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Histoire de la langue et

de la littrature
franaise, des origines
1900 / publie sous la
direction de L. Petit de
[...]
Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Petit de Julleville, Louis (1841-1900). Histoire de la langue et de la littrature franaise, des origines 1900 / publie sous la direction de L. Petit de Julleville,.... 1896-1899.

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Histoire

de la Langue
et de la

Littmtuie franaise
des
ORNE

DE

PLANCHES

HORS

PUBLIE

L.

TEXTE

SOUS

PETIT

Professeur

1900

Origines

LA

DE

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EN

DIRECTION

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Paris,

5, rue

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de l'Universit

de Paris.

VI

Dix-huitime

Armand

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JULLEVILLE

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Histoire

de la

Langue

et de la

Littrature
des

Origines

franaise
, 1900

- .,

C0UL0MM1ERS
Imprimerie

Droits

de traduction

PAUL BRODAUD.

et de> reproduction
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y compris la Hollande,

les pays,

Histoire

de la Langue
et de la

Littrature

franaise

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PUBLIEE

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1900
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JULLEVILLE

des lettres

TOME

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VI

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sicle

Dix-huitime

Armand

&

Colin
Paris,

C%

5, rue de Mzires
1898
Tous droits

rservs.

Editeurs

DIX-HUITIME

SICLE

CHAPITRE
LES
Fontenelle,

Avant

PRCURSEURS

La

d'en arriver

Motte,

Bayle,

l'abb

de Saint-Pierre.

Voltaire

et Montesquieu,
il est indispensable d'tudier le rle et les ides de ces quatre crivains,
que l'on peut regarder comme formant la transition d'un sicle
l'autre.
Quoique ns en plein xvn sicle, ils portent en eux
des ides du sicle suivant. Par eux est branl
quelques-unes
le principe d'autorit sur lequel reposait le sicle de Louis XIV;
par eux vont tre discutes, avec une audace ironique ou tranquille,

des

questions

redoutables

dont

se dtournaient

en

gnral, par prudence, leurs prdcesseurs; par eux le domaine


de la littrature
va s'agrandir de provinces nouvelles : science,
conomie politique;
politique,
par eux enfin l'esprit critique,
la fois instrument

de destruction

et de progrs,

va se perfec-

tionner.

/.

Fontenelle

2.

Il y a deux Fontenelle
: un littrateur
attard et un philosophe prcurseur du xvme sicle. Tous les deux ont le mme
au lyce Condorcet.
1. Par M. Pierre
docteur
es lettres,
Robert,
professeur
Le Bovier
de Fontenelle
Rouen
le 11 fvrier
1G57 et
2. Bernard
naquit
il crit dans le Mercure,
mourut
Paris le 9 janvier
1757. Neveu des Corneille,
tait un des principaux
fait reprsenter
dont son oncle Thomas
collaborateurs;
HISTOIRE DE LA LANGUE.VI.

LES

PRCURSEURS

le mme

Cependant
temprament.
esprit, le mme caractre,
des
le
second
des
que
avoir
dfauts,
ne parat
que
premier
les
elles
les
Suivant
s'appliquent,
sujets auxquels
qualits.
ou excelmdiocres
oeuvres
des
mmes facults peuvent produire
lentes.
sa
dans
avoir
t

Fontenelle
L'homme.
passe pour
Bien des tmoignages
froid,
vie
indiffrent,
goste.
longue
C'est de la
ainsi.
et des aveux semblent nous le montrer
Tencin
cervelle que vous avez l , lui avait dit un jour Mn,e de
a laiss chapper
en lui mettant la main sur le coeur. Lui-mme
ans que j'ai
Il y a quatre-vingts
des paroles compromettantes.
Si
dans
sentiment
le
j'avais la main pleine
l'glogue.
relgu
Il voulait vivre
de vrits, je me garderais bien de l'ouvrir.
sur
et il y a russi. Il ne se faisait pas d'illusion
tranquille,
la nature

humaine.

Les hommes

sont sots et mchants; mais,


avec eux, et je me le suis dit de bonne

tels qu'ils sont, j'ai vivre


heure. Il tait prudent et avis, ne tenait pas se faire d'ennemis. Il rptait souvent Tout est possible , ce qui coupait court
la discussion ; il a d ce merveilleux
quilibre de vivre cent ans
crois qu'on
(du 11 fvrier 1657 au 9 janvier 1757). Cependantje
et son gosme. Son
a beaucoup exagr son indiffrence
amiti tait vraie et mme active , crit Concordet.
Nous connaissons de lui des traits

charmants

et dlicats, mme des traits


de courage, si, comme on le prtend, lui seul refusa de voter
l'Acadmie franaise l'exclusion
de l'abb de Saint-Pierre.
Ce
n'tait

certes pas un passionn; mais que de gens qui n'ont, pour


ainsi dire, que les gestes de la passion! Les critiques sont impid'tre des violents,
et
toyables. Ils en veulent aux fanatiques
aux modrs de ne pas tre des fanatiques. Fontenelle
a laiss
un petit trait sur le Bonheur qui le montre tel
qu'il est. Les
des passions
gens accoutums aux mouvements violents
trouveront sans doute fort insipide tout le bonheur
que peuvent produire
entre

autres tragdies
Aspar
(1680), des opras : Psych (1678), Bellvophon
rhhs
et Pele (1689), ne et Lavinie
(16i9),
des Posies pasto(1690). 11 publie
rales (168S), les Lettres du chevalier
d'Her'".
Ses meilleurs
sont - les
ouvrages
Dialogues des morts (1683), les Entretiens
sur la pluralit
des mondes (1686), les
Ihstoires des Oracles (16S7), la
Digression sur les anciens et les modernes
(.1688)
1 Histoire de l Acadmie des
les
sciences,
Il entre en 1691
loges des Acadmiciens.
a
mie fl'anaise'
en 1697 l'Acadmie
des sciences,
dont il devient
, ,le
en 1699
secrtaire
il fit aussi partie de l'Acadmie
perptuel;
des Inscriptions

FONTENELLE

les plaisirs

Ce qu'ils appellent insipidit


simples.
je Vappelle
Mais quelle ide a-t-on de la condition
tranquillit...
humaine,
quand on se plaint de nlre que tranquille? Le plus grand secret
du bonheur est d'tre bien avec soi.
Mais, dit-on, il manque
il n'a pas la foi. C'est une erreur. Il croit au
d'enthousiasme,
progrs, il croit la science. Et il a plus fait pour la science
et l progrs que
beaucoup de dclamateurs. Par une discrtion
de galant homme il semble se contenir.
Il comprend, il sent
mme la beaut des lois de la nature
plus qu'il ne veut l'avouer.
Un peu de faiblesse
pour ce qui est beau, voil mon mal ,
dit-il avec une certaine coquetterie. Les Entreliens sur la
pluralit des mondes ne sont pas d'un auteur froid et indiffrent
en
prsence du spectacle de l'univers.
Si l'on peut discuter sur son caractre,
tout le monde est
d'accord pour rendre justice la nettet de son
intelligence et
l vivacit
de son esprit. Il lui en fallait beaucoup
pour
soutenir certaines thses, dfendre certaines opinions sans se
ni trop s'avancer. Il dcoche si gentiment
et si
compromettre
un trait de satire qu'on en est peine effleur.
tranquillement
Sans doute il y a trop souvent chez lui du faux- got, de la
manire et de la galanterie.
Cet esprit a t d'abord surtout du
bel esprit : c'est ce bel esprit qui nous choque dans les oeuvres
purement littraires
Le littrateur.
dtestable
curiosit

de Fontenelle.
Le

est mdiocre; il est mme


en vers. L'intelligence
des ides et la
littrateur

quand il crit
ne suffisent
scientifique

pas pour faire une tragdie


ou-une pastorale.
Il manquait
Fontenelle
la
l'imagination,
sensibilit et le sentiment de l'art. Comme tous, les hommes de
lettres qui n'ont pas de vocation dtermine, il se crut, et on le
Fils d'un avocat, il voulut plaider; mais il perdit
il fut plus
cause et s'en tint l. Malheureusement
en posie. Neveu des Corneille
par sa mre, il
des vers et du thtre, non peut-tre par vocation,

crut Universel.
sa premire
persvrant
devait faire

Il insra quelques
mais par intrt et par esprit de famille.
un
pices de vers dans le Mercure, dont son oncle Thomas tait
des principaux
rdacteurs; il fit reprsenter la tragdie d'Aspar
et provoqua la mor(7 dc. 1680), dont la chute fut complte
des sifflets. L'auteur
dante pigramme de Racine sur l'origine

LES PRCURSEURS

au
ne
renona
pas
hlas!
jeta au feu son manuscrit,
Conses tragdies et ses comdies.
thtre. Laissons dormir
: Psyc e
dans
mieux
l'opra
russit
statons seulement
qu'il
Enee et
Pele
et
(1689),
Thlis
(1679),
(1678), Bellrophon
c'est que ce got de
de
a
curieux,
Lavinie
Ce
qu'il y
(1690).
dans ses, oeuvres
trouve
Je
thtre
Fontenelle
le
pour
persista.
1 ausix comdies, qui n'ont jamais t reprsentes, mais que
teur s'est amus crire dans un temps o on le croyait tout
il publia des Posies
1688
En
fait raisonnable
1720).
(aprs
et de posie.
naturel
de
de
sentiment,
pastorales qui manquent
et
Il avait donn ses bergers le ton de la bonne compagnie
leur avait appris soupirer avec finesse. Je me hte d ajouter
: on
que c'est un loge qu'on a prtendu faire de ses Eglogues
s'y tromper. Du mme temps sont les Lettres du chepourrait
mais

que
galantes, un peu moins mauvaises
a
les Eglogues, parce qu'elles sont en prose et que Fontenelle
toujours t plus l'aise dans la prose que dans la posie. En
fut labo1691 il entra l'Acadmie
Son lection
franaise.
rieuse; il essuya quatre refus. C'est qu'il avait contre lui le
valier

d'Her*",

lettres

parti des anciens, les Racine, les Boileau, les La Bruyre,


qui
trouvaient
ce bel esprit insupportable
et ne comprenaient
pas
sa valeur. Il avait cependant publi cette poque les Dialogues
des morts (1683), les Entretiens
sur la pluralit
des inondes
des oracles (1687). Les anciens ne voyaient
(1686), l'Histoire
en lui que le rdacteur du Mercure, l'ami de Perrault,
leidtracteur de l'antiquit.
le portrait
de Cydias par La
Rappelez-vous
Bruyre : satire injuste, mme au moment o elle fut crite.
Les
Le critique.
de Fontenelle
sont
opinions littraires
plus intressantes
que ses oeuvres galantes ou potiques. Elles
nous expliqueront
ses posies et nous feront connatre
quelque
chose du vrai Fontenelle.
Nous verrons qu'il n'est
pas du tout
artiste, qu'il ne comprend ni la beaut de la grande posie ni la
vrit du dtail simple;
que c'est en partie pour cela qu'il a t
si" mdiocre pote,
que c'est surtout
pour cela qu'il n'a pas
compris l'antiquit.
Dans son Discours sur la nature de
l'glogue il nous expose
^
ainsi sa thorie.
Entre la
ordinaire
des bergers
grossiret
de Thocrite
et le trop
de nos. bergers
d'esprit de la plupart

FONTENELLE

modernes

il y a un milieu tenir. Il faut que les bergers aient


de l'esprit,
et de l'esprit fin et galant; ils ne plairaient pas sans
cela. Il faut qu'ils n'en aient que
jusqu' un certain point;
autrement

ce ne seraient

plus des bergers. Nous sommes


avertis; il faut qu'ils aient de l'esprit, et de l'esprit fin et galant.
L'amour
doit tre leur seule proccupation.
Ne faut-il
pas
qu'ils plaisent*! Nous pouvons nous croire au dbut du rgne
de Louis XIII,
quand YAstre tait le code de. la galanterie
prcieuse. Il ne comprend donc rien au naturel de l'glogue.
Ce qui est plus grave,

il ne comprend

rien

la nature

de la

posie.
Dans ses Rflexions sur la potique, il tablit toute une hirarchie
assez curieuse
et trs caractristique.
Il
d'images,
s'lve avec vivacit
logie. Aux images

contre les images fabuleuses de la mythofabuleuses sont opposes les images purement relles d'une tempte, d'une bataille, etc., sans l'interven Au-dessus
tion d'aucune
divinit.
des images relles ou
matrielles il place les images spirituelles' ou penses, qui
l'esprit.
Or le champ de la pense
est sans comparaison
plus vaste que celui de la vue. Les spirituelles peuvent nous instruire
Il y en a d'autres
utilement.
plus leves encore qu'il appelle mtaphysiques ou intellectuelles . Il est attir par cette posie purement philosos'adressent

uniquement

phique . Il en donne
avait en effet une vive

comme

modle

son. ami La Motte.

Il

ce pote si peu frivole, si fort de choses . Voil un pote qui n'tait pas saisi
c'tait
. Son inspiration
par un enthousiasme involontaire
seulement une volont de faire des vers qu'il excutait parce
admiration

pour

qu'il avait beaucoup d'esprit . Ne croyez pas qu'il dise cela en


passant, par occasion : c'est une thorie qui lui est chre. Bien
il met
ou instinct,
du talent, disposition
naturelle
Vesprit, c'est--dire la raison claire qui examine les objets,
les compare, fait des choix son gr. L'esprit, ajoute-t-il, peut
absolument se passer du talent et le talent ne peut pas galeau-dessus

En somme aux ornements il


se passer de l'esprit.
prfre le fond des choses . Il est impossible d'tre moins
ment

artiste

que lui.

!.. Cependant,

par un reste de prjug

d'ducation

ou d'hrdit,

LES

PRCURSEURS

crive en
il ne va pas, comme La Motte, jusqu' demander qu'on
voir dans la posie que le
ne

le
il
est
Mais
premier
prose.
sera celle de
mrite de la difficult vaincue, opinion absurbe qui
donne de
tout le xvmc sicle. La seule ide de la difficult
n'en ont aucun. Les
naturellement
rimes
aux
qui
l'agrment
rimes et les mesures deviennent une beaut par le seul caprice
et que
de l'art et par la seule raison qu'elles gneront le pote
l'on sera bien aise de voir comment il s'en tirera . Voil la
mieux
et le rythme bien dfendus! Franchement
j'aime
est bien
la solution radicale prsente par La Motte. Fontenelle
qu'on soit
loin de cette solution, lui qui demande au contraire
lui est ncessaire ( la
svre pour la rime. Si la contrainte
donner droit de
et
lui
de
la
la
distinguer
prose
pour
posie)
s'lever au-dessus d'elle, n'est-ce pas la dgrader que de la rapne
Sans doute Fontenelle
procher de ce qu'elle mprisait?
voulait pas avoir crit pour rien tant de tragdies, d'opras et
rime

de pastorales.
L'adversaire

Le
est
mpris de l'antiquit
il appacomme l'ide matresse de notre auteur en littrature;
rat dans tous ses ouvrages. Mais ce mpris n'est pas chez lui
strile : il conduit l'ide du progrs et l'ide de la stabilit
des anciens.

des lois de la nature,


de ces deux ides.

moins

qu'il

ne provienne

lui-mme

La grosse erreur de Perrault, dans la querelle des anciens et


des modernes, avait t de confondre
les sciences, qui ont
besoin du temps pour se perfectionner,
et les arts, qui peuvent,
presque au dbut, arriver la perfection. Mais il avait entrevu
l'ide du progrs de l'esprit
considr comme un
humain,
seul esprit, et l'ide de la fixit des lois de la nature. Fontenelle verra plus clairement
la porte philosophique
de la
question.
C'est surtout au xvm 0 sicle que l'ide de
progrs sera chre
aux philosophes : c'est avec le xvne
qu'elle commence apparatre. C'est, dit Bacon dans le Novum
la vieilOrganum,
lesse du monde et son
ge mr qu'il faut attacher ce nom
Or la vieillesse du monde c'est le
d'antiquit.
temps o nous
vivons et non celui des anciens
qui tait sa jeunesse. Tous les
travaux de Descartes
supposent cette foiau progrs. Pascal donne

FONTENELLE

cette ide une prcision


trait du vide '. Fontenelle
Suivant
front

son habitude

l'autorit

remarquable

dans son Fragment


l'image de Pascal.

d'un

reprendra
il ne commence

pas par attaquer de


se contente de l'affaiblir.
Ds

des anciens ; il
1683 dans ses Dialogues il ne manque
pas une occasion de la
tourner en ridicule et de la montrer moins vnrable
qu'elle ne
le parat ses admirateurs.
L'antiquit
est un objet d'une
: l'loignement
le grossit.
Ce qui fait
espce particulire
d'ordinaire
c'est qu'on
qu'on est si prvenu pour l'anliquil,

a du chagrin contre son sicle ; et l'antiquit


en profite. On
met les anciens bien haut pour abaisser ses contemporains.
L'ordre
de la nature a l'air
bien constant. (Dialogue
entre
Les anciens taient
Socrate et Montaigne.)
jeunes auprs de
nous. (Entretiens,
5 soir.) Tout ce qu'ont dit les anciens
soit bon, soit mauvais est sujet tre bien rpt; et ce qu'ils
n'ont

pu eux-mmes prouver par des raisons suffisantes se prouve


prsent par leur autorit seule. Sils ont prvu cela, ils ont bien

fait de ne pas se donner la peine de raisonner si exactement. (Histoire des oracles, 1' dissertation,
au dbut.)
dans sa Digression sur ls anciens et sur les
C'est surtout
modernes

c'est nette(1688) que le vrai Fontenelle


apparat;
ment et directement
qu'il affirme la fixit des lois de la nature
et sa croyance au progrs. Toute la question de la prminence
entre les anciens et les modernes tant une fois bien entendue
se rduit

si les arbres qui taient autrefois dans nos


L
taient plus grands que ceux d'aujourd'hui...

savoir

campagnes
nature a entre

pte qui est toujours la


mme. On pourrait lui objecter que les arbres ne se dveIl le sait
loppent pas tous galement dans tous les climats.
bien. Si les arbres de tous les sicles sont galement grands,
les arbres de tous les pays ne le sont pas. Oui, mais il ne
du climat sur l'esprit humain. La diffcroit pas l'influence
rence des climats ne doit tre compte pour rien, pourvu que
"
Nous
voil
donc
les esprits soient d'ailleurs galement cultivs...
Qu'on ne
tous parfaitement
gaux, anciens et modernes.
les mains

une certaine

1. Publi pour la premire fois en 1779 par Bossut. sous le litre De l'autorit
en matire de philosophie. Fontenelle n'a donc pas pu le connatre, moins qu'il
n'ait lu le passage en manuscrit, ce qui ne me parat pas vraisemblable.

LES PRCURSEURS

C'est
l'invention.
de
le
mrite
anciens
rclame pas pour les
voit fort bien qu'il
nous. Mais Fontenelle
avant
taient
qu'ils
Afin
lettres.
les
et
sciences
les
entre
faut faire une distinction
sur les anciens,
renchrir
modernes
les
toujours
puissent
que
Pour

le
d'une
permettre.
soient
choses
espce
il faut que les
de la principale
le
sont
sujet
et
la
posie, qui
l'loquence
ne
les
modernes,
et
anciens
quoiqu'elles
les
entre
contestation
crois que les
fort
je
en
elles-mmes
soient pas
importantes,
ont atteint la
ils
o

L
la
atteindre
en
ont
anciens
perfection.
pu
tre
de dire qu'ils ne peuvent

contentons-nous
perfection,
ne peuvent tre gals y. Ces
ne
disons
mais
qu'ils
pas
surpasss,
ides taient hardies pour l'poque : cela ne les empche pas
dtails
qui
d'tre parfaitement
justes. Je laisse de ct les
discussion : ainsi notre auteur prmatire
offrir
pourraient
des anciens leur posie, met les Latins
fre l'loquence
au-dessus des Grecs, sauf pour la tragdie. Que nous importe?
c'est qu'il
se dgage de la confusion o
Ce qui est certain,
et qu'il affirme avec
des modernes,
la plupart
s'embarrassent
Un bon
une vigueur surprenante la loi du progrs intellectuel.
les esprits
de tous
est pour ainsi dire
compos
esprit
mme
ce n'est qu'un
esprit
qui
prcdents;
dans
s'est cultiv pendant tout ce temps-l. Il est maintenant
o il raisonne avec plus de forces et plus de
l'ge de virilit
lumires que jamais. Cet homme-l n'aura point de vieillesse :
des sicles

les hommes

ne dgnreront jamais,
les bons esprits qui se succderont,
unes aux autres.

Nous

et les vues saines de tous


s'ajouteront

les
toujours
nous admirera

pouvons esprer qu'on


avec excs dans les sicles venir pour nous payer du peu de
cas que l'on fait aujourd'hui
de nous dans le ntre. Dira-t-on
dans ce rve de maturit
ternelle?
qu'il y a un peu d'illusion
L'auteur
cependant ne droule pas devant nous, comme plus
tard Condorcet, les perspectives
indfinies
d'un progrs sans
limites dans toutes les branches des connaissances
humaines.
Il nous dit en effet que l'loquence
et la posie il aurait pu
dire les lettres et les arts ont
chez
pu atteindre la perfection
les Grecs et les Romains;
que nous surpasserons les anciens dans
les choses qui sont d'une
espce le permettre . Le progrs
des sciences depuis 1688 donne raison Fontenelle.

HIST.

DE

LA

LANGUE

PORTRAIT
GRAV

PAR

M.

&

DE

DE
DOSSIER

LA

LITT.

FR.

T.

FONTENELLE
D'APRS

H.

RIGAUD

Bibl. Nat., Cabinet des Estampes, N 2

VI,

CH.

FONTENELLE

Le philosophe.
nous

Cette

a permis

de voir

la

n'est

un
pas simplement
c'est un philosophe
dans le
Voyons cet esprit philosophique
les diffrents

traits

et d'en

des anciens

querelle
porte
homme
sens

de l'esprit
de lettres
consacr

et des modernes

de Fontenelle.
et un

bel

par le

xvin

esprit;
sicle.

l'oeuvre

marquer

; essayons d'en dmler


le principal
caractre.

Fontenelle

est un sceptique qui ne respecte aucune


doucement
les branle ou les renverse toutes

qui tout
un sceptique
le prcurseur

Ce

autorit
; mais

et
c'est

de vue il est bien


qui croit la raison. A ce point
du xvnf
sicle et de Voltaire.
Dans tous les ordres

de connaissances

il a essay de faire triompher


la vrit ; mais
avec son temprament
et son tour d'esprit,
c'est--dire

il l'a fait

sans emportement,
sans mme avoir
contente
d'une raillerie
fine et d'une

l'air

bataille;

il se

peine perTel il est dj ds 1683 dans ses Dialogues


des morts.
ceptible.
S'il croit la raison et ses progrs,
il ne croit certes pas que
Qui veut peindre
tous les hommes
soient raisonnables.
pour
l'immortalit
Les

ironie

de livrer
souvent

des sots. (Molire


et Paracelse.)
peindre
veulent
bien que les dieux
soient aussi fous

doit

hommes

pas que les btes soient aussi sages.


C'est une plaisante
et Esope.)
condition
(Homre
que celle de
l'homme.
Il est n pour aspirer tout et pour ne jouir de rien,
nulle part. (Anselme
et pour n'arriver
toujours
pour marcher
nous le savons, se
et Jeanne de Naples.)
Tous les sceptiques,
qu'eux,

mais ils ne veulent

taler
plaisent
se moque mme

la sottise

humaine.

de la philosophie.
petites vrits peu

va plus loin : il
Il se dcouvre de temps en
Fontenelle

mais qui amuimportantes,


temps quelques
sent. Pour ce qui regarde le fond de la philosophie,
que
j'avoue
cela n'avance
gure. Je crois aussi que l'on trouve quelquefois
est
mais le malheur
la vrit
sur des articles
considrables;
et le faux
(Descartes
qu'on
de prendre
trop la lettre cet ingDmtrius.)
contre les
lui de protester
: c'est sa manire
nieux badinag
et des sectaires.
des dogmatiques
absolues
affirmations
c'est avec
ou la religion,

la
il
touche
mtaphysique
Quand
des sciences, dit-il dans
L'Acadmie
une discrtion
ironique.
ses bornes en
tmrairement
de
Malebranche,
passerait
l'loge
totaleet s'abstient
le moins du monde la thologie
touchant
ne sait

pas qu'on
Gardons-nous

l'ait

trouve.

PRCURSEURS

LES

i0

et trop
qu'elle est trop incertaine
d'une utilit trop peu sensible. Il ne se
il
mais
la religion;
directement
de
critiquer
pas
se
a t enclin
humain
de
tout
l'esprit
temps
que
les plus ridi mler le faux et le vrai, les prjugs

de mtaphysique,
contentieuse ou du moins
ment

permettra
montrera

tromper,
cules et les sentiments
autre

les

chose dans
(De

humain.

parce

les

plus

fables

que
des fables.)

l'origine

du paganisme.
oracles il n'est plus

question

dans la vraie

entrent

de se confondre

Il

bien

s'agit

cherchons

de l'esprit
des
entendu

de l'Histoire

dans l'Introduction

Mais

fables

Ne
respectables.
des erreurs
l'histoire

des

Ces prjugs
des paens.
qui
trouvent
pour ainsi dire le moyen

religion
avec elle et de s'attirer

qu' elle seule. On n'ose les attaquer


mme temps quelque chose de sacr...
de dmler
qu'il ne soit plus raisonnable

un respect
qui n'est d
en
de peur d'attaquer
On ne peut disconvenir
l'erreur

d'avec

la vrit

Ce n'est plus
l'erreur
mle avec la vrit.
que de respecter
le sceptique
s'amuse
inquiter
les convictions
trop
qui
et qui
raisonnable
c'est le philosophe
absolues;
qui trouve
Mais pour
croit possible
de dmler
l'erreur
d'avec la vrit.
cela il faut
d'avoir

plus
de l'Histoire
16 octobre

la raison

croire

L'autorit

et la raison.

a cess

de poids que la raison


dans la Prface
, disait-il
de l'Acadmie
des sciences.
Dans
une lettre
du
1732 il crivait

commence

du moins

depuis
sur son

tenelle

la Arrit

: Nous

prendre
longtemps.
sicle.
On

l'absence

sommes

plus d'empire
Voil bien
lui

dans

un

n'en
qu'elle
le sentiment

sicle

avait

eu,

de Fon-

d'une
fois
reproch
plus
ce qui arrive souvent
ceux

arrtes ; c'est
d'opinions
sincrement
la vrit.
En tout cas il n'avait
qui recherchent
ni
ni enttement.
Tout
prjugs
l'avantage
que je puis avoir,
et qui ne laisse pourtant
disait-il,
pas que d'tre assez rare, c'est
que je ne suis prvenu pour aucun systme, et que je ne rejetterai
aucune
la mienne.
Je ne conopinion
pour tre contraire
nais pas de maxime
qui soit plus digne d'un philosophe.
On A^oit
est sceptique,
que, si Fontenelle
il l'est surtout
quand il s'agit
d'branler
les erreurs
ou les prjugs;
mais il croit avec une
fermet
la vrit et la raison.
tranquille
Le
gloire

vulgarisateur
la plus solide

scientifique.
et la plus durable

Fontenelle

ses travaux

doit

sa

de vulga-

FONTENELLE

'

11

risation

Oui, ce bel esprit tant dcri eut de bonne


scientifique.
heure le got de la science ; il tait en relations avec un
groupe
dont faisaient partie l'abb de Saint-Pierre
et le mathmaticien
: ce n'tait

pas tous des savants, c'taient tous des


la science; on causait, on travaillait,
on se
esprits qu'attirait
tenait au courant. Il ne faut donc pas s'tonner
que l'auteur
ait crit en 1686 les Entretiens sur la pluralit des
i'Aspar
mondes, livre agrable et instructif,
premier et parfait modle
de littrature
Ici il fut servi par ses qualits et
scientifique.
Varignon

mme par ses dfauts. Il y a encore du bel esprit et du


galant,
mais il y a de l'esprit et de la clart. Il intresse, il amuse, il
instruit.
Il se rendait parfaitement
compte de la nouveaut de
son entreprise et de la hardiesse de quelques-unes de ses ides.
Je suis, disait-il
dans la Prface, dans le mme cas o se
trouva Cicron lorsqu'il
entreprit de mettre en sa langue des
matires

de philosophie
qui, jusque-l, n'avaient t traites
qu'en grec... J'ai voulu traiter la philosophie d'une manire qui
ne ft point philosophique;
j'ai tch de l'amener un point o
elle ne ft ni trop sche pour les gens du monde, ni trop badine
ceux qui ces matires sont noupour les savants... J'avertis
velles que j'ai cru pouvoir les instruire
et les divertir
tout
ensemble. Il y a pleinement russi.
Il fut assez estim

du monde savant pour entrer en 1697


l'Acadmie
des sciences, dont il devint en 1699 le secrtaire
perptuel, fonctions qu'il exera pendant quarante ans. Le voil
sur son vritable terrain. Sans faire lui-mme des travaux bien
personnels, il est au courant de tout : nulle science ne lui
ferme, nulle dcouverte ne lui chappe. Il connat toutes
il en rend compte dans les Analyses
questions scientifiques;
Il publie une Histoire de l'Acadmie
travaux de l'Acadmie.

est
les
des
des

sciences (de 1666 1699), et surtout les loges des acadmiciens.


Les Analyses sont inaccessibles au public; l'Histoire est un peu
abstraite ; les loges au contraire sont d'une lecture en gnral
un lettr peut s'y plaire. Ce que nous
facile et intressante;
la science
voyons c'est plutt le savant dans sa vie prive que
dans son aridit. L encore il avait innov fort heureusement.
Peu d'ouvrages renferment autant de penses fines ou profondes ;
c'est l que cet crivain ingnieux est devenu un excellent cri-

LES

12

vain

: clart,

font

un chef-d'oeuvre

que

Fontenelle

finesse,

n'a

PRCURSEURS

lgance,

esprit,

toutes

rares en
ces qualits
Il est remarquer

tempre.
d'loquence
: au
pas eu de dcadence

en progrs.
Jeune, il
toujours
mesure qu'il
ment
mauvais;

est mdiocre
vieillit,

son

ou mme

est

franche-

devient

got

son esprit s'lve ; son style arrive presque


se refroidit,
en effet l'imagination
Avec
l'ge
rien
n'avait
: de ce ct Fontenelle
s'mousse
leur,

il

contraire

meil-

la perfection.
la sensibilit
perdre;

avec

ne peut que s'affermir.


il a
de grandes
dcouvertes,
par lui-mme
et
des sciences
et montr
l'importance
compris
parfaitement
ou
de gomtrie
les spculations
l'utilit
pure
que prsentent
mais pro'. Il a des vues non seulement
ingnieuses,
d'algbre
la raison

l'ge, au contraire,
S'il n'a pas fait

la nature
ne prend
l'Acadmie
que
prsent
Le temps viendra peut-tre
que l'on joindra
par petites parcelles.
en un corps rgulier
ces membres pars, et, s'ils sont tels que l'on
Ne
le souhaite,
ils s'assembleront
en quelque sorte eux-mmes.
fondes.

Jusqu'

de Fontenelle
pas voir dans cette esprance
peut-on
solidarit
des sciences 2? Voil
le vrai Fontenelle
me parat presque grand.
que celui-l

les lettrs
Conclusion.
Aujourd'hui
oeuATe littraire;
les philosophes
n'apprcient
et les saArants ne

trouA7ent

l'ide

de la

: et j'avoue

son
ddaignent
sa philogure
seule dcouA_erte

pas une
mettre
son compte.
On ne le jugeait
prcise
pas ainsi au
xvm sicle 3. Si ses posies ont cess bientt
d'tre
estimes,
l'influence
du savant et du philosophe
a t considrable.
A ce
sophie,

moment
le joug

il fallait

surtout

de l'autorit.

donner

Fontenelle

le got de la science et secouer


La foi,
y russit
pleinement.

qu'il
avait

directement,
n'attaqua
jamais
comprit
cependant
qu'elle
en lui un adversaire.
A propos de son Histoire
des oracles,
le P. Pelletier,
confesseur
de Louis
le peignit
au roi
XIV,
comme un athe; et le P. Baltier,
son
jsuite,
attaqua A'ivement
1. 11 ne l'a jamais fait plus nettement
que dans une Prface sur l'utilit
des
et de la physique
et sur les travaux
mathmatiques
de l'Acadmie.
2 ., C'est cette ide de la solidarit
des sciences qu'il semble que le nom
de Fontenelle
doive surtout
demeurer
Brunetire,
attach.
Et. crit. sur l'kist.
de la tilt, fran.,
cinquime
srie, p. 241.
3. Pour connatre
du xvin= sicle sur Fontenelle,
l'opinion
voir
Aroltaire
lemple du got, surtout
du Sicle de Louis XIV- '
Catalogue des crivains
franais
OEuvres posthumes.
Vauvenargues,

FONTENELLE

en

ouvrage

1707.

Le

prudent

Il ne voulut
rpondre.
gique dont il prvoyait
Voici,

Fontenelle

dans
pas s'engager
tous les dangers.
le

semble-t-il,

13

jugement

se
une

bien

garda

tholo-

querelle

que l'quitable

de

postrit

doit

porter sur lui.


Il est un de ceux qui
se sparent
le plus nettement
du
XA'ii 0 sicle et qui prparent
le sicle suivant.
Il n'a ni sensiil n'a pas le sentiment
de l'art, il ne combilit, ni imagination;
: il n'a pas le
prend pas la grande posie, il mprise l'antiquit
got sr.
il

Mais

est

et curieux.
Ses dfauts
littraires
intelligent
deA-iennent
des qualits
11 n'est pas pour
presque
scientifiques.
la tradition,
mais il est pour le progrs;
il n'est pas pour la
mais pour
foi, mais pour la science; il n'est pas pour l'autorit,
la raison.

Par

prjugs.
et fait

Il

l il est minemment

philosophe.

Il

n'a

pas de
embarrassantes

des questions
pose ironiquement
discrtement
des rflexions
troublantes.

En

mta-

en thologie,
il est aussi sceptique
physique,
qu'en littrature.
Mais il ne l'est pas en tout : il croit la raison,
la science, au
dans sa longue carrire
un peu touch tout, il
progrs.
Ayant
a dj cet esprit
C'est l'esprit

encyclopdique
qui fut la marque du xvmc sicle.
le plus universel,
que le sicle de Louis XIV ait
(Voltaire.)
Pour nous il nous apparat surtout
comme

produit.
un intermdiaire
science
lui,

aimable

et l'ignorance
entre
le monde,

et spirituel
entre les obscurits
de la
du public;
il a une place part, mais bien

en la
populaire
la grandeur
comprendre
science

les

lettres

mettant
et l'utilit,

et
la

les

sciences.

porte
en mme

de tous;

Il

rend

la

il en fait

temps que par ses


les saArants. Enfin

mme aimer
et parfois
loges il fait estimer
et de faire apprcier
la
de vulgariser
il ne s'est pas content
oeuvre de savant et de philosophe
il a fait lui-mme
science;
dans la
mais fait entrer
a, je ne dis pas dcouvert,
lorsqu'il
des lois de la nature et celle de la
science l'ide de la stabilit
solidarit

des sciences.

LES

d4

//.
L'homme
Fontenelle

PRCURSEURS

de La

Houdar

et l'crivain.

Motte

x.

de
est insparable
de lit des proportions

La Motte

: c'est un Fontenelle

rduit

encourages
philosophiques
trateur, malgr des prtentions
Il eut en tant
ses
faisaient
l'estime
contemporains.
qu'en
par
un peu banale qu'on rencontre
universalit
cette
qu'criA'ain
et soient
de gnie comme Voltaire,
hommes
des
chez
parfois
chez des hommes sans gnie comme La Motte. Il a laiss des
des
odes, des posies lgres, des fables, des posies pastorales,
une
des comdies-ballets,
comdies, des opras, des tragdies,
S'il n'a pas de gnie, il ne manque pas
traduction de l'Iliade.
son
de talent : il en faut toujours un peu pour faire illusion
on a
poque. Il a eu du succs dans ses opras et ses tragdies;
fort apprci ses fables et ses pastorales; on a presque admir
de vers, il n'est pas
ait crit des milliers
ses odes. Quoiqu'il
de nous en conpote : nous aurons plus d'une fois l'occasion
Il me parat
Fontenelle.
Quoiqu'il
vaincre.

cependant

ce point
d'un homme

de Arue suprieur
si fertile
en para-

s'agisse
doxes, je ne Aroudrais pas mon tour en soutenir un. Ayons le
courage de l'avouer : il y a quelques strophes de lui qui ne sont
vraiment
pas mauAraises, et l'on trouArerait dans ses odes sur
sur Y Amour-propre
ou sur la Sagesse du roi, des
l'mulation,
passages qu'on croirait, j'en suis conA'aincu, s'ils n'taient pas
signs, d'un plus grand pote que lui. Ses comdies sont mdiocres; ses opras n'appartiennent
pour ainsi dire pas la littrature; mais nous ne devons pas oublier qu'une de ses tragdies, Ins de Castro, joue en 1723, obtint un immense succs.

1. Antoine
26 dcembre

Houdar de La Motte naquit Paris le 17 janvier


1672 et mourut
le
1731. Il fait reprsenter
en 1693 aux Italiens
une comdie,
les Oriest
si
mal
ginaux, qui
reue que l'auteur
la Trappe.
dcourag court s'enfermer
Il n'y reste pas longtemps
et de nouveau travaille
Il donne des
pour le tlitre.
opras (Amadis,
Marthsie,
Omphale, etc.) ; des ballets
(le Triomphe des arts, le
Carnaval
et la Folie, etc.);
des comdies
[la Matrone
d'phse, le Talisman,
Richard Minutolo, le Magnifique,
l'Amant
des tragdies
difficile);
[les Macchabes,
Romulus, OEdipe, Ins de Castro, qui obtient un immense
succs, 1723) Il crit
aussi es Fables, des Odes, un
abrg de VIliade (1714), et de nombreux
Discours
ou
sur la posie, l'ode, la
la fable, l'glogue,
tragdie,
la critique.
Il
est Rflexions^
reu a 1 Acadmie
en 1710. A quarante
ans il devient
il tait aussi
aveugle;
perclus de tous ses membres : infirmits
en rien la douceur
qui n'altrrent
de
son caractre.

HOUDAR

DE

LA

MOTTE

15

La pice-est en effet intressante


et touchante ; les situations
sont dramatiques ; le style malheureusement
en est bien faible :
l'auteur de Zare est un trs grand
pote ct de La Motte.
Sa prose en; revanche est excellente : elle a de la
finesse, de la
grce et de l'esprit, qualits naturelles qu'il apportait dans sa
comrersation,
qualits qui lui firent tant d'amis et dsarmrent
plus d'une fois ses adversaires.
esprit, d'une douceur charmante
toisie.

Car il tait, malgr tout son


et d'une irrprochable
cour-

S'il

appartient notre sujet, s'il peut tre plac parmi


les prcurseurs
du xviu 0 sicle, c'est cause de la guerre qu'il
fit l'antiquit,
et du ddain qu'il afficha, quoique pote, pour
la posie.
La Motte semble avoir t pouss, sinon par une vocation
au moins par un got trs vif vers le thtre et la
irrsistible,
n en 1672, il fit
Les succs qu'il
acquit de bonne heure, n'auraient
ture un mcontent et un rvolt.
posie, puisque,
mire comdie.

reprsenter en 1693 sa preobtint et la rputation


qu'il
pas d faire de lui en littra-

donc allons-nous
Pourquoi
bientt le trouver la tte du parti des modernes? Il faut naturellement en chercher la raison dans son tour d'esprit, dans son
sens artistique,
dans son ignorance et par suite dans
son inintelligence
de l'antiquit,
mais aussi dans le temps et le
milieu o il vcut. II avait quinze ans quand Perrault
lut

mdiocre

son pome sur le Sicle de Louis le Grand. Toute


son adolescence fut berce par le bruit de cette lutte, et, sans
et de
qu'il s'en doutt peut-tre, les arguments de Fontenelle

l'Acadmie

dans son esprit. Non pas qu'il ait t tout de


suite un moderne bien dtermin. Nous le voyons au dbut de
sa carrire lire des vers Boileau, qui accueille bien ce jeune
homme si poli, comme nous le verrons plus tard changer des
Perrault

entraient

Fnelon, qui est non seulement dsarm, mais


charm par sa courtoisie. Pendant ce temps, autour de lui les
de nouvelles thories
attaques contre les anciens continuaient;
insisoutenues ou discrtement
littraires
taient hardiment
nues ; le beau et le vrai ne paraissaient plus suffisants ni mme
lettres

avec

ncessaires; on dfendait la thorie du vrai embelli ou du vrai


le nouveau, on avait du got pour le pens.
orn; on.cherchait
En somme c'tait la fin du sicle un retour cet esprit pr-

LES

(6

PRECURSEURS

et vainement
combattu
que Molire et Boileau avaient
comme La Bruyre,
essay de dtruire. Les plus grands esprits,
comme le P. Bouen taient touchs; les plus fins critiques,
hours, n'en taient pas exempts. De plus, tout en travaillant
entrait
en
se liait avec Fontenelle,
Motte
La
le
thtre,
pour
et la duchesse du Maine. Dans
relations avec Mme de Lambert
on se runissait
le salon de Mme de Lambert
pour causer littdeux,

on y tait surrature, science et morale; on y tait philosophe;


tout bel esprit et prcieux. Quant la duchesse du Maine, elle
cour o Amenaient
avait install Sceaux en 1700 une vritable
des femmes spirituelles
les dgots de Versailles;
s'y rencontraient avec des lettrs galants. C'taient des ftes continuelles,
littraires
des divertissements
dirigs par Malezieu, des reprjouait un rle. On peut dire
que tout tait petit et menu dans cette cour, depuis la taille de
la duchesse, une poupe du sang , jusqu'au
got des invits.
La Motte fut un des potes des soires de Sceaux ; il fut mme
sentations

thtrales

o elle-mme

parler dans ses oeuvres de la passion toute platonique


ce dont il
qu'il ressentait pour la duchesse,
s'acquitta dlicatement. En 1710, il entra l'Acadmie : le dtracteur des anciens
n'y tait pas dplac. Avant de raconter sa lutte avec Mme Dacier,
autoris

: elles nous expliqueront


passons en revue ses ides littraires
le peu de got qu'il avait pour Homre.
La Motte a laiss un
Ses ides
littraires.
grand
nombre de discours o il expose ses thories. Ce sont de trs
curieuses pages de critique, fines, spirituelles,
som-ent justes et
C'est mme la seule
profondes, parfois fausses et superficielles.
partie de son oeuATe que l'on puisse lire aujourd'hui
avec intrt '.
Comme il est universel en posie, il a peu
prs touch toutes
les questions. Passer en revue les ides de La Motte sur
la
connatre
posie, ce n'est pas seulement
les ides d'un bel
6
esprit clbre au dbut du xviu sicle, c'est connatre
les ides
de la plupart des hommes de lettres de cette
poque, puisque,
sauf peut-tre sur un point
(la versification),
presque aucun ne
l'a srieusement combattu et rfut. Du
reste il y a chez lui
0" ^ V6Ul PaS
l6S chercher
dans ses oeuvres
Jn't
-n
a,Her
sont H
on
disperses,
peut les trouver
dans le recueil
fait par
titre : Paradoxes littraires
de La Motte,
1859
Hachette,

compltes
M. Jullien,

o elles
sous ce

HOUDAR DE LA.MOTTE
excepte quand il critique
sinon
plus d'ides justes,
dits.

Homre
neuves,

ou la versification

franaise,

de paradoxes

proprement

que

Je ne relverai

:. Dans

que ce qui me paratra


significatif.
son Discours
sur l'glogue
il disserte agrablement

l'amour

dans

certains

potes
bucoliques
mis trop d'esprit

d'avoir
Dans
tion

et dans les temps

l'antiquit

son Discours

des sujets.
ne badine

Il

sur

(Fontenelle
dans leurs
la fable

modernes
et

; il dfend
accuss

lui-mme)

pastorales.
il se fait un mrite

sur

de l'inven-

dfinit

une
l'apologue
philosophie
dguise
instruire
et qui instruit
qui
que
pour
toujours
d'autant
mieux qu'elle amuse .
Dans son Discours prliminaire
sur la tragdie et dans quatre
autres Discours
l'occasion
des Macchabes, de Romulus,
d'Ins
de Castro

et 'OEdipe,

la tragdie

franaise;

il s'en

prend

la constitution

mme

de

il attaque units,
rcits, conexpositions^
Dans lij/premier,
Arefsification.
fidents,
monologues,
dit-il,
je
m'arrte
aux choix de l'action,
l'amour qufon trouve trop dominant dans nos tragdies,
aux bornes de l'inyentiohv
iayx grapdes
des units,

qu'il me semble qu'on a juges jusqu'ici;


trop,
Dans le quatrime
fondamentales...
j'tablis
"que la;yets.ification
n'est pas ncessaire
Je laisse de "cte cette der la tragdie.
rgles

nire
Motte

Sur tous les autres


question.
sont parfaitement
raisonnables,

a essay

de

dbarrasser

la tragdie
es. N'tait-il

les opinions
de La:
points
et bien des fois depuis on
de certaines

rgles plutt
pas dans le vrai lorsqu'il
: Je dsirerais
qu'on tendt donner

gnantes que fondamental


disait propos de Romulus
la tragdie une beaut qui semble

de son essence et que pourtant elle n'a gure parmi


nous : je Areux dire ces actions frap-.
et du spectacle. La plupart
de l'appareil
de,
pantes qui demandent
ont
et des rcils. Les Anglais
nos pices ne. sont que des dialogues
l'excs : cela
on dit qu'ils le portent
oppos;
bien tre. Je ne serais pas tonn, dit-il propos
pourrait
ami
des. rgles,
des Macchabes,
sens, moins
peuple
qu'un
distribue
en plude Coriolan
s'accommodt
d voir l'histoire
un got

tout

en plusieurs journes.).
aujourd'hui
du reste,,
et Racine (le premier,
Je ne me plains pas que Corneille
Mais songez que dans une dure
malgr lui) aient fait autrement.
de trois sicles, de Jodelle Pons'ard, ils sont les seuls qui aient
sieurs

actes.

(Nous

dirions

HISTOIRE

DE LA

LANGUE.

VI.

:nLES'P.RCUSEURS

m.

et
froides
songez':aux
classique;
ralis
ou d'un Brifut;
songez que
imitations
d'un;Campistron
ples
ces
la tragdie
renouveler
a voulu
lui-mme
par
Voltaire
:
et du spectacle
de l'appareil
demandent
actions frappantes
qui
dans
et vous GOTiclurez que La Motte n'avait
pas tout fait tort
en thorie.
seulement
hardi
Son tort fut d'tre
ses.critiques.
de la
le Adieux moule
il conserve
Dans la pratique
pieusement
Eidal

de la'tragdie

le plus jeune
Il respecte les units ; il donne Misal,
tragdie.
la favorite
ridicule
un amour
des Macchabes,
pour Antigone,
bien 'crit
et moins
est aussi froid
d'Antiochus
; son' Romulus
de Robert
Garnier.;
tragdie
qu'une
du succs
en rcits , S?il obtient

il

est tout

avec

Ins

en dialogues
c'est
de Castro,

et

condans une pice parfaitement


du pathtique
rpandu
aux rgles de la tragdie.
forme d'un bout l'autre
sur la posie en gnral et sur l'ode en parDans soii Discours
si peu pote et si peu lyrique
cet crivain,
lui-mme,
ticulier,
cause

juge

mieux

qu'on n'aurait
; montre nettement

Pindare

piques et dramatiques
l posie dont le but
Voici

o le paradoxe

de se faire
contrainte
contrainte

entendre,

Horace
et
Malherbe,
pu s'y attendre
la diffrence
entre les potes lyriques,
comme
Aristote
sur
; raisonne
presque
n'a

t que de plaire
par imitation
: Le but du discours
n'tant
apparat
il ne parat pas raisonnable
de s'imposer

qui nuit souvent


et de difficult

.
que
une

Toujours
cette ide de
sans aucune
utilit
la
pour
dtour qu'on pourrait
croire

ce dessein.
A^aincue

est encore un
pense ! La fiction
inutile.' Pour
les figures,
ceux qui ne cherchent
que
leur sont pas favorables.
Voil
qui xz. diminuer

la vrit

ne

le
beaucoup
autre
chose

bagage des potes. Je crois que le sublime n'est


dans une grande
que le vrai et le nouveau runis
ide exprime
avec lgance et prcision.
Le seul ornement
qu'il recommande

et approuve
c'est une pithte bien choisie
.
Telles sont les conclusions
arrive
notre
auxquelles
auteur
:
Le pote doit tre un
amoureux
de la 'vrit'et
philosophe
de la
nouveaut
; il doit rechercher
fuir la fiction
et les images ;
l'esprit,
se contenter
d'crire
avec lgance
et prcision;
semer dans soi!
oeuvre des pithtes 1bien
ne poursuivre
choisies;
qu'un
but, l
clart de.la.pense:
C'est la thorie
d'un homme
d'esprit
qui' se
mas qur-n'ai
piqu de philosophie,
de l'art
pas le sentiment
et

HOUDAR'DE

LA.'MOTTE

19

de la posie. 11 ne restait
plus qu'un pas faire, et ce pas La
Motte le franchit,
la
suppression
pure et simple du vers.
A
Sa thorie
de la versification.
quoi bon le travail
de la versification
si une clart
et prcise est
pnible
lgante
tout ce qu'on
un crivain?
La versification
peut demander
n'est qu'une
entraA'e.
Cette ide ne fut pas seulement
celle de
Trublet.
et de Terrasson,
mais aussi celle de Montesquieu
et, au
celle

fond,
haut

de Fnelon.

La

Motte

eut la

franchise

de dire

tout

ce que beaucoup
tout bas. Fnelon
en effet soupensaient
dans sa correspondance
la mme thse que dans sa Lettre

tient

l'Acadmie.

Il

crit

la Motte

(26 janv.
A-ers; elle rend

1614) : La rime
souArent la diction

n'orne
le
gne plus qu'elle
force et pleine d'une Araine parure.
En allongeant.les
discours,
elle les affaiblit...
Les grands Arers sont presque toujours
ou lanou raboteux.
11 Ara si loin que La Motte lui-mme
guissants
Mais notez que nous
prend la dfense de notre Arersifcation.
sommes

Je dfre

en 1714.

absolument

ce que vous
Le malheur
est qu'il
franaise.
ne nous reste plus qu' vaincre

la Arersifcation
allguez contre
n'y a point de remde, et qu'il
l'obstacle que la svrit
force de travail
j.ustesse
difficult
sible pour

(Lettre

modr

nous

que

de la

: le mrite

Voil
dfendre

pour

difficult

vaincue,
d'autres fois

hlas!

retrouverons,

la

de notre versification.
les plus^ dtermins
se hiontrer
annes plus tard,
plus
quelques

rime

de Fnelon

la thorie

et pousser

quences extrmes.
en 1726 un OEdipe
Il fit reprsenter
il le fit suivre
succs. En le publiant,
Naturellement
tragdie.
fcation
pour
nation,

le

il

crivit

tablir
Il prtendait
n'est pas ncessaire
d'en
public
n'auraient'ni

son raisonnement:

Discours

un

l'habitude,
Il

serait

ce qu'il

notre

ver-

jusqu'

La Motte
svre

pour
ses cons

en A^ers qui n'eut aucun


d'un .OEdipe.en
prose.
de cette
l'occasion

les principes
la tragdie

dispenser,

tout

ridicule
argument
sous la'plume
des'

partisans
allait,

met la

cependant
que de cette
nat un plaisir
trs sen-

du 15 fArrier.)

trouAre dans son enthousiasme


sification

de nos rgles

et la prcision.
Il me semble
mme, quand elle est surmonte,
le lecteur.

tout

suiA^ants

: La Arersi-

; il y aurait gagner
ceux' qui, avec une belle imagides 'A^ers . Voici
ni le.talent
raisonnable

de faire

des trag-;

LES.PRCURSEURS

20

de vrais avantages. Premiredies en prose. On y trouverait


ment l'avantage de la vraisemblance qui est absolument.viole
et
les
ordinaire
le
Par
personnages
langage
par la versification.
et par cela
les sentiments n'en paratraient-ils
pas j>lus rels,
la
mme l'action n'en deviendrait-elle
pas plus vraiet Rompez
mesure des vers de Racine; vous n'y perdrez que cet agencement
tudi qui vous distrait de l'acteur pour admirer le pote. On en
les choses. Jamais on ne serait
aurait plus de facilit kperfectionner
forc d'adopter un mot impropre. On pourrait toujours donner
serait
et sa force. La correction
un raisonnement sa gradation
aise... Si M. de Fnelon ne s'tait mis au-dessus du
infiniment
pas
prjug qui veut que: les pomes soient envers, nous n'aurions
de la
le Tlmaque. Ainsi donc, au nom de la A'raisemblance,
ce prjug
abandonnons
A'rit, de la ralit, de la correction,
de la

versification

; prfrons
tudi qui est pour La Motte
la force de son argumentation,

les
toute

cet agencement
posie. Pour prouver

choses
la

met en prose la premire;


scne de Mithridale,
et il compare, aArec une tranquillit
qui
dsarme, la prose de La Motte et la posie de. Racine. Il en
prend occasion pour prsenter quelques rflexions sur les vers.
Nous n'estimons pas. assez ce qui est rellement
estimable,
c'est--dire
la justesse des penses lies entre elles par le
il

meilleur

la convenance
des tours, le choix des
arrangement,
et nous estimons excessivement
ce qui ne l'est
expressions;
gure, pour ne pas dire qui ne l'est pas du tout , c'est--dire
la versification.
Ce n'est pas autre chose que le vain mrite
de la difficult.
Les potes pensent d'ordinaire
en vers et c'est
alors
Le hasard
des
que la raison a beaucoup souffrir.
rimes dtermine

une grande partie des sens que nous

employons.
Boileau, qui fit si bon accueil au jeune La Motte, aurait t.
indign d'une pareille affirmation.
. Si la thorie
de La Motte est absurde, on
peut, nanmoinsadmettre le drame en prose. Mais une ode en
prose ! La Motte a
t jusque-l. Il a crit en
la Libre,
prose, une ode intitule
loquence, pour rpondre des gens qui prtendaient,
que l;
prose ne pouvait
s'lever
aux expressions
et aux ides
potiques , Son ami La Faye ayant protest
en vers contre,
ses thories, il
rpond en mettant en prose l'ode de La Faye. A

HOUDAR

cette

occasion

il

DE LA

MOTTE

21

essaie

de prciser
ses thories.
J'ai dit
que
la rime
et la mesure
n'taient
La rime et la
point la posie.
mesure peuvent
subsister
avec les ides les
et le
plus triviales
le plus
et la posie qui n'est autre chose
langage
populaire;
que la hardiesse des penses, la vivacit des images et l'nergie de
demeurera
ce qu'elle
\!expression,
toujours
est, indpendamment
de toute mesure.
Ainsi donc
pour La Motte la forme potique
n'est rien par elle-mme
: elle n'est qu'une entrave.
Il n'est pas
tonnant
qu'il demande en tre dbarrass.
C'est

Voltaire

La Motte. Oui,
qui rpondit
d'hui si durement
trait par les potes, dfendit
cause de la posie. Il n'a certes
pas tout dit;
de ses arguments
nous paraissent
artiste dans cette dfense de l'art;

bien

faibles

peut-tre
de l'admiration

Voltaire

aujouravec vivacit
la

et

quelques-uns
; il n'est pas assez

mme

son respect

pour la posie Arient-il surtout


qu'il professe pour
le sicle de Louis XIV.
: il a maintenu
N'importe
par son exemple
et son autorit
au xvmc sicle le got de la posie, ou tout au
moins
de la Arersification.
Dans
la Prface
de son OEdipe
de 1730) il s'exprime
ainsi : Ce ne sont point seule(dition
ment

des dactyles
et des spondes qui plaisent
dans Homre et
: ce qui enchante
toute
la terre c'est l'harmonie
charVirgile
mante qui nat de cette mesure difficile.
se borne
Quiconque
Araincre
fou;

une difficult

mais

beauts
presque
mesure;

celui

qui

seul de la Araincre est un


pour le plaisir
tire du fond
de ces obstacles
mmes
des

tout le monde est un homme trs sage et


plaisent
J'approuAre fort cette harmonie
qui nat de la
unique.
mais pourquoi
Tou: de cette mesure difficile.
ajouter

qui

mme dans Voltaire,


cette ide de la difficult
jours,
qu'il
La Motte rpondit
Voltaire
en dclarant
les Arers ; qu'il demandait
seulement
pas proscrire
des styles,

afin

de contenter

tous les gots

A'aincue

*.

ne voulait
la libert

. Il en fait donc une

La thse est moins


personnelle.
il reste bien convaincu
que l'on peut faire des
mais
odes en prose.
Il ne proscrit
plus les vers, d'accord,
de sens artistique
et de sentiment
il continue
manquer
simple

question
mais
absolue;

de conArenance

1. Voltaire revient sur cette, question en particulier


dans une lettre' M. de
Cideville
du 13 aot 1731. Comme on lui opposait toujours les thories et
l'exemple de Fnelon, il prend vivement partie l'auteur du Tlmaque.

LES PRCURSEURS

22

s'tonner

Faut-il

potique.

grecque?
l'antiquit
Le
contempteur
en

aprs

d'Homre.

La

rien

publi
ne savait

Motte,

qui
en 1714. Cette

autre en, vers,


pas le grec, en donna une
0
tait
Mm
de
celle
Dacier,
tion, faite d'aprs

compris

avait

Dacier

M-

de l'Iliade.

traduction

une

1699

n'ait

cela qu'il

d'autant

traducridi-

plus

en l'abrgeant.
Homre
voulu
aA-ait
La
Motte
corriger
que
ce
de Y Iliade
J'ai suivi
tait rduite douze chants.
L'Iliade
et j'ai pris la libert de
en
tre
devoir
m'a
conserv,
paru
qui
en
Je suis traducteur
ai cru dsagrable.
ce que j'y
changer
cule

livres

des

des

du nom

Motte,

Discours

sur

Mm 0 Dacier

dfendit

sur les Causes

ouvrage
mlange

d'rudition

Fnelon,

sollicit

il

entiers,

La

d'Homre.

multipliait
d'Homre.

uns

en

original
j'ai

ni

les

le chef

Homre,

ode

trs malla

de prendre

autres.

Quoique

ne donna

parti,

partisan
raison
ni

en apparence
dernes.
Toute sa Lettre
l'Acadmie,
la querelle
entre juin et octobre
1714,
siaste

de l'antiquit;
moment
de conclure,
lettres

La Motte.
il donne

rserves;
conseils

inutiles.

Il

dans

le

loue

Motte

Malgr

tout

On vous

aux

trop d'esprit;
; on A-OUS accuse

coup moins
vifs et ingnieux
teurs vous envient
cette
que

accusation
vous

(Lettre

avez
du

26

: voil

l'Ombre

des anciens.

des

est une

Mme

au

aux

dans

dfaut

1714.)

La

au
ses

certaines

et des
compromettants
La Motte accepte aA^ec
de son

correspondant.
avoir reu son

aprs
on dit qu'Homre
en montrait
de briller

de

enthou-

l'auteur,

diplomatie
tout en faisant

mo-

fort

plus

apologie

chapitre,

des loges
son esprit

un

Son

anciens,

ni

anciens,

crite

les paroles trop flatteuses


lui crivait
Fnelon
reproche,

d'avoir

intitule

conAraincu

les anciens,

La

se

modernes,

du got (1714) tait un


d'invectiVes
grossires.
ne Aroulut blesser
ni les

dernier

se drobe.

des

cause

reconnaissance

Iliade,

des
disposition
des anciens
querelle
autour
que jamais

devenu

de la corruption
et
pdantesque

J'ai

d'autres...

beaucoup
la
chang

La
inventer.
j'ai os mme
\i\e
rnaissait
modernes
plus

choses,
et

et

d'endroits

beaucoup
retranch

sans cesse par

beau

des traits

nombre
d'auqu'un
grand
: ne l'a pas
conclut
qui veut. Votre parti
de
le pote grec. On dit
que vous avez surpass
les endroits
o il sommeille,
corrig

etc.

janvier

Motte

crut

avoir

pour

lui

HOUDAR: DE, LA

l'autorit-de'Fnelon.

Du

rest

MOTTE

il

mit

23

dans

sa rponse
Mmo Dacier une grce, une politesse, une
urbanit,
qui font
de ses Rflexions sur la critique
(1716) un vrai chef-d'oeuvre de
discussion courtoise et spirituelle.
Dans

le Discours

Homre

il y a trois
absolue d l'antiquit

et dans

les Rflexions de La Motte sur


choses distinguer
: 1 une inintelligence
grecque et de la posie d'Homre ; 2 l'ide

de la perfectibilit
humaine, ide qui ne lui appartient
pas en
propre et dont il ne tire pas des consquences nouvelles; 3 enfin
une revendication
trs lgitime, faite en d'excellents termes, de
la libert de la critique.
1 Dans son Discours

sur Homre il tablit

les principes sui Ne pas


seul nous parat raisonnable.
vants, dont le premier
admirer le pote grec outre mesure ; choisir dans l'Iliade
ce
qu'il y a de bien et rejeter le reste; l'abrger assez pour ne pas
ennuyer ; ter ses dieux et hros les vices qui les rendent
de ses harangues;
odieux;
abrger ou supprimer
plusieurs
carter le merveilleux
inutile ou dplaisant...
C'est rendre un
mauvais service Homre que de prsenter aux lecteurs du
xviue sicle son Iliade telle qu'il l'a compose, infecte de tous
les dfauts du temps . Voil donc comment un bel esprit jugeait
Homre cette poque! voil comme il comprenait l'aimable
de
simplicit du monde naissant ! En tte de sa traduction
il publiait une ode, l'Ombre d'Homre, o ces mmes
ides sont encore plus navement exprimes : c'est Homre luimme qui parle ainsi au pote je veux dire La Motte :
Ylliade

Homme

faiblesse ;
j'eus l'humaine
Un encens superstitieux,
me blesse :
Au lieu de m'honorer,
Choisis, tout n'est pas prcieux.
A quelque prix que ce puisse tre,
Sauve-moi l'affront
d'ennuyer.
Homre m'a laiss sa Muse,
Et si mon orgueil ne m'abuse,
Je vais faire ce qu'il et fait.

Les quelques rares critiques qui ont eu le courage de lire


son Iliade trouvent que dans cette circonstance . son orgueil
l'a abus .

LES PRCURSEURS

24
.-.'2 Dans

sur la critique
avant lui.
dveloppe

ses Rflexions

d'autres

avaient

soutenir

modestement

acquis
par nos

de nouvelles

de leurs

lumires

aeux

ont

que

les hommes

'

une ide
il reprend
Ne pouvons-nous
de sicle

que
pas
ont

en sicle

amasses
que les richesses
hrit
t accrues par nos pres, et qu'ayant
en tat,
nous serions
travaux
et de leurs
connaissances,

mieux
de faire
au leur,
un gnie infrieur
qu'ils
du progrs,
n'ont fait? C'est dans cette question
qui est pose
souArent signale entre les lettres et les sciences.
ici, la confusion
mme

avec

de ces Rflexions,
la partie la plus originale
avec beaucoup
de force et
celle o il rclame
pour la critique
Il faut en effet reconnatre
la libert
du jugement.
de raison
3 J'arrive

enfin

querelle,
que dans cette fameuse
de pitoyables
souvent
arguments,
leurs rpliques
plus d'enthousiasme
teste
l'air
tre

contre

une

d'un

parti
trait
de

admiration

qui,

si les modernes
les anciens

se seraient

montraient

que de got.
tout en tant

La

Motte

sincre,

dans
proavait

Il Areut que l'on puisse,


sans
pris et d'un prjug.
fat ou d'imbcile,
discuter
les titres
mme
des

Tous les gards


les anciens.
sont dus
plus illustres
parmi
ceux avec qui nous ATvons, et nous ne devons rien aux autres
Notre jugement
est libre;
et si la raison
ne nous
que la vrit...
a pas t donne en Arain, elle doit nous servir
chercher le vrai
en toutes

choses,

nous

cachent,

et

nous

claire.

