Toute
la Numidie racontait ses exploits, dont seul il ne parlait jamais.
Micipsa admirait ses grandes qualits ; mais bientt elles lui inspirrent une juste
inquitude. Il craignit quavec tant de mrite ce prince, sil devenait ambitieux,
nenlevt le trne ses fils. Dun autre ct il ne pouvait tenter de le perdre,
sans porter la rvolte les Numides qui ne dissimulaient point leur passion pour
lui.
Ce roi, connaissant lardeur de Jugurtha pour la gloire, rsolut de lexposer aux
prils de la guerre, esprant que la fortune dlivrerait ses enfants dun rival si
dangereux.
Dans ce temps les Romains attaquaient Numance. Micipsa leur envoya un corps
de Numides, dont il donna le commandement Jugurtha. Ce jeune prince,
vigilant, actif, intrpide, ardent au combat, sage dans le conseil, sattira bientt
lestime de Scipion, qui lui accorda sa confiance et le chargea des expditions les

plus difficiles. De nombreux et de brillants succs accrurent sa renomme et


laffection des Numides pour lui.
Jugurtha tait insinuant et libral. Il forma dintimes
officiers romains, avides de richesses et de pouvoir.
lambition du jeune Africain, lui inspirrent le dsir de
Numidie aprs la mort de Micipsa, et lassurrent quil ne
Rome o lon obtenait tout prix dargent.

liaisons avec plusieurs


Ceux-ci enflammrent
semparer du trne de
manquerait pas dappui

La guerre de Numance termine, Scipion, avant de quitter lEspagne, combla


Jugurtha dloges et de prsents ; mais il lavertit en secret quil ferait mieux, par
une conduite loyale, de mriter lestime et la bienveillance du peuple romain, que
de cultiver lamiti dangereuse de quelques factieux. Il lui conseilla de ne fonder
sa gloire que sur ses talents et sur ses vertus, et lui prdit que sil suivait la route
de lintrigue et de la corruption, elle le mnerait infailliblement sa perte.
Le consul le chargea ensuite dune lettre pour Micipsa, dans laquelle il flicitait ce
monarque davoir un neveu digne de lui et de Massinissa.
Les loges de Scipion, la gloire de Jugurtha ; lamour quil inspirait au peuple,
dcidrent le roi de Numidie changer de systme. Il entreprit de gagner, par,
ses bienfaits celui quil ne pouvait tenter de perdre sans pril, et, rsolut de lui
cder un tiers de son hritage pour conserver le reste ses enfants.
Sentant sa fin sapprocher, il appela prs de lui les trois jeunes princes ; et,
sadressant Jugurtha : Je vous ai toujours chri, lui dit-il, comme si jtais
votre pre, vous navez point tromp mon, attente ; vos exploits ont rpandu un
grand clat sur mon rgne et sur votre patrie. Votre gloire a triomph de lenvie :
je vous conjure daimer ces deux princes, vos parents par la naissance, vos
frres par mes bienfaits. Ce ne sont point mes trsors, ce sera votre amiti qui
fera leur force. Le trne que je vous laisse tous trois, inbranlable si vous
restez unis, sera renvers facilement si vous vous divisez. Jugurtha, vous tes le
plus g ; cest votre exprience qui doit prvenir les malheurs que je crains.
Pour vous, Adherbal et Hiempsal, respectez, imitez ce hros, afin quon ne puisse
pas dire que jai t plus heureux par ladoption que par la nature.
Bientt le roi termina sa vie. Aprs ses funrailles, les trois jeunes princes se
runirent pour dlibrer sur leurs affaires communes. Hiempsal, fier de sa
naissance, prit arrogamment la premire et place, que Jugurtha le contraignit
ensuite de lui cder. Celui-ci ayant propos de casser les ordonnances rendues
par le roi dans les cinq dernires annes de sa vieillesse, parce quelles se
ressentaient de la dcadence de son esprit, Hiempsal rpondit vivement quil
approuvait dautant plus cette proposition que ladoption de Jugurtha ne datait
que de trois ans. Ce mot amer alluma une haine qui ne steignit que dans le
sang.
Les trois rois se partagrent les trsors de leur pre, et fixrent les limites de
leurs tats. Hiempsal stant ensuite retir dans la ville de Thernida, quelques
missaires de Jugurtha, au moyen de fausses clefs, introduisirent dans la maison
du jeune roi des soldats qui lui couprent la tte. Le bruit de ce crime, se
rpandant avec rapidit, frappa de terreur Adherbal et ses partisans. Tous les
peuples de la Numidie, diviss par ce forfait, coururent aux armes. Le plus grand
nombre se dclara pour Adherbal, les plus belliqueux pour Jugurtha. Celui-ci,
rassemblant promptement ses troupes, marcha contre son ennemi, lattaqua, le
dfit, le chassa de ses tats, et sempara de toute la Numidie. Adherbal vaincu
courut chercher un asile Rome.

Lassassinat dun roi alli avait excit dans cette ville une vive indignation ;
Jugurtha y envoya des ambassadeurs chargs dor, dans le dessein de sassurer
lappui de ses anciens amis, et den acqurir de nouveaux. Larrive de ces
dputs et la distribution de leurs prsents oprrent dans Rome un changement
soudain, et la plupart des patriciens passrent sans pudeur, en un moment, de la
haine la plus violente contre Jugurtha la bienveillance la plus active.
Adherbal rappela vainement au snat ses droits au trne et les services que son
pre et son aeul avaient rendus la rpublique. Il reprsenta inutilement que,
lors mme quil naurait point dautre titre que son malheur, il serait de la dignit
du peuple romain de le secourir ; et qu plus forte raison le snat ne devait pas
souffrir quun fratricide le chasst des tats que sa famille devait la gnrosit
de Rome.
Les ambassadeurs de Jugurtha rpondirent que ctaient les Numides qui avaient
tu Hiempsal, parce quils ne pouvaient supporter son caractre violent et sa
tyrannie sanguinaire ; quAdherbal, ayant ensuite attaqu Jugurtha, ne pouvait
se plaindre justement des revers et des malheurs que lui avait attirs cette
agression ; quenfin le roi suppliait le snat de croire plutt ses actions que les
injures de ses ennemis, et de ne pas supposer quil et tout coup perdu les
qualits qui lui avaient mrit, dans la guerre de Numance, lestime de Scipion et
celle de larme romaine.
Les snateurs, gagns par lor de Jugurtha, plaidrent avec chaleur sa cause en
rappelant ses services. Quelques-uns, plus attachs lhonneur quaux richesses,
opinrent pour quon punt le crime et quon secourt le malheur. Cette opinion
fut mme appuye par Scaurus, homme intrigant et habile, mais qui vitait le
scandale et savait cacher sa corruption sous les apparences dune vertu rigide.
Le parti le plus injuste prvalut. On dcida que dix commissaires seraient
envoys en Afrique pour partager la Numidie entre Adherbal et Jugurtha.
Opimius, meurtrier de Gracchus, tait le chef de cette commission. Le roi de
Numidie acheta facilement de lui le sacrifice de ses devoirs ; il gagna par les
mmes moyens les autres commissaires qui lui donnrent en partage les
contres les plus fertiles du royaume.
LAfrique, dabord occupe par les Gtules et les Libyens, peuples sauvages,
devint, dit-on, la conqute dHercule. Son arme tait compose de diffrents
peuples venus de lOrient. Aprs sa mort, les Mdes, les Perses et les Armniens
se partagrent le pays. Les Perses, se mlant aux Gtules, stablirent prs de la
mer, et prirent le nom de Numides. Les Mdes et les Armniens se joignirent aux
Lydiens, et portrent celui de Maures. Enfin, les Phniciens arrivrent sur la cte,
et fondrent les villes dHippone, dAdrumette, de Leptis et de Carthage. Quand
la guerre de Numidie commena, les villes puniques taient gouvernes par des
magistrats romains. Les Numides, jusquau fleuve Malucha, obissaient
Jugurtha ; le roi Bocchus possdait la Mauritanie, o lon connaissait peine le
nom de Rome.
Ds que les commissaires furent partis, Jugurtha recommena ses attaques
contre Adherbal, qui rassembla ses troupes et crivit au snat pour se plaindre
de cette nouvelle agression.
Les deux armes se trouvrent en prsence prs de la ville de Cirtha. Au milieu
de la nuit les soldats de Jugurtha surprirent le camp ennemi et massacrrent les
troupes dAdherbal, qui passrent en un instant du sommeil la mort.

Adherbal eut peine le temps de se sauver avec quelques cavaliers dans la ville,
dont son implacable ennemi forma le sige.
Rome envoya des dputs aux deux princes, pour leur ordonner de mettre bas
les armes. Jugurtha rpondit quil avait assez prouv son respect pour les
Romains, et le dsir de sattirer la bienveillance des plus grands hommes de la
rpublique ; mais que plus il avait montr de vertus et de courage, moins il lui
tait possible de supporter linsulte. Quinform des complots trams par
Adherbal contre lui, il ne faisait quen prvenir lexcution : quau reste, il
rendrait compte de sa conduite au snat. Ayant ainsi congdi les ambassadeurs,
il pressa le sige.
Les consuls reurent une lettre touchante dAdherbal, qui livrait son royaume la
rpublique, et ne lui demandait, au nom de Massinissa, son aeul, que de garantir
sa vie des fureurs de Jugurtha. Quelques snateurs, indigns de voir ainsi
mpriser larbitrage de Rome, proposaient de faire passer sur-le-champ une
arme en Afrique ; mais les partisans du roi numide firent rejeter cet avis. On se
contenta denvoyer Utique, Scaurus, prince du snat, et plusieurs autres
consulaires. Ds quils y furent arrivs ils ordonnrent Jugurtha de se rendre
prs deux. Jugurtha flottait entre la crainte que lui inspiraient de si grands
personnages et la passion de dominer : lambition lemporta ; il donna un assaut
terrible, esprant terminer toute contestation par la prise de la ville, et par la
ruine dAdherbal ; mais ses troupes furent repousses, et il alla trouver les
ambassadeurs romains, dont les prires et les menaces ne purent rien gagner
sur son esprit.
Le sige continuait cependant toujours. Quelques troupes italiennes, qui faisaient
la principale dfense de la ville, fatigues de la longueur dun blocus qui les
privait de vivres, persuadrent Adherbal que, protg par Rome, il pouvait
capituler sans crainte, et que ses droits seraient mieux soutenus par la
ngociation, que par ses armes. Le faible prince suivit ce funeste conseil ; il se
rendit Jugurtha qui le fit prir dans des tourments affreux ; et, par ses ordres,
on massacra les Numides et les Italiens qui avaient dfendu la ville.
Lorsque la nouvelle de cette sanglante excution parvint Rome, les partisans
de Jugurtha tentrent et esprrent de faire traner les dlibrations en longueur
; mais Caus Memmius tribun du peuple, ardent ennemi de la noblesse, dvoilant
hautement les intrigues des patriciens, corrompus par Jugurtha, fit craindre au
snat que le peuple irrit ne sattirt la connaissance de cette affaire. On se
dcida, donc dclarer la guerre au roi numide, et, les dpartements tant tirs
au sort, lItalie chut Scipion Nasica, et lAfrique Lucius Calpurnius Bestia.
Jugurtha envoya encore Rome des ambassadeurs, dans le dessein dacheter
son absolution par de nouveaux prsents ; mais, le snat ayant arrt, quon
ncouterait le roi que sil remettait sa personne et son royaume la discrtion
du peuple romain, ses envoys retournrent en Afrique.
Calpurnius, gnral brave et expriment, ternissait ses belles qualits par une
sordide avarice. Fort contre les prils, il devenait faible la vue de lor. En levant
son arme, il prit pour lieutenants des patriciens illustres par leur naissance et
par leurs exploits, mais factieux et cupides, esprant que leur crdit couvrirait
ses malversations : de ce nombre tait Scaurus.
Le consul arrivant en Afrique, entra rapidement en Numidie, fit un grand nombre
de prisonniers, et sempara de plusieurs villes, Jugurtha, par ses missaires, lui
montra les difficults de cette guerre et la facilit de senrichir. Le consul et

