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Le concept d

elites. Approches historiographiques et


m
ethodologiques
Frederique Leferme-Falgui`eres, Vanessa Van Renterghem

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Frederique Leferme-Falgui`eres, Vanessa Van Renterghem. Le concept delites. Approches historiographiques et methodologiques. Hypoth`eses 2000, 2001, p.57-67. <halshs-00587135>

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Cet article a t publi en 2001 sous le titre suivant :


Frdrique Leferme-Falguires, Vanessa Van Renterghem, Le concept dlites. Approches
historiographiques et mthodologiques , Hypothses 2000, revue de lcole doctorale de
lUniversit de Paris 1 - Sorbonne, 2001, p. 57-67.
La prsente version constitue une version dauteurs.
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[57] Le concept dlites : approches historiographiques et mthodologiques


Frdrique LEFERME-FALGUIERES
Vanessa VAN RENTERGHEM
Le concept dlites a connu ces trente dernires annes de profonds renouvellements et a
suscit des dbats historiographiques fconds. Il sinsre en effet dans la problmatique plus
gnrale de lanalyse historique des catgories sociales, objet denjeux idologiques et de
contestations virulentes.
Comment penser le social pour lhistorien ? Faut-il envisager les lites comme la simple
somme des russites individuelles ou comme un objet historique en soi ? On se place ici dans un
champ souvent controvers. Lusage de la notion dlites, qui cristallise les affrontements des
diverses coles historiographiques, illustre la circulation dun concept de la sociologie lhistoire.
Son volution implique par ailleurs un renouvellement profond dans ses mthodes dapplication.
Quels critres pour quelles lites ? La question des dfinitions constitue ainsi un pralable
indispensable toute utilisation de la notion comme objet opratoire.
La notion dlite(s), des sciences sociales lhistoire
La sociologie politique et lessor du concept
Naissance du concept
Avant de trouver son application au champ de la recherche historique, la notion dlites est
ne au sein dune branche de la sociologie politique rsolument oppose la vision marxiste de
lhistoire et la conception du rle moteur du proltariat et de la lutte des classes. Les premires
approches plaant au cur de lanalyse sociale et historique, non pas laction des masses, mais des
minorits successives considres comme lorigine du mouvement historique, furent le fait de
sociologues, notamment italiens, ds la fin du XIXe sicle.
Parmi eux, il faut citer le rle initiateur de Vilfredo PARETO (1848-1923), conomiste et
sociologue italien, qui utilisait en 1916 dans son Trait de sociologie gnrale le terme dlite(s), au
singulier et au pluriel, pour dfinir plusieurs classes dindividus. Il dfinissait ainsi les lites
comme des catgories sociales composes dindividus ayant la note la plus leve dans leur