Il

soutient

dbarrasser
soumettre

ces

mmes

des prjugs
qui nous le
avec plaisir
ds qu'il
nous
ides dans plusieurs
de ses

odes :
Dpouillons ces respects serviles
Que l'on rend aux sicles passs. (L'mulation.)
C'est le beau seul que je respecte,
Et non l'autorit suspecte
Ni des grands noms ni des vieux
temps. (La Nouveaut.)

Je ne prtends
pas que La Motte ait toujours
fait de son jugement un usage bien clair;
mais il tait bon
de
que la libert
la critique
ft nettement
pose comme un principe
indiscutable.
Conclusion.
Tel fut La Motte
: mdiocre
pote,
malgr
ses nombreux
volumes
de posie et le succs d'Ins de
Castro;
mdiocre
ses prtentions
philosophe,
et le jugement
malgr
de

' '"
ses contemporains
ami Fontenelle,

1; mais

BAYLE
bon

25

crivain

en prose,

comme

son

dont

il n'a pas la valeur scientifique.


Car il fut
un littrateur,
uniquement
ayant le dsir de la nouA'eaut,
plus
et de l'utile
beau que de la vritable
beaut.
pris de la vrit
S'il est un des prcurseurs
du XA'IU0 sicle, c'est par son peu de
de
got pour l'art et la posie, par son inintelligence
complte
A une poque o l'on fait la guerre tous les prl'antiquit.
lui,
jugs, il se charge,
comme
l'enfant
terrible
les anciens,
sophique,

de secouer

les prjugs
littraires.
Il fut
de son parti.
Son tort fut, en jugeant
se placer au point de vue moderne,
philo-

de trop
qui ne pouvait

de ne rien
pas tre celui d'Homre;
de la forme
potique
prise en elle-

la A'aleur
comprendre
de ne A7oir dans une
mme;

oeuvre

d'art

que ce qui n'chappe


fut d'oser dire aA'ec franchise

raison.
Son mrite
pas l'exacte
avec lui ; de comce qu'il pensait et ce que beaucoup
pensaient
de
battre
fausse;
l'opinion
gnrale
quand elle lui paraissait
dans sa
les plus enracins;
lutter contre les prjugs
d'apporter
non seulement
plus d'une fois du bon sens et de la
critique
de l'urbanit
et de la courde la loyaut,
toujours
le libre examen aux thories
toisie; en un mot d'avoir
appliqu
ou allaient
d'autres
l'avaient
comme
littraires,
l'apappliqu
ou religieuses.
aux thories
historiques,
philosophiques
pliquer

finesse,

mais

C'est par l qu'il

est, si l'on

///.
L'homme.
L'homme
qu'elle

Voici

Areut, vraiment

philosophe.

Bayle.

du xvm sicle.
prcurseur
si l'on songe
l'oeuvre est colossale,
et que ce
tout le sicle suivant

le vritable

est sympathique,
contient
en germe

de Bossuet a dj les ides de Voltaire.


contemporain
calviniste
Pierre Bayle naquit en 1647 au Carit, d'un ministre
;
au catholicisme
il est converti
en 1669, Toulouse,
par les
mois aprs, le 21 aot 1670, il redevient
projsuites;
dix-sept
M"" de LamSicle de Louis XIV, ehap. xxxn, et le Catalogue;
Voltaire,
de
en recevant
dans le discours
I'vque
prononc
bert;
Fontenelle,
Trublet;
philosophe
- philosophe
et pote ; M"" de Lambert,
Luon. Voltaire
l'appelle
ordre ; pour Fontenelle,
; Trublet,
esprit universel,
esprit de premier
profond
on n'et
.
de quoi il tait incapable
dcouvert
pas facilement
1. Voir

LES PRCURSEURS

26

testant.

Banni

les Dclarations

comme

de 1663

relaps d'aprs
Nous le
ans.
de

France
la
il
vingt-trois
et 1665,
l'ge
quitte
trouvons Coppet, prcepteur des enfants du comte de Dhona,
de philoen 1674 Rouen, en 167S Sedan comme professeur
en 1681, il va
tant supprime
Sedan
de
L'acadmie
sophie.
et
o l'on cre pour lui une chaire de philosophie
Rotterdam,
d'histoire.
C'est l qu'il sjournera jusqu' sa mort (1706) ; c'est
l qu'il crira tous ses ouvrages 1. Il est hors de France; il est
il est libre, ou tout au moins plus libre
en pays protestant;
il eut des dmls
l
mme
Cependant
catholique.
qu'en pays
avec le ministre protestant Jurieu. Il s'tait permis de le railler
1689 la fin des persprdit
pour
pour avoir gravement
cutions religieuses 2. Jurieu le dnona aux magistrats
qui le
mme le droit de donner
destiturent
(1693) et lui enlevrent
des leons particulires.
Un autre aurait t dsespr : Bayle
redoubla d'ardeur pour le traArail.
C'est que c'tait un Arrai sage, un ATai philosophe,
modeste,
dsintress,
honnte, sans vanit, sans passion, compltement
en
modr
amoureux
de l'tude, prudent
dans sa conduite,
en politique,
ne cherchant
tout, conservateur
pas le bruit, ne
Avisant pas mener le monde ni exercer une influence immdiate. Il nous dit lui-mme

de quelle

il a Arcu : DiArer-

faon

de plaisir,
collations,
jeux,
Aroyages la
et telles autres rcrations,
ncessaires

campagne,
quantit de gens d'tude, ne sont pas mon fait; je n'y perds
ni
point de temps. Je n'en perds point aux soins domestiques,
briguer
ni telles
quoi que ce soit, ni des sollicitations,
tissements,

parties
visites

autres affaires.

J'ai t heureusement

de plusieurs occugure agrables 3, et j'ai eu le plus


loisir qu'un homme de lettres puisse

qui ne m'taient
grand et le plus charmant
souhaiter. AArec cela un homme
pations

dlivr

de lettres

va loin

en peu d'an-

1. 1682, Penses sur les comtes.


de l'hist. du calvinis.
1682, Critique gnrale
du P. Maimbourg.

lettres critiques.
16S5, Nouvelles
de
1684-1687, Nouvelles
la rpublique des lettres.
-sous Louis le Grand.
168S, France toute catholique
1686, Commentaire philosophique
sur le - Compelle inlrare
. 1690, Avis aux rfugies. (Bayle a dclar ne pas en tre

l'auteur.)
histo1696-1697, Dictionnaire

et
rique
critique.
1704, Rponse aux questions d'un provincial.
2. Y a-t-il des raisons
cette inimiti?
plus intimes
Sainte-Beuve
a crit dans
..
une note :
Bayle a-t-il t l'amant
de.M"'
comme l'ont dit les malins'
Jurieu,
brande question
sur laquelle
les avis sont partags.

3. Voil comment
il se plaint
de sa destitution.

son

nes;

ouArrage

sans qu'on
fois rudit,

s'y

BAYLE,,.;,:

crotre

peut

comporte

27

notablement

de jour
1. Ce sage

ngligemment

en jour,
tait la

historien.
Ce
controversiste,
philosophe,
tait trs hardi dans ses penses : il est
philosophe
presque le
pre de la libre pense, dans le sens le plus lev du mot; il a
le dogmatisme
combattu
et Y intolrance;
il a dfendu
la seule
humaniste,

chose

peut-tre
qui vaille
la libert de conscience.
L'rudit

et

la peine

l'homme

de

d'tre

lettres.

dans

dfendue

en ce monde,

H
y a deux hommes
et le polmiste
du xvni 0.

: l'rudit
du xvi sicle
Bayle
se serait
content
d'tre un rudit, si les cirBayle
peut-tre
constances
n'aAraient veill
en lui le polmiste
et n'en avaient
fait

le dfenseur

d'une

cause.

grande

0 sicle
Si quelqu'un
au
XA'II
(son sicle
n'appartient
pas
ni par la forme
dant), c'est bien lui : il ne lui appartient
les ides. Il a au contraire,

cepenni par

du xvic sicle, l'abondance,

les digressions
sans fin, l'abus
dotes et des futilits
historiques.
de l'harmonie
et de la beaut.

de l'rudition,
Il se soucie

le dsordre,
le got des anec-

fort

peu de l'ordre,
et
de littrature

Il s'occupe peu
d'art. Sur ces questions
il n'aime pas se prononcer
; il emploie
assurent.
les formules
on dit, plusieurs
personnes
frquemment
il hsite :
d'Homre
Entre les contempteurs
et les admirateurs
Je me .garderai
bien de dire qui sont ceux qui ont le got
Il ne croit pas qu'il y ait une beaut une et absolue.
dprav.
La beaut
selon

qu'un
jeu de notre imagination
Entre Pradon
et selon les sicles.

n'est

les pays

qui change
et Racine il

de Racine et celui de Pradon


ne se prononce
pas. ~L'Hippolyle
deux tragdies
trs acheves . Je ne Aroyais
lui paraissent
les faire
dit-il quelque
dans les livres,
part, que ce qui pouvait
Aussi lui-mme
valoir
: leurs dfauts m'chappaient.
manquede ses omo-ages et dans son style.
t-il d'art dans la composition
ce
On trouve
tout dans son Dictionnaire,
except quelquefois
qu'on y cherche.
il manque
d'clat
rass.

Il

nglig*il
1, Prface

le

Son
et

reconnat
n'est

en ait dit, mdiocre;


style est, quoi qu'on
il est lent, lourd, embarde mouvement;
est assez
Son style, dit-il,
lui-mme.

pas exempt

de la 1'" dition

de termes

de son Dictionnaire.

impropres

et qui Adeillis-

28

LES PRCURSEURS

suis lade
barbarismes
l'avoue,
mme
;
je
ni
je
sent,
peut-tre
jusqu'
dessus presque sans scrupules. Mais je suis scrupuleux
Et il ajoute
sur d'autres choses plus fatigantes.
la superstition
les vers et l'emploi
en note : Comme d'viter les quivoques,
dans la mme priode d'un on, d'un il, de pour, de dans, etc.,
Ces scrupules ne rendent pas son
avec diffrents rapports...
C'est qu'en effet Bayle n'est
style plus lger ni plus aimable.
tout un rudit.
pas un crivain, c'est aA'ant
certes
Sainte-BeuAre, proccup de se chercher un anctreet
il n'en avait pas besoin, a trangement diminu Bayle, en laisen faisant de l'ausant de ct son importance
philosophique,
le type du gnie critique tel qu'il le comprend
dans sa curiosit
dans son empressement
affame,
discursif,
dans sa A'ersatilit perptuelle
et
dans sa sagacit pntrante,
teur du Dictionnaire

chaque chose : ce gnie, selon nous, ajouteson appropriation


mme son rle philosophique
et cette mission
t-il, domine
du gnie critique
morale qu'il a remplie. Une des conditions
dans la plnitude o Bayle nous le reprsente, c'est de n'aAroir
pas d'art

soi, de style. Voltaire


aA7ait de plus son fanatisme
sa passion qui faussait sa critique. Le bon Bayle
philosophique,
n'aA'ait rien de semblable. De passion aucune : l'quilibre
mme;
une parfaite ide de la profonde bizarrerie du coeur et de
l'esprit
humain, et que tout est possible et que rien n'est sr. SainteBeuve se retrouvait
avec plaisir dans le critique
qui voulait
connatre
moindres
des grands
jusqu'aux
particularits
hommes ; qui aimait faire des courses sur toutes sortes
d'auteurs . Ce portrait n'est pas faux, mais il est
:
incomplet
et pour nous le vrai Bayle n est
de
pas dans le prdcesseur
Sainte-Beuve.
et esprit
Scepticisme
A ses premires tudes
critique.
et aussi son tour
d'esprit, Bayle dut son got prononc
pour
la dialectique;
son rudition
et sa probit naturelle,
il dut
son peu de respect pour la tradition
et les prjugs, son absence
de parti pris, son
son esprit
impartialit,
ce qu'on
critique,
appelle quelquefois son scepticisme.
Ces qualits suffisent
pour
faire un rudit, un historien
et, sinon un philosophe,
du moins
un historien de la
A la fin de sa vie
philosophie.
(en nov. 1706)
il se dclare
dgot de ce qui n'est pas matire de raisonne-

BAYLE

ment

. C'est

tique

: mais

qu'en
il n'a

29

effet

il a toujours
excell
dans la dialect le sectateur
d'une philosophie
jamais

Je suis,

un philosophe
sans enttement
et qui regarde
Descartes
comme
des invenAristote,
picure,
teurs de conjectures,
selon que
que l'on suit ou que l'on quitte,
l'on veut chercher
un tel qu'un tel amusement d'esprit.

plutt
particulire.

De plus

disait-il,

il ne dtestait

et avait le got de la
pas le paradoxe
Le vrai
contradiction.
M. Bayle,
moyen de faire crire utilement
disait malignement
ce serait de l'attaquer
dit
Leibnitz,
lorsqu'il
des choses

bonnes

facilement

faire

et A'raies;

car ce serait le moyen de le piquer


Au lieu qu'il
ne faudrait
pour continuer.
pas l'attaquer
quand
il en dit de mauAraises;
car cela l'engagerait
en dire d'autres
aussi mauvaises
On pourrait
soutenir
les premires.
pour
le type du sceptique.
Il n'a pas en effet
de systme
il s'efforce
il
de sparer la foi de la raison;
arrt;
semble ne nous laisser le choix qu'entre
le catholicisme
le plus

troit

et

le

absolu;
scepticisme
de la thologie
et le faible

faible
non

de lui

seulement

la

de la thologie
et de l'histoire.

philosophie
bont de l'homme.

L'homme

il

montre

de la raison

alternativement
; il

semble

le
douter

mais mme de
et de la religion,
Il ne croit pas non plus la
il
est un animal
incorrigible;

sicles. Aux
aussi mchant
aujourd'hui
qu'aux
premiers
il rpond :,
Providence
lois historiques,
ou Fatalit,
prtendues
: Il tient peu de chose que les plus grands A^nements ne
soient changs. D'autre
part il crit un ami le billet suivant :
est

Je meurs

de la
et pntr
en philosopihe
chrtien
persuad
diffmisricorde
diAne. Ne Aboyons pas dans ces opinions
: Aroyons-y
de contredire
rentes le dsir de s'amuser,
d'tonner,
et son amour de la Arrit.
d dogmatisme
la dialecet non pas seulement
. Car Bayle a aim la vrit,
Un des premiers
tique. Il l'a aime dans le domaine de l'histoire.
Il est dfiant,
if a fait un principe
de l'impartialit
historique.
Il a la haine;
les prjugs.
il respecte peu la tradition,
nullement
du mensonge
et de l'injustice.
il.exprime
Lui, un protestant,
IV.
de Henri
l'assassinat
des doutes sur la part des Jsuites
aussi un his
de
documents

a
il
allguer;
dit-il,
Car;
n'y
point
ce qu'il avance . Ce
torien n'a rien dire; car il doit prouver
: c'est d la prou du scepticisme
n'est pas l de l'indiffrence
surtout

son horreur

LES

30

PRCURSEURS

ce qui: est
a
vente-il
^
1
S'il ne at-

le vritable
suprieur,
esprit critiqu,
La
rancunes
aux
religieuses.
presque hroque,
et religieux.
aime dans le domaine philosophique
il fait
teint pas (et qui peut se vanter de l'atteindre?),
preuve^au
Dans les livres qui touchent la religion
moins d'impartialit.
que celui de
il promet de faire plutt le mtier de rapporteur
n'examinera
pas,

dclare
.
Il
qu'il
reprises
plusieurs
juge
il appartient.
quelle religion
de
faire
quelqu'un,
l'loge
pour
Il y a bien, il estvrai, dans sa mthode une certaine prudence
Il n'attaque pas les hommes
sous-entendus.
et
de
d'adresse
pleine
Il aime mieux
brutale.
ni mme, les ides avec une franchise
le pour et le contre, ce quiconprocder par allusion. 11expose
il laisse
et son temprament;
A^ient fort bien son rudition
le lecteur juge de la question; il n'essaie pas de lui faire Ariobit;

c'est

par son
par son esprit ou de l'entraner
loquence ; mais il le laisse dans Un tat d'esprit plus enclin au
doute qu' la croyance. Le lecteur saura, s'il lui plat, qu'en
de M. Van Dale ',
rapportant ou les maisons ou les sentiments
je n'ai jms prtendu dclarer que j'en tais persuad. J'agis en
lence et de le sduire

et non pas en homme qui adopte les sentiments


des
auteurs dont il parle. A propos des paens, il n'hsite pas
cependant faire allusion ce qui se passe chez les chrtiens.
historien

Je m'tonne

que M. Van

Dale

n'ait

parl de certains
que l'on assure cumer, rouler des yeux,
point

fanatiques d'Angleterre
et faire mille postures Aolentes, lorsqu'ils s'imaginent
trembler,
ou veulent qu'on s'imagine que l'esprit de Dieu descend sur eux.
En attaquant la tradition il a mme l'air de prendre les intrts
de l'glise. Il serait indigne du nom chrtien d'appuyer la plus
sainte et la plus auguste de toutes les vrits sur une tradition
errone.
Cela serait aussi d'une dangereuse
consquence...
Ainsi c'est rendre pilus de service qu'on ne pense la religion
que
de rfuter les faussets qui semblent la favoriser.
Les Pres de
l'ancienne glise n'ont pas t assez dlicats sur le choix des
C'est nous qui vivons dans un sicle
preuves...
plus clair
sparer le bon grain d'avec la paille, je veux dire renoncer
aux fausses raisons pour ne nous attacher
qu'aux preuA'es solides
des'leuZ
aes
1er numro,
lettres, <ftSeyaiions

sur Us "*?*
mars 1684.)

des pciiens. (Nouvelles

de la Rpublique

;"

BAYLE

31

de l religion chrtienne que nous avons en abondance. Et il


a peut-tre raison : niais je crois bien que la
se passereligion
rait de pareils dfenseurs. N'oublions
pas cependant que dans
ce mme article Bayle a dit excellemment
: Il n'y a point de
contre la vrit : les erreurs pour tre vieilles n'en
prescription
sont 2)as meilleures.- Ce ne sont pas l paroles d'un
sceptique,
mais d'uni esprit honnte et libre, qui recherche avant tout la
et non par l'ignovrit, qui est conduit au. doute par l'rudition
rance, et qui sera tout prt attaquer le dogmatisme,
quand
le dogmatisme se fera perscuteur.
; Tel est le scepticisme de Bayle; telles sont, pour ainsi dire,
de sa libre pense, ou, comme on
les origines psychologiques
disait

de son libertinage;
.
historiques.

alors,

origines

Origines
n'est pas,
l'incrdulit

nous allons

en rechercher

les

du libertinage
de Bayle.
historiques
Bayle
le pre de
comme le disait Joseph de Maistre,
moderne . Il l'a plutt recueillie des mains de ses

prdcesseurs et transmise aux philosophes duxvm" sicle. L'incrdulit en effet ou la libre pense apparat dans les temps
modernes avec la Renaissance, en Italie au xivc sicle, en France
la fin du xvc; elle sedAreloppe au xvi et n'est pas touffe le
du monde par le despotisme thologique du xvnc. Est-il
besoin de citer les noms de tous ces libertins, athes ou distes, qui
A'ont de Vanini et Thophile la socit du Temple? Des Yve-

moins

le Vayer, Bussy-Rabutin,
Cyrano, Gassendi, Chapelle, Dernier sont les plus connus. Le
de Retz, La
Grand Cond, Anne de Gonzague, Saint-Evremond,
Rochefoucauld furent atteints eux aussi par le libertinage. Molire
et La Fontaine en ont t fortement souponns. Certains sont

teaux,

Naud,

Guy Patin,

La Motte

relches : je
appels libertins uniquement cause de leurs moeurs
les laisse de ct. D'autres avec des apparences de foi ont favoris par leurs crits les progrs du libertinage. Montaigne fait profession de foi catholique, et ses Essais deviennent cependant le
Charron a des tendances piculivre cabalistique des libertins.
Gassendi est la fois prtre chrtien et
riennes et naturalistes;
1 sicle admirent en
xvii
du
libertins
Les
apologiste d'picure.
leur philosophie est une espce
gnral Montaigne et picure;
Ils sont une minorit sans doute; nanmoins
de naturalisme.

PRCURSEURS

LES

32

leur

nombre

sont

alarms,

redoutable

parat
aux thologiens

lequel
l'anne

la Doctrine

en 1623

esprits

maximes
plusieurs
bonnes moeurs, combattue
il

crit

de ce temps ou prtendus
tels, contenant
et aux
la religion
l'tat,
pernicieuses

des beaux

curieuse

qui en
et de

prdicateurs
essaient
de combattre

qui
Le P. Garasse

thories.

leurs

renverser

'

aux

trente

Paris

y avait
suivante

le P. Mersenne,

et renverse;
mille

d'aprs

faisait

athes,

paratre
libertins
de ce

athes et
des distes,
YImpit
raisons
en point
de point
et renverse
combattue
par
temps
et de la thologie.
tires de la philosophie
du xvme sicle ont des anctres
On voit que les philosophes
au xvne; qu'il
au xvi% mais plus prs d'eux
non seulement
n'y;
de continuit
entre
de solution
a pas proprement
parler
les liberPeut-tre
du xvic sicle et celle du xvm\
l'incrdulit
oeuAT dont

ils'

n'avaient

pas cont impos-

ont-ils
accompli
* . Nanmoins
science

une

sible

libres
des degrs
divers,
d'esprits,
en le modifiant
le xvif
sicle, perptu

tins

si toute

durant

n'eussent,
le gnie

une

la tche

du XA'ine sicle

et

srie
tout

du xvie 3 .

Bayle

novateur

et

prcurseur

du

XVHP

sicle.

de Bayle,ou
tout au moins
qui fait la grandeur
de l'oeuvre accomplie
par lui. Il ne doute pas uniquement
pour le
il poursuit
un but trs noble et trs lev : la
plaisir de douter;
libert de conscience.
Ses arguments,
mener

dit-on,
peuA'ent
Voici

maintenantce

l'athisme;
ce n'est pas sr;
l'impit,
nous loignent
du dogmatisme
perscuteur
de la tolrance.
Pourquoi

en effet

pelle lui-mme,

il

et nous
'

est

sr

qu'ils

rapprochent
.,

ce fcheux

montre-t-il

soutient-il
papes? Pourquoi
fort honntes gens ; qu'une
lement
; que l'idoltrie
que l'athisme
la corruption

mais

, comme il s'apquestionneur
les dissidences
des thologiens
et des
4
d'athes
ont t de
que beaucoup
socit d'athes
vivre morapourrait
est pour le moins
aussi abominable

; que l'athisme
ne conduit
des moeurs ; que la
religion

pas ncessairement
n'est pas un frein

4. Bossuet, Sermon pour le S' dimanche de


l'Avenl, 6 dc. 1665. Oraison funbre
de la Princesse Palatine
(1685). - Fnelon, Sermon pour l'Epiphanie
(6 janv. 1685)
. 2. Perrens, Les libertins
au xvu" sicle, p. 394
,
'
.
.
'
:
- 3. PL, p. 393.
,-....
.
'
:.4. Penses diverses sur les comtes
.; :
(1682). .;

BAYLE.

33

capable de retenir nos passions ; qu'on peut tre la fois trs


dvot et trs sclrat; qu'il n'y a de certitude absolue sur aucun
point; que la morale doit tre spare de la philosophie
et de la
thologie? Pour combattre le dogmatisme, le fanatisme, l'intolrance. Il a peut-tre tort, au point de vue
de
mtaphysique,
vouloir rendre la morale indpendante
de la philosophie et du
au point de vue moral, de ne
dogme religieux;
pas voir les
bienfaits
de la religion 1. Songez seulement
la
qu'il crivait
veille ou le lendemain de la rvocation
de l'dit
de Nantes !
Mais il a certainement

de dfendre la libert de penser,


la libert
de conscience pour tous, hrtiques,
musulmans,
juifs, paens, athes, mme de revendiquer le droit l'erreur.
PouArons-nous aller plus loin et soutenir que Bayle en est
arriv

raison

l'athisme?

Je ne le crois pas. Son loge des athes,


ses attaques contre la religion, sont autant d'arguments en faveur
de la grande cause qu'il dfend. Cependant il affirme l'immutabilit des lois de la nature2,
ce qui est incompatible aArec
l'ide de la ProAridence

chrtienne;

et par l il se rapproche

du

xvmc sicle.
Son influence.

Son influence

a t immense; et certes
ne se doutaient que, de tous les

ni lui ni

ses contemporains
ciTvains duxArnc sicle, c'tait l'auteur des Penses sur la comte
Diderot, d'Alemqui annonait et prparait l'aArenir 3. Voltaire,

d'Holbach
de lui.
Hervtius,
bert, La Mettrie,
s'inspirent
Voltaire en parle aATecenthousiasme 4. Il lui doit beaucoup en
n'est pas autre
effet et ne se montre pas ingrat. L'Encyclopdie
du Dictionnaire
revue et augmente
chose qu'une dition
de Bayle.

Ce fameux

Dictionnaire

est l'arsenal

o tous les

leurs armes de combat.


philosophes du sicle Ariennent chercher
On y puise le scepticisme, le disme, l'athisme mme, l'esprit
sous le rgne de Louis XIV (1CS6) il crit :
1. Dans la France toute catholique
et qui chasse
Les moines et les prtres
sont une gangrne qui ronge toujours
naturelle
et d'honntet
pour y introduiredu fond de l'me toute sorte d'quit
. 11 soutient
positives.
que les religions
foi et la cruaut
la place la mauvaise
sont chose pernicieuse.
...
de
maintenir
les
de
Dieu
la
que
grandeur
2. Il n'y a rien de plus digne de
- (Penses diverses sur les comtes.)
lois gnrales.
d'un
: son premier
ouvrage est de 1682, antrieur
3. C'est bien un prcurseur
de Locke.
an aux Lettres sur la Tolrance
Lettre au
Catalogue des crivains franais;
4 Sicle de Louis XIV, chap. xxxu;
C'tait une me divine ... .
P. Tournemine,
1735, o il dit de Bayle :
HISTOIRE

DE LA LANGUE.

VI.

LES PRCURSEURS

34

du fanatisme

et l'horreur

critique
plus de violence

la guerre
et de passion,
et en faveur
d'autorit

le principe
certains
cience. Il n'y a pas jusqu'
de
got fcheux pour le cynisme
contre

nit,

ne se rencontrent

qui

On

religieux.

continue,

avait
qu'il
de la libert

avec

engage
de cons-

comme un
de Bayle,
et pour l'obscl'expression
dfauts

au xvnf

sicle.

trs
de lui sur certaines
se
questions
spare
Cependant
est ncessaire
Bayle
n'acceptait
d'indiquer.
qu'il
importantes
ni
il ne croyait
de
la
mme
celle
raison;
aucune autorit,
pas
de l'homme
1; il avait fort peu
au progrs nia la bont originelle
5 sicle fera de la raison
OrlexAmr
de connaissances
scientifiques.
ni de la bont de l'homme,
une idole, ne doutera ni du progrs,
on

si
Bayle,
religieuse
par la foi scientifique.
ne se
et de la rclame,
si ennemi
du bruit
modeste, si pacifique,
chez ces philosophes
serait certainement
superbes et
pas reconnu
de la raison et rempla l'infaillibilit
passionns,
qui croyaient
remplacera

la

foi

le dogmatisme
scientifique.
thologique
parle dogmatisme
Quoi qu'il en soit, il a fait en son temps son oeuArre, et une
oeuvre que je crois bonne. On ne le lit plus gure aujourd'hui.
aient

ne faut

: toutes
pas s'en plaindre
qui les ont dfendues
par d'autres
celles qui taient justes sont entres
Il

cience

uniArerselle.

Il

avec

t reprises
toutes
d'clat;

ont

plus
grce eux dans la consne faut pas s'en tonner
: Bayle n'tait
sa manire
d'crire
est trop
souA^ent

pas un

bon

diffuse,

lche,

quefois

dans la bassesse 2 ; et la

criArain;

ses ides

incorrecte

et d'une

familiarit

qui tombe quelbeaut de la forme


fait plus
des ides.
que l'originalit

l'immortalit
d'un
crivain
pour
Buffon
a dit ATai ; et son observation
se contente
plus la peine
Saint-Pierre.

de feuilleter
de parcourir

on
explique
pourquoi
on ne prend
mme
Bayle,
pourquoi
les nombreux
mmoires
de l'abb de

Cette proposition
: < L'homme
est incomparablement
au vial
plus port
qu'au bien... , est aussi certaine
qu'aucun
principe
(Nouvelles
mtaphysique.
lettres critiques
sur l'IIist.
du calvinisme,
dit. de 1727, p. 24S.) N'a-t-il
pas
fallu
et humaines
que les lois divines
la nature?
refrnassent
El que serait
devenu
sans cela le genre humain?
La nature
est un tat de maladie.
(Rponse
aux
d'un provincial,
d. de 1727, p. 714.) Citations
faites par M. Brunetire
questions
dans
son article
sur Bayle. Nous voil
plus prs de Pascal
que de Rousseau.
C est que Bayle a gard, malgr la hardiesse
de ses penses, une forte
empreinte
^
de calvinisme.
2. Voltaire,
des crivains
Catalogue
franais.
1.

L'ABB

IV.
Sa

vie

et

DE

L'abb
son

SAINT-PIERRE

3g

de Saint-Pierre

caractre.

L'abb

de Saint-Pierre
et les plus sympa-

est une des physionomies


les plus originales
0
thiques du xvni
sicle, figure de doux entt qui passe sa vie
faire des rA^es, oui, mais des rves d'un homme de bien
,
comme disait Dubois.
N

en

1658

d'une

famille

noble

de

basse- Normandie,
destin de bonne heure l'glise,
lev Caen chez les
Jsuites, il montre peu de got pour les lettres, mais au contraire une grande ardeur
pour la philosophie de Descartes. Ds
1678 sa vocation non pas de prtre, mais
d'aptre, le pousse
commencer

un Projet pour diminuer le nombre des procs. Les


sciences l'attirent
L'habitude
plus que la thologie.
que
sur des ides claires ne me permit
j'avais prise de raisonner
sur la thologie. C'est assez
pas de raisonner
longtemps
irrvrencieux

mais

de tout

temps notre abb a t le


plus sincre, le plus naf des hommes. Riche la mort de son
pre de dix-huit cents livres de rente, il part pour Paris (1686),
emmne aArec lui son ami Varignon,
plus tard clbre gomtre,
qui il cde trois cents Lvvres de rente pour l'avoir prs de lui.
Il aArait ainsi un disputeur de
profession ses gages. Avide
de sciences, il suit des cours d'anatomie,
de physique. Je me
plaisais cette tude, nous raconte-t-il ; mais une pense de
Pascal me fit estimer

davantage l'tude de la morale,


de l'utilit des bons liArres de morale

et ensuite

la comparaison
lit des bons

aArecl'uti-

et des bons tablissements


me fit
rglements
prfrer l'tude de la science du gouArernement. Remarquez la
marche de sa pense : ce rveur
s'loigne de la spculation
au bien public. Il dlaisse la thologie pour les
pour travailler
sciences, les sciences pour la morale, la morale elle-mme pour
l'tude de la politique.
n le 18 fvrier
1658 Saint1. Charles-Irne
Castel, abb de Saint-Pierre,
chez M" de La
en Normandie,
part pour Paris (1686), frquente
Pierre-glise
en 1695, devient
entre l'Acadmie
de Lambert,
Fayette,
puis chez la marquise
de Madame, mre du futur Rgent, et par elle abb de Tiron,
en n02'aumnier
sur la Polysynodie
son Projet de paix perptuelle
(1713-1717), le Discours
publie
du club de VEntredevient
membre
de l'Acadmie,
(1718), qui le fait expulser
le 29.avril
1743.
Sol (1724) qui est ferm en 1731. 11 meurt

LES PRCURSEURS

36

ce temps il court aprs les hommes clbres ,


M" de La
chez
est
Segrais
avec
se lie
Fontenelle,
prsent par
le
Malebranche,
frquente
va
consulter
Fayette, cultive Nicole,
la
disait
a

d'Argenson,
fait,
salon de Mme de Lambert,
qui
l'Acaactuels . Aussi entre-t-il
moiti de nos acadmiciens
verrons
dmie en 1695, quoiqu'il n'et encore rien publi. Nous
il aura publi quelque chose. Vers
fera
l'en
sortir,
quand
qu'on
de Madame, mre du
cette mme anne il deA^ient aumnier
fait
futur Rgent. En prenant une charge la cour, je n'ai
voir de plus prs ces acteurs
une
pour
loge
petite
qu'acheter
sur le thtre du monde des
le
savoir
sans
souvent
qui jouent
au reste des sujets. Je vois jouer tout
rles trs importants
mon aise les premiers rles et je les vois d'autant mieux que je
n'en joue aucun, que je vais partout et que l'on ne me remarque
du 4 janvier
nulle part. (Lettre Mme de Lambert
1697.) Il
De ces
: il observe et rflchit.
ne se dplat pas Versailles
de ses Projets.
la plupart
sortiront
rflexions
Rappelons-nous
Pendant

qu'il

la fin du rgne de Louis XIV,


qu'il a
: et nous
de Polignac au congrs d'Utrecht

a vcu la cour

accompagn l'abb
ne nous tonnerons

pas qu'il ait cherch les moyens d'assurer


le gouArernement.
De
une paix perptuelle et de perfectionner
l son Projet de paix perptuelle (1713-1717),
qui fut le plus
beau de ses rves, et le Discours sur la Polysynodie
(1718), qui
le fit expulser de l'Acadmie
franaise, non parce qu'il dmontrait que la pluralit
des conseils tait la forme de ministre
la plus avantageuse pour un roi et pour son royaume
, mais
de juger svrement Louis XIV, envers
parce qu'il se permettait
dans un prcdent
qui dj il s'tait montr peu respectueux
trait

\ Il refusait

lui, mritait
Redoutable.

d'appeler Louis
seulement le surnom

L'abb

le Grand
de Louis

le roi

qui, d'aprs
le Puissant
ou le

ne se rendait

de
pas compte de l'normit
son crime : avec un courage digne d'loge il persista dans son
du cardinal de Poliopinion ; aussi, aprs un violent rquisitoire
il n'eut qu'une A-oix
gnac, fut-il exclu de l'Acadmie;
pour lui,
celle de Fontenelle. Heureusement
vers cette poque (1720) s'ouvrait le club de YEnire-Sol
% sorte d'Acadmie
dont
politique
1. Sur l'tablissement d'une taille
proportionnelle
2. Fond par un csrtain abb Alary, dans un entre-sol

de l'htel

du prsident

L'ABB

DE SAINT-PIERRE

37

il fut le membre
pour

couter

le plus actif. On s'y runissait


pour discuter
des Mmoires.
Toutes ces discussions
politiques

L'abb
de Saint-Pierre
plaisaient
pas l'autorit.
tait l'Entre-Sol,
comme
il avait failli
compromettre
franaise.
treux

Il tait

. Le club

trait

de politique
par Fleury
fut ferm en 1731.

ou
ne

comprometl'Acadmie
triste

et dsas-

Il ne faut

triste
et dsastreux

pas croire que ce politique


ait pass dans la tristesse
les dernires
annes de sa Arie. Loin de
l : il continua
crire des mmoires,
rdiger
des annales
dfendre
ses innombrables
mais en mme
politiques,
projets;
dans le monde, quoiqu'il
ne ft pas
temps il tait trs rpandu
un causeur bien spirituel.
Mmo Dupin l'attirait
chez elle. Elle
crit Rousseau
dans ses Confessions,
une des trois
ou
tait,
de Paris dont le vieil abb de Saint-Pierre
quatre jolies femmes
avait

t l'enfant

bonhomme
tous

gt.

Elle

un respect
et une
\ Ce sage mourut

deux

ans. Le dernier

mot

vcu parfaitement
vant que le bien
Religion,
des hommes,

conservait
affection

du
pour la mmoire
honneur

qui faisaient

en 1743,

g de quatre-vingt-cinq
. Il avait
fut : Esprance

qu'il

pronona
ne rvant,
heureux,

ne dsirant,

ne poursui-

de l'humanit.

Cet abb, le meilleur


morale.
philosophie,
n'est pas prcisment
trs orthodoxe.
Sa fin calme

Non seulement
et stoque ne fut pas, dit-on,
celle d'un croyant.
reliil n'a pas l'esprit
mais il n'a pas l'esprit
ecclsiastique,
On n'a pour
il n'a pas du tout le sens du merveilleux.
gieux;
s'en assurer

qu'

lire

son Discours

contre

le mahomtisme.

Avec

d'une religion
la naissance
il regarde
tranquille,
dont il analyse aArec
nouvelle
comme
un phnomne
naturel,
a-t-il song
L'auteur
naturelles.
les causes purement
pntration
servir contre la religion
pourraient
que,ces mmes
arguments
ce Discours
il regarde
en est persuad;
chrtienne?
Voltaire
ou de l'allusion
Ce procd de l'allgorie
comme une allgorie.
une

audace

est cher

l'auteur

de Mahomet

: il n'est

pas dans les habitudes

le samedi de cinq heures huit


Hnault,
place Vendme; on s'y runissait
heures.
1. Rousseau, charg de retoucher et de populariser les oeuvres de 1abbe de
le Trait de la Paix perptuelle
Saint-Pierre,
y renona. 11 se contenta d'abrger
Aprs quelque essai de ce travail, dit-il, je vis qu'il ne
et la Polysynodie.
m'tait pas propre et que je n'y russirais pas.

LES PRCURSEURS

38
de

l'abb,

le

franc

plus

et le

plus

maladroit

des

publicistes.
aux miracles

pas plus que Voltaire


encore dans l'ExpliC'est ce qu'il nous montre
et aux prodiges.
il
: mme quand
AA'ouons-Je
d'une apparition.
cation physique
la vrit,
d'en considrer
l'air
il
n'a
du
christianisme,
pas
parle
non du
Les prtres deATaient
l'utilit.
s'occuper
mais seulement
s'abstedevraient
les missionnaires
mais
del
morale;
dogme,
de s'en
ils feraient
les mystres,
nir de prcher
plus sagement
un phiaffaire
naturelle.
Nous avons plutt
tenir la religion
Il
est un cartsien.
Ce philosophe
qu' un prtre.
losophe
Quoi

qu'il

il ne croit

en soit,

11 ne
raisonner.
nous a appris
parce qu'il
Il admet Dieu et
se pique pas d'tre un profond
mtaphysicien.
Il apprcie
fort le dogme de l'imsans discussion.
ses attributs
utile
de tous le jilus
de l'me parce qu'il lui parait
mortalit
la grande
Il est bon d'avoir
le sentiment
agrable
que produit
admire

Descartes,

n faut tre
futur et peu loign.
esprance d'un grand bonheur
un esprant passionn
. Nous aArons dj vu plusieurs
fois le
de notre
abb est
qu'en effet la philosophie
Il a aperu et expos aArant Bentham,
la philosophie
utilitaire.
Arrit qui sert de base la
dit un conomiste
', cette grande
mot

d'utilit.

morale
parce
Cette

C'est

saAroir

utilitaire,
que

c'est

non

doit pratiquer
la justice,
que chacun
seulement
son deAroir, mais son intrt.

mais en tout cas froide


et brupeut-tre
juste,
la bienfaisance.
tale, ne lui suffit pas. Aussi la justice
joint-il
Ne faites point contre
un autre ce que Arous ne A^oudriez
pas
qu'il ft contre A-OUS. Faites pour un autre ce que vous voudriez
qu'il ft pour vous. Voil le conseil de la bienfaisance
religieuse,
de la religion
naturelle
et raisonnable
et de la religion
chr Le bon abb est enchant
tienne.
lorsqu'il
peut joindre
juset bienfaisance,
tice, intrt
ses prceptes
lorsqu'il
peut appuyer
la fois sur la religion
naturelle
et sur la religion
chrtienne.
Il est trs facile
Un seul but
: l'utilit
publique.
de
ramener
l'unit
les trs nombreux
de l'abb
: car ils
projets
sont tous inspirs
de l'utilit.
uniquement
par le principe
C'est
thorie,

de l que viennent
plus chimriques
1. De Molinari,

les plus gnreuses


de ses ides et aussi les
de ses rves. La
des ides qu'il
dveplupart

L'abb de Saint-Pierre,

p. 247.

L'ABB

loppe

sont

elles

justes;

DE SAINT-PIERRE

taient

cinquante
ans; si elles nous
c'est qu'elles
ont t ralises.

mme

39

originales
banales

paraissent
Du reste le titre

il

a cent

aujourd'hui,
seul de ses pro-

est le plus souA^ent une indication


jets ou mmoires
suffisante
du but poursuivi
1. Avant
de nous occuper
de son
par l'auteur
de paix perptuelle
et de son Discours
sur la Polysynodie,
Projet
examinons

ses ides

les beaux-arts.

Nous

sur l'histoire,
Arerrons

l'ducation,

que quelques-unes
inspires
par l'utilit

mais

que toutes sont


L'abb
1 Histoire.
s'est

nales,

mme

a crit

entre

autres

beaucoup
occup
ouATages des Annales

la littrature

et

sont fort

origi-

publique.
d'histoire.

Lui-

o
politiques,
et surtout
ses obser-

il range par ordre


les faits
chronologique
vations
sur les faits de chaque anne
1739.
depuis 1658 jusqu'en
C'est le plus intressant,
le plus facile
lire de ses ouvrages,
la fois

trs vive du gouvernement


de Louis
XIV
et
critique
rsum de la plupart
des ides dveloppes
dans ses mmoires
ou projets.
Il ne pouA7ait qu'tre
trs dur pour Louis
XIV, lui
du bien public,
de l'conomie.
de la paix,
Il
qui tait partisan
est

les

de guerres
civiles,
qu'ils
en revanche
il prodigue
les
Turenne;
se termine
L'ouA'rage
par le mot souArent cit :

impitoyable
pour
Cond ou
s'appellent

fauteurs

loges Colbert.
aux bienfaisants.
Paradis
Mais

ce qu'il y a de plus piquant


et de plus paradoxal
dans
son oeuArre historique,
c'est la classification
des grands hommes
suivant
son principe
utilitaire.
Pour tre un grand homme il
tre ou un gnie spculatif,
soit dcouArrir soit
appliqu
ou un gnie pratique
dmontrer
des Arrits utiles aux hommes,
du genre humain.
En dehors de ceux-l il
occup du bonheur
faut

n'y a que de faux


illustres.
Alexandre

grands
n'est

hommes,
qu'illustre;

des hommes
Csar

est

simplement
un sclrat

grand roi ; car il a mis fin aux


et a eu l'ide d'une dite europenne
aux perscutions,
guerres,
ne sont certes
la paix. Ces rflexions
historiques
pour assurer
illustre.

Henri

IV

est

un

les
le commerce en France.
1. Projet
pour rendre
Projet
pour perfectionner
d'une taille proporchemins praticables
en hiver. Mmoire
pour l'tablissement
tionnelle
ou taille tarife.
pour rendre les titres honorables plus utiles au
Projet
la mdecine. Projet pour
service du roi et de l'tat.
Projet pour perfectionner
sur
Observations
des religieux
politiques
rendre
les tablissements
plus parfaits.
des tholole clibat
des prtres.
Projet pour faire cesser les disputes sditieuses
l'ducation.
giens. Projet pour perfectionner

LES

40

PRCURSEURS

mais elles contiennent


plus
les
un
modle
historiens,
pour
:pas
d'une fois d'excellentes
leons.
L'abb est partisan de l'ducation publique,
2 ducation.
de l'dula seule bonne ; il veutla donner mme au Dauphin. Le but
les
cation doit tre de former le caractre, de faire acqurir
A'erlus qui doivent procurer le bonheur de la Vie et les sciences
les langues
de
laisser
il
faut
donc
utiles
tre
;
ct^
qui peuvent
d'tat avec un
doit tre une institution
anciennes. L'ducation
il songe
Un des premiers
bureau perptuel de l'ducation.
dA-elopper l'instruction
de l'ducation des filles.

primaire

et il

comprend

l'importance

mais
Beaucoup de ces ides taient non seulement neuAres,
excellentes ; ce qui ne veut pas dire que tout nous plaise dans
les lettres sacrifies
ces projets : trop de rglements minutieux,
aux sciences, les langues mortes supprimes ou peu prs,
comme inutiles; autant d'erreurs que nous ne nous attarderons
pas. discuter, mais erreurs qui sont la consquence ncessaire
du principe pos par l'abb. Ce principe
nous parat excellent
dans tout ce qui touche l'administration
et la politique,
contestable dans l'ducation,
presque ridicule dans les questions
d'art et de littrature.
3 Littrature
et beaux-arts. Pas plus que le surnaturel
le beau n'existe pour notre abb. Il voit chez les crivains et
les artistes
des forces perdues qu'il
Il faut
faut utiliser.
demander

aux oeuvres la jilus grande utilit publique. Voil la


vraie mesure de leur valeur, A^oil le ATai bibliomtre.
L'Acadmie, pour tre plus utile l'tat, devrait crire des biogramieux que Plutarque,
phies morales comme Plutarque,
Ai-je
besoin d'ajouter qu'il a le plus
complet mpris pour la spculales livres frivoles,
tion, l'rudition,
comme romans, posies,
pices de thtre? A quoi tout cela sert-il? Nos auteurs dramatiques ne lui plaisent
raccommoder .

gure;

il voudrait

les perfectionner,

les

Quant au style, il n'y a pour lui que deux


catgories d'crivains : les discoureurs, ceux
qui parlent beaucoup pour ne rien
prouver, et les dmonlreurs,
ceux qui ne parlent jamais sans
Les hommes
prouver.
forte persuadent
les
imagination
ignorants par des galimatias bien arrangs. Voil
pour l'lo-

L'ABB

DE SAINT-PIERRE

41

quence. Il est naturellement


parmi les dmonlreurs. Il fuit toute
Il s'en tient la sorte d'loquence
espce d'ornements.
qui
est propre aux gomtres
. Aussi a-t-il la rputation
d'un
dtestable criArain : ce qui n'est pas tout fait exact. On
pourrait en effet extraire du Discours contre le mahomlisme ou des
Annales jmliliques
bon nombre de pages qui tonneraient par
leur prcision et leur nettet. Mais en gnral il est sec et
plat;
surtout il est fatigant par sa prolixit,
ses rptitions
continuelles, ses divisions et subdiArisions qui n'ajoutent pas toujours
la clart de la pense.
Il est encore plus dur pour les beaux-arts
que pour la littrature : car le moyen d'utiliser tableaux et statues? Ce sont des
bagatelles coteuses comme les
pyramides d'Egypte . A quoi
bon dpenser tant d'esprit pour des ouvrages si peu utiles au
bonheur

de la socit ? Le dA'eloppement des beaux-arts ne


promue qu'une chose, le nombre des fainants, leur got pour
la fainantise,
et nourrir
d'autres
qui suffit entretenir
espces de fainants . Il serait cruel d'insister.
Projet

et Discours
de paix perptuelle
sur la
. Voici
les deux plus clbres crits de l'abb
Polysynodie
de Saint-Pierre;
le premier surtout a fait sa rputation.
La
guerre tant pour l'humanit le plus grand des flaux, il cherche
les moyens de la supprimer. Avec une obstination
difia son Projet de paix perptuelle. Pour qu'il
crdit auprs des princes et des rois, il le mit sous
de Henri IV. Deux Arolumes manuscrits
avaient

invincible

il

et plus de
le patronage
t commu-

et l'lve de Fnelon avait


de Bourgogne;
approuv le projet. Ils furent publis en 1713. Un troisime
volume parut en 1717 i. Voici le titre complet de l'ouA^rage :
Projet de trait pour rendre la paix perptuelle entre les
niqus

au

duc

chrtiens,
toujours le commerce
pour maintenir
libre entre les nations, pour affermir beaucoup davantage les
maisons souAreraines sur le trne; propos autrefois par Henri
le Grand, roi de France, agr par la reine Elisabeth,
par
et par la pluson
roi
successeur,
I",
d'Angleterre,
Jacques
clairci par M. l'abb de
part des autres potentats d'Europe:
souverains

1. L'auteur
un volume.

fit lui-mme,

en 1729 un abrg de son grand ouvrage resserr en

LES

42

PRCURSEURS

Quels sont les moyens que l'abb nous propose


dont il considre l'in
tablir
cet
arbitrage permanent
pour
ce qu'il
vention comme trs salutaire , et pour remdier
? Ces moyens
de

et
l'tat
non-arbitrage
d'impolice
appelle
dont voici les
sont renferms dans cinq articles fondamentaux
entre les souverains
principales clauses : Il y aura dsormais
une alliance
sign les cinq articles
d'Europe
qui auront
tous
durant
mutuellement
: 1 pour se procurer
perptuelle
Saint-Pierre.

les sicles

venir

sret

entire

contre

les grands malheurs


des
grands malheurs

2 contre les
des guerres trangres;
de cette alliance,
guerres ciAles. Or, pour faciliter la formation
la possesils sont conA'enus de prendre pour point fondamental
sion
ne

actuelle
sera

renoncent

et l'excution

plus
pour

qu'une
jamais

des derniers

L'Europe
Les confdrs

traits.

confdration.
grande
la voie des armes.

Des plnipotenles diffrends.

envoys par chaque tat termineront


celui auquel l'abb tenait le plus tait le
Aprs ce Projet,
le gouArernement par la pluralit
des
projet pour perfectionner
conseils ou polysynodie.
Il tait bon d'aprs lui (et beaucoup de

tiaires

ses contemporains
taient de son avis) qu'un monarque
ft
discuter dans des assembles les affaires de l'tat
et formt
autant

de conseils

qu'il y avait d'affaires traiter '. Comment


former ces conseils? C'est ici qu'apparat
ou
l'esprit
original
de notre auteur. Il faut tablir une Acadmie
chimrique
polidans trois compatique de quarante membres qui se recrutent
gnies d'tudiants politiques,
composes leur tour de trente
membres chacune. Ces compagnies
dsignent chacune au pouvoir un candidat, et le pouvoir est tenu de
prendre un des trois.
Les conseils se recrutent dans cette acadmie. Le bon abb tait
trs fier de ce scrutin perfectionn,

qu'il voulait
appliquer
toutes les fonctions. C'tait,
d'aprs lui, un excellent anthropomtre . Je ne suis pas aussi sr
que lui que ce systme
amnerait l'ge d'or ; mais on
comprend
qu'un esprit libre
comme le sien, dgag de tout
prjug, passionn pour le bien
public, ait puis dans le rgne de Louis XIV l'horreur
de la
guerre et du despotisme 2.
est Peu Prs cee que. le
Rgent avait tablie.
2 Et lfil nw
2.
nest l^pas ,minis,lf^
le seul! Ce qui donne d'autant
plus de poids aux critiques

L ABBE DE SAINT-PIERRE
Si l'on

Conclusion.
leurs

43

intentions

les crivains
sur
jugeait
uniquement
l'abb de Saint-Pierre
mriterait
le
d'occuper
Nul ne fut plus honnte,
nul
plus dsintress;

premier
rang.
ne rechercha
le bonheur de l'humanit.
Jamais
plus obstinment
il n'crivit
une ligne dans un intrt
Son but unique
personnel.
tait de faire triompher
le bien et la justice,
et d'amliorer
la
condition
humaine.
Par sa doctrine
utilitaire
il est l'anctre
des
conomistes

et comme

eux il est dispos


N'a-l-il
pas une excuse

modernes,

surtout

du progrs matriel.
dans les effroyables
qu'il en ait besoin)
Nous avons vu et signal
des lacunes
n'avons

pu en trouver

( supposer
de son temps?

misres
dans

s'occuper

son

esprit;

nous

dans son coeur. C'est de lui, plutt encore


C'est une me diAne .
aurait pu dire:

que de Bayle, qu'on


S'il ne fut pas toujours
me plus chrtienne.
Il

trs

orthodoxe,

aA-ait horreur

nul

n'eut

une
jamais
de l'intolrance
et des

le paradis aux bienfaisants


; il souhaitait
religieuses
;
le beau mot de bienfaisance.
Depuis que j'ai vu,
on abusait du terme de charit
que parmi les chrtiens

perscutions
il inA'entait
disait-il,
dans la

ses ennemis,...
perscution
que l'on faisait
j'ai
cherch
un terme
encore deArenu quivoque
qui ne ft point
or j'espre que d'ici longtemps
on n'osera
parmi les hommes;
dire que c'est pour pratiquer
la bienfaisance
que l'on fait tout le
mal

que

opinions

peut

opposes

ceux

ont

le malheur

aux

J'ai

cherch

qui
ntres.

d'tre

dans des

un terme

qui nous
et je n'en

l'ide de faire du bien aux autres,


prcisment
trouAr de plus propre pour me faire entendre
que le
de bienfaisance;
s'en servira qui A7oudra; mais enfin il me

rappelt
ai point
terme

l'on

chez beaucoup
de ses contempode notre abb, c'est que nous les retrouvons
des
rains. Je ne puis que signaler
pour apporter
ici, l'espace me manquant
des morts,
: Saint-Simon
Fnelon
preuves
(Tlmague,
Dialogues
(Mmoires);
Plans de gouvernement,
Examen de la conscience d'un roi. Tables de Chaulnes);
ATauban
Boisguillebert
(le Dtail de la France sous le rgne de Louis XIV, 1695);
d'une dime royale,
(tat de la France, 1727, Abrg
1707); Boulainvilliers
(Projet
d'un prince, 1739). Tous ces crivains
(l'Institution
1733); Duguet
chronologique,
et
la centralisation
dtruire
cherchent
des moyens
gouvernementale
pour
des impts, le gaspilcontre la lourdeur
s'lvent
avec vivacit
administrative;
de
tous demandent
des guerres;
plus de libert,
lage de la cour, la longueur
fussent irra11 est possible que leurs plans de rforme
et d'humanit.
justice
d'un mcontentement
d'un malaise
l'indice
profond,
mais ils sont
lisables;
est un rveur, il est en bonne
On voit que, si l'abb de Saint-Pierre
gnral.
de Fnelon,
et nombreuse
(Aroir sur cette question J. Denis, Politique
compagnie.
et Duguet),
Boulainvilliers
Caen,
Saint-Simon,
(Fleuri,
Caen, 1868; Politiques
de la Fronde, Caen, 1892.)
1871; Littrature
politique

LES

44

fait

entendre

et n'est

PRCURSEURS

pas encore

quivoque.

(Projet

pour

les sermons plus utiles.)


et progrs ! Ces deux mots peuvent rsumer la
Bienfaisance
de l'abb de Saintles
et
intentions
les
les
projets
oeuA'res,
vie,
en rien au xvnc sicle: il en rpudie les
Pierre. Il n'appartenait
Il ne se contente pas
ides littraires,
religieuses.
politiques,
le xvmc sicle; il le contient presque tout entier
d'annoncer
11 le dpasse
dans ce qu'il a de plus noble et de plus gnreux.
mme : et l'auteur du Projet de la paix perptuelle se trouve tre
rendre

le prcurseur

mme du xxc sicle.

BIBLIOGRAPHIE
La
Fontenelle,
1758-1766.
ditions.
OEuvres, H vol., Paris,
litt1754; Paradoxes
OEuvres, 10 vol. en H tomes, Paris, Prault,
Motte,
OEuvres diverses,
raires de La Motte, d. Jullien,
1859. Bayle,
Paris,
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et critique,
4 vol. in-fol.,
La Haye, 1727-1731; Dictionnaire
historique
indite de Bayle, publ.
in-fol.,
Amsterdam,
1734; Choix de la correspondance
OEuvres
et Paris, 1890. Abb de Saint-Pierre,
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de morale et de politique,
14 A'ol., Amsterdam,
1738-1740 J; Annales politi1 vol. en 2 tomes.
ques, lro d., 1757, Londres,
SUR FONTENELLE : Villemain,
Tableau
consulter.
Ouvrages
de la litt. franc,
au XVIII"
Hisl. de la litt.
sicle, xnf leon. Vinet,
au
La litt.
franc, au XVIII
sicle, 2 vol., 1853. P. Albert,
franc,
XVIII"
Dix-huitime
sicle, 1874. Faguet,
sicle, 1890. Brunetire,
ludes critiques, 5 srie (la Formation
de l'ide de progrs),
1893.
SUR LA MOTTE : Villemain,
ouv. cit, 2e leon. Vinet,
ouv. cit.
Hisl. de la querelle des anciens et des modernes, 1859. P. Albert,
Rigault,
ouv. cit.
SUR BAYLE : Sainte-Beuve,
Portraits
littraires,
I, p. 364-388 (article
dat de 1835). Lenient,
tude sur Bayle, thse, 1855. J. Denis,
de la premire moiti
du XVIIe
Sceptiques ou libertins
sicle, Caen, 1884;
ouv. cit. Picavet,
Bayle et Jurieu,
Caen, 1886. Faguet,
article

BAYLE dans la Grande Encyclopdie.


tudes
Brunetire,
critiques,

5e srie (la Critique


de Bayle).
Les libertins
en France au
Perrens,
XVIIe sicle, 1896.
SUR L'ABB DE SAINT-PIERRE : Villemain,
ouv. cit, xve leon. MoliL'abb de Saint-Pierre,
1857. Goumy,
nari,
tude sur la vie et les crits
de l'abb de Saint-Pierre,
1859. P. Janet,
Hist. de la ph. morale et poliet les temps modernes, 2 vol., 1858. J.
tique dans l'antiquit
Hist.
Barni,
des ides morales
et politiques
en France
au XVIII<> sicle, 1865-1867,

P. Albert,
leons iv-vi.
Litt. franc.[au
XV1II<> sicle. 1874.
1. Cette collection
tout a fait complte

de projets, mmoires ou observations


: voir Qurard, La France littraire.

n'est

pas cependant

DAGUESSEAU,

CHAPITRE

II

ROLLIN

VAUVENARGUES'

ET

Daguesseau, Rollin et VauA^enargues, c'est la vertu au paret l'arme. Ces trois hommes, trs
lement, dans l'universit
diffrents par le genre de leurs travaux, ont cela de commun
leur sicle par la puret de leurs
qu'ils honorent infiniment
moeurs et la beaut de leur Arie. Le XA'III0 sicle, en effet, si infau xvnc, compte peu de caractres aussi
droits que Daguesseau, aussi ingnus que Rollin, aussi fiers que
Des trois, le premier,
Daguesseau, est le plus
Vauvenargues.
0
rapproch du XA'II sicle, non seulement par la date de sa naisrieur

moralement

sance, mais par son idal, la fois littraire et moral, obstinment tourn Arers le pass; tandis que Vauvenargues,
par la
annonce dj le sicle de
hardiesse de certaines maximes,
cette tude par
: il est donc naturel de commencer
Voltaire
le magistrat,
le moraliste.

de la continuer

/.
Sa famille
Daguesseau

et

ses

par le professeur

magistrature.
lui-mme, bien que l'exer-

dans

(c'est ainsi qu'il signait

par

'2.

Daguesseau
dbuts

et de la finir

la

des lettres d'Aix.


i. Par M. Louis Ducros, doyen de la Facult
vingt-deux
ans, avocat
; 2.
en 1668, -est nomm,
n Limoges
Daguesseau,
compose de 169S a
(1710).ll
gnral
(1690), puis procureur
gnral au Parlement

46

DAGUESSEAU,

ROLLIN

lui et
cice de la magistrature
Il
tait n en 1668 Limoges.
: son grand-pre
parlementaires
Conseil et premier
prsident au

ET VAUVENARGUES

confr

de noblesse)
de
une famille

un titre

appartenait
avait t prsident du Grand
son
de Bordeaux;
parlement
de Metz, puis
au parlement
pre, Henri Aguesseau, conseiller
du
matre des requtes au Conseil du Roi et enfin intendant
Henri Aguesseau aA'ait puis
lve de Port-Royal,
Limousin.
dans cette maison une pit profonde et une solide instruction
le
tait d'ailleurs
qu'il transmit son fils ; ce savant et ce sage
dit
: Tandis que les magistrats,
plus modeste des hommes
se faisaient un faux honneur de surpasser les finanValincour,
ciers par le luxe de leurs quipages et par le nombre de leurs
valets, il venait Versailles avec un seul laquais et dans un petit
carrosse gris, tran par deux chevaux
qui souvent aAraient
Il convient
assez de peine se traner eux-mmes.
d'ajouter
le fils, le beau portrait
ce trait, et pour mieux comprendre
: Ce
nous a laiss de l'intendant
Aguesseau
que Saint-Simon
d'exactitude
dans toutes
de Arertu, de pit, d'intgrit,
de son tat par o il aArait pass, de
les grandes commissions
douceur et de modestie qui allait jusqu' l'humilit,
reprsentait
au naturel
ces vnrables
et savants magistrats
de l'ancienne
modle

roche qui sont disparus avec lui... Sa femme tait de la mme


trempe, avec beaucoup d'esprit. Il n'aArait aucune pdanterie : la
bont et la justice semblaient sortir de son front.
Son esprit
tait si juste et si prcis que les lettres qu'il crivait des lieux
de ses diffrents emplois disaient tout sans qu'on ait
jamais pu
faire d'extraits de pas une.
Dans cette noble

famille

de magistrats
aimables
et clairs,
il y eut, du grand-pre au petit-fils,
comme une tradition
d'honntet et de pit filiale,
et l'on peut dire, suivant une
jolie
expression de Gueneau de Mussy, dans sa Vie de Rollin , que
le jeune Daguesseau trouva son berceau
les
l'instruction,
bons exemples et ces discours
de la maison
paternelle
qui
disposent l'enfant aux sentiments
vertueux
et lui mettent
sur
les lvres un sourire qui ne s'efface
en
plus . Il s'instruisit
1717 ses clbres mercuriales. Chancelier en
1717, puis en 1720, il se retourne
contre le Parlement. Retire
Fresnes, il compose ses Instructions
sur les tudes
propres a former un magistrat; il meurt au milieu du xvm" sicle
(1751).
' dont il
a combattu les ides rvolutionnaires.

DAGUESSEAU

47

causant

avec son pre et mme en


dans ce modeste
voyageant
carrosse
Valincour
: Aprs la prire
des
que nous a dpeint
ma mre
la
voyageurs,
par
laquelle
commenait
toujours
marche,

nous

expliqua
hbreux

plus

les
expliquions
tard les auteurs

auteurs

grecs

un des plus savants


hommes
de son temps.
Fontenelle
cette dame qui lui demandait
prcepteur
qui ft une encyclopdie
a que le chancelier
Daguesseau
qui
cepteur de Arotre fils. De savoir tant
un esprit original
des' ides neuAres aux

mrite

contentera,

quant
o l'on

du moins
Il

fut

nomm

On

espagnols,
portugais,
: la physique,
les mathma-

mme,

d'tre

latins.

italiens,

on expliqua
tout
au premier
tiques et naturellement,
rang,
hrditaire
dans la famille,
la jurisprudence

tre

et

et il

la science

qui

tait

: Daguesseau
sera
On sait le mot de

pour son fils un


vivante
: Madame,
il n'y
soit capable d'tre le pr-

de choses l'empcha
peutest certain
le
qu'il laissera

penseurs
qui Aront Arenir. Il se
lui, d'tre un magistrat
au sens
loquent,
entendait
alors l'loquence
judiciaire.

Aringt-deux

ans avocat

au Parlement
gnral
comme un matre : Je

fut salu
et, ds son premier
discours,
voudrais
Denis Talon, comme ce jeune
finir, s'cria le prsident
homme commence
. Comme aArocat gnral en 1690 et comme

de 1710, il fut, par son caractre


partir
l'honneur
de la magistrature
que par son talent,
de
: Il avait,
dit Saint-Simon,
franaise
beaucoup
d'esprit,
de magistrade gravit
de saAroir en tous genres,
pntration,
de moeurs, qui firent le fond
de pit, d'innocence
ture, d'quit,
procureur
aussi bien

de son

gnral

caractre.

Avec

cela,

il

fut

doux,

bon,

humain,

d'un

avec de la gaiet et de
dans le particulier,
extrmement
la plaisanterie
sale, mais sans blesser personne,
avarice.
et noble sans la moindre
sobre, poli, sans orgueil
abord dans ce jugement
au premier
Certains
traits tonnent
la gravit conde Saint-Simon
et ne semblent
gure convenir
S'il avait
tinue qui rgne dans toutes les oeuA'res de Daguesseau.
sans
mme la plaisanterie
sale, c'tait
de l'esprit
et parfois
et de la gaiet, dans le
doute comme il avait de l'enjouement
; et, en effet, on rapporte de lui des mots plaisants et
particulier
de la
un ami qui faisait
tels que celui-ci
mme spirituels,
: Vous tes peut-tre le
de son mariage
veille
la
mtaphysique
accs facile

et agrable

DAGUESSEAU,

48

homme

qui,

premier
que de la spiritualit
Les Mercuriales.