Scaurus se laissrent si promptement corrompre, que Jugurtha, qui mavait


espr que le ralentissement de leurs oprations, crut quil pouvait acheter la
paix ; il vint avec confiance dans le camp du consul, se justifia pour la forme en
prsence du conseil, et convint en secret avec Calpurnius des articles dun trait
qui, moyennant un tribut, le laissait en possession de son royaume.
Aprs la signature de cet acte, il livra aux questeurs trente lphants, un grand
nombre de chevaux et une somme dargent peu considrable : Calpurnius
retourna ensuite en Italie pour les lections.
La nouvelle de cette pacification devint Rome le sujet des discussions les plus
vives. La prvarication du consul tait vidente, mais le crdit dont jouissait
Scaurus empchait le snat de se dclarer ouvertement contre Calpurnius.
Le tribun Memmius, rvolt de cette infamie, la dnona au peuple. Jai honte,
dit-il, de vous rappeler quel point vous tes devenus, depuis quinze ans, le
jouet de lorgueil et de lavidit de quelques ambitieux. Vous leur avez laiss
massacrer vos dfenseurs ; jugez combien cette lchet vous avilit, puisque
aprs avoir repris lavantage sur vos ennemis vous nosez vous relever.
Craindrez-vous toujours des hommes dont vous devriez tre la terreur ? Les
Gracques et Fulvius ont pri assassins par vos tyrans ; ds quon dfend vos
droits, on est regard comme coupable daspirer la royaut ; et par qui ? par
des tyrans ambitieux, par des hommes lches et cupides, qui pillent le trsor
public, semparent des tributs des rois, et accumulent toutes les dignits et
toutes les richesses. Jose lutter aujourdhui contre leur puissance ; mon succs
dpend de vous. Cessez de supporter leur joug ! Limpunit les enhardit ; loin de
rougir de leurs crimes ils en font gloire ; leur union accrot leur force, et votre
faiblesse fait leur sret.
Le dsir de ne pas troubler votre repos me ferait supporter encore votre
indulgence pour ces hommes impies, meurtriers et dilapidateurs, si elle ne devait
pas vous conduire infailliblement votre perte ; mais il est impossible de vivre
en paix avec eux ; ils sont les ennemis de vos allis et les allis de vos ennemis ;
vous voulez tre libres, ils veulent dominer, et vous naurez bientt de choix
quentre la guerre civile et lesclavage.
Il est temps de mettre un frein leur criminelle ambition ; je vous conjure,
Romains, de ne pas laisser impuni lnorme attentat quils viennent de
commettre. Il ne sagit plus ici de pillage ni de concussions ; ce sont des crimes
devenus si vulgaires quon ny attache plus aucune importance ; mais, en
prsence de larme, on a mis tout lheure lencan lintrt public et la
majest de Rome. Si vous ne chtiez les coupables, consentez donc tre leurs
sujets ; car faire impunment tout ce quon veut, cest tre roi.
Ce discours de Memmius enflamma le peuple dun tel courroux, qu la grande
surprise des patriciens il rendit un plbiscite pour ordonner au prteur Cassius
denvoyer Jugurtha Rome, avec un sauf-conduit, afin que, daprs ses
dpositions, on pt vrifier laccusation et punir les coupables.
Jugurtha ne rsista point aux conseils de Cassius. La probit de ce prteur, tait
en si haute estime, que le roi se confia avec plus dassurance sa garantie
personnelle quau sauf-conduit de la rpublique. Il arriva Rome, non avec la
pompe dun monarque puissant, mais dans lappareil lugubre dun accus qui
cherche exciter la piti.

Ses premires dmarches eurent pour objet de sassurer par ses prodigalits
quelques appuis dans le peuple. Cependant la multitude irrite voulait quon le
mt aux fers, et que, sil ne dclarait ses complices, on le fit mourir comme
ennemi public. Memmius, oppos tout excs et fidle aux principes de la
justice, dclara quil ne souffrirait pas que lon violt la foi publique.
Sa fermet apaisa le tumulte. Faisant ensuite paratre Jugurtha, il lui rappela ses
crimes, et lavertit que le peuple connaissait ses complices, et voulait que son
aveu compltt leur conviction. Il le prvint que, sil confessait la vrit, il devait
tout esprer de la clmence romaine, tandis que, sil manquait de bonne foi, il se
perdrait lui-mme sans sauver les coupables.
Le tribun ordonna ensuite au roi de rpondre ; mais un autre tribun, nomm
Bbius, et gagn par lor de Jugurtha, dfendit ce p rince de prendre la parole.
Cette opposition excita une violente fermentation dans la multitude, Bbius
rsista avec opinitret ses clameurs et ses menaces, et lassemble se
spara furieuse dtre si indignement joue. Ce succs ranima le courage des
accuss.
Il existait alors Rome un Numide nomme Massiva, petit-fils de Massinissa. Il
stait sauv de Cirtha aprs le meurtre dAdherbal. Le nouveau consul, Spurius
Albinus, conseilla secrtement ce prince de demander au snat le royaume de
Numidie. Massiva suivit son avis. Jugurtha, inform de ses premires dmarches,
le fit assassiner par des hommes quavait aposts Bomilcar, un de ses favoris.
Bomilcar fut arrt, et lon commena des informations contre lui. Jugurtha
donna cinquante otages pour le mettre en libert et le renvoya secrtement en
Afrique. Le roi tenta ensuite vainement de rchauffer ses partisans par de
nouveaux dons ; tous ses trsors ne purent lemporter sur lhorreur
quinspiraient tant de crimes. La guerre lui fut de nouveau dclare, et le snat
lui ordonna de sortir de lItalie. On raconte quen partant il tourna ses regards
sur Rome, et scria : ville corrompue et vnale ! pour te vendre et pour prir
tu nattends quun acheteur.
Le consul Albinus se rendit promptement en Afrique. Il voulait terminer la guerre
avant les comices, ou par la victoire ou par un trait ; mais il tait galement
difficile de vaincre ou de tromper Jugurtha.
Ce prince, voyant sa ruine rsolue par le snat, opposa aux forces de Rome
celles de son gnie. Vaillant, rus, infatigable, il profita pour grossir ses troupes
et pour gagner du temps, de toutes les ressources que lui offraient la
connaissance du pays et lorgueil confiant du gnral romain. Tantt menaant,
tantt suppliant, il se montrait un jour prt combattre, le lendemain dispos
se soumettre : vif dans ses attaques et prompt dans ses retraites, il djoua
tellement le consul par ses manuvres et par ses artifices, que ce gnral perdit
toute lanne sans faire de progrs et revint, pour les comits Rome : aussi le
peuple laccusa dincapacit ou de trahison.
Son frre Aulus, charg du commandement de larme, voulut semparer dune
ville dans laquelle taient renferms les trsors de Jugurtha. Ce gnral, avide et
prsomptueux esprait effrayer le roi de Numidie par laudace de cette
entreprise, et le forcer lui vendre la paix. Jugurtha, connaissant son impritie,
se montre effray pour augmenter sa confiance : il lui envoie des dputs qui
trompent son ambition et son avarice. Feignant de fuir, il engage Aulus, par
lappt dun trait secret et lucratif, le suivre dans des lieux carts o ses

intrigues pourraient tre plus caches. Ses agents subornent les officiers, qui lui
promettent dabandonner leurs postes au premier signal.
Tout tant ainsi dispos, il investit la nuit le camp romain, et sen empare. Les
lgions prenaient la fuite, jettent leurs armes, et se trouvent enveloppes de
tous cts par les Numides embusqus. Le lendemain Jugurtha dclara au consul
que, bien quil le tint enferm, et quil pt le faire prir avec son arme, il
consentait lui accorder la paix, condition que les lgions passeraient s6s le
joug et quelles vacueraient dans dix jours la Numidie. La peur contraignit Aulus
signer cette paix ignominieuse.
Il est plus facile de concevoir que dexprimer la surprise, et lindignation que la
nouvelle, de cet chec rpandit dans Rome. Le snat refusa de ratifier le trait,
et dclara, que le consul navait pu en conclure sans son ordre : dcision
dautant plus injuste quen rompant la paix, on ne replaait pas larme dans la
position prilleuse o elle stait trouve au moment de la capitulation.
Le peuple, irrit plus que jamais contre les patriciens, nomma une commission
charge de faire des informations contre tous ceux qui staient laiss corrompre
par Jugurtha. Scaurus eut laudace et lhabilet de se faire lire commissaire ;
juge de ses complices il les condamna et les exila sans pudeur.
La faction populaire, aprs ce succs obtenu contre les riches et les grands, se
montra aussi insolente que la noblesse avait paru orgueilleuse. Telle est partout
la multitude ; soumise dans les jours de prosprit, elle admire les fautes mme
du gouvernement, lorsquelles sont couronnes de succs, tandis que les revers
les moins mrits la disposent toujours la sdition.
On lut consuls Mtellus et Silanus. Le premier obtint le dpartement de
dAfrique. Ctait un homme dune probit sans tache, gnral habile, galement
estim par les deux ordres de ltat. Comme il comptait peu sur les lgions
humilies et vaincues, il en leva dautres, et rassembla beaucoup de vivres,
darmes et de chevaux. Il trouva en Afrique une arme indiscipline, hardie en
paroles, faible dans laction, molle pour les travaux, ardente au pillage, et plus
redoute par les allis que par les ennemis.
Metellus, par sa svrit, rtablit lordre, assujettit les soldats des exercices
continuels, et remit la discipline en vigueur. Jugurtha, redoutant un semblable
adversaire, lui envoya des ambassadeurs, et lui proposa de soumettre lui et son
royaume aux Romains, pourvu quon lui accordt une existence sre et
honorable.
Metellus fit publiquement ces propositions peu sincres une rponse vasive.
Combattant ce prince perfide et corrupteur avec ses propres armes, il gagna
secrtement ses ambassadeurs, qui lui promirent de livrer le roi, et il entra
ensuite promptement en Numidie.
La soumission apparente de lAfricain nendormit pas sa vigilance : il savait que
ce prince tait aussi redoutable de loin que de prs. Quoiquil ne rencontrt
dabord aucun obstacle, il clairait sa marche, couvrait ses flancs, et se tenait luimme toujours aux avant-postes de son arme.
Jugurtha, certain quil ne pouvait tromper Metellus, rsolut de tenter le sort des
armes. Runissant toutes ses troupes, il en plaa une partie sur une colline, dans
une position forte, et cacha le reste dans de hautes bruyres, prs dun fleuve.