branche dactivit 1. Le terme recouvrait ainsi une grande diversit de populations, puisquil
dsignait aussi bien de grands savants que des artistes, des sportifs, [58] des joueurs dchec, voire
llite des escrocs . Le pluriel indiquait donc une pluralit catgorielle des lites plus que
lhtrognit potentielle dun groupe social. Quant llite , elle apparaissait comme un
groupe dont la dfinition mme tait fonde sur lexercice du pouvoir : les individus qui exercent
les fonctions dirigeantes . Pour Vilfredo Pareto, cette lite se divisait en deux catgories : llite
gouvernementale ou classes dirigeantes, qui dtient effectivement le pouvoir, et llite non
gouvernementale ou classes dominantes, qui sans exercer le pouvoir soutient la prcdente et sert
ventuellement dintermdiaire entre llite dirigeante et la masse.
La thorie des lites
Autour des dveloppements de Vilfredo Pareto et de ceux du sociologue italien Gaetano
MOSCA (1858-1951), sest forme toute une cole sociologique puis historique qui considre que,
quelle que soit la nature du rgime politique, il y a toujours une lite, une minorit qui gouverne
tandis que la masse de la population est gouverne. Toutes les socits voient ainsi stablir un
partage ingal des richesses, du pouvoir et du prestige ; ceux qui concentrent ces privilges entre
leurs mains sont llite. Lhistoire est mene par ces minorits agissantes qui en sont les principaux
acteurs, ce qui a conduit Vilfredo Pareto, formule clbre autant quexplicite, prsenter lhistoire
comme un cimetire daristocraties .
Les premiers dveloppements de ce quon a appel la thorie des lites ont ainsi pour
point de dpart une critique des analyses marxistes de ltat et du pouvoir. Alors que pour Marx, la
domination politique est la consquence de la domination conomique de la classe qui dtient les
instruments de production, pour les partisans de la thorie des lites, cest lexercice du pouvoir ou,
au contraire, la soumission de fait lautorit politique, qui dfinit les diffrents groupes sociaux.
La thorie des lites contestait en effet le postulat marxiste de la primaut de lconomie sur le
politique, et refusait lanalyse des phnomnes sociaux comme dcoulant des rapports de force
conomiques, plaant les rapports de domination politique au cur de leur approche. Par ailleurs,
elle sappuyait sur une ide dterministe de la nature humaine et privilgiait les explications
psychologiques des vnements historiques.
En consquence, si cette thorie a pu, cas le plus rare, servir dinstrument de critique de
lordre existant, elle a la plupart du temps t utilise pour attaquer les idologies progressistes. Ses
partisans ont ainsi frquemment critiqu la dmocratie librale, et lon retrouve dans leurs analyses
le postulat clairement exprim dune ingalit fondamentale entre les hommes. La thorie
classique des lites est ainsi une idologie normative qui dfend, au nom dun ralisme quelque
peu aportique, la hirarchie, lordre et la notion dexcellence. Lide sous-jacente est que les lites
dirigeantes sont par nature composes des individus les plus aptes gouverner de par leurs
comptences et leurs qualits psychologiques. La preuve de leur excellence rsidant, daprs ces
auteurs, prcisment dans la position dominante de ces groupes. Trs naturellement, cette thorie
sest assortie dune vision cyclique de lhistoire, considre comme uvre [59] exclusive des
minorits actives , une minorit remplaant lautre, et la succession de ces minorits formant le
mouvement historique.
Les problmatiques de recherche issues de la sociologie politique des lites
1

Raymond BOUDON, Dictionnaire critique de la sociologie, Paris, 1990.

Bien que les prsupposs idologiques que nous venons dvoquer aient bien entendu t
abondamment critiqus, les sociologues qui se sont inspirs de cette thorie des lites, au dbut du
sicle et jusque dans les annes 1950, ont ouvert certaines des voies empruntes par la suite par les
historiens. Il en va ainsi de la question du renouvellement des lites. Vilfredo Pareto sintressait
aux lois qui gouvernent lavnement, le maintien puis le dclin des lites. Pour lui, la circulation
permanente tait la garantie des lites, qui pouvait seule viter leur dclin. Gaetano Mosca
sintressait, quant lui, au principe de lgitimit du pouvoir, aux instances lgitimantes, laspect
idologique du maintien de llite dirigeante au pouvoir : la formule politique qui assure la
prennit de son pouvoir. Ces deux aspects ont constitu des pistes de recherche pour lhistoire des
lites dirigeantes.
Plus rcemment, deux types danalyses sociologiques des lites se sont dvelopps : une
approche structurale, soucieuse de dgager des caractristiques communes aux diffrents types
dlites, et une approche fonctionnelle qui a favoris les tudes catgorielles, avec lide dune
diversit des lites et la recherche de critres dappartenance ces diffrents groupes. De nouvelles
perspectives ont ainsi t ouvertes par la sociologie des professions. Ces problmatiques et pistes de
recherche se retrouvent dans lapplication, tant controverse que productive, de la notion dlite(s)
au champ de la recherche historique.
Les recherches historiques sur les lites ou la douloureuse adaptation du concept
De l histoire des grands hommes la prosopographie
La thorie des lites a trouv son prolongement naturel dans lhistoire des grands hommes
qui voyait lhistoire comme la succession des actions dune minorit, extrmement rduite en
nombre, dhommes remarquables, de gnies . Elle a pu galement influencer certaines branches,
par la suite fort discutes, de la biographie historique2. La rvolution de lEcole des Annales,
partir des annes 1930, a ouvert de nouveaux champs dinvestigation lhistoire. Lintrt pour
lconomie, les socits, la vie matrielle et enfin, aprs-guerre, lhistoire des mentalits, a
logiquement loign toute une gnration dhistoriens des proccupations plus directement
politiques de lhistoire des lites.
Cependant, loin de disparatre, celle-ci a trouv un second souffle avec lessor de la
prosopographie qui en a renouvel les mthodes et les [60] problmatiques. Si la prosopographie
sinscrit dans le champ de lhistoire sociale autant que dans celui de lhistoire politique, elle
sintresse en premier lieu des catgories sociales proches de ce que les sociologues dcrivent
comme lites . Ces recherches mthodiques (collecte dinformations biographiques srielles sur
de grands ensembles dindividus) existaient depuis le XIXe sicle, notamment en histoire grecque et
romaine, mais elles ont connu un nouvel essor dans les annes 1970 grce linformatique. Dans le
mme temps, les historiens utilisant la mthode prosopographique ont contribu tendre ce type
de recherches des catgories de population moins favorises (paysans, marginaux, femmes...),
malgr le silence relatif des sources.
En corollaire, la prosopographie a introduit dans les recherches historiques sur les lites une
dimension sociologique marque, puisquil sagit travers lanalyse de sries de donnes dtudier