ROLLIN

la veille
de l'me.
La

ET VAUVENARGUES

de se marier,

n'ait

t occup

au
plume la main ou discourant
autre homme : il s'tait fait du
tait
un
tout
palais, Daguesseau
a ralis
trs noble, un peu limit,
un
idal
qu'il
oratoire
style
il est
Comme orateur,
souhait et qu'il nous faut caractriser.
d'abord
mais qu'tait-ce
surtout clbre par ses Mercuriales;
le
dit Pasquier,
Pendant
mercuriale?
longtemps,
qu'une
la parole, la sance d'ouA^erpremier avocat du Roy ne prit
ture de la cour, que pour signaler aux magistrats
quelque faute
tout ce
sommairement
avait remontr
et lorsqu'il
commise
se leArait,
prsident
qu'il pensait tre ce sujet, le premier
l'ordinaire.
prenait l'avis de la cour ... et l'on plaidait comme
ajouta
Mais, au milieu du xvie sicle, l'avocat du roi, duMesnil,
de la faon ces remontrances
le premier
qu'on appela
parce qu'elles taient
qui, dit Mnage, dans les cours
de plaidoirie,
mais
jour ordinaire
ce jour que le procureur
gnral
mercuriales

les abus et contraArentions


Dans les dix-neuf

le mercredi,
jour
prononces
n'tait pas un
du Parlement,
le jour du conseil. C'est dans

deArait prendre

aux ordonnances.

la parole

sur

et qui Aont
qu'il a prononces,
de 1698 1715, Daguesseau a dit grands traits ce que doit
tre celui qui est investi du terrible pouAroir de juger; il a crit,
avec toute l'autorit
que lui donnaient et sa haute situation et
le nom

mercuriales

le De Offi-ciis de l'ancienne
portait si dignement,
Nul ne se faisait une plus haute ide que lui des
magistrature.
devoirs du magistrat,
de ses moeurs, de sa dignit,
de sa
science et du respect qu'il doit avoir de lui-mme,
de sa granqu'il

deur d'me enfin , toutes choses qui font tour tour l'objet de
ses mercuriales.
Mme chez lui, dans sa Arie prive-, ce n'est pas
assez qu'un juge soit honnte homme et que la conduite du
pre
de famille ne dmente jamais en lui celle du
magistrat l. Il faut
qu'il se choisisse des amis dont les moeurs sont la preuve des
siennes , car c'est la sagesse des moeurs
qu'il est rserv de
ce charme secret
rpandre sur toute la personne du magistrat
s .
et imperceptible
qui se sent, mais ne peut s'exprimer
1. Xe Mercuriale.
2. VI' Mercuriale.

DAGUESSEAU
Telle

est l'ide

que

se faisait

49

du vrai

celui qui
magistrat
les paroles mmes

ne

ses confrres
de
pas d'appliquer
: Juges de la terre, Arous tes des dieux...
l'criture
; vous tes
Et si haut plac
les prtres
de la justice.
que soit cet idal,
celui qui le traait
d'une main si ferme
avait le droit
de le
craignait

aux
prcher
tout
entire,

autres,

car il

dans

sa vie

dans

publique;
adressait

les

l'avait

ralis

aussi
prive
recommandations

ses confrres

il

avait

lui-mme
bien
et

que dans
mercuriales
selon

d'abord,

dans sa vie

le

sa vie
qu'il
mot de

le poids d'une vie exemplaire.


S'il ne saurait plus
tre aujourd'hui,
nous allons dire pourquoi,
un prcepteur
d'loest rest le modle du juge
quence, mme judiciaire,
Daguesseau

Molire,

mis

et clair et, quand il essaie de montrer


ce que doit tre
intgre
la dignit du magistrat
:
, il semble faire son propre portrait
Accoutum
porter de bonne heure le joug de la vertu, lev
ds

son

enfance

magistrat
seulement
Une

les

moeurs

bientt
comprend
que
la compagne
insparable,

galit

la

dans

simplicit
iiouArel clat

une
parfaite,
dont il fait

heureuse

de ses anctres,
le
rigides
la simplicit
doit tre non
mais

l'me

uniformit

de sa dignit.
sera le fruit
de

chaque jour ajoute un


profession...;
avec ses annes;
on la Aroit crotre

sa dignit;
dans un ge plus
elle l'a fait estimer dans sa jeunesse, respecter

dans sa vieillesse.
aA'anc, elle le rend vnrable
En mme
de Daguesseau.
temps que son
loquence
et sa vie, les paroles
caractre
que nous Amenons de citer nous
le style de Daguesseau
peignent
comme
est majestueux
peut-tre
mot de Pascal que l'loquence

: ce style est trop solennel;


la loi, mais il rappelle trop
continue

ennuie

. Tout

il
le

cela

du magistrs digne, comme doit l'tre l'attitude


trat sur son sige; mais Cela manque de souplesse et de vie, on
sous la robe de
ne sent pas assez battre le coeur de l'homme
du
la table de marbr
comme
et froid
: c'est poli...
l'avocat
Il y a, dans ces mercuriales,
plus de mots que
Palais de justice.
et de "rhtorique
d'ides et mme, osons le dire, plus d'mphas
Le paiiement
et naturelle
vritable
de
loquence.
que
apprise
le Snat ; et il gmit sur les dsordres
est pour Daguesseau
un
. Il y a l comme
de la justice
front
le
font
rougir
qui
a la lecture : le
des plus fatigants
et
du
nouveau
prcieux
genre
est trs correct,

HISTOIRE

DE LA

LANGUE.

VI.

'

50

DAGUESSEAU,

solennel.

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

dbute ainsi : A
de ses mercuriales
sacr o le
Snat, au milieu de ce temple
s'assemble en ce jour
pour
magistrature
mais la censure
de. l'homme,
le jugement
altersonores se .droulent
et les.priodes

L'une

prcieux
la vue.de cet auguste
ordre d la
premier

sur lui, non


de Dieu mme... ,
nant avep les magnifiques
exercer

et froides

dclames,
prosopopes
comme, auraient dit ses chers Latins, ore rotundo. C'est toujours
l'aigle du parleet partout,
comme l'a appel Saint-Simon,
il y plane
ment qui plane sur les sommets ; malheureusement
seul, car il ne sait pas, nous y entraner avec lui, comme lefait,
avec quelques paroles seulement, celui qu'on a appel de mme
qu'il ne peut s"en
l'aigle de Meaux. L'emphase lui est si naturelle
mme dans l'loge,
si .touchant
dfaire compltement,
par
a fait de la A'ie et de la mort de
endroits et si dlicat,
qu'il
M. d'Aguesseau, son pre.
Quelque grande figure que fasse, et bon droit, Daguesseau
dans notre histoire
nous n'aArons pas cru deAroir
judiciaire,
dissimuler
trouvait

les dfauts
trop

de ses discours

que son pre lui-mme


. De nos jours, on les

beaux et trop traAraills


loue plus qu'on ne les lit : il nous faudrait,
nous autres
modernes, pour tre en tat de. les admirer,
pouA'oir remonter
au del de deux sicles, oublier
Voltaire
et sa phrase lgre,
oublier mme.La
Fontaine et Molire et leur parfait
naturel,
assister surtout une de ces rentres solennelles
de nos Aieux
et l, dans la grande salle du palais,
parlements
robes rouges et des hermines des gens du
Roy
voix grave et onAraincue de celui qui, s'il ft
dans la magistrature,
suiA'ant un
serait.deArenu,

au milieu
, entendre

des
la

rest
toujours
mot de. Saint-

un premier Prsident sublime .


. Sainte-Beuve a marqu, avec une rare finesse, le mrite.littraire et moral de -,Daguesseau
en ses meilleurs
endroits
:
nous offre, avec, plus de distinction
Daguesseau
et d'lgance,
ce qu'a Rollin : un style d'honnte
homme, d'homme de bien et
qui, si on ne se laiss pas rebuter par quelque lieu commun
apparent (?)., par quelque lenteur de
pense et de phrase, vous paie
la longue de votre
patience par un certain effort moral auquel
on n'tait pas accoutum.
On y voit paratre
et reluire,
aprs
quelques pages de lecture continue,
l'image de la-vie prive, des
Simon,

DAGUESSEAU

51

vertus

domestiques, de la pit et de la pudeur de l'crivain,


ce
a si excellemment
qu'une de ses petites-filles
appel ses charmes
intrieurs.

Et enfin, pour lui rendre


pleine justice, il faudrait le comparer
ses prdcesseurs dans
et l'on constatel'loquence judiciaire
rait d'eux lui un progrs certain que Voltaire avait
dj not :
Il fut le premier au barreau
qui parla avec force et puret
la fois; avant lui, on faisait des
phrases . Et chez lui aussi, on
trouve encore des phrases , nous l'avons vu : seulement ce
sont des phrases bien faites,
trop bien mme et, ce qui n'tait pas
toujours le cas chez ses prdcesseurs, des phrases franaises.

chancelier.
Daguesseau
Aprs avoir t un magistrat
minent, Daguesseau fut un homme d'tat mdiocre;
chancelier deux reprises, en 1717 et en 1720, il se montra hsitant
et fut mme assez faible pour souscrire l'exil de ce
parlement
dont il avait t nagure le plus ferme
appui : n'aA'ait-il pas
refus, en effet, en 1715, tant procureur gnral, de s'incliner
devant le grand roi lui-mme et, plutt que d'enregistrer la bulle
n'avait-il

pas brav la Bastille? Et maintenant ce


deArenu garde des sceaux, non content
intraitable,

Unigenitus,

parlementaire
d'aA'oir approuAr la translation

du parlement Pontoise pour sa


rsistance dans cette mme affaire de la bulle, faisait son entre
dans ce parlement
exil, ct du Rgent escort des ducs et
de ce
marchaux, et demandait imprieusement
l'enregistrement
corps de doctrine que l'infme
Dubois Amenait de rdiger
pour plaire la cour de Rome et acheter le chapeau de cardinal!
ayant parl contre Daguesseau : O donc, lui
demande celui-ci, avez-vous pris ces principes? Dans les plaidoyers de feu M. le chancelier Daguesseau , lui rplique le
et pendant ce. temps on fait, Paris, des chansons
conseiller,
et des libelles contre le chancelier qui peut lire la porte de

Un conseiller

son htel ces mots son adresse : Et homo faclus est.


Il est vraisemblable
cependant que, pour des raisons

qu'il

homme que
de dmler, l'honnte
en agissant
Daguesseau n'avait pas cess d'tre, avait cru,
comme il Amenait de le faire, servir les intrts de l'Etat et nulleappartient

l'historien

car il n'avait
pas sollicit
personnelle;
les sceaux et il les remit sans regret quand il dut se' retirer.
ment

son ambition

52

DAGUESSEAU,

ROLLIN

ET

VAUVENARGUES

bien jug, il eut le


ici
l'avoir
Au dire de Saint-Simon,
qui parat
tort de porter dans la politique les habitudes d'esprit du magistrat qui pse le pour et le contre et qui tale si bien cette
de quel avis sera
ne
de
bilan
augurer
peut
que
personne
espce
conclure . Trs
l'avocat gnral avant qu'il ait commenc
raisonde nature et, par devoir professionnel,
consciencieux
difficultueux
neur et mme, comme il s'est appel lui-mme,
Daguesseau fut
l'appelait le pre des difficults),
(Saint-Simon
un ministre irrsolu et, consquemment,
oblig de suivre ceux
et surtout moins
qui, comme Dubois, avaient plus de rsolution
de scrupules que lui.
des affaires
Un exil de sept ans Fresnes, en l'affranchissant
d'tat et aussi de collgues au milieu desquels il tait dpays,
lui permit de se livrer tout entier ses gots faA^oris : la \rie de
famille,
tranquille
aimables
magistrat

l'tude

et l'ducation

de ses enfants.

C'est

dans

celte

qu'il criA'it, pour son fils an, ses graA'es et


Instructions
sur les tudes propres
former un
. Quand son fils aura termin
ses humanits
et sa
retraite

il faut qu'il se dise que toutes ces tudes prcphilosophie,


dentes n'ont servi qu' le rendre capable d'tudier ; et il devra
alors s'appliquer l'tude successive de la religion,
de la jurisde l'histoire
et des belles-lettres.
Sur toutes ces
prudence,
tudes Daguesseau a des pages pleines d'agrment et de candeur :
par exemple, contre l'idalisme
ddaigneux de mtaphysiciens
tels que Malebranche,
Daguesseau, qui a t ml aux affaires
en termes charmants : Fuyez, mon
publiques, dfend l'histoire
cher

fils, comme le chant des sirnes, les discours sducteurs


de ces philosophes abstraits et souvent encore plus oisifs
qui,
sensibles au bonheur de leur indpendance et sourds la voix
de la socit, vous diront que l'homme raisonnable
ne doit s'occuper que du vrai considr en lui-mme,
qui peut seul perfectionner notre intelligence
et qui suffit seul pour la
remplir;...
et qu'enfin il y a plus de vrit dans un seul
principe de mtaphysique ou de morale, bien mdit et bien approfondi,
que
dans tous les livres historiques
. Ce n'est pas dire
qu'il faille
du droit, il faut mme s'attaddaigner les principes rationnels
cher la
de la jurisprudence
et ces lois
mtaphysique
immuables dont a parl si
Cicron. Daguesseau,
loquemment

DAGUESSEAU

chrtien

tait

fervent,

aussi

>)3

un lecteur

assidu

des anciens,
de
de Platon,
dont il admi-

son modle pour


Cicron,
l'loquence,
rait la sublime
. Il tenait
Rpublique
qui
cette

a invent
raison,

suivant

l'art

de faire

dont

les

usage
crivains
du

aussi

pour Descartes
de la raison
. Seulement
xvm

sicle

avaient

fait,

la juste

de l'un
l'instrument
uniexpression
d'eux,
versel , Daguesseau
ne l'admettait
les choses de
pas discuter
la religion
et de la politique
: il resta jusqu' sa mort, c'est--dire
moment

jusqu'au
Lois,

Buffon,

clopdie,
taient
tient

mme

des
Montesquieu
publie
l'Esprit
Diderot
naturelle,
etD'Alembert,
l'Encyferm
et hostile
aux nouA'eauts
qui agi-

l'Histoire

absolument

tous

les esprits
son fils en garde

et le torrent
Redevenu

autour
contre

de lui.

Dans

ses Instructions,
il
la
du sicle prsent
corruption

du libertinage
.
chancelier
en 1727

et ayant, comme tel, la haute


main sur la librairie,
il fut, pour les philosophes
novateurs
et
mme pour les romanciers
un censeur trs gnant,
licencieux,
Voltaire
disait un vrai tyran . Ce fut lui pourtant
qui, en
1746, signa le priArilge pour Y Encyclopdie
et, sans s'en douter,
comme on a dit, introduire
le cheval funeste dans les
traA'ailla,
murs

de Troie.

A en

croire

Roederer,

M. de Malesherbes

que l'Encyclopdie
au chancelier
persuad
Daguesseau
rait les Jansnistes
craser les Jsuites,
que Daguesseau

aurait
aiden'ai-

mait

pas . La A'rit est que Malesherbes


prsentaeffectiArement
de quelques
Diderot
Daguesseau,
que celui-ci fut enchant
traits de gnie qui clatrent
dans la conversation
; il affectionnait
lit

particulirement
'
; entendez,

cet ouvrage
par l, l'utilit

dont il avait

prvu

toute

l'uti-

exclusivement

scientifique,
mme
car la polmique
tenait trs peu de place et se dissimulait
volumes de!'Encyclopdie.
trs soigneusement
dans les premiers
il aA'.ait
comme
l'oeuvre
de Diderot
s'intressa
Daguesseau
sa Bibliothque
entreprendre
historique,
encourag
Lelong
comme il trouva des diteurs Pothier
pour ses Pandectx juslide la jurisprudence
nianx
et Terrasson
pour son Histoire
romaine.
-partie

en
les Aurais savants
protger
qu'il
employa
comme il.avait
de chancelier,
sa grande autorit
employ
C'est

'.' i. Malesherbes,

Mmoire

sur

la libert

de la presse, Paris,

1827, p. 89.

DAGUESSEAU,

84

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

ses loisirs, dans sa solitude de Fresnes, cultiver les sciences


alors, les
ainsi qu'on les appelait
et plus particulirement,
avec une ingnuit
belles-lettres, pour lesquelles il se reprochait,
d'avoir eu toujours
trop de passion . Quand,
charmante,
son fils, aprs avoir pass en revue les
dans ses Instructions
il lui
de la littrature,
il
arrive
au
sciences,
chapitre
principales
avec lui divers pays trs
semble qu' aprs avoir parcouru
des
curieux, il rentre enfin dans sa patrie, dans cette rpublique
lettres o il a pass les plus belles annes de sa ATie.
C'est dans cette retraite

studieuse

de Fresnes

qu'on aime
dans sa Mer-

se le reprsenter, loin, comme il le dit lui-mme


du sjour tumultueux
curiale sur les Moeurs du magistrat,
entour d'amis choisis aArec discernedes passions humaines,

ment, qu'il prfre lui-mme, non la justice , au milieu des


livres les plus diArers : sa bibliothque
comptait 5 000 Arolumes.
Dans ce petit village de Fresnes, situ trois heures de Paris, le
chteau des Daguesseau, entour d'un grand parc plant d'ormes
et de peupliers, runissait les fidles amis du chancelier pendant ses disgrces.
C'est l que Louis Racine aArait achev
ses pomes De la Grce et De la Religion
reconnaissance dans ses vers Valincour
0 Fresnes!

On connat
explique

lieu

charmant,

cher mon

les Arers de Boileau

la difficult

de faire

Un ouvrage, en un mot,
Sut plaire Daguesseau,

et il le rappelait
:

aAyec-

souA'enir!

son jardinier

auquel

il

un ouATage irrprochable,
qui, juste en tous ses termes,
sut satisfaire
Termes.

Il semble, en effet, que Daguesseau ait t, comme on disait


trs redout, parce qu'il tait saA^ant en
alors, un Aristarque
toutes choses et ne mnageait gure ses critiques,
comme il
ressort de ce gentil passage Racine, qui lui avait
envoy son
pome sur la Religion : L'application
que vous me faites de ce
que Virgile disait Mcnes est trop flatteuse ; mais s'il ne faut
que des critiques pour vous donner du courage, jamais pote
n'aura plus de courage que vous : vous savez
que je ne suis pas
avare de critiques et comme
je lirai en A'otre absence et sans
tre sur le bord du canal (o ils se
en causant), je
promenaient

ROLLIN

gtj

serai plus hardi que je ne l'tais Fresnes, o


je ne pouvais
faire aucune remarque qu'au pril de ma vie .
Ce queFlchier
disait d'un autre grand magistrat, de Lamoi l'honnte et studieux Daguesgnon, comment admirablement
seau : C'est l [ Fresnes] qu'il se
dchargeait du poids de sa
d'un noble repos. Vous l'auriez vu tantt
dignit et jouissait
levant

son esprit

aux choses invisibles


de Dieu, tantt mditant ces loquents et graves discours qui enseignaient
et inspiraient tous les ans la justice et dans lesquels, formant
l'ide
d'un homme de bien, il se dcrivait lui-mme sans
y penser.
Et n'est-ce pas lui, en effet, qu'il a peint dans toutes ces harangues o il fait le portrait idal du magistrat, n'est-ce pas lui
que s'applique,
par exemple, ce mot de sa mercuriale sur la
Censure publique : Jaloux de sa rputation,
attentif conserver sa dignit, il a rendu encore plus d'honneur la magistrature

qu'il

n'en a reu d'elle

//.

Quand
parut
Rollin : J'eme

Sa vie.
crivit

Rollin

l.

le Trait

des tudes, Daguesseau


ceux qui tudient prsent un

bonheur

qui nous a manqu : je veux dire l'avantage d'tre conduit dans les belles-lettres par un guide dont le got est si sr,
si propre faire sentir le vrai et le beau dans tous les ouvrages
anciens et modernes . Daguesseau avait esquiss, dans ses
c'est le
son fils, un plan d'tudes suprieures;
secondaire qu'a trac Rollin dans
programme de l'enseignement
son Trait des tudes. Mais ce trait, justement clbre, Rollin
l'a, pour ainsi dire, vcu avant de le rdiger, car c'est le rsum
d'une vie tout entire consacre l'enseignement;
et, de mme

Instructions

que Daguesseau, dans ses discours, Rollin s'est peintlui-mme,


et sans y songer, dans son livre : il y a peint une me exquise ;
que nous venons d'tudier,
magistrat
et, aprs le parfait
au collge
son professeur
1. Charles Rollin
est n Paris en 1661; il remplace
il est nomme
des Dix-Huit,:puis
au collge
Royal o il profess' l'loquence;
il
du collge de Beauvais:
deux fois de suite recteur,
puis en 1699 principal
ans sa
soixante-seize
en 1726 et 1728 son Trait des ludes, commence
publie
en 1741.
et meurt
volumineuse
Histoire
ancienne,

DAGUESSEAU,

.56

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

Sa vie, trs
du
en
accompli.
nous
professeur
prsence
oeuvre qui en est insparable;
son
va
nous
expliquer
simple,
il serait difficile de dire quel est
car, du matre ou de l'crivain,
utile
le plus intressant connatre et quel aussi a t le plus
voici

la socit,
Il naquit Paris en 1661 et il tait destin succder son
des Blancsun bndictin
matre
tait
coutelier,
quand
pre, qui
dont il allait entendre ou servir la messe dans le
Manteaux,
pour apprendre ; il
voisinage, remarqua en lui des dispositions
dont les UVves
lui fit avoir une bourse au collge des Dix-Huit,
suivaient les cours publics du collge du Plessis, et ds lors la
carrire

fut

de Rollin

dcide

; il

fut

le modle

des lAres

il sera plus tard le modle des matres. L'UniA^ersit


est dsormais sa vraie famille et c'est elle qu'il devra les preToumires comme les dernires joies de sa vie laborieuse.

comme

le premier
de sa classe, on dut bientt lui faire violence
remplacer
son professeur,
M. Hersan;
pour qu'il consentt
en rhtorique
encore ne Aroulut-il pas lui succder directement
avant d'avoir profess quelques annes en seconde. Il le rem-

jours

placera de mme en 1688 au Collge Royal,

dans la chaire

ans.
quence qu'il occupera pendant quarante-huit
dans le Trait des Etudes, le touchant tmoignage

d'lo-

Il faut

lire,
et si mrit

que la reconnaissance de Rollin a rendu son ancien matre et


qui commence ainsi : A la qualit de matre il avait joint
aim comme son
mon gard celle de pre, m'ayant toujours
enfant ' .
car il ne
Quel professeur, et aussi quel ducateur fut Rollin,
sparait pas ces deux choses, c'est ce que nous montrera
l'examen de la dernire partie de son trait, o il ne dit et conseille aux autres que ce qu'il a pratiqu lui-mme.
Disons ds
maintenant
qu'il avait, et au plus haut degr, la premire
d'un bon matre, l'amour
de son mtier : Je ne sais
pour un homme de lettres, une joie plus pure que celle
contribu par ses soins former des jeunes
gens qui,
suite, deviennent d'habiles professeurs
font honneur l'Universit.
Aprs
1. Trait

des ludes

(l. cit.),

chap.

m, g 9. .

et parleurs
avoir,
.

qualit
s'il y a,
d'aAoir
dans la

rares talents

pendant,

dix ans,

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Sa

t.-i! <;-i

insparable;

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HIST.

DE

LA

LANGUE

& DE

LA

LITT.

DE

PORTRAIT
GRAVE

PAR

Bibl.

S.

Nat.,

E.

RAVENET

Cabinet

T.

FR.

ROLLIN
D'APRS

des Estampes,

COYPEL

N 2

VI,

CH.

II

ROLLIN

form

37

lui-mme

quantit de gens de lettres et de professeurs,


donn toutes les conditions de la socit des gens de mrite,
Rollin, voulant goter un repos bien gagn, quitta le collge du
Plessis et ne garda que ses fonctions de professeur au Collge
Royal, fonctions qu'il n'exera d'ailleurs pendant longtemps qu'
titre de surviA^ance et sans aucun molument;
mais il tait riche
ou se croyait tel : n'avait-il
pas jusqu' 700 liA'res de rente!
Nomm Recteur

deux fois de suite, ce qui tait alors une grande


il sut dfendre contre de puissants personnages les
distinction,
privilges de l'UniA'ersit;
et, par exemple, lui, si modeste et
si doux, il ne souffrait pas qu' une thse de droit l'archevque
de Sens prt le pas sur le recteur. En 1699, et aprs avoir
longtemps recul devant une tche pour laquelle il ne se croyait
point fait, il fut nomm principal du collge de BeauArais : il se
fit pendant treize ans adorer de ses lves, dont quelques-uns
taient, comme on disait alors, nourris ses frais ; tel ce
son Histoire
Crevier, qui continuera
rendra ce mme touchant tmoignage
son ancien matre, Hersan. Son temps
donnait libralement
l'Universit,

romaine

inacheve

et lui

que Rollin avait rendu


et son argent, Rollin les
recueillant

chez lui

des

en
les auteurs difficiles
pauvres et leur
expliquant
dehors des classes rglementaires.
Si l'on excepte certaines tracasseries qu'il s'attira sous le ministre Fleury par ses opinions
jansnistes et par ses assiduits au cimetire Saint-Mdard,
enfants

mena jusqu' plus de quatre-vingts ans (il mourut en 1741)


une A'ie tranquille et honore. Il avait acquis, dans une des rues
une
les plus ignores de Paris, la rue Neuve-Saint-tienne,
Rollin

petite maison avec jardin


ter ces lignes charmantes

d'o il crivait au ministre Le Pele: Je commence sentir et aimer

plus que jamais la douceur de la vie rustique, depuis que j'ai


un petit jardin qui me.tient lieu de maison de campagne : un
dix pchers, fait
et
de
abricotiers
de
couvert
cinq
petit espalier,
tout mon fruitier.
Je n'ai point de ruches miel, mais j'ai le
sur les fleurs
plaisir tous les jours de voir les abeilles voltiger
de mes arbres et, attaches leur proie, s'enrichir du suc qu'elles
en tirent sans me faire aucun tort.. C'est dans cette paisible
firecrivait-il
cartant,
ses
termina
Histoires,
retraite
qu'il,
tout ce qui pouvait l'en distraire.
ment au cardinal Fleury,

38

DAGUESSEAU, ROLLIN ET VAUVENARGUES

il n'y a point de place, quelque


le savez, Monseigneur,
soit capable de
tre,
ou honorable
qui
lucrative
qu'elle puisse
me tenter; il n'est pas ncessaire qu'on m'en ferme la porte, je
un travail
m'en exclus moi-mme
pour vaquer sans partage
m'a impos.
la
Providence
semble
que
qu'il
. De mme qu'il n'avait
des tudes
Le Trait
du collge de Beauvais, de
recherch ni le rectorat ni le principalat
de ses
mme il ne deAdnt auteur que pour obir aux sollicitations
crit des A'ues sur
de
lui
voir
dsireux
par
dvelopper
collgues,
comme
s'occupait,
qu'il avait esquisses lorsqu'il
l'enseignement
En 1726 il publia
recteur, de reviser les statuts de l'UniArersit.
de son
en 1728 les deux derniers
les deux premiers volumes,
avait
Trait des ludes, dont le premier titre, plus significatif,
les Belleset d'enseigner
t : Trait de la manire d'tudier
Vous

y passe successiArement en reArue, en des chades


trs ingale,
diArers et de longueur
l'intelligence
pitres
la
la posie, la rhtorique,
l'histoire,
l'loquence,
langues,
Lettres

. Rollin

des classes et des colintrieur


le gouArernement
philosophie,
c'est
lges. Ce qu'il ne faut pas demander tous ces chapitres,
de pense
une rorganisation
des tudes ou mme une profondeur
Il a prtendu uniquement,
dont Rollin ne se piquait nullement.
et comme il le dit dans sa ddicace latine au Recteur de l'Universit, mettre par crit et fixer la mthode d'enseigner
depuis
longtemps usite, laquelle n'tait connue que par la tradition
orale . Seulement

cette mthode

d'enseigner,
qu'il a apprise de
ses matres et qu' son tour il transmet aux autres, il l'expose
d'une manire qui n'est qu' lui seul et c'est l l'originalit
de
son oeuArre. Ce n'est pas ici ou l, par telle A'ue philosophique
ou
telle nouveaut de dtail, que se manifeste cette originalit;
c'est
dans le ton gnral,
dans l'accent
partout,
personnel
que
l'auteur sait donner non seulemet ce qu'il pense, mais, chose
ce qu'ont pens les autres et qu'il ne fait
singulire!
que traduire. Ce qui aussi tait nouveau
pour le temps, c'est la langue
mme dans laquelle est crit le trait,
la langue franj'entends
aise, car jusque-l la pdagogie n'avait su que parler latin. Si
Rollin
a le premier,
et d'ailleurs
aprs bien des hsitations,
parl en franais des choses de l'enseignement,'c'est
pour une
raison qui l'a dtermin ici, comme dans
presque tout ce qu'il

ROLLIN

59

a fait, c'est pour tre


plus utile : il a voulu que les gens euxmmes qui ne savaient pas ou ne savaient,
plus le latin fussent
tous capables de s'intresser son livre et d'en faire
profiter
leurs enfants ou leurs lA'es. Il s'excuse trs sincrement de
n'aAroir point fait, en cela, comme ses
prdcesseurs, comme
l'illustre
P. Jouvency,
par exemple, dont il admire profondment l'ouA'rage, qu'il ne se flatte
pas d'galer, De Ralione
discendi et docendi. En ralit, il
y avait de sa part plus d'audace qu'il ne semble crire son IiArre en franais; car non
seulement il rompait aA'ec une tradition vnrable, et cela une
mais
poque et dans un corps o l'on respectait les traditions;
lui-mme
il rompait
avec ses anciennes habitudes d'crire,
puisque c'tait pour la premire fois, et il avait soixante ans,
qu'il crivait en franais. Peut-tre FouArrage serait-il meilleur,
s'il tait compos en latin,
c'est--dire dans une
pense-t-il,
langue l'tude de laquelle il a employ une partie de sa Arie
et dont il a beaucoup plus d'usage que de la langue franaise .
Le latin tait deArenu, en effet, la langue usuelle des Univerdans ce qu'on appelait si justesitaires, de ceux qui Avaient
ment alors le pays latin : aussi Daguesseau manifeste-t-il son
tonnement
de Aroir Rollin
le franais comme si
parler
. Mais, langue et pense,
c'tait, dit-il, sa langue maternelle
tout est naturel chez Rollin et semble couler de source et c'est
l le plus grand charme de son livre : il a beau ne parler que
des Grecs et des Latins, il n'en parle jamais en pdant, peine
en professeur; car, ce qu'il dit, il l'insinue plus encore qu'il ne
l'enseigne et c'est pour cela que, suivant le mot clbre de Voltaire, quoique en robe, il se fait couter.
Sainte-Beuve a dit avec raison que Port-Royal avait pntr
dans l'Universit
On sait l'admiration
que Rollin
par Rollin.
avec
professait pour le grand Arnauld, pour ce qu'il appelait,
une nave exagration, le gnie sublime de ce grand homme .
Or il s'est inspir, dans son Trait, non seulement de la Gramet de la fameuse Logique de Portmaire gnrale d'Arnauld
moderne qui rgne dans tout
Royal, mais encore de l'esprit plus

. Ce que voulaient les fonl'enseignement de ces Messieurs


dateurs des Petites coles, c'tait, avant tout, rendre l'tude
mme, s'il est possible, plus agrable que le jeu et les divertis-

DAGUESSEAU,

60

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

et lumisements ; conduire les enfants par des chemins riants


tout leur dplaisait dans Despautandis
neux,
que jusqu'alors
tre , lequel crivait ses livres d'tude dans la langue mme
ses rgles leur taient

Toutes
:
qu'il s'agissait d'apprendre
cinq ou six
comme une noire et pineuse fort o, durant
sachant quand et o ces
ne
n'allaient
ils
ttons,
annes,
qu'
et chopant contre tout
se piquant
routes finiraient,
heurtant,
de la
sans esprer de jouir
jamais
ce qu'ils rencontraient,
lumire
du jour . Au lieu du latin, que le matre prenne le
qu'il s'adresse
franais mme, comme langue d'enseignement,
et
l'intresse
son
au
sens
de
tout
bon
lve,
qu'il
par-dessus
et par des
l'associe la leon par des interrogations
intelligentes
devoirs sagement gradus, car il faut en tout suivre le gnie
des coliers

cela, c'est la mthode mme, si sense et surtout si


Avivante, de notre Rollin : Il y a, dit-il, une manire d'interet
le rpondant
beaucoup faire paratre
roger qui contribue
d'o l'on peut dire que dpend tout le succs d'un exercice. Il
Tout

encore moins de
ne s'agit pas pour lors d'instruire
l'colier,
mais
et difficiles,
l'embarrasser
par des questions recherches
de lui donner lieu de produire au dehors ce qu'il sait. Il faut
sonder son esprit et ses forces, ne lui rien proposer
qui soit
au del de sa porte

et quoi l'on ne doive raisonnablement


prsumer qu'il pourra rpondre ; choisir les beaux endroits d'un
auteur sur lesquels on peut tre sr qu'il est mieux prpar que
sur tous

les autres ; quand il fait un rcit, ne l'interrompre


de suite jusqu'
point mal propos, mais le lui laisser continuer
ce qu'il soit acheAr; proposer alors ses difficults
avec tant de
nettet et tant d'art
dcouvre la solution

s'il a un peu d'esprit,


que l'colier,
y
avoir pour rgle de
qu'il en doit donner;
enfin
parler peu, mais de faire parler beaucoup le rpondant;
le faire
en s'oubliant
soi-,
songer uniquement
paratre
mme.
A coup sr, si l'on excepte la dernire
partie, dont nous parlerons plus loin, son livre a vieilli,
comme il fallait s'y attendre,
depuis que la socit s'est transforme
et, avec elle, l'enseignement de cette socit cultive
laquelle s'adressait Rollin. Mais
si l'on ne peut plus l'tudier et le
prendre pour guide dans son

ROLLIN

61

ensemble, on a encore grand plaisir le feuilleter : on y glane


et l des vrits d'exprience et de fines remarques littraires
ou pdagogiques, dont professeurs et lves peuvent encore faire
leur

si on ne l'a lu,
profit. On ne peut d'ailleurs
imaginer,
comme il sait rendre intressantes,
amusantes mme les leons,
d'ordinaire si arides, de la pdagogie; et cela, qu'on veuille bien
le remarquer,
non en supprimant
dans ses leons lui les
dtails

mais au contraire
en faisant de ceux-ci
techniques,
l'objet de certains chapitres aussi utiles mditer qu'agrables
lire. S'il explique comment il faut s'y prendre pour montrer
aux enfants les beauts d'un auteur, il les montre en faisant,
pour ainsi dire, la classe lui-mme la plume la main, comme
dans ses ingnieux
Phdre.
Ailleurs

commentaires

sur le Loup

et la Grue, de

il se demande

s'il est permis aux potes chrtiens


dans leurs posies, le nom des divinits paennes :

d'employer,
c'est l, dit-il, une coutume trs ancienne, suivie par des gens
de talent et des hommes pieux, mais il peut y avoir des erreurs
fort anciennes

qui pour cela n'en sont pas plus recevables... Or,


du bon sens nous apprennent
les plus simples lumires
que
celui qui parle doit avoir une ide nette de ce qu'il veut dire et
se servir de termes qui portent dans l'esprit des auditeurs une
de ce qui se passe dans son me... Les paens,
en s'adressant Neptune et oledansune
tempte, entendaient
par ces noms des tres vritables, attentifs aux cris des malheureux, assez puissants pour dissiper l'orage... Mais le pote chr-

notion

distincte

tien qui, dans une tempte, invoque ces prtendus dieux de la


mer et des vents, croit-il parler quelqu'un? Qui ne s'aperoit
qu'il n'y a rien de plus absurde et de plus badin que d'apostrovertu et mme sans rapher d'un ton pathtique des noms sans
tous les arts et toutes
lit? Et d'ailleurs toutes les professions,
la rgle gnrale de n'employer,
les sciences se soumettent
la posie
des
termes
;
pourquoi
significatifs
s'noncer,
que
pour
serait-elle
la seule qui s'en dispenserait et qui se glorifierait
nouveau de parler saris
et
du
singulier
privilge
aujourd'hui
savoir ce qu'elle dit? De telles paroles ne dnotent pas seulement un ferme bon sens, mais encore une assez grande libert
d'esprit

si l'on veut bien songer que tout cela tait crit en 172&

DAGUESSEAU,

62

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

assidu de' celui-l mme qui,


et par l'ami et le correspondant
du sicle, Jean-Baptiste
le
lyrique
pote
grand
plus
proclam
une de ses odes les plus clbres par ces
Rousseau, commenait
mots :
Tel que le vieux pasteur
Prole...

des troupeaux

de Neptune,

la lecen permettra-t-on
Mais les potes paens eux-mmes,
et, dans ce cas; comment
ture des jeunes gens chrtiens,
ici les
faudra-t-il les lire? Le pieux Rollin cite scrupuleusement
une
et ceux qui autorisent
Pres de l'glise
qui condamnent
telle lecture, et, comme il est de l'aAs de ces derniers, il conune
et en faisant sienne, comme toujours,
clut en reproduisant
eracieuse image de saint Basile : comme donc les abeilles
savent tirer leur miel des fleurs qui ne semblent
propres qu'
ainsi nous trouArerons de quoi nourrir
flatter la Arue et l'odorat,
nos, mes dans ces liArres profanes o les autres ne cherchent
Mais, ajoute ce Pre, les abeilles
que le plaisir et l'agrment.
ne s'arrtent pas toutes sortes de fleurs, et, dans celles mmes
elles
o elles s'attachent,
vient pour la composition

n'en

tirent

que

ce qui

leur

con-

Dans
prcieuse
liqueur.
du
la double inspiration
ces lignes se reflte
ingnument
et une
Trait : celui qui l'a crit est la fois un esprit antique
de leur

et l'esprit
et, comme il se propose de former
non seuet le coeur d ses lves , il puisera dans l'antiquit,
lement des rgles de got, mais des exemples de courage et de
me chrtienne

leur
grandeur d'me qu'il mettra leur porte et proposera
mulation.
Que s'il rencontre chez eux un homme cupide, ftil un grand homme, ft-il, c'est tout dire, un classique,
il lui
fera hardiment son procs et n'hsitera pas dire que Snque
s'est dshonor
Non

moins

par son honteux

attachement

aux

richesses.

il
sA're, d'ailleurs,
pour les auteurs chrtiens,
ait terni sa gloire
de
regrettera qu Amyot
par cette rouille
l'avarice
. On le voit, rien n'est plus juste
que le mot de
sur Rollin : C'est le coeur
Montesquieu
qui parle au coeur;
on sent une secrte satisfaction
d'entendre parler l'a A'ertu.
Mais le coeur-de Rollin ne se rvle
Le pdagogue.
nulle part aussi bien et ne
au coeur de
parle aussi joliment

ROLLIN

-ceux

qui le lisent
que dans le dernier
il nous apprend
comment
il faut faire
c'est

c'est

lui-mme,

livre
une

63
de son
classe.

sa vieille

Trait,

en effet,
aux jeunes

Ici,

exprience
qui parle
d'une image qui convient
,matres
et, pour nous servir
cet
adorateur
des lArres de Nestor
tombent
d'Homre,
en abondance

les

conseils

douces

comme

esprit

ou,

et les
Il

le miel.

comme

il

le

un

mais

lui-mme,

jeune
mes

leons,
sait
dit

que,

peu lentes parfois,


dans l'ducation
d'un

de ces
jeunes
ses soins , les dtails

a confies
ProA'idence
que la divine
les plus mesquins
et les plus vulgaires
en apparence
peuvent
avoir
une importance
et d'ailleurs
il sait jeter
sur
capitale;
tous ces dtails,
non des fleurs
de rhtorique,
mais un agrment

naturel

et que lui inspire


seul l'amour
des
lves. Voici,
l'entre
du nouveau
matre
dans
par exemple,
sa classe : Le premier
souci d'un colier
qui a un nouveau
c'est

matre,

qui

les relve

de l'tudier

et de le sonder.

Il

n'y

a rien

qu'il

d'industrie
et d'artifice
point
qu'il
n'emploie
pour
s'il se peut, le dessus. Quand il A'oit toutes ses peines
prendre,
et toutes ses ruses inutiles,...
cette espce de petite guerre,
ou
o, de part et d'autre, on att ses forces,
plutt d'escarmouche,

n'essaye,

par une paix et une bonne intellila douceur dans le reste du temps qu'on a
qui rpandent
Le professeur
une fois matre de sa classe,
ensemble.

se termine
gence
vivre

heureusement

il s'agit pour lui de la connatre,


c'est--dire
de saA7oir quel est
le caractre
des enfants
est,
qu'il a lever ; or, si l'ducation
la
de toutes les sciences, au dire de Rollin
qui s'y connaissait,
est l'art de
et la plus rare, c'est parce qu'elle
plus difficile
les esprits ,et que les esprits des enfants
et de faonner
de ces esprits
sont trs diA^ers et que c'est sur la connaissance
Ceret de ces caractres
que le matre doit rgler sa conduite.
manier

tains

enfants

d'autres

se relchent

et languissent,
si on ne les presse;
Vouqu'on les traite avec hauteur.

ne peuvent
souffrir
une mme
et les assujettir
loir, les mettre
tous de mveau,
Mais, quelque diffrents
forcer l nature.
rgle, c'est vouloir
chose qui doit
d'une classe, il y a quelque
que soient les.lves
do.'ainsi dire,dncfiner,
entire
la
classe
dans
et,
pour
rgner
Or
du matre.
cement toutes ces jenes ttes : c!est;.l'autorit
Rollin
a dit, avec une justesse admirable,.ce
que doit tre cette

DAGUESSEAU,

64

ROLLIN

: J'appelle autorit
le respect
dant qui imprime
ni l grandeur de la taille, ni
:
qui donnent cette autorit
autorit

VAUVENARGUES

ET

air et un certain ascenet se fait obir. Ce n'est ni l'ge,


le ton de la voix, ni les menaces,

un certain

mais

un caractre

d'esprit

gal,

qui n'a pour guide


ferme, modr, qui se possde toujours,
ni par emporteet
la
caprice
par
jamais
raison,
n'agit
qui
que
riient.
et parle en son nom, il
lui-mme
Et quand Rollin intervient
le fait toujours avec une modestie, nous allions dire avec une
: Je prie le lecteur de Arouloir bien me parpudeur charmante
de citer en exemple
donner si quelquefois je prends la libert
ce que j'ai pratiqu moi-mme
pendant que j'tais charg de la
conduite de la jeunesse. Ce n'est point, ce me semble, par un
faire sentir
motif de Aranit que je le fais, mais pour mieux
des avis que je donne. Aprs cela, on ne s'tonnera

pas qu'il ait russi dans un des points les plus importants,
de l'ducation,
saA-oir : rendre
son gr, et les plus difficiles
l'utilit

l'tude

aimable.

Un de ses secrets

c'est, aprs
pour y parvenir
l'art qu'il a dans son livre, et qu'il devait
sa douceur naturelle,
pratiquer avec plus de succs encore dans ses leons, de citer
ses prceptes
les
propos, et, pour ainsi dire, de coudre
naturellement
paroles des anciens qui lui Amenaient tout
lvres : La douceur d'un matre te au commandement

aux
ce

qu'il a de dur et d'austre et en mousse la pointe; hebetat


aciem imperii;
c'est une belle pense de Snque ;
Cet excellent matre, qui savait louer propos (car, de tous
les motifs propres toucher une me, il n'y en a point, dit-il, de
savait aussi punir
propos et
plus puissant que l'honneur),
des fautes commises
et ce qu'il
le plus
proportion
punissait
svrement

et avait le plus en horreur,


et le mensonge : Il faut qu'un enfant
nera

plutt
vingt
vrit . Il n'aimait

fautes

qu'un

c'tait

la dissimulation

sache qu'on

lui pardonde la
dguisement

simple
l'enfant
qui
pas seulement; il respectait
il ne voulait pas qu'on mentt jamais j mme sous
prtexte d'agir
dans son intrt. On le voit, c'est bien le coeur tout autant
que
former
le bon Rollin ; nul n'a
l'esprit
que s'applique
mieux compris et mieux dit que lui tout ce
que peut l'ducation et combien redoutable
et sacre est l tche de Tdca^-

ROLLIN
L'ducation

teur.

est

une

6S

matresse

douce,

insinuante,

qui

faire goter
ses instructions,
en parlant
s'applique
toujours
raison
et vrit
et qui ne tend qu' rendre la vertu
plus facile
en la rendant
aimable.
Les leons,
commencent
plus
qui
avec la naissance
de l'enfant,
avec le temps
presque
jettent
de profondes
dans l'esprit
racines,
et
passent de la mmoire
dans le coeur, deA^iennent pour lui une seconde nature et
font,
de lui.

auprs

dans

lgislateur
toujours
montre
son devoir
idal,

montre

qui

toute

la suite

prsent
et le lui
l'lve

de la Arie, la fonction
dans

lui
occasion,
chaque
Cet instituteur
pratiquer.

qui,
fait

et lui

d'un

fait

qui lui inculque


pour la vie entire
les bonnes moeurs, c'est exactement

aimer

le beau

les rgles
l'instituteur

et le bien,

du bon got et
que fut Rollin

trs nombreux,
qui il donna
pour tous ceux, et ils furent
tout son temps et tout son coeur.
Dans le
L'historien.
de son Trait qui est conchapitre
sacr l'tude
de l'histoire,
Rollin aArait dit que l'histoire
est
une

cole

de morale

et de A'ertu

. Pour

le montrer,
il crivit,
soixante-sept
ancienne
ans, une Histoire
qui devait compter
onze Arolumes in-folio;
soixante-seize
ans,
puis, il commena,
une Histoire
dont il composa
de sa main sept gros
romaine,
laissant

volumes,
main

nire

avancs.
rations,

son lAre CreA'ier

le soin

de mettre

la der-

et huitime
Arolumes qu'il aA^ait fort
septime
plusieurs gnAprs aAroir enseign les belles-lettres
sa classe par crit et
dire,
continuant,
pour ainsi
aux

distance, comme il avait fait dj par son trait, il se mettait, sur


ses contemporains
dont
la fin de sa Arie, enseigner
l'histoire
de ses loquentes
leons .
beaucoup le remercirent
de Rollin,
il conles cernes historiques
Avant
d'apprcier
succs et les trs grands services
de rappeler
leur clatant
: ces
d'tudiants
plusieurs
ont rendus
gnrations
qu'elles
elles ont
oeuATes, en effet, n'ont pas t lues seulement en France ;
dans tous les pays qui, au
encore propag
le got de l'histoire
c'est--dire
les oeuvres franaises,
xvne sicle et au xvme, lisaient
vient

dans l'Europe
civilise.
Il est hors
de doute
pir
toire

de Rollin
que les oeuvres
le got
de toutes les nations

aux

gens
jeunes
en mme temps qu'elles

HISTOIRE

DE LA LANGUE.

VI.

leur

ont donn

ont

ins-

de l'his-

un tableau
5
u

anim

66

DAGUESSEAU,

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

l.
vie des diffrents
de
la
et
peuples
poques
scientide discuter la valeur
Il serait absurde aujourd'hui
des conqutes
contre Rollin
et
d'abuser
Histoires
de
ces
fique
de reprode la critique moderne. Il ne serait pas moins injuste
il ne
cher l'auteur de n'tre ni trs original, ni trs rudit, car
au
s'est jamais donn pour savant et n'a mme pas prtendu
tard justice dans
lui
rendit
plus
titre d'historien.
Voltaire,
qui
ne l'aurait
son Sicle de Louis XIV,
pas tonn ni bless le
comme il faisait dans sa corresmoins du monde en l'appelant,
une
Avec une parfaite sincrit
et
un
compilateur.
pondance,
: Je n'ai point discandeur louchante Rollin disait hautement
des diffrentes

du traA'ail des autres. Je


que je faisais beaucoup d'usage
ne me suis jamais cru saA^antet je ne cherche point le paratre.
J'ai mme quelquefois dclar que je n'ambitionne
pas le titre
est de me rendre utile au public, si je
d'auteur. Mon ambition
simul

sont le fruit de ses lectures et il a pour


puis. Ses Histoires
et loue sans cesse, tous les.
collaborateurs,
qu'il cite d'ailleurs

historiens de l'antiquit.
Dj, du temps o il tait principal
BeauArais, il faisait ses dlices de Xnophon et de Tite-LiAre et
il
que lui laissaient ses multiples
occupations,
les employait lire, non sans remords ne deArait-il pas tout
son temps au collge! - un Plutarque
furtiqu'il emportait
vement dans ses promenades.
Nourri
de l'antiquit,
Rollin
va
les rares loisirs

donc redire

en franais ce qu'ont dj dit en latin ou en grec


ou Plutarque ; seulement en passant par sa
Hrodote, Tite-Live
bouche, leurs rcits n'auront plus du tout l'air d'tre traduits,
moins qu'il ne les mette entre guillemets;
et, mme alors, il
saura si bien les fondre

dans

sa narration

que son livre, fait


pourtant une relle unit

de pices et de morceaux,
conservera
de Fauteur et
qu'il devra la fois au style trs reconnaissable
soutenue qui anime tout. Le trait saillant
de ce
l'inspiration
style, c'est une aimable navet qui est on ne peut plus persuasive et mme captivante malgr la lenteur de certaines
pages.
Quant ce qui l'inspire
c'est l'ambition
manifeste
partout,
d'enseigner aux jeunes gens comment on devient un bon citoyen
ou un grand patriote, un hros mme, si l'on
peut, mais, dans
LeV iVSlcker'

Rolli' 1 als Pada0oge, Ein


Beitrag zur Geschichle der Pdadogik,

ROLLIN

67

tous les cas, un honnte homme. Parfois il


s'interrompt
pour
dire : Voici un trait
auquel je prie les jeunes gens de faire
. Et souvent le trait est si beau, l'auteur
beaucoup d'attention
en a t si Advement saisi lui-mme en le
racontant, qu'il oublie
que le hros tait un paen, que les paens n'ont jamais droit
et partant
des demi-loges,
qu' des demi-vertus
et le bon
Rollin loue sans rserve tous les grands hommes de
l'antiquit,
lesquels ont pourtant le tort d'tre ns avant Jsus-Christ. Il a
beau s'avertir lui-mme,
dans sa prface, que tous ces grands
hommes, si vants dans l'Histoire
profane, ont eu le malheur,
le vrai

Dieu et de lui

dplaire ; il faut tre sobre et


circonspect dans les louanges qu'on leur donne . Ces louanges, il les. pousse trop loin au gr de certains critiques qui
lui en ont fait un reproche et auxquels il rpond de son mieux
en rappelant qu'il a insr dans ses volumes plusieurs correctifs et qu'il a en outre dclar en diffrents endroits de son

d'ignorer

ouvrage, et avec saint Augustin,


que sans le culte du ATai
Dieu, il n'y a point de Arritable vertu . Mais tout cela ne
tellement
Soc rate qu'il reprochera
l'empchera
pas d'admirer
sa mort aux Athniens

en ces termes : Ce jugement couvrira


dans tous les sicles Athnes d'une honte et d'une infamie que
tout

l'clat

des belles

actions

si
qui l'ont rendue d'ailleurs
fameuse ne pourra jamais effacer. Htons-nous d'ajouter que,
dans maint passage, tout en admirant sincrement les grandes
actions des hros de l'antiquit,
Rollin sait les commenter en
en y joignant ce qui manque souou un accent de ten-.
vent aux anciens, une pointe d'humilit
dresse, un mouvement de piti ou de charit. Il rappelle le couchrtien

clair,

c'est--dire

rage des mres Spartiates qui la mort de leurs enfants tus


dans la bataille
causait une joie patriotique
et, aprs avoir
de la patrie toufft les sentiments de
regrett que l'amour
tendresse maternelle
, aux mots fameux des femmes Spartiates
il prfre cette parole d'un gnral moderne qui, dans l'ardeur
du combat, ayant appris que son fils venait d'tre tu : Sondemain je pleudit-il, vaincre l'ennemi;
geons maintenant,
rerai mon fils . Mais ce n'est pas uniquement le chrtien, c'est
l'homme sens qu'tait Rollin
trs souvent et tout simplement
tel hisou contredit
qui blme la conduite de tel personnage

68

DAGUESSEAU, ROLLIN ET VAUVENARGUES

une page trs


dans
Tite-Live;
exemple,
par
torien, s'appelt-il
des suites
ce qu'a dit cet historien
bien
trs
il
rfute
judicieuse
sjour Capoue.
funestes qu'aurait eues pour l'arme d'Anniballe
et mieux que
En voil assez pour montrer que Rollin est plus
tre, un simple comce qu'il avouait trop modestement vouloir
et un esprit rflchi : en le
aimable
un
narrateur
C'est
pilateur.
lisant on rflchit aprs lui, on admire avec lui les belles actions
et c'est prcisment
faites
soi-mme,
aimerait
aA'oir
qu'on
mais, de plus, et ce
l'auteur;
ce double but que se proposait
: on l'aime luidernier but, il l'a atteint sans le poursuiATe
mme d'avoir pris si au srieux et si coeur le plus noble et le
de la jeunesse, et
d'ducateur
plus absorbant des mtiers, celui
de son infatigable
de n'aAroir pas voulu d'autre rcompense
de servir, pendant toute sa A'ie, cette
labeur que la satisfaction
Umrersit
qu'il aimait et qui peut tre fire de lui.

III.

Vauvenargues

Pour bien
Vaucomprendre et goter pleinement
comme
de rechercher,
venargues, il ne faut pas se contenter
on le fait pour tout moraliste,
si ses maximes
sont profondes
Sa vie.

et neuves ; ou bien si, dfaut de profondeur


et d'originalit,
il a su dire, avec finesse et esprit, ce que d'autres avaient dit
avant lui : il faut encore, derrire toutes ses oeuvres et presque
derrire chacune de ses maximes, dcouvrir
l'auteur
lui-mme
qui se cache sous la forme gnrale dont il enAreloppe ses penses et se trahit

en mme temps par l'accent personnel


qu'on
reconnat bien A'ite pour peu qu'on l'ait pratiqu et qu'on sache
comme il a A'cu. Un jeune moraliste (et Vauvenargues
est mort
trente-deux

ans, alors que La Bruyre donna ses Caractres


quarante-trois
ans et La Rochefoucauld
ses Maximes
cinse peint forcment
autre dans ses
quante-deux)
plus qu'un
de Vauvenargues,
est n Aix en Provence
:.\:
!aPiera> marquis
171D. ^uc/.!e
Ln 1/33 il accompagne le marchal
de Villars
en Lombardie
; puis, dans
guerre de la succession
il fait la campagne
d'Autriche,
de Bohme;
rentr
'
desarmes
et vient vivre Paris, o
nnHWnV/R
rre,no5ce,aU
m,Uer
* la connaissance
de l'esprit
humain,
suivie
2
RMexiZ
u11"eInlrduch
Rflexions et. Maximes.;. Aprs de cruelles
il meurt.en
souffrances,
1747

en
la
en
il
de

VAUVENARGUES

69

oeuvres, parce qu'il a eu, moins qu'un autre, le temps de gnraliser


ses expriences
et le don de s'en dtacher et de. se
nous dira donc ce qu'il
dprendre de lui-mme.
Vauvenargues
a peut-tre trs bien vu et trs finement senti,
puisqu'il est n
srieux

et moraliste,
mais ce qu'il a vu et senti avec ses yeux
et son coeur de jeune homme : ses oeuvres seront, en mme
de ses contemporains
et de l'humanit
temps que le portrait
d'une grande me, et beaucoup de ses
mme, la confession
maximes auront pour nous le double mrite de s'appliquer la
gnralit des hommes, qu'il veut dpeindre, et lui-mme qu'il
ainsi, selon la maxime
dpeint encore mieux, sans le vouloir;
si connue, les grandes penses, chez VauArenargues, A'iennent
du coeur. Il est donc utile, pour mieux apprcier ces penses,
de montrer ce que furent le coeur et la vie de VauArenargues.
Il tait n Aix

en 1715. Son pre, Joseph de


de Vauvenargues,
tant premier consul Aix,
en Provence

Clapiers, marquis
aArait fait preuAre de courage en restant son poste lors d'une
pidmie qui avait fait fuir de la ville tous les autres magistrats.
au collge
Le jeune Vauvenargues ft des tudes trs irrgulires

d'Aix, et au nombre des choses qu'il deArait toujours ignorer, il


faut citer le latin et le grec; en revanche il apprit l'hrosme
dans une traduction
de Plutarque
qui le fit pleurer de joie .
Sous-lieutenant
au rgiment du roi, il suivit le A'ieux et encore
contre les
son expdition
en Lombardie
(1733). Aprs avoir pris part aux
Impriaux
batailles de Parme et de Guastalla et, avec son rgiment, pass
la guerre termine, fut
bravement le Minio, Vauvenargues,
brillant

marchal

de Villars

dans

et,
envoy dans les places de Bourgogne et de Franche-Comt
en propour tromper les mornes ennuis de la vie de garnison
et mditer, habitudes qu'il
vince, il commena se recueillir
Dans
va
vie
des
la
mme
dans
reprendre.
qu'il
camps
gardera
la guerre de la succession d'Autriche
qui venait d'clater, Vausous le marchal de Bellevenargues fit la campagne de Bohme
Isle qui, aprs quelques brillants succs, dut abandonner Prague
et la Bohme : dans la nuit du 16 au 17 dcembre 1742, par un
un
froid terrible, 15 000 hommes sortirent de Prague ; travers
et glissante
brouillard
intense, sur une route obstrue de neige
la
de verglas, on fit huit lieues d'une traite pour chapper

DAGUESSEAU;

'70

ET

ROLLIN

VAUVENARGUES

Le troisime
de LobkoAvilz,
qui tenait la campagne.
et boise qui conchane
une
arriva
devant
on
escarpe
jour
tournait la rout d'Egra. Il fallut s'ouvrir un chemin la hache;
bien avant l'aube, au lever de la
on se mettait en mouvement
cavalerie

ne se
soir.; ceux qui tombaient
lune, et l'on marchait jusqu'au
relevaient plus. Quand on atteignit Egra, le 26 dcembre, prs
de la moiti de l'effectif tait rest en route, enseA-eli dans les
avait eu les
sauf.
tait
l'honneur
mais
Vauvenargues
neiges;
deux jambes geles '. A peine remis de sa maladie, il rejoignit
son rgiment et assista la glorieuse dfaite de Dettingen. Rentr
en France en 1743, il alla tenir garnison Arras : sa carrire
Toutes ces fatigantes campagnes aA'aient
achev de ruiner sa sant; mais son esprit s'y tait largi et
le spectacle de leurs
assoupli par le commerce des hommes,
agrandie et retrempe
par
intrigues et son me singulirement
militaire

tait termine.

les cruelles

preuAres qu'il
dera d'ailleurs un souvenir

avait

eues traArerser

et dont il gar: Celui qui ne risque

plein de regrets
au sein du repos est inquiet,
il
rien, qui rien ne manque...
cherche les lieux solitaires,...
la pense de ce qui se passe en
Moravie occupe ses j ours et, pendant la nuit, il rAre des combats et des batailles qu'on donne sans lui.
Rsistant

aux pressantes sollicitations


de son ami le marquis
de Mirabeau, le bizarre auteur de l'Ami des hommes, qui le conjurait de ne plus enfouir son talent et son gnie et d'embrasser
la carrire des lettres, Vauvenargues,
qui se croyait n pour
l'action et rvait la gloire politique
dfaut de la gloire militaire, sollicita un emploi dans la diplomatie;
mais, la Areille
de l'obtenir
de Voltaire,
il dut y renoncer :
par la protection
la petite vrole venait de ruiner
jamais sa sant, dj si
dlicate. Dfigur par les traces de la maladie, souffrant de la
poitrine,
presque priv de la vue, tout le corps perclus
et
2
puis , il surmonta les prjugs nobiliaires
de sa famille et
les siens propres qui interdisaient
probablement
un gentilhomme
de se faire
et aimant
auteur,
mieux,
aprs tout,
droger sa
qualit qu' son gnie , il vint Paris o l'appelait l'amiti de Voltaire : il
y publia, en 1746, et sans nom d'au1. Vauvenargues,

2. Ibid., p. 67.

par Michel

Palologue,

Hachette,

1890,,**!
p. 41

VAUVENARGUES

teur,

son Introduction

la connaissance

autres opuscules.
quelques
et les sincres loges qu'il

de l'esprit

humain,

avec

Seul Voltaire

de l'ouvrage
s'occupa
cette me si loquente et
prodigua
celle-ci l'amertume
de ce premier
chec.

adoucirent

si vraie

71

retir et Avivant en sage dans sa petite


Vauvenargues,
de l'htel
de Tours, dans la rue du Paon, ne
voyait que
et Voltaire,
amis, tels que Marmontel
qui le trouA'it
le plus infortun
des hommes
et le plus tranquille
;

chambre
quelques
toujours
persuad
, il don-

est la plus grande de nos erreurs


que le dsespoir
nait ses htes, tandis que son corps tombait
en dissolution
,
suivant
le mot de Marmontel,
le spectacle d'un jeune
stocien
et qui, sans doute, regrette
la Ae, mais bien
qui se sent mourir
moins pour
la Arie elle-mme
que pour la gloire
que la vie
aurait pu et, c'tait bien sa fre comction,
qu'elle aurait d lui
donner : Clazomne,
a fait l'exprience
de toutes les
dit-il,
misres

humaines.

et l'ont

seArr, dans

Quand
jeunesse....
la mort s'est offerte
destine
Faut-il

si cruelle,
demander

Les

maladies

l'ont

son

printemps,
la fortune
a paru
sa Arue;...
on

la

aura,

je

assig ds son enfance


de tous les plaisirs
de la
se lasser de le poursuiA're,...

si l'on
crois,

raison

cherche

ni printemps
ni
dans leur fleur? Toutefois
et Aroulu

changer
: la fortune

faibles

ne lui

de l'anne

schent

qu'on ne pense pas que Clazomne


des hommes
sa misre
pour la prosprit
courapeut se jouer de la sagesse des gens

geux,

mais

rage.

Vauvenargues
dont nous avons

vrage
devaient

il

d'une

de la peine en trouArer.
l'on Aroit des annes qui

pourquoi
o les fruits
automne,

n'ont

la raison

appartient
mourut
parl,

pas de faire flchir


en 1747, laissant,
des

notes

leur
avec

coul'ou-

qui ne
successifs.

nombreuses

tre publies
que plus tard et par fragments
du
nobles
en quelques
Voltaire
lui a fait,
paroles parties
: Tu n'es plus, douce
funbre
oraison
coeur, une touchante
au
de souffrances
Accabl
mes
reste
de
du
jours.
esprance
de la
vue,
chaque
dedans
et au dehors,
perdant
priv
ce n'tait
de toi-mme,
une partie
que par un excs de
jour
et que cette vertu ne te
malheureux
vertu que tu n'tais
point
l'ge de
avais-tu,
Par quel prodige
cotait
d'effort...
point
sans
la vraie loquence,
et
vraie
la
ans,
philosophie
vingt-cinq
bons livres? Comment
autre tude que le secours de quelques

72-

DAGUESSEAU,

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

avais-tu pris un essor si haut dans le sicle des petitesses ?Et comcette profonment la simplicit d'un enfant timide couvrait-elle
aA'ec amertume
deur et cette force de gnie? Je sentirai longtemps

le prix de ton amiti; peine en ai-je got les charmes*.