Entre la rivire et la montagne se trouvait une plaine dserte que Metellus devait
traverser. Ds quil sy fut avanc, les Numides lattaqurent de toutes parts.
Dans cette terrible mle toute manuvre tait impossible ; on combattait corps
corps, et la victoire semblait devoir dpendre plus du courage que de lhabilet.
Laction dura toute la journe ; enfin la chaleur et la fatigue ayant ralenti lardeur
des Numides, Metellus parvint rtablir les rangs, former des cohortes, et,
malgr la rsistance de lennemi, il sempara de la colline. Le roi navait pour lui
que son gnie et la force de sa position ; ses soldats taient infrieurs en
vaillance aux Romains ; ds que ceux-ci furent matres de la montagne, les
barbares prirent la fuite.
Rutilius, qui commandait larrire-garde romaine, dfit aussi laile gauche des
Africains. Metellus, vainqueur, continua sa marche, prit plusieurs forteresses,
ravagea les campagnes, et fit livrer beaucoup dotages et une grande quantit de
munitions.
Jugurtha, battu, mais non dcourag, changea de systme. Il ne livra plus de
bataille ; la tte dune nombreuse cavalerie, il harcelait sans cesse les
Romains, semparait de leurs convois, et tuait tous ceux qui sloignaient des
colonnes.
Il surprit dans la ville de Zicca Marius, lieutenant du consul ; ce guerrier, depuis
si clbre, n pour la gloire et pour le malheur de Rome, se tira de ce pril par
une intrpidit hroque et fit sa retraite sans tre entam.
Metellus forma le sige de Zama ; il croyait Jugurtha fort loin de lui ; mais au
moment o il donnait lassaut, ce prince infatigable fond sur le camp romain et
sen empare. Toute la garde tait dj massacre ; quarante hommes seuls
dfendaient lextrmit du camp une porte leve, lorsque Marius accourt avec
quelques troupes, trouve les Numides occups au pillage, les chasse du camp, et
en fait un grand carnage.
Le lendemain Metellus renouvelle lassaut, et Jugurtha, recommence son attaque
la tte de toute son arme. La bataille dura deux jours ; Metellus repoussa les
Africains ; mais, affaibli par tant de combats, il leva le sige de Zama, laissa des
garnisons dans les villes conquises, et prit des quartiers dhiver sur la frontire
de la Numidie. Cherchant ensuite sassurer par la ruse un succs plus prompt
et plus sr que par les armes, il corrompit Bomilcar, et lengagea par de grandes
promesses trahir son roi.
Le perfide favori rejoignit son matre quil trouva dvor dinquitudes. Il lui
reprsenta que ses campagnes tant dvastes et son trsor puis, le
dcouragement porterait bientt les Numides traiter eux-mmes avec les
Romains, sil ne prenait le parti de se soumettre et de ngocier avec une
rpublique dans laquelle il avait de nombreux partisans qui garantiraient son
existence de tout danger.
Jugurtha entran par ses conseils, envoya des ambassadeurs au consul pour
dclarer quil abandonnait Rome son royaume et sa personne. Metellus exigeait
quon lui livrt sur-le-champ un grand nombre dlphants, beaucoup de chevaux
et darmes, et deux mille livres dor. Jugurtha obit et reut lordre de se rendre
Tisidium : mais ce prince, soit par inconstance, soit par la crainte que lui
inspirrent peut-tre des avis secrets, changea tout coup ses rsolutions, et se
dcida continuer la guerre.

Dans ce mme temps, Marius, qui, se trouvait Utique, offrit un sacrifice aux
dieux. Un aruspice, consultant les entrailles des victimes, lui prdit les plus
hautes destines. Ce prsage fit clater lambition qui le dvorait depuis
longtemps. Marius, dou dun grand gnie pour la guerre, mprisant les plaisirs
et les richesses, ntait avide que de gloire et dautorit. Force, courage,
intelligence, il avait toutes les qualits qui peuvent, dans des temps de troubles,
lever un homme au fate du pouvoir. N dans les rangs du peuple, il partageait
sa haine contre la noblesse. Ds sa plus tendre enfance il porta les armes ;
ngligeant linstruction des Grecs et lurbanit romaine, il ntudia que la guerre,
et sy distingua tellement que, bien quinconnu personnellement de la plus
grande partie des citoyens, sur le bruit de ses exploits, les suffrages des comices
le nommrent tribun militaire. Parcourant successivement tous les grades, ses
succs lui donnrent tant dclat, quon le jugeait toujours digne dun emploi plus
lev que celui quil occupait. Malgr ce mrite minent, il navait point encore
port ses vux jusquau consulat, auquel peu de plbiens osaient prtendre. La
prdiction de laruspice lenhardit, et il demanda Metellus un cong, dans le
dessein de solliciter Rome cette dignit.
Metellus estimait son courage, son habilet, et, jusque-l, stait montr un ami
; mais fier, comme tous les patriciens, il chercha le dtourner de son projet, lui
conseillant de ne pas sexposer un refus ; et comme Marius insistait, il lui dit
quil ferait bien dattendre lpoque o Metellus son fils, encore enfant, pourrait
solliciter cette charge de concert avec lui.
Cette raillerie blessa profondment Marius, qui, de ce moment, ncoutant que
son ambition, et indiffrent sur les moyens de la satisfaire, se forma des
partisans parmi les officiers, excita le mcontentement des soldats, fronda la
conduite de son gnral, et dnigra ses talents. Exaltant sans cesse ses propres
exploits, il se vantait quavec la moiti de larme il mettrait bientt Jugurtha
dans ses fers, et il accusait Metellus de prolonger la guerre pour jouir plus
longtemps de lautorit.
Ces propos, rpts frquemment aux habitants des villes et aux ngociants,
produisirent une vive impression sur eux. La guerre faisait languir le commerce ;
une paix prompte pouvait seule lui rendre la vie.
Marius mit encore dans ses intrts Gauda, prince numide, qui devait hriter du
trne de Jugurtha, et dont Metellus avait imprudemment choqu lamour-propre.
Ce prince, les chevaliers romains, les ngociants, les soldats mmes crivaient
sans cesse Rome, blmaient les lenteurs du consul, et rptaient tous que le
seul moyen de terminer cette guerre tait den confier la conduite Marius.
Toutes ces lettres, circulant dans la ville faisaient perdre Metellus la confiance
publique, et assuraient Marius la faveur populaire.
Tandis que le consul se voyait ainsi attaqu dans sa patrie par lingratitude dun
client de sa famille, longtemps protg par lui, la fortune lui donnait dautres
sujets dinquitude. Les plbiens de la ville de Vacca, de concert avec les
soldats de la garnison gorgrent dans un festin les patriciens et les officiers qui
sy trouvaient. Le consul attaqua les rebelles, les vainquit, et livra la ville au
pillage.
Dans le mme temps, Jugurtha, ayant intercept une lettre qui lui dcouvrit le
complot de Bomilcar contre ses jours, fit tomber la tte de ce tratre ; mais,
depuis ce moment, la crainte de la trahison et le remords de ses crimes ne lui
permirent pas de goter un instant de repos. Croyant voir dans chacun de ses

sujets un conspirateur, il changeait sans cesse de ministres, de gardes, de


logement et mme de lit. Poursuivi dans son sommeil par des songes effrayants,
souvent, au milieu de la nuit, il prenait ses armes, appelait ses gardes son
secours, et les accs de terreur de ce prince perfide et sanguinaire ressemblaient
aux fureurs dun homme en dlire.
Metellus marcha contre lui, le dfit compltement, et le fora de traverser les
dserts, et de se retirer ensuite Thala, o il avait renferm ses enfants et les
dbris de ses richesses.
Le consul le poursuivit avec plus dardeur que de prudence ; les troupes
romaines, brles par le soleil et prives deau, se voyaient au moment de prir ;
elles furent sauves par une pluie abondante, trs rare dans ces climats, et que
le ciel semblait envoyer leur secours. Jugurtha, dcourag, se retira avec ses
enfants chez les Maures. Leur roi Bocchus tait son gendre ; il releva son
courage, et contracta avec lui une alliance contre les Romains. Ceux-ci ne prirent
que les murailles de Thala, les habitants mirent le feu la ville, et prirent dans
les flammes.
Marius, arriv en Italie, fut port au consulat par les suffrages unanimes du
peuple, malgr tous les efforts des patriciens. Le nouveau consul, aigri par leur
rsistance, fit clater violemment sa haine contre eux. Dans sa premire
harangue au peuple, aprs avoir retrac tous les devoirs que lui imposait sa
charge, il seffora de prouver que lhomme nouveau, qui navait dautre soutien
que sa vertu, devait inspirer plus de confiance que ces hommes superbes qui se
croyaient dispenss de tout mrite par lillustration de leur race, par la richesse
de leur famille, et par le nombre de leurs clients.
Romains, disait-il, ce que jai fait, avant davoir obtenu vos suffrages, vous dit
assez ce que je saurai faire dsormais pour les justifier. Ceux qui ont jou la
vertu par ambition cessent de se contraindre ds quils sont parvenus au pouvoir
; mais, moi, je lai pratique ds lge le plus tendre ; lhabitude la naturalise
dans mon me. Je sais cependant que les nobles, jaloux, de mes honneurs et
non de mes travaux, ne peuvent me pardonner la prfrence que vous mayez
accorde. Examinez donc, il en est temps encore, si vous ne feriez pas mieux de
confier vos armes et la direction de la guerre contre Jugurtha, lun de ces
illustres patriciens, si riches en aeux, si pauvres en services. Vous savez ce quils
font en pareille circonstance. Connaissant eux-mmes leur impritie, ils
sentourent de quelques plbiens dont ils forment leur conseil ; et, chargs par
Rome de commander, ils sempressent de choisir quelquun qui les commande.
Il est vrai que, ds quils sont revtus du consulat, ils commencent lire
lhistoire de nos anctres et les livres militaires des Grecs ; renversant ainsi
lordre naturel , ils aspirent au gouvernement avant de sinstruire, et ne se
mettent tudier, que lorsquil est question dagir.
Citoyens, comparez leur orgueil avec le mrite dun homme nouveau ! Ce quon
doit leur apprendre, je lai fait ; ce quil faut leur raconter, je lai vu ; ce quils
esprent trouver dans les livres, je lai appris tous les jours en combattant.
Dcidez, donc si vous devez prfrer mes actions leurs paroles. Il est vrai que
je ne puis taler comme eux les images, les consulats, les triomphes de mes
anctres ; mais je puis vous montrer des javelots, des harnois, des tendards,
des couronnes, nobles dons de mes chefs, et ces nombreuses cicatrices dont ma
poitrine est couverte. Voil ma noblesse et mes titres ; je ne les possde point
par hritage ; je les ai trouvs au milieu des prils. Mes discours sont sans art ;