On peut se rfrer ce sujet la sance de lcole doctorale de Paris I consacre la biographie et dirige par Laurent
AVEZOU (publication dans ce mme volume).

lindividu en fonction de la totalit, de linscrire dans un groupe et de dfinir, travers la somme


des individus, les groupes sociaux auxquels ils appartiennent.
Le temps de la mfiance
Malgr le dynamisme des tudes quantitatives, ltude des lites a travers une priode de
mfiance de la part des historiens. Le problme majeur de lapplication de la notion dlite la
recherche historique est en effet la difficult quil y a dfinir de faon claire et dfinitive les lites
en tant quobjet historique. Comme lexprime Giovanni BUSINO : lanalyse historique montre
clairement que ce concept ne sapplique aucune ralit historique prcise, et quen outre il peut se
rfrer simultanment des forces sociales extrmement diffrentes et souvent contradictoires ;
ni le revenu, ni la richesse, ni la profession, ni la place occupe dans une hirarchie
institutionnelle, ni le style de vie ne permettent, en effet, dindividualiser ou de localiser une lite .
Or, dfaut de caractristiques didentification prcises pour lhistorien, la thorie de llite reste
fumeuse et vague 3.
Cette mfiance envers lapplication lhistoire du concept dlite a t pousse son terme
par Michel VOVELLE dans un article de 1974, explicitement intitul llite ou le mensonge des
mots4, o il affirmait que confronts la ralit des faits, il ne nous reste de llite que la banalit
dun lieu commun et dune ide reue, ou que lillusion sophistique dune poque .
Le concept dlites est-il donc, comme ces remarques sembleraient le dplorer, inapplicable
linvestigation historique ? Comme cette sance, mais aussi et surtout le regain historiographique
dans ce domaine dtudes5, en tmoignent, le concept dlite peut savrer un outil efficace pour la
recherche en histoire, et ce tout autant pour les socits anciennes [61] que pour les priodes plus
rcentes. Il faut nanmoins, au pralable, en dfinir le contour et en accepter la ncessaire
htrognit : la notion, issue de la sociologie politique, nest oprationnelle en histoire qu
condition de ne pas prsupposer lexistence dun groupe unitaire et homogne. On parle donc
actuellement plus volontiers des lites que de llite. Enfin, les perspectives de recherche ont connu
un profond renouvellement d aux avances de la sociologie depuis les annes 1970.
Les nouvelles perspectives offertes par la recherche sociologique
Intressant exemple des enrichissements dus aux allers et retours des concepts entre lhistoire
et la sociologie, les travaux fondateurs sont bien videmment ceux de Pierre Bourdieu, dans la
ligne des recherches de Norbert Elias sur les murs. Lanalyse dpasse alors le champ des
particularits conomiques ou de laction politique des lites et se focalise sur la dimension
symbolique, rejoignant par ce biais ltude des discours lgitimants. Ltude sociologique
sintresse dans ce cadre aux pratiques et aux comportements porteurs de distinction sociale : ce en
quoi llite se donne voir comme un groupe distinct du reste de la socit, et donc un des lments
par lesquels elle se dfinit elle-mme comme lite6. Au lieu que ltude du vtement, des habitudes
3