Si on essaie d'aller au fond de la pense de
Ses oeuvres.
en tte de ses
on trompe qu'il aurait pu inscrire,
Vam'enargues,
oeuvres, les mots mmes par lesquels La Bruyre avait commenc ses Caractres : Tout est dit . Seulement, tandis que
La Bruyre en concluait
qu'il ne lui restait plus qu' glaner
les Anciens et les
quelques penses oublies ou ddaignes par
habiles Modernes, ou, mieux encore, qu' renouveler,
par les
inventions du style, ce que tant d'autres avaient pens avant lui,
assignait au moraliste tard A'enu
Vauvenargues,
plus philosophe,
une tche plus difficile et plus haute : concilier
et, si possible,
et les maximes
contradicles vrits diffrentes
systmatiser
les esprits. C'est si bien
toires entre lesquelles se partageaient
l ce qu'il aurait voulu faire et le but leAr qu'il eut sans cesse
devant les yeux, que ses deux oeuArres les plus importantes,
l'Introduction

et les Rflexions
et Maximes,
ds le
trahissent,
dominante : Les maximes courantes,
dbut, cette proccupation
dit-il
ds les premires lignes
de l'Introduction,
n'tant pas
d'hommes diffl'ouvrage d'un seul homme, mais d'une infinit
rents qui emdsageaient les choses par dArers cts, peu de gens
ont l'esprit
assez profond pour concilier
tant de vrits;...
ils
sont trop faibles pour rapprocher
ces maximes
parses et pour
en former un systme raisonnable.
Et la premire
ide qu'il
exprime dans ses Rflexions et Maximes est une ide analogue :
le difficile,
c'est de concilier les choses qui ont t dites et de
les runir sous un point de vue . Montrer
que les contrarits
entre des maximes
remarque
galement vraies, mais
se ramnent des diffrences fondamentales
particulires,
entre
les esprits divers qui les ont penses et,
classer
par consquent,
les diffrentes familles
suivant la qualit essentielle
d'esprits
qui les distingue, tel est l'objet de son premier travail,
l'Introduction, o il parcourt, comme il dit, toutes les qualits de
l'esprit humain . Malheureusement
ici Vauvenargues,
comme
qu'on

1. Eloge des.
officiers

morts, dans la campagne

de Bohme.

VAUVENARGUES

73

d'ailleurs

dans tout ce qu'il a entrepris ou rv, n'a


pu se satisfaire lui-mme
et, soit qu'il ait t empch, comme il nous
continuelles
l'apprend
par des infirmits
, soit qu'un tel
ouvrage demandt plus de maturit d'esprit qu'on n'en a d'ornaire trente ans, il n'a
pos, il l'aA'oue dans son Discours prliminaire,
d'un si long travail. De fait,
que les fondements
l'Introduction
est moins un ouvrage achev qu'une intressante
bauche et nous avons l plutt la
promesse d'un talent qu'un
talent Arraiment form et sr de lui.
de l'auteur
L'inexprience
et
s'y trahit par l'abus des divisions et le vague des dfinitions
aussi par une manire de dire trop abstraite et, comme le lui
n'est
reproche Voltaire,
parfois un peu confuse. Vauvenargues
pas encore matre de sa pense ni de son style. Deux auteurs
manifestement

le proccupent, ce sont ses deux illustres prdcesseurs dans le genre qu'il a choisi : La Rochefoucauld, qu'il
s'essaie contredire,
et La Bruyre, dont il s'inspire parfois
comme dans ce dveloppement
heureusement.,
pittoresque :
Vous Aroyez l'me d'un pcheur qui se dtache en
quelque
sorte de son corps pour suivre un poisson sous les eaux et le
pousser au pige que sa main lui tend . D'autres passages
montrent qu'il sait dj dmler et peindre les caractres {Du
srieux, De la prsence d'esprit). Ce qu'il sait ds maintenant
aussi et ce qu'il dAreloppera plus tard aArec plus de pntration,
c'est la part du sentiment,
des passions, de l'me enfin dans
les jugements de l'esprit : n'crit-il
pas dj qu'il faut avoir
de l'me pour avoir du got ? Il est certain qu'il faut avoir de
l'me pour le goter lui-mme, car c'est son me tout entire
que nous
que nous allons lire dans ces oeuvres fragmentaires
en essayant de les rsumer.
Deux nobles
la vie
Son caractre.
passions remplirent
: la gloire et la vertu. C'est par la
trop courte de Vauvenargues
vertu, et il entendait surtout, par l, la grandeur d'me, qu'il
aurait voulu aller la gloire; et c'est encore grce la mle vertu
cette gloire si ardemqui tait en lui que, n'ayant pu conqurir
ment dsire, il se contenta de l'avoir mrite. Les feux de l'aurore ne sont pas si doux que les premiers regards de la gloire.
Il faut l'aimer parce qu'elle nous excite au travailetlaueriw.
et il le proclame hauteest donc ambitieux
Vauvenargues
devons faire connatre

74

DAGUESSEAU,

ROLLIN

ment;

il

vaniteux,

mais

n'est

sceau de la mdiocrit
celui

si amre
beau

malade

Vauvenargues
minentes,

la fortune

mdiocre.

que

lui,

il

sa

et seul

dans

avec

amertume

dans

que,

nous

au moins

chambre

petite

les

de fl-

dispense

d'une
qu'on ne peut jouir
avec une me basse et un petit gnie, on ne saume aArec une ford'une
ni
grande
gnie,
grand
de plus heureux
se comparant
Et ailleurs,

grande fortune
d'un
rait jouir
tune

le

que

de mme

Mais

ses idoles...

devant

n'tant

vanit

la

pas
ait t
faut-il
. Pourquoi
que la destine
avait dou d'une me si haute et d'un si

se disait

conditions
chir

Pauvre,

gnie?

d'htel,

qu'elle

ET VAUVENARGUES

sa

la fois

et voilait

exhalait

dans cette
plainte
de gnie puisent

: Pendant
que des hommes
pense gnrale
leur sant et leur jeunesse
languispour lever leur fortune,
une existence
et tranent
sent dans la pauvret
parmi les affronts
obscure,

des

d'annes

par

sans
gens
l'inArention

aucun

accents

peu
nouvelle

vert
ou d'une
papier
du teint
. Mais
fracheur

d'un

la
pour conserver
sont rares chez lui et, bien

recette

en

s'enrichissent

mrite

de se laisser

loin

de tels

abattre

par
Arenues en

et les dceptions
qui lui sont
qui l'assaillent
attriste
foule, il a peine crit la phrase
qu'on Arient
la tte et se console
de tout
qu'aussitt
aprs il relve
les maux

de lire

par le
ATertu est

Aralait mieux
: La
qu'il
que sa destine
mes que ce que l'on honore
du nom de
plus chre aux grandes
bonheur.
sans cder,
la rigueur
de ses destines,...
Sentir,
dans l'adArersit,
un esprit inflexible
la prospgarder,
quibraAre
sentiment

rit

des hommes

heureux
du

: voil,

rerie

non

mais

bonheur,

dfier

faibles,
un

des vnements

les fleurs
sort

plus

la

fortune

du plaisir,
noble,

que

dit

sans

s'crierait-il

sont

Csar

volontiers,

les hommes

et Richelieu.

Hardiesse,

plume;

il

aime

mots
tant

qui

viennent

la grandeur

le
qu'il

il

fait

il
prfrs,
De l'audace!

esprances
pas t parfois

des

les

dont

car .les

n'ont-elles

et les plus ridicules


succs extraordinaires?
voil

bizar-

et ses hros

hardies

d'me,

ambages,
lui aussi

l'inconstante

ne peut raA-ir aux hommes


qui sont ns
Ainsi sa vertu
lui- est faite avant tout

avec quelque
courage.
de courage,
et de fiert;
d'indpendance
le plus de cas sont les hommes
d'action
le

et mpriser
le vice
non l'enchantement

gnrosit,
souvent
plus
la loue mme

les

plus
la cause
grandeur
sous sa
chez

les

'-'"

'

VAUVENARGUES"

'
et
n'est
conqurants
qu'il
en faveur
de son courage.
c'est

plus,

moins

encore

de pardonner
en effet, qu'il

pas loign
Les gens,
les vicieux,

75

s'ils

rachtent

Catilina
mprise le
leurs vices

belles

telles que la libralit


ou la vailqualits,
sans caractre
et sans passions fortes ,
lance, que les hommes
ces pusillanimes
de se dcouvrir
et de tomqui, par crainte
par quelques

rasent

ber,
donner

timidement

au hasard

la

terre,

ne

font

rien,

n'osent

rien

pas plus de force pour le mal que


pour le bien : gens qu'on mesure d'un regard et qui fournissent
aussi peu la satire
. Il est beau d'enqu'au
pangyrique
, n'ayant

tendre

ce jeune stocien
donner d'une voix ferme des Conseils
un jeune homme qui avait peu prs son ge et lui souffler son
enthousiasme
le plus : Vivez, lui
pour les vertus qu'il estimait
dit-il

en substance,

cachez-Arous
la

d'ailleurs

mdiocrit

extrmes;
toute

non

et

mais

au

pour Arous, mais pour et chez les autres;


des esprits timides
dans
qui se plaisent
des rsolutions
besoin
sachez prendre

ne comptez
que sur Arous-mme
la ATertu tout : elle vaut
prfrez

alors

occurrence,

et, en
mieux

Si vous aArez quelque passion qui lve vos


que la gloire.
vous soit
sentiments
et Arous rende
qu'elle
plus gnreux,
chre. Mais surtout
osez, ayez de grands desseins. Vous chouemme

rez?

eh bien!

charmes

dans

qu'importe!
les grandes

le

malheur

extrmits?

mme
Et

pas ses
ces exhortations
n'a-t-il

un jeune
adresse avec une si ardente loquence
qu'il
mme dans l'ducation
il Aroudrait qu'on s'en inspirt
homme,
la timiet obir;...
des enfants qu'on instruit
trop craindre
la soumission.
dit des pres leur enseigne
Que ne
l'conomie,
!
hardis et indpendants
les rendre originaux,
songe-t-on
Au reste, s'il aime par-dessus
tout, tant de la mme famille,

viriles,

n'est nullement
les stoques et les vaillants,
pour
Vauvenargues
Sa vertu, au contraire,
cela un esprit dur ou une me hautaine.
aux faiblesses humaines
est aimable,
qu'il a connues,
indulgente
car c'est un orgueil
affranchi,
dont il est loin de se prtendre
misrable
de se croire sans A'ices . Aussi a-t-il la svrit en
dire que, s'il fallait
opter, il prfIl est, quant lui, ou plutt il veut
rerait
ni censeur, et ce qui dplairformateur
non
tre, vertueux,
pas
si antique
par tant de cts,
sait le plus cette me pourtant
horreur

; et il s'emporte
le vice la rigidit.

DAGUESSEAU,

76

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

Dans une
d'un Caton.
farouche
l'austrit
c'est qu'on lui prtt
il se peint au naturel
de Mirabeau,
lettre son ami, le marquis
et les
ressent
de haine qu'il
pour les orgueilleux
par l'espce
hardidit-il
n'est si corrompu,
Nul esprit
de
vertu
:
pdants
dur
de joie au mrite
ment,
que je ne le prfre avec beaucoup
des hommes,
caractres
les diffrents
et rigide . Puis, numrant
et aux
mme
aux violents
tous,
il leur trouve
des excuses
l'homme
tout d'une
et rigide,
pice,
de sa vertu,...
svres, enivr
je le fuis et je
plein de maximes
la plus aA'eugle et la
la plus partiale,
le dteste : c'est l'espce
plus odieuse que l'on trouAre sous le soleil .
en
de faire
connatre
Si nous nous efforons
Vauvenargues
sots : Mais

le citant

l'homme

dur

le plus souvent possible,


c'est parce que, et c'est encore
dclent leur coeur ;
l'a dit : les maximes
des hommes

lui qui
et si, dans Vamrenargues,
c'est
aArons considrs
tout d'abord,
bien

le coeur et le caractre

que nous
lui-mme

fait
qu'il
parce
du caractre
que du talent

c'est

et
plus de cas, chez les autres,
de l'me infiniment
au-dessus
des qualits
de
place les qualits
: Il sert peu d'aAroir de l'esprit
n'a point
l'esprit
lorsqu'on
d'me.
On nous Arante en Arain les lumires
d'une belle imani aimer,
ni har,
ni craindre
; je ne puis ni estimer,
gination
ceux qui n'ont que de l'esprit.
Il en faut cependant,
et du plus
pntrant,
pour tre un moraliste;
car, en dpit de sa fameuse
maxime

( les grandes penses Adennent du coeur ), qu'il ne faut,


au pied de la lettre,
pas plus que ne faisait
le
l'auteur,
prendre
si l'esprit
ne lui
plus grand coeur du monde,
ne
rien,
suggre
trouvera
la plus petite
pas, par lui-mme,
VauArenarpense.
gues ne l'ignorait
du got, il faut

pas, car aprs avoir annonc


que, pour avoir
aA^oir de l'me,
il se hte d'ajouter
: Il faut
avoir
aussi de la pntration
, et ce que l'esprit
ne pntre
qu'avec
peine ne Ara pas souvent
coeur .
jusqu'au
Son esprit lui (si l'on essaie de rsumer
d'un mot l'impression qui se dgage de ses
oeuArres) est essentiellement
srieux.
La frivolit
tant la nullit
et le pur nant;
l'exaspre,
car
qu'on ne dise
pas que c'est tre quelque
chose que d'tre frivole : c'est n'tre ni
ni pour la gloire,
pour la vertu,
ni pour la.
ni pour les plaisirs
raison,
. Trs jeune,
il abonde
passionns
en rflexions
et sages penses
judicieuses
d ordi-qui ne viennent

VAUVENARGUES

77

naire qu'avec la maturit de


l'ge; par l l'on s'explique l'ascendant qu'il exerait dj sur ses compagnons d'armes
qui l'appelaient avec un sincre respect le Pre , et sur Voltaire lui-mme
qui, avec son tact merveilleux
pour discerner tout de suite quel
ton il faut prendre avec chacun, lui crit des lettres
graves,
comme il ferait un correspondant plus g et plus
sage que lui,
Srieux et
i Son genre
d'esprit.
lev, tel est l'esprit de
: ne pouA'ant accomplir les grandes actions
Vauvenargues
qu'il
avait rves, il se rejette vers les grandes penses, dont il se
nourrit
et s'entretient
sans cesse dans sa solitude. Les plus
et font
grands sujets et les plus difficiles problmes l'attirent
travailler
sa pense soucieuse d'aller au fond des choses (sur
l'Economie de V Univers, sur la Justice, sur le Bien et le Mal moral,
Trait sur le Libre

arbitre, ce dernier Arraiment philosophique).


Mais ce qui l'intresse
et la
par-dessus tout, c'est l'homme
socit humaine : d'abord parce qu'il est n moraliste, ensuite
de son preparce qu'il a remarqu, ds le discours prliminaire
mier ouvrage, que tout se ramne en dfinitive la socit, la
morale n'tant que les deAroirs des hommes en socit et... tout
ce qu'il nous importe de connatre consistant dans les rapports
que nous avons avec les autres hommes, lesquels sont l'unique,
fin de nos actions et de notre vie. Et enfin, dernire et trs
: l'art de connatre les
raison pour Vauvenargues
importante
et Vauvenargues,
hommes, c'est aussi l'art de les gouverner;
cart de la scne politique o il aurait tant aim jouer un rle,
s'en revanchait,
pour ainsi dire, en se prouvant lui-mme, et
en montrant
aux autres, qu'il connaissait bien les hommes et
qu'il et t, par consquent, capable d'agir sur
conduire : voyez ses portraits, sans cesse repris,
et du fin politique, et cet aveu que, de toutes les
qu'il aime le mieux c'est la politique qui, par le

eux et de les
du diplomate
sciences, celle
commerce des

hommes, apprend le secret d'aller ses fins .


. Comme moraliste, on peut dire que, dans sa faon d'observer
et de peindre, avant tout il voit juste et il dit juste : la justesse
est sa qualit matresse et celle qu'il prise le plus chez les
: On ne
autres; il la prfre de beaucoup la vivacit d'esprit
demande pas une pendule d'aller vite, mais d'tre rgle .
Il se mfie, tout ingnieux d'ailleurs qu'il se montre lui-mme

78
dans

certaines

plus

souvent

peut-tre
qu'il
est la suivante
sans cesse et
et pourtant
ne jamais

il

ET VAUVENARGUES

ROLLIN

DAGUESSEAU,

ne sont le
brillantes,
des
qui
maximes,
penses
La meilleure
erreurs.
prem^e
que de captieuses
de son jugement
mesure
ait donne de la parfaite
revient
on l'a dj remarqu,
: le mot de grand,
crite ce noble esprit
presque chaque page qu'ait
de sa pense et de sa plume
est assez matre
pour

du reste aussi
dans l'emphase,
rprouve
qu'il
nerIl faut tre grand,
bien dans les actions que dans le style.
sans cesse, mais il faut, avec cela,
vertueux,
rpte-t-il
gique,
sous sa
souvent
il faut mme, le mot se trouve
rester simple;
donner

tre familier

savoir

plume,
fortes

et des

entre

actions

l'apologiste
il tablit
quand

hroques,

et Racine,

Corneille

chose

c'est,

un peu trop dlibrment


Corneille,
c'est
reproche

le premier
rang,
de simplicit
manquer

mme,

qu'il
de se guinder

de

S'il

s'en

et

. La
leArer ses personnages
pour
A'oil l'idal
avait vex de raliser
qu'il
par
et dont il s'inspira
du moins dans ses oeuA'res.

est cart

quelquefois,
d'autres
banales,

est,

qu'il
et ce

souvent

ques maximes
leur expression
dfinitiAre,
et de sa jeunesse
et del
Telle

! Racine

curieuse

assigne,

grandeur
simple,
des actions d'clat

des passions
un parallle

. Et lui,

il faut

nomie

de Vauvenargues.
sa place et de le situer

obscures
lui

noblesse
dans

semble-t-il,

car on rencontre

Si l'on
dans

tenir

chez lui

quelet qui n'ont pas trouv


en le jugeant,
compte,

de sa tentative.

ses traits
essaie
l'histoire

la physiode marquer

essentiels,
maintenant

on

littraire,

trouA'era

qu'il tient la fois du xvn et du xvmc sicle.


La pierre de touche pour classer les crivains
de son poque
tant ce qu'ils
de la religion,
la tideur
pensent
1,
religieuse
montre
assez que tout
pour ne pas dire plus, de Vauvenargues
en admirant

il et,
Bossuet,
comme
on dit,
avec

passionnment

march,
longtemps,
avoir t l'ami,
il ft

ATaisemblablement

s'il

avait

vcu

le

sicle,

et

deA'enu

le

plus

aprs
de
disciple

Voltaire.

Ce qui l'et, il est vrai,


des excs des Encyprserv
c'est le peu d'estime
o il tient la raison,
clopdistes,
sachant
bien que ce n'est pas elle, mais la
passion,
qui mne le mondes
Qui prime
chez les jeunes
chez les
gens, chez les femmes,
1. Voir,

par exemple,

OEuvres de Vauvenargues,

dition

Gilbert,

II, 146.

VAUVENARGUES
hommes

de tous

est-ce

l'esprit
Et ailleurs

teurs

les

ou le coeur?

nous

qui

gouverne

qu'il semble lancer par


mme,
qui, en ce moment

: Quand

je vois

nous-mmes?

ce trait

de la raison

clopdie
aussitt

tats?

79

avance

aux

prparent
de la raison,

l'homme

engou
. Il met enfin

adoral'Ency-

je parie
dans ses pen-

qu'il n'est pas raisonnable


ses et dans sa A'ie, et jusque dans ses
passions,
plus de srieux
les hommes
de son temps. Il
que n'en ont eu gnralement
gote peu le frivole
esprit de ce sicle et cette maladie qui
consiste, vouloir
badiner
de tout . Il est, dans le sicle de la
A'rai et ingnu
et quand ses amis le
galanterie,
&
pour l'amour
raillent
de cette passion qui le dvore et des belles ides
qu'il
a sur l'amour
d'avoir
vieilli
avant le temps,
, il les plaint
et d'avoir

hors

du sentiment,
ce que ni l'esprit,
ni la
science ne peuArent donner
'.
curiosit
de son
Mais, d'autre
part, la fois par l'insatiable
cherch,

et par ses sentiments


VauArehumains,
profondment
est bien de son temps;
et lui, qui aArait, on l'a Aru,
nargues
l'ambition
de concilier
il semble
les A'rits contraires,
que,
esprit

rien

ses gnreux
il ait runi
instincts,
qu'en s'abandonnant
en lui ces deux sicles si opposs, le xvit 0 sicle et le xvin 0, en
et de plus
de meilleur
leur prenant
chacun
ce qu'ils avaient
lev.
xvii 0

sicle,

sentimentales,
trme

de Voltaire,

bon

touchants

qui

des

d'esprit,
la vertu

l'humanit,

partaient

hommes,

comme

esprit,

alors

il en retentit

comme

faiblesse

un

homme
qu'un
a crit sur

plutt

.xvni,.VauArenargues
honneur
au sicle

des mots

avoir

Aprs

du
leurs

comme

on

ingnu.

au

on sera

au

qui sera le plus en


non pas des tirades
de toutes parts, mais

coeur.

Considrant,

malheurs,

l'ex-

toujours
moindres

toujours
grands que leurs vices, et leurs vertus,
il en conclut
leurs devoirs,
que
qu'il n'y a de juste
Et
de l'indulgence.
l'humanit
et le temprament
si mlancolique
d'une
piti
cette phrase,
empreinte
croirait
crite
de nos jours : La vue d'un animal
dans les bois parles
d'un cerf poursuivi
gmissement
enfin
et se fltrit,
la pleur d'une fleur qui tombe
1. Acesle ou l'amour

disait

plus

que
la loi de

qu'on

lise

qu'on

la

malade,

le

chasseurs,
toutes

les

80

DAGUESSEAU,

ROLLIN

ET VAUVENARGUES

le coeur et plonimages
*.
attendrissante
rverie
dans
une
gent l'esprit

moralistes.
Compar
nos
Sa place
grands
parmi
et
du grand sicle, La Rochefoucauld
ses deux prdcesseurs
et
n'a pas la finesse pntrante
La Bruyre,
Vauvenargues
et l'imale
ni
tout
du
concision
pittoresque
premier,
l'lgante
l'imidessin pourtant,
gination dans le style du second. Il a
des malheurs

des hommes

contristent

de jolis portraits,
celui-ci,
de La Bruyre,
par exemple,
la fois sa
dont nous citerons quelques traits, pour montrer
(tout autant
faon de peindre et combien la fausse singularit
choquait sa droite raison : Phocas est
que la fausse grandeur)
une singuun de ces hommes qui prennent pour de l'originalit
larit fausse et la porte de tout le monde. Si Arous lui parlez
tation

ne lui nommez pas Cicron, il Arous ferait l'loge


d'loquence,
: Il Adte de se rencontrer
avec qui que ce soit et
d'Abutaleb
que les
ddaigne de parler juste, pourvu qu'il parle autrement
autres; il se fait aussi une tude purile de n'tre point suivi
dans ses discours comme un homme qui ne pense et ne parle
et par saillies; ses discours, ses
que par soudaines inspirations
manires, son ton, son silence mme, tout Arous aArertitque ATOUS
n'avez rien dire qui ne soit us pour un homme qui pense et
antithqui sent comme lui . Il trace Arolontiers des portraits
en les opposant les uns aux autres ou
tiques, qu'il fait ressortir
encore des portraits qui sont les types gnraux de telle qualit
ou de tel dfaut : Erox ou le Fat, Varus ou la Libralit.
hsita longtemps se mesurer
Quant Pascal, Vauvenargues
avec lui : il se borne d'abord

l'expliquer
, puis il le dfend
contre Voltaire
qui ne comprend pas et a ses raisons pour ne
l'homme
de la terre qui saA^ait mettre la
pas comprendre
vrit dans son plus beau jour ; il l'admire,
malgr ce dernier,
et son raisonnement
pour sa profondeur
invinincroyable
cible et il exprime d'un mot juste son
trs difenthousiasme,
frent, pour Bossuet et Pascal en disant qu'il voudrait
crire
comme le premier et penser comme le second. Mais
peu peu
il s'enhardit et sous couleur de l'imiter
, il jette hardiment,
sa faon, des questions embarrassantes
pour les thologiens
1. De la compassion.

VAUVENARGUES

81

et se proccupe
moins de les rsoudre
que de les bien formuler.
Enfin
il fait un pas de
sans le nommer
plus et le combat,
d'abord,
partie : aux contradicpuis il le prend directement
tions sans nombre
o se complat
et se joue l'loquente
ironie
de Pascal,

il

de l'univers,
oppose l'harmonie
lois de la nature,
dont la premire
est l'action;
de confondre
l'action
avec cette
inquitude
. divertissement
la honte

qui

est la fois,

de l'homme,

et pure jouissance
A'ritablement
que

il

affirme

sans

action,

selon

atteste

par les
ensuite

refusant
sans

Pascal,

but

le

et

ce

besoin

et

qu'il n'y a pas ici-bas de noble


car notre
me ne se possde

s'exerce
tout entire
. Et pour
lorsqu'elle
s'exercer
l'me
ne manque
utilement,
pas de bons et solides
car les premiers
d'action,
principes
principes,
quoi qu'en ait
dit l'auteur
des Penses, sont l'A'idence
la
mme; ils portent
marque

de la certitude

la plus

invincible

. Mais si nous allions

des principes
et naturels
des principes,
premiers
et fortifis
car ce que nous
acquis par l'exprience
par l'habitude?
Pascal l'a dit aArec force, n'est souArent
prenons pour la nature,
coutume.
A quoi Vauvenargues
non
qu'une premire
rplique,
prendre

pour

sans finesse,
existait
Mais

me
notre
coutume,
que, avant qu'il et aucune
et aArait dj ses inclinations
sa nature.
qui fondaient
dont la profondeur
Pascal,
plus que contre
beaucoup

c'est contre
La Rochefoucauld
l'effrayer,
que VauveaArec acharnement
: c'est qu'il
nargues part en guerre et bataille
a rencontr,
dans l'auteur
des Maximes,
le plus redoutable
semble

ennemi

de sa foi

en la Arertu et de son

grandes

et belles

actions.

pour venger l'humanit


de La Rochefoucauld,
estituer

a fait
VauArenargues
de ses dtracteurs,
du plus ingnieux

et, comme

il

l'a dit

les instincts

irrflchis,

. Le

et les vices

HISTOIRE

pour

lui

que La
il met trs habilement

f amour-propre,
naturelles
les impulsions

suggre

de Vauvenargues,

mrite

bien vu et mme

dmontrer.

lui-mme,

et des

des rflexions

et au-dessus

Rochefoucauld

humaine,

pour les
de nobles efforts

ses Arertus .

En face

de l'me

enthousiasme

c'est,

puisqu'il
approfondi,
d'avoir
de l'homme,
quand

de s'tre
Par
DE LA

vertu

exemple,
LANGUE.

VI.

et

d'avoir

il compare

habilets

et laAdgueur
aprs avoir trs

est moraliste,
mme

cru

peut-tre
spirituellement

les dfauts
la
russi
entre
n

bont

la
eux

ROLLIN

DAGUESSEAU,

82

ET VAUVENARGUES

alors
pourquoi,
le corps, l'esprit
ses talents, le coeur n'auet
a
ses
le
l'esprit
grces
corps
que
autre chose
lui-mme
en

et
sentant
des
vices?
rait, lui, que
ce cri parti du coeur
s'crie
il
les
calculs
de
(et
l'gosme,
que
est presque dj une preuve) : Nous sommes capables d'amiti,
0 mes amis! qu'est-ce donc que la
de compassion, d'humanit.
ne jugerait-on
d'ailleurs
pas celle-ci comme
vertu? Pourquoi
tant d'autres choses, par ses effets? Parce que je me plais dans
moins profitable, moins pren
est-elle
de
ma
vertu,
l'usage
du vice, qui est la
ou moins diffrente
cieuse tout l'univers
et l'me

et il se demande

du genre humain ?
Mais il suit La Rochefoucauld

ruine

dans son dernier


jusque
: non content d'avoir montr
retranchement
que c'est par le
coeur, par ses instincts, qu'on se relve des petitesses de l'amour
lui-mme
et
s'immolant
propre , il fait voir l'amour-propre
.disparaissant
Rochefoucauld

enfin

dans le dA-ouement

un objet

aim.

La

en effet, qu'on s'approprie


mme ce qu'on aime, qu'on n'y cherche que son plaisir et sa
qu'on se met soi-mme aArant tout, jusquepropre satisfaction,
l qu'il nie que celui qui donne sa vie pour un autre le prfre
icia pass le but; car, dit trs finement
soi. La Rochefoucauld
si l'objet de notre amour nous est plus cher
Vauvenargues,
a beau

prtendre,

que l'tre sans l'objet de notre amour, il parat que


c'est notre amour qui est notre passion dominante
et non notre
individu
propre, puisque tout nous chappe avec la Arie, le bien
que nous nous tions appropri par notre amour, comme notre
sans l'tre

tre vritable.

Ils rpondent que la passion nous fait confondre


dans ce sacrifice notre A'ie et celle de l'objet
aim; que nous
croyons n'abandonner
qu'une partie de nous-mmes pour conserver l'autre : au moins ils ne peuvent nier que celle que nous
conservons
nous parat plus considrable
que celle que nous
abandonnons.

Or, ds que nous nous regardons


comme
la
moindre partie dans le tout, c'est une prfrence
manifeste
de
si pnl'objet aim. En lisant cette page d'une psychologie
crivait en note : fin, juste et profond . Sans
trante, Voltaire
trancher ici le dbat entre ces deux moralistes
d'humeur
et de
Ade si diffrentes,
grand seigneur

on ne peut s'empcher de
remarquer
qui a sans doute, lui aussi, ses infirmits

que le
et qui

BIRLIOGRAPHIE

83

a eu ses dceptions, mais qui vit riche, honor de


tous, gt et
choy par de dlicates amitis, est prcisment
celui qui prend
rabaisser
et mme, par son outrance, calomnier
plaisir
tandis que c'est le philosophe pauvre, obscur et
l'humanit;
mourant,
qui croit quand mme, et de quelle ardente foi!
l'hrosme et la vertu. Cette vertu, il l'a glorifie
par toutes
les belles pages qu'il a crites sur elle et plus encore
par son
vaillant
: en sorte que, si La Rochefoucauld
optimisme
peut
tre rfut, c'est un peu par les vives critiques, mais c'est, bien
plus srement encore, par la A'ie mme et par l'hrosme souriant de VauArenargues.

BIBLIOGRAPHIE
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I>S'iiesseau.
d'Aguesseau
commence
en 1759 par son fils an, termine en 1789.
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la connaissance de l'esprit humain,
Vauvenargues.
suivie de : Rflexions sur divers sujets, Conseils un jeune homme, Rflexions
nom d'auteur). OEuvres
1746
sur
etc.,
Paris,
(sans
critiques
quelques potes,
2 vol. in-12, 1797; dition
dition
Paris,
de Vauvenargues,
Fortia,
3 vol. in-8, et l'dition dfiniSuard, 1806, 2 vol. in-8; dition Brire, 1821,
tive d Gilbert, Paris, 1857, 2 vol. in-8.
dans
Notices de Suard,
Gilbert,
OUVRAGESRELATIFS A VAUVENARGUES.
XIV. VilIII
et
du

Causeries
Lundi,
leurs ditions.
Sainte-Beuve,
Vinet,
Litsicle.
au
XVIII*
la
Littrature
de
Tableau
franaise
lemain,
Les Moralistes
sicle. Prvost-Paradol,
trature franaise au XVIII"
1890, in-12.
Vauvenargues,
franais. M. Palologue,

III

CHAPITRE

VOLTAIRE

/.

la

de

jeunesse

Voltaire

(1694-1-726).
L'oeuArre de Voltaire

est troitement

mle

l'histoire

de sa

vie ; tous ses crits sont des actes, qu'il faut d'abord replacer
Le cadre biogradans les circonstances
qui les ont produits.
tudier dans
phique est donc celui qui convient le mieux pour
son ensemble une telle oeuvrre, si Araste et si Ararie. On trouvera dans la suite de ce volume

d'autres

de Voltaire -.
crits particuliers
ducation
de Voltaire.
Origine,

recherches

sur divers

Franois-Marie

le nom de Voltaire, naquit


AROUET, qui s'est forg lui-mme
Paris, le 20 ou le 21 noArembre 1694, sur
vraisemblablement
3. Ni le lieu ni le jour de sa
la paroisse de Saint-Andr-des-Arts
naissance ne sont bien certains. Condorcet 4 le dit n Chtenay,
authenprs de Sceaux; mais il n'en subsiste aucun tmoignage
tique b. Voltaire

lui-mme,

quand

il parle

de la date et du lieu

1. Par M. L: Crousl, professeur


la Facult des lettres de l'Universit
de Paris.
2. Sur les relations
de Aroltaire avec l'Encyclopdie,
voir chap. vu. Sur Voltaire romancier,
voir chap. ix. Sur Voltaire
voir chap. x. Sur Volhistorien,
taire auteur dramatique,
voir chap. xi. Sur Voltaire
pote, voir chap. xu.
3. Voir G. Desnoiresterres,
la Jeunesse de Voltaire
acad. Didier,
(Paris, Libr.
2" dit., 1871).
4. Vie de Voltaire.
5. Nous nous en sommes assur en vrifiant
- Chtenav
le registre
de l'tat
civil pour l'anne 1694.

SA JEUNESSE

prcis de sa naissance, varie souvent,


souci, plutt que celui de l'exactitude.

88

et parat

avoir

tout autre

Son pre, Franois Arouet, issu d'une famille honorable du


Poitou, devint notaire au Chtelet en 1615. Sa mre, Marguerite d'Aumard,
descendue aussi d'une famille noble du Poitou,
fut

une femme
des plus agrables,
assez courtise (sinon
1
trop) par des gens de lettres, entre lesquels il faut nommer en
premire ligne l'abb de Chteauneuf,
qui fut le parrain de
Arouet.

Cette femme, de moeurs peut-tre


un peu
de la grce et des moyens
lgres, eut assurment de l'esprit,
de plaire. C'est d'elle apparemment
que son fils hrita les dons
qui l'ont rendu le plus sduisant des hommes et des crivains;

Franois

mais elle ne lui

apprit

pas plus

rgler

ses dsirs qu' res

pecter autrui.
Son parrain, l'abb de Chteauneuf, ne ngligea pas de faire
son ducation sa manire. C'tait une sorte de pote libertin,
fort rpandu dans les socits picuriennes.
Il prsenta son
filleul, ds l'ge de treize ans, la fameuse Ninon de Lenclos,
dont cet abb fut le dernier adorateur 2. La belle tait ge
ans lorsque cet enfant lui fut prd'environ
quatre-Aringt-cinq
tait une espce de petit
crit Voltaire,
et o
o l'on parlait plus naturellement,
il y avait un peu plus de philosophie
que dans l'autre. Les
son cole les jeunes gens
mres envoyaient
soigneusement
qui voulaient entrer avec agrment dans le monde. Elle se plaiOn lui donna le nom de la moderne Lonsait les former...
sent. Sa maison,
htel de Rambouillet,

autait vritable,
Sa philosophie
ferme, invariable,
Elle mrita les
dessus des prjugs et des vaines recherches...
mit au bas de son portrait :
quatre vers que Saint-Evremond
tium...

et sage nature
L'indulgente
A form l'me de Ninon
De la volupt d'picure
Et de la vertu de Caton.

C'est donc l'cole de Ninon que Voltaire adolescent se forma


et la vertu. Nous ne serons pas surpris, si
la philosophie
1. Desnoiresterres,
p. 11.
.2. Voir Voltaire, Sur M"' de Lenclos. mi.

VOLTAIRE

86

nous ne trouvons

pas, dansla

suite,

sa philosophie

trs austre

trs rigide.
A dix ans, son pre le fit entrer au collge Louis-le-Grand,
saul'ducation,
renomms
si
les
pour
Jsuites,
comptant que
son caractre en mme temps que dveraient bien rformer
clataient
extraordinaires
dj
qui
les
facults
d'esprit
lopper
avait
dans cet enfant. Il gagna ses matres par tout ce qu'il y
par ses
en lui de gracieux et de sduisant, et les merveilla
talents prcoces. On a fait une lgende sur ses annes de colle sens gnral. La vivacit
retenir
n'en
de
:
il
est
bon
que
lge
scandalisrent
de ses rparties et la hardiesse de ses propos
s'en murent
pas
parfois les bons pres, qui ne
probablement
outre mesure, mais qui purent bien conjecturer
qu'il ne serait
En reAranche, il profita
jamais une des colonnes de leur ordre.
de l'habilet
qu'il leur attribue pour l'enseignesingulirement
ni sa vertu

classiques ; et ses essais dans la posie franaise devancrent


l'ge. Il a, sans aucun doute, aim sincrede
le P. Pore, son professeur
ment ses matres, notamment

dont il fait un trs bel loge; le P. Tournemine,


rhtorique,
ment des lettres

et de
plus tard diffrentes questions de thologie
le P. Brumoy,
qu'il
philosophie,
puis sa tragdie de Mrope;
considra d'abord comme un oracle sur le thtre antique.; le
qui il soumit

P. Thouli

qu'il cultiva
(plus tard l'abb d'Olivet),
tant que membre de l'Acadmie
franaise,
quoiqu'il
chefs du parti oppos au parti philosophique.

en
toujours
ft un des

Il a crit,

en 1746, au P. de La Tour, une trs belle lettre


la louange de la Compagnie
de Jsus, o il rend un plein
hommage aux vertus ainsi- qu'au savoir de ses anciens professeurs. Condorcet lui reproche cette lettre comme un acte de
peine excus par l'intrt
d'une candidature
acadmieux croire que c'est le coeur seul qui
mique. On aimerait
parle dans ce tmoignage rendu une compagnie
que Voltaire
n'a pas toujours traite si favorablement;
mais Voltaire,
dans
faiblesse,

tout

l bien

et le mal qu'il dit des gens, coute surtout


son
intrt ou, sa passion du moment.
Quant aux services que les
Jsuites ont rendus son talent, il faut
Ils lui ont
distinguer.
sans doute inspir le got de la littrature
mais peutclassique;
tre sont-ils responsables
d'une certaine
rhtorique
un'peu

SA JEUNESSE

87

banale dont il ne s'est jamais dpris dans la haute


posie. Ce sont
eux sans doute qui lui ont fait aimer une sorte
d'lgance et de
mais qui seiit toujours
gentillesse scolaire, facile transmettre,
son collge. Ses meilleurs crits sont ceux o l'on ne trouve
aucune trace de leur

: ce qui a vieilli chez lui est ce


une prtendue noblesse de style qui

ducation

qu'il leur doit, c'est--dire


dnature trop souvent la pense en lui
une lcommuniquant
gance superficielle, ce qu'on a, en un mot, appel le style jsuite,
qui parat assez joli, tant qu'on ne le compare pas au style
simple et naturel. Ce que Voltaire a de neuf et d'intressant, il
ne le tient que de son gnie ; ce qu'il a de surann est l'enve-

loppe dont ses matres ont affubl ce gnie si original.


Le jeune Arouet acquit au collge Louis-le-Grand
des amitis
prcieuses, dont il a su tirer le plus grand profit. Parmi les
gens de grande famille
qui furent levs l en mme
temps que lui, on remarque d'abord les deux fils du chancelier
Marc-Ren d'Argenson,
tous deux secrtaires
qui devinrent

jeunes

d'Etat, l'un des affaires trangres, ce fut le marquis; l'autre de


la guerre, ce fut le comte d'Argenson. Ce n'est pas au collge
qu'il lia connaissance aArec le futur marchal duc de Richelieu,
quoique Condorcet dise qu'ils furent amis ds l'enfance. Mais de
bons rapports unissaient la famille Arouet aArec la maison de
Richelieu, puisque le duc, pre du marchal, tint sur les fonts
baptismaux le frre an du pote. Ce fut une trange amiti
du xArni sicle,
que celle de ces deux illustres reprsentants
en soi le gnie, et l'autre la corruption. Ns
deux annes de distance, et paraissant peine ns viables, ils
ont pouss leur vie, l'un jusqu' l'ge de quatre-vingt-quatre
dont l'un

rsume

de quatre-A'ingt-douze ; et ils ont rempli presque


ans, l'autre,
tout le sicle du bruit qu'ils y ont fait, l'un par ses crits, l'autre
un tranger, le
l'on
fut
ses
actions.
Richelieu
(si
excepte
par
marchal de Saxe) presque le seul homme de guerre qui ait
de
sous le rgne lamentable
honor les armes franaises
Louis XV; il parut un hros dans cet ge de mollesse, tout en
donnant l'exemple de toutes les licences possibles : revtu de
toutes les dignits, marchal de France, gouverneur et presque
de Guyenne, membre de l'Acade
la
province
grande
satrape
de la chambre, favori du
dmie franaise, premier gentilhomme

VOLTAIRE

88

ses plaisirs ; il fut en


de
reconnu
sorte
ministre
en
roi,
quelque
est possible de rgenter,
ce
tout
de
qu'il
gouverner
position
lui fit une cour assidue
mme le thtre et les lettres. Voltaire
mais aussi
demander,
avait
les
services
toujours
qu'il
pour
Dans ce persorte d'idoltrie.
une
et
affection
une
vritable
par
sans pudeur, mais plein
sonnage sans scrupules, sans moeurs,
de feu, d'nergie, d'audace, et mme de talents, il vit l'idal de
un
vie : un autre Alcibiade,
sa
toute
a
rv
qu'il
perfection
homme capable d'associer les plaisirs avec la gloire, la licence
des
effronte avec les grands exploits, le mpris pour l'opinion
Richelieu
hommes avec l'aptitude les blouir et les dominer.
pour ce grand seigneur?
que fut Voltaire
rien de plus qu'un adorateur
Probablement
d'lite, un protg
amusant. Mais tout prendre, deArant la postrit, c'est Richeson hros. Mais

fut

lieu qui demeure l'oblig et, s'il est permis de le dire, la crature de Voltaire, pour le soin que celui-cLa pris de sa renomme.
Dans la maison du notaire Arouet frquentaient
galement
des gens de lettres et des personnages d'une plus haute condiles premiers, il faut citer des potes Arous pour la
les La Fare,
plupart au genre badin ou picurien, les Chaulieu,
les Courtin. Nous y ajouterons,
quoique moins aArant dans la
tion.

Parmi

un pote d'un autre genre, Jean-Baptiste


familiarit,
Rousseau,
dont le pre, dit orgueilleusement
du
Voltaire 1, tait cordonnier
sien : c'est un genre de renseignements
qu'il n'omet
jamais,
pour relever sa propre naissance. Parmi les seconds, nous mentionnerons

M. de Caumartin,
autrefois intendant
des finances,
homme fort instruit des faits et moeurs du rgne de Louis XIV ;
l'abb Servien,
fils de l'illustre
des traits
de
ngociateur
Westphalie ; le chevalier de Sully, neveu de Senden : en somme
une petite socit fort choisie d'hommes d'esprit et
d'picuriens.
Le centre des potes et des gens du monde de cette secte tait
l'htel du Temple, o le grand prieur de Malte, M. de
Vendme,
tenait une cour de libertins, prside en son absence
par l'abb
de Chaulieu.
Le jeune Arouet fut introduit
socit brillante
et licencieuse,
1. Vie de M' J.-P. Rousseau, 1738.

de trs bonne heure dans cette


sans doute par son parrain.

SA JEUNESSE

C'tait

89

vers

1706. Son pre, crit-il *, le crut perdu


parce
et qu'il faisait des A'ers. Le
qu'il voyait bonne compagnie
se considrer un peu comme un
jeune homme s'accoutumait
homme de qualit, parce qu'il ne cherchait son
plaisir qu'avec
des gens titrs. Au milieu de ces dissipations, il
prenait de plus
en plus le got de la posie. Son pre voulait lui faire tudier
le droit. Mais il fut, dit-il, si choqu de la manire dont on
enseignait la jurisprudence
seul le tourna entirement

dans les coles de droit,


du ct des belles-lettres

que cela
.

En

1712, l'Acadmie
franaise proposa, pour sujet de concours potique, l'achvement du choeur de Notre-Dame de Paris.
Le jeune Arouet se hta de composer une Ode. Le
prix fut
donn l'abb Du Jarry,
taire en a gard quelque

par l'influence de La Motte, qui Volrancune. Sa dconvenue lui inspira sa


suivie d'une Ode sur les malheurs
premire satire (le Bourbier),
du temps (1713). Cette fois le philosophe naissant avait imit
en
presque mot pour mot l'ode VI du livre III d'Horace,
dclamant contre les moeurs de son temps, qu'il trouvait, au
fond de son coeur, d'autant
meilleures
qu'elles taient plus
relches.
Voltaire avait alors dix-neuf ans.
Voltaire
en Hollande.
de ses essais potiques, voulut, en le
Il le fit attacher, en
dpaysant, l'occuper
plus srieusement.
qualit de page, au marquis de Chteauneuf, envoy auprs
des tats-Gnraux.
Nous le voyons donc arriver la Haye en
Son pre,

peu charm

dans
septembre 1713. C'tait un lieu souhait pour s'instruire
la diplomatie.
Car la Hollande tait, cette poque, le centre
relatives la paix europenne. Le
de toutes les ngociations
s'intressa
beaucoup plus la
probablement
jeune homme
et l'inguerre d'crits, qui s'y faisait aussi contre Louis XIV
fluence franaise. C'tait, au fond, une grande rvolution relid'articles de jourgieuse et morale qui se prparait sous forme
naux et de brochures. Tout ce qui tenait la monarchie et la
tait l'objet d'une critique
France, et surtout le catholicisme,
savante et implacable. Le souvenir de Pierre Bayle tait encore
histout rcent : il tait mort en 1709. Son grand Dictionnaire
1. Commentaire

historique

sur les OEuvres

de l'auteur

de la Henriade,

1776.

VOLTAIRE

90

et critique

tout

renfermait

un arsenal

d'objections.

rur

torique
qui ne.
dites et malignes, o l'on pouvait puiser un scepticisme
Bayle fit.
laissait pas subsister beaucoup des opinions
tablies^
sur le
une
ds
ce
impression
profonde
temps-l
apparemment
et lui a
sans rserve,
vant
l'a
depuis
jeune philosophe,
qui
et son ruses arguments
sa
mthode,
frquemment
emprunt
sans
dition; de telle sorte qu'on peut se demander si Voltaire,
le plus redouBayle, serait devenu ce qu'il a t, l'antagoniste
table qu'aient jamais rencontr les croyances religieuses.
Mais Franois
l'ge de dix-neuf ans, avait encore
Arouet,
pr-r
morale
grande rvolution
d'une jeune fille,
amoureux
parer. Il tomba tout simplement
Olympe Dunoyer, dite Pimpette, dont la mre tenait la Haye
une agence de nouvelles.
Il y eut l un petit roman d'amour,
et complications
avec traArestissements,
projets d'enlvement,
en tte autre

chose

qu'une

de diverses

sortes.

Mais

l'ambassadeur

renvoya

M. Arouet

son

page;
se consola

le pre parla de lettre de cachet; Pimpette


vite, et accepta pour galant un autre homme de lettres franais.
Arouet
trs aisment,
et deArint clerc de
Franois
pardonna
Ce qu'il y a de plus intressant dans cette aventure,
procureur.
est que nous lui devons la seule correspondance
d'amour
que
nous

crivain.
Il en aArait dj fini
ayons de ce merveilleux
avec la passion sincre; et peu d'annes aprs, au milieu de ses
lettres de galanterie,
nous lisons qu'il ne se croit pas fait pour
ridicule une femme qui l'aimerait
.
l'amour, et qu'il trouverait
Il ne voudra

plus jamais que du plaisir sans gne, et des commerces agrables sans aucun attachement
nuire
qui pourrait
son traA'ail, sa bonne humeur et sa libert.
Il lui restera
toujours

le don de la sduction

et l'art

de dconcerter

la Arertu,

quand, par hasard, il peut la rencontrer.


Au retour de son escapade, Franois
Arouet
se vit oblig
d'entrer comme clerc chez matre Alain,
au Chtelet.
procureur
L, il apprit au moins assez de chicane pour se rendre, dans la
suite, fort redoutable quiconque eut le malheur de se trouver
en procs avec lui;,ce
qui adA'int plus d'un qui n'y pensait
gure. D'autre part, il tenait apparemment
de son pre une rare
aptitude tout ce qu'on appelle des affaires; et peut-tre
jamais
un autre pote ne se trouva aussi
capable des calculs et combi-

SA JEUNESSE

liaisons

91

ncessaires

l'acquisition
et la conservation
d'une
grosse fortune. Il n'tait pas le pote dont parle Horace : Versus
amal, hoc studet unum.
Cependant, au milieu des critures d'une tude de procureur,
sa premire tragdie (OEdipe) tait acheA'e, au moins dans sa
premire forme; les comdiens refusrent de la jouer, parce que
la pice ne contenait pas d'intrigue
d'amour.
11 lana la satire du Bourbier, qui lui fit
beaucoup d'ennemis
parmi les gens de lettres, entre autres La Motte, qui s'y trouvait
nomm, et Jean-Baptiste Rousseau, qui put s'y croire indiqu. 11
fit paratre encore un conte licencieux, YAnti-Gilon,
adress
M"e Le Couvreur (1714). D'autres peccadilles contribuaient
lui
assurer une mauvaise

en attendant qu'il en pt conrputation,


qurir une bonne. Son pre ne savait encore que faire de ce
et incommode,
garon charmant
lorsque M. de Caumartin
demanda l'emmener
Saint-Ange,
o il possdait un fort
beau

On a tout lieu de
domaine, non loin' de Fontainebleau.
croire que c'est ce vieillard instruit et aimable qui lui suggra
l'ide du Sicle de Louis XIV (pour lequel il le munit de renet aussi la pense de choisir, pour
seignements originaux),
sujet d'un pome pique, la Adctoire de Henri IV sur la Ligue.
Le
OEdipe. La Henriade.
rgne de Louis XIV venait de
prendre fin (1er septembre 1715). Le gouA'ernement du Rgent,
tout favorable

la licence des moeurs comme au relchement

de

l'autorit, profita sans retard au grand prieur de Vendme, qui


revint de l'exil pour prsider la socit du Temple. On put ds
lors afficher la dbauch avec honneur. C'est l'expression mme
du jeune Arouet : J'eus l'honneur,
crit-il, de prendre part
ces orgies ; c'est--dire qu'il eut la joie de vivre familirement
avec des grands seigneurs libertins et gens de got, par consNon moins
quent les meilleurs juges, son sens, de la posie.
o
utiles, l'entendre, furent les avis de l'aropage de Sceaux,
'
de
lettres
de
et les gens
prsidait la duchesse du Maine. Celle-ci
sa cour, le cardinal de Polignac, M. de Malezieu, avaient blm
en revanche,
l'emploi de l'amour dans le sujet d'OEdipe; mais,
la Scne de Sophocle . Car Voltaire tait
ils approuvaient
exactement une partie essenavait
convaincu
reproduit
qu'il
tielle de la tragdie athnienne. Fort de la dcision de ce tri-

VOLTAIRE

92

les comtel
malgr
quel,
OEdipe,
risqua
suprme,
diens, qui voulaient tout prix des rles d'amoureux.
1718, avec un
La pice fut enfin reprsente le 18 novembre
succs clatant. En un moment, le jeune Arouet devint illustre.
de
La Motte lui-mme le salua comme le successeur et l'mule
bunal

il

Le pote n'tait g que de vingt-quatre


dbut fut travers
ce brillant
ans. Malheureusement
par une
mchante affaire, due la mauvaise
que l'auteur
rputation
Corneille

et de Racine.

s'tait dj faite.
d'Orlans
Les moeurs du Rgent Philippe
satire n'pargna pas un prince qui semblait

sont

connues.

La

la dfier et ne dai-

Deux pices aussi injurieuses


que licengnait pas la rprimer.
cieuses coururent sur le Rgent et sa fille la duchesse de Berry.
Elles furent au hasard attribues
au jeune Arouet, qui ne les a
un ordre d'exil. Il fut
avoues; et elles lui attirrent
jamais
o son pre
relgu Tulle, puis, par grce, Sully-sur-Loire,
avait des parents qui devaient, selon l'ordre du Rgent, coret rprimer sa ATvacit . Il prfra l'hosriger son imprudence
du duc de Sully, qui l'accueillit
dans son magnifique
pitalit
domaine, o il aurait trouv dlicieux de rester, s'il lui et t
permis d'en sortir .
pour lui, jouer de malheur que de se faire
du Rgent, qui tait tout fait le prince selon son
son humanit,
par la licence de ses moeurs et par
dulit affiche. Il se hta de regagner
la faveur
en lui adressant une ptre pleine de
o
louanges,
C'tait,

mal Arenir
coeur, par
son incrdu prince,
il le com-

son aeul Henri IV. Le Rgent se fit


magnifiquement
prsenter le pote. Mais Voltaire, que sa funeste espiglerie
rendait toujours
suspect, ne tarda pas tre accus d'une autre
pice dont il tait galement innocent.
C'tait une satire connue
parait

sous ce titre : les J'ai vu, satire


gnrale
termine par ce vers :

du rgne de Louis

J'ai vu ces maux et je n'ai


pas vingt

L'auteur

fut connu

XIV,

ans.

Le Brun,
plus tard ; c'tait un certain
lequel en fit l'aveu. Mais Arouet se vit un matin enlev chez lui,
et conduit la Bastille
(16 mai 1717). Cette captivit immrite
lui inspira une des
plus jolies satires qu'il ait crites,- la Bas-

SA JEUNESSE

tille : on croirait
cent
Il

du fait

lire

dont

il

eut

l'imprudence,
d'avoir
crit quelque

un des meilleurs
tait

accus,

dans

93

morceaux

il ne l'tait

de Marot.
sur

pas

Inno-

d'autres.

un accs de folle

colre, de se vanter
chose contre
le Rgent et sa fille, et il fit
cette sottise en prsence
d'un espion '. Aussi fut-il trait svrement la Bastille,
o il y avait des rgimes fort
Il proingaux.
fita de sa captivit
de onze mois pour crire une
partie de son
Enfin sa prison fut convertie
pome de la Ligue ou la Henriade.
en exil : il dut se confiner
dans la proprit
de son pre Chtenay;
C'est

on lui

puis
ainsi

qu'il

et jouir
d'OEdipe,
Mais il trouvait

de Avenir de temps en temps Paris.


permit
assister
la premire
put
reprsentation
de sa gloire.
qu'il

avait

t assez malheureux

sous le nom

de son

pre : il
mauvais sort..En

ce nom,
comme
un
changea
pour
conjurer
retournant
les lettres
(AROAHTL (e) J. (eune), il
en fit VOLTAIRE, qui sonnait
mieux.
L'anne
teur

smvante,

du pamphlet

Voltaire,

un moment

de La Grange-Chancel
se retira
par prudence

d'tre l'ausouponn
contre le duc d'Orlans,

les Philippiques,
Sully-sur-Loire.
Puis
nous le Aboyons, pendant
mois, Aroyager de chteau en
quelques
sa Henriade
et une nouArelle
travaillant
chteau, toujours
d'Artmire,
tragdie
qui fut joue le 15 fATier 1720. Le mme
et peut-tre
aussi de sa
du public,
jour le pote, mal content
il n'en garda que des fragments,
du thtre;
pice, la retira
qu'il a introduits
plus tard dans Mariamne.
de Richelieu,
Il alla jouir,
au clbre chteau
des libertins,
modle
de l'amiti
de ceseigneur,
de son grand-oncle
fort
au-dessus
pas d'lever
plus aimable que lui 2. Nous
de ce genre,
fois prononcer
des jugements
les hommes
une loi de n'apprcier
qu'avec
comme

galante.
jeune

tant

Il

est

duc.n'tait

le disciple
toujours
connu
encore
que

en Touraine,
qu'il ne craint
le cardinal,

le verrons
comme

plus d'une
s'il se faisait

d'une femme
l'esprit
Le
de Lenclos.
de Ninon
par

ses bonnes

fortunes

au Rgent, et par un
offenses
des
rptes
invraisemblables,
par
Mais
de Gellamare.
dans la conspiration
trahison
de
projet
sa personne
Voltaire,
amiti
son
dlicieuse
part
que
quelque
la Jeunesse de Voltaire,
1. Desnoiresterres,
1756.
2. pitre" M. le duc de Richelieu,

p. 127-129.

VOLTAIRE

94

et son chteau princier

pas longtemps le jeune pote,


sa grande oeuvre de la Henriade
ses htes les parties dj crites, ou

ne retinrent

appliqu
passionnment
(1720). Il communiquait
de got
les faisait lire dans toutes les socits qui se piquaient
avec
de son pome grandissait
La
la
rputation
posie.
pour
et dj l'on rptait ce qui avait t dit de
l'oeuvre elle-mme,
Ynide naissante :
Nescio quid majus nascitur

Iliade.

En ce temps mourut Chaulieu (27 juin 1720), dj remplac


avec avantage dans la posie badine par le jeune Voltaire,
qui
ce genre de mrite,
trs
sans en tre embarrass,
sut unir,
got des petits matres et des femmes lgres, aArec les ambirformer
humain
philosophe
qui prtendait
l'esprit
la philosophie
et la Arie de plaisir
D'ailleurs,
par la philosophie.
taient-elles pour lui deux choses spares? Son premier matre
dans ce genre de sagesse qu'il a profess toute sa Aae, fut, aprs
Cet
(Henri
Bayle, le fameux lord Bolingbroke
Saint-John).
tions

d'un

homme

aA-aient
d'tat, que les crises politiques
d'Angleterre
se plaisait
port trs jeune au pouvoir,
puis rduit l'exil,
passer le temps de ses disgrces en France, o il finit par s'arranger une rsidence favorite en Anjou, au chteau del Source.
On a lieu de croire que Voltaire
y fut prsent par la famille
de la fameuse M" 10de Tencin, dont un neveu, le comte d'Argental,
demeura toute sa vie l'ami le plus dvou et le plus considr
du pote. Cette famille
trs spirituelle,
trs lettre, et affranchie

de toutes

com'enait
merveille
croyances,
comme celui de Bolingbroke.

l'esprit

de

Voltaire,
Le pome de la Ligue avanait. L'auteur
en concevait les plus
d'avance le succs aArec
lgitimes
esprances, et en prparait
une industrie
Il faisait sa cour tous les arbitres
incomparable.
de la renomme.
Il se garda bien de
le seul pote
ngliger
minent qu'il y et encore dans la
Jeanlangue franaise,
Baptiste Rousseau, alors en exil. Il lui adressa en Belgique Ta
lettre la plus flatteuse, la plus humble, la
lui
plus obsquieuse',
soumettant le plan de son pome, lui demandant
ses avis, et
1. Lettre du 23 janvier

1722.

SA JEUNESSE

promettant

d'aller

9S

consulter

lui-mme

son

oracle.

On allait

de plus loin au
et sreajoute-t-il,
temple
d'Apollon,
ment on n'en revenait
point si content
que je le serai de votre
Il faisait recommander,
commerce.
son
par J.-B. Rousseau,
du prince Eugne,
alors comme le
pome l'attention
regard

autrefois,

de l'Europe;
mais pour
ne point rendre
grand homme
le marchal
de Villars,
il associait
jaloux son autre protecteur,
ces deux noms
dans un loge insr en son
ingnieusement
un pote pique de glorifier
pome. On n'a jamais reproch
les grands
hommes
de son temps;
mais Voltaire
ne devrait
plus

aussi durement
pas traiter
avoir glorifi
l'empereur

le fait

qu'il

Horace

et Virgile,
pour avoir

pour
lou

et Boileau
Auguste,
Louis XIV.
il n'et pas d, dans une pitre Dubois,
Surtout,
mettre
bien
au-dessus
du cardinal
de Richelieu
celui qu'il
appelle ailleurs (dans l'Histoire
l'abb Friponneau
.
Il songea d'abord
ddier
puis il pensa
cette intention

qui met,

sans

par transporter
Faut-il s'tonner

roi

Louis

la Henriade

de Paris,
lord

chap. LXU)

Bolingbroke;
Il rdigea dans

en personne.
une ptre qui ne fut pas imprime
', o il faisait
la leon avec la fermet
d'un citoyen
, disent

au jeune roi
ses pangyristes

au

dit Parlement

XV

; en ralit,

aArec la maladresse

le doigt sur des plaies


son hommage
au roi et la reine

ncessit,

si Louis

mlait

d'un

tourdi,
vives 2. Il finit
d'Angleterre.

un esprit
ne gota jamais
de blesser partout?
moyen

XV

de tout, et trouvait
On voit presque
Voltaire,
toujours
moins en mnage aArec quelque dame,
l'appeler.
quel titre elle pouvait
en Hollande,
Mmo de Rupelmonde,

qui se

cette
dont

En

1722,

fille

d'un

poque, plus ou
on ne saurait dire de
il

conduit,

marchal

ou suit,
de France.

: le pote apprenait

de philosophie
De ces
sa belle compagne
douter de toute croyance
religieuse.
est sortie la fameuse ptre Julie (ou Uranie),
conversations
le
Cette pice fut, dit Condorcet,
ou h Pour
et le Contre.
de sa libert de penser, comme de son talent
monument
premier
de mtales questions
en vers et rendre populaires
pour traiter
Chemin

faisant,

on causait

1. Elle se trouve dans Desnoiresterres, la Jeunesse de Voltaire, p. 253.


2. Il y faisait une allusion peu obligeante aux dmls du roi avec le Parlement propos de la bulle Unigenitus.

VOLTAIRE

96
physique
tion de

toute

positive.

religion
contre, il

guerre

sa premire
Sous couleur

en effet,

Ce fut,

et de morale.

dclarad'exa-

et le
dtruit,
le pour
par une argumentation
sur la rvlafondes
toutes les croyances
tranchante
et rapide,
son Dieu, le Dieu de sa religion
en s'adressant
conclut
tion/et

miner

naturelle

mais c'est pour t'aimer

Je ne suis pas chrtien,


le

Voil

hautement

disme

de plus net ni
cet audacieux
manifeste,

rien

crit

mieux.

et jamais

annonc,

de

plus Adgoureux.
nombre
il attendit

Mais,

pour publier
et alors il
d'annes,

de Chaulieu,
un ouvrage
qui
posthume
Ce fut son premier
de personne.
craindre

comme

le donna

n'a

Voltaire

n'aA^ait

chefrien
plus
intresse.
et aussi sa premire
d'oeuvre de polmique
imposture
En
sa Adsite Bruxelles:
J.-B.
Rousseau
Il avait annonc
dans les bras l'un de
les deux potes se jetrent
s'y rencontrant,
: car de la premire
renmais un peu prcipitamment
l'autre,
et Aroil la guerre
allume.
Rousdes tincelles;
contre jaillirent
seau,

sincrement

aArait fait

une

ou non

cmrersion

(ce que
clatante.

nous

n'aArons

pas

Les

philosophes
et Voltaire
en tte,

juger),
du' sicle,

sur ce point,
ne voient
qui n'hsitent
jamais
: c'est affaire
eux de connatre
l que de l'hypocrisie
le fond
des consciences.
affecte de son jeune confrre
dut
L'irrligion
Rousseau,

choquer
nouveau

comme

la

pit de Rousseau
deux se communiqurent

scandalisa

le

Tous
leurs der-^
philosophe.
niers crits, et se critiqurent
avrec un
mutuellement,
peut-tre
des deux eut les premiers
torts
ou "les
peu d'aigreur.
Lequel
difficile
dmler
: car on ne peut
plus graAres? Cela parat
s'en
l'autre.

rapporter

aveuglment
Condorcet,
qui crit

philosophes
son ordre,

comme
fait

au tmoignage
ni de l'un
ni de'
l'histoire
du chef de la secte des

un moine

honneur

de tout

crit

celle

Voltaire.

du saint
Il

affirme

fondateur
que

de
celui-

ci ne rpondit
Rousseau
.
qu' aprs quinze ans de patience
En faisant,
des crits
a publis
par dates, le relev
contre
qu'il
son adversaire,
nous ne trouvons
Il est cerpas le compte juste.
tain qu'il l'attaqua
au moins
ds 1732, dans le Temple du Got;
dchir
et fltri toute occasion,
et, aprs l'avoir
il le poursmvit
encore plus de vingt ans
de Crbillon
aprs sa mort, dans l'loge

HIST.

DE

LA

LANGUE

&

DE

PORTRAIT
GRAV

PAR

P.-A.

Bibl.

TARDIEU

LA

LITT.

DE

FR.

T.

VI,

VOLTAIRE

D'APRS

N.

DE

LARGILIRE

Nat., Cabinet des Estampes, N 2

CH.