peu mimporte ! Ma vertu se montre toute nue ; je laisse les prestiges de


lloquence ceux qui veulent cacher la turpitude de leurs actions.
Javoue que jai nglig les lettres grecques, parce quelles nont pas rendus plus
braves et plus libres ceux qui les enseignent ; mais jai appris une science plus
utile la rpublique, celle de frapper lennemi, dexercer les troupes, de braver la
rigueur des saisons, de coucher sur la dure, de supporter le travail et la misre,
et de ne rien craindre que la honte. Cette instruction, je la donnerai vos soldats
; gloire et dangers, tout sera commun entre nous. La noblesse me mprise, et
me traite dhomme grossier, parce que je ne sais pas ordonner un repas
splendide ; parce que je nai pas dhistrions mes gages ; ni de cuisinier qui me
cote plus quun laboureur. Je me fais gloire de mriter ces reproches : jai
appris de mon pre que les vertus sont nos richesses et les armes notre parure ;
que le luxe convient aux femmes et le travail aux hommes. Ces superbes
patriciens, livrs aux volupts, peuvent, jy consens, passer leur vieillesse
comme leur enfance dans les festins : les sueurs et la poussire nous plaisent
mieux que leurs orgies ; mais ce que je ne puis souffrir cest que des hommes
ainsi dgrads vous enlvent les rcompenses dues vos exploits, et que leurs
vices, qui devraient les dshonorer, les conduisent une lvation et une
autorit qui amnera la ruine de la rpublique, victime et non complice de leur
dpravation.
Aprs avoir repouss leurs reproches en comparant nos murs simples et mles
leur drglement effmin, je veux vous entretenir des affaires publiques. La
guerre de Numidie, citoyens, ne doit plus vous inspirer dinquitude ; puisque
vous loignez de larme lavarice, lorgueil, limpritie, qui seuls soutenaient les
esprances de Jugurtha. Vos troupes connaissent parfaitement le pays ; mais il
est ncessaire de les encourager, de les fortifier et de les complter. Elles ont t
jusquici plus braves quheureuses ; limprudence ou la cupidit de leurs
gnraux en ont laiss dtruire la plus grande partie.
Vous tous qui tes en ge de combattre, joignez-vous donc moi pour servir la
patrie : que nos malheurs passs ne vous inspirent aucun effroi. Je serai votre
compagnon dans la marche, dans les travaux, dans les prils. Tout est mr pour
nos succs : nous avons cueillir une ample moisson de victoires, de butin et de
renomme ; et quand mme ces biens seraient douteux, il est du devoir de tout
honnte homme de dfendre son pays. La lchet na jamais immortalis
personne : un pre ne souhaite pas que ses enfants soient ternels, mais quils
vivent avec honneur. Je parlerais plus longtemps si les discours pouvaient
donner du courage aux timides ; pour les vaillants, jen ai dit assez.
La confiance quinspirait Marius excitait lardeur de la jeunesse pour senrler.
Aprs avoir pris toutes les mesures qui pouvaient assurer le succs de son
expdition, il partit pour lAfrique. Metellus vita sa prsence, et chargea Rutilius
de lui remettre le commandement de larme.
Le consul, dans le dessein daguerrir et dencourager les nouvelles leves,
conduisit ses troupes dans une contre fertile, attaqua plusieurs forteresses et
fit partager aux soldats un immense butin. Les deux rois africains coururent au
fond de leurs tats pour y rassembler des forces contre ce redoutable ennemi.
Metellus croyait, en arrivant Rome, trouver les esprits aigris et anims contre
lui par les intrigues de Marius. A sa grande surprise, le snat et le peuple lui
tmoignrent une gale bienveillance. Lenvie tait morte avec son autorit.

Marius, poursuivant sa marche rapidement, battit en plusieurs rencontres les


Maures et les Numides. Il surprit la ville de Capsa dont il massacra les habitants.
La crainte dcida plusieurs autres cits lui ouvrir leurs portes.
Les plus habiles gnraux doivent toujours une grande partie de leur gloire la
fortune. Elle fit tomber dans les mains de Marius une forteresse qui renfermait
les trsors de Jugurtha, et que sa position sur un roc escarp faisait regarder
comme imprenable. Un soldat ligurien, voulant prendre des escargots, dcouvrit
un sentier cach par des broussailles. Les Romains, profitant de sa dcouverte
montrent en silence, au milieu de la nuit, par ce chemin sur le roc, escaladrent
la muraille, et semparrent de la ville.
Marius reut, peu de temps aprs, un renfort considrable qui lui arrivait dItalie.
Lucius Cornlius Sylla le commandait. Ce jeune patricien, qui simmortalisa par
son gnie, par sa fortune et par ses cruauts, devait le jour une famille
ancienne, mais peu illustre. Savant dans les lettres, grecques et latines dou
dun esprit vaste, adonn aux volupts, mais plus avide de gloire, il ne se livrait
ses gots que dans les temps de repos. Jamais les plaisirs ne lui firent ngliger
les affaires ; son pouse seule y fut sacrifie. loquent et rus, facile avec ses
amis, affable pour la multitude, profond dans ses desseins, habile les cacher,
prodigue de ses richesses y intrpide dans laction, constant dans ses projets, il
fut regard comme le plus heureux des hommes jusqu lpoque de la guerre
civile qui couronna son ambition et ternit sa gloire.
Jamais sa capacit ne fut infrieure sa fortune, et lon ne peut dcider sil eut
plus de bonheur que dhabilet. Salluste, aprs avoir fait un magnifique loge de
ce Romain clbre, ajoute ce peu de mots : Je ne parle que des temps qui ont
prcd sa dictature ; jignore si je serais plus afflig que honteux de retracer ce
quil a fait depuis ces jours funestes.
Sylla, lorsquil vint en Afrique, dbutait dans la carrire militaire. Bientt sa
rputation clipsa celle de tous ses compagnons darmes. Familier avec les
soldats, respectueux avec ses chefs, recevant des prsents regret, prodiguant
ses dons avec plaisir, obligeant sans exiger de retour, gnreux sans intrt, il
passait facilement de la conversation la plus enjoue lentretien le plus srieux.
Assidu tous les exercices, surveillant tous les postes, il se montrait le plus
infatigable dans les travaux ; on le trouvait toujours le premier dans les prils.
Loin de suivre la marche vulgaire des ambitieux, il ne frondait jamais les
oprations de ses gnraux, et nattaquait aucune rputation. Son amour-propre
lexcitait seulement se conduire de sorte que personne ne pt lemporter sur lui
en activit, en prudence et en courage. Ses grandes qualits lui attirrent
promptement lestime de Marius et laffection des soldats.
Bientt Bocchus et Jugurtha, ayant runi toutes leurs forces, vinrent attaquer
les Romains. La bataille fut longue et sanglante ; Marius, la tte dun corps
dlite, se montrait partout, ralliait ses soldats quand ils taient trop presss par
les Africains, arrtait les ennemis par de vives charges, lorsquils commenaient
prendre quelque avantage. La nuit mit fin au combat, sans que la victoire se
ft dcide daucun ct : mais, tandis que les deux armes, excdes de
fatigue, se livraient au repos pour rparer leurs forces, tout coup, avant le
point du jour, Marius donne le signal du combat. Le bruit des trompettes, les cris
des Romains rveillent en sursaut les barbares abattus et surpris. La vigueur de
cette attaque soudaine rpand parmi les Africains le dsordre et la terreur. Un
grand nombre prit en voulant se rallier et courir aux arms ; le reste prit la

fuite, et cette droute leur fit prouver plus de pertes que les batailles les plus
disputes.
Aprs cette victoire, Marius sapprocha des villes maritimes pour faire jouir son
arme de labondance et du repos. Les peuples belliqueux de lAfrique, opposant
leur nombre au courage des Romains, remplaaient sans cesse leurs armes
dtruites par de nouvelles armes. Bocchus et Jugurtha vinrent encore peu de
temps aprs attaquer les Romains ; et tandis que Marius, la tte de son aile
droite repoussait avec vaillance les Numides, Bocchus, rpandant le faux bruit de
la mort du consul, mit le dsordre dans laile gauche de larme romaine, et la
poursuivit jusquau camp.
Sylla, accourant alors avec imptuosit, chargea les Maures, arrta leurs
progrs, et rtablit le combat. Marius, vainqueur des Numides, vint se joindre
lui : leurs efforts runis mirent les barbares en pleine droute, et Jugurtha,
abandonn des siens, ne dut son salut qu la vitesse de son cheval.
Quelques jours aprs cette dfaite, Bocchus dcourag demanda la paix. Le
consul ordonna Sylla et Manlius de se rendre auprs de lui. Sylla, dans un
discours adroit, aprs avoir flatt lamour-propre de ce prince par de grands
loges sur sa bravoure et sur sa puissance, lui conseilla de ne plus ternir sa
gloire par une alliance avec Jugurtha, le plus mchant des hommes.
Ne nous placez pas, lui dit-il, dans la triste ncessit de punir galement votre
erreur et ses crimes. Le peuple romain a toujours mieux aim se faire des amis
que des esclaves. Lalliance lui parat plus sre que la soumission. La distance qui
nous spare vous offre en nous des allis utiles, et qui ne peuvent vous nuire.
Plt aux dieux que vous eussiez dabord senti cette vrit ! Mais puisque les
choses humaines dpendent des caprices de la fortune, ne ngligez pas
loccasion quelle vous offre, et rparez par des services le mal que vous avez
voulu nous faire. Apprenez que le peuple romain ne se laisse jamais vaincre en
bienfaits ; quant la force de ses armes, vous la connaissez.
Jugurtha, alarm de cette ngociation, redoubla dintrigues pour la djouer. Il y
russit quelque temps ; mais Bocchus, las de la guerre, rsolut de la terminer, et
envoya des ambassadeurs Rome pour demander quelles conditions il pourrait
se rconcilier avec la rpublique.
Le snat rpondit quon oublierait le pass, et quon accepterait son alliance
lorsquil aurait su mriter lamiti du peuple romain.
Bocchus crivit au consul quil dsirait revoir Sylla. Celui-ci partit avec quelques
officiers pour se rendre prs de lui : en chemin, il rencontre un corps de cavalerie
maure, command par Volux, fils de Bocchus ; apprenant en mme temps qu
peu de distance de ce lieu Jugurtha est arriv, et quil y campe avec ses troupes,
il se croit trahi, et se prpare au combat, prfrant une mort certaine, mais
glorieuse, une honteuse captivit.
Volux alors savance, demande lui parler, proteste de son innocence, et lassure
quil ignorait le mouvement de Jugurtha. Il ajoute que les forces de ce prince
sont peu nombreuses, quil ne sest mis en marche que par inquitude, et que,
nayant dautre espoir que dans la protection de Bocchus, il nosera point, sous
les yeux de ce monarque, attenter aux jours ou l libert dun ambassadeur
romain. Enfin il propose Sylla de venir seul avec lui trouver son pre.
Lintrpide romain sy dcide. Jugurtha surpris de son audace lui laisse traverser