Giovanni BUSINO, Elites et litisme (chapitre VII : Recherches historiques sur les lites, p. 87-88), Paris, coll. Que
sais-je ? , 1992.
4
Michel VOVELLE, Llite ou le mensonge des mots , Annales E.S.C (1974), p. 49-72.
5
Un nombre imposant douvrages dhistoire est consacr aux lites ; le catalogue informatique de la bibliothque
universitaire de la Sorbonne recense lui seul plus de deux cents titres, rcents puisque beaucoup sont postrieurs aux
annes 1970. On constate mme un renouveau flagrant depuis les annes 1990.
6
Les travaux fondateurs sont ceux de Norbert ELIAS, La civilisation des murs, Paris, 1973, et La socit de cour,
rd., Paris, 1985, et de Pierre BOURDIEU, notamment La distinction, critique sociale du jugement, Paris, 1979, dont une
des applications ltude sociologique des lites est La noblesse dEtat - Grandes coles et esprit de corps, Paris, 1989.

alimentaires, des formes de la sociabilit, etc., soit considre comme un simple moment descriptif
des comportements des lites, elle devient au contraire centrale.
Ltude, sociologique et historique, de lutilisation dans des stratgies de distinction et de
reproduction - par quoi on rejoint les anciennes problmatiques, toujours actuelles, du
renouvellement des lites ou de leur maintien dans une position dominante -, du capital symbolique
et du capital culturel, a conduit sintresser dautres types dlites que les simples groupes
dirigeants. Mais elle a aussi permis le renouvellement interne de lapproche historique des lites,
avec un retour aux mthodes de lanalyse textuelle - la dimension symbolique tant bien entendu
plus implicite que dautres aspects - qui sest parfois accompagn dune mfiance pour les
approches quantitatives et la prosopographie au sens strict.
chaque moment historiographique correspond ainsi une nouvelle approche de la notion
dlites. Il faut donc prendre en compte cette paisseur historiographique pour aborder une notion
qui pourrait sembler, au premier abord, vidente. Dfinir la notion dlites pour en faire un concept
historique opratoire ne va pourtant pas de soi et ncessite quelques prcautions mthodologiques.
Cela suppose notamment dtablir des critres fiables et denvisager la question sous un angle
dynamique.
[62] Une difficile dfinition
Approches mthodologiques
La question des sources
Lhistorien des lites est en premier lieu confront au problme des sources, qui manent
souvent, surtout pour les poques anciennes, des lites elles-mmes. La question est
particulirement patente en histoire ancienne et mdivale o lessentiel de la production littraire
et des archives provient des lites intellectuelles, religieuses ou politiques, et agit de ce fait comme
un miroir dformant. Georges Duby avait ainsi dmontr la divergence entre les reprsentations
sociales des hommes du Moyen Age et la ralit de la structure sociale dans son tude devenue
classique sur les trois ordres 7. Jacques le Goff, lui, sest pench sur les piges que peuvent
tendre le langage et les formes de discours8. Pour des poques plus rcentes, le tri et la slection des
documents a souvent relgu dans lobscurit le discours des petits ou des mdiocres. Le discours
sur le mrite et lexcellence dun groupe social ou dun individu a souvent pour but de lgitimer un
rle social ou politique et agit par consquent en effet de miroir. Cest le cas, par exemple, du
discours nobiliaire qui exalte la vertu ou lhonneur. La confrontation avec dautres types de sources,
lorsquelle est possible, parat donc un corollaire indispensable, lorsque lon veut construire une
histoire des lites.
La relativit de la notion par rapport au type de socit tudie
Cette question renvoie celle de la relativit de la notion mme dlites par rapport au type de
socits tudies. Analyser les positions sociales suppose en effet de poser les questions de lchelle
dtude et de la relativit des perceptions. Faire une histoire des lites, cest entrer dans le monde de