III

SA JEUNESSE

97

<(1762). Voltaire
De Bruxelles,

n'a jamais
aucun de ses ennemis.
pardonn
il gagna La Haye, o il gota fort les
plaisirs
et de la socit;
o il admira l'actipuis Amsterdam,

du luxe
la

le

mes,

simplicit,
o il ne vit

d'une

nation

et plus
grave
y serait mort

vit,

srieux

d'une

ville

de cinq

cent

mille

pas un oisif,
pas un pauvre,
pas un petit
le spectacle
matre,
de l'galit
, mais partout
pas un insolent
Il s'imagina
tait fait pour vivre
au milieu
rpublicaine.
qu'il

songeant

plus

pas

tait
mpriser,
C'est Alcibiade
De

retour

le

la

ne
sienne,
d'ennui
tant de gens
parmi
en droit de
franaise,
qu'il se croyait
lment
o il pt respirer
son aise.

qu'il
la frivolit

flegmatiques;

modeste

seul

s'imaginant

en France,

qu'il ne pourrait
la fin de l'anne

que

vivre

qu' Sparte.
1722, il s'occupa
de son pome. Il s'tait

de la publication
presque exclusivement
de le faire paratre
flatt
de l'espoir
en France
aArec privilge,
lui serait refus. Mais aussitt
apprit
que le priArilge
lorsqu'il
il

ses mesures

pour
-secret, aA'ec la connivence
prit

et ensuite

faire

Rouen,

l'ouvrage

en

de plusieurs

du parlement;
magistrats
Paris. C'est ainsi
subrepticement

l'introduire

pour

imprimer

comme le chef-d'oeuvre
du
que cette pope, qui fut considre
et en
sicle, ne vit le jour
que par une sorte de complot,
Arolont du gouvernement
(juin 1723).
dpit de la mauvaise
Ce fut de
Le succs de la Henriade
dpassa toute esprance.
l'ivresse

: la France

avait

Homre,

son Virgile!

Voil

donc

son pome
disait partout,

ce qu'on
et l'on ne se doutait

interdit;
presque
jamais
pope, loin de devenir
rait dans le discrdit,
presque
pome

enfin

un vrai
dans

pique, son
en lisant ce

que cette
tombenational,
pas

pome
moins
l'oubli,

de cent

ans

humain.
de l'esprit
une merveille
aprs avoir t salue comme
Le ton de,la criL'envie
dj par tous les cts.
l'attaquait
la laissait percer. Le thtre
dans
les
littraires,
journaux
tique,
La tragdie d'Art dcouvert.
la faisait paratre
de la Foire
dans la farce de
tait parodie
abandonne
mire,
par l'auteur,
bruit.
Voltaire
qui fit assez grand
>Piron, Arlequin-Deucalion,
ces triveliaffectt de mpriser
en fut trs piqu, bien qu'il
la moindre
supporter
nades 1 . La vrit est qu'il n'a janoaisjui

1. Lettre Thiriot,
HISTOIRE

DE LA

3 janvier

LANGUE.

VI.

17:
'i

VOLTAIRE

98

et pas mme une critique


de
ses
au
oeuvres,
sujet
piqre
mesure. Il essaya d?craser Piron dans une rencontre chez la
amie : ce fut la premire
commune
leur
de
Mimeure,
marquise
mais le pote
deux matres moqueurs;
joute d'esprit entre ces
et sa bonne humeur dans
gardait son sang-froid
bourguignon
ce genre d'escrime, et Voltaire n'a jamais russi le dsarmer.
la
Les succs comme les checs ne faisaient que stimuler
de
La tragdie
de
Voltaire.
gnie
prodigieuse
fut joue
Mariamne, construite en partie des dbris d'Artmire,
le 6 mars 1724. Quoique cette pice ft
la Comdie-Franaise
vraiment tragique, elle tomba sur un mauA^ais jeu de mots d'un
fcondit

du

plaisant du parterre, qui cria : La reine boit , au moment o


Mariamne est oblige de prendre le poison que lui fait prsenter
son poux Hrode. L'auteur a toujours gai'd rancune au public
de cette aventure. Mais il mit sa tragdie en rserve pour la
reparatre plus tard.
de plaintes
sur sa
Ses lettres en ce temps sont remplies
mauvaise fortune et sur sa mauvaise sant. Ni l'une ni l'autre
faire

n'tait

si mauAraise. Il

prolongea
la fortune,

sa dbilit

jusqu'

quatreans. Pour
elle lui fut toujours
comA'ingt-quatre
plaisante; en 1724, il prtend qu' aprs avoir vcu pour travailler, il va se trouArer oblig de travailler
pour AATe . Or,
de compte fait, il n'en tait pas rduit gagner son pain par son
travail. Son pre tait mort le 1" janA-ier -1722, avantageant,
son fils an Armand.
Voltaire
par son testament,
attaqua ce
testament : ce fut matire des procs qui durrent
au moins
trois ans, et dont il fut mal content. En somme, il a dclar
plus
tard qu'il eut quatre mille deux cent cinquante liA^res de rente
pour patrimoine . Aprs sa sortie de la Bastille, le Rgent lui
avait accord une pension de douze cents francs ; et
quelques
jours aprs la mort de son pre, le roi, la recommandation
du mme prince, lui en accorda une de deux mille hvres. Ce

n'tait pas l'opulence, mais il sut toujours


profiter des occasions
de s'enrichir.
Il sut viter les mauvaises affaires et saisir les
bonnes. Il ne fut pas dupe du fameux
Systme de LaAv 1. clair
1. Lire dans le Prcis du Sicle de Louis
XV, chap: u, une trs remarquable
des
exposition
illusions du financier cossais. Voltaire, surtout dans une note,
traite en homme du mtier la matire du
papier-monnaie.

SA.JEUNESSE

par les frres Paris,

,99

adversaires

de l'cossais, il se
moqua de
tout le monde vers les valeurs
imagi-

l'engouement
qui portait
naires, et s'attacha au solide.
les occasions de spculations

En revanche,

avantageuses.
une compagnie

il ne manqua
pas
Il obtint du Rgent

un privilge pour constituer


financire, o il y
avait gros gagner. Il fit un beau
coup de bourse en Lorraine,
au moyen d'une petite supercherie,
que la rudesse de langage
de notre temps appellerait une
escroquerie ; et il tripla sa mise
en peu de jours. Rassurons-nous
donc sur ses moyens d'existence, comme sur sa longA'it, et ne nous laissons pas trop
mouvoir par ses plaintes. Il eut toujours bonne tte, gouverna
bien ses affaires, et se mit en tat de mener enfin une vie
opulente, tout en rpandant beaucoup de bienfaits, qui furent
le plus souvent fort bien placs, disons-le hautement son
honneur.
Il

aArait des

amis,

c'est un bien

son Arritable

qu'il

toujours
que sa corres-

apprcia

prix. Rien n'est plus agrable


aArec MM. de CideA'ille et de Formont,

pondance
jeunes magistrats rouennais, fort amoureux de la posie, qui lui rendirent
de grands services pour l'impression
clandestine de la Henriade.
Le jeune Gnomdlle tait encore un des favoris, une des idoles
de la socit charmante dont Voltaire
faisait ses dlices. La
l'auteur de la Henriade, et
mort de cet ami frappa cruellement
lui inspira, dans son ptre aux Mnes de M. de Gnonville (1729);
deux vers dont on ne trouverait
toute son oenvre potique

pas aisment l'quivalent

dans

dont le coeur ne sait pas comme on aime,


Malheureux
Et qui n'ont pas connu la douceur de pleurer.

affectt de ddaigner la cour, il fut trs flatt de


Quoiqu'il
aux ftes .du mariage du roi
pouvoir assister, Fontainebleau,
de Mrao de Prie, qui,
(sept. 1725), grce aux avances gracieuses
Tout en se donnant des airs d'indlui offrit son appartement.
il fit sa cour la jeune reine, qui l'appela
, et lui donna, sur sa cassette, une pension
de quinze cents livres. On jouait en sa prsence OEdipe, Mariamne
pice sans fond
et une comdie nouvelle de Voltaire, l'Indiscret,
et de traits plaisants. Il avait
de
vivacit
mais
srieux,
pleine

pendance frondeuse,
son pauvre Voltaire

VOLTAIRE

100

la Fte de Belbat, petit


compos, pour Mmc de Prie,
mais
divertissement
digne de la Foire, d'un style plus que leste,
savoir des
relev par la condition des acteurs qui le jourent,
d'tre destin l'amusement
princes du sang, et par l'honneur
encore

du Premier

de la favorite

ministre.

assez content,
lorsqu'en
cour,
l'Opra, avec le cheA'alier de
dcembre 1725, il se rencontra,
Rohan. Ses airs avantageux dplurent ce trs indigne hritier
lui demanda son nom en des
d'un grand nom. Le chevalier
revenait

Voltaire

de la

et sur un ton trs offensant. Voltaire lui rpondit sur-le


le commence,
champ quelque chose comme ceci : Mon nom? je
et vous finissez le vtre. La scne se renouArela, dit-on, la
dans la loge de Mlle Le CouATeur. Quelques
Comdie-Franaise,
termes

jours aprs, Voltaire tant dner chez le duc de Sully, on Arint


dans la rue.
le demander pour parler quelqu'un qui l'attendait
: le
A peine sorti, il fut assailli par des gens qui le btonnrent
Le duc de Sully
l'excution.
chevalier de Rohan prsidait
d'un guetrefusa de prendre fait et cause pour son hte, victime
le punit en
apens qu'il n'avait peut-tre pas ignor. Voltaire
retranchant

de la Henriade

le nom historique
de Duplessis-Mornay.
Voil

il substitua

celui

de Sully,
comment

auquel
le glo-

rieux

compagnon et serAdteur du Barnais ne figure pas dans le


pome de la Ligue. C'tait une assez pauATe Arengeance, mais
une Arengeance de pote.
Il ne fut pas aussi ais d'atteindre le chevalier de Rohan. Voltaire eut beau faire ce qu'il put pour le rencontrer.
La puissante
famille du coupable se remua; et ce fut la Aictime
que l'on mit
la Bastille,

d'un tel excs


par mesure de prudence. Exaspr
Voltaire
conut aussitt le dessein de renoncer sa
d'injustice,
le gouA^ernement
patrie. Aprs douze jours de dtention,
lui
donna satisfaction
en le faisant transporter
Calais, o il fut
embarqu pour l'Angleterre
(mai 1726).
A peine dbarqu, il revint Paris, non sans
pril, pour chercher son ennemi, mais inutilement.
Voil qui est fait, crivitil Thiriot ' ; il y a apparence
de ma
que je ne A-OUSreverrai
vie... Je n'ai plus que deux choses faire .dans ma vie :
l'une,
i. 1.2 aot 1726.

'..'

'

'

SJOUR EN ANGLETERRE

de la hasarder

ET RETOUR EN FRANGE

101

avec honneur

ds que je le pourrai; et l'autre, de


la finir dans l'obscurit
d'une retraite qui comment ma faon
de penser, mes malheurs et la connaissance
que j'ai des
hommes. Voltaire
abandonna ses pensions du roi et de la
reine : il Adulait montrer qu'il se considrait comme
proscri et
qu'il rpudiait sa patrie.

IL

et retour
Sjour en Angleterre
en France
(1726-1733)..

Voltaire
et les Anglais.
Montesquieu et Buffon devaient
Adsiter l'Angleterre
aprs Voltaire. Le premier en rapporta la
science de la politique ; le second de nouvelles thories dans la
physique. Voltaire
genre, mais l'esprit
le sentiment
inflexible
Il

y puisa non seulement des ides de tout


mme qui fait les hommes libres, savoir

des droits

naturels

de l'homme

et la Arolont

de les faire valoir.

a rsum

ses tudes sur l'Angleterre


dans ses Lettres
anglaises ou Lettres philosophiques, ouvrage o l'on a pu voir
avec raison une satire indirecte
de la France, sous forme
d'loge de la nation rivale; mais qui, pour des lecteurs quitables, est un de ses crits les mieux inspirs, les plus profitables et les plus sages, en dpit du grain de malice qui s'y
trouAre ml. Si le gouvernement
franais n'en a tir aucune
leon utile,
rformer.

c'est qu'il

tait

condamn

1 impuissance

de se

La Arie de Voltaire, en Angleterre,


fut, comme partout, laborieuse et fconde, sans tre jamais pnible. Il y jouit des plaisirs
de la socit, qui ne lui taient pas moins ncessaires que ceux
bras ouverts,
de l'tude. Le comte de Bolingbroke l'accueillit
l'hbergea dans son domaine de Dawley (Middlesex), et le mit
en relation avec les plus beaux esprits de la Grande-Bretagne,
Swift, Pope et Gay. Il se trouva bientt comme chez lui dans la
Il se lia d'une amiti durable
maison de Pope Twickenham.
avec un riche marchand de Londres, Falkener, qui devint par la
suite un personnage important; il demeura longtemps son hte
WandsAVorth. Tout ce qu'il y avait de plus considrable en

VOLTAIRE

102

accueil.
meilleur
Te
fit
lui
le
ou
Angleterre par
rang
par l'esprit
et lui
d'une perte d'argent,
Le roi mme voulut l'indemniser
On reconnat ces traits la
une
somme
de
cent
guines.
envoya
se pique l'gard des
dont
l'Angleterre
gnreuse hospitalit
trangers minents par leur mrite.
Voltaire
se vit l beaucoup plus considr et plus heureux
tous gards plus
qu'en France, et d'autant qu'il s'y sentait
il s'exera dans l'incrdulit
historique
libre. Avec Bolingbroke,
et
avec Pope, dans la philosophie
religieuse
et sarcastique;
morale. Il y apprit estimer Locke comme le philosophe
par
la fois sceptique et modeste de l'auteur
de l'Essai sur l'Entendement le ravit. Il fut enchant de lire un
philosophe qui doutait heaucoup, et qui faisait sortir toute connaissance de la sensation. Cela lui parut la vrit et la raison
excellence.

La doctrine

de grands entretiens aA^ecSamuel Clarke,


rebuta bientt son
; mais la mtaphysique
Il aurait
et il la rejeta pour toujours.
esprit clair et superficiel;
de la
bien voulu pouvoir s'entretenir
avec le grand rformateur

mme. Il eut pourtant


le disciple de Newton

physique, l'auteur du nouveau systme du monde, le sublime


il assista
Newton. Mais il ne put le voir : l'anne suivante,
aux funrailles
fit son grand
royales
que l'Angleterre
homme

: nouveau

dfaArorable pour la
sujet de comparaison
France. Ce que Voltaire tira d'abord de l'tude de la philosophie
anglaise fut une Arive et passionne aArersion pour Descartes, en
qui, dornavant, il ne voulut plus Aroir qu'un auteur de romans
et autres. Il conut probablement
ds lors l'ambimtaphysiques
tion

de rformer

en France

la philosophie,
qui embrassait
encore cette poque toutes les sciences de la nature aA^ecles
sciences morales.
Son imagination
aArec son got. Le gnie de la
s'agrandissait
libert, qui est celui de la nation anglaise, s'tend tout, mme
aux oeuvres des muses.. Il ne subit
pas le joug des conventions
et des habitudes, et ne connat
timidit
de notre got.
' point'la
Voltaire connut le thtre de
et l'admira,
sauf de
Shakespeare,
nombreuses
qu'il
i:i..

rserves l: Il ne lui pardonna pas toutes les liberts


prend, et releva tout de suite avec une extrme hauteur

Lettres philosophiques,

L XVII.

',."'

SJOUR

EN ANGLETERRE

ET RETOUR

EN FRANCE

103

les dfauts

qui le choquaient dans ces farces monstrueuses


qu'on appelle tragdies . Mais s'il ne trouva pas, dans les chefsd'oeuvre de Shakespeare, la moindre tincelle de bon
got ,
ni la moindre connaissance des rgles , il lui envia une
puissance tragique
et une hardiesse traiter les grands intrts
en France, autant que
d'tat, qu'il se promit de transporter
pouvait le permettre Je got de notre nation, qu'il juge infiniment plus sr que le got anglais. Il entrevit donc, assez
vaguement d'ailleurs,
l'ide'd'un
nouAreau genre de tragdie, o la
politesse de cour serait remplace par une franchise hroque,
et les intrigues d'amour par les plus hautes affaires politiques.
Et tout d'abord il songea faire un Brulus, o le patriotisme
rpublicain deArait s'exprimer avec la mle nergie des anciens
Romains. Il oubliait que dj Corneille avait fait quelque chose
en'ce genre dans Horace, dans Cinna, dans Serlorius, etc. ; mais
les rformateurs

toujours tout imrenter.


Voltaire
tait parvenu se sei'Adr de la langue anglaise
comme de la sienne, au point d'crire dans cette langue sa
et jusqu' des madrigaux.
Il composa ainsi
correspondance,
son Essai

sur

croient

la posie pique,

qu'il

dut ensuite

traduire

en

franais. Il ne perdait cependant pas de vue sa Henriade. Il en


donna une dition remanie et corrige, imprime avec luxe,
et'fit appel aux souscriptions.
Le roi et la reine d'Angleterre
suivre ; le succs fut
prodigieux. Le pote reconnaissant ddia son pome la reine,
en lui adressant une ptre trs glorieuse pour les souArerains
en
de l'Angleterre,
dont l'loge paraissait facile retourner
s'inscriAdrent

en tte : tout le monde voulut

pigrammes contre la nation franaise et son roi.


Toutefois Voltaire n'tait pas rsolu devenir citoyen anglais.
Il se Arengeait de son pays, mais il songeait y rentrer. Au
mois de mars 1729, il fut libre dereArenir en France, condition
de demeurer d'abord quelque distance de Paris. L'autorit
n'avait rien gagn cet exil; mais l'exil s'tait rendu plus
redoutahle par sa hardiesse accrue, et par la gloire dornavant
attache son nom. Il tait deA^enu une puissance, il le sentait,
promrer ses forces.
Voltaire
Charles
rapportait d'AnXII, Zare.
Brutus,
XII et sa tragdie de Brutus.
gleterre une Histoire de Charles
et il allait

VOLTAIRE

d04'

son
Il s'agissait de faire un sort ces deux derniers enfants de
avec un grand
fut
dcembre
Brutus
1730)
reprsent
(11
gnie.
Il n'y
succs le premier jour, et tomba presque le lendemain.
eut pas de cabale, mais le public sentit la froideur de cette traIl ne se passionnait
annonce.
passi
&
gdie
pompeusement
Voltaire
que le
comprit
encore pour des questions politiques.
ne pouvait pas tenir lieu d'intrt
dramatique,
rpublicanisme
du public franais ft plus aA'anceet il attendit que l'ducation
et que ce genre de passions ft veill. Il a dpuis tt maintesfois le public sur -ce point, et n'a jamais trouv dans cette A'oie
le.
les triomphes
qu'il avait esprs. Personne ne rvait encore
et pas mme Voltaire.
de la monarchie,
renversement
le gnie de l'auteur sous un.
et
jour nouAreau. Qui se serait attendu ce que ce pote pique
ce philosophe audacieux ou ce jeune badin, ft n
dramatique,
L'Histoire

de Charles

XII

rvla

l'histoire?
Et d'autre part, qui pouArait prvoir
pour rformer
les sA'rits du gouArernement l'gard d'un livre si srieusement prpar,
si consciencieux
au fond, en mme tempson se
d'une main si lgre et si Arive? A'idemment
qu'crit
de lui, plus qu'on n'examinait
ses ouA'rages. On venait
On refusa la perde prohiber l'dition
anglaise de la Henriade.
mission d'imprimer
Charles XII, aprs aAroir laiss passer le premier A'olume. Les prtextes allgus semblent bien ridicules
:
dfiait

l'historien

fut accus de n'avoir

de l'lecteur

de Saxe, dtrn
avec sa rsolution
et son adresse

son parti

pas assez mnag


par Charles XII.

la rputation
Voltaire
prit

ordinaires.

Il se-

de sa personne avec son manuscrit


Rouen, et y fit
Charles XII secrtement,
du preimprimer
par la connivence
mier prsident, M. de Pontcarr.
C'est ainsi qu'on
pouA'ait
du gouvernement
en s'entendant
avecdjouer les rigueurs
quelque puissance locale, qui ne consultait
pas les volonts dela police ministrielle.
L'Histoire
de Charles XII entra ensuite-,
dans Paris sous le couvert du duc de Richelieu,
qui prta sa.
livre pour introduire
cette marchandise
de contrebande..
La tragdie d'riphyle,
maintes fois remanie,
parut enfin.
sur la scne le 7 mars 1732. Les traits
contre lessatiriques
grands, les princes et la superstition firent le succs des premiers
actes; mais la fin de la pice, l'apparition
de l'ombre
d'Amtransporta

SEJOUR

EN

ANGLETERRE

ET

RETOUR

EN

FRANCE

d 05

phiras tonna le public et ne lui plut pas. L'auteur attachait,


cette innovation une grande importance : il mit donc en rserve
l'ombre d'Amphiaras,
pour la faire reparatre plus tard, dans
sous le nom d'ombre de Ninus.
Smiramis,
Pour se donner le temps de corriger les dfauts
qu'il
reconnaissait
dans sa tragdie 'riphyle,
il en avait vite commenc une autre. C'tait Zare. Avoir commenc une
tragdie
pour lui, c'tait dj presque l'avoir termine. Celle-ci, dit-il,
fut acheve en vingt-deux jours. Nous ne comptons
pas le temps
qu'il mit ensuite la retoucher. Telle tait sa manire de travailler. Il a excut telle tragdie en six jours, et ensuite il l'a
refaite pendant des mois et des annes. Quand il s'agissait de
ses pices, aucune application
ne lui cotait; mais
corriger
d'abord elles taient nes comme dans un clair.
Le pote ne s'tait pas tromp en se promettant
un grand
succs

de cette

C'tait une oeuvre d'un genre tout


tragdie.
nouveau. Le sujet tait pris dans le monde moderne; les noms
des personnages taient tirs de notre histoire. On y parlait de
la Seine et du Jourdain, de Paris et de Jrusalem , des religions
chrtienne et musulmane.
Enfin, et l'intrt tragique se trouvait surtout l, l'auteur
Boileau :

tait revenu au principe

de Racine et de

De l'amour
la sensible peinture
Est pour aller au coeur la route la plus sre.

Zare, dit-il, est la premire pice de thtre dans laquelle


toute la sensibilit de mon coeur;
j'aie os m'ahandonner
c'est la seule tragdie tendre que j'aie faite.
Il se trouva bien de ce retour la pratique de Racine. La
aot 1732. Je
le
13
eut
lieu
de
Zare
premire reprsentation
que vous
voudrais, crit-il ses amis Cideville et Formont,
Je vous souhaitais
pussiez tre tmoins du succs de Zare...
bien l : vous auriez vu que le public ne hait pas votre ami...
Il est doux de n'tre pas honni dans son pays.
avec ses compaCette tragdie servit donc le rconcilier
triotes. Elle le grandit mme ses propres yeux. C'tait un
succs qui ne lui laissait plus rien envier. Zare, dit-il, ne
de Castro. Il trouve d'autant
'Ins
succs
du
s'loigne pas

VOLTAIRE

106

sa pice, comme si elle tait


plus
et la
riphyle
tombe ; ce qui ne l'empche pas de refondre
de La
critiques
Mort de Csar, de rpondre de mchantes
ses Lettres
d'achever
de
Charles
XII,
sur
l'Histoire
Motraye
bien revenir au thtre,
il
faudra

dit-il,
anglaises;
aprs quoi,
du Sicle de Louis XIV \ .
et finir enfin par l'histoire
des critiques ne s'endormit
La malignit
pas aprs le succs
elle tait encore exaspre par les traits
clatant de Zare;
ncessaire

de retravailler

dont beaucoup de gens de lettres avaient t piqus


malicieux
dans le Temple du got, qui venait de paratre. Dans cet crit
ml de prose et de vers, l'un des plus agrables qui soient
sortis de sa plume, il partage les auteurs, et mme tous les
en deux peuples, dont l'un est celui des esprits dlicats,
en tout genre de mrite, et l'autre
fins connaisseurs
qui n'est
de discerner le bon got du
que la foule des sots, incapables
mauvais. Il assigne les places avec une autorit
tranchante,
hommes

nomme

les crivains

si heureux

et les caractrise

et si plaisants,

qu'ils

en termes

deviennent

rapides,
inoubliables.

mais
Mais

ces jugements
d'aprs quels principes prononce-t-il
qui vouent
les uns la gloire, les autres au ridicule? D'aprs les dcisions
du dieu du got; or, ce dieu, c'est Voltaire
: on n'en
lui-mme
peut pas douter. C'est donc son got qui doit servir de rgle
toutes

les apprciations
sur le mrite des gens de lettres, des
artistes
et mme des gens du monde. Mais aprs tout, quel
titre a donc Voltaire pour se constituer
le juge de tous ses confrres et le Minos de toute la littrature?
Qu'on cherche o il
a lu lui-mme

le code du got. On trouvera


que, dans son plerinage au temple du dieu du got, il s'est donn pour guides le
cardinal de Polignac et l'abb de Rothelin,
deux courtisans
de
la duchesse du Maine : il n'est donc lui-mme
qu'un flatteur de
la cour de Sceaux; et c'est l
des gens de
que sige l'aropage
lettres. Qu'on y joigne
encore, si l'on veut, les picuriens,
anciens habitus du Temple : on voit bien
auprs de qui Voltaire a form son got : ce n'est
pas coup sr dans les coles
des pdants, mais seulement chez les
Geux-l
gens de plaisir.
savent sans doute reconnatre ce
qui leur plat; mais ne sont-ce
1. Lettre

Formont,

septembre 1732.

'

SEJOUR

EN

ANGLETERRE

ET

RETOUR

EN FRANCE

107

pas aussi des esprits trop raffins, trop ddaigneux force de


dlicatesse, en somme des juges entichs des prjugs de leur
coterie, et plus difficiles qu'quitables
l'gard des gnies inds'est form, trs
pendants? Tel est en effet le got que Voltaire
de la volupt,
complaisant
pour tout ce qui porte l'enseigne
svre jusqu' l'injustice
l'gard de Corneille et de Shakespeare; dlicat l'excs sur la puret du langage, mais intolrant sur tous les lans de l'imagination;
et ne pouvant pardonner, dans le style, le dfaut de noblesse, de quelques qualits
qu'il

soit rachet.

Depuis son retour d'Angleterre,


chez la comtesse de Fontaine-Martel,

il avait lu domicile Paris,


la desse de l'hospitalit
.

Elle l'hbergea dans son appartement voisin du Palais-Royal,


et lui fournit jusqu' un thtre domestique, o Voltaire jouait
Eriphyle avec ses amis. Elle mourut. Voltaire aida, fora mme
un peu cette philosophe
mourir
trs catholiquement,
par
crainte

de mauvaise

aventure.

Il la pleura sa faon. J'ai


maison dont j'tais le matre et qua-

perdu, dit-il, une bonne


rante mille livres de rentes qu'on dpensait me divertir '. Il
alla s'tablir
dans une laide maison de la trs laide rue du
Long-Pont,
laborieuse

et vcut
fut

l quelque

quelquefois
Les dames

grand monde.
aucune curiosit.

temps retir.

Mais sa solitude

du
interrompue
par des visiteurs
de ce temps-l
ne s'interdisaient

surpris chez lui, entre


autres aventures, par la personne qui allait devenir son associe
d'tudes et la compagne de sa vie pendant quinze annes.

III.

C'est ainsi

-Voltaire

qu'il

fut

et la marquise

du Chtelet

(ij33-iy4g).
GabrielleMondain.
ne le 17 dcembre 1706,
de Breteuil,
milie, fille
tait pas sa premire
pouse du marquis du Chtelet, n'en
dans son domicile
Voltaire
vint
surprendre
galanterie lorsqu'elle
en 1733. Elle comptait dj parmi
de reclus, rue du Long-Pont,
Voltaire

1. Lettre

Cirey.
du baron

Alzire.

Le

M0 la duchesse de Saint-Pierre,

1733.

VOLTAIRE

408

du clbre

les innombrables

duc de Richelieu.

C'tait

conqutes
une personne fort instruite et nanmoins d'un naturel passionn,
les passions qu'elle cherchait
srieux

fait
au
tout
qui prenait
des succs de
inspirer : car elle n'tait pas plus dsintresse
de l'amour
son sexe que des autres, et elle aurait fait volontiers
venues la parn'taient
le fond de sa vie, si les mathmatiques
du temps
elle trouvait
activit
une
infatigable,
Mais,
par
tager.
six semaines aprs sa mort,
en
tout.
Voici
termes,
quels
pour
: Une femme qui
lui-mme
Voltaire
esquissait son caractre
de
a traduit et clairci Newton, et qui avait fait une traduction
dans sa conversation
sans laisser souponner
qu'elle
Virgile,
avait fait ces prodiges ; une femme qui n'a jamais profr un
en
une amie attentive et courageuse dans l'amiti;
mensonge;
ne
un mot, un trs grand homme, que les femmes ordinaires
que par ses diamants et le cavagnole 1; voil ce
2 .
toute
ma
vie
de
vous
ne
m'empcherez
pas
pleurer
que
leur part dans
et un deuil rcent revendiquent
Que l'amiti
un trs grand homme ait quelcet loge, soit; que l'expression
connaissaient

mais certainement
que chose de dmesur, nous l'accordons;
un
Mmc du Chtelet
fut une de ces femmes
qui donnent
dmenti clatant aux dtracteurs des capacits de leur sexe. Elle
tait

ne pour offrir Voltaire


tout ce qu'il pouvait
dsirer
dans une compagne de sa vie, la fidlit prs, dont il ne faisait pas plus de cas que les gens du monde de son temps. Sa
liaison

avec Voltaire

demeura

d'abord

peu prs secrte, autant


ne daignait
se
personne

l'tre une chose dont


que pouvait
cacher, et dont personne n'tait scandalis dans ce temps-l.
Un concours d'aventures
fcheuses fora bientt Voltaire
de
s'loigner. La tragdie d'Adlade\ Du Guesclin venait de tomber
brusquement
(18 janvier 1734). On parodiait le Temple du got
aux marionnettes
et sur le Thtre-Italien.
chose plus
Enfin,
grave, les Lettres anglaises taient brles par la main du bourreau au pied du grand escalier du Palais de Justice ; et on informait contre l'auteur. Il s'loigna prudemment,
traversa le camp
devant Philipsbourg,
o toute la noblesse de France
lui ft
accueil;

et de l gagna

Cirey,

en Champagne;

1. Jeu de hasard fort la mode alors dans le


grand monde.
2. Lettre d'Arnaud, 14 octobre 1749.

il rsolut

de

ET

LA

MARQUISE

DU CHATELET

109

s'installer

pour longtemps dans le chteau de Mra du Chtelet.


On le voit donner des ordres pour la
rparation de cette maison
Pendant ce temps, la
dlabre, agir presque en propritaire.
marquise fait des dmarches pour lui Paris. Voltaire obtint la
permission de revenir dans la capitale, condition de ne plus
donner de sujet de plainte.
La mercuriale
du lieutenant
de
o cette grce tait enveloppe (2 mars 173b), trouva le
pote occup d'une oeuvre qui n'tait pas de nature lui faire
une rputation
de maturit digne de son ge (il avait en effet
dpass quarante ans). Il s'agit du pome de la Pucelle, dont il
avait crit dj huit chants. Voltaire se proposait apparemment,

police,

aprs avoir dot son pays d'une pope hroque, de l'enrichir


d'une pope comique, afin d'tre appel la fois le Virgile et
l'Arioste de la France. Il a prtendu que l'ide de ce pome
badin tait ne d'une

sorte de provocation ou de gageure, dans


un souper chez le duc de Richelieu, vers 1730. C'est ainsi que
Jeanne d'Arc, cette admirable fille, si digne d'inspirer un grand
est devenue l'objet des-railleries
indcentes
pome national,
d'un pote et d'un sicle sans pudeur. Voltaire n'a, pour ainsi
ce pome favori, lequel ainsi
dire, jamais cess de travailler
est devenu un cadre lastique o il a insr successivement
toutes ses fantaisies

bouffonnes, licencieuses,
et de ses ressentiments

de ses inspirations
L'auteur aurait voulu

satiriques, au gr
de chaque jour.

que ce pome demeurt secret, mais il


tant d'amis avides de ce divertissement
l'avait communiqu
grivois, que le secret devint celui de tout le monde. Le public
mme, au moins celui des gens de lettres, se servit quelquefois
de ce pome comme d'une sorte de corbeille o chacun pouvait
jeter ses petits papiers. Tant de plumes, en fait de mchancets
ont collabor avec Voltaire,
et d'impertinences,
qu'il s'est vu
souvent en danger de payer autant pour les sottises des autres
que pour les siennes. Au moins c'est ce qu'il prtend.
Il tait de retour Paris le 30 mars 173S. Mais il n'y put pas
ft parler d'elle, soit par
la
Pucelle
Soit
que
longtemps.
d'aller prendre Lunville l'air
bon
il
crut
autre
raison,
quelque
o n'tait pas encore tabli le roi dchu
de la cour de Lorraine,
Il
de Pologne, Stanislas Leczinski, pre de la reine de France.
Cette science commenait
de
travaux
de
physique.
s'y occupa
tenir

VOLTAIRE

440

dams, entre autres la nouvelle


en ami, se piquaient.de
duchesse de Richelieu,
qui le traitait
de
des thses sur la Philosophie
en conversation
soutenir
Newton 1. La marquise du Chtelet tenait la tte dans ce choeur
d'adoratrices du grand Anglais. Elle s'tait constitue l'lve de
et la phytudiait la gomtrie
elle
et
de
Clairaut;
Maupertuis
et, dans un commerce
sique avec ces deux savants illustres,
un
elle devenait, ainsi que Voltaire,
assidu avec le premier,
Bientt les deux amants
nophyte fervent du newtonianisme.
tre la mode

: de grandes

et contre les
de zle pour l'attraction,
et
de Descartes. Quand ils se trouvrent
runis,
mnage, Cirey, le chteau fut en partie transform
toire de physique, et chacun des deux associs se
rivalisrent

ct crire

tourbillons
comme

en

en labora-r
mit

de son

sur cette matire.

en fut un peu distrait par sa tragdie de la Mort de


Csar, et par les polmiques o elle l'engagea. N'ayant pu plier
les comdiens ses ides sur la manire large et libre de ShaVoltaire

il
kespeare, qu'il se flattait d'avoir imit dans cette tragdie,
obtint du proviseur du collge d'Harcourt
qu'elle ft joue par
des prix, le 11 aot 1733. Il fut
les lves la distribution
enchant de ces jeunes acteurs, et il eut un auditoire
mme de gens du monde et de la cour.

souhait,

. L'auteur

avait en mme temps une autre tragdie toute prt :


c'tait Alzire, laquelle, reprsente le 27 janvier 1736, obtint l
plus grand et le plus lgitime succs. Elle fut mme joue deux
fois la cour. La mme anne, on jouait la comdie de Y Enfant
se prsentait
prodigue (10 octobre 1736). Voltaire,
cependant,
sans succs

l'Acadmie

Un procs scandaleux
franaise.
avec son libraire,
des dmls bruyants et injurieux
entre lui
et l'abb Desfontaines,
personnage
suspect, que Voltaire
prtendait avoir autrefois sauv du bourreau, et
qu'il tranait alors
dans la boue pour punir son ingratitude ; tout ce bruit, tout cet
clat dconsidrait le pote, et effrayait l'Acadmie.
Retir

Cirey, Voltaire
se vantait d'y vivre heureux.
Il en
avait fait avec son amie une rsidence enchante, sur
laquelle
mme des fables commenaient
courir le monde. La publica1. Lettre

au duc de Richelieu,

30 sept. 1734.

'.

ET LA

MARQUISE

DU CHATELET

111

tion de la petite pice du Mondain troubla ce bonheur. L'auteur


y
une morale qui tait bien le fond
soutenait, comme parbadinage,
de la sienne. Il justifie le luxe contre les moralistes
svres,
comme l'origine
des arts utiles la prosprit publique, et la
source des plaisirs pour les particuliers.
Cette pice scandalisa
les dvots par certaines railleries irrvrencieuses,
et par des
attaques personnelles. Il aggrava son tort par une Dfense du
Mondain, satire plus acre que la prcdente, mais publie sous
On cria l'irrligion,
et le pouvoir crut devoir
l'anonyme.
prendre la dfense des moeurs publiques. Le Mondain fut dfr
au garde des sceaux, M. de Chauvelin. L'auteur fut averti qu'il
avait tout craindre. A Cirey, on dcida qu'il devait s'enfuir.
Premires
relations
avec
Frdric
II. Mahomet.
Le
Mrope.
prince royal de Prusse, Frdric, lui offrit un
asile prs de lui. Ce fut sa premire tentative pour s'emparer
de ce brillant esprit, dont il tait, la lettre, amoureux. Mais
Mmo du Chtelet

les dangers de la cour de Prusse, o


le jeune prince
n'tait gure en sret sous les yeux
fort ennemi des
de son terrible pre, le roi Frdric-Guillaume,
sentiments qui formaient
le lien entre son fils et l'auteur du
Mondain. D'autre part, on prparait Amsterdam une dition
Il avait y surveiller l'imcomplte des oeuvres de Voltaire.
craignit
lui-mme

pression de son Essai sur la philosophie de Newton, fruit de.sa


retraite studieuse auprs de Mme du Chtelet. On dcida qu'il
irait chercher sa sret en Hollande. Je fais, crit-il Thiriot, par une ncessit cruelle, ce que Descartes faisait par got
et par raison; je fuis les hommes parce qu'ils sont mchants.
Mais il revint bientt, ne pouvant plus se passer de Cirey, o
d'ailleurs les distractions affluaient, avec les visites; on hberl'auteur de Ctiie; des savants comme
geait Mme de Graffigny,
On avait un thtre; on y
Clairaut.
Bernouilli,
Maupertuis,
et Mmc du Chtelet conjouait les pices de Voltaire. Le pote
couraient sparment l'Acadmie des Sciences par un mmoire
sur la propagation du feu, et manquaient le prix l'un et l'autre.
Voltaire entretenait une correspondance assidue avec le prince
ses vers franais.
et
de
Prusse,
patiemment
corrigeait
royal
Devenu roi enfin (31 mai 1740), Frdric II se htait d'crire
Voltaire :

VOLTAIRE

412

sort est chang... Ne voyez en moi,


un peu scepun
vous
zl,
philosophe
prie, qu'un citoyen
je
fidle. Pour Dieu, ne m'crivez
vritablement
mais
un
ami
tique,
les noms et tout
les
moi
titres,
avec
et
mprisez
qu'en homme,

l'clat extrieur.
Le roi lui assigna
de Voltaire.
On peut deviner le ravissement
un rendez-vous dans ses tats de Clves, et c'est l que se renle 11 septembre 1740, les deux plus grands hommes
contrrent,
Mon

cher ami,

mon

de
quelque peu comique
fut courte, et inspira
L'entrevue
leurs
rciproques.
une plus durable union.
aux deux parties le dsir de contracter
en effet deux mois plus tard, Rheinsberg,
Ils se revirent
caressait un grand dessein : celui
pendant six jours. Voltaire
de ngocier
une troite amiti entre Louis XV et Frdric.
se passa
et l'entrevue
Mais celui-ci demeura impntrable;
du xvine

sicle,
sentiments

dans toute

l'ardeur

.
toute en ftes et en compliments.
A son retour, Voltaire fit jouer Mahomet. Il annonait depuis
longtemps ses amis cette tragdie, dj conue dans le temps
du succs de son Mahomet II.
o l'acteur
La Noue jouissait
Que diriez-vous,
son confident
crit Voltaire
je vous envoyais bientt Mahomet 2"?

d'Argental

', si

: elle devait
Cette tragdie eut d'abord pour titre le Fanatisme
l'horreur
de cette pouvantable
et surtout
inspirer
passion,
donner entendre qu'un fondateur
de religion,
ft-il mme un
grand homme, n'en est pas moins, pour
un hypocrite,
un sclrat de sang-froid.
grand manifeste
bien distinguer

de
de

plaisait
davantage
adresse au roi de

un fourbe,
l'ordinaire,
Ce fut l le premier
Voltaire
contre le fanatisme, qu'il savait fort
la religion,
mais qu'Use
quand il le voulait,
confondre
avec elle. La longue
lettre
Prusse (dcembre 1740), en vue de justifier

le dessein de sa pice, montre bien sur ce point son adresse et


sa mauvaise foi. Mais l'achvement
de Mahomet fut long. Enfin
cette pice ayant t termine
Bruxelles,
o Voltaire
avait
rejoint Mmc du Chtelet (6 janvier 1741), le couple se transporta
Lille,
pour y voir la nice du pote, Mmo Denis, qui faisait,
dans cette ville, assez grande figure avec son
mari, commissairei. 2'avril

1739.

ET LA

MARQUISE.DU'CHATELET

113

ordonnateur

des guerres. L se trouvait l'auteur de Mahomet


II,
La Noue,.avec
une bonne troupe dont Voltaire
avait voulu
assurer les services au roi de Prusse,
qui n'en voulut pas faire
les frais. Mcontent des acteurs de la
VolComdie-Franaise,
taire s'avisa de confier sa tragdie La Noue, dt-il, son
tour,
passer pour un auteur de
province . Les . deux Mahomet
s'embrassrent , et l'affaire fut conclue. Jamais Voltaire ne fut
plus content de ses acteurs, ni de son public. Il y eut une
en faveur du clerg,
reprsentation
exprs chez l'intendant
qui a voulu, dit-il, absolument voir un fondateur de religion .
a toujours t d'tre perscut Paris,
Mon sort, ajoute-t-il,
et de trouver
ailleurs plus de justice . Dans un entr'acte,
l'auteur

reut une lettre du roi de Prusse, qui lui faisait part,


de sa victoire de Molwitz : il en donna lecture l'assemble,
qui se mit battre des mains avec frnsie. Ces applaudissements s'adressaient-ils

l'ami

de Frdric,
ou Frdric luimme? Quoi qu'il en soit, le nom du roi de Prusse commenait
devenir trangement
populaire en France, et certainement
y tait pour beaucoup. Pendant bien des annes, les
Franais se firent un singulier plaisir, d'exalter cet ennemi de
leur pays, pour blesser leur propre gouvernement : c'tait, nous
voulons le croire, le roi philosophe qu'on se plaisait opposer
Voltaire

au roi Louis XV; mais quel sot plaisir! Cela prouve que Voltaire,
menait dj l'esprit du public.
Au mois d'aot de l'anne suivante (1742), Mahomet parut sur
en prsence des premiers magistrats de
la scne parisienne,
la ville, de ministres mme ; et tous jugrent, aprs le cardinal de Fleury, que la pice tait crite avec toute la circonsviter plus sagement
pection convenable, et qu'on ne pouvait
les cueils du sujet . Nanmoins bien des gens trouvrent l
des-traits hardis contre la religion,. le gouvernement et la
morale tablie . Le procureur gnral, Joli, de Fleuri, crivit,
mme que, pour avoir compos une. pareille pice, il fallait
tre un sclrat faire brler . Le premier ministre, intimid'
et Voltaire fut invit retirer
se
ravisa,
clameur
la
publique,
par
sa tragdie. Puisque me voil, dit-il 1, lavictime des jansnistes,
l 1.Lettre du22
HISTOIRE

aot 1742;.d'Argental.

DE LA LASOUE.

o
VI.

VOLTAIRE

H4

tre vque in partions


et
au
Mahomet
ddierai
compte
je
pape,
je
diocse . En effet,
vritable
l
mon
c'est
attendu
que
infidelium,
avec
il adressa cette tragdie au pape Benot XIV, qui l'accueillit
Voltaire
de la cour de Rome. Ainsi
ordinaire
la courtoisie
en appasavait se jouer de tout le monde, et mettre, au moins
rence, le pape mme dans son jeu.
qui se
Le cardinal Fleury mourut (29 janvier 1743). Voltaire,
d'avoir t son provantait tous (plus ou moins sincrement)
L'occasion
l'Acadmie.
tg, voulut devenir son successeur
tait favorable. Le 20 fvrier, les comdiens franais reprsentsans amour que Voltaire,
depuis
Mrope, cette tragdie
sans gal, et
Ce fut un triomphe
longtemps, rvait dcomposer.
Il
ne peut parler sans une sorte d'enivrement.
dont lui-mme
rent

n'en choua pas moins l'Acadmie le mois suivant, par la coail


lition du haut clerg avec le ministre
Maurepas. Vainement
dans une lettre l'Acaavait protest de ses sentiments religieux
dmie, et reni les Lettres philosophiques
ancien vque de Mirepoix, trs influent
dmie. Personne ne l'en avait cru.
Pour

son dpit, le comte


d'accord avec la favorite

calmer

Richelieu,
firent charger
Frdric.

d'une

sorte

dans une lettre

Boyer,
la cour et dans l'Aca-

et le duc de
d'Argenson
le
Mme de Chteauroux,

de mission

1743, il arrivait
cueillit
merveille,
l'emmena chez sa soeur, la margrave
de
soeur Guillemette

Baireuth,
Wilhelmine,
qui fut bientt
Voltaire
comme un membre de sa
pour le pote. Elle traita
car la princesse tait philofamille, ou plutt de sa confrrie;
commencrent
alors
sophe. Les petits princes d'Allemagne
devenir

Le 30 aot

auprs de
diplomatique
Berlin.
Le Roi l'ac-

les admirateurs

de Voltaire

ou plutt ses courtisans.


Il
de cet encens.
jouissait dlicieusement
Rentrer en France,
Voltaire
la Cour et l'Acadmie.
au sortir de l'Allemagne,
c'tait pour lui retomber de bien haut.
Accoutum,
pendant
des ttes couronnes,

quelques semaines,
il se voyait rduit

ministres.

donc

Il voulut

avoir

des titres

traiter
faire

de pair avec
sa cour des

honorifiques,
qui le
missent hors de la condition des gens de lettres. Mais il fallait
pour cela trouver
Le duc de
moyen de plaire au monarque.
Richelieu lui en fournit l'occasion en le
chargeant de composer

ET

LA

MARQUISE

DU CHATELET

US

un divertissement

pour les ftes du mariage de l'infante d'Espagne avec le Dauphin. Voltaire travailla dix mois la Princesse
de Navarre. J'aurais mieux aim, crit-il 1, faire une
tragdie
qu'un ouvrage dans le got de celui-ci. Mais il fallait une
pice o tous les arts eussent l'occasion de s'exercer pour le
plaisir de la future Dauphine. Voil pourquoi le pote philosophe
ne ddaigna point de composer un opra-comdie-ballet.
La
Princesse de Navarre fut reprsente aux ftes du
mariage
sur un thtre construit
Versailles,
exprs, le 23 fvrier 1745;
et une seconde fois deux jours aprs.
, Deux mois ne s'taient pas couls, que le roi accordait au
la premire charge vacante de gentilhomme
pote, verbalement,
ordinaire de sa chambre, et par brevet du 1er avril 1745, celle
de France, avec 2 000 livres d'appointements
d'historiographe
annuels.

Louis XV ayant gagn, quelques semaines de l, en


de Fontenoi,
en vers
personne, la bataille
l'historiographe
devance tous ses concurrents pour lancer, presque au lendemain
de la victoire, son Pome de Fontenoy. En quinze jours, il s'en
sur les
fait dix ditions;
et nuit et jour, l'auteur
travaille,
des
complter l'numration
renseignements
qui lui arrivent,
personnages
qui ont jou un rle dans cette grande journe;
il faut bien que tout le monde soit content. Le duc de Richelieu
aux dpens du
de la victoire,
reoit presque tout l'honneur
marchal de Saxe, ainsi que le remarque Grimm 2: et le pome
est ddi, comme il convient, au Roi : C'est, lui dit l'auteur,
une peinture fidle d'une partie de la journe la plus glorieuse
depuis la bataille de Bouvines .
de Mmede Pompadour la
L'anne suivante, l'tablissement
cour mit le comble la bonne fortune de Voltaire. Il avait t
et
qu'elle devnt la matresse du.Roi,
Elle aimait les philosophes, les
elle n'tait point oublieuse.
Voltaire clbra
en
tout
mrite
de
les
genre.
artistes,
gens
et s'en rjouit trs haut
son avnement avec enthousiasme,
de ses amis bien avant

enfin un sujet acadmique, ausdevenait


.
Il
citoyen
sitt qu'on sut qu'il tait bien vu de la matresse du Roi.
du prfranaise en remplacement
Il fut lu l'Acadmie
comme

1. Lettre
au duc
2. Correspondance

1744.
de Richelieu,
anne 1745.'
littraire,

VOLTAIRE

116

sans dmarches
fut
ne
Ce
avril
pas
1746).
(25
et affect de n'y point tenir. C'est mme
de sa part, quoiqu'il
du
au P. de la Tour, principal
cette occasion qu'il crivit
des
lettre en l'honneur
fameuse
cette
Louis-le-Grand,
collge
comme, une faiblesse.
lui
Condorcet
reproche
Jsuites,
que
Les Jsuites taient en effet une puissance qu'il tait bon de
se para de la
pour assurer son lection,
mnager. Voltaire,
de
de Mahomet,
lettre du pape, qu'il avait reue propos
et de la faveur du roi ; il renia
l'estime de plusieurs cardinaux
et se montra prt porter
de nouveau les Lettres philosophiques,
Ce qui prouva que ces
la guerre dans le camp des jansnistes.
dmarches n'avaient
pas t superflues, c'est que son lection
sident Bouhier

attaque, comme si c'et t un scandale que


l'auteur de la Ilenriade et de Zare ft de l'Acadmie.
Le discours de rception de Voltaire l'Acadmie (9 mai 1746)
des lettres.
est du nombre de ceux qui comptent dans l'histoire
Il y chercha les titres de la langue franaise pour s'imposer aux
fut

vivement

l'histoire
et mit
trangres. Il en esquissa rapidement
en lumire les qualits de notre langue et de nos principaux
crivains. C'tait un discours pour les trangers plus que pour
nations

les Franais.

Il avait

des raisons

pour rechercher
personnelles
des trangers plus que celle de ses compatriotes;
l'approbation
mais il faut reconnatre
que si la langue franaise est devenue
en ce temps-l, pour ainsi dire, universelle,
c'est un clatant
service dont nous lui devons tous une reconnaissance inoubliable.
Dans ce remarquable
discours, il n'oublia
pas l'loge de ses

Sans nous arrter a ceux qu'il fit de certains


contemporains.
membres prsents, tels que Crbillon,
qu'il traite comme son
matre dans l'art de la tragdie; l'abb d'Olivet,
qui fut toujours son ami; le prsident Hnault, dont il loue Y Abrg chroson hros, le duc de
nologique en termes des plus flatteurs;
Richelieu, dont il associe trs naturellement
la gloire celle du
roi; sans nous arrter, dis-je, tous ces compliments
qu'il distribue avec autant de grce
nous devons
que de libralit,
signaler la mention habilement
introduite
qu'il fait d'un jeune
ami, d'un crivain encore inconnu, dont il admire le caractre
autant que le talent, et
allait faire
qu'une mort prmature
disparatre avant qu'il et joui de la gloire qu'il avait
toujours.

ET

recherche

LA

en vain.

L'amiti,
fait honneur l'un

venargues
La grande

faveur

DU CHATELET

MARQUISE

l'estime

117

de Voltaire

pour

Vau-

et l'autre.

de Voltaire

en cour ne devait

pas durer
impertinent adress

longtemps. Il blessa le Roi par un madrigal


la marquise de Pompadour.
11 se blessa lui-mme de la bienveillance que Louis XV et la marquise tmoignaient hautement
Crbillon,
son rival. La premire reprsentation de S mir amis
avait t donne la Comdie-Franaise
le 29 aot 1748.
Smiramis

occupe une place importante


et dans l'histoire
de la tragdie.

Voltaire

l'ombre

mal accueillie

dans le thtre de
L'auteur

y faisait
Il voulait

jadis dans riphyle.


sur la scne franaise des spectacles nouveaux et
une varit de mouvements dont il avait vu l'exemple dans le
thtre de Shakespeare. Mais il fallait changer d'abord les habireparatre
introduire

tudes

et la dcoration

de notre

thtre ; il fallait chasser du


de la scne les spectateurs qui l'encombraient.
Cette

plancher
rforme fut commence par la libralit du roi, et acheve dix
ans plus tard par des constructions nouvelles que fit excuter le
eomte de Lauraguais.
Ainsi, nous devons la tnacit de Voltaire et son initiative
la suppression d'un abus qui nuisait

aux progrs de la posie dramatique.


singulirement
La reprsentation
de Smiramis ne se passa d'ailleurs pas
sans orages. Crbillon tait l'auteur d'une tragdie de mme
nom (1717). Les partisans du vieux pote formrent une cabale
pour faire tomber la pice de son jeune rival : ils acquirent en
cette journe le surnom de soldats de Corbulon . Mais Voltaire opposa cabale cabale, et la sienne obtint une victoire
fort dispute. Voltaire, qui ne voyait dans Crbillon qu'un crivain gothique et barbare , rsolut d'ensevelir cette renomme
de son
usurpe, en refaisant une une toutes les tragdies
rival, et d'abord son Catilina, qu'il avait lui-mme qualifi de
divin en crivant l'auteur.
Pendant qu'il dfendait Paris Smiramis, Mmc du Chtelet,
;alors Plombires,
et bout de constance, lui donnait un
successeur dans la personne de Saint-Lambert,
jeune officier
de Lorraine. Voltaire se
pote qu'elle avait rencontr la cour
la dame lui expliqua les
fcha d'abord, voulut se sparer.'Mais
et par de si bonnes raisons, qu'il se
-choses si franchement

VOLTAIRE

118

vite, demanda pardon son heureux rival, et s'arrangea


d'un mnage trois. Il recommanda mme les posies de SaintLambert Frdric II, et il crivit des vers o il associait de la
amants.
faon la plus galante les noms des deux nouveaux
Mme du
Mais la suite de sa liaison avec Saint-Lambert,
Chtelet tait devenue enceinte. Le bon roi Stanislas lui cda,
de la reine, pour
l'ancien appartement
au chteau de Lunville,
radoucit

fut surprise le
y faire ses couches plus l'aise. C'est l qu'elle
un grand ouvrage
4 septembre 1749, tandis qu'elle travaillait
de
qu'elle avait hte d'achever, sur les Principes mathmatiques
la philosophie naturelle. Voltaire annona gaiement sa dlivrance
Peu de jours aprs, elle tait morte, par lessuites d'une imprudence
(10 septembre 1749). Le dsespoir de
fut d'abord aussi grand que s'il n'avait pas eu se
Voltaire
plaindre d'elle. Souffrez, crit-il Mrae du Deffand, que j'aie
tous ses amis.

la consolation

de pleurer vos pieds une femme qui, avec ses


Mais il avait sur le
avait une me respectable.

faiblesses,
mtier son Calilina,
comber au chagrin.
pleure
France,

pas fait pour sucMme du Chtelet ne fut pas longtemps


: les femmes ne l'aimaient
en
gure, et personne,
ne s'aperut qu'on et perdu un trs grand homme .

IV.
Voltaire
devait livrer

et son naturel

Voltaire

Potsdam.
la personne

n'tait

et Frdric
La

de Voltaire

mort

II.

de Mme du Chtelet

a un crancier

opinitre,
II paraissait autoris

qui la rclamait depuis longtemps. Frdric


par le philosophe lui-mme le considrer comme sa proprit,
de tendresse que celui-ci lui avait tant
aprs les protestations
de fois prodigues.
Voltaire

s'tait cependant install Paris, comme s'il ne son quitter


cette ville. Proccup
geait nullement
d'effacer la
gloire de Crbillon, aprs avoir bauch en huit jours un nouveau Calilina ou Rome sauve, il se mit
composer un Oreste,
YElectre de son rival.
pour l'opposer
Oreste n'obtint
pas
un succs clatant la
premire reprsentation
(12 janvier 1750)..

ET FRDRIC

II

119

L'auteur

ne s'pargna
sa tragdie.
Non
pas pour faire russir
content des applaudissements
de la salle, il se leva
qui partaient
dans sa loge, et cria au parterre
: Courage,
braves Athniens,
c'est du Sophocle!
Il se dmena mme si bien
qu'il fit scanet

dale,

fut

de

oblig

sous

le patronage
avec cet
dfendre,

Athniens

avaient

illusion

croire

s'esquiver
de la duchesse

la
ouvrage,
donn le modle.
ce qu'il

disait?

de la

salle.

Il

mit

du Maine,
qu'il
vritable
simplicit
Se faisait-il
Du

moins

sa pice
de
conjura
dont

lui-mme

les

assez

il

fort
attaquait
bien les intrigues
de Crbillon
et des autres tragiromanesques
Il donnait
aussi
d'excellents
conseils
sur la
ques franais.
Mlle Clairon,
dclamation
la divine Electre
-.
qu'il appelait
Mais

pour

il

en gnral
fort mal satisfait
du personnel
de la
et cherchait
aie remplacer
Comdie-Franaise,
toujours
par des
acteurs de sa faon.
C'est ainsi qu'il fit jouer chez lui, par ses
et Rome sauve. Dans cette dernire
amis, Mahomet
pice, il
crut

tait

avoir

de Cicron,
veng la mmoire
de Crbillon.
dans le Calilina

gure
Frdric

dfi^

l'accomque Voltaire
apportait
de ses dsirs, Aroulut sans doute le piquer, en appeplissement
lant prs de lui le jeune d'Arnaud,
qui lui avait t dj recommand par Voltaire
lui-mme.
Le roi se donna le malin plaisir
II,

las

outrageusement

des retards

ce jeune pote une ptre o il le louait sans mesure


aux dpens de l'auteur
de Zare et de Mahomet.
Cette pice fut
Il se rsolut

en fureur.
et mit Voltaire
aussitt
colporte,
d'adresser

au plus grand roi du


Il demanda,
dit-il,
partir
pour Berlin.
d'aller
se mettre aux pieds du plus grand roi
Midi la permission
qu'il poudu Nord . Louis XV, avec scheresse, lui rpondit
le dos. MOEede
vait partir
, et. lui tourna
quand il voudrait
le chargea de ses humbles compliments
pour le roi
de FrLe 18 juin 1750, il partait
pour le royaume
il tait Potsdam.
dric II, et le 10 juillet
en Prusse? Il ne le savait pas bien luifaire,
Qu'allait-il
de la
la servitude
mme; Il ne voulait
pas sans doute changer
Mais il se
cour de France
pour celle d'une cour trangre.
Frdric
de ne s'attacher
qu'il lui plairait.
qu'autant
promettait
la
sur ses desseins. Il promettait
ne s'expliquait
pas clairement
ses vers ;
sans autre office que de corriger
plus grande libert,
Pompadour
de Prusse.

120

VOLTAIRE

une pension annuelle de 20 000 livres, le cordon


avait su
Voltaire
du roi, et la clef de chambellan.
de l'ordre
bien faire ses conditions.
son coeur se serra, et
Nanmoins,
quand il quitta ses amis,
Mais quoi? Ne trouson imprudence.
ceux-ci lui remontraient
la plus dlil'amiti
roi
du
verait-il
philosophe,
auprs
pas,
de
cieuse et la libert de donner cours toutes ses hardiesses
et il donnait

sa
emmener
parole ou de plume? Il aurait bien voulu encore
nice Mmo Denis et lui faire assurer une bonne pension. Mais
Frdric rpondit qu'il ne demandait pas M.mc Denis .
dont il fut reu en Prusse dissipa d'abord
mme d'enthousiasme.
et le remplit
ses inquitudes,
La manire

par des ftes, et nous savons si ce philosophe


insensible aux plaisirs et l'clat extrieur.
accueilli

toutes
Il

fut
tait

' Cent cinquante mille soldats victorieux,


point de procuun hros philosophe
et
reurs,
opra, comdie, philosophie,
et grces, grenadiers
et muses, trompettes
et
pote, grandeur
violons, repas de Platon, socit et libert! qui le croirait? tout

cela est pourtant trs vrai'...


Une des choses qui le frapprent
le plus vivement
fut un
carrousel, digne en tout de celui de Louis XIV . Cette magnificence l'meut plus qu'on ne le supposerait.
Qui aurait dit, il
deviendrait
l'asile des arts, de la
y a vingt ans, que Berlin
et du got 2?
magnificence
. Mais ce qui le charme le plus, ce sont ces
banquets de
Platon , o l'on peut dire tout ce qu'on veut, mme
quelquedes choses srieuses. Entour
fois, parat-il,
de gens d'un
dont il avait voulu se
esprit vif et hardi, la plupart Franais,
faire un cercle d'amis, Frdric,
digne de prsider ce cnacle,
la gaiet et stimulait
l'incrdulit.
encourageait
Malheureusement une socit de gens de lettres ne vit
sans
pas longtemps
surtout quand ils en tiennent
exercer leur esprit
querelles,
aux' dpens les uns des autres. Si
quelqu'un
pouvait
galer
Voltaire
en malice, c'tait Frdric.
dut ptiller
dans
L'esprit
ce cercle, mais l'amiti
n'y pouvait pas durer longtemps.
Le
roi ne mnageait pas toujours
ses convives, et le
pote sentait
1. Lettre d'Argenlal, 24 juillet 1750.
. 2. Lettre au marquis de
1eraot.
Thibouville,

ET

FREDERIC

II

421

d'avoir
qu'il n'est pas prudent
plus d'esprit qu'un adversaire
qui commande cent
cinquante mille hommes . Pendant les
premiers temps, et durant la lune de miel de leur union, Voltaire ne le trouva qu'aimable.
Mais cela devait infailliblement
se brouiller.
Frdric

logea

tout

d'abord

lui

Voltaire

dans son palais, o il


de Saxe. On avait

du marchal
assigna l'appartement
dans la chambre du hros.
voulu, dit celui-ci, mettre l'historien
Les commodits,
pour le commerce entre les deux amis, taient
extrmes.

Voltaire

n'avait

qu' passer de son appartement dans


celui du roi, et Frdric avait banni de chez lui tous les offices
et tous les usages de cour. Le pote avait lui tout son
temps,
hormis

les moments

employs

redresser

les fautes de versifi-

cation

ou de langue franaise que le prince ne pouvait gure


viter dans ses vers improviss
au milieu de tant d'affaires.
Son coeur et son esprit dbordaient de joie. Il avait en Prusse
ce que ni lui ni personne n'aurait jamais pu trouver en France.
Mais tout bonheur est expos se gter. Les caractres ne se
trouvent
autant qu'on l'avait cru
pas toujours
compatibles
d'abord.

qu'on le traitt en homme, mais il se


bien vite roi. Voltaire lui disait Votre Humanit, au

Frdric

retrouvait

voulait

lieu de Votre Majest; mais en jouant avec lui tourdiment, il


dut sentir quelquefois la griffe du lion. Lui-mme, Voltaire tait
dou de l'esprit le plus gracieux du monde; mais il ne supportait aucune rsistance

ses dsirs, et voulait toujours demeurer


le matre, ainsi que Frdric.
Il 'tait impossible que ces deux
caractres ne se heurtassent pas un jour ou l'autre.
Les gens d'esprit rassembls autour de la table du roi avaient
La faveur clatante
au dernier arriv, ne
que le roi tmoignait,
pouvait manquer de piquer quelques-uns des anciens. Mauperde Berlin, se donnait
de l'Acadmie
tuis, comme prsident
aussi leurs

prtentions

et leurs jalousies.
justement d'ailleurs,

et passait pour quelque peu despote.


airs d'importance,
Dans ce- cercle, il y avait peu de sages, quoique tous fissent-profession d'tre philosophes. Le plus fou de tous tait La Mettrie,
la socit par. ses bouffonmatrialiste
affect, qui rjouissait
Ses ides, crit Voltaire 1,
neries d'une impit extravagante.
certains

1. A M"

Denis, 6 novembre

1750.

VOLTAIRE

422

sont un feu
amuse

d'artifice

un

demi-quart
L'mulation

toujours
d'heure,

volantes.

en fuses

Ce fracas

la
mortellement
et fatigue
avec MauperVoltaire
d'esprit brouilla
avec le roi
de La Mettrie le brouillrent

longue.
tuis, et les bavardages
lui-mme.
Mais il n'tait

gure

possible

qu'il

n'arrivt

pas

quelque chose de ce genre.