son camp sans oser larrter, et se contente de faire pier par ses agents les
dmarches du roi de Mauritanie.
Celui-ci, flottant entre les liens du sang qui lattachaient au roi numide et la
crainte que Rome lui inspirait, navait plus que le choix des trahisons, et ne
savait encore sil devait livrer Jugurtha aux Romains, ou Sylla Jugurtha.
Dans la confrence publique on ne parla que de la paix gnrale ; mais, pendant
la nuit, Bocchus et Sylla se virent secrtement. Le roi, incertain et faux comme
tous les princes faibles, demanda dabord que Rome lui permt de rester neutre
entre elle et son gendre. Il ne put lobtenir ; Sylla le menaait dun ct de la
perte de son trne, sil ne se dclarait pas entirement pour la rpublique, et lui
offrait en mme temps lalliance de Rome et une partie de la Numidie, sil livrait
Jugurtha.
Bocchus, pouss par la peur, retenu par la honte, aprs avoir rsist longtemps,
cda enfin ladresse et lloquence de Sylla. Il fit dire Jugurtha que le
moment favorable pour faire la paix tait arriv, quon lui assurait des conditions
honorables, et quil devait se hter de venir conclure le trait.
Jugurtha dsirait vivement la fin de la guerre ; mais, doutant de la sincrit des
Romains, il rpondit que, comme il se mfiait de Marius, il exigeait avant tout
quon lui donnt Sylla en otage. Le perfide Maure le lui promit, et ses
protestations tromprent les agents de Jugurtha comme leur matre.
Au jour marqu pour la confrence, le roi de Numidie savana la tte de ses
troupes. Bocchus, dans lintention apparente de lui faire honneur, vint au-devant
de lui avec quelques officiers, et sarrta sur une minence derrire laquelle on
avait embusqu des soldats.
Le prince numide ne voyant rien qui pt, exciter sa dfiance, se spare de sa
troupe, et, suivi de quelques amis, sapproche du roi. Des deux cts, suivant les
conventions faites pour cette entrevue, on tait sans armes : mais aussitt que
Jugurtha fut arriv prs de Bocchus, au signal donn, les soldats cachs se
lvent, lenveloppent, massacrent ceux qui laccompagnaient, et le livrent
enchan Sylla qui le conduit au camp de Marius.
Tandis que le consul et son lieutenant, loin dimiter les vertus et la gnrosit
des Camille et des Fabricius, achevaient par la trahison une guerre quils auraient
d terminer par les armes, lItalie consterne apprenait lentire dfaite de ses
lgions vaincues par les sauvages habitants du Nord. Les Cimbres, accourus en
foule de la Chersonse qui porte aujourdhui le nom de Danemark, traversant la
Germanie et les Gaules, avaient mis en fuite et dtruit larme commande par
Cpion et par M. Manlius. Ce dsastre rpandait la terreur dans Rome, et
lorsquon apprit que la Numidie tait soumise et Jugurtha dans les fers, le peuple
nomma de nouveau Marius consul, malgr son absence, et lui donna le
dpartement de la Gaule,
En arrivant Rome il reut les honneurs du triomphe. Jugurtha enchan suivait
son char. Le snat, abusant de la victoire, condamna ce prince mourir de faim.
Ses crimes mritaient ce supplice ; mais Rome navait sur lui dautres droits que
la force. Le bourreau dchira son manteau, et il fut jet tout nu dans un cachot,
o la mort ne termina ses souffrances quau brut de six jours, lan 647 de Rome.

LIVRE DEUXIME
CHAPITRE PREMIER
LES Cimbres, dans leur invasion, se joignirent aux Teutons et dautres peuples
sortis des forts de la Germanie. Ce torrent dvastateur, renversant tout sur sa
route, menaait de franchir les Alpes. Dj quatre-vingt mille Romains ou allis
avaient pri dans plusieurs combats, o la froce valeur de ces sauvages
guerriers stait vue victorieuse de la tactique romaine.
Avant dentrer en Italie, ils traversrent lAquitaine, passrent les Pyrnes et
ravagrent lEspagne. Marius, au lieu de les attaquer dans cette contre, voulut
les attendre leur retour dans les Gaules, croyant sans doute quaprs de si
longues marches et chargs de butin, ils seraient moins difficiles vaincre.
Pour se prparer cette lutte dangereuse, suivant lexemple des Scipion et de
Paul-mile, il rtablit la discipline dans larme, exera les lgions sans relche ;
et, afin de les arracher loisivet qui amollit lme comme le corps, en
attendant les combats, il les fit travailler rparer des routes et construire des
ponts.
Les bouches du Rhne taient alors encombres de vase et de sables ; il
dtourna le cours de ce fleuve, en creusant un canal quon appela la Fosse
Mariane.
Les Cimbres reparurent bientt dans la Gaule. Les Toulousains se joignirent
eux. Marius leur livra bataille et les dfit. Dans cette action, Sylla, son lieutenant,
se distingua par sa vaillance, et fit prisonnier Copilus, roi des Toulousains.
Aprs cette victoire, le consul, esprant affaiblir les Cimbres en les fatiguant par
des manuvres, avait rsolu de traner la guerre en longueur ; mais larme des
barbares se spara en trois diffrents corps pour pntrer plus facilement en
Italie. Marius, qui suivait tous leurs mouvements, se trouva prs de la plus forte
de leurs colonnes sur la frontire de lHelvtie. Le nombre des barbares tait
prodigieux le consul aurait voulu viter le combat, mais le manque de vivres et
deau ne lui permit pas de dlai. Il livra bataille ; elle dura deux jours. Le gnie
de Marius, lhabilet de ses mouvements et le courage des Romains
lemportrent sur la fougue imptueuse et sur la rsistance opinitre des
ennemis. Il leur tua deux cent mille hommes, et fit quatre-vingt dix mille
prisonniers, parmi lesquels se trouvait le roi Teutobochus.
Cette arme tait presque entirement compose dAmbrons et de Teutons. Les
barbares qui voulaient fuir les Romains vainqueurs, prissaient sous les coups de
leurs femmes qui, le glaive la main, leur reprochaient leur lchet, et les
frappaient quand ils ne voulaient pas retourner au combat.
Les Cimbres, ignorant la dfaite de leurs allis, savancrent sur les Alpes,
bravant tous les obstacles que leur opposaient lasprit des montagnes et la
rigueur de lhiver. Sans chercher de route ils se couchaient sur les peaux qui les
couvraient, et, se prcipitant du haut des monts, ils se laissaient glisser sur la
neige jusque dans la plaine.

Le proconsul Catulus voulut en vain les arrter sur les bords de lAdige, ils
passrent cette rivire malgr lui. Ne pouvant ramener ses soldats au combat et
les empcher de fuir, il fit marcher une enseigne en avant deux, pour donner
cette fuite lordre et lapparence dune retraite.
Les Romains nommrent Marius consul pour la cinquime fois, et il se hta de
joindre ses lgions celles de Catulus. Les Cimbres, savanant toujours, lui
envoyrent des ambassadeurs qui lui demandrent de leur cder en Italie des
terres pour eux et pour leurs frres. De quels frres parlez-vous ? dit Marius.
des Teutons, rpondirent-ils. Ne vous occupez plus deux, reprit le consul, sils
avaient besoin de terre, nous leur en avons donn quils garderont toujours.
Les Cimbres, ne comprenant pas ce quil voulait dire, le menacrent de leur
vengeance et de celle des Teutons, quand ils seraient arrivs. Ils le sont, dit
Marius, et je vais vous mettre porte de les saluer. Alors il fit conduire devant
eux les rois teutons enchans. Les barbares furieux le dfirent au combat, et lui
demandrent de fixer un jour pour livrer bataille : il le leur accorda. `
Au jour fix les deux armes sortirent de leur camp. Marius donna le
commandement du centre Catulus, et plaa ses propres lgions aux ailes. Il
voulait attaquer lui-mme lennemi en flanc, et esprait se donner ainsi tout
lhonneur de la victoire ; mais le sort faillit lempcher dy prendre part, car un
vent furieux ayant lev des tourbillons de poussire qui obscurcirent lair,
Marius sgara dans sa marche, sloigna, sans sen apercevoir, de lennemi quil
voulait attaquer, et ne put revenir que fort tard aux lieux o lon combattait.
Le courage des barbares lutta longtemps contre la discipline romaine ; mais enfin
ils furent tourns, dfaits et dtruits. Leurs femmes, aussi intrpides que celles
des Teutons, dfendirent vaillamment les chariots qui entouraient leur camp ;
elles accablaient de reproches les fuyards, et-les foraient combattre.
Lorsquelles ne virent plus despoir de rsistance, elles gorgrent leurs enfants,
et se poignardrent toutes pour chapper aux outrages et la captivit. Cent
quarante mille Cimbres, Gaulois ou Germains prirent dans cette journe. On en
prit soixante mille. Cette action glorieuse termina la guerre, qui durant depuis
douze ans. Elle valt Marius le titre de troisime fondateur de Rome. Un seul
triomphe rcompensa ses trois victoires. Les Romains, toujours superstitieux,
racontaient que, dans tous les combats livrs par Marius, deux vautours
planaient sur sa tte.
Condamne par le sort ne jamais jouir du repos, la rpublique vit bientt
commencer les dissensions sanglantes qui devaient si longtemps dchirer son
sein.
Marius, quon avait dj accus dactes arbitraires dans son troisime consulat,
disait souvent que le bruit des armes lempchait dentendre le langage des lois.
Il ne prouva que trop, par son humeur despotique et cruelle, quil ne stait
montr populaire que pour dominer, et navait accus lambition des grands que
par envie.
Saturninus, son ami et son complice, ayant t destitu de la questure dOstie
pour ses prvarications, malgr les efforts de Marius pour le dfendre celui-ci,
pour se venger des patriciens, fit lire tribun du peuple ce mme Saturninus. Il
exera cette charge en factieux plutt quen magistrat, et ne se servit de son
pouvoir que pour satisfaire sa cupidit.