Georges DUBY, Les trois ordres ou limaginaire du fodalisme, Paris, Gallimard, 1978.
Jacques LE GOFF, Le vocabulaire des catgories sociales chez Saint-Franois dAssise et ses biographes au XIIIme
sicle , in Ordres et Classes, Paris, Mouton, 1973, p. 93-123.

lmotionnel, de lirrationnel et du subjectif. Fernand Braudel, dans Civilisation matrielle,


Economie, Capitalisme9, avait voqu cette question. Llargissement progressif des horizons et les
bouleversements conomiques impliquent des transformations dans la perception de ce que peut
tre une lite. Au temps long et la culture matrielle correspondent des lites locales
lchelle du village, au temps des cycles conomiques et des jeux de lchange , des lites
nationales, l conomie-monde , des lites internationales. Plus on largit lchelle dtude et
plus la slection apparat impitoyable, relguant dans lobscurit le riche laboureur, le cur, le
seigneur ou le notable qui sont pourtant des personnalits incontournables dans le microcosme du
village. Llargissement des chelles ne fait pas pour autant disparatre ce premier niveau, il
contribue tablir une hirarchie au sein des lites, qui se compltent et organisent un rseau plus
ou moins dense.
[63] La ncessit dtablir des critres de dfinition fiables
Il faut par consquent tablir des critres de dfinition fiables pour cerner les lites dune
socit donne et surtout distinguer ceux de lhistorien de ceux quutilisent les contemporains.
Lanalyse historique, qui mesure les lites laune des niveaux de fortune, des relations et des
clientles, donne des indications indispensables sur la ralit socio-conomique et sur linfluence
relle dun groupe ou dun individu. Elle doit cependant tre complte par le discours et les
reprsentations des contemporains. Ces critres dapprciation scartent parfois considrablement
des ralits conomiques et dessinent les contours symboliques dun groupe qui a pleinement
conscience de sa supriorit et lexprime souvent avec virulence. Ils ne sont pas toujours objectifs et
ne peuvent tre dfinitifs, mais sadaptent et composent une grille dapprciation diffrente.
Quels critres pour quelles lites ?
Reconnaissance et exclusion
Une lite se construit la fois par le haut et par le bas. Elle trouve ainsi une lgitimation de
son rle social dans sa reconnaissance par les autorits en place. Cette instance lgitimante peut tre
politique, religieuse, intellectuelle ; elle constitue lautorit indispensable qui confre un groupe
son statut dlite. Est-il besoin de rappeler, par exemple, que seul un vque peut ordonner un
prtre, ou que seul le roi de France peut en principe anoblir ? Cette lgitimation suppose pour une
lite une collaboration, plus ou moins troite, avec linstance qui la tablie et qui maintient ses
prrogatives.
Il est dautre part indispensable pour un groupe social dominant de sorganiser pour dfendre
son statut et ses intrts, de dcider des modalits dadmission ou dexclusion de nouveaux
membres. Linstitutionnalisation et linstrumentalisation dun groupe social comme lite constituent
donc des indices prcieux pour en cerner les contours et les modes de fonctionnement internes. Une
lite construit souvent ses propres critres de slection et ses rites dadmission, qui lui permettent
dexclure ceux quelle juge indignes dentrer dans son groupe. Rglements de mtiers, loges
maonniques, cursus universitaires, ou encore plus rcemment conseils de lordre, les exemples
foisonnent. Le nombre restreint dadmis et la slectivit permanente sont ainsi perus comme des
critres dexcellence, le numerus clausus tabli par les autorits de dcision fonctionnant comme un
gage de qualit, induisant bien souvent une reproduction sociale.

Fernand BRAUDEL, Civilisation matrielle, Economie et Capitalisme, XVe-XVIIIe sicle, Armand Colin, Paris, 1986.