Frdric, adressa au roi de France une demande en forme
Louis rpondit qu'il en tait fort aise ,
pour garder Voltaire.
et dit ses courtisans que c'tait un fou de plus la cour du
roi de Prusse

et un fou de moins

la sienne . Voltaire

fut trs

C'est alors qu'il contracta


piqu d'avoir t cd si facilement.
son mariage avec le roi de Prusse :
ce qu'il appelle plaisamment
Je n'ai pas pu m'empcher
de dire oui. Il fallait bien finir par
de tant d'annes. Le coeur
ce mariage,
aprs des coquetteries
au duc de
palpit l'autel 1. Dans une longue lettre
Richelieu, il essaie de prouver
qu'il avait t trop malheureux
dans sa patrie 2. Mais sera-t-il heureux dans sa nouvelle union?
m'a

Il n'en sait rien.

Il se croit

sr au moins

du caractre

du roi de

Prusse.

Mais il ne se dfie pas assez du sien.


Il jouit d'abord d'une importance
et d'un crdit dont il tait
trs flatt. Mais comme il ne pouvait jamais
s'en tenir ce

qu'il avait,
en relation
Hirschell),
se les faire
interdite.

il voulut

s'enrichir

par un coup de bourse et se mit


avec un banquier juif, nomm Abraham
Hirsch (ou
qui dut acheter pour lui des titres dprcis, afin de
rembourser
Voltaire

au pair. L'opration
brava les dfenses, mais

sur ces titres

tait

ne put raliser son


procs survint entre eux.,

: le Juif lui fit dfaut. Un


opration
Us s'accusrent mutuellement
de friponnerie.
traduisit
Voltaire
son adversaire en justice ; et il ne parat
pas que les juges aient
jamais vu bien clair dans cette affaire trs embrouille.
Le juif
fut condamn aux frais du procs, mais Voltaire ne fut lou de
dans une affaire assez louche, qui
personne et resta compromis
excita un moment contre lui l'indignation
du Roi.
Voltaire commenait peut-tre sentir
que, pour un homme
de son caractre, la paix n'tait
pas plus assure en Prusse
qu'en France. Une confidence d'un fou le mit dans une
agitation
1. Lettre M" 0 Denis, 13 octobre 1750.
2. Lettre Richelieu, aot 1750.

'

ET FRDRIC

nouvelle.

La

Voltaire

l'effet

Metlrie

titre

II

J23;

de bouffon,

de la
jouissait
familiarit
du roi, rapporta au
philosophe que, dans un entretien avec ce prince sur Voltaire
lui-mme, il avait entendu de
sa bouche cette parole : J'aurai besoin de lui encore un an au.
Ce mot fit sur
plus; on presse l'orange et on en jetteTcorce.
qui,

d'un coup de foudre ; il se le fit


rpter plusieurs
fois. Quoi? c'tait l toute l'amiti de ce prince
qu'il adorait? Et.
son Marc-Aurle
n'tait, comme un homme ordinaire, qu'un
trompeur? Il ne s'en tait jamais dout : quelle navet de la
il compart d'un si grand sceptique! Dans son bouleversement,
muniqua son chagrin sa nice, qui lui envoya le conseil de
d
partir de Berlin au plus vite. Mais il tait retenu par deux ditions en train, l'une de ses OEuvres, que le libraire Welther
publia Dresde en 1752; l'autre, de son Sicle de Louis XiV,
qu'il faisait
en France

imprimer Berlin, ne croyant pas qu'on souffrirait


une histoire
vraie du plus grand roi de la
France 2. Il tait toujours inquiet au sujet de sa Pucelle, qu'il
n'avait pu refuser aux instances du prince Henri, et qui par suite
courait le monde. Il pensait, comme beaucoup de personnes, que
cet ouvrage ne s'accordait gure avec ses cheveux gris et son
Sicle de Louis

. Il se croyait donc oblig de rester encore


quelques mois o il tait.
Cependant la socit des amis du roi de Prusse s'claircissait.
XIV

vue d'oeil. La Mettrie

disparut le premier, victime de sa gloutonnerie et de ses bravades en mdecine. Voltaire ne le regretta


pas; mais il fut (qui l'aurait cru?) un peu choqu de l'loge
dclar, qui, en mourant
public que le roi fit de ce matrialiste
dans le jardin de la
demanda qu'on l'enterrt
d'indigestion,
maison o il se trouvait ce moment. Frdric, se plaisant
l'oraison funbre
braver l'opinion
publique, composa lui-mme
de son bouffon, et la fit lire son acadmie par son secrtaire,
dit Voltaire,
Darget. Tous ceux qui sont attachs ce matre,
en gmissent. Il semble que la folie de La Mettrie soit une
maladie pidmique qui se soit communique 3.
Un autre Franais, le chevalier de Chazot, insult publiquement
1. Lettre M Denis, 2 septembre 1751.
2. Lettre au marchal de Richelieu, 31 aot 1751.
3. Lettre au marchal de Richelieu, 27 janvier 1752.

VOLTAIRE

124

d'aller
la
obtenir
fit
le
malade
permission
Frdric,
pour
par
Voltaire songeait se drober de la mme
Paris, et nerevintplus.
les vides
faon. Tout en cachant au roi sa pense, il comptait
chez qui La Mettrie
qui se faisaient autour de lui. Lord Tyrconnel,
Le comte de Rothemtait mort, ne lui survcut pas longtemps.
et redout de ses amis,
confident de Frdric,
bourg, intime
mourut son tour. Le secrtaire du roi, Darget, dont Voltaire
ce Marc-Aurle
employ les bons offices auprs de
s'vada sous prtexte de maladie,
craindre,
qu'il commenait
s'en alla Paris, et ne reparut pas.
moins les quevita d'autant
Voltaire
Rsolu se librer,
avait

souvent

dont il
n'en tait plus aux caresses avec Maupertuis,
avait dclar les ressorts peu liants , et dont il prtendait
la frocit . Le prsident de l'Acadmie
n'avoir pu apprivoiser
de Berlin se donna un soir le tort de montrer plus d'esprit que
relles.

Il

de
trouva l'occasion
lui, et d'en laisser paratre sa joie. Voltaire
sa vengeance dans une querelle acadmique.
avait
Maupertuis
fait entrer l'Acadmie Koenig, qu'il avait autrefois donn pour
0 du Chtelet.
de

Mm
Mais Koenig publia
rptiteur
physique
une prtendue lettre indite de Leibniz, qui, si elle tait authenla gloire
de son
de la dcouverte
tique, enlevait Maupertuis
fameux principe de la moindre quantit d'action . Le prsident dfra Koenig au jugementde
son Acadmie,
qui dclara
la lettre

de Leibniz

falsifie.

La sentence

parut trop prcipite,


et la procdure
incorrecte.
Au milieu
de la guerre
d'crits
auxquels cette affaire donna lieu dans le monde savant, Voltaire
crut devoir prendre parti pour
Koenig contre le prsident. Mais
un redoutable
se mla alors au dbat : ce n'tait
antagoniste
pas moins que le roi de Prusse, qui lana lui-mme
dans le
monde un factum, sous le titre de Rponse d'un acadmicien de
Berlin, non sign, mais revtu des armes du roi. Voltaire
s'y
trouva fort maltrait.
Puisque le monarque se mlait de faire la
l'homme
guerre littraire,
de lettres ne se crut pas
oblig au
silence. Mais ce fut le prsident
de l'Acadmie
qui paya pour
son trop puissant-dfenseur.
La fameuse Diatribe
du docteur
Akakia, mdecin du pape, chef-d'oeuvre sans
gal de malice et de
gaiet, a rendu pour toujours Maupertuis
bon droit
ridicule,
ou tort.

ET FREDERIC

Voltaire

n'ignorait
il bravait

II

12S

le

prsident et
le roi. Celui-ci

pas qu'en poursuivant


et offensait directement

l'Acadmie,
interdit en effet l'impression
espra le jouer au moyen

de la satire 'Akakia.
d'un de ses tours

Mais Voltaire

d'adresse;
Berlin,

et Fr-

dric vit avec indignation


l'ouvrage
paratre
malgr
ses dfenses. Alors il eut recours un genre de chtiment
qui,
n'tant pas en usage dans ses tats, parut d'autant
plus infamant. Tous les exemplaires
qu'on put saisir furent brls
publiquement,
par la main du bourreau, sous les yeux de l'auteur.

son tour, s'indigna de cet affront, comme s'il


n'avait point eu de torts. Il ne-croyait jamais en avoir aucun.
Le pote offens alla voir le roi et, pour ses trennes
son cordon
(1" janvier 1753), lui remit sa clef de chambellan,
de l'ordre, et sa renonciation
aux trimestres
arrirs de sa
pension. Sur l'enveloppe du paquet qui contenait ces brimboCelui-ci,

rions , il avait crit ces Arers :


Je les reus avec tendresse,
Je vous les rends avec douleur;
C'est ainsi qu'un amant, dans son extrme
Rend le portrait

A cette bruillerie
modement.

Frdric

ardeur,

de sa matresse.

d'amoureux

il ne manquait qu'un raccomen fit les frais. Il renvoya Voltaire les

souper, et promit
insignes de ses dignits de cour, l'invita
tout . Il ne pouvait videmment se passer
qu'il rparerait
de ce brillant esprit, et de plus il commenait le craindre; car
une telle plume faisait l'opinion dans l'Europe, et les cent cinne pouvaient prvenir ses
quante mille soldats de Frdric
blessures.
de son ct, fit quelque chose. Il protesta publiquecontre
n'avait jamais fait de libelle diffamatoire
M. de Maupertuis
. Mais il se crut ou feignit de se croire en
de l'envoy de
danger, et alla se mettre sous la protection
France. D'autre part, il se fit dire par un mdecin que sa sant
et demanda cong au roi sous
exigeait les eaux de Plombires,
ce prtexte. Frdric lui rpondit par une lettre assez rude, o
il montrait clairement qu'il n'tait pas dupe. Le 26 mars 175.3,
le roi tant la parade, on lui dit, que M. de Voltaire venait
dit seulement au pote :
recevoir ses ordres. Le monarque
Voltaire,
ment qu'il

VOLTAIRE

126

Vous

Sur

voulez donc absolument

sa rponse affirje vous souhaite

partir?
Monsieur,
mative, accompagne d'excuses,
un bon voyage , lui dit Frdric.
C'tait un cong peu prs semblable celui qu'il avait reu
Il ne se le fit pas rpter,
de Louis XV, trois ans auparavant.
sur lequel il se faisait
un
doute
revirement,
sans
craignant
du Nord et l'Apollon
encore illusion. C'est ainsi que leSalomon
de la France se sparrent sans se dire au revoir.
Vold'tablissement.
Retour
en France.
Projets
se hta de quitter les terres du roi de Prusse. Il ne s'arrta
de la diatribe
De l, il lana un complment
qu' Leipzig.
en fut tellement exaspr qu'il rpondit
A'Akakia. Maupertuis
encore plus ridicule,
l'auteur par des menaces qui le rendirent
taire

s'il tait possible ; car le pote ne manqua pas de les publier et


du magistrat de
sous la protection
de se mettre avec ostentation
Leipzig. Il n'osa mme pas passer chez son adoratrice la marcraignant avec raison qu'elle n'et des comgrave Wilhelmine,
missions de son frre. On voulait, en effet, lui faire restituer le
volume des posies du roi, dont Voltaire
n'avait
garde de se
dessaisir.

Il a fait l'innocent

cet gard, mais l'opinitret


qu'il
a mise garder ce gage prouve bien qu'il comptait
s'en servir
et peut-tre
odieux
aux yeux de toute
pour rendre ridicule
l'Europe
chaudes

son ancien

disciple.
toute occasion.

Il

en faisait

en effet des gorges

De Leipzig, il se rendit Gotha, o il fut invit par le duc et


la duchesse prendre domicile au chteau (18 avril 1753). Il y
demeura trente-trois
jours, charm des adorations
qu'il y recevait, et lisant sa Pucelle en nombreuse compagnie.
Il ddia
la duchesse son pome de la Loi naturelle,
offert d'abord
Frdric, et s'engagea crire pour la mme princesse un abrg
de l'histoire
de l'empire d'Allemagne,
qui fut en effet publi sous
le titre 'Annales de Vempire.
En s'acheminant

vers Strasbourg,
il passa par Cassel, o il
fut trs bien reu par le landgrave
et sa famille.
Mais il reut
des nouvelles qui l'inquitrent.
confident
du roi de
Pollnitz,
l'y avait devanc ; Voltaire
comprit
que ce prince
ses trousses. A
envoyait
arriv Francfort
peine tait-il
(31 mai 1753), qu'il se vit arrt au Lion d'or par un sieur
Prusse,

ET FRDRIC

II

127

Freytag, agent du roi de Prusse dans cette ville. Ce personnage


lui rclamait divers objets appartenant au roi, et tout
particulirement le volume des posies. On a
beaucoup ri et l'on rira
longtemps de Y OEuvre de poeshie du roi son matre , que ce
avec sa pronongrossier personnage redemandait furieusement
ciation tudesque. Voltaire
a merveilleusement
racont cet pisode burlesque, mais non sans variations,
ni probablement sans
invention. Toujours est-il que, pendant cinq semaines, Voltaire
fut retenu captif par un brutal, ainsi que sa nice et son secrdu droit des gens; qu'il fut
taire, par une odieuse violation
rudoy par des soldats,
magistrats de Francfort
roi de Prusse.

Celui-ci

peut-tre pill et dtrouss, sans que les


osassent le dfendre contre la justice du
ne voulut jamais dsavouer son agent,

ni faire aucune rparation


sa victime. Voltaire a pris le ciel
et la terre tmoin de l'injure qu'il avait subie. Mais nous savons
aussi pourquoi il voulait garder les posies du roi, et Frdric
avait quelque raison de se dfier de ses artifices. Voltaire affecta
toujours d'tre surtout bless des offenses faites sa nice ; mais
il a tant parl l-dessus qu'on se dfie un peu de son gnie
peut-tre pas tort de rire de ses
plaintes ternelles au sujet de Mmo Denis. Songeons l'trange
caractre de ce philosophe et de ce prince, qui se ressemblaient
inventif;

et Frdric

n'avait

tant pour la malice : il n'est pas impossible que tous deux se


soient divertis se faire une guerre de niches. Au reste, ils taient
si bien faits l'un pour l'autre, qu'aprs une longue bouderie, leur
penchant mutuel l'emporta sur les rancunes, et que, sans oublier
tout fait leurs ressentiments,
ils renourent ensemble la correspondance, comme de vieux amis. Il n'y a que le xvmc sicle
qui ait pu mettre en vis--vis deux pareils personnages : ce sont
deux figures de la mme famille : en les plaant en pendants,
on a l'expression
la plus complte de la malice humaine, avec
une nuance particulire
de brutalit chez le prince et de finesse
chez le pote.
En dpit du zle sauvage des agents du roi de Prusse, Voltaire
soir mme, il
put enfin quitter Francfort, le 7 juillet 1753. Le
arriva Mayence, o il retrouva l'accueil enthousiaste auquel
De l
l'avaient accoutum les villes capitales de l'Allemagne.
il se rendit Mannheim, o l'lecteur palatin, Charles-Thodore,

VOLTAIRE

128

de SchwetLa rception qui lui fut faite au chteau


dont il ait joui dans sa
brillantes
les
plus
zingen compte parmi
et se revoyait
Strasbourg,
vie. Enfin, le 16 aot, il arrivait
l'attendait.

en France.

V.
Il

y trouva

de l'Empire,
de l'Alsace.

un

en Suisse

en Alsace,

Voltaire

secours

auprs du
Il travaillait

pour
prcieux
savant professeur
en mme

et Ferney.

rdiger

ses Annales

Schoepflin, historien
sa tragdie de YOr-

temps
de cette pice,

d'Aril crivait
de la Chine. A propos
1 : Tout mourant
que je suis, je me suis mis desgental
J'en
toute pleine d'amour.
siner le plan d'une pice nouvelle,
suis honteux ; c'est la rverie d'un vieux fou. Mais il se
n'est pas du tout dans une
: l'intrt
de Y Orphelin
trompait
d'amour
: il rside dans des sentiments
plus levs,
intrigue
et jusqu'
leurs personnes
ceux de deux poux qui sacrifient
phelin

leur enfant

au salut

d'une

et l'avenir

dynastie

d'un

empire.
traits :

C'est un des sujets les plus tragiques qu'il ait jamais


on s'tonne qu'il ne le sente pas ou ne veuille
pas le dire.

\ Orphelin de la Chine fut jou Paris, avec un grand succs,


le 20 aot 1755. M1,c Clairon s'y surpassa.
Voltaire
tait rentr en France, mais il n'osait reparatre

et la cour peu favoParis, o ses ennemis taient nombreux,


rable. Il cherchait

son plaisir et
sa sret. L'Alsace l'attira d'abord ; puis il songea la Suisse;
il arriva Genve le 11 dcembre
1754, jour de la commmoration
de YEscalade. Il tait attendu
: car les portes-restrent

ouvertes

de la clture.

un tablissement

pour
Il dut

d'Etat

le recevoir

que l'hospitalit
Voltaire trouva
1- 19 aot 1753.

au

del de l'heure

rgulire
au conseiller

cette marque de courtoisie


et tout de suite
on le voit'souper,

Tfonchin;
Mme Denis, chez le mdecin
alla le lendemain

convenable

Tronchin,
son domicile

prendre
du propritaire
qu'il

cousin

avec

du conseiller.

au chteau

Il

de Prangins,

avait mis sa disposition.


avec sa nice et sont
y tait trop solitaire,
.

EN ALSACE,

EN SUISSE

ET A FERNEY

129

Je cherche, crit-il M. de Brenles


\ des philosophes plutt que la vue du lac de Lausanne, et je prfre votre
socit toutes vos grosses truites. Il avait hte de se trouver
chez lui, de pouvoir btir, planter, amnager tout sa con-

secrtaire.

venance.

Pendant

propositions.
de Lausanne

semaines, on dbat encore des


quelques
Enfin, il se dcide pour Monrion,
entre la ville
et le lac. Mais cette habitation
ne sera bonne

Pour l't, il lui faut la belle proprit


que pour l'hiver.
de Saint-Jean, aux portes de Genve. Il y a l de magnifiques
jardins : quand il y sera tabli, il nommera ce domaine les
Dlices.
de Saint-Jean ne se passa pas sans quelques
L'acquisition
difficults. La cit de Calvin souffrirait-elle
qu'un papiste tel que
Voltaire, comme il dit, s'tablt demeure sur son territoire?
Tout fut arrang par l'entremise du conseiller Tronchin, cousin
du clbre Thodore Tronchin,
qui allait devenir le mdecin et
l'ami de Voltaire. L'achatdes Dlices fut conclu le 11 fvrierl755.
L'anne suivante, Voltaire se dfit de son ermitage de Monrion, pour acheter
C'est l qu'il crivit
de novembre 1758,
voisine de Genve,

une maison

(Monrepos) prs de Lausanne.


au lac de Genve. Enfin au mois

son Eplre
il achetait la terre de Fernex

(ou Ferney),
mais dans le pays de Gex, en France. Il
rsolut aussitt de s'y crer un chez-soi digne d'un roi et o
les rois ne Tiraient
pas troubler . Il y ajouta le comt de
Tournay, que le prsident de Brosses, du parlement de Dijon,
comt faire rire , dit Vollui cda par bail emphytotique,
taire lui-mme, mais dont il sut relever les droits, et dont il
fut bien aise de prendre le titre, pour signer comte de Tourse moqua
nay , mme dans une lettre Frdric II, lequel
rudement de cette prtention la noblesse- Ces railleries royales
le refroidirent
un peu ; mais il trouvait bon de faire croire
son ancien ami qu'il ne pouvait passer pour un homme de rien,
ordinaire du roi et de
tant dcor des titres de gentilhomme
comte. Dsormais il jouera son rle de seigneur en homme n
titres fort au srieux; qui aime
ses
et
l'tre,
qui
prend
pour
et (ce qui
la magnificence, qui pratique largement l'hospitalit,
1. 14 dcembre
HISTOIRE

1734.

DE LA LANGUE.

VI.

VOLTAIRE

130

une populavaut beaucoup mieux encore) comble de bienfaits


tion rustique et pauvre, et rpand autour de lui l'aisance et la
: Je
scurit. Il ne tarit pas de louanges sur ses acquisitions
'.
dans une rpublique
me suis fait un assez joli royaume
il se compare un
la
fuir
de
perscution,
Toujours proccup
J'ai quatre pattes
renard qui a plusieurs issues son terrier.
dans une trs belle
au lieu de deux; un pied Lausanne,
un pied aux Dlices, prs de Genve, o la
maison d'hiver;
vient me voir : Aroil pour les pieds de
bonne compagnie
et dans le comt de
devant. Ceux de derrire sont Ferney
Tournay 2.
et les Genevois.
Voltaire

Voltaire

il se mnageait ainsi plusieurs asiles.


nouvelles.
lever contre lui des inimitis
le thtre

introduire
taient

complices
chancelante, mais
Kain aux Dlices,
seil de Genve.

chez ses voisins

tait prudent,
Car il se prparait
Il voulait

toute

les Genevois.

de ce dessein.

quand
souforce

Beaucoup
de Calvin,

Mais la discipline
non abolie, s'y opposait. Voltaire
appela Le
et fit jouer Zare devant presque tout le Con-

Je n'ai jamais vu Arerser plus de larmes, critles calvinistes n'ont t aussi tendres. Les pasteurs

il; jamais
se plaignirent.
Voltaire s'obstina, fit jouer la comdie Monrepos
La meilleure
socit
par des amateurs, dresss par lui-mme.
de Lausanne
d'Alembert
vieilles

affluait

chez lui. Voltaire

se fit son second

moeurs genevoises;

A ce moment
triomphait.
dans cette campagne contre les

il fit paratre

l'article

Genve dans

Y Encyclopdie.
Voltaire

et d'Alembert

taient

intimement

lis depuis le comLe premier,


sans diriger

mencement
l'oeuvre

de cette grande entreprise.


en chef, n'avait
cess de l'encourager,

passionnment

au succs.

Tout

lui

plaisait
et plus

et s'intressait
chez d'Alembert,

philosophe plus intrpide


peut-tre,
consquent
qu'il
n'tait lui-mme ; la fois grand gomtre et trs
lgant crivain. D'Alembert
n'eut pas moins de malice que Voltaire,
ni
moins d'adresse pour porter, sans s'exposer, des
coups mortels
aux doctrines et aux partis ennemis. Voltaire a
plus de feu et de
blesse froidement,
mais srement
gaiet. D'Alembert
: si l'on
1. Lettre
2. Lettre

d'Argental,
19 dcembre 175S.
Thiriot,
21 dcembre 1758.

EN ALSACE,

, peut s'exprimer

EN SUISSE

ET A FERNEY

131

le premier

est plus ferrailleur,


et le second
: l'un s'emporte,
l'autre
enfonce le fer la
plus spadassin
place
choisie, et la profondeur
voulue.
Aussi plat-il
moins que son
et parat-il
rival,
mchant.
Dans
leur
plus
correspondance
ils apparaissent
comme
intime,
deux associs qui
complotent
entre

eux

deux

ainsi,

de bons

coups

faire

hros

: ils se comparent
Bertrand
et Raton,

de La Fontaine,
chat : et ils se dlectent

et l'autre

entre

eux

eux-mmes
l'un

singe
soutenir
ces

rles

les coups faire, et l'autre les excu(le premier


signalant
tant avec une gaiet qui ne s'puise jamais),
comme deux comen espiglerie;
ce qui ne les empche pas de
pagnons et rivaux
en gens de bien perscuts,
ds qu'on ne les favorise
s'indigner
dans leurs opinions
est telle qu'ils s'imagipas. Leur confiance
nent que l'Etat leur devrait
une profonde
reconnaissance
pour
l'oeuvre qu'ils accomplissent
: car ils ne balancent pas un moment
croire

de la Raison, et que la parole


qu'ils sont les ministres
et toute libert
devraient
tre retranches
s'lve
quiconque
contre eux. Jamais thologiens
ni plus
n'ont t plus intolrants
dans leur orthodoxie.
arrogants
mot
avaient
Encyclopdistes
adopt entre eux, comme
mais on a bien de la peine dire
crasons
d'ordre,
l'infme;
Y infme : en somme, ce sont les
brivement
ce qu'ils appellent
des hommes ; et quelle que soit la supopinions de la plupart
Les

que, hors
esprit, il parat un peu dur d'accorder
amas de superstileur secte, tout le genre humain
n'est qu'un
tieux imbciles
et froces. Voltaire
quelque part que le
prtend
mais c'est lorsqu'il
mot d'infme
ne dsigne que le jansnisme,
riorit

de leur

cherche

donner

Voltaire
entre

et

dessein
le

vembre

philosophes
Y Infme,

de l'article

tome

aux

et Voltaire

d'Alembert

que les deux


contre
pagne

le change.
d'Alembert.
firent
et,

Dlices.
ensemble

s'tablit
parfaite
C'est sans doute l
leur

commencer,

pour
Genve, que d'Alembert

de Y Encyclopdie,

VII

L'entente

cam-

insrer

dans

devait
parut

lequel

plan de
arrtrent
la

fin

le

de no-

1757.

Cet article

clbre

offre

est l'loge

des ministres

pour objet

de recommander

deux

points

principaux.
de Genve,

protestants
l'tablissement

Le
le

premier
second a

d'un thtre

perma-

VOLTAIRE

432

On ne peut douter que, sur ces deux points,


ne soit l'organe de Voltaire.
d'Alembert
des ministres
Pour le premier
point, il loue la tolrance
contraire
l'esprit
malicieusement
de
afin
l'opposer
genevois,
en France. Mais
notamment
les
dans,
catholiques,
pays
qui rgne
tolrance des minis
noter.
La
est
en
donne
qu'il
l'explication
en fait de dogmes. Ils ne pertres a pour cause leur incrdulit
scutent pas pour leurs croyances, parce qu'ils n'en ont presque
les a trouvs peu prs sociniens
pas. En un mot, d'Alembert
(il le dit en propres termes).
de prouver que la cit de
Sur le second point, il entreprend
Calvin n'aurait rien redouter
pour ses moeurs de l'tablissenentdans

la cit.

ais au gouverneserait
attendu
thtre,
qu'il
les comdiens des rglements
ment d'assujettir
qui prviendraient tout dsordre dans leur conduite. Aprs cela, l'auteur
des reprsentations
draman'a plus qu' vanter les bienfaits
ment

d'un

tiques.'
Voltaire

On sait la riposte loRousseau l'crit


que fit Jean-Jacques
quente et paradoxale
de. d'Alembert.
Rousseau n'aimait
ni Voltaire
ni d'Alembert,
et

et il en tait

J.-J.

Rousseau.

ha et mpris.
adress Voltaire son discours

Trois

ans auparavant,
il
sur Y Origine de l'ingalit.

avait
Vol-

taire avait

rpondu avec autant de grce que de malice : J'ai


reu, monsieur, votre nouveau livre contre le genre humain...
On n'a jamais employ tant d'esprit
vouloir
nous rendre
btes ; il prend envie de marcher quatre pattes, quand on lit
votre ouvrage. Plus loin Voltaire
avenir
l'invitait
rtablir
sa sant dans l'air natal, jouir de la libert, boire du lait de ses
vaches et brouter

ses herbes . Rousseau se garda bien de rentrer dans sa patrie, o un homme qu'il craignait,.et
qu'il n'aimait
point, voulait rgner et rgnait dj.
Le premier ouvrage que publia Voltaire,
dans ce sjour o il
se trouvait si heureux, fut le roman de
Candide, crit en grande
chez l'lecteur
partie Schwetzingen,
palatin, (juillet
1758).
Cette merveille de bonne humeur
dsesprante formait avec les
et du Dsastre de Lisbonne
pomes de la Loi naturelle
une
trilogie dont le dessein n'tait pas apparemment
de rendre les
hommes contents de leur condition
et du gouvernement
de la

EN ALSACE,

EN SUISSE

ET

A FERNEY

133

ni mme de leur inspirer du respect et du got


Providence,
pour
leurs semblables.
Jean-Jacques Rousseau se souvint alors que
Voltaire lui avait reproch d'avoir compos, dans son Discours
sur l'ingalit,
un livre contre le genre humain . Il crivit '
l'auteur des deux pomes une lettre loquente o il s'tonnait
du pessimisme de Voltaire
:
Rassasi de gloire, et dsabus des vaines grandeurs, vous
vivez libre au sein de l'abondance;
bien sr de votre immorsur la nature de l'me;
talit, vous philosophez
paisiblement
et si le
mdecin

corps ou le coeur souffre, vous avez Tronchin


pour
et pour ami : vous ne trouvez pourtant que mal sur la

terre.
Que dut penser Rousseau, lorsqu'il lut cet effrayant badinage
de Candidet Mais dj Voltaire
lui avait rpondu assez aigrement 2 : Votre lettre est trs belle; mais j'ai chez moi une de
mes nices qui, depuis trois semaines, est dans un assez grand
et trs malade moi-mme. J'atdanger : je suis garde-malade,
tendrai que je me porte mieux, et que ma nice soit gurie,
pour penser avec vous.
avait pris la prcaution de publier ce chef-d'oeuvre
du Dr Ralph, mort
de malice comme traduit de l'allemand
Minden, l'an de grce 1759 . Tout en le rpandant profusion,
il affectait de ne le pas connatre. Mais tout le monde le lut, et
personne ne s'y trompa. Le 2 mars 1759, Candide fut dnonc
au Conseil de Genve par la Vnrable compagnie, et aussitt
il fut arrt que le livre serait brl par la main du bourreau 3.
L'auteur se vengea de cette excution en inondant la ville de
mal dguiss sous des titres difiants. Ce
pamphlets irrligieux,
de Genve une petite
fut bientt entre lui et le gouvernement
guerre de tous les jours.
faire de
Voltaire avait dit ironiquement
qu'il ne voulait plus
avait crit sur
le

ce
Jean-Jacques
grand
tragdies,
aprs
que
les spectacles ; mais, enchant de la rforme accomplie la
Comdie Franaise par le comte de Lauraguais (23 avril 1759),
Voltaire

1. 18 aot 1756.
2. 12 septembre 1756.
.

.'..
Gaston MauPerez
et
Lucien
3. la Vie intime de Voltaire, etc. (1754-1778), par
gras, p. 244 (Calmann Lvy, 1885).

VOLTAIRE

434

il conut le projet d'une tragdie qui devait, dans sa pense,


les motions de Zare, et offrir aux spectateurs la
renouveler
de la chevalerie 1. Cette pice
d'un
tableau
des
temps
surprise
de ce
tout le premier
charm
:
Tancrde
l'auteur,
s'appelait
de nouveaut, la ddia la marquise de Pomqu'elle renfermait
l'heureuse rvolution
padour, en lui faisant modestement sentir
2.
dont cet ouvrage tait le commencement
sa tragdie, lorsqu'il
Il terminait
reut aux Dlices la visite
Il lui fit
le plus fervent de ses admirateurs.
de Marmontel,
entendre Tancrde, et il jouit du plaisir de le voir pleurer. Mais
jamais,
que ses amis ne lui refusaient
surtout Mme Denis, qui avait toujours des larmes prtes pour les
3 ses
de
son
oncle.
Marmontel
la
garda pour
postrit
tragdies
remarques sur la dcadence du style de Voltaire et sur les
c'tait

vers

une satisfaction

lches

merveill

et diffus

de sa tragdie.
En revanche,
il fut
de la manire dont le pote lisait les vers badins :

car il le rgala de quelques


et Frron.
Pompignan

parties nouvelles de la Pucelle.


Si le
commenpote tragique
ait vieillir,
jamais sa verve, en prose et dans la polmique,
n'avait paru plus entranante.
Le Franc de Pompignan
en fit,
en ce temps-l (1760), l'preuve ses dpens. Le malheureux
avait eu la tmrit
de s'attaquer
aux Encyclopmarquis
distes dans son Discours

de rception l'Acadmie
franaise;
vant avec jactance de l'accueil
qu'il

s'tant
et, le lendemain,
avait reu du roi en lui prsentant ce discours, Voltaire
s'empara de lui et fit de ce vaniteux personnage un jouet sur lequel
il exera longtemps
tout ce qu'il avait de plaisante
et d'impitoyable malice. Il venait de se faire la main aux dpens des
rdacteurs
du Journal de Trvoux,
le jsuite
Berthier
et le
frre Garasse. Pompignan
s'tant jet si mal
propos dans le
jeu, le terrible justicier voulut faire un exemple pour apprendre
aux gens ne point toucher la secte sacro-sainte
des philosophes.
L'excution
commena par une brochure intitule Les Quand.

d'LgeSlfjuin'l^f'

Cmme^^

2. Lettre au comte
d'Argental,
3. Voir ses Mmoires, 1. XII.

23 juin

^ triS S6maineS
' cril-iI a" comle
1759.

EN ALSACE,

C'tait

une

EN SUISSE

ET A FERNEY

133

sorte

de perscution
consistant
en une srie de
dont chacune commenait
phrases malignes,
par quand. Bientt
tous les philosophes
se mirent
de la partie
une
et, comme
bande

s'acharnrent

d'espigles,
chacun leur srie.

aprs

la

victime

en

faisant

passa par toutes les particules


,
comme
un soldat fustig
de tout le
passait
par les baguettes
bataillon.
Ce furent
des si, des mais,
des pourquoi,
etc.,
tourdir

la

savait

victime

la

plus endurcie.
o se cacher.
Mais Voltaire

plus
associa mme
l'Acadmie

Pompignan

Le

ne
pauvre
marquis
ne le lcha pas, et lui

son frre,

avait

du Puy, que le directeur


de
l'vque
malencontreusement
uni avec lui dans l'loge
l'un
Mose et l'autre
Aaron.
Les
appelant

du rcipiendaire,
deux frres svirent,

insults,
annes, raills,
pendant plusieurs
dchirs
dans une nue d'crits
et outrageusement
satiriques,
logs mme dans des pices qui n'taient pas faites pour eux seuls.
Nous mentionnerons
Diable

seulement

le Russe

(1758),

la satire

de la Vanit,

le Pauvre

(1760). Des notes ajoutes ces


du texte,
la mchancet
qui tait
ne se lassa
Voltaire
merveilleuse.

Paris

encore
pices aggravaient
ordinairement
d'une force

frres. Ses rancunes


de perscuter
ces deux malheureux
au del du
immortelles
; elles poursuivirent
Maupertuis
mais jamais ne parut
Il prchait
la tolrance
autrui,
tombeau.
lui-mme.
songer la pratiquer
jamais
taient

Entre

les divers

personnages
, mais qu'il serait

de Voltaire
victimes,

celui

s'appliquait
selon
famie,

qu'il poursuivit
non
le couvrir

qu'on
peut-tre
le plus
seulement

les ennemis

a nomms
plus juste

ses
d'appeler
Il
fut Frron.

prement
de ridicule,

mais

d'in-

ne lui
: car la calomnie
habituels
ses procds
dans ses
sans pudeur
mme
rpugnait
pas, et il se rptait
entre les gens de
'. La guerre
souvent
accusations
gratuites
et
de jour en jour un caractre
lettres prenait
plus personnel
les allures
imiter
mme commenait
Le thtre
plus odieux.
des liberts
et se donnait
comdie
de l'ancienne
d'Athnes,
les
Palissot fit reprsenter
mai
par
2
1760,
aristophanesques.Le
satire burlesque
sa comdie des Philosophes,
comdiens
franais
taient mis en
des encyclopdistes
et grossire,
o quelques-uns

1. Voir ce qu'il

crit de Frron

dans le Pauvre Diable.

VOLTAIRE

136

scne nominativement,
ridicules

ou honteux.

peu prs,
se montra
Voltaire
ou

des rles
et jouaient
assez clment envers

protg par de grands


lui, soit parce qu'il le voyait ouvertement
soit parce qu'il
duc de Choiseul;
le
et
surtout
par
personnages
tait bien aise des plates bouffonneries
diriges contre l'objet
et le
de sa haine, J.-J. Rousseau. Mais il profita de l'exemple;
intitule
une comdie
26 juillet
1760, il faisait reprsenter
le
Il avait eu soin de bien prparer
Ycossais, contre Frron.
donnait
de cet ouvrage,
qu'il
public pour la reprsentation
d'un auteur anglais, M. Hume. Il avait lanc
comme traduit
par Jrme
par avance une adresse messieurs les Parisiens,
Carr, prtendu traducteur de la pice anglaise; en un mot, tout
le monde savait

qui

serait

immol

la haine

anglaise
pseudonyme de Wasp, traduction
nom qu'il avait donn au personnage.
de Ycossais fut un jour
La reprsentation

publique
de Frelon,

sous le
premier

de grande bataille
et celui des dvots. Cette soire a

entre le parti des j)hilosophes


t raconte deux points de vue opposs par Frron lui-mme,
dans son Anne littraire i, et par Voltaire,
dans Y Avertissement
en tte de Ycossais. Les philosophes
demeuqu'il ft imprimer
rrent

et par la force
vainqueurs
par leur savante organisation
des poumons. Frron subit en personne les dernires insultes.
Voltaire
put se flatter d'avoir cras son ennemi; mais il avait
dgrad la comdie.
Il tait
Voltaire
et Corneille.
cependant capable d'tre
tent par une bonne action : car il avait le coeur naturellement
sa tragdie de Tancrde, reprgnreux. Tandis qu'il remaniait
sente le 3 septembre 1760, il reut un appel adress sa
gnrosit par le pote Lebrun en faveur d'une
jeune personne qui
son imagination
en fit tout d'abord
portait le nom de Corneille;
la

petite-fille

de l'auteur

du

Cid, quoiqu'elle
de ses oncles, et par

ft

seulement

d'un
l'arrire-petite-fille
sa
consquent
parente un degr dj loign. Mais Voltaire
ne se gne gure
pour plier les faits sa fantaisie.
Quoi qu'il en soit, cette jeune fille, ge d'environ
seize ans,
portait un nom qui intressa beaucoup de personnes son sort :
Voir
'
Desnoiresterres,
Ph'w?
iX>i}lelles ~"
Ch. Nisard,
Ennemis de Voltaire, p. 226.

Voltaire

aux Dlices, p. 48S; et

EN ALSACE,

EN SUISSE

car

ET

A FERNEY

J3~

son pre n'tait


qu'un trs chtif
de Paris. Frron
fut un des premiers

de la petite poste
employ
en campagne
qui se mirent
du grand Corneille.
Enfin Lebrun

pour venir en aide la parente


s'avisa
d'adresser
l'auteur
celui-ci
soldat

Corneille

une

laquelle
assez qu'un vieux

1 : Il
convient

sans retard

rpondit
du grand

de Tancrde

tche

d'tre

utile

ode

la petite-fille

de

son gnral...
Il fit venir

Ferney
(dcembre
1760), cette hritire
d'un grand nom, et fit connatre
au monde entier qu'il voulait
lui servir
de pre, tandis
lieu de
que Mmo Denis lui tiendrait
mre.

Les

chez lui,

personnes

sujettes
l'ducation

des

scrupules

ne
religieux
donner
l'oncle

pensrent
pas que
que pouvaient
et la nice ft la plus souhaitable
pour une enfant
qui sortait
du couvent,
et Frron
se fit malicieusement
l'cho de ces inquitudes passablement
fondes.
Jamais les remarques
du critique
ne mirent
honteux,

le pote

dans

crit-il

une plus grande fureur.


laisse aboyer ce chien.

2, qu'on
police on devrait

Il est bien
Il

me

semble

touffer
ceux qui sont attaqus
qu'en bonne
au nom de Mllc Corneille,
de la rage. Il essaya d'intresser,
tait
chtier
Frron.
Mais le ministre
toutes les puissances
las

de ses ternelles

rcriminations.

Le

lieutenant

de police
eut recours

et ce fut tout. Voltaire


lava la tte au journaliste,
sa redoutable
plume, et il lana ses Anecdotes sur Frron (1761),
contre lui, avec
recueil de toutes les infamies
qu'il put ramasser
l'aide
sabilit
auteur

du bon

D'Alembert.

de cet abominable
encore

inconnu

la responil n'osa prendre


Cependant
La Harpe, jeune
libelle, et l'attribua

3.

secrtaire
au philosophe
Duclos,
au sujet d'une proposition
de l'Acadmie,
qui avait t
perptuel
avec des
de nos auteurs classiques,
un recueil
faite de publier
: Il me semble que
la langue et le got...
notes qui fixeront
si je ne retenais pas le
aurait droit de me bouder,
M" 0 Corneille
Le 10 avril

1761,

il crivait

ne lui disputa cette


Personne
pour ma part.
ce
rdiger
sa promptitude
ordinaire,
avec
et
il
se
mit,
part,
dans ce
sur Corneille,
fameux
Commentaire
qui fut regard
grand

Corneille

1. 7 novembre 1760.
2. Lettre M. Dumolard, 15 janvier 1761.
Voltaire et J.-J. Rousseau, p. 37.
3. Desnoiresterres,

VOLTAIRE

138

comme

monument,

un

et qui ne parat plus


que le texte de Corneille

grand
qu'une chane de galrien
aujourd'hui
le malheur de
trane ses pieds, dans les ditions o l'on a eu
le reproduire 1.
pour ou contre Corneille?
Voltaire a-t-il crit ce commentaire
Je traite, dit-il lui-mme 2,
C'est ce qu'on se demande toujours.
tantt comme un dieu, tantt comme un cheval de
Corneille
carrosse. Nous aimons croire qu'il n'a fait qu'obir son ins-

temps-l

d'autre langue franaise que


de puriste, qui ne connaissait
imposer
la sienne, ni d'autre got que le sien, et qui voulait
l'un et l'autre aux trangers d'abord, et ensuite tous les Franil ne
trs navement
que, hors de Voltaire,
ais, s'imaginant
et que tout ce qui
peut y avoir de salut pour ceux qui crivent,
C'est ce prest en dehors de sa mode est entach de barbarie.
un critique si intojug qui a fait de lui, l'gard de Corneille,
tinct

qu'on ne peut plus le supporter.


des oeuvres de Corneille,
Une dition magnifique
accompadition laquelle souscrivirent
gnes du clbre Commentaire,
Son
plusieurs souverains, produisit une dot pour M"e Corneille.
un officier du nom
pre adoptif la maria trs honorablement

lrant

de Dupuits.
En relisant

le thtre

pote fut ressaisi.du


remport sa dernire

de Corneille

dmon

pour
Avec

le commenter,
le
Tancrde, il avait

tragique.
victoire sur une scne publique ; mais il ne
le croyait pas ainsi; car sa muse tait plus alerte que jamais. Il
crivit un drame de Socrate, qui ne fut jamais jou : c'tait
encore une satire personnelle,
o ses ennemis Berthier,
Chaumeix

et autres, taient mis en scne sous leurs noms


peine
du philosophe athnien et comdguiss, comme dnonciateurs
Bientt il mit sur pied une nouvelle
plices d'Anytus.
tragdie
de Don Pdre, qui ne fut pas joue non
plus, mais qui fournit
l'occasion
d'une ptre ddicatoire
d'Alembert,
o l'auteur
insra l'loge de chacun des acadmiciens
qu'il voulait attacher
son parti. Puis vint une Olympie,
qu'il acheva en six jours .
1. Je ne comprends

mme pas que dans les ditions de Corneille on con son Pied> Pur ainsi dire, le Commentaire de
VnHnn;eJetV1teUX,P0le
,V''a"er
Voltaire
tout enl.er. (Ern. Havet, Pense, de
Pascal, Intr., p. xu, note.) '
2. Lettre a d'Argental, 31
aug. 1761..

EN ALSACE,

EN SUISSE

ET A FERNEY

139

Il ne se proccupait plus gure que de donner cours ses


pas quoi d'Alembert
sions, et d'craser l'infme;
l'aiguillonnait
sans relche. Quant l'intrt
de la posie et de l'art, il s'vanouissait dans cette proccupation
Une tragdie
philosophique.
ou une comdie ne se prsente plus
de Voltaire
l'esprit
que comme une satire en action et en dialogues contre la foi
de rendre odieuse par
religieuse en gnral, qu'il a entrepris
tous les moyens. Aussi crit-il un ouvrage de ce genre aussi
et d'autant plus qu'il a toujours
rapidement
qu'un pamphlet,
des plans et des personnages tout prts, et comme en provision.
Le

principal

est toujours
un grand prtre
lequel est un monstre de fourberie

personnage

d'une

et de
quelconque,
Ce monstre est appuy d'une
cruaut, sans autre caractre.
bande hurlante
de prtres qui sans cesse rclament du sang et

religion

des supplices. Telle est l'ide que Voltaire s'applique donner


de la religion ; tel est l'usage auquel le thtre lui parat minemment propre : il y accommode toute sa potique dramatique,
en recherchant

de plus, pour frapper les sens, des effets de


spectacle nouveaux. Ainsi, dans Olympie, un bcher allum sur
la scne tient lieu de caractres et de posie.
Voltaire
et Calas. Son bon destin le releva, en lui fourune oeuvre mmorable et glod'accomplir
rieuse, qui se trouva d'accord avec ses passions du moment :
car il s'agissait la fois de dfendre des innocents, de combattre
le fanatisme et de dconsidrer la justice des parlements. Un
nissant

l'occasion

Toulouse en 1761. Une honorable


s'accomplit
famille protestante, exerant le ngoce, se vit accuse du meurtre
d'un fils, dontla mort ne pouvait paratre naturelle. Marc-Antoine
Calas, g de vingt-huit
ans, fut trouv mort chez ses parents
le soir du 13 octobre 1761. Selon toutes les apparences, il
Mais l'opinion de la foule fut qu'il avait t trangl
s'taitpendu.
Car on prtenpar ses parents, mus par le fanatisme religieux.
dait, dans le grossier public, que c'tait une prescription impose
ceux de leurs
toutes les familles
protestantes, de faire prir
Le capitoul
enfants qui voudraient
passer au catholicisme.
fit tout
sans enqute, sans rflexion,
David de Beaudrigues,
d'abord emprisonner toute la famille de l'homme mort. L'affaire
la mulparut claire comme le jour au zl capitoul, inspir par
drame affreux

VOLTAIRE

140

titude

: toute la famille

s'tait

runie

pour trangler

ce malheu-

de
s'apprtait
quelqu'un,
reux jeune
qui,
n'en
des
tribunal
Le
capitouls
embrasser la religion
catholique.
un arrt man d'eux
demanda pas plus, et le 18 novembre
sa femme et son fils Pierre subidcida que le pre de famille,

confirma,
raient la torture. Le 9 mars 1762, le Parlement
eut
et l'excution
des
la
sentence
de
chose
capitouls,
prs,
peu
lieu en consquence le 10 mars. Jean Calas, aprs avoir subi la
et tous les supplices usits
et
ordinaire
extraordinaire,
question
en pareil cas, expira sur la roue, sans avoir eu un moment de
de son
et en protestant
faiblesse ni d'emportement,
toujours
perptuit,
Le fils fut condamn au bannissement
innocence.
les autres accuss furent mis hors de cour 1.
de ce qui s'tait pass Toulouse :
fut vite inform
Voltaire
au dire

homme

de son esprit,
de Jean Calas, et ne se refusa pas
il crut d'abord au parricide
son fils
sur ce bon huguenot
qui avait immol
plaisanter
. Mais bientt il entreDieu pour imiter le sacrifice d'Abraham
il avait des relations

en tous lieux.

vit l'affreuse

Ds lors

vrit.

tion

de cette iniquit
l'avocat d'une famille

Par la tournure

il ne songea plus qu' la rpararsolument


et se constitua
monstrueuse,

contre ses juges, quels qu'ils


innocente,
fussent. Il y voua toutes ses forces, tout son gnie, toutes les
influences dont il disposait;
et par une activit merveilleuse,
qui
se soutint durant plus de trois ans, il russit vaincre des obset faire rendre
insurmontables,
qui paraissaient
tice des opprims.
Si son zle ne fut pas d'abord trs
tant inspir surtout par ses haines, il est demeur enfin
dessus de tous les loges 2.
contre
La lutte
l'infme
. Enhardi
par cette
toire qui lui fit justement honneur, Voltaire
ne garda plus
rserve prudente sous laquelle il dguisait auparavant (assez

tacles

ses malicieuses

intentions

contre

le christianisme.

Il

juspur,
auviccette
mal)

l'attaqua

1. Toute cette horrible affaire est parfaitement


analyse par Desnoiresterres,

Voltaire et J.-J. Rousseau, p. 155-200, 397-425.


Athanase Coquerel fils, Jean
Calas et sa famille, Paris, 1S58.
2. Une autre fois Voltaire, avec la plus honorable persvrance, s'attacha
dmontrer l'innocence d'un autre protestant, Pierre Sirven, accus faussement
du meurtre de sa fille Elisabeth. Pierre Sirven avait
pu fuir et gagner Lausanne. Grce Voltaire, qui prit en main sa cause,
aprs neuf ans d'efforts
et de dmarches, Sirven
fut rhabilit
(25 nov. 1771). Voir Sirven
par
Camille Rabaud; Paris, Fishbacher, 1891, in-12.

EN ALSACE,

en

dornavant
arrivs

ET A FERNEY

et ne dissimula

face,

au moment

EN SUISSE

Nous sommes
plus rien.
entre les deux
esprits qui

des luttes

dcisives
du xvin 0 sicle.

se disputent
la socit
sont
qui la maintiennent
compromis
de l'esprit
telles

L'autorit

depuis
longtemps
faons. Les parlements,

de toutes

se discrditent
jansniste,
que celle des Calas, et perscutent
les protestants
et les jsuites.
Les

et la complicit
des parlements
entrane
ne

restera

et les pouvoirs
mins,

branls,
en gnral

inspirs
eux-mmes
par des affaires

phes,
le rest,
Il

141

la fois

les philosotout
vengent

premiers
dans certains

membres
qu'ils trouvent
tout le corps des actes qui le
perdront.
debout
savoir
les
que les philosophes,

enfin

ennemis

plus ou moins dclars de la religion.


C'est une question
de savoir si le Parlement
de Paris ne contribua pas, sans y prendre
de la royaut
garde, la ruine
par
la dissolution
de la Socit de Jsus, dcrte le 6 aot 1762.
Voltaire
qu'il
tirer

feint

de n'en

y avait auparavant,
de la lutte constante

tre qu' moiti


content.
11 savait bien
des avantages
pour les philosophes,
des loups
et des renards
(jansnistes)

Que
(jsuites).
si on me livrait
partir

de cette

me servirait,
d'tre
dit-il,
aux loups '? Cependant
victoire,
remporte
par leur

sophes respirrent.
Voltaire
se hta
ses desseins.
foi. du vicaire

de mettre

profit

dlivr
il

des renards,

est certain

influence,

les circonstances

qu'

les philofavorables

Tandis

dans la Profession
de
que Jean-Jacques,
tout en s'affranchissant
de l'autorit
savoyard,
avec ressaluait encore l'Evangile
et Jsus-Christ

ecclsiastique,
pect et avec une sorte

beauVoltaire
affecta d'estimer
d'amour,
2 mais il lui
le
vicaire
;
savoyard
coup
opposa le cur Meslier,
a demand
t chr Dieu d'avoir
qui, en mourant,
pardon
des
tien:. Il rpandit
dans le public
1762) un Extrait
(janvier
sentiments

de Jean

Meslier,

expression

de l'incrdulit

la plus

et corrige
(pour le style seulement)
par Meslier,
avant le Testament de Meslier,
II. avait dj publi,
dont il n'est, bien entendu,
le Sermon
des cinquante,
pas l'aude quelque jsuite,
le sermon
teur 3. C'est
qui
apparemment
dure,, rdige
par Voltaire.

1. Lettre
2. Lettre
3. Lettre

1762.
2 novembre.
M. de la Chalotais,
de Dirac, 23 avril
au marquis
d'Argence
0
1761.
de M de Fontaine,
Itjuin

1763.

4 42

VOLTAIRE

Si quelque fripon osait me


eu que cinquante auditeurs...
tout net. Je n'entends
au
demanderais
pape,
justice
je
l'imputer,
et je ne souffrirai jamais que la
cet
article...
sur
raillerie
point

puret de ma foi soit attaque.


des
Le Sermon des chiquante est une poque dans l'histoire
de la reliou l'vangile
le
manifeste
C'est
humaines.
opinions
religion
natude
celle
Voltaire,
appelle
qu'il
nouvelle,
gion
des reliconsiste surtout dans la ngation
relle , quoiqu'elle
si l'on appelait le zro le nombre
comme
C'est
gions positives.
les reproches
de ce manifeste
. Si l'on retranche
naturel
et les accusations
contre les prtres en gnral,
d'hypocrisie
contre la foi et les moeurs des chrtiens,
violentes et arbitraires
dont on ne
d'un Dieu unique,
L'affirmation
que reste-t-il?
et l'loge d'un culte sage et simple,
dfinit point les attributs;
et No le professaient,
tel que
tel qu'on nous dit qu'Abraham
n'aura

l'ont profess, tel qu'il est reu la


tous les sages de l'antiquit
Chine par tous les lettrs . Si l'on acceptait une bonne fois ce
culte, on offrirait Dieu, en paix, les prmices de ses travaux
plus de
(toujours comme la Chine) ; il y aurait certainement
se reconnaissant
pour
probit sur la terre; tous les hommes,
et justes .
frres, comme ns de ce pre commun, seraientbons
Car Dieu tant bon et juste, doit rcompenser
les vertus et
punir les crimes .
de Voltaire
: elle n'est pas mauvaise,
Voil toute la religion
elle n'est que vide. Il est bien vrai que si tous les hommes adoptaient d'un commun
accord cette religion,
ils ne se querelleraient

plus pour des questions de dogmes. Mais est-on bien sr


qu'ils ne s'entre-dtruiraient
plus pour la possession de la terre,
de ses fruits, de l'argent, pour des questions de puissance ou de
vanit, pour des rivalits d'amour,
nions? Voltaire crivait ces belles
de Sept Ans durait encore. tait-ce
que Frdric II et ses adversaires

pour des dissentiments


d'opichoses pendant que la guerre
pour des questions de dogmes
inondaient

l'Europe
de ce vieillard

de sang?
infatu.

Mais rien ne peut vaincre l'obstination


Il faut que tous les maux dont le genre humain a souffert
depuis
des sicles soient l'effet des controverses
et de la
thologiques
fureur de perscution veille par la foi chrtienne.
C'est l son
dernier

mot : tez de la terre

la foi

des chrtiens,

et l'on

ne

EN

verra
sur

plus dans
les Chinois,

le monde
sont,

qui
Voltaire

de l'univers.

EN

ALSACE,

Voltaire

ET

FERNEY

que de bons frres.


comme
on sait, les

ne tarira

143

Prenez

exemple
meilleures
gens

sur les Chinois


d'loges
mais
qui n'a pas enseign une religion,

et sur le sage Confucius,


une morale.
Pourquoi

SUISSE

jamais

oubliait-il

ses principes
sur la tolrance
ses prventions
et ses haines s'en trou-

aussitt
religieuse
que
vaient
incommodes?
menac
Lorsque
Jean-Jacques-Rousseau,
en France,
dut s'exiler
de Y Emile),
sa ville
(aprs la publication
On y brla son livre;
natale, GenAre, s'unit ses perscuteurs.
on l'y

dcrta

de prise

dans

partisans
dchana

bientt

Voltaire,

sans

crivit

le

de corps. Mais Rousseau


avait aussi ses
guerre
et une petite
s'y
ciA'ile
Genve;
entre les amis et les ennemis
de Jean-Jacques.

se

Sentiment

seau tait

montrer,

prta

son

appui
libelle

aux

des citoyens (1764),


comme un fou, un sclrat,

ennemis;

atroce

il

o Rous-

un vil sditieux
dpeint
qui mritait
la peine
. L'anne
suivante
capitale
(1766), il
redoublait
ses coups dans la Guerre civile de Genve ', pome hrotait A'ilipend.
Peu de temps aprs,
o Jean-Jacques
comique
Voltaire

se brouilla

tout

fait

avec Genve

en prenant

parti
rcla-

ns Genve)
qui
pour les natifs
(ou fils d'trangers
Voltaire
attira les mconmaient d'y jouir
des droits politiques.
aux dpens
tents Ferney,
et enrichit
son Arillage, en y installant,
et laborieux.
habiles
d'artisans
de Genve, un grand nombre
au comAussi habile
surtout
y fut florissante.
L'horlogerie
en bon
sut placer ses montres
merce qu' tout le reste, Voltaire
en demeure
et les agents diplomatiques
lieu, et mit le ministre
Il en imposa presque
de ses produits.
lui toutes les cours.
au roi, la cour,
l'achat
Moustapha
Aux fabriques
de Ferney.
aux cadrans
mme dut lire l'heure
: il mit
une de soieries
en voulut
Voltaire
joindre
d'horlogerie,
et tissa une paire de bas pour la
la main l'oeuvre
lui-mme
de favoriser

duchesse

l'coulement

de Choiseul.

Il se plaisait de plus en plus


bien
fort
et il s'en acquittait
ne devint public
1 L'ouvrage
chassa de Ferney,
Voltaire
irrit
de cette infidlit.

ce rle

de seigneur

en rendant

prospre

176S, par l'indiscrtion


qu'en
0
avec M" Denis et le mnage

bienfaisant;
un

canton

de La Harpe, que
Dupuits,
complices

VOLTAIRE

144

trs

le
Il fut moins sage en revendiquant
du culte. Il avait
sur ses terres, l'exercice
:Deo erexit Voltaire.
avec cette inscription

misrable.

jusque-l
droit de prsider,
fait btir une glise
Il voulait

que tout lui appartnt,


de paroisse, il prcha mme

mme le cur.

Comme

seigneur
son glise, ses

un jour, dans
et trouva mauA^ais que
le
contre
un
beau
sermon
vol,
paysans,
zle. Il fitplus : en 4768
de
excs
cet
blm
et
l'vque d'Annecy
et 1769, il afficha son zle recevoir sa paroisse la communion pascale. Mais ces simagres n'obtinrent
pas le succs qu'il
et les
en attendait. Les catholiques
n'y virent qu'un sacrilge,
philosophes
qu'une capucinade .
Le rcent
Voltaire.
sement

supplice
Des jeunes

un crucifix.

du chevalier

de La Barre

avait

fort

mu

gens, AbbeA'ille, avaient outrag odieufut atroce. Le principal


couLe chtiment
son corps consum dans les flammes. AArec

pable fut dcapit,


lui fut brl le Dictionnaire

philosophiqueportatif'trouv
parmi
ses liArres. Voltaire
se crut menac, parla de se rfugier hors de
France. Mais il tait dsormais trop puissant pour aA7oir srieusement craindre.
L'ide

du Dictionnaire

aArait t conue
auprs de Frdric.

temps o il tait encore


ce qu'il appelle la raison
toutes ses railleries

ds le
par Voltaire
Il voulait y mettre
c'est--dire
ramasser

en

alphabet,
sur toutes sortes de sujets,

et surtout

contre

les croyances religieuses,


en articles courts, et qui produisissent
de Y Encyclopdie.
C'tait une
plus d'effet que les gros volumes
sorte de satire en mitraille,
dont il attendait merA^eill. Ce dessein
tout ce qu'il put
exigeait de vastes tudes. Il mit contribution
consulter d'hommes
instruits
en diArerses matires;
et enfin il
comme un recueil d'articles
prsenta son Portatif
composs
par une multitude
dsigner, juste

de saArants, entre lesquels il ne craint


pas de
titre ou autrement,
des pasteurs des glises
de Suisse 1. Cet ouvrage
protestantes
parut en 1765, avec la
mention de cinquime dition. Mais il s'tait dj
rpandu clandestinement.

Plus

tard, on y a insr un grand nombre d'articles qui avaient paru ailleurs.


Voltaire
et Catherine
II. Cependant Voltaire,
un peu en
dlicatesse avec le roi de Prusse, tait dans les meilleurs termes
1. Voir, dans le Dictionnaire
de Bottens.

philosophique,

l'article

Messie, attribu

Polier

HIST.

DE

LA

LANGUE

&

DE

LA

LITT.

FR.

T.

VI,

VOLTAIRE
DESSIN

DE

J.

Bibl.

M.

MOREAU

GRAV

PAR

Nat.,

Cabinet

LE
P.

JEUNE
A.

HOUDON

D'APRS

TARDIEU

des Estampes,

CH.

III

EN ALSACE,

EN SUISSE

ET A FERNEY

145

avec la cour de Russie. Il s'tait

pris d'enthousiasme pour l'impratrice Elisabeth,


les cajoleries
qui, de son ct, multipliait
et les cadeaux. Elle lui envoya
(1759) le comte Schouwalof, son
chambellan,
des documents
qui lui communiqua
authentiques
sur Pierre le Grand. Voltaire flatt commena aussitt d'crire
YHistoire de la Russie, pendant qu'il remaniait sans cesse son
Histoire gnrale, qui est devenue YEssai sur les moeurs. Elisabeth mourut

(9 janvier 1762). Voltaire fut vraiment touch de


sa mort, mais bientt Catherine II la lui remplaa. On sait, ou du
moins l'on croit savoir, comment Catherine s'leva au pouvoir
absolu et s'y maintint. Mais Voltaire n'en voulut rien savoir; ces
affaires de famille ne le regardaient point. Assurment son
vilain

mari

n'aurait

pas fait les grandes choses que ma Catherine fait tous les jours. Il la salue du nom de Smiramis du
Nord ; il se hte de lui ddier la Philosophie de l'histoire (crite
d'abord pour la marquise du Chtelet, et publie en 1765 sous
le pseudonyme de Yabb Bazin). Il lui propose sa nouvelle tragdie les Lois de Minos, pour la faire jouer dans un pensionnat
de jeunes filles que l'impratrice
Aroulait fonder. Cette prtendue
tragdie n'tait qu'une dclamation rime en faAreur du pouvoir
des prtres; Voltaire
royal contre l'autorit
allusions
aux Arnements contemporains.
applaudit quand Catherine envoie quarante

y avait sem des


Mais surtout
il
mille

hommes

en

Pologne pour imposer la tolrance aux catholiques ; il applaudit


A la fin
encore plus fort quand elle envahit la Turquie.
avec Cathede Voltaire
Frdric fut jaloux de cette intimit
rine. Il reprit la correspondance et envoya les compliments les
plus flatteurs Voltaire, qui eut alors quatre rois dans son jeu,
et put crire : J'ai brelan de rois quatrime '. Rassur ds lors
tincelante. De son
sa gat,devint
contre toute msaventure,
fort de Ferney, il lance tous moments des fuses qui vont
clater sur la tte des sots . Il avait des correspondants, tels
10du
de lui seul tout
attendaient
les
M"
Choiseul,
Deffand,
qui
que
comme si le derleur amusement. Il les servait libralement,
nier emploi auquel il voult se consacrer ft celui de bouffon
de la bonne socit. Mais quel bouffon! Vingt hommes du gnie
1. Lettre M du Deffand, 18 mai 1767.
HISTOIRE

DE LA. LANGUE.

VI

VOLTAIRE

J46

pas ces feux


le plus plaisant et le plus fertile ne suffiraient
d'artifice qu'il entretient sans cesse. C'est dans ce genre d'crits
et demeure sans rival. Il sait marier
la
atteint

perfection
qu'il
le bon got avec la folie; et l'on ne pourrait dire si c'est la folie
avec elle, ou si c'est le contraire.
la
fait
philosophie
passer
qui
monde ne rit pas encore avec ce nouveau
le
tout
Cependant
Dmocrite. L'Homme aux quarante cus (1768), roman philosotraite de tout, fut condamn au feu
et
qui
conomique,
phique,
l'auteur
(quoiqu'il n'offrt rien de scandaleux), peut-tre parce que
affectait trop de faire la leon tout le monde. C'tait en effet
son faible, Voltaire considrant le genre humain comme partag
en deux classes, les philosophes et les imbciles, se constitue le
de sa frule, en homme
prcepteur universel, et donne partout
qui possde peu prs seul toutes les lumires. Sa prsomption
ne scandapouvait offenser bien des gens, l o ses opinions
lisaient pas. Mais la varit de ses pamplets tonne toujours. Ce
sont de petits romans, des ptres et des satires en Arers, des lettres sarcastiques : il montre au moins autant de gnie dans l'inArention des titres que dans le fond des ides. Nous ne pouvons
Citons du moins le Marseillais
et le Lion, Les
tout mentionner.
Trois empereurs en Sorbonne, parmi les contes en Arers ; et parmi
les romans

appels philosopihiques, la Princesse de Babylone, les


Lettres d'Amabed, etc., crits peu agressifs, si ce n'est contre
les ordres religieux, et par occasion contre toute espce de personnes qui l'auteur gardait quelque rancune '.
Mais Voltaire

ne pouvait

demeurer

sans reArenir
longtemps
au thtre, et improviser quelque tragdie. Le 26 mars 1767, les
Scythes aAraient t mal accueillis Paris : dans cette pice
(oeuvre de dix jours) il avait oppos la peinture des moeurs
agrestes au faste des cours orientales ; c'tait l'loge des ptres
suisses et la satire de Versailles.
Les Gubres furent une tragdie du mme genre. La prtention de peindre les moeurs d'une
le dispensait d'tudier les carac- nation, personnage collectif,
1. Aroltaire avait besoin de querelles pour entretenir
sa bonne humeur. Il s'en
fit une avec son vendeur, le prsident
de Brosses, pour quatorze moules de
bois, valant 281 livres, qu'il s'obstina ne point payer. 11 n'eut pas l'avantage
contre le prsident, dans la correspondance;
M. de Brosses tait homme lui
tenir tte. Mais Voltaire se vengea en
empchant ce savant crivain
d'entrer
a l'Acadmie.