Metellus, alors censeur, tenta vainement de le faire chasser du snat. Marius le


soutint de tout son crdit, moins par amiti pour lui que par haine contre
Metellus. Lanne de son tribunat expire, il voulut encore le faire lire ; mais
Nonnius, personnage la fois trs populaire et trs estim par les patriciens, lui
enlevait une grande partie des suffrages. Saturninus se dbarrassa de ce rival
par un crime, et le fit assassiner.
Ds
quil se vit en place, flattant le peuple, pour sassurer son appui contre la
haine du snat proposa un dit qui donnait aux plbiens les terres conquises
par Marius dans les Gaules.
Le snat, opprim par les factieux, se vit contraint de jurer lexcution de la loi :
Metellus seul refusa le serment, et fut oblig de chercher un asile Smyrne, afin
de se soustraire aux vengeances de Marius et de son tribun.
Lexil dun si grand citoyen tait une honte pour Rome. Il restait encore assez de
vertu dans le peuple pour le sentir. On rappela, quelque temps aprs, Metellus ;
et Marius, son tour, crut ncessaire de sloigner. Il parcourut lAsie, et se
rendit prs de Mithridate, le plus grand monarque de lOrient. Reu avec honneur
par ce roi belliqueux, on prtend que Marius flatta son orgueil et excita son
ambition, soit dans le dessein de sen faire un appui ; soit dans lespoir de le
combattre et de conqurir lAsie. Dautres historiens rapportent quil dit ce
prince : Pour accrotre et pour conserver votre puissance, vous navez que deux
partis prendre, celui dtre plus fort que les Romains, ou celui de leur obir en
tout.
De retour Rome, il se brouilla avec Sylla, qui lui causa depuis plus de malheurs
par son ingratitude, que la sienne nen avait attir Metellus.
Depuis longtemps Sylla blessait son orgueil en sattribuant exclusivement la prise
de Jugurtha et lhonneur davoir termin la guerre de Numidie. Lanneau qui
servait de cachet Sylla tait une pierre grave, qui reprsentait le prince
numide enchan, livre entre ses mains par le roi des Maures. Bocchus apprit le
courroux de Marius en envoyant Rome, pour le temple de Jupiter Capitolin, un
groupe dimages dor, qui consacrait encore cet vnement. Ds cet instant
Marius furieux rompit ouvertement avec Sylla, et jura sa perte. La guerre sociale,
clatant peu de temps aprs, retarda seule les effets dune haine qui devait
plonger la rpublique dans toutes les horreurs de la tyrannie et de la guerre
civile.
Marius venait dobtenir son sixime consulat. Saturninus, lu tribun pour la
troisime fois, voulait, suivant ses intentions, lui donner, pour collgue Glaucias
qui lui tait dvou. Mais un concurrent redoutable, Memmius, lui disputait cette
dignit. Le tribun, accoutum aux forfaits, fit poignarder Memmius. Ce meurtre
excita lindignation gnrale. Saturninus, cit en jugement, croyait pouvoir
compter sur la protection de Marius ; mais le consul, craignant dattirer sur lui la
haine publique, abandonna lami que ses conseils avaient perdu.
Cependant le tribun, soutenu de ses nombreux clients, opposa la force la
justice, et obligea le snat demployer la formule usite en temps de troubles.
Marius, charg de prserver la rpublique de tout dtriment, attaqua les rebelles,
et les fora de se retirer au Capitole. Ceux-ci espraient toujours quil ne punirait
pas avec rigueur un crime commis pour ses intrts et peut-tre par ses ordres.
Leur espoir fut tromp : Marius les laissa massacrer par les chevaliers romains.

Peu de temps aprs, Rome vit slever un orage, le tribun qui mit en danger non
seulement sa gloire, mais son existence. Un tribun du peuple, Drusus, qui nosait
attaquer directement les usurpations de la faction populaire, crut parvenir
indirectement son but, et rendre au snat une partie de ses anciens droits,
en proposant une loi qui semblait aussi populaire que juste. Les chevaliers
staient empars des tribunaux, il proposa de leur donner les places vacantes
dans le snat, et de choisir aprs dans ce corps les magistrats qui seraient
chargs de juger les citoyens.
Un autre tribun, Cpion, sopposa vivement cette innovation, dclama, comme
les Gracques, contre lorgueil, contre la corruption du snat, et accusa de
malversation plusieurs patriciens. Drusus, persvrant dans son entreprise, crut
devoir en assurer le succs en se conciliant la faveur du peuple. Dans ce dessein
il demanda lexcution rigoureuse de la loi agraire ; et comme il craignait de
blesser les intrts des allis en Italie, sils ntaient pas compris dans le partage,
il prsenta une loi qui leur accordait tous les privilges et tous les droits des
citoyens romains. Le snat sy opposa, jugeant avec raison que le droit de cit
savilirait en se prodiguant, et que le peuple romain perdrait son clat et sa
majest sil levait son niveau tant de peuples trangers.
Les allis qui se trouvaient dans Rome appuyaient de toutes leurs forces la
proposition de Drusus ; et les passions, enflammes par cette contestation,
devinrent si violentes que quelques trangers outragrent et frapprent lun des
consuls, nomm Philippe, qui repoussait avec chaleur la loi propose.
Drusus, ne pouvant russir faire passer ldit de partage, voulait au moins
quon adoptt celui de naturalisation ; mais un jour, en revenant du Forum, il fut
assassin la porte de sa maison.
Cette violence, attribue au snat, ne resta pas impunie. Les peuples allis,
composant alors la plus grande force des armes romaines, supportaient
impatiemment lingalit qui existait entre eux et les citoyens de la capitale. Les
Gracques leur avaient fait entrevoir lesprance dobtenir le droit de cit, et
Drusus venait de rveiller cet espoir. Ils avaient de nombreux partisans dans
Rome ; mais leur appui devenait sans effet ; car, ds quils osaient hasarder
quelques dmarches en leur faveur, les chevaliers romains les faisaient tuer ou
exiler.
Les villes italiennes dclamaient violemment contre lingratitude de Rome qui
devait presque toutes ses conqutes leurs armes, et qui leur en refusait la
rcompense et le partage.
Outres de la mort de Drusus, toutes ces villes se ligurent, et senvoyrent
rciproquement des otages.
Les premiers peuples qui prirent les armes furent les Lucaniens, les Apuliens, les
Marses, les Plignes et les Samnites. La conspiration avait t si secrte quon ne
la dcouvrit Rome que trop tard pour la prvenir. Le proconsul Servilius, qui se
trouvait prs de Naples, inform de quelques mouvements hostiles des habitants
dAsculum, leur en fit de svres reproches ; au lieu de se justifier, ils se jetrent
sur lui, et le massacrrent, ainsi que les Romains qui rsidaient dans leur ville.
Aprs cet clat, la confdration dclara hautement ses desseins, et envoya au
snat un mmoire contenant ses griefs et ses demandes. Le snat rpondit quon
nobtenait point de grce de Rome par les armes, mais par le repentir et la
soumission. Les dputs se retirrent, et la guerre fut rsolue.

Depuis celle dAnnibal, Rome nen eut point soutenir de plus vive, de plus
sanglante et de plus dangereuse. Ce ntaient point des barbares quon avait
combattre, ctaient les mmes hommes qui composaient nagure la plus grande
partie des forces romaines. Le vide que tant dofficiers et de soldats laissrent
dans les lgions fut tel que pour les complter, Rome se vit force denrler les
esclaves nouvellement affranchis. Cette guerre sappela la guerre sociale.
Dans la premire campagne, les Romains furent battus en plusieurs rencontres.
En 663 les Marses turent dans une embuscade le consul Rutilius. La vue de son
corps et de ceux de plusieurs officiers distingus quon rapportait dans Rome
rpandit une telle consternation parmi le, peuple, que le snat rendit un dcret
pour ordonner qu lavenir on enterrait larme tous ceux qui y seraient tus.
Cpion, succdant Rutilius, commit les mmes fautes et prouva le mme sort.
Le danger croissait ; il dcida le snat donner le commandement de larme
Marius. Lge, qui nadoucit point son caractre froce, avait ralenti son audace
et son activit. Il arrta cependant les progrs de lennemi, mais en se bornant,
contre sa coutume, la dfensive. Un des chefs, les plus fameux des allis,
Pompius Silo, lui ayant fait dire que, sil tait aussi grand gnral quon le
croyait, il devait quitter ses lignes et livrer bataille ; Marius lui rpondit : Si tu es
aussi habile que tu le penses, force-moi sortir de mon camp et combattre.
Il termina cependant cette campagne par une victoire ; mais Sylla, qui servait
sous sec ordres, obtint de plus nombreux et de plus brillants succs. Ce qui
sauva Rome, ce fut la sparation des forces des allis. Runis, ils auraient
accabl les Romains ; mais, divisant leurs troupes pour dfendre chacun leur
pays, ils se virent tour tour vaincus. La fortune de Rome voulut quau dehors
comme au dedans de lItalie le monde entier commt la mme faute.
Lanne suivante, sous le consulat de Pompius, pre du grand Pompe, et de
Porcius Caton, le snat accorda le droit de cit aux Italiens qui navaient pas pris
les armes contre Rome. Cette mesure affermit la fidlit dans le devoir, et inspira
quelque repentir la rvolte.
Caton remporta plusieurs avantages, dont il tirait tant de vanit, quil se
comparait Marius, et prtendait leffacer. Le jeune Marius, orgueilleux de la
gloire de son pre, et cruel comme lui, sapprocha du consul au moment o il
chargeait les Marses, et lassassina lchement.
Pompe gagna une bataille, contre les Picentins, et prit la ville dAsculum, dont il
massacra les habitants, aprs les avoir fait battre de verges. Poursuivant ses
succs, il dfit les Marses et leur tua dix-huit mille hommes. Sylla, de son ct,
vainquit deux fois les Samnites, et sempara de leur camp. On lui attribua
principalement lhonneur davoir termin cette guerre, si funeste aux deux partis,
que, selon Velleius Paterculus, trois cent mille des plus braves guerriers de Rome
et de lItalie y perdirent la vie. Les rvolts se soumirent et Rome, se montrant
gnreuse aprs la victoire leur accorda le droit de cit.
En 665, Sylla obtint le consulat. Rome ne jouit pas longtemps de la tranquillit
que lui laissait la fin de la guerre sociale. Mithridate, roi de Pont, prince puissant,
intrpide, audacieux, dune ambition qui ne connaissait pas de bornes, et dun
gnie qui le rendait capable dexcuter les plus vastes desseins, avait vou une
haine implacable aux Romains qui dominaient tous les peuples et avilissaient
tous les rois. Uni par les liens du sang et de lamiti Tigrane, roi dArmnie, il
parcourut lAsie en conqurant, et, bravant la protection que Rome accordait aux
Mysiens, aux Phrygiens, aux Lyciens, aux Pamphyliens et aux peuples de