La matrise de savoir-faire
Ce type de slection induit un autre type de reconnaissance : celle de ses pairs. Appartenir
une lite, cest en matriser les codes de comportements, le langage, les relations qui structurent des
modes de sociabilit. Cest aussi avoir un domaine de comptences particulier et matriser un
savoir-faire : sacerdoce, mtier des armes, savoir, comptences judiciaires, commerciales ou
techniques Lacquisition dun tel savoir-faire suppose des rites de passage successifs, qui
sanctionnent ladmission progressive [64] dans une lite et la reconnaissance des autres membres.
Pierre Vidal-Naquet, dans Le chasseur noir10, avait soulign travers lexemple de la socit
spartiate limportance des rites de passage pour tre admis dans une communaut. Ce type
danalyse peut tre largi tous les corps constitus. La ralisation dun chef-duvre par un
compagnon lui permet la fois de montrer sa comptence, et dentrer dans la catgorie ferme et
protge des matres. Ltude des rituels dadmission imposs par les lites en place permet de se
placer du point de vue symbolique et de saisir les modalits dintgration une catgorie sociale
juge dominante et les rgles de fonctionnement interne. Ces rituels sanctionnent un parcours
souvent difficile, lgitiment un rle social dominant et confrent au groupe toute son aura. Le
rayonnement est un facteur de diffrenciation supplmentaire, qui entrane une reconnaissance
implicite par les catgories sociales supposes infrieures, et donne une lite le prestige et
lautorit indispensables.
Cette ralit dj perceptible au quotidien est surtout visible lors des crises et des conflits,
parce quautorit ou prestige sont remis en cause et que la masse des exclus refuse les critres de
slection tablis. En 1969, Denis Richet soulignait cette ide dans son article intitul : Autour des
origines lointaines de la Rvolution : lites et despotisme 11. Les crises correspondent une
inversion temporaire des valeurs dune socit et impliquent donc des transformations dans la
perception des lites, prouvant ainsi que les critres de slection ne sont pas fixes dans une socit
donne mais peuvent voluer.
Deux critres fondamentaux : la fortune et la culture
Les critres de slection sociale donnent une indication prcieuse sur le type de socit
tudie. Une socit ingalitaire et ferme insistera davantage sur la naissance. La noblesse
dAncien Rgime reprsente larchtype de cette fermeture, se dfinissant elle-mme sur des
critres racistes et biologiques, parfaitement analyss par Arlette Jouanna12, qui interdisent
ladmission en son sein de nouveaux membres et structurent une cascade du mpris. La remise en
cause de ce type de socit ferme, fonde sur la naissance, fait merger deux critres
fondamentaux : la fortune et la culture. Le critre conomique est toujours prpondrant, une lite
se devant de paratre, de consommer, daffirmer sa supriorit par des signes extrieurs. Norbert
Elias13 a ainsi dmont les mcanismes de consommation et dmontr lobligation de la dpense
pour la haute noblesse et son importance dans une logique de comptition aristocratique. Le niveau
conomique sert toujours de marqueur social. Dans une socit ouverte, la fortune a une fonction
supplmentaire : elle devient une preuve incontestable dune russite individuelle, une rcompense
10

Pierre VIDAL-NAQUET, Le chasseur noir, Paris, Maspero, 1981.


Annales E.S.C., 1969.
12
Arlette JOUANNA, Lide de race en France au XVIme et au dbut du XVIIme sicle, Thse de Doctorat, Universit de
Lille, 1973.
13
Norbert ELIAS, La socit de cour, rdition, Flammarion, Manchecourt, 1985.
11