DERNIRES

tres

ANNES

DE VOLTAIRE

14.7

et les passions individuelles,


ciles particulariser.
L'intention
anti-chrtienne.
Depuis longtemps

qui sont beaucoup plus diffide la pice tait nettement


Voltaire faisait toute occade ces anciens adorateurs du
feu, dont

sion l'loge des Gubres,


il mettait la religion presque de pair avec celle des Chinois c'est;
-dire infiniment
au-dessus du christianisme 1. Il
parsema cette
aux Polonais, aux Sudois,
tragdie d'allusions
l'archevque
de Paris, aux Parlements,
etc. Cette pice ne fut jamais
joue,
et ne pouvait l'tre. Mais la Prface tint lieu d'une
reprsentation. L'auteur y exprimait ses ides sur l'unit du
pouvoir, sur le
devoir impos aux princes de rprimer les
entreprises du clerg
et de rgler la religion
selon les intrts de leur politique.
Le
sous-titre tait la Tolrance : c'tait donc encore un acte de la
guerre contre Y infme.

VI.

Dernires

annes

de

Voltaire.

(I77O-I778).
Derniers

crits.

La chute du ministre

Choiseul

amena

celle du Parlement,
et la rforme judiciaire
par contre-coup
du chancelier Maupeou. Quoique ami des Choiseul, Voltaire
applaudit la rforme, et dfendit le chancelier, en lutte une
Ds l'anne prcdente il avait
nue de libelles
satiriques.
l'ancienne
compagnie dans YHistoire du
attaqu A'iolemment
(1769). Il esprait que sa nouvelle tragdie
du
des Lois de Minos, o il se flattait qu'on verrait l'apologie
l'accs de Paris. Mais Richelieu,
nouveau rgime, lui ouvrirait
inutilement
flatt dans la ddicace, n'en fit pas moins la sourde

Parlement

de Paris

Mme Necker, avec les


pour consoler Voltaire,
venait de provoquer une souscription pour lui
Encyclopdistes,
faire faire une statue par le grand artiste Pigalle (avril 1770).
d'un nouvel
l'occasion
fut pour Voltaire
Cette souscription
affront Jean-Jacques Rousseau, dont il refusa outrageusement
oreille.

Comme

la cotisation.
crit MmeNecker :
et
modle
le

vint
Ferney, quoique
Pigalle
1. Voir

dans son Dictionnaire

philosophique,

l'article

Philosophie, sect. I.

VOLTAIRE

!48

on en
un
visage;
j'eusse
madame,
que
peine la place. Mes yeux sont enfoncs de trois
devinerait
mal coll sur des os
vieux
du
sont
mes
parchemin
joues
pouces,

est parti...
de
dents

rien.
Le
tiennent
j'avais
ne
que
peu
qui
Le grand sculpteur sut tirer de tout cela un chef-d'oeuA-re,
ont clbr la fois
les
dont
ces

contemporains
yeux
grce
il eut la faiblesse de cder
le feu et la douceur. Malheureusement
l'avis de Diderot, qui voulait une statue selon le got antique,
et il fit la statue d'un squelette, qui donna matire des pigrammes trop bien fondes.
termine : les philosoLa guerre contre Y infme paraissait
Joyeux
phes n'taient plus perscuts, mais plutt perscuteurs.
crut que la cause de la raison tait
de ses A'ictoires, Voltaire
de cette diAnit
dfinitivement
gagne. Il clbra le triomphe
... Mais,

nouvelle

il faudrait

dans une sorte de roman

intitul

Eloge
par sa desse
historique de la Raison (1774).
cette conclusion : Dites-moi quel temps Arous auriez choisi ou
en
au temps o nous sommes pour ATOUShabituer
prfr
philosophique,
Il fait prononcer

Et cet loge de la Raison renferme


naturellement
celui de Voltaire,
bien dsign sans tre nomm.
Il se tourne alors vers les questions d'administration
et de
: car il faut qu'il rforme tous les genres d'abus. Il
lgislation

France.

avait crit

dj, propos des procs de


les Sirven et autres, des manifestes pleins
de raison, contre les A'ices des lois et de
fait tant de A'ictimes. Ce fut une bonne

ses clients,

les Calas,
blouissants

d'intrt,
la procdure

qui ont
fortune
pour lui que
du trait Des dlits et des peines,
de Beccaria,
l'apparition
publi Milan (1764) et traduit en franais (1766) par l'abb
Morellet
sur les instances
de Lamoignon
de Malesherbes,
l'excellent
Voltaire
avait dj donn
magistrat et jurisconsulte.
un Commentaire (trs svre
de Y Esprit des Lois de
d'ailleurs)
Il y en ajouta un plus bienveillant,
Montesquieu.
et utile, sur le
livre Des dlits et des peines
(1766). On y lit aA'ec admiration
l'indication
de la plupart des rformes
que la raison demandait,
au nom de la justice et de
dans l'administration
de
l'humanit,
la justice,
et qu'a ralises
la lgislation
pour la plupart
moderne. Le premier
en ces matires, appartient
honneur,

Beccaria. Mais Voltaire


y a mis son style et sa merveilleuse

SES DERNIRES

ANNES

149

de propagande : il a prsent nos


lgislateurs ces
dj toutes rdiges et autorises
par l'opinion
Pour l'administration
publique.
gnrale, les finances, l'conomie politique
et prive, il est au courant ou en avance des
thories les plus louables nonces par des crivains
spcialistes. Nous n'oublions
et le dispas qu'il est le contemporain

puissance
rformes

ciple des Malesherbes, des Turgot, des Trudaine; mais il a sans


doute contribu plus qu'eux la propagation des ides
qu'il leur
a empruntes : car on trouve chez lui le plaisir en cherchant
l'instruction.
Le

nouveau

c'est--dire,
les premires
annes de
rgne,
Louis XVI, est le moment bni o les beaux rves commencent prendre corps et semblent sur le point de devenir des
ralits.

: sa Aroix, qui fut si


longtemps railleuse, ne fait plus entendre que des hymnes la
de ses ministres et d'un
rformateur,
louange du monarque
sicle qui s'annonce si heureusement.
Voltaire

est dans l'enchantement

Il jouissait Ferney de la gloire acquise par tant de travaux.


Les Arisites les plus flatteuses et les plus agrables s'y succdaient : princes, hommes clbres, grandes dames Aroulaient
de son nom, et jouir de
voir celui qui remplissait
l'Europe
l'hospitalit princire qu'il donnait dans son chteau avec toutes
socit franaise, assaisonnes d'un
les grces de l'ancienne
esprit auquel rien ne pouvait tre compar.
Ces dernires annes de Voltaire ne furent pas striles poulcrit avec plus de
naturel et de grce, au moins dans le genre de la posie morale,
ou dans les bagatelles. Ds l'anne 1769, il s'tait avis de rimer
son Testament, sous le titre 'plre Boileau. Le grand satilui-mme la satire. Mais
rique du xvne sicle n'y chappe pas
lui reproche est surtout son humeur svre.
ce que Voltaire
Pour lui, il demeure un picurien tout fait impnitent, qui se
monde les convives de sa
l'autre
dans
retrouver
d'aller
promet
jeunesse :
ies lettres.

Peut-tre

mme

A table avec Vendme


les traits
J'adoucirais

Il y continuera

ce qu'il

n'a-t-il

jamais

et Chapelle et Chaulieu,...
de ton humeur austre.

a fait dans ce monde :

VOLTAIRE

JS0

hautement
que j'ai vcu, l'on m'a vu
Aux badauds effars dire mon sentiment;
Je veux le dire encor dans les royaumes sombres
S'ils ont des prjugs, j'en gurirai les ombres.
Tandis

Horace (1772) est peut-tre le plus parfait ouvrage


oeuATe tout
dans ce genre de causerie familire,
fait digne du pote latin qui elle est adresse. Jamais l'auteur
n'a crit (et c'est beaucoup dire) d'un style plus naturel et plus
en veine d'ptres. Il en adressa au
Il se trouvait
enchanteur.
roi de la Chine, au roi de Danemark
1771); l'imp(janvier
L'pUre
de Voltaire

de Russie, au roi de Sude Gustave III (1771 et 1772).


Il y en eut aussi pour les philosophes
simples gens de lettres,
(1773). Il y en eut
(1771), pour Marmontel
pour D'Alembert
ratrice

disgraci de Louis XVI,


: A un homme (1776).
significatif
Le pote qui rglait ainsi ses comptes de sympathie
oubli la tragdie? Non certes. Mais qui se souvient
une encore

pour
avec ce titre fort

le ministre

Turgot,avait-il
aujour-

a crit une Sophonisbe (imprime


en 1769),
d'hui que Voltaire
et qu'il a Aroulu ainsi se mettre en comparaison
aArec le Trissin,
dans un des plus beaux
Mairet, Corneille et Lagrange-Chancel
sujets qu'il y ait au thtre? Qui se soment encore qu'il a compos une tragdie des Plopides,
YAtre et Thyeste de Crbillon

aArec
pour soutenir le parallle
: rivalit
car les
malheureuse,

Plopides sont bien plus oublis que la tragdie de Crbillon.


Il avait encore sur le chantier deux autres tragdies,
dont
ne fut reprsente qu'aprs
l'une, Agathocle,
sa mort (31 mai
1779); et l'autre, Irne, fut l'occasion de son dernier triomphe,
ou pour

mieux

dire

de son apothose.
L'ge ne paraissait avoir aucune prise sur ce gnie toujours
jeune. Cependant il ne cessait, la manire des Aeillards, de
dplorer la dcadence des beaux-arts et du got. Il prouva une
trange colre en apprenant
que le thtre de Shakespeare,
nouvelle de Le Tourneur
grce la traduction
(1776), commenait jouir en France d'une faveur qui lui parut monstrueuse.
Voltaire en tait toujours
au jugement
qu'il avait port dans
sa jeunesse, lorsqu'il
fit connatre ses
le grand
compatriotes
Il ne voyait toujours
tragique de l'Angleterre.
en lui qu'un
histrion barbare, qui avait eu des clairs de
gnie, au milieu

SES DERNIRES

de bouffonneries
ceur

le

dieu

immoler

du

thtre,

de bonnets

selon

1S1

grossires.
l'expression
et Racine,

Faire

de

de Le

Tourneur,
ses yeux

c'tait

etc.,

l'Acadmie

une
franaise
idoltrie.
La lettre,

pas assez de camouflets,


Pierrot
Le Tourneur
et son

au

colre,

il crivit

lettre

o il protestait
contre cette
lue en sance par le secrtaire
perdans cette lecture
toute sa malice

ptuel D'Alembert,
qui mit
(25 aot 1776), obtint le plus vif succs et fut
nement public.
Une vive polmique
s'engagea
lettr

ce far-

avait

pour, saluer
'. Dans sa bouillante
Shakespeare

d'ne,

Gilles

nouvelle

et

sa gloire
Corneille
de la dmence
: il n'y

le comble

idole

indcentes

ANNES

presque un vdans le monde

Voltaire
aux partiShakespeare.
rpondit
d'Hamlet
dans sa prface d'Irne (1778), adresse encore l'Acadmie
Il ne s'aperut pas qu'il ne
franaise.
extraordinaire
jugeait ce gnie
que par les petits cts, et ne
semblait
aAroir remarqu
dans ses oeuArres que certaines bouffonsujet
sans de l'auteur

de

en effet choquer.
Son got si fin, mais plein
d'une critique
de
s'leArait gure au-dessus
tout un pome cause d'un mot malsant.
salon, qui sacrifierait
basse tait devenue pour lui le plus inexcuUne familiarit

neries

qui

peuvent
de prArention,
ne

il n'a jamais
sable des pchs; quant au gnie de Shakespeare,
brillants.
il n'y a saisi que des morceaux
daign le comprendre,
le thtre.
Le dtail
d'entendre
Et cela rvle bien sa manire
l'ensemble.
lui cache presque toujours

Paris.
Sa mort.
Voltaire
perdre

Voltaire

le dsir

de revoir

Paris.

faire
ne pouvait
Il n'en avait pas t

Rien

l'autorimais il ne put jamais obtenir


toujours;
sation d'y rentrer.
une occasion
d'Irne lui parut
sa tragdie
Enfin
prsenter
faire la faveur du nouce
favorable
pourrait
qu'il
d'essayer
le 2 janveau rgne. La pice fut accepte par les comdiens
les plus belles esprances.
en concevait
vier 1778 : l'auteur
exil,

disait-il

ses anges \ ce que j'ai fait de moins plat et de


nous ne voyons pas
de vous. Et en ralit,
moins
indigne
la plupart des prcdentes.
faible
soit
cette
que
plus
tragdie
que
aA^ait refus de se charger du
Lekain
Mais le grand tragdien
C'est,

crit-il

1. Lettre d'Argental,
2. Lettre d'Argental,

19 juillet 1776.
25 octobre 1777.

1S2

VOLTAIRE

que tragique.
rle de Lonce, plus dplaisant, il faut l'avouer,
. Ce fut pour le pote un cruel mcompte. Il se persuada donc
de ses
Plusieurs
tait

Paris
sa
indispensable.
prsence
que
en
ce voyage; d'autres l'en dissuadaient
amis lui conseillaient
raison de son ge. Il tait bien plus prs de faire le petit
1778. Deux jours
2 fvrier
le
crit-il
de
l'ternit
,
voyage
avoir promis
qu'il
aprs, il tait en route pour Paris, aprs
serait de retour Ferney dans six semaines au plus. Il est xil avait cess
dent qu' force de parler de sa fin prochaine,
sans rencontrer
d'y croire. Le 10 fvrier, il entrait Paris
d'obstacle. Il descendit l'htel de la rue de Beaune, o il avait
et qui tait devenu la
autrefois habit avec Mme de Bernires,
du marquis de Villette,
auquel il avait fait faire
Ferney un heureux mariage. Presque aussitt il s'en allait
pied rendre A'isite son ange gardien , le comte d'Argental,
au quai d'Orsay. La premire nouvelle qu'il apprit fut celle de
proprit

de Lekain,
dont il fut trs afflig. Mais il s'occupa
la distribution
des rles d'Irne, tout en remaniant
d'arranger

la mort

et polissant son ouvrage. Il rencontra l des embarras. Tout le


reste ne fut qu'enchantement.
La nouvelle de son arrive se rpandit Arite, comme celle d'un
vnement qui faisait oublier tous les autres. Tout le monde
voulut

voir le grand homme, le A7ritable roi du jour. L'htel de


Villette ne dsemplissait pas. L'Acadmie,
la Comdie, la Loge
des francs-maons
inventer
des honneurs
s'ingnirent
qui

n'eussent jamais t rendus personne. L'enivrement


tait universel. Cet homme de quatre-Adngt-quatre
ans, si dbile, l'en
croire, n'en faisait pas moins face tout, et recevait tout le
monde avec une aisance et une grce inimaginables.
Cependant
il s'excda de fatigues et d'motions jusques
puiser ce qui lui
restait de forces A'itales. Le mdecin Tronchin,
tabli Paris
depuis plusieurs annes, vint le Aroir, et ne lui dissimula
pas
quels dangers il s'exposait en vivant ainsi sur son capital au
lieu de vivre sur son revenu . Mais il n'tait
gure possible
de rsister l'entranement
gnral. On vit alors de quoi Paris
est capable, lorsque l'ivresse de l'enthousiasme
monte au cerveau de tout son peuple.
L'Acadmie franaise,

mene par les amis et les disciples

dn

SES DERNIRES

ANNES

133

de la philosophie,
les D'Alembert,
les La Harpe, les
lui envoya
d'abord une dputation
Marmontel,
son domicile;
sa visite,
elle sortit tout entire
puis, quand il vint lui rendre
au-devant
de lui;
elle le nomma
directeur
se
par acclamation,
et s'engagea,
sance tenante,
plaa sous son autorit,
sur ses

patriarche

instances

entreprendre
un nouveau dictionnaire,
de la langue franaise;
elle se parhistorique
le travail,
Voltaire
prit pour lui la premire lettre.

irrsistibles,

un dictionnaire

tagea aussitt
L'ordre
maonnique

lui

de ses princienvoya une dputation


paux membres.
Quand il rendit visite la loge des Neuf-Soeurs,
il y fut proclam
et reut
maon sans avoir subi les preuves,
une couronne
de laurier.
A la
sixime

l'acteur

Brizard

Vous

Aroulez

ce fut

d'Irne,

reprsentation
des transports

milieu

o il se rendit

Comdie-Franaise,

un

le 30 mars,
vritable

pour la
dlire. Au

d'un

public
d'enthousiasme,
frntique
sur la tte une couronne
de lauriers

lui

posa
donc me faire

de gloire
, dit
l'heureux
A'ieillard
suffoqu par les larmes. On le fora de garder
sa couronne,
voulait
La reprsentation
d'Irne
qu'il
dposer.
eut lieu au fracas
des applaudissements,
sans qu'on pt en
entendre

un mot.

Elle

fut

mourir

suivie

force

de celle

de Nanine,

coute

qui fut
une apo-

et applaudie
de mme. Les acteurs lui firent
those sur la scne ; et au dehors la foule lui prodigua
d'gales
: on aurait pu lui appliquer
ce vers de son
d'idoltrie
marques
Jules

Csar

Et maintenant

Il
cour

aurait

bien

cet homme

voulu

est un dieu parmi

nous!

la cour. Mais cette


sa gloire
porter
de loin les acclamations
et qui entendait

un peu dlaisse,
une comparaison
de Paris,
dcemment
ne pouvait
s'exposer
ce
un
recevant
en
flatteuse
l'clipsait
sujet
qui
elle,
peu
pour
ses dpens.
bien triompher
point et paraissait
mme la cour, tout le monde ne lui tait pas
Cependant,
alle le soir
serait
Marie-Antoinette
hostile.
La jeune
reine
si un ordre du roi ne l'avait arrte
la reprsentation
d'Irne,
et
assista cette reprsentation
en chemin.
Le comte d'Artois
susdu pote. Le duc d'Orlans,
fort
au
couronnement
applaudit
chez
Voltaire
les
reut
de
philosophes,
pour
pect
sympathie

VOLTAIRE

!84

Mmc de Montesson, qui avait


l'accueil le plus gracieux.
fut

Le

son thtre
de la

trs

Celui-ci,

et lui

fit

du philosophe
de faire signer la

rencontre

frapp
Franklin,
qui venait
avec les insurgents
d'Amrique.
un trait d'alliance
son petitvenu l'htel de Villette,
prsenta Voltaire

public
franais avec l'illustre
France

domestique,

ces mots : God and


fils, que le philosophe bnit en prononant
Les deux vieillards
s'embrassrent;
Liberty (Dieu et Libert).
de
en larmes : on vit l un embrassement
les tmoins fondirent
l'Ancien et du Nouveau Monde dans la personne de leurs plus
une seconde fois
Ils se rencontrrent
glorieux reprsentants.
l'Acadmie des sciences, et la scne pathtique se renouvela.
sur ce noble spectacle le
Nous A^oudrions pouvoir terminer
rcit de la vie de Voltaire.

Mais il lui restait

subir

la dernire

preuAre, celle qui, pour chaque homme, tire son caractre de


l'ensemble de la vie et des convictions
qui nous ont prpars
ce tragique moment.
Un premier aArertissement
de la

se fit sentir.

La terrible

question
sous la

se prsenta au philosophe
l'abb Gaultier,
figure d'un prtre,
qui Arint de lui-mme
malade aArec autant
(20 fA'rier) offrir ses services l'illustre
de respect que de zle charitable.
aAfait toujours
t
Voltaire
manire

de mourir

hant de la peur d'tre, aprs sa mort, jet laAroirie


, comme
autrefois Adrienne Lecouvreur.
Il crut donc prudent d'accueillir
l'abb Gaultier aArec politesse, et titre d'ami.
11 rusa un peu
avec lui, et ils se sparrent assez contents l'un de l'autre.
Mais le retour des forces du malade interrompit
ces relations
commences. Voltaire
se crut si bien en sret qu'il
s'occupa
trs activement

de l'acquisition
d'un htel Paris, comme s'il
n'avait plus song qu' s'y bien installer.
se rendre l'AcaCependant, le 11 mai, comme il comptait
dmie, pour presser la distribution
du travail du nouveau dicil se sentit trop faible pour sortir,
tionnaire,
prit lafiATe, et se
mit au lit pour la dernire fois.
Le

malade

ne donnait

plus,

depuis plusieurs
apporta la nouvelle

aucun
jours,
que le conseil

signe de sensibilit,
lorsqu'on
du roi venait d'ordonner la reAdsion du
procs du gnral Lally,
excut quinze ans auparavant.
On sait que ce procs tait du

SES DERNIERES

nombre

ANNEES

135

de ceux

avait entrepris
de faire
que Voltaire
corriger,
dans l'intrt
du comte de Lally-Tollendal,
fils de la victime.
A
cette nouvelle
le malade
se rveille,
et dicte aussitt ces mots
l'adresse
du fils du gnral
: Le mourant
ressuscite
en apprenant cette grande
nouA^elle; il embrasse bien tendrement
M. de
de la justice
: il mourra
Lally ; il voit que le roi est le dfenseur
(26 mai
content.
1778.)
Tel est le dernier

heures

diversement.

mourut
aucun

de Voltaire

le
jours
aprs, il expirait,
du soir. Ses derniers
moments

Quatre
cis

mot

Les

philosophes,
grand calme.

dans le plus
doute, par les ressentiments

qui
30

mrite
mai

d'tre
1778,

ont t raconts
ses amis,

recueilli.
vers

onze

et appr-

prtendent
Des criArains inspirs,

qu'il
sans

du clerg, ont dit et imprim


de damn, et que, possd d'une sorte
qu'il prouva des terreurs
de frnsie,
il donna les spectacles
les plus hideux et les plus
rebutants.
Ce qui
bien
tabli
de
parat
par le tmoignage
est qu'il fut
qu'on ne peut souponner
d'imposture,
dernier
moment
de la mort, quoiqu'il
agit jusqu'au
par l'effroi
et consente
toute la lucidit
de son esprit. Au reste il expira
sans secours
Le jour
il avait reu l'abb
mme,
religieux.
Tronchin,

Gaultier,
premier
d'avance
premier

Le
neveu du moribond.
par l'abb Mignot,
Aroulut
lui
faire
une rtractation
prpare
signer
et plus explicite
dj signe dans le
que la prcdente,
mand
accs de sa maladie.
Le cur de Saint-Sulpice,
introduit

Mais le malade se
l'abb
Gaultier.
appuyer
avec les deux ecclsiastiques,
de s'entretenir
mourir
en paix . On lui
et les carta en disant : Laissez-moi
mais
attribue
d'autres
propos qui ne sont pas bien constats,
Laischrtienne.
d'une signification
pour la religion
injurieuse
les disputes sur un sujet pnible, et o
sons aux gens passionns
hors
La seule vrit
la certitude.
il est impossible
d'atteindre
de lui avoir arrach
de doute est que le clerg ne put se fliciter
sa vie ; et que
nettement
une dclaration
ni un acte qui dmentt
ait
affirmer
n'ont
qu'il
d'autre
les philosophes,
pu
pas
part,
le caractre qu'il s'tait donn
dernier moment
soutenu jusqu'au
en incrne mourut
s'il
Mais
pas
crits
ses
anti-religieux.
par
aux
il n'avait
pas satisfait
et hautain,
dule dclar
pourtant
ecclsiasde la spulture
la
et
de
question
l'glise,
exigences
exprs, Adnt pour
trouva hors d'tat

VOLTAIRE

136

tique, dont il avait t si fort


rsolue en sa faAreur.

proccup,

ne. se trouvait

pas

En dpit des dmarches que firent les deux neA'eux de Volaux instructions
conformment
taire, le cur de Saint-Sulpice,
un
s'ensuivre
Il pouvait
refusa la spulture.
de l'archevch,
dans Paris. La
redoutables
grand scandale et des mouvements
un expdient qui russit. Le corps,
famille adopta sur-le-champ
embaum dans la nuit, fut transport le lendemain
htivement
(31 mai), dans un carrosse l'abbaye de Scellires en ChamL il reut une
pagne, dont l'abb Mignot tait commendataire.
dans le
en attendant qu'il ft transport
spulture provisoire,
caveau prpar Ferney, ce qui n'eut jamais lieu.
ans aprs la mort de Voltaire
(1791), en vertu d'un
ses restes furent ramens
dcret de l'Assemble
nationale,
lieu de
Paris pour y tre dposs l'glise
Sainte-Genevive,
Treize

spulture offert aux grands hommes par la patrie reconnaissante.


Le cortge entra Paris le 10 juillet
1791. Louis XVI, en ce
de Varennes;
il se trouvait
aux
de la
Tuileries, gard Arue, et bien prs d'assister l'abolition
une seconde fois.
royaut, dont Voltaire paraissait triompher
La crmonie du 11 juillet 1791 eut le caractre d'une grande
fte nationale. Toutes les pompes officielles
qu'on put imaginer
moment,

y furent

A'enait d'tre ramen

dans tout
Aprs une promenade triomphale
Paris, la dpouille de Voltaire fut descendue dans les caA'eaux
du Panthon, o elle devait reposer sous la protection
d'une
nation idoltre de son grand homme.
On raconta plus tard et tout le monde crut, sans
preuves,
le tombeau avait t Ariol, les restes
que, sous la Restauration,
de Voltaire
obscurment.
disperss, ou enfouis ailleurs
Cette
lgende a t dmentie par une vrification
solennelle.
Les
ossements de Voltaire sont, parat-il,
toujours au Panthon.
dployes.

VII.
Ce qui
ainsi

dire,

Voltaire,

survit

L'oeuvre

de l'oeuvre.

de

Voltaire.

Aprs qu'on

a ATI, pour

paratre leur date, les innombrables


ouvrages de
on est port se demander ce
qui survit aujourd'hui

SON OEUVRE

de cette oeuvre colossale


merveilles

qui, par sa varit

157

seule, est une des

de la littrature.

Les passions que Voltaire a remues sont assez vivaces


pour
que son nom soit encore prononc tout moment, mme par des
avec ses crits. Pour les uns, cet
personnes trs peu familires
homme est un librateur jamais admirable de
l'esprit huriain ;
pour les autres, c'est un odieux destructeur des vrits saintes
et un dtestable corrupteur
de la morale. Une renomme ainsi
ballotte entre les partis n'est pas prs de se perdre dans l'oubli.
Mais si l'on cherche quelles sont les oeuArres de ce
prodigieux
crivain qui sont encore lues, tudies, gotes, sinon
par la
au moins par les lettrs, on se trouve d'abord dans
multitude,
Le silence,
l'embarras, et bientt l'on tombe dans l'tonnement.
un silence

mortel, s'est fait sur tant de pomes, d'ouA'rages


de manifestes philosophiques.
d'histoire,
Quelques pices surnagent, parce qu'elles sont prescrites aux tudes de la premire
jeunesse ; mais celle-ci s'acquitte de sa tche sans enthousiasme,
et s'en dbarrasse sans regret.
Du thtre de Voltaire, que reste-t-il? Combien de fois par an
le public est-il comri aie Aroir se ranimer la clart des lustres?
On sait en gnral qu'il existe une Zare, une Mrope, un
de personnes
Mahomet, une Alzire. Mais combien rencontre-t-on
qui connaissent seulement les titres des autres tragdies? Combien qui, dans ce petit nombre de chefs-d'oeuvre de Voltaire,
dramaaient assez prsents les personnages, les combinaisons
tiques, les Arers enfin, pour en faire des objets de comparaison
aArec d'autres oeuArresdu mme genre? Le meilleur de ces chefsest
d'oeuvre (et certes il s'y rencontre du bon et de l'excellent)
effac dans la mmoire mme des gens de lettres et des critiques
de profession. Que dira-t-on du public? Tout le thtre de Voltaire n'est-il pas pour lui peu prs comme s'il n'avait jamais
exist, et plus nglig mme que celui de Sophocle ou d'Eschyle ?
Ses pomes piques sont-ils'plus
populaires, ou seulement
les vers de la
plus connus? Rcite-t-on quelque part en France
dlivre'? Qu'est
Henriade, comme en Italie ceux de la Jrusalem
deA'enu le temps o quelques professeurs de belles-lettres charcahiers de fragments de
geaient encore leur mmoire ou leurs
ce pome, pour orner leurs enseignements de morceaux bril-

158

lants?

Combien

voit-on

VOLTAIRE

mme

actuellement
personnes
ont lu cette Henriade,
qui

de

qui puissent dire qu'elles


franais?
valut son auteur le titre d'Homre et de Virgile
et mme le Tassoni de
Voltaire a voulu encore tre l'Arioste
contre la librala France. Il a crit une pope hro-comique
un odieux pome burlesque
trice^'Orlans
(admirable choix!) ; et

contre Jean-Jacques Rousseau. La Guerre civile de Genve est


n'est que trop connue : c'est le
Pucelle
La
oublie.
peu prs
libertines,
qui se cachent pour saArourer
rgal des imaginations
trop souce scandaleux badinage, o les grces se rencontrent
vivantes

A^ent en mauvaise

socit.

sans doute mieux son temps lire les pomes


On emploierait
le Dsastre de Lisbonne, la Loi naturelle,
moraux de Voltaire,
si l'on tait encore friand
les Discours en vers sur l'Homme,
enferme dans des Arers trs
d'une excellente prose facilement
Mais nos potes du xixe sicle nous ont fait Aroir qu'on
en Arers ; et leurs penses sur
trs potiquement
peut philosopher
des sujets de mme genre sont plus neuAres et plus mouA'antes
0 sicle.
du
xvm
celles
du
que
philosophe
Voltaire ayant recherch et trouAr le secret de parler absolucorrects.

ment la mme langue en vers qu'en prose, il a pu exposer sa


dans des ptres,
et mme dans des Odes, avec
philosophie
autant d'exactitude
qu'il l'aurait fait dans des crits non Arersifisselon l'inspiration
de son gnie trs
simplement
le got le plus
peu potique, c'est la raison, le naturel, l'esprit,
de ses vers : alors il peut dfier toute comsr, qui font l'intrt
et la critique
ne trouAre aucune prise sur ce qu'il a
paraison;
Quand il crit

vritablement

acheA'. Nous

en gnral
y pouvons
comprendre
ses Eptres,
de
Odes, Stances, Contes en Arers ; une multitude
des compliments,
des
pices qu'on pourrait
appeler fugitives,
en nombre infini, qu'il distribuait
sans compter, aux
madrigaux
d'un moment,
comme un homme
objets de ses attachements
riche et galant prodigue les pierreries
et les perles.
En regard de ces libralits
financier
ou de grand
d'opulent
il faudrait placer des satires personnelles
ou collecseigneur,

tives, prsentes sous mille formes diverses, comme le Mondain,


le Pauvre Diable, le Marseillais
et le Lion,
la. Vanit,
etc.,
dont la mchancet paratrait
souvent atroce, si l'on ne se sen-

SON OEUVRE

159

tait plus saisi de laiiouA-eaut des ides bouffonnes, de la vivacit


du tour, de la lgret des traits, que des blessures sanglantes,
des coups de fouet tranchants sous lesquels les victimes ont d
crier

et hurler.

Toutes les fois que Voltaire cajole, et toutes les fois qu'il satisfait ses ressentiments;
en un mot, toutes les fois qu'il s'amuse,
il est exquis, ravissant
: tout en lui n'est que grce, bonne
Ces oeuvres lgres sont assures de l'imhumeur, originalit.
mortalit,
parce qu'il n'y aura vraisemblablement
jamais un
autre Voltaire.
Est-ce donc l le seul fruit durable
Le voltairianisme.
d'une Arie si laborieuse,
si militante,
les enseignes de la philosophie?

passe tout entire

sous

En parlant de l'oeuvre potique de Voltaire,


nous ne nous
sommes pas loigns de sa philosophie.
Ces oeuATes lgres,
dont nous admirons le tour heureux, ce sont pour lui en grande
Car elles sont, en gnral,
partie des oeuvres philosophiques.
la rcompense, le salaire ou le mot d'ordre destin aux recrues
de son arme
peut apprendre
Commenons
c'est lui-mme.

hommes et femmes;
de philosophes,
peu prs toute sa doctrine.
par

sa morale

Qu'enseigne-t-elle?
frence tout, le plaisir :

: car la morale
Qu'il faut

et l'on y

d'un

homme,
chercher, de pr-

le devoir et le but
Le plaisir est l'objet,
l.
De tous les tres raisonnables
Mais souviens-toi
que la solide affaire,
La seule ici qu'on doive approfondir,
C'est d'tre heureux et d'avoir du plaisir

2.

de Voltaire est sortie des principes de


la philosophie
a l'esprit assez morose pour
Si quelqu'un
Ninon de Lenclos.
voir dans la doctrine de la clbre courtisane un acheminement
des moeurs, Voltaire rpliquera : Ces moeurs,
la corruption
moeurs . Pour
bonnes
les
sont
vous
appelez corrompues,
que
s'il le peut, tous les
de
mission
rendre,
donn
la
il
s'est
lui,
et toutes les femmes faciles. Ennemi par
hommes voluptueux
instinct de quiconque professe des maximes svres, ou porte
Toute

. 1. ptre Mm de G"*, 1716.


.2. La Prude, acte V, se. n.

VOLTAIRE

160

excellence.
un air de gravit, il est le sducteur, le tentateur par
: il attire par la flatde l'esprit
Ses piges sont les agrments
le plus malin;
terie la plus ingnieuse, par le rire le plus fin et
les plus
il entrane par l'appt de la libert et des jouissances
ses disciples
de persuader
il
trouve
moyen
Enfin,
exquises.
ils vont la vertu.
que, par le chemin des plaisirs,
souArent chez lui; mais
Ce beau mot de vertu se rencontre
A'erles
sont
on
voit
qu'il
appelle
personnes
quelles
quand
l. Vertueuses, on ne sait d'abord ce qu'on doit entendre par
aimable, pour lui c'est tout un : c'est la
tueux, philosophe,
de prjugs,
qui pense en
qualit d'une personne qui n'a point
toute libert, agit de mme, et enfin se rend trs agrable dans
du jansC'est, en un mot, le contraire
nisme, qui signifie pour lui tout ce qui lui est odieux, l'austla duret l'gard des
rit de la A'ie, la rigidit des croyances,
On
adversaires de la foi religieuse et de la morale chrtienne.

le commerce

de la vie.

pas Voltaire de condamner la duret, s'il ne


tout ce qui rsiste ses entreprises pour diset les moeurs. La Arertu qu'il gote n'est
soudre les croyances

ne reprocherait
ainsi
qualifiait

relchement,
qui lui laisse une
reste, il se garde bien de la dfinir, tant
on
quelque chose de rare. Mais, par moments,

bien qu'un
peut-tre
Au
libert illimite.
elle

entier

lui parat
peut croire que cette Arertu, qu'il rend quelque peu mystrieuse,
est la mme chose qu'il appelle ailleurs l'humanit.
Ce serait alors

une certaine

douceur

dulgence l'gard de tous les hommes.


rance et de la charit. Mais la tolrance

d'esprit, qui porte l'inElle tiendrait


de la toln'est

que la patience
l'gard de ce qui ne nous agre pas. La charit est un zle pour le
bien d'autrui,
qui suroionte toutes les rpugnances de la nature :
aussi la regarde-t-on comme une vertu surnaturelle.
Il ne faut
surnaturelles
: on s'exposerait
pas parler Voltaire de perfections
son mpris. Ainsi la charit,
qui Aient de Dieu, ne fait pas
son affaire, et il se contente de moins que cela. Il dit cependant en maint
endroit
s'aimer
deATaient
que les hommes
comme

et il croit en avoir trouv le moyen


frres,
Mais on ne voit
supprimer tous les dogmes religieux.
dans la pratique, ni lui ni ses
disciples aient jamais
un amour fraternel
entre les
enseign par l'exemple

: c'est de
pas que,
beaucoup
hommes,

SON OEUVRE

i6i

si ce n'est dans certaines

ligues de partis contre partis, qui n'ont


pas pour objet la fraternit
mais le triomphe d'un
universelle,
parti sur un autre. Ce n'est pas ce que nous appelons de la
charit.
Quant une biemreillance
gnrale l'gard des hommes,
et au dsir de leur rendre la vie douce et
heureuse, on ne peut
douter que ce genre d'humanit
ne se soit trouv au fond du
coeur de Voltaire,
et n'ait inspir un grand nombre de ses
crits et de ses actes les plus
Cet homme aA'ait
importants.
rellement des instincts gnreux et humains,
avec beaucoup
d'autres.
Mais si l'on veut remonter

la vraie source de la charit


parfaite, qui n'est qu'en Dieu, il faut reconnatre
que Voltaire en
tait bien loign. Il est vrai qu'il s'est mis en opposition avec
avec persbeaucoup de philosophes de son temps, en justifiant
vrance la croyance
en l'existence
de Dieu. Mais quelle ide
sche (on peut dire strile) il a donne de cette puissance
et vengeur, c'estsuprme ! Il rclame un Dieu rmunrateur
-dire qu'il a besoin d'une justice infaillible,
d'une police impeccable, qui le rassure contre les mauvais desseins de ses ennemis
et des malfaiteurs.
Aprs cela, il n'a plus que faire de Dieu.
Quant au commerce intrieur de l'me aArec son crateur, quant
la recherche de la perfection morale, quant l'amour mutuel
des hommes en Dieu, ce sont des ides et des intrts qu'il abandonne volontiers aux thologiens.
Nous ne parlons mme pas d'une esprance de vie future : il
* comment se
n'est pas assur de l'existence relle de l'me
;
demanderait-il
si elle est. immortelle?
De mme qu'en morale il n'est point all au del de Ninon
il n'a pas dpass Locke; il a
de Lenclos,
en ^mtaphysique
mme recul un peu sur lui, ou plutt il a pouss l'incrdulit
encore plus loin que l'auteur de la doctrine de la sensation; il
ne' croit gure que ce qu'il peut toucher, ou peu prs. Il
souvent
air
de
avec
un
modestie,
doutes
ses
parat
qui
exprime
la marque d'un vrai philosophe, mais o trop souvent aussi l'on
sent percer la raillerie, sous une affectation de rserve. En somme,
1

Voir

Dict.

HISTOIRE

phil.,

DE LA

ait.

LANGUE.

ASIE..
VI.

11'

VOLTAIRE

162

ce
que, pour croire
un sot. Le rsum de son
tre
il
faut
n'a
Voltaire
cru,
pas
que
en deux mots :
contenu
tre
peut
enseignement
philosophique
incertitude
et drision.
. Sa vraie philosophie ne rside pas dans ses mditations
trop
sur les grands problmes
agits par la
souvent superficielles
raison : elle est dans la guerre implacable
qu'il a conduite avec
C'est dans ce duel
un art infini contre les croyances religieuses.
contre la religion chrtienne
trange (inexpidbile bellum), soutenu
tout entire, qu'on est oblig de voir en lui un gnie extraorcar il a faonn
un des matres de l'esprit
humain;
dinaire,
son image. Il est l'Adam
d'une
des millions
d'intelligences
il nous donne entendre

trs

clairement

; il a laiss aprs lui une oeuATe


trange compos
qui ne s'effacera pas de sitt, le Aroltairianisme,
d'rudition
vraie et fausse, d'incrdulit
de raison tranchante,
prconue et de critique profonde (souvent emprunte) ; d'imperrace innombrable

d'incrdules

tinence, et d'indpendance
d'esprit
Il s'est rendu ce tmoignage
:

naturelle

J'ai l'ait plus en mon temps que Luther

et lgitime.

et Calvin

i;

et il a dit vrai, s'il faut entendre par l qu'il n'a pas seulement,
comme ces deux grands chefs de sectes, enlev l'glise
de
Rome des nations
mais qu'il
a dtach de toute
entires,
sous
religion
positive une grande partie du monde moderne,
couleur

de faire adorer

Dieu seul 2.

Est-ce un bienfait
c'est rveiller

pour le genre humain? Poser cette question,


des controA^erses interminables,
c'est ranimer des

ternellement
c'est par consquent
inconciliables,
passions
faire sentir ce qu'il y a d'quivoque
dans l'oeuAnre capitale de
et dire en d'autres termes que sa renomme
Voltaire,
sera toumme entre les esprits les plus clairs
des
jours discute,
gnrations
D'autres

venir.

d'autres
clbres
philosophes,
saA^ants, d'autres
crivains ont attaqu les mmes croyances que Voltaire.
Pourquoi leurs noms n'veillent-ils
pas les mmes passions, et surtout les mmes ressentiments?
Ce n'est pas seulement
parce
1. pilre
l'auteur
du livre des Trois Imposteurs,
1771.
2.
J'ai fait adorer Dieu, quand j'ai vaincu le diable.
(Ibid.)

'

SON OEUVRE

qu'ils

ont obtenu

163

de moindres

succs que lui ; c'est sans doute


comme lui, offens les hommes sous
c'est qu'ils n'ont pas, comme lui, fait

qu'ils n'ont pas,


prtexte de les clairer;
des sentiments les plus srieux

parce

et les plus profonds de leurs


de sarcasme et de drision. Vol-

semblables, un objet perptuel


taire, il est vrai, est prodigieusement
plaisant, gai, ingnieux :
cependant la longue il blesse mme les lecteurs impartiaux
par le tour, insultant
qu'il donne sa pense. On se lasse de
l'esprit d'un homme qui ne parat jamais prendre la plume que ,
pour humilier quelqu'un qu'on ne voit pas. Serait-ce donc qu'il
ne se trouve pas un grain de bon sens chez ceux qui ne pensent
pas de tout point comme Voltaire? L'abus de la raillerie dans les,
matires

les plus

graves inspire enfin l'enA'ie de se redresser


contre l'arrogance
de ce philosophe;
de lui demander compte
de sa science et de l'usage qu'il a fait de sa raison personnelle ;
enfin d'entreprendre
la rfutation du voltairianisme.
De puissants crivains, Joseph deMaistre, le vicomte deBonald,
ont dclar hautement la guerre l'influence
de
Lamennais,
Voltaire. D'autre part, la critique savante de notre sicle a pris
un autre ton, une autre mthode que lui. Ainsi son autorit ne
s'affermit
pas par l'effet du temps. Il demeure seulement le
prince, le hros, l'Hercule de la satire anti-religieuse.
Mais nous cherchons quels sont ceux de ses ombrages qu'on
aimerait rassembler pour en composer un monument indesl'crivain de gnie, et surtout le pote,
Ordinairement,
laisse aprs lui des oeuvres qui paraissent toujours jeunes, en
dpit du temps et de TA^olution des ides, comme ces marbres
et ces bronzes antiques dont on ne connat pas mme l'auteur, et
dont le sujet peut demeurer incertain, mais que l'art a consaCombien Voltaire, qui a tant crit,
crs et rendus immortels.

tructible.

de ce genre?
n'a-t-elle
inconcevable

a-t-il laiss d'oeuvres

pas t le flau de son


ses contemporains
gnie? N'a-t-il pas sacrifi au plaisir d'blouir
solide de faire oeuvre durable?
par sa fcondit, la gloire plus
N'a-t-il pas t l'homme du moment, de l'effet immdiat, l'homme
d'action et de lutte quotidienne, plutt que le gnie puissant qui
de ses
mrit un dessein en le gardant enferm dans l'intimit
un organisme achev de
mditations,
jusqu' ce qu'il en sorte
Sa facilit

;VOLTAIRE

164'

lente laboration
songer cette
ne donne pas tous les.avantages
de vue
au mme homme. En dotant celui-ci d'une promptitude
voir plus par un
sans pareille, elle lui a refus l'aptitude
l'ide
II voit soudainement
second regard que par le premier.
devant lui, comme un peintre
aperoit
d'un sujet se former
d'abord le croquis d'un tableau; il se met aussitt l'excution;
sans doute
il ajoutera
mais il ne verra jamais plus avant;
ct, mais point au fond : sa premire pense ne se fcondera
quoi qu'il fasse, dans
pas. Aussi demeure-t-il toujours superficiel,
les maximes, dans les caractres, dans les moeurs, dans les commme
tout point? Pouvait-il
d'un chef-d'oeuvre? La nature

binaisons

est n pour
se plaisent aux ides

d'vnements.

gences Avives, qui


sans efforts
application,

Il

ni ttonnements.

enchanter

les

intelli-

sans
nettes, obtenues
Vritable
oracle des

gens du monde, il leur apprend juger de tout aArec un air de


mpriser les esprits lents et les intelligences
supriorit,
procomme la marque d'une
fondes, regarder le ton tranchant
Ses oeuArres ont donn aux mondains des
capacit transcendante.
plaisirs qui ont contribu les gter : satisfactions
d'esprit d'un
tmrit de jugement,
arromoment, connaissances illusoires,
habitudes de raillerie
gance dans l'incrdulit,
qui effarouchent;
la bonne foi : en un mot tout ce qui a fait si souA'ent une mau l'esprit franais chez les trangers, jaloux et
vaise rputation
offenss de ces manires brillantes qu'ils ne pouA'aient imiter. Ce
qu'on a pu nommer l'impertinence
franaise est bien son oeuA're.
Mais aussi la passion de plaire ces esprits raffins
socit contemporaine
a-t-elle dA^elopp en lui des dons
lirement

qui le mettent
hommes, mais entre

heureux,

les grands
quand il se tient
modle.

Nous

dans son naturel

de la

singuhors de pair, non pas entre


les gnies sduisants.
C'est

qu'il

doit

servir

jamais de
Il y faudrait

l'aArons dj dit pour ses posies.


joindre, pour la prose, qui vaut beaucoup plus chez lui que les
d'crits qui paraissent
vers, une multitude
tout d'une Arenue,
o l'on ne trouve que plaisir et
quoique parfois trs travaills,
sujets d'admiration.

Tels sont la plupart de ses romans


jyhilosophiques, des ouATages
d'histoire pleins d'un enthousiasme habilement
mnag, comme
Charles XII,
le Sicle de Louis XIV,
une partie
de celui de

SON OEUVRE

165

Louis XV; un trs grand nombre de


pamphlets exquis, de discussions philosophiques
ou littraires,
d'articles du Dictionnaire
de petits traits sur la lgislation,
sur l'adminisphilosophique,
tration, o il dveloppe avec la chaleur d'un nophyte, sinon
des ides absolument

personnelles, au moins les vues les plus


Le zle pour la jusspcieuses des rformateurs contemporains.
tice et pour le bonheur des hommes, peut-tre aussi le plaisir
<de discrditer
des puissances dont le caractre l'importune,
sont pour lui des passions aussi vives et plus durables que les
mouvements mmes de ses affections personnelles. En y obisen leur donnant
sant, il n'est gouvern que par son instinct;
cours, il ne fait pas d'effort pour s'lever au-dessus de lui-mme,
comme

il lui arrive

quand l'ambition
potique le possde. On
donc dire que la haute posie fut le tyran de son gnie,

pourrait
<st que moins il cherche

tre pote, plus il est lui-mme.


Par cela mme que son gnie n'est pas propre s'aliner de
soi en quelque sorte, et crer des tres en dehors du sien, son
'oeuArrematresse, celle qui survivra sans doute tous ses autres
crits, est celle o il s'est prsent lui-mme tout entier, sans
vouloir s'exposer, aux regards du public : c'est l'norme recueil
du trop volumineux
de sa correspondance,
part considrable
assemblage de ses oeuArres compltes.
Si l'on avait la prLa correspondance
de Voltaire.
tention d'assigner des rangs aux auteurs des correspondances qui
on ne trouvejouissent d'un grand renom dans la littrature,
rait que Cicron et Mme de Svign qui pussent disputer la premire place Voltaire. Nous ne dbattons contre personne les
mais
raisons d'un choix qui ne nous parat pas obligatoire;
nous avouons que, pour le plaisir de la lecture, notre prfrence appartient au recueil des lettres du philosophe franais.
avec l'auteur d'une corresde l'intimit
S'agit-il de l'attrait
vraies que
lettres
des
crit,
n'a
Nul
plus
pondance?
jamais
plus fidlement, j'ose
qui exprimassent
s'accorder avec son
(si ce terme peut
l'instant o il crit. C'est
nom) ses ides et ses sentiments de
bien lui-mme qu'on voit, sinon toujours tel qu'il est dans son
fond multiple et mobile, du moins tel qu'il se sent ce momentde trs bonne foi
l. Voltaire,
n'est peut-tre pas toujours
c'est--dire,
Voltaire,
dire plus navement

VOLTAIRE

106

ses
en
comparant
lui-mme
envers
aperoit
sans qu'il
y vise,
compose,
entre elles ; mais l'ensemble
lettres
avec ses
sans dguisement
Il s'ouvre
relle.
sa physionomie
:
un caractre
donner
d'emprunt

se
et
ne
cherche
amis,
point
sur
plaisanter
endroits,
il n'hsite
mme pas, dans certains
sur ce qu'il
y a de plus
ordinaire
sa candeur
, c'est--dire
A'eut tromper.
raffin
dans les dguisements
qu'il prend lorsqu'il
aussi bien qu'il
le pntrer,
Ainsi ses Aurais confidents
peuvent
entre
se pntre lui-mme
; et le lecteur,
qui a toutes ses lettres
Jamais
de ces confidents.
au nombre
se trouve.admis
les mains,
: on

s'en

bien

il ne fait oeuATe d'auimprovisations,


ouATages et de
teur, quoiqu'il
parle toute heure de ses propres
ce qu'il
en pense,
Il en dit tout
ceux de ses contemporains.
la plus rapide
le bien comme le mal, de la faon la plus nette,
dans

d'ailleurs,

de telles

dans ses lettres,


une
On peut donc recueillir,
simple.
mais
ou de renseignements
de jugements
prcieux;
et
de plume
: ce sont de pures
sont pas des exercices

et la plus
multitude
ce ne
vives

bien

conversations,

souAent

de franches

confidences,

qu'il
ses
que

de livrer
au papier
s'il aArait prAii
gard
circuler
dans le public.
Il lui arriAre quelquefois
lettres dussent
des choses qu'il veut faire rpter pour garer l'opinion
d'crire
;
mais
en pareil
cas c'est une conA'ention
faite
avec le corresse serait

Pour celui-ci,
Voltaire
ne le trompe
pondant.
pas. Il
leurs assez effront,
ou assez content
de sa conduite

est d'ailet de ses

autre qu'il
n'est.
Ainsi
pour ne pas Aviser paratre
principes,
toute heure, sa vie, ses actes, ses penses paraissent
dans sa
peu prs tels qu'on pourrait
les voir,
s'il exiscorrespondance
tait

des miroirs

qui

d'un

reproduisissent
l'intrt
que

l'intrieur

d'un

homme

et

ce caractre
de
Quant
esprit.
peut offrir
si riche,
si Avari, si souple,
on en peut juger
Voltaire,
par la
connaissance
des actes de sa vie et par l'ensemble
de ses crits.
humaine
au complet,
dj dit, la nature
avec tout son mlange
de bien et de mal,
et toutes
ses contrasans parler
d'un gnie dont l'tendue
et les ressources
dictions,
C'est,

nous

confondent

l'aArons

l'imagination.
Si, dans un recueil de lettres,
on cherche des lumires
sur l'esles moeurs d'une
et de quelques
prit,
poque
personnages
qui
se dtachent
du fond du tableau,
Voltaire
qu'on
songe
que

SON OEUVRE

s'est trouv

en

167

relation

avec la plupart des hommes et des


0
femmes qui ont le plus
marqu dans le xvui sicle; courtisan
de tout ce qui fut puissant, flatteur de tout ce
qui fut aimable;
crivant aux uns et aux autres avec une libert, une familiarit
lgante et ingnieuse qui n'appartient
qu' lui, il les met tous
en lumire. Ses lettres sont comme une
galerie de tableaux de
cette poque brillante
et licencieuse qui, compare la vie
moderne, ressemble une sorte de carnaval de gens de bonne
condition et d'lite. Veut-on de la galanterie spirituelle,
de la
licence tempre par le bon got : on a les lettres de Voltaire
aux dames mancipes qui lui faisaient
leur faisait. Veut-on voir une amiti

la cour plus qu'il ne la


paradoxale entre deux

grands hommes d'ingale condition? Qu'y a-t-il de plus surprenant, de plus extraAragant mme que les changes de tendresses
entre ces deux philosophes, Voltaire
et Frdric
II? Si l'on est
curieux d'obsei'Arer dans le fond de leurs desseins les deux
meneurs

du

les deux plus ardents


parti de YEncyclopdie,
ennemis des derniers dfenseurs de la religion et de l'glise,
et Voltaire ourdir leurs complots sous les
qu'on Aroie D'Alembert
masques de Bertrand et de Raton.
Ce qui fait en dfinitive l'attrait principal

d'une correspondance,
comme de toute oeuvre littraire,
c'est le style de l'crivain, sa
personnalit marque par un genre d'expression qui se prsente
de lui-mme,
est charmant,

par le tour naturel de son esprit. Que Voltaire


lorsqu'il crit comme sans doute il parlait quand
il conversait aArec des personnes dignes de lui faire vis--vis!
Que sa plume est leste, rapide et gaie ! Que de faons de parler
Et aussi que de varit dans les
compliments, dans les assurances d'amiti, dans les panchements d'un coeur qui parat le plus sensible du monde au
Nul n'est plus
aux anciens souvenirs!
mrite, l'affection,
attach que lui ses amis, plus incapable de se passer des
et qu'il
absents, quoique en ralit il change aisment de sjour
crive chaque personne qu'elle est la seule loin de qui il ne
Des amis tels que les d'Argental
croyaienUls
peut vivre.
tout ce qu'il leur crivait? Il faut supposer qu'ils n'en croyaient
dlicieux lire. En passant
c'tait
mais
toujours
qu'une partie;
en revue tant de protestations de tendresse d'un homme qui sut
piquantes,

neuves et dlicates!

VOLTAIRE

168

et de
de
l'indpendance
se passer de tout, except
toujours
lui et ses
de
que
penser
on
ne"
peut s'empcher
l'opulence,
la comdie de l'amiti.
et
soutenu
amis ont admirablement
jou
de la
Mais quelle cole d'lgance et de grce dans les rapports
part, quels modles
srieux
le
mette
et,
socit,
pourvu qu'on
d'urbanit ! Si l'on ne devait juger des gens que par leurs paroles,
et
le plus aimable des hommes aurait assurment t Voltaire;
Combien
il a faonn son image l'lite de ses contemporains.
les gnrations suivantes pourraient
gagner se former sur ses
saurait lui emprunter
exemples! Quelle socit serait celle qui
une bonne partie de
ses moyens de sduction, en lui laissant
et que la vie, mme sans confiance
son humeur
satirique;
absolue, serait enchante par de telles causeries !
dans ses images, qu'aA^ec
La postrit ne Aroit plus Voltaire,
est le symCe masque de railleur
son expression
sarcastique.
mais il est juste de
bole le plus Arrai de son oeuvre littraire;
se rappeler, en lisant sa correspondance,
que l'homme lui-mme
fut la courtoisie
cependant
la sduction

et la grce incarne.
Qu'on ne s'y fie pas trop
: ce charmant homme renfermait
en lui le dmon de

et du libertinage.
Homme plus redoutable
encore
et plus fait pour garer l'esprit
de la jeunesse
que charmant,
: car son plus grand plaisir fut toujours de la
que pour l'clairer
dtourner

des Aroies o peut l'engager


une Araillante et svre
ducation. Ce n'est pas lui qu'une mre courageuse et confi
un fils dont elle aurait voulu faire un homme digne de ce titre;
d'une fille?
que dirions-nous
En morale,
Voltaire
n'a jamais vis haut : il se contente
d'carter les vices dgradants et qui rendent un sujet insociable;
il fait bon accueil ceux que le monde tolre ou
gote. Les
sa
passions lui paraissent donnes l'homme
pour inspirer
conduite : il se garderait donc bien de leur rsister.
Quant au
bien absolu, qu'il faut prfrer tout, ce n'est
pour lui qu'une
ide chimrique,
une invention
de mtaphysiciens,
dont il ne
fait pas plus de cas que de la
en gnral.
Ses
mtaphysique
sens ne lui en parlent jamais.
Il apprcie de la mme
faon les oeuvres de l'esprit.
Il n
parle du beau absolu que pour s'en moquer comme d'une rA'erie
Pour ses propres oeuvres, il se contenterait
platonicienne.
bien

SON. OEUVRE

100

du succs du moment, qui est l'objet de tous ses calculs, s'il ne


de l'opinion
craignait d'assister le lendemain un revirement
ses ouvrages : il
publique, dont la terreur l'oblige retravailler
corrige, polit, te, ajoute, afin de prvenir la malice du lecteur,
qu'il connat mieux que personne, ayant toute sa vie exerc la
critique de chicane sur les oeuvres des autres. N'tait cette crainte
de surprendre et d'enlever
salutaire, il se contenterait
fois les applaudissements
par quelque audace-nouvelle,

chaque
par des

combinaisons

prestigieuses,
par une rapidit de mouvement
tourdissante. Il n'a pas cette sorte de dsintressement qui fait
le grand artiste ou le grand pote, ainsi que l'homme vraiment
Arertueux, qui consiste rechercher la perfection pour elle-mme.
C'est ainsi que Voltaire
a ravi, tonn son sicle, peu enclin
aux mditations profondes ; c'est ainsi qu'il charme encore les
esprits qui s'abandonnent docilement son audace, son assuMais quand on vit longtemps
rance, sa Arivacit irrsistible.
avec lui, qu'on le discute, qu'on le mesure en le comparant avec
les Arritables grands hommes dans les lettres et dans les arts,
on finit

par se dtacher d'un gnie qui n'excelle qu'en malice,


mais qui manquent la conscience, la gravit et l'lvation. On
peut reArenir lui de temps en temps pour se divertir, mais non
pas pour s'instruire et pour savourer la moelle des chefs-d'oeuvre,
encore moins pour lever son me : il la rabaisserait plutt et
la striliserait

par la scheresse de sa raison tranchante

et pat-

son inpuisable moquerie.


Il n'y a d'irrprochable
en lui que la puret du style. Encore

ne faudrait-il
pas, comme lui, vouloir rduire toute la langue
l'usage qu'il en fait : on en ferait bientt une langue morte. En fait
de doctrine potique, comme en fait de vocabulaire et de grammme. Il a fond, sur ces deuxmaire, Voltaire est l'intolrance
points, une orthodoxie nouA'elle. Pour rtablir, contre son cole,
la libert lgitime des crivains, il a fallu faire une rvolution
emport
littraire, celle du romantisme ; celle-ci a dfinitivement
l'autorit usurpe de Voltaire, en replaant le gnie des crivains
en face de la nature, qui se moque de certain dogmatisme, et de
cette discipline sous laquelle Voltaire faillit teindre la posie
librement
franaise. On s'est habitu enfin juger Voltaire aussi
la tyrannie
qu'il a jug tout le monde, et l'on a secou

de son got.

170

VOLTAIRE

BIBLIOGRAPHIE
sont celle de Beuchot
Les meilleures
ditions des oeuvres de Voltaire
de Moland (Paris, 1877-1883,
(Paris, 1828 et suiv., 70 vol. in-8) et celle
52 vol. in-8).
des oeuvres de Voltaire, Paris,
de Bengesco,
Bibliographie
L'ouvrage
avant tout autre. Parmi d'innom1882-1890, 4 vol. in-8, est consulter
seulement les
a t l'objet, nous signalerons
brables crits dont Voltaire
:
plus importants
Tableau
Vie de Voltaire, Genve, 1787, in-8. Villemain,
Condorcet,
Histoire de la littrature
de la littrature
au XVIIIe sicle, et D. Nisard,

Ch. Nisard,
Les ennemis de Voltaire,
Paris, 1853.
franaise, t. IV.
SainteVoltaire, sa vie et ses oeuvres, Paris, 1867, 2 vol. in-8.
Maynard,
Voltaire et
Causeries du Lundi, t. II et XIII. G. Desuoireterres,
Beuve,
la socit franaise au XVIII 0 sicle, 2 d., Paris, 1871-1876, 8 vol. in-12.
John Morley,
Voltaire,
1874, in-8. J.-F. Strauss,
Voltaire, Londres,
G.
trad. de l'allemand,
Voltaire et JeanParis, 1876, in-8.
Maugras,

Voltaire
grammairien,
Jacques Rousseau, Paris, 1886, in-8.
Vernier,
tudes critiques
Paris, 1889, in-8. Brunetire,
(t. I, III, IV) et Manuel
E.
de l'histoire de la littrature
franaise, pp. 294, 316 et 345.
Faguet,
Voltaire, dans Le XVIIIe sicle. Id. dans la Collect. des classiq.populaires.

E. Campardon,
Documents indits
sur Voltaire,
Paris,
1893, in-4.
H. Lion,
Les Tragdies de Voltaire, Paris, 1896, in-8. Edme
Champion,
Voltaire, tudes critiques, Paris, 1897.

CHAPITRE

IV

MONTESQUIEU

Vie

'

de Montesquieu.

La jeunesse
de Montesquieu.
crit ces
Montesquieu
mots (dans les Penses
diverses) : Quoique mon nom ne soit ni
bon ni mauvais, n'ayant
gure que deux cent cinquante ans de
noblesse prou\re,
et je serais
cependant j'y suis attach;
homme faire des substitutions.
Il en fit une, en effet, en
faveur de son fils an. Le nom tait assez bon , il en parlait
Jean de Secondt, matre d'htel du roi de
trop modestement.
Navarre, acquit en 1561 la terre de Montesquieu; son fils, Jacob,
fut fait baron par Henri IV; son petit-fils,
Jean-Gaston, prsident mortier au parlement de Bordeaux, est le grand-pre de
baron de La Brde et de .Montesquieu, n La Brde, prs Bordeaux, le 18 janvier 1689. Ces
comment Montesils expliquent
petits faits sont recueillir;
de ses opinions,
quieu, malgr la hardiesse de quelques-unes
fut toujours trs loin de vouloir faire table rase des institutions,
existantes, et ne crut pas que ce soit un bonheur pour une
socit, non plus que pour un homme, d'tre sans pass, sans
Charles-Louis

de Secondt,

traditions, sans racines.


Il fut lev Juilly, chez les Oratoriens.
1. Par M. Petit
sit de Paris.

de Julleville,

professeur

Son pre tait d'pe;

la Facult

des Lettres de l'Univer-

MONTESQUIEU

172

de Bordeaux
au Parlement
il prfra la robe; fut conseiller
1716, a
le 20 juillet
mortier

le 24 fvrier
1714; prsident
aveu, il
de son propre
ans.
mdiocre,
vingt-sept
Magistrat
le plus,
n'entendait rien la procdure, et ce qui l'en dgotait
c'est qu'il voyait des btes le mme talent qui le fuyait .
douze ans,
{Penses diverses.) Il s'appliqua, sans succs, patienta
et finit par vendre sa charge (en 1726).
Une curiosit d'esprit trs vive l'avait port d'abord Arers des
tudes bien diffrentes : nous possdons six discours prononcs
par Montesquieu

dans l'Acadmie

de Bordeaux

sur des matires

(de 1717 1721). En 1719, il mditait d'crire une


scientifiques
et faisait
histoire
de la terre ancienne et moderne,
physique
appel aux savants du monde entier pour se faire envoyer des
ans plus tard, le prodigieux
Lettres persanes, qu'il avait faites en se jouant,
Car
d'une Aroie o il allait s'garer
peut-tre.

observations.