Bithynie, il entra dans leur pays, et en chassa le peu de troupes romaines qui sy
trouvaient. Le prteur Aquilius tait tomb dans ses mains ; Mithridate, le trana
enchan sa suite, lexposa la drision des peuples, lenvoya au supplice, et,
pour insulter lavarice romaine, il fit verser de lor fondu dans la bouche de cet
infortun.
Le snat lui dclara la guerre, et donna le commandement de larme Sylla,
consul. Marius, prcdemment avait employ sans succs la violence, dans le
dessein darracher du temple de Jupiter les images envoyes par Bocchus pour
consacrer la gloire de Sylla. Il ne mit plus de bornes ses ressentiments,
lorsquil vit Sylla consul, et charg de la guerre dAsie. Dtermin semparer de
Lautorit quon lui refusait, et ne se bornant plus ranimer le haine populaire
contre les patriciens, il paya trois mille satellites quil mit aux ordres de Sulpicius,
tribun du peuple, le plus hardi des factieux et le plus dvou de ses partisans.
Sulpicius appelait cette troupe son contre snat. Il faisait assassiner par elle ceux
qui voulaient traverser ses desseins. Soutenu par ces brigands, Sulpicius tenait
un bureau sur le Forum, et y recevait publiquement le prix du droit de cit, quil
vendait sans pudeur des affranchis et des trangers. Un fils de Pompe, dans
une meute, prit sous leurs poignards. Sylla voulant en vain rprimer ces
dsordres, se fit chasser par eux de la place publique. Poursuivi et oblig, pour
sauver ses jours, de se rfugier dans la maison de Marius, celui-ci ne lui promit
la vie quaprs lavoir forc de jurer quil lui cderait le commandement de lAsie.
Le peuple, excit, entran par Sulpicius, annula les dcrets du snat, et donna le
commandement de larme Marius. Cependant Sylla stait sauv dans son
camp. Ses soldats turent tous les officiers du parti de Marius, et Marius fit
gorger dans Rome tous les amis de Sylla.
Depuis ce moment ce nest plus quavec du sang quon peut crire lhistoire de
cette rpublique, autrefois plus fameuse encore par ses vertus que par ses
victoires.
Le snat, cherchant en vain prvenir les malheurs dont la ville tait menace,
envoie Brutus et Servilius prs de Sylla pour ngocier un accommodement. Les
soldats, furieux maltraitent, dpouillent ses dputs, et les chassent du camp.
Sylla hsitait marcher contre Rome ; mais on raconte quayant vu en songe
Bellone qui mettait la foudre entre ses mains, il fit part de ce songe son arme,
et savana rapidement avec elle prs des portes de la ville. Le peuple furieux
contre les patriciens, barricade les rues, lance du haut des toits des pierres et
des traits sur les troupes de Sylla. Marius combat la tte de ses partisans, il
arme les esclaves pour grossir ses forces ; mais larme triomphe de la
rsistance de cette multitude, plus propre aux factions quaux combats. Sylla est
matre de la ville, et Marius se drobe au supplice par la fuite. Peu de jours avant
il avait accord la vie Sylla ; celui-ci plus implacable, le fit condamner mort,
et mit sa tte prix. Sulpicius, trahi par un esclave, fut dcouvert et massacr.
Le peuple subissait en frmissant le joug du vainqueur. Sylla, dans lespoir de
lapaiser, consentit recevoir pour collgue Cinna, un des chefs du parti
populaire. Il fit jurer au nouveau consul, dembrasser sa cause et de lui rester
fidle. Ce serment, prt par lambition, fut promptement viol par la perfidie.
Cinna cita son collgue en jugement. Le fier Sylla, ddaignant de rpondre, le
laissa haranguer le peuple son gr, sortit de Rome, et prit le commandement
de larme, certain que, sil tait accus par la haine, et mme condamn par la
justice, il serait absous par la victoire.

Mithridate stait empar de la Grce quil occupait par de fortes armes. Les
Athniens, sous la conduite du tyran Aristion, avaient embrass son parti. Sylla
livra au pillage les villes et les temples de cette malheureuse contre. Lesprit de
faction dtruisait la discipline dans larme et les gnraux favorisaient la licence
du soldt pour se lattacher. Sylla ne tarda pas sentir la ncessit de rtablir
lordre, et de rendre lautorit sa vigueur. Il tait arriv prs dlate et se
trouvait en prsence de larme de Mithridate, que commandait alors Archlas.
Laspect de cette arme immense compose de tous les peuples de lOrient,
saisit de terreur les Romains. Sylla tenta vainement de les faire sortir de leur
camp : les railleries et les insultes mme de lennemi ne pouvaient les y dcider.
Sylla prit alors le parti de les accabls de travaux si priples et si continuels quils
prfrrent enfin les prils la fatigue, et demandrent grands cris le combat.
Les ennemis staient ports sur Chrone ; Sylla les suit rapidement, envoie
derrire eux un corps dtach qui leur drobe sa marche, et qui les attaque
limproviste. Le consul, profitant de leur dsordre, les charge avec ses lgions,
les met en fuite, et en fait un grand carnage. levant ensuite des trophes pour
consacrer ce triomphe, il ordonna quon y inscrivt ces mots : Mars, Victoire et
Vnus. Il croyait ou voulait persuader aux peuples que Vnus le favorisait
particulirement, et souvent il ajoutait ses noms de Lucius Cornlius Sylla celui
dpaphrodite. Quelquefois aussi il prenait celui de Felix (Heureux) ; et tandis que
Marius prtendait devoir tous ses triomphes son gnie, Sylla nattribuait les
siens qu la fortune. Ce politique habile savait quon se range toujours du parti
des heureux.
Les forces de Mithridate taient trop nombreuses pour quune seule dfaite les
dtruist. Sylla se vit encore oblig de combattre Archlas sous les murs
dOrchomne, et, cette fois, la victoire lui fut vivement dispute. Ses soldats,
trop presss par la foule des barbares, commenaient plier et quitter leurs
rangs ; Sylla descend de cheval, saisit une enseigne, arrte les fuyards, et
scrie : Romains, mon devoir mordonne de mourir ici : lorsquon vous
demandera ce que vous avez fait de votre gnral, noubliez pas de dire que
vous lavez abandonn Orchomne. A ces mots il slance au milieu des
ennemis.
Ranimes par son intrpidit et honteuses de leur faiblesse, les lgions se
prcipitent sur les barbares, les enfoncent, les taillent en pices, et semparent
de leur camp.
Tandis que Sylla, couvrant de lauriers les plaies sanglantes de la rpublique,
semblait oublier ses intrts personnels et les menaces de ses ennemis pour ne
soccuper que de la gloire de sa patrie, ses partisans Rome dominaient dans le
snat et servaient sa vengeance.
Marins, vivement poursuivi par eux et dclar ennemi public, stait embarqu :
un vent imptueux rejeta son btiment sur la cte dItalie. Ses compagnons,
lches ou perfides, le voyant, si constamment trahi par la fortune,
labandonnrent sur les bords du Lyris.
Largent promis pour sa tte excitait lavidit dun grand nombre de soldats qui
cherchaient semparer de lui. Il se droba leur poursuite en senfonant dans
un marais, et se rendit aprs dans la cabane dun pauvre vieillard auquel il se
dcouvrit. Ce gnreux vtran reut avec respect, sous son toit, son ancien
gnral, et, lorsquil lui eut fait prendre quelques aliments, il le conduisit vers la
cte, en traversant les marais. Bientt les soldats qui le poursuivaient

annoncrent leur approche en jetant de grands cris. Le vieillard fit coucher


Marius dans le marais, le couvrit de roseaux, et sloigna.
Tout semblait conspirer alors la perte de Marius. Les soldats le dcouvrirent
dans lhumide retraite o il stait cach, se saisirent de lui et le menrent
Minturnes.
Dans le temps de sa puissance, il avait rendu quelques services aux habitants de
cette ville. Le peuple y chrissait son nom et respectait sa gloire ; mais les
magistrats, redoutant lautorit du snat romains se croyaient obligs de suivre
la rigueur de ses ordres. Ils se dcidrent faire mourir Marius ; et comme
aucun citoyen, pas mme le bourreau, ne voulait souiller ses mains par le
meurtre de cet illustre proscrit, ils chargrent un Cimbre, qui se trouvait alors
Minturnes, de le tuer.
Le barbare ret cet ordre avec joie, fier de venger la honte et la ruine de ses
concitoyens. Le Cimbre entre, le sabre la main, dans la chambre o reposait
limplacable ennemi de sa nation. A son approche le Romain se lve, et, jetant
sur lui un regard terrible, lui dit : Oseras-tu bien tuer Caus Marius ? A laspect de
ce guerrier, qui semblait encore porter devant lui lpouvante et la mort, comme
aux jours de bataille, le Cimbre, saisi deffroi, laisse tomber son glaive, et senfuit
en scriant : Non, je ne pourrai jamais tuer Caus Marius !
Cette dernire victoire de Marius dsarm excita ladmiration du peuple et il fit
clater si vivement son affection pour lui que les magistrats eux-mmes, honteux
de leur lche cruaut, conduisirent Marius au bord de la mer. Il sembarqua, et,
aprs avoir encore plusieurs fois couru le danger dtre pris en Sicile, il descendit
enfin sur la cte dAfrique prs de Carthage.
Le prteur Sextilius qui commandait dans cette province le fit prvenir par un
officier que, sil ne sortait pas sans dlai de son gouvernement,e il se verrait
regret forc dexcuter les ordres du snat, et de le traiter comme un ennemi du
peuple romain.
Marius, aprs avoir gard quelque temps un morne silence, poussa un profond
soupir, et rpondit au messager ce peu de mots : Dis Sextilius que tu as vu
Caus Marius banni de Rome, et assis sur les ruines de Carthage.
Hiempsal, roi de Numidie, parut dabord touch de linfortune du vainqueur de
Jugurtha, et lui offrit dans son royaume un asile, ainsi qu son fils, Cthgus
et plusieurs autres bannis. Mais dans la suite, lorsquils voulurent quitter ses
tats, il les y retint, paraissant dispos se concilier lamiti de Sylla par une
trahison.
Vnus, infidle cette fois Sylla, tira son ennemi de ce danger. Le jeune Marius
avait sduit une des concubines du roi. Cette femme qui veillait au salut de son
amant, le fit secrtement embarquer avec son pre sur un bateau de pcheur.
Rome se voyait alors dchire par de nouvelles dissensions. Le snat avait voulu
placer la tte des lgions dItalie Pompius Ruffus ; mais ces troupes, dvoues
Strabon qui les commandait, turent le gnral nomm pour le remplacer. La
ruine dun tat est prochaine, et infaillible ds que les hommes se montrent plus
forts que les lois, et que les armes disposent du pouvoir par la violence.
Aprs la mort de Ruffus, Rome lut consuls C. Cinna et Cnius Octavius. Cinna,
entirement livr au parti populaire, proposa un dcret qui rappelait Marius et