du mrite et du talent. Elle nest plus seulement [65] le rvlateur dune position acquise par
dautres critres, mais devient un critre en soi.
La culture est le second critre de diffrenciation pour dfinir une lite. Lacquisition du
savoir, lducation, sont ainsi des valeurs fondamentales qui structurent une lite et assurent sa
reproduction sociale. Les recherches dhistoire sociale sur lAncien Rgime ont ainsi mis en
vidence le contenu des bibliothques prives, daprs les inventaires aprs dcs, pour dterminer
le niveau culturel de telle ou telle catgorie. Pour la priode contemporaine, ltude devenue
classique de Pierre Bourdieu et Jean-Claude Passeron, Les hritiers14, dmontre parfaitement les
processus de reproduction sociale par lducation et la culture. Ces recherches ne mettent pas
seulement en vidence lexistence dune lite intellectuelle, mais soulignent que la culture et
lducation, le capital culturel accumul par un individu, constituent des critres de slection en
soi.
Le facteur culturel intervient surtout lorsquil sagit dtudier une socit confronte une
mutation interne ou une domination trangre. Les tudes dhistoire contemporaine se sont ainsi
penches sur le rle essentiel quont jou les lites locales dans lclosion des nationalismes
europens au XIXe sicle, ou encore dans les processus de colonisation et de dcolonisation. Toutes
insistent sur le rle des intellectuels et sur lmergence et laffirmation dune lite locale structure
qui constituent les signes les plus vidents dune rupture avec lancienne socit dominante. Cette
analyse renvoie la question de la dfinition dune lite culturelle, ses contours et ses possibilits
dexpression, et pose nettement le problme des transferts culturels.
Niveaux conomiques, culture, ces deux critres apparaissent dterminants et impliquent
souvent la transformation des lites. Il faut donc envisager cette notion dans une perspective
dynamique.
Une perspective dynamique : mobilit sociale et rseaux de sociabilit
La question de lhtrognit des lites
La transformation des valeurs et des critres dapprciation dune socit pose la question de
la permanence des lites. Elle entrane souvent des conflits et provoque des clivages. On peut dire
quune lite nest jamais uniforme, quelle sentend au pluriel, tant elle est traverse par des
oppositions qui tiennent des critres de dfinition diffrents.
Le premier niveau dopposition est interne. Lappartenance mme une lite suppose
lacceptation de stratgies de promotion et donc de comptition, qui structurent autant de sousgroupes aux intrts parfois contradictoires. Les lites politiques, religieuses, intellectuelles,
conomiques appartiennent des domaines de comptences qui se compltent parfois mais sont
susceptibles se poser comme concurrents. Les lites sont par nature htrognes et peuvent
sorganiser de manire extrmement complexe. Il faut donc prendre en compte les hirarchies
internes et les oppositions entre les diffrents groupes.
Cette opposition est dautant plus manifeste dans le cas de contacts entre [66] civilisations.
Dans les processus de colonisation, les interactions entre lites locales et coloniales peuvent tre
trs diffrentes : coopration, intgration, voire acculturation ; ou au contraire, comptition,
rsistance, opposition. Elles sont un des tmoins du degr de domination et dintgration un
14

Pierre BOURDIEU et Jean-Claude PASSERON, Les Hritiers, ditions de Minuit, 1964.

empire colonial. Comment analyser les relations entre lites romaines et grecques au moment de la
colonisation, entre lites coloniales et locales Dar-es-Salaam au XIXe sicle ?
Ouverture ou fermeture
Cette question en appelle une autre : celle de louverture ou de la fermeture des lites, et par
consquent de leurs capacits de renouvellement. Une lite qui se ferme, multipliant les processus
de slection, est un des indicateurs dune socit qui se sclrose. Les tudes de Pierre Bourdieu ont
parfaitement mis en vidence les processus de reproduction sociale. Ltude des lites permet de
mesurer la mobilit sociale dune socit donne. Faut-il se placer du point de vue de la rupture ou
de la continuit ? Lhistoriographie de la Rvolution Franaise est parfaitement emblmatique de ce
type de dbat. Faut-il y voir une transformation radicale des lites, ou au contraire leur
permanence ? Guy Chaussinand-Nogaret, dans son Histoire des Elites en France du XVIme au
XXme sicle15, se montre partisan de la seconde option et montre la continuit des lites sur une
longue priode, dpassant ainsi la rupture traditionnelle de la Rvolution Franaise, et le dbat entre
ordres et classes.
Ltude des rseaux
Les dbats sur les formes de classification sociale imprgnent lensemble de la rflexion sur la
mobilit et sur le statut des lites. Ces derniers ont trouv des prolongements dans lanalyse des
rseaux de sociabilit. Alors que ltude de la mobilit sociale met en lumire les lvolution
diachronique des lites, lanalyse des rseaux qui les structurent permet de mesurer les interactions
qui existent au sein dune lite et les mcanismes de diffusion de modles culturels. Cette
problmatique de recherche sest dveloppe au dbut des annes 70, avec notamment ltude de
Daniel Roche sur les acadmies provinciales au XVIIe sicle16, qui a permis de comprendre les types,
les modalits et la frquence des relations au sein des lites intellectuelles sous les Lumires. Elle a
trouv de nouveaux prolongements ces vingt dernires annes avec lclosion de la micro-histoire,
qui permet dtudier lensemble des rseaux de sociabilit sur une chelle rduite, et par consquent
dinterprter diffremment les relations sociales. La microstoria, initie en Italie par Carlo
Ginzburg17 et Giovanni Levi18, se [67] focalise sur ltude des comportements. Une srie de
sminaires de lEPHE, rcemment publie par Jacques Revel19, permet de faire le point sur le
dveloppement de la micro-histoire et sur son efficacit pour comprendre les ralits sociales. Elle
place au centre des proccupations la question de lchelle dtudes, si chre Fernand Braudel et
offre une autre approche des ralits sociales, perceptibles partir de mcanismes dagrgation ou
de dsagrgation. Elle permet de faire un lien entre la perception socio-conomique dune catgorie
sociale comme lite et sa perception culturelle et symbolique, en utilisant les outils de
lanthropologie. Ce type danalyse se rvle particulirement efficace pour traiter des lites dont les
comportements sont rvlateurs de la position sociale.