tous les exils ; mais Octavius, plus puissant dans le snat que son collgue, le
chassa de Rome, le destitua, et le fit illgalement remplacer par Mrula.
Cinna, dcid se venger dune violence inoue jusqualors, invoqua lappui des
peuples dItalie, qui lui donnrent les moyens de lever une arme : Marius,
inform en Afrique de cette nouvelle, rassembla quelques Maures, quelques
Romains et sempara, avec leur secours, de quarante navires qui le portrent sur
les ctes dItalie. Cinna, instruit de son dbarquement, lui envoya des licteurs,
des haches, et toutes les autres marques de la dignit consulaire. Marius ne
voulut pas les recevoir. Laissant crotre sa barbe et ses cheveux, il se montra
vtu dune robe de deuil, certain que cet habit lugubre, rappelant son infortune
et sa proscription, lui attirerait plus de partisans que la pompe et lclat dune
dignit qui excite trop souvent la haine et lenvie.
Son espoir rie fut point tromp. Les bannis, les factieux, les hommes perdus de
dettes, et tous ceux qui ne plaaient leur espoir que dans les troubles
accoururent de toutes les parties de lItalie, et se rendirent en foule prs de lui.
Runi Cinna, il sempara de toutes les places o Rome avait ses magasins.
Sapprochant ensuite de la capitale, il se saisit du Janicule. Octavius le
contraignit lvacuer ; mais Cinna, ayant promis la libert aux esclaves qui se
rangeraient sous ses drapeaux, la terreur se rpandit dans Rome.
Le peuple tait en fermentation ; le snat, craignant une rvolte, envoya des
dputs Marius et Cinna, et leur offrit la paix, pourvu quils promissent de ne
point exercer de vengeances.
Avant de rpondre cette proposition, Cinna exigea dabord quon lui rendt la
dignit consulaire : il lobtint. Se voyant ensuite press de faire le serment
demand, il le refusa, et se contenta dassurer quil ne serait cause de la mort
daucun citoyen.
Marius, debout prs de lui, gardait un morne silence : son air sombre, et son
regard farouche trahissaient sa fureur concentre. Oblig enfin de sexpliquer, il
dit que, si sa prsence Rome tait utile, il consentait y rentrer ; mais que,
proscrit par un dcret, il en fallait un nouveau pour le rtablir dans ses droits, et
quau reste, accoutum respecter les lois, mme les plus injustes, on pouvait
tre certain quil nen enfreindrait aucune tant quon nen aurait pas de
meilleures.
Le dsordre qui rgnait dans la ville contraignit les dputs se contenter de ces
rponses quivoques, et la paix fut conclue.
Marius entra dans Rome, et la traita comme une ville prise dassaut. Les brigands
qui laccompagnaient, obissant un geste, un signe de ce guerrier froce,
massacraient sans piti les plus vertueux citoyens. Ils turent le prteur
Ancharius, parce que Marius avait paru le dsigner leur vengeance en lui
refusant le salut. Le clbre orateur Marc-Antoine, un des plus nobles ornements
de la tribune romaine, prit sous leurs poignards. Catulus, personnage illustre et
ancien collgue de Marius, le fit supplier de lui laisser la vie ; Marius rpondit
froidement : Il faut quil meure.
Les amis de Sylla qui ne purent se sauver furent tous gorgs. Implacables
mme aprs la mort de leurs victimes, ces vainqueurs barbares leur refusaient la
spulture, et se plaisaient voir les vautours se repatre de leurs cadavres.
Le snat, opprim et dcim, dclara Sylla ennemi de la rpublique. On dmolit
sa maison, on vendit ses biens lencan ; aucun de ses amis ne ft pargn.

Catulus et Mrula, cits en jugement pour avoir exerc les fonctions de consul
aprs le bannissement de Cinna, se drobrent au supplice par une mort
volontaire.
Tandis que Rome proscrivait Sylla, cet illustre guerrier tendait sa gloire par de
nobles succs. Mtella, sa femme, chappa par la fuite la violence des
proscripteurs, vint le rejoindre dans la Grce, et lui apprit quon venait de jurer
sa perte, de piller ses richesses, et de vendre ses terres. Archlas, inform de
ces vnements, crut loccasion favorable pour regagner par la ngociation ce
quil avait perdu par les armes. Ayant demand une confrence Sylla, il lui
proposa de sunir Mithridate, qui lui fournirait de puissants secours contre son
ingrate patrie. Sylla, sans rpondre sa proposition, lui conseilla de quitter le
parti de Mithridate, et lui offrit lappui de Rome pour le placer sur le trne.
Archlas ayant rejet avec horreur ce conseil, Eh quoi ! lui dit Sylla, toi, le
serviteur dun roi barbare, tu connais assez lhonneur pour avoir honte dune
perfidie, et tu moses proposer une trahison, moi lieutenant du peuple romain,
moi Sylla ! Souviens-toi donc que tu parles ce mme homme qui, lorsque tu
commandais cent vingt mille guerriers, te contraignit fuir de Chrone, et te
fora ensuite te cacher dans les marais dOrchomne.
La confrence tant rompue, Sylla poursuivit le cours de ses succs, et chassa
les barbares de la Grce. Sa flotte battit celle du roi de Pont ; passant ensuite en
Asie, il conclut la paix avec Archlas, et fora Mithridate la ratifier.
On raconte que ce fier monarque, lui ayant demand une entrevue en Troade,
sapprocha de lui, et, avant de lui adresser une seule parole, lui prsenta la
main. Sylla, sans avancer la sienne, lui dit : Consentez-vous au trait que jai
conclu avec Archlas. Le roi hsitait rpondre ; Sylla reprit : Songez que cest
ceux qui demandent la paix parler, et que les vainqueurs nont qu se taire
et couter leurs suppliques. Mithridate ayant alors dclar quil ratifiait la paix,
Sylla lembrassa, et le rconcilia ensuite avec Nicomde et Ariobarzane. Ces deux
rois, dtrns par le roi de Pont, reprochaient au gnral dpargner un prince
cruel qui avait, dans un seul jour, fait massacrer cent cinquante mille Romains en
Asie. Mais la position de Sylla, larmement de lItalie contre lui, et lapproche de
Fimbria qui commandait des lgions en Asie, et suivait le parti de Marius, lui tait
toute possibilit de consommer la ruine de Mithridate. Il se borna donc, par ce
trait, le dpouiller de ses conqutes en Grce et en Asie, lui faire payer les
frais de la guerre, et le renfermer dans les limites de ses tats.
Dlivr de la guerre trangre, il soccupa de la guerre civile, et marcha dabord
contre Fimbria : mais il ne lui fut pas ncessaire de le combattre ; les lgions de
ce gnral labandonnrent, et il se tua.
Sylla, de retour en Grce, fit le sige dAthnes, triompha de la rsistance
opinitre de ses habitants, et dit avec mpris ses orateurs quil venait pour
punir des rebelles et non pour entendre des harangues. Il emporta les murs
dassaut et acheva la ruine de la libert de la Grce par la prise et par la
destruction de cette cit clbre. Cependant, aprs avoir assouvi sa vengeance
contre Athnes, il lui rendit ses lois, se fit initier aux mystres dleusis, et
dcouvrit dans cette ville les uvres dAristote et de Thophraste, dont il enrichit
sa patrie.
Sylla sembarqua ensuite pour se rendre en Italie. Elle lui opposait quinze
armes. Les premires quil attaqua furent celles que commandaient le jeune
Marius et Norbanus. Il les dfit et leur tua six mille hommes. On lisait dans ses

mmoires ddis Lucullus que cet vnement dcida de sa destine ; et que,


sans ce premier succs, toute son arme, qui commenait avec regret la guerre
civile, se serait dbande, et laurait livr sans dfense la fureur de ses
ennemis.
Cependant Rome avait lu Marius consul pour la septime fois. Le peuple
racontait que, dans son enfance, sept aigles avaient plan sur sa tte, et quun
augure, expliquant ce prsage, lui prdit quil parviendrait sept fois au pouvoir
suprme.
Ce vieillard, ambitieux et cruel, accabl par lge et par les chagrins, jaloux de la
gloire de Sylla et effray de son retour, ne pouvait plus goter aucun repos.
Pendant le jour, la fureur agitait son me ; la nuit, le sang vers par lui pesait
sur son cur, et son sommeil tait troubl par des songes funbres. Voulant
sarracher ses sombres penses, il se livra, contre son ancienne coutume, aux
festins et la dbauche, tomba malade et mourut.
Marius, habile gnral, intrpide guerrier, mauvais citoyen, galement clbre
par ses exploits et par ses crimes, devint la fin de ses jours aussi odieux au
peuple romain quil en avait t chri dans sa jeunesse. Ce fut lui qui, le premier,
fit essayer Rome la servitude. Son dernier consulat navait dur que dix-sept
jours. Il tait g de soixante-dix ans. Son fils ne succda point sa gloire ; il
nhrita que de ses vices et de sa cruaut.
Le peuple donna le consulat Cinna et Carbon. Ils se htrent darmer lItalie,
et denrler toute la jeunesse pour complter les lgions.
Le snat venait de recevoir des lettres menaantes de Sylla, qui lui rendait
compte de ses exploits, faisait lnumration de ses griefs, et annonait sa
vengeance, promettant seulement dpargner les citoyens vertueux et paisibles.
Les snateurs, dlivrs de la tyrannie de Marius, et obissant une autre crainte,
dfendirent aux consuls de continuer leurs leves : ceux-ci mprisrent ce dcret
; Cinna fit mme embarquer ses troupes pour la Dalmatie ; mais un vent
contraire les ayant ramenes au port, elles se dclarrent contre la guerre civile,
et refusrent de se rembarquer ; Cinna accourut dans lespoir dapaiser cette
rvolte ; sa prsence aigrit la sdition au lieu de la calmer ; et, comme il voulait
faire punir les rebelles, ils se jetrent sur lui et le massacrrent.
Carbon, rest seul consul, tenta de se rconcilier avec Sylla, qui rejeta ses
propositions. Le peuple donna Scipion pour collgue Carbon : tous deux, avec
Norbanus et le jeune Marius, firent les plus grands efforts pour arrter la marche
de Sylla ; mais on vit avec surprise Cthgus, ancien ami de Marius, embrasser
la cause de son ennemi. Dans des temps de factions tous les liens perdent leur
force, lintrt efface tous les droits, et lambition teint tout autre sentiment.
Larme de Scipion, abandonnant son chef, cda aux promesses et aux menaces
du vainqueur de Mithridate, et se rangea sous ses enseignes. Le consul lui-mme
fut pris, et Sylla lui rendit gnreusement la libert. Carbon, admirant regret la
vaillance et les ruses de Sylla, disait quil trouvait la fois en lui un renard et un
lion, et que le renard lui faisait encore plus de mal que le lion.
Sylla, soit par superstition, soit par politique, parlait avec respect des prsages,
et regardait les songes comme des avis envoys par les dieux. Lorsquil
descendit en Italie, la terre, prs de Brindes, se fendit tout coup, et, il en sortit
une flamme vive et claire qui slana vers le ciel. Les augures expliqurent ce
phnomne, en annonant quun homme grand et blond semparerait de

lautorit, et rendrait la paix la rpublique. Sylla, dont les cheveux taient trs
blonds, sappliqua cet oracle qui ranima la confiance de larme.
Norbanus, battu de nouveau par un des gnraux de Sylla, nosa se fier sa
gnrosit, et prit la fuite. Les armes de Sylla et de Carbon exeraient les plus
affreux ravages en Italie. Toutes les villes, dchires par ces deux factions,
ntaient plus quun thtre sanglant de meurtres et de brigandages.
Lanne suivante, les gnraux de lheureux Sylla, Pompe, Crassus, Metellus,
Servilius prouvrent comme lui les faveurs de la fortune. Metellus dfit
compltement Norbanus qui se tua de dsespoir ; Pompe remporta une victoire
sur Marcius, lieutenant des consuls ; Sylla lui-mme, rencontrant de jeune
Marius prs de Signium, lui livra bataille et lui tua vingt mille hommes, et le