15

Guy CHAUSSINAND-NOGARET, Histoire des lites en France du XVIme au XIXme sicle, rdition, Paris, Hachette,
coll. Pluriel , 1994.
16
Daniel ROCHE, Le sicle des Lumires en province. Acadmies et acadmiciens provinciaux (1680-1789), Paris,
Mouton, 1978.
17
Carlo GINSBURG, Signes, traces, pistes. Racines dun paradigme de lindice , Le Dbat, 1980, p. 3-44.
18
Giovanni LEVI, Le Pouvoir au village. Histoire dun exorciste dans le Pimont du XVII sicle, Paris, Gallimard,
1989.
19
Jacques REVEL (d.), Jeux dchelles. La micro-analyse lexprience, Paris, Gallimard, Le Seuil, 1996.

Le miroir dune socit


Le concept dlites est donc un concept historique opratoire qui permet de mesurer un certain
nombre de ralits sociales, comme la mobilit ou lintgration dans des rseaux. Il permet surtout
dtudier une socit telle quelle se voit ou quelle se rve. Les lites offrent le miroir dformant
dune socit et de ses aspirations. Elles reprsentent donc loccasion pour lhistorien de
comprendre les mentalits, dentrer dans les reprsentations symboliques, constituant ainsi un des
liens entre lhistoire sociale et lhistoire des mentalits. On peut se rfrer sur ce sujet louvrage
de Georges Duby20, qui utilise ces passerelles entre les diffrents champs historiques et permet de
comprendre comment une socit scrte ses propres reprsentations.
Les cinq interventions qui suivent ne prtendent pas lexhaustivit sur un concept aussi riche
que celui des lites, mais abordent ces quelques thmes transversaux. Il sagit tout dabord de
sinterroger sur les critres qui assurent un groupe social sa position dominante. Cette dfinition
conduit mettre en lumire la question de lhtrognit des lites, ainsi que les relations quelles
entretiennent entre elles : collaboration, concurrence, comptition, opposition. Les deux premires
interventions reviennent sur les dfinitions et le reclassement des lites, dans un contexte de contact
entre deux civilisations : les cits grecques dAsie Mineure et la ville de Dar-es-Salaam sous la
domination allemande. La troisime pose la question des interactions entre diffrentes lites dans le
monde arabo-musulman travers lexemple de Bagdad sous les Seldjoukides. Les deux
interventions suivantes sont consacres aux reprsentations, aux fonctionnements symboliques et
aux pratiques sociales des lites, travers ltude de deux lites complmentaires au XVIIIe sicle : la
haute noblesse de cour et la socit des salons parisiens.

20

Georges DUBY, op. cit.