Deux

succs

des

le dtourna

Montesquieu
passable, mais

aArait bien assez d'esprit pour faire un physicien


avait-il bien le genre d'esprit qui fait un grand physicien? On en
peut douter.
L'accueil
l'Acadmie.
fait aux Lettres persanes
Paris,
ouArrit Paris

Montesquieu;
ravie d'tre joue, ou plutt
mortier
rencieuses

jamais

une socit

ne se trouA^a si

Il est ATai que le prsident


n'avouait
pas, ne pouArait aArouer ces lettres irrA'; mais il ne les dsaArouait pas non plus, et souriait
fustige.

aux compliments,
sans dire oui ni non; plus normand
que gascon. De mme il n'aAroua ni ne dsavoua
Temple de Guide, publi en 172S, pour l'amusement
socit frivole

cette fois
jamais le
de cette

et libertine

; et surtout de la petite cour voluptueuse o rgnait la soeur du duc de Bourbon,


premier ministre,
mademoiselle de Clermoat. Jusqu' quel point Montesquieu prit-il
au srieux

ce petit roman
sensuel et fade? J'ai peine dire
qu'il en tait fort content. Ce n'est pas seulement
par faon de
raillerie qu'il crivait dans la prface (jointe l'dition
de 1742) :
Je prie les savants de laisser les
jeunes gens juger d'un livre
t fait pour eux... Il n'y a que les ttes
qui a certainement
bien frises et bien poudres
tout le mrite du
qui connaissent
Temple de Guide.
En crivant les Lettres persanes,
ne songeait pas
Montesquieu

SA VIE

encore

173

l'Acadmie;

car il s'y moquait trs haut du


corps
quarante ttes, qui jasent sans cesse et dbitent des pangyrise Arengca en le faisant acadmicien. Le
ques . L'Acadmie
cardinal Fleury
s'y opposait, inquiet des audaces qu'on lui fit
lire dans les Lettres jjersanes. Montesquieu
vit le cardinal, et
russit faire lever le veto mis sur son nom. Voltaire
prtend
fait imprimer
en quelques
une dition
qu'il avait
jours
des Lettres; qu'illa
et se jusprsenta au ministre,
ce stratagme. L'anecdote
est invraisemblable;
elle
Fleury plus naf et Montesquieu
plus astucieux qu'ils

expurge
tifia par
suppose
n'taient.

Cette

retrouve.

fameuse

La vrit

expurge

tre

ne

s'est

jamais
dition

plus simple : aucune


n'tant signe, Montesquieu,
sans dsaA^ouer l'ouvrage,
dut
dsavouer les imprimeurs
et, sans entrer dans les
trangers
dtails, mettre en gros sur leur compte tout Ce qui avait pu
dplaire au cardinal. Celui-ci, qui ne demandait peut-tre qu'
se laisser

doit

dition

feignit d'entrer dans ces explications plus


ou moins confuses, se fit promettre
par Montesquieu
plus de
rserve pour l'aArenir, lui enjoignit
de ne jamais signer le livre
suspect, et le 20 dcembre 1727 Montesquieu fut de l'Acadmie
dsarmer,

franaise. Les Registres rcemment publis nous ont permis de


constater qu'il ne fut jamais trs assidu aux sances.
admir partout, le nouvel acadLes voyages.
-Ft,
pas dans ces faciles succs. Mais rsolu
consacrer sa Arie au grand ouvrage dont le plan s'agitait dj
confusment dans son esprit, Montesquieu
comprit que pour
crire sur les lois le livre, non d'un juriste, mais d'un politique

micien

ne s'endormit

et d'un historien, il fallait d'abord avoir vu les hommes et compar les socits. Il quitta la France au printemps de 1728 ', et
voyagea trois annes durant.
: Il se rendit Vienne, y vit le prince Eugne, vieilli, se reposant
Ce grand homme lui fit passer
o subsistaient
des moments dlicieux 2. Il visita la Hongrie,
encore beaucoup de restes de ce rgime fodal qu'il devait tuDe l il gagna Venise,
dier plus tard avec tant de profondeur.
dans son immense

renomme.

1. Le .5 avril, avec lord Waldegrave,


l'Empereur.
2. Lettre Guasco, 7 octobre 1752.

ambassadeur

de George II auprs

de

MONTESQUIEU

174

lui demanda pourquoi


Montesquieu
de faire en Angleil n'avait pas achet, comme on et essay
au fameux sysfaisaient
opposition
les
qui
terre,
parlements
moins dangereux
tme'. Ils sont, rpondit Law, moins ardents,

mais
incorruptibles.
beaucoup
plus
mes
compatriotes,
que
il s'en souA^enait peut'Cette rponse dut frapper Montesquieu;
contre
tant
il dfendit
tre quand, la surprise
gnrale,
de la France, et soutint que
judiciaire
l'organisation
d'attaques
des
l'incorruptibilit
des charges est favorable
la vnalit
dans l'Eglise.
:
il
la
soutiendrait
le
Ne
jusque
pas
pressez
juges.
o Law vivait

obscurment.

Il reproche Innocent XII de l'avoir retranche pour donner les


la sorte on n'a plus pourvu que
places aux plus dignes . De
des cuistres. Jadis on achetait trs cher, parmi les grandes
familles d'Italie, les charges vnales qui menaient au cardinalat
et, comme c'tait un gros argent, on n'avait garde de le mettre
sur la tte d'un jeune homme qui ne promt pas beaucoup .
Je ne juge pas ces singulires ides. Mais il tait ncessaire de
les rapporter ici '.
Il vit ausi le fameux

comte

de BonneA'al, trs noble aArentucombattu Aringt ans contre l'Autriche


au

qui, aprs avoir


service de la France, avait pass Aringt autres annes au service
de l'Autriche,
en combattant
contre la France et les Turcs :
rier

l'anne

suivante

(1729),

fit musulman,
et mourut,
d'Achmet-Pacha
2.

il devait s'enfuir
pacha

deux

en Turquie,
o il se
queues, sous le nom

vit Milan 3, Turin;


il sjourna
Aprs Venise, Montesquieu
Florence,
charm des arts parce qu'il tait trs
longtemps
sans tre d'ailleurs,
Arrai dire, en aucune faon,
intelligent,
charm aussi, trs sincrement,
artiste;
de la simplicit
des
moeurs ; plus longtemps
Rome, o le cardinal
de Polignac,
ambassadeur

de France,

lui ouvrit

sa maison.

Partout

il noua

1. Voir
t. I, Des Voyages.
2. Montesquieu
n'avoir
connu
lord
parat
Chesterfield
que l'anne
suivante,
en Hollande.
On a lu partout
en lui faisant
que Chesterfield
peur des inquisiteurs d'tat,
avait pouss Montesquieu
dtruire
ses notes sur Venise.
L'anecdote parat
et les Notes sur Arenise ne furent
controuve,
elles
pas dtruites;
ont mme t rcemment
publies.
3. 11 tait en septembre
Milan,
en octobre
Turin,
il passa dcembre
et
janvier
mars
(1729) Florence;
Rome;
fvrier,
avril
Naples;
il revint

en
il se rendit
Rome;
juillet
en Allemagne.
Le 31 octobre,
il passa de Hollande
en Angleterre
dans le yacht de ord Chesterfield.

SA VIE

des amitis

175

qui lui furent

fidles, comme l'atteste sa correspondance. Il vit Naples; puis revint sur ses
pas, traversa l'Italie du
nord et le Tyrol ; mdiocrement
sensible aux grandes beauts
il cherchait les hommes plus que les
naturelles,
glaciers. 11
suivit les bords du Rhin, visita les Pays-Bas, enfin
gagna l'Angleterre, o il deArait sjourner deux ans, sans presque quitter
Londres, captiv par ce spectacle, nouveau pour lui, de la vie
politique d'un pays libre. Ce fut lord Chesterfield
qui l'amena
dans son yacht d'Amsterdam
: Londres.
Au premier aspect, il ressentit plutt de la
stupeur que de
Il ne pouA'ait se figurer qu'un rgime
l'admiration.
attaqu si violemment pt rsister; qu'une autorit qu'on discute sans cesse
Les choses ne
pt tre obie longtemps.
peuvent pas rester
comme cela , crit-il. Et il attend la rpublique en Angleterre;
il s'inquite
Ce jour-l,

mme de ce voisinage pour la France


monarchique.
il fut mdiocre prophte.
A d'autres heures, il
observe plus froidement,
il comprend, il se rassure, il admire.
Il crit : L'Angleterre
est prsent le plus libre pays qui soit
au monde, je n'en excepte aucune rpublique;
parce que le
qui que
prince n'a le pouvoir de faire aucun tort imaginable
ce soit. Quand un homme en Angleterre aurait autant d'ennemis
qu'il a de cheveux sur la tte, il ne lui en ariTverait rien; c'est
beaucoup. A la fin, il a tout Aru, tout perc; il sait le fort et
le faible du systme : Un ministre ne songe qu' triompher
de son adversaire
vienne

bout,
du monde.

dans la chambre

basse, et pourvu qu'il en


et toutes les puissances
l'Angleterre

il vendrait

Montesquieu avait crit le journal trs complet des observations recueillies par lui durant ses voyages '. Il voulait le publier
On mit au jour (en 1818) quelques
quand la mort le surprit.
pendant son sjour en Anglele baron Albert de Montesquieu a publi le
anctre. La publication
reste des notes de voyage de sonillustre
n'a pas du les esprances des admirateurs de Montesquieu :
notes parses.qu'il
terre.- Rcemment

avait

crites

Cette partie de son oeuvre mritait assurment de voir le jour.


Toutefois elle n'ajoute rien la gloire de l'crivain,, et, dci1. Lettre

Guasco, 15 dcembre

1754.

MONTESQUIEU

17(5

Saintedment, les Notes ne valent pas YEsprit des Lois, quoique


le fallait,
Beuve se dclart prt sacrifier Y Esprit des Lois, s'il
en toute humi Je douerai,
dit-il,
Notes.
les
pour acqurir
de l'idal. Si l'on poulit, duss-je faire tort mon sentiment
de voyage de Monvait avoir dans toute sa suite ce journal
dans leur
toutes naturelles,
toutes
Notes
ces
simples,
tesquieu,
aimerais mieux lire que YEsprit
les
et
sincre
je
primitif,
jet
et je les croirais plus utiles. 11 y a l un
des Lois lui-mme,
: gardons-nous
et j'ajouterai
peu de paradoxe et d'exagration ;
si rpandue, qui nous porte
de cette tendance aujourd'hui
ce qu'eux-mmes
prfrer dans l'oeuArre des grands crivains
ont le moins estim.
trs ingal et
Ce n'est pas dire qu'il n'y ait dans ce journal,
dcousu, parmi un peu de fatras et bien des choses qui n'avaient
d'intrt

que pour
souArenirs, nombre

les aA'ait notes, afin de fixer ses


de remarques fines et souA7ent des Arues trs
celui

qui

Ayant beaucoup regard, beaucoup cout, beaucoup


interrog, durant ces trois ans qu'il passa dans la frquentation
il revint bien inform
assidue de tant d'hommes considrables,
des choses d'Europe, et tout fait dgag de plus d'un prjug
profondes.

ou national. A cette poque, il semblait qu'il ft assez


provincial
bien prpar pour servir le pays utilement,
dans la politique
ou la diplomatie;
il y songea, puis, par ddain, ngligence
ou
il y renona, sans aAroir rien demand. Il le regretta;
timidit,
1 : Je me
de n'avoir
plus tard il crivait
repentirai
toujours
pas sollicit aprs le retour de mes Aroyages quelque place dans
les affaires trangres. Il est sr que pensant comme je pensais,
et j'aurais
j'aurais crois les projets de ce fou de Belle-Isle,
rendu par l le plus grand service qu'un citoyen pt rendre
sa patrie. En effet une poque o toute la France se
jetait
dans les bras, ou mme aux genoux de Frdric,
Montesvers l'alliance
Prpresque seul inclinait
autrichienne..
voyait-il l'avenir? Nous verrons que cela lui est arriv, quelquefols. A la mme date, il crivait ironiquement
du roi de Sar2 : Encore un
daigne
coup de collier ; nous le rendrons matre
de l'Italie, et il sera notre gal. Le. coup de collier a t donn.
quieu

1. Penses manuscrites,
2.

Voyages,

p.

xxxvn.

cites

dans

Voyages,
'".'.'._.

p. xxxvn.
%'"..

- ' "

SA VIE

177

Revenu d'An La Brde et Paris.


Montesquieu
gleterre, en 1731, Montesquieu
passa trois annes de suite au
chteau de La Brde; le fruit de cette studieuse retraite fut le
livre des Considrations sur les causes de la grandeur des Romains
et de leur dcadence (1734). Il aimait La Brde, sa maison
natale;
il crivait un ami ' : Je me fais une fte de vous mener ma
-campagne, o vous trouverez un chteau, gothique la vrit,
mais orn de dehors charmants dont j'ai pris l'ide en
Angleterre. Il aimait sincrement
la vie champtre, et il la mena
le plus longtemps
non comme un pote
qu'il put; il l'aimait,
ou comme un artiste; mais en bon propritaire
foncier, en ATai
ses domaioes;
dfricha des
seigneur de Alliage. Il amliora
landes, sema des prairies; planta des vignes, et, grce la
renomme de ses livres, vendit bon prix son vin aux Anglais.
Flicitons-nous

que. La Brde ait tant plu son matre, car


c'est l que Montesquieu
traArailla. S'il et vcu Paris, il et
des gens du monde, et dans
dispers saArie dans la coiwersation

quelques ouvrages lgers ; il n'aArait que trop de penchant ce


genre d'crits, et n'tait pas de ceux qui traA7aillent srieusement
au milieu des gens frivoles.
Car il aimait Paris et les salons
mondains, tout en chrissant La Brde. Il disait Maupertuis :
Mon me se prend tout. Je me trouvais heureux dans mes
terres, o je ne Aroyais que des arbres, et je me trouA-e heureux
Paris, au milieu
de ce nombre d'hommes qui galent les
sables de la mer : je ne demande autre chose la terre que de
continuer

de tourner

sur son centre. Il vint

Paris

dix fois

il y
de 1731, date de son retour, 1753, date o il mourut;
sjourna somment plusieurs mois de suite, mais ne parut jamais
songer s'y tablir dfinitivement.
Il fut un jour prsent au roi, mais hanta peu la cour et les
courtisans; on y fit peu de cas de ses talents; il rendit ddains
d'amertume
cache)
pour ddains, rsign (non sans un peu
philosopher toute sa vie sur la politique, sans jamais toucher
aux affaires. Il vit surtout Paris les gens de lettres et les
de lettres. Il aimait la
aux
attachs
de
naissance
gens
gens
mais il n'aimait pas la peine. Il a crit quelques
conversation,
au milieu du monde :
voir
bien
le
font
penses qui
1. A Guaseo, 1" aot 1744.
HISTOIRE

DE I-A LANGUE.

VI.

MONTESQUIEU

178

avec mon
o je puis me tirer d'affaire
Je n'ai pas t fch de passer pour
les
de
tous
jours...
esprit
qui m'audistrait : cela m'a fait hasarder bien des ngligences
Il coutait beaucoup : Mme de Chaulnes
raient embarrass.
il
disait de lui qu'il venait faire son livre dans la socit;...
ne parlait qu'aux trangers dont il croyait tirer quelque chose .
il coutait aussi pour s'amuser : car
Il coutait pour s'instruire;
J'aime les maisons

il n'y a rien de si amusant qu'un homme ridicule .


Paris :
de Montesquieu
fait un joli portrait
D'Argenson
Il n'a
ne se tourmente
M. de Montesquieu
pour personne.
Il lit, il voyage, il amasse des
point pour lui-mme d'ambition.
il crit enfin, et le tout uniquement
connaissances;
pour son
d'esprit, il fait un usage charplaisir. Comme il a infiniment
mant de ce qu'il sait; mais il met plus d'esprit dans ses liArres
parce qu'if ne cherche pas briller
que dans sa conversation,
et ne s'en donne pas la peine. Il a conserv l'accent gascon qu'il
lient de son pays, et trouve en quelque faon au-dessous de lui

de s'en corriger.
Tel nous le voyons chez Mme de Tencin (que la A'ieillesse
avait faite respectable),
chez Mme Geoffrin, qui hrita du salon
de Mm0 de Tencin ; chez M",e du Deffand, o il connut Ilnault et
d'Alembert.
Tous les gens de lettres en renom furent ses amis,
hors un seul, Voltaire,
et que Monqui hassait Montesquieu,
tesquieu n'aimait gure. Voltaire emait Montesquieu une certaine considration
ne put jamais acqurir qu'
que lui-mme
la fin de sa longue vie, la faveur des cheveux blancs. Monchez Voltaire
l'clat prestigieux
du talent;
tesquieu admirait
mais il ne prenait pas sa science au srieux;
il disait : Voltaire

n'crira

moines
pour
vent.

qui
la

jamais
n'crivent

gloire

une

bonne

histoire.

Il

est comme

les

mais
pas pour le sujet qu'ils traitent,
de leur ordre. Voltaire
crit pour son cou-

Quoi qu'en ait dit Mn,cde Chaulnes, Montesquieu


ne fit pas ses
livres dans les salons de Paris; il les fit La Brde,
par une
rflexion
nourrie de studieuses lectures. L'amiti
solitaire,
de
M de Tencin, de M""> Geoffrin, de M'" 0 du Deffand
servit, tout
juste, divertir son esprit, et peut-tre le rafrachir
aprs la
Mais aucun de ses contera.
fatigue d'un labeur trop prolong.

SA VIE

n? eu d'influenc
porains
auteur de ses ouATages.
Paris

le dlassa,

vraiment.

C'est

sur ses ides.

l'amusa;

mais

c'est

l qu'il
pensa et qu'il
dans un heureux
toujours

mais

effort,

170

est le seul

Montesquieu
La

Brde

qu'il vcut
non pas sans

travailla,
tat

d'quilibre.
avec une joie

Il

crit

dans ses penses : Je m'veille


le matin
secrte
de voir la lumire...
et tout le reste du jour
Je
je suis content.
et le soir quand je vais au lit, une
passe la nuit sans m'A'eiller;
de faire des rflexions.

espce d'engourdissement
m'empche
Publication
Lois

parut

de
en 1748.

le voyage
pendant
vait M. de Solar,

l'Esprit
La premire

des

Lois

ide de ce livre
vers

des
L'Esprit
avait d natre

1729.

criMontesquieu
1749 : Il est vrai que le sujet
est beau et grand...
toute ma
je puis dire que j'y ai travaill
vie...
11 y A'ingt ans que je dcouATis mes principes;
ils sont
Pendant
trs simples.
ces vingt annes ce livre l'occupa
seul.
Que sont en effet

d'Angleterre,
le 7 mars

les

Considrations,

sinon

un fragment,
dArselon la mme mthode,

lopp part, de YEsioril des Luis, conu


crit dans le mme style; et que Montesquieu,
sans doute, aurait
fondu dans son grand
ouATage, si cet essai, offert d'abord au

n'avait
excit bientt une admiration

public,
qui fit souhaiter
tous que le livre
vct sous son titre propre,
et conservt
une
gloire distincte?
On a peine croire

confidents
qui Mon-!
que les premiers
aient jug Y Esprit des Lois
son manuscrit
tesquieu communiqua
se: plaint d'y
bien au-dessous de ce qu'ils attendaient.
D'Argenson
trouver
nieuses

plus de chapitres
et sduisantes
que

lire, plus
agrables
et utiles
de vritables

d'ides

inginstructions

rdiger les lois . Comme si Monet des


en pages des rveries
mettre
tait homme
tesquieu
(il aA^ait trenteutopies sur la Loi idale! Mais le jeune Helvtius
le
Celui-l
deux ans) se montra
croyait
beaucoup
plus svre.
selon lui, le gurir
monde si malade,
qu'en
qu'on ne pouvait,
tait
Oubliant
tout entier.
social
qu'il
bas l'difice
jetant
un abus Avivant, il appelait le fer et
fermier
c'est--dire
gnral,
raser tous les abus. Montesquieu
le feu de la conqute
et l'crivit
lui-mme,
il le lui crivit
n'tait
son
homme;
pas
de
Saurin,
leur ami commun
; il disait l'un : De ce fatras
sur la faon

dont

on devrait

MONTESQUIEU

180

et
tirer pour l'instruction
quel profit pensez-vous
Que diable
le bonheur des hommes? Il disait Saurin :
veut-il nous apprendre par son trait des fiefs? Est-ce une
un esprit sage et
matire que devrait chercher dbrouiller

raisonnable?
n'en crut pas ce jeune et intemHeureusement
Montesquieu
lois barbares,

Genve, par les


des
Lois,
imprim
prant philosophe.
en 1748, en deux Allumes
soins du pasteur Vernet,
parut
in-4 formant trente et un livres. Le succs en fut merveilleux;
de Staurville
vingt mois aprs, Montesquieu crivait au marquis
ditions, et qu'il
que Y Esprit des Lois comptait dj vingt-deux
de ce succs, il
tait traduit dans toutes les langues. Heureux
tait fier surtout de n'aAroir eu ni matre ni modles : Prolem
L'Esprit

en pigraphe la premire page


creatam ', lisait-on
: enfant n sans mre. Mais si les admirateurs
taient

sine maire
du livre

les adArersaires, toutefois,


nombreux,
ni les critiques;
en renMontesquieu
mme parmi
ses amis.
Le mot de
est clbre : C'est de l'esprit sur les lois ;

de beaucoup les plus


n'aAraient pas dsarm,
contrait
quelques-uns,
Mmo du Deffand
la boutade

jolie, et porte assez bien sur certain dfaut


dont Montesquieu
ne put jamais
se gurir
entirement;
je
veux dire le dsir de plaire par un ton smillant,
pris quelAu reste nous pensons,
avec La
propos.
Harpe, que Mme du Deffand, toute femme d'esprit qu'elle ft,
tait parfaitement
de lire YEsprit
des Lois posincapable
ment et de le juger avec comptence.
Une attaque plus dangereuse parut dans les Nouvelles ecclsiastiques , feuille janquefois

hors

est

de

sniste qui, quoique publie d'une faon clandestine,


jouissait
d'une assez grande notorit.
craindre
Montesquieu
pouvait
que, dnonc ainsi par la secte perscute, il ne deA'nt suspect
au pouA'oir, qui, en le dsavouant,
A^oudrait affirmer
son orthodoxie. Il crivit,
en rponse
l'auteur
anonyme
(l'abb
Fontaine de La Roche), la Dfense de
l'Esprit des Lois 1, un chefd'oeuvre de polmique;
la troisime
sur la
partie (Rflexions
manire dont on l'a
renferme
des pages qui sont
critiqu)
1. On a voulu donner plusieurs interprtations
celle-ci, la plus simple, doit tre la seule vraie.
2. A Genve, chez Barillot
et fils, 1750, in-12.

bizarres

de cette

pigraphe;

SA VIE

181

parmi les plus belles qu'il ait crites; en un sens, il n'a rien
crit de plus beau. Ailleurs il a l'esprit, la clart, la
justesse, le
l'motion.
trait,
; rarement
Plaidant
l'imagination
pour sa
propre cause, dfendant l'oeuvre de toute sa vie, il est mu, cette
fois; vivement, profondment
mu; et il devient trs loquent,
en mme temps qu'il est trs habile.
des Lois avait t dnonc Rome.
L'Esprit
Montesquieu
voulut dsarmer l'Index par son adroite franchise : il crivit
aussitt

(le 2 juin 1750) au Cardinal Passioni, demandant avec


instances de n'tre pas condamn sans avoir t entendu ; affirmant qu'il ne deA'aitpas tre htrodoxe,
puisqu'il ne voulait pas
l'tre. Les concessions, les prcautions sont d'accord avec tout
son caractre; il croyait qu'entre honntes gens on doit d'abord
s'expliquer, que peut-tre il y aura moyen de s'entendre. Qu'un
tel Montesquieu
ressemble
peu celui qu'bauche Michelet,
avec de grosses couleurs
: ce Montesquieu
qui fait, en
le glaive...
Jamais main plus lgre.
riant, A'oler, briller
L'Orient lui apprit jouer du damas. En badinant, il dcapite un
monde... il accomplit la radicale excution, l'extermination
du
pass '.
La
vouloir

Sorbonne

aussi, saisie de l'examen du livre, parut le


condamner, et enfin ne condamna rien. L'Assemble du

clerg, qui Languet de Gergy, archeA'que de Sens et confrre de Montesquieu


l'Acadmie
avait dnonc
franaise,
Les financiers, malYEsprit des Lois, carta la dnonciation.
traits dans le livre, essayrent de le rfuter.
Claude Dupin,
fermier
gnral, gendre de Samuel Bernard (et bisaeul de
George Sand), crivit deux gros volumes, avec la collaboration
de sa femme, pour montrer que Montesquieu n'entendait rien au
commerce et la finance. L'ouvrage, tir pour quelques amis
un nombre infime

passa presque inaperu.


d'exemplaires,
Les dernires annes de Montesquieu furent aussi heureuses
contre son
que toute sa vie l'avait t. Les attaques diriges
Sa renomme
livre ne troublaient
pas longtemps sa srnit.
tait immense; il en jouissait, sans vertige; il recevait de toute
censur le 2 mars 1752; mais.la cen1. VEsprit des Lois fut dfinitivement
et demeura comme non avenue. Le pape
sure ne reut aucune publicit,
Benot XIV tait nettement favorable l'auteur.

MONTESQUIEU

182

de l'estime
honorables
les
qu'on
les
plus
tmoignages
l'Europe
Son temps se
et de ses livres.
faisait en tous lieux de sa personne
il se plaientre Paris et La Brde;
assez
galement
partageait
de la
Paris le plaisir
sait l'un comme l'autre ; il gotait
de
il jouissait
de ses amis; La Brde,
le
commerce,
et
gloire
heureux
et se trompait
de ses bois, de ses vignes
son jardin,
le traArail lui deA'enait
baiss;
Sa vue avait beaucoup
partout.
brusle trahit
Elle
mais sa sant tait reste bonne.
difficile;
un sjour Paris,
fivre maligne,
qui
mais
tait loin;
Sa famille

quement,
pendant
11 fut saisi d'une
d'espoir.
duchesse

de janvier
1755.
d'abord
ne laissa pas

au mois
tout

ses amis

accoururent

: la

le chevalier
de
de Saint-Maur,
M",e Dupr
d'Aiguillon,
le treizime
ils ne le quittrent
Jaucourt;
jour
plus. Il mourut
il Amenait d'achever
sa
de sa maladie,
le 10 fA'rier
1755;
anne.

soixante-sixime

et d'en aA_oir
reprochons
pas d'aA7oir t heureux,
a t pour
convenu : il crit (dans les Penss diverses) : L'tude
remde
contre
les dgots
de la vie, n'ayant
moi le souverain
Ne

lui

eu de chagrin

heure
de lecture
n'ait
jamais
qu'une
dissip.
C'est que ses chagrins
furent lgers ; c'est que la vie lui fut clmente. Mais les chagrins
des autres
ne pouA'aient-ils
suffire
troubler
couler

cette quitude?
Il dit de lui-mme
de larmes
Et
sans tre attendri.

: Je n'ai

A-U
jamais
les tmoignages
abon-

dent

et
qui confirment
qu'il tait, en effet, serviable,
obligeant
mme charitable.
Mais cet homme
faire
du bien,
qui aimait
ne pommait souffrir
lui tmoignt
discrtement,
de la
qu'on
reconnaissance

avec un peu trop d'effusion.


Ces traits qui, pour
ainsi dire, s'entre-croisent
et se contredisent,
lui composent
une
part : vive, originale,
physionomie
attrayante,
quoique-difficile
pntrer.

IILe

roman.

La

Les Lettressatire.

On

persanes.
ne

raconte

pas les Lettres


trs divers dont

persanes ; mais on peut distinguer


les lments
le livre est
Il renferme
la fois un roman
compos.
prtendu
tel; une satire des moeurs franaises
sous

ou
persan,
la Rgence

LES

LETTRES

PERSANES

183

et force digressions
trs 'graves sur toutes sortes de questions
et religieuses.
La partie romanesque a
politiques
beaucoup
vieilli ; les soupons,
les craintes,
les tortures,
la fureur
d'Usbek jaloux et tromp laissent trs froid le lecteur moderne.
En 1721, ces turqueries
parurent charmantes. Rien n'a plu
davantage dans les Lettres persanes, crit Montesquieu (dans la
prface de l'dition de 1754), que d'y trouver sans y penser une
espce de roman. Il faut l'en croire; et d'ailleurs
son temps fut le sien : il aimait ce cadre voluptueux
enferm les portraits
et les rflexions
satiriques,

ce got de
o il avait
profondes.
la fin s'est

Montesquieu a crit, le Temple de Gnide, et jusqu'


complu dans cette oeuA're sensuelle et lgrement libertine.

Par

ce ct, il est bien de son temps, qu'il dpasse par tant d'autres.
La peinture satirique des moeurs franaises, ou plutt parisiennes, entre 1712 et 1720, la fin du rgne de Louis XIV, et
le plus
pendant la Rgence, est ce qui nous semble aujourd'hui
vif et le plus amusant dans les Lettres : il n'est presque pas une
seule de ces pages malicieuses qui ait perdu de sa saAreur; toutefois ce n'est pas un portrait, c'est une satire, et souvent une
mais toujours spirituelle,
caricature;
alerte, et pleine de verve;
l'image est fort grossie, mais le trait reste fin. Mais que ces
Persans sont sA'res pour les Franais ! Louis XIV ( qui Montesquieu, n'a jamais rendu justice) n'est pas le moins durement
trait : Il prfre un homme qui le dshabille ou qui lui donne
la serviette lorsqu'il se met table, un autre qui lui prend des
AUes ou lui gagne des batailles . Les trois tats privilgis :
l'glise, l'pe, la robe , se mprisent l'un l'autre l'envi;
mais tel qu'on de\nrait mpriser parce qu'il est un sot n'est
aux ddains des nobles que parce qu'il est homme
de robe . Le grand seigneur qui caresse ses chiens, d'une
manire si offensante pour les hommes , a peut-tre le prix de
la morgue et de l'insolence. Mais l'glise et surtout les moines
sont-ils plus mnags? Le suprieur du Grand Couvent que
lui rpond gravement:
Rica interroge
sur sa bibliothque
Monsieur, j'entends l'heure du rfectoire qui sonne ; ceux qui,
comme moi, sont la tte d'une communaut, doivent tre les
. Au reste l'ignorance est dmise
les
exercices

tous
premiers
vendu ses livres pour acheter
a
bien
tel
partout;
parlementaire
en butte

184

MONTESQUIEU

d'unesa charge. Nous autres juges ne nous enflons point


une seule'
vaine science. La nation n'est plus attache qu'
que les perruquiers
franais dcident
veut
elle
prminence;
sur la forme des perruques trangres . Elle
en lgislateurs
cde aux trangers tout le reste. Un tranger est venu (Law)
comme un fripier retourne un habit T
France
la
a
retourn
qui
mis dessus ce qui tait dessous et l'cume la surface. Aussi
le corps des laquais est plus respectable en France qu'ailleurs;.
c'est un sminaire de grands seigneurs . Les laquais anoblisles magistrats ruins .
remplacent les grands malheureux,
Ainsi le fond est amer; mais le style a une grce et une
si l'auteur
qui attnue cette amertume;
lgret merveilleuse
cruelle ; il
enfonait un peu plus le trait, la blessure deviendrait
La Bruyre
relve temps la plume ; on ne se sent qu'gratign.
en frappant moins fort, nous suggre plus souvent des rflexions
dans les Lettres, du moins dans la
douloureuses;
Montesquieu,
partie satirique des Lettres, content de nous amuser, nous fait
rarement rflchir;
trop
peut-tre dessein; le conte porterait
loin, s'il y joignait encore la morale. Au reste il a A'isiblement
et il lui doit beaucoup; c'est l qu'il a
tudi, imit La Bruyre;
trouAr le modle de cette phrase courte, sans tre hache, Ave,.
agile, si propre l'oeuvre hardie qu'il voulait faire. Mais faut-il
le louer, faut-il le blmer de donner prise lui-mme quelquesuns des reproches qu'il adresse ses contemporains?
Le badinage, dit-il, semble tre parvenu former le caractre gnral
de la nation : on badine au conseil, on badine la tte d'une
Mais lui-mme,
arme, on badine avec un ambassadeur.
dans.
les Lettres, badine quelquefois hors de
propos. Quand il flicite
Louis XIV
son dclin d'avoir
encore vaincu.
ironiquement
vanit de ses sujets, dont
l'Europe coalise grce l'inpuisable
il a tir lui tout l'argent, en leur Arendant des titres en
change,
Montesquieu, qui fait ainsi parler son Persan, au lendemain
deDenain, oublie un peu trop que la France fut sauve par d'autresressources que la vanit des Franais ;
par la fermet presque
hroque du vieux Roi, par les talents de Villars, parle courage^
de l'anne, par le dvouement de la nation J.
1. Opposons Montesquieu lui-mme : il a crit dans les
Considrations
ne sache rien de si magnanime
,que la rsolution
que prit un monarque

: Je
qui a

LES

LETTRES

PERSANES

185

Il
des Lettres
Philosophie
persanes.
y a autre chose
dans les Lettres persanes qu'un roman
pseudo-oriental,
peu
dcent et trs ennuyeux;
autre chose aussi qu'une satire mordes moeurs du temps. Il y a
dante, excessive, mais spirituelle,
dans les Lettres des pages d'histoire et de
philosophie, de policrites
tique et d'conomie sociale, penses trs profondment,
avec graA'it, quelquefois avec loquence, sur des matires en
grande partie neuves la date o parut l'ouvrage. L'Esprit des
Lois, les Considrations sont en germe dans les Lettres. Rica et
Usbek ont sign ces pages comme les autres; mais ici l'anachronisme

s'accuse encore plus vivement que dans les portraits


satiriques. Partout c'est bien Montesquieu
qui parle nous
directement. Le A'oile est si lger, qu'il se dchire : J'ai parl
des mollahs, dit un des Persans (lisez des prtres), qui me
dsesprent aArec leurs passages de l'Alcoran
(lisez de la Bible) ;
car je ne leur parle pas comme Arrai croyant (lisez comme chrtien), mais comme homme,
famille . Jamais sentiment
l'Islam

comme

citoyen,

pre de
l'esprit de

comme

ne fut plus tranger


toute moderne et tout occidentale

que cette distinction


de l'homme,
du citoyen, du croyant. Au reste, sur les choses
reste lger dans les Lettres, mme
religieuses, Montesquieu
quand il A'eut parler srieusement. L'ge, l'tude, la rflexion,
Sur ce
lui inspireront
un autre ton au sujet du christianisme.
point, le xxivc livre de YEsprit des Lois sera comme la rfutation des tmrits des Lettres.
En revanche, il a parl dignement, dans les Lettres, et presque
du respect qu'elle
de la socit humaine,
majestueusement,
de ceux qui l'branmrite, malgr ses dfauts; de l'imprudence
C'est dans les Lettres qu'on trouve
lent, au lieu de l'amliorer.
ces lignes, qu'on chercherait plutt dans YEsprit des Lois :
Il est quelquefois
ncessaire de changer certaines lois.
Mais le cas est rare : et lorsqu'il
arrive, il n'y faut toucher que
: on y doit observer tant de solennits
d'une main tremblante
conclue natuet apporter tant de prcautions,
que le peuple en
faut tant de
rellement que les lois sont bien saintes, puisqu'il
il faut
formalits pour les abroger. Quelles que soient les lois,
sous les dbris du trne
de
s'ensevelir
plutt
de
nos
XIV)
rgn
jours (Louis
ne doit pas entendre. roi
des
qu'un
que d'accepter
propositions

MONTESQUIEU

J86

comme la conscience
les-regarder
toujours
toudoit se conformer
des
celle

particuliers
laquelle
publique,
mme respect des faits et
de
solidit

Mme
prudence,
jours.
abstraite,
des choses existantes, mme dfiance d'une logique
qui rfudont les ralits n'ont point affaire, dans ces lignes,
ou
: Je n'ai jamais
taient Rousseau trente ans d'avance
les

parler

du droit

soigneusement
parat ridicule.

suivre;

et

public
quelle
Si les

qu'on n'ait
est l'origine
hommes

par rechercher
ce qui me
des socits;
s'ils
n'en formaient
point,
commenc

en
les uns les autres, il faudrait
et se fuyaient
se quittaient
ils se tiennent
et chercher
la raison
demander
pourquoi
aux autres- un
spars; mais ils naissent tous lis les uns
fils est n auprs de son pre, et il s'y tient; voil la socit,
et la cause de la socit. Ce n'est pas qu'il soit insensible
aux abus, rels, ni persuad
aATeuglment que les remdes
sont toujours pires que les maux. Quarante ans aArant Beccaria
il rclame l'adoucissement
des peines, en se fondant sur cette
observation
profonde que l'me humaine n'est capable que d'un
certain- degr de crainte, et qu'elle peut attacher cette crainte
une peine lgre aussi bien qu' un chtiment
terrible : L'imaaux moeurs du pays o l'on est :
gination se plie d'elle-mme
huit jours de prison ou une lgre amende frappent
autant
l'esprit d'un Europen que la perte d'un bras intimide un Asiatique '. C'est que l'absolu n'existe pas dans les choses humaines.
Le gouArernement le plus parfait n'est pas celui qui est le plus
c'est celui qui va son but moins de
construit;
logiquement
frais ; celui qui conduit les hommes de la manire qui comment
le plus leur penchant et leur inclination
. Ainsi le gouvernement

est fait pour les gomrerns; au lieu que d'autres Adulent


aux catgories
ajuster de force les gouverns
d'un gouvernement idal, bti priori.
Dans le dtail, il y a plusieurs erreurs
ou conohistoriques
miques
l'auteur

semes travers

les Lettres.

mdit

Irrit

par l'chec de LaAV,


et de la colonisation.
11

mr peu trop du crdit


explique longuement,
par des raisons peu solides,
de la terre, qui est un fait contrl.
dpopulation
1. L'ide est dj dans
Thucydide,

UI,; 43-46,

une prtendue
Ces erreurs

LES

LETTRES

PERSANES

187

n'empchent pas l'auteur de laisser deA'iner, ds 1721, son got


dominant, qui deviendra plus tard exclusif, pour l'histoire polidu couvent des Dervis, Rica
tique : en visitant la bibliothque
se plat railler tour tour les ouA'rages qui sont lals sous
ses yeux; les crits des thologiens, des asctes et des casuistes;
des glossateurs,
ceux des grammairiens,
des commentateurs;
ceux des orateurs,
des gomtres,
des mtaphysiciens
et des
les livres de mdecine, d'anatomie
et de chimie;
physiciens;
ceux de sciences occultes
et d'astrologie
judiciaire ; et les
ouA'rages des potes que le XA'HIC sicle commence ds lors
rabaisser, comme s'il et prvu que les grands potes devaient
lui manquer. Comme Montesquieu aimait le thtre, il tmoigne
de quelque indulgence
pour les potes dramatiques ; mais il
traite les lyriques
Le plus grand esprit a ses
d'extravagants.
ddaigneuse, une seule oeuvre est
et
pargne, celle des historiens qui ont trait des institutions
des lois : L ce sont ceux qui ont crit de la dcadence du

limites.

Dans

cette

revue

formidable

Ce sont ici les historiens d'Angleempire romain...


terre o l'on Aroit la libert sortir sans cesse des feux de la discorde et de la sdition;
le prince toujours
chancelant sur un
trne inbranlable ; une nation impatiente,
sage dans sa fureur
mme. Ainsi s'bauchaient,
ou du moins s'annonaient
dj,
et plus d'une partie
dans les Lettres persanes, les Considrations
de YEsprit des Lois,
tion d'Angleterre.

comme ce chapitre

fameux

sur la constitu-

ans,
g de soixante-trois
et de son gnie, crivait
en pleine
l'abb de Guasco : Huart (c'est le nom de son diteur) veut
faire une nouvelle dition des Lettres persanes; mais il y a quel C'est encore
retrancher.
Aroudrais
juvenilia
je
que
ques
honorer un grand crivain que d'approuArer les rserves qu'il
fait lui-mme sur ses propres ouvrages. Disons donc sans scrumais si
pule que Montesquieu jugeait bien de son coup d'essai;
le charme des Lettres nous semble lgrement diminu par ces
et de prsomption,
o perce un peu d'impertinence
juvenilia,
ce dfaut ! Quel
brillantes
compenser
pour
quelles qualits
de bon sens mme; et-
que
tincelant;
d'esprit;
que
style neuf,
et l, que de sagesse!
Le 4 octobre

1752, Montesquieu,
possession de sa gloire

MONTESQUIEU

188

III\

Ce petit livre,
publi
d'abord un succs brillant.

Les Considrations.
Amsterdam

* en

1734, n'eut pas


rien des hardiesses

On n'y retrouvait
des Lettres. Mais bientt
la
renomme
fait
avaient
rapide
qui
l'estime s'attacha aux Considrations ; relues loisir, elles semcru
et plus neuves qu'on n'avait
blrent
plus importantes
d'abord ; la fin le livre fut mis son rang; il devint classique,
et il l'est rest.

sa mthode
du sujet tait habile ; voulant appliquer
ne pommait
la fortune particulire
d'un empire, Montesquieu
de tous les peuples
mieux choisir qu'en prenant les Romains;
Le choix

celui dont la puissance s'est forme et dforme le plus logiquement, celui qui se prte le mieux nous faire croire ou nous
laisser croire que les lois de l'histoire
existent ATaiment, et que
nous pouvons esprer de les pntrer.
Dans cette tude, il aArait eu des prdcesseurs et des modles.
Chez les anciens, Polybe;
Saintchez les modernes, Machiavel,
Bossuet. Mais Machiavel
dans les
cherche moins
Evremond,
faits du pass, les lois de l'histoire,
qu'une leon pratique, applicable au prsent et l'avenir.
lui doit peut-tre le
Montesquieu
germe de quelques obsenrations
profondes
(sur l'indpendance
laisse
tion,

aux gnraux romains,


sur la souplesse de la constitusur l'habilet
dont usaient les Romains
diATiser leurs

ennemis).
Saint-Evremond
avait crit en 1663 des Rflexions
sur les
divers gnies du peuple romain ;
opuscule incomplet,
ingal ;
sans proportions
; toutefois parmi beaucoup de fadaises, il s'y
trouve
a pu
quelques traits justes et forts, que Montesquieu
recueillir.
Mais il doit surtout
beaucoup Bossuet, quoique le
de ces deux noms tonne d'abord : Bossuet ne
rapprochement
rapporte-t-il
une cause pnrvidenpas tous les vnements
tielle, tandis que Montesquieu,
sans nier la Providence,
dclare
ignorer ses desseins, et s'efforce d'expliquer
les faits, sans l'y
1. Du. moins sous la
rubrique Amsterdam. Rellement
Paris, chez : Desbordes, in-12,1734. Le titre est : Considrations sur les causes de la
grandeur des
Romains et de leur dcadence.

LES

CONSIDERATIONS

1S9

faire intervenir.

Mais on oublie que, dans la IIP partie du Discours sur l'histoire


de ct les
universelle, Bossuet, laissant
causes providentielles
le nom de
(jusqu' ne pas prononcer
Dieu dans cette partie du livre), y explique toute la succession
des empires par les causes qu'il nomme particulires,
et qui
sont les causes purement humaines. Dans celte troisime partie
se trouvent les deux chapitres sur Rome (le VI et le VIP).
Montesquieu les a beaucoup tudis, et certainement leur doit
beaucoup.
Mais Bossuet n'a gure tudi que la grandeur de Rome; au
lieu que Montesquieu dveloppe au moins autant l'histoire de la
dcadence. Ni Montesquieu, ni Bossuet n'avaient dout de l'audes premiers
thenticit de l'histoire
sicles de Rome, quoique
Tite-Live lui-mme avoue qu'elle est remplie de fables. Quatre
un modeste rudit franais qui
ans aprs les Considrations,
en Hollande, Louis de Beaufort, allait faire paratre sa
des cinq premiers sicles de Rome ;
Dissertation sur l'incertitude
mais les doutes de Beaufort n'avxaient pas mme effleur Mon-

vivait

sans gnie s'arrtait des scrupules que


tesquieu. L'rudition
ne Ajoutait pas mme envisager,
le gnie impatient
comme
s'il et craint de Aroir s'crouler tout le bel difice qu'il venait
de construire

sur une base ruineuse.

Montesquieu laisse Bossuet l'honneur d'avoir trac le plus


beau portrait du Romain idal, du Romain en soi, et presque
abstrait : mais il dmle avec plus de soin les causes de l'tonque fit traArers les sicles cet homme, ce soldat,
ce citoyen; les causes politiques sont surtout discernes avec
une perspicacit admirable;
Bossuet avait vu plutt les causes
nante fortune

nous choque dans Montesquieu


: il
n'ose pas parler de la religion
qui fut assurmeut l'un des
grands ressorts de la conduite des Romains. Ce fcheux respect humain est une concession aux prjugs du sicle. Dixmorales.

Une seule lacune

huit annes auparavant, il avait lu devant l'Acadmie de Bordeaux (en 1716) une Dissertation sur la politique des Romains dans
la religion, o il prsentait la religion romaine comme une pure
Ds 1734, Montesinvention politique de la caste patricienne.
de cette explication;
mais
quieu devait sentir l'insuffisance,
moins super une intelligence
l'poque tait si peu favorable

ficielle

/;

MONTESQUIEU

J90

du vrai

n'osa ni retirer
la Dissertation;

que Montesquieu
gnie des forces religieuses,
nouveau les opinions mises dans
ni affirmer
il s'abstint. C'est peine s'il touche en passant

cette chose si importante,


drations.

la religion

romaine,

dans les Consi-

C'est peut-tre une des causes pour lesquelles on peut regarder


au
la seconde partie du livre comme suprieure la premire;
tudie. Bossuet,
et plus profondment
moins plus originale,
la dcadenc de
dont le principal
objet n'tait pas d'expliquer
prsent la chute de
Rome, niais sa grandeur, avait rapidement
l'iminense empire comme le rsultat suprme des diArisions intrieures dont Rome offrit

ds les premiers
contredit
Montesquieu

le spectacle

temps de
nettement

Sur ce point,
la Rpublique.
les luttes des partis, ncesBossuet; il distingue admirablement
et mme fcondes;
des guerres
saires dans un pays libre
civiles, toujours funestes, souArent mortelles, mais qui ne furent
pas Rome le rsultat des luttes des partis. La guerre ciAle
clata quand l'lment militaire
deArint dominant ; il domina par
l'effet naturel des conqutes pousses trop loin. Rome grandit
par la conqute; et, par l'excs des conqutes, Rome se perdit
elle-mme : voil ce que Montesquieu
a dml merveille.
Les gens de guerre perdirent peu peu l'esprit de citoyens;
les gnraux qui disposrent
tirent leur force et ne purent
crent donc ne reconnatre

des armes

et des royaumes senLes soldats commen-

plus obir.
que leur gnral,

fonder

sur lui

toutes leurs esprances, et voir de plus loin la ville.


est le premier
historien
Montesquieu
qui ait su, dans la
des faits, dgager les lois qui les dominent
multiplicit
et
expliquer, sinon avec certitude au moins aA^ec'une grande ATail'enchanement
semblance,
ncessaire
des choses. Ces vues
d'o sortira YEsprit des Lois, sont affirmes
suprieures,
dj
dans les Considrations
avec une autorit ATaiment
magistrale.
Une page comme celle-ci peut
de foi
s'appeler une profession
: Ce n'est pas la fortune
historique
qui domin le monde :
on peut le demander aux Romains,
qui eurent une suite continuelle de prosprits quand ils
sur un certain plan,
gouvernrent
et une suite non
de revers, lorsqu'ils
se conduiinterrompue
sirent sur un autre. Il
soit morales,
y a des causes gnrales,

L'ESPRIT

soit physiques,
la maintiennent

DES LOIS

191

qui agissent dans chaque monarchie,


l'lvent,
ou la prcipitent;
tous ls accidents sont

soumis ces causes; et si le hasard d'une bataille, c'est--dire


a ruin un Etat, il y avait une cause
une cause particulire,
que cet tat devait prir par une seule
gnrale qui faisait
:.en un mot l'allure

les accidents particuliers.


bataille

entrane

principale

avec elle tous

est peut-tre bien jeune, et notre science bien


courte, pour qu'il nous soit possible de discerner et d'affirmer
niais s'il est un historien
les lois de l'histoire;
capable de convaincre notre esprit que tout ce que nous croyons savoir de ces
Le

monde

lois n'est pas une pure illusion,


Montesquieu est cet historien.
Ne lui a-t-il pas t donn d'tre quelquefois
prophte? Il criArait dans les Considrations
: L'empire
des Turcs est prsent peu prs dans le mme
autrefois celui des Grecs (l'empire

degr

de faiblesse

tait

Byzantin) ; mais il subsistera


longtemps; car si quelque prince que ce ft mettait cet empire
en pril en poursuivant ses conqutes, les trois puissances commerantes de l'Europe connaissent trop leurs affaires pour n'en
pas prendre la dfense sur-le-champ . Il jetait en passant ces.
lignes (1730) dans ses notes sur l'Angleterre
de tant d'habitants
qui anrvera
que l'on

: Je ne sais pas ce
emroie d'Europe et

niais je crois que si


Occidentales;
quelque nation est abandonne de ses colonies, cela commencera par la nation anglaise .
d'Afrique

dans les Indes

IV.

L'Esprit

des Lois.

L'ide du livre est


Objet du livre.
parfaitement indique
par le titre, qui est fort clair. M"'e du Deffand n'a pas russi
: de l'esprit sur
fameux
le compromettre
mot
bon
ce
par
si esprit signifie aussi
ls lois . Et pourquoi non, d'ailleurs,
et quelquefois mme des.
des vues, des ides, des rflexions;
saillies? Jamais Montesquieu ne prtendit n'avoir pas d'esprit;
il aurait perdu sa peine.
leur origine et
L'esprit des lois, c'est--dire leur sens cach,

MONTESQUIEU

192
leur

leur

cause;

porte,

leurs

ou indirecte;

directe

consquences

du lgislaet la volont
Le caractre
ou
loignes.
prochaines
ncessaire
seuls la loi? N'est-elle
pas en rapport
teur font-ils
Au del de ce qu'elle
du peuple
qui la subit?
avec les conditions
lointaine
une efficacit
imprvue,
n'a-t-elle
dict,
pas souvent
et presque indfinie?
le
La prface
lui-mme.
l'auteur
explique
coutons
Mais
et j'ai cru que dans
les hommes,
examin
: J'ai d'abord
livre
cette

conduits
par leurs
quement
j'ai vu les cas particuliers
loi

lie avec une autre

particulire

ils

n'taient

pos les principes,


comme, d'eux-mmes;

loi,

chassait le hasard
Montesquieu
substituait
pas un aveugle dterminisme
est libre,

prjugs,

hors

de l'histoire

; il

n'y
; il croyait
que l'homme
mais non pas libre de
ou autrement;

libre

de la conduite

ments
bien

demeure

et les
tablis,

choisie.

douteux;

inductions
mme

s'il

ncessaires.
mais

non

les

Car il y a des lois de l'histoire.


si le principe
reste Arraie, mme

que la mthode

Remarquez
fondamental

les

de mes

d'agir ainsi,
faire que tels actes n'aient
pas telles consquences
sa conduite,
La Arolont
humaine
peut choisir
effets

et

que les suites; et chaque


d'une autre
ou dpendre

Je n'ai pas tir mes principes


plus gnrale.
des choses.
mais de la nature
Ainsi

pas uni-

J'ai

fantaisies.

s'y plier
n'en tre
les nations

de toutes

histoires

et de moeurs

de lois

diversit

infinie

les

observations,

les

raisonne-

de Montesquieu
ne sont pas
n'existe
pas de lois de l'histoire

moins
, ou

s'il ne nous est pas possible


de connatre
ces lois '.
plutt,
Elles peuArent nous tre inaccessibles
; mais il n'en est pas moins
certain
que Rome s'est leve par telles Arertus et s'est perdue
est trop jeune
et notre
par tels Adces. Sans cloute, le monde
exprience
trop courte,
dans les faits humains
physique;

mais,

rapprocher

les

analogues
semblance.

; enfin

reconnatre
pour
que nous puissions
des lois fixes comme
celles du monde

toutefois,
faits

nous

semblables;

raisonner

Montesquieu

sur
fait-il

pouArons
obsder,
comparer,
coordonner
les consquences
l'histoire
et ATaiavec mesure
autre

chose?

1. Y a-t-il des lois de l'histoire? Oui et non.


les mmes causes
Thoriquement
doivent produire les mmes effets. Mais telle est la
des causes
complication
dans
1
que,
incertitude o nous sommes de pouvoir les connatre
nous
toutes,
'
ne sommes jamais srs de pouvoir
prdire les effets.

HIST.

DE

LA

LANGUE

&

DE

LA

L1TT.

FR.

Armand

T.

Colin

VI.

4 C,

CH.

Editeurs,

IV

Pans.

MONTESQUIEU
D'APRS

LA

MDAILLE

EXCUTE

EN

1743

PAR

KM. Nat., Dpartement des Mdailles

DASSIER

FILS

L'ESPRIT

On a dit
sonner

: Est-ce

sur les

bien

lois

DES LOIS

neuf?

et l'ide

audacieuseprolem
l'tude
des
Montesquieu,

lgislations

de la Rpublique,
et mme,
profit,
nous pourrions
lui

l'avoir

On a excus
pas nomm.
qu'il a rendu Bodin le

disant

et de rai-

assez originale
pour justifier
sine matre creatamt Sans
doute,

plus d'un philosophe


; et Montesquieu
ce qu'il doit Aristote.
Il doit bien
mis

de rflchir

est elle

graphe

auteur

193

l'piavant

avait occup
compares
lui-mme
savait bien tout

encore Bodin,
davantage
comme il l'a beaucoup lu et
de ne
reprocher
justement
' en
finement
Montesquieu
meilleur
des tmoignages
en

lui empruntant
la plupart
de ses ides et jusqu' ses
exemples .
Mais quoi qu'il doive ses prdcesseurs,
et dt-on mme contester l'originalit
de l'ide premire
du livre, il reste Montesd'avoir
cette ide avec une suite, une
quieu l'honneur
rempli
ampleur,
ailleurs;
chez lui

une

une autorit
profondeur,
qui ne se trouvent
pas
ce qui tait en fragments,
pars chez autrui, est devenu
monument.
Il a fait un liArre, o tout se tient, se suit,

se coordonne

et s'enchane.

dans

des Lois;
YEsprit
d'assez prs la contexture

Il y a un plan
ceux qui l'ont ni
de l'oeuvre.

Ils

suivi
n'ont

et rigoureux
pas examin

se sont laiss

tromper
de conclusions.

et l'absence
par le dcousu des derniers chapitres,
avec le
En fait, YEsprit
des Lois
se termine
(sans conclure)
sont des traits isols, sans
suivants
li\rre XXVI;
les cinq livres
suite,

devait
et que l'auteur
la dernire
s'crie,

qu'il
n'aborde
Ides
saires

qui
c'est--dire

aucun

ligne

Et c'est tort
en appendice.
: Ilaliam,
Ilaliam...
Car il

rivage.
Les lois

fondamentales.

de la nature

drivent
de leur

laisser

raison

d'tre,

ncessont les rapports


des choses. De l'esprit des lois,

des causes dont

elles

driA^ent,

y ait encore un peu


Quoiqu'il
dans ces
de Montesquieu)
le
dessein
de
(pour
mtaphysique
trop
consacr
de n'avoir
toutefois
louons-le
du
livre,
premires
pages
avant
l'tat de l'homme
examiner
mille
sur
deux
que
pages
Tout le sicle fut
lui fait honneur.
la socit. Cette sobrit
sur cet tat hypothtique
et divagua longuement
moins prudent,
de l'humanit
primitive.
et des effets

qui drivent

d'elles.

1. Voir ci-dessus, t. III, p. o70.


HISTOIRE

DE LA

LANGUE.

VI.

la

'
MONTESQUIEU'

494

: il donne
Lui se hte vers les ralits et les faits perceptibles
en une page le plan de son livre : La loi est la raison humaine
et les lois
en tant qu'elle gouverne tous les peuples de la terre;
de chaque nation ne doivent tre que les
civiles
et
politiques
o s'applique cette raison humaine. Elles doiA'ent
cas particuliers
tre tellement propres au peuple pour lequel elles sont faites,
si celles d'une nation peuvent conr
que c'est un grand hasard
la nature et
venir une autre. Il faut qu'elles se rapportent
Elles doiA-ent tre relatives au
au principe du gouvernement...
ou tempr; la
brlant
physique, du pays, au climat, glac,
au genre de
sa situation, sa grandeur;
qualit du terrain;
A'ie des peuples, laboureurs, chasseurs ou pasteurs; elles doivent
se rapporter au degr de libert que la constitution
peut .souf leurs
leurs inclinations,
des habitants,
frir, la religion
richesses, leur nombre, leur commerce, leurs moeurs,
elles ont des rapports entre elles; elles
avec l'ordre
en ont avec leur origine, avec l'objet du lgislateur,
des choses sur lesquelles elles sont tablies. C'est dans toutes
ces vues qu'il faut les considrer. C'est ce que j'entreprends
de
leurs manires'.

Enfin

tous ces rapports


: ils
dans cet om-rage. J'examinerai
forment tous ensemble ce qu'on appelle Yespirit des lois.
Il tait bon de citer cette page ; on a tant dit : L'Esprit
des
Lois n'a pas de plan . Ce plan, qu'on se plaint: de n'y pas
trouver, le Aroil. Mais il est Arrai qu'il n'a pas t partout galement bien suivi. A la fin duhvre surtout, l'auteur, deArenu presque
aveugle, laissa un peu vaciller sa plume; un.travail
gnral de
faire

revision

du livre

et d'adaptation
des parties au plan gnral
tait ncessaire et ne fut pas fait.
On sait que Montesquieu distingue trois natures de
gouvernement, et dans chaque nature, un principe dominant : le gouvernement rpublicain, le monarchique
et le
despotique. Ne nous
exagrons pas l'tendue de ses connaissances,
et des comparaisons qu'il pouvait faire; en parlant du
il pense
rpublicain,
surtout Rome, et aux cits
temgrecques ; du monarchique,
pr par les moeurs et les traditions, il pense surtout la France;
*
du despotique enfin, il pense d'abord la
Turquie.
1. Entre tous ces lments dont se forme une
nation, il es remarquer
que
ne
nomme pas la race:onl ses successeurs ont
Montesquieu
peut-tre trop parl.

L'ESPRIT

Or

il

convient

o Montesquieu
de rpublique,

va

btir

n'a

LOIS

franchement

19g

l'troitesse

Il y a bien des sortes


et d'absolutisme.
Nous sommes

aucune

presque

anciens

n'a

monarchie

XIV

une monarchie;
rien de commun
; et l'on

pourrait

mais

Romains;

ressemblance

est

Scipions.
L'Angleterre
de la reine Victoria
de Louis

du terrain

son monument.

et de monarchie,
aussi bien que les

en rpublique,
rpublique

d'avouer

DES

avec
mais

la

celle

notre
des

monarchie

que le nom avec -la


soutenir
sans para-

doxe

monarchie
ressemble
que cette prtendue
plus la rpuromaine
du XVII 0 sicle. Enfin
blique
la
qu' l'tat
franais
et la Russie, puissances
sont l'une et l'autre
Turquie
voisines,
soumises
un pouvoir
absolu.
l'autre,
Mais, de l'une
quel
mme de l'un et l'autre
rapport y a-t-il? le principe
despotisme
est absolument
diffrent.
Allons

loin.

Avouons

que Montesquieu,
qui s'est piqu
d'tre un pur historien
et un observateur
des faits plutt qu'un
et qui nous a enseigns
ne pas confondre
la
philosophe,
aArec la politique
et la thorie
des ides
mtaphysique
pratique,
abstraites

plus

aArec les ralits

du gouArernement
des peuples, Monsans le Arouloir
et sans le saA'oir, est trop souvent
tesquieu,
tomb dans le dfaut de raisonnement
qu'il a le plus combattu.
Il dit : Je n'ai

de mes prjugs,
mais
pas tir mes principes
les faits que de
de la nature
des choses . Mais c'est mpriser
les dates ; et combien
souArent pour lui la chronologie
ngliger
n'existe

pas!

sur la

de Romulus
lgende
la figure
abstraite
composer
confond

souvent

les poques

gouvernements
qu'il
absolues sur un trop

indiffremment
appuy
ou sur l'histoire
de Scipion
pour
d'une part, il
du Romain ! Ainsi,

de fois

Combien

tudie;
petit

s'est-il

qu'il veut tracer des


des lois trop
tablit
de types '.

dans l'image
il
de l'autre,

nombre

avec Auguste Comte (Opuscules.


1. En revanche,
pas reprocher,
je ne voudrais
trs solide (en affirmant
d'avoir
p. 139), Montesquieu
pos d'abord un principe
les phnotous les ordres de phnomnes,
l'existence
de lois
qui rgissent
pour
physiques),
aussi bien que les phnomnes
mnes politiques
et sociaux
et particutout fait troite
une consquence
aboutir
enfin misrablement
En effet,
Montesquieu
anglaise.
de la constitution
est l'apologie
lire,
qui
en tous temps et en tous
excellente
comme
ne prsente
pas cette constitution
des rapports
natuqu'en vertu mme
mais croit
lieux;
( tort ou raison)
pour l'Angleterre
est la meilleure
possible
rels existants
, cette constitution
mme poque, sans rien Pjuger pour
en 1730 et peut-tre
pour la France la
de l'an 2000 ou 3000. H
et l'Angleterre
d'autres
pays, ni mme pour la France
n'y a l nulle contradiction.

MONTESQUIEU

190

De sa conception restreinte des trois natures de gouvernement


qui les
nat une conception plus restreinte encore des principes
Yhonneur dans la
c'est.la vertu dans la rpublique;
animent;
monarchie : la crainte dans le despotisme. On a fort attaqu ces
mots. La vertu (Montesquieu
ides, faute de bien comprendre les
lui-mme a pris soin de la dfinir) c'est ici, dans une rpublique,
. L'honneur implique aussi les hon l'amour de la rpublique
la crainte
neurs, les titres, les dignits. Et qui contestera que
est le grand ressort de tout dans le despotisme? Quel peuple
son despote? Un Xerxs n'a nul
d'Orient s'est avis d'aimer
besoin d'tre aim; il lui suffit d'tre craint pour tre obi.
la monarchie,
Yhonneur, c'tait
pour principe,
Assigner
de pom^oirs intermaffirmer la ncessit, dans une monarchie,
au grand scandale des philosodiaires; Montesquieu l'affirma,
de 1791, voulaient
dj la Constitution
phes qui, mditant
maintenir

un roi isol au-dessus d'un peuple d'gaux. L'aA^enir


le jour
o les pouvoirs
intermdiaires
Montesquieu;

justifia
eurent totalement

disparu, la monarchie
ment dix mois jusqu' sa propre chute.

dmantele

tint

seule-

de l'Esprit
des Lois. Les huit premiers livres
Analyse
sont consacrs tudier les lois en gnral et dans leur rapport
avec la nature et le principe des gouvernements.
Dans les suiArants il tudie les rapports des lois aA~ecla force militaire,
la
constitution
et l'tat civil, les impts,
le climat, les
politique
moeurs. Les livres XX XXVI
traitent
du commerce,
de la
monnaie, de la population, enfin de la religion '. C'est assez dire
que la religion, dans cet ouATage, n'est pas la place o elle
devait tre, et n'obtient pas l'attention
moins
qu'un philosophe,
prvenu des prjugs de son temps, n'et pas manqu de lui
accorder. Dans notre sicle, des historiens,
mieux informs,
nous ont expliqu l'antiquit
tout entire par l'ide religieuse.
De telles vues auraient

bien surpris Montesquieu.


Non pas qu'il
ft prcisment
il a toujours
irrligieux;
parl du christianisme avec un respect qui semble sincre; il tait lui-mme
; et il mourut chrtiennement,
plutt tide qu'incroyant
non par
1. Les
derniers livres, XXYI1 a XXXI, Irailenl
des lois romaines concernant
des lois civiles franaises
les.successions,
et des lois-fodales.
Us sont horsdu plan gnral.

LESPRIT

respect
humain,
du ct de

mais

milieu

sicle,

DES

LOIS

197

comme il avait dit souvent,


pour finir,
et satisfaire
un reste de foi. Mais
l'esprance
enfin, sans nier la religion
au ciel et l'autre Aie,
par rapport
jamais il n'en comprit
actuelle et terrestre;
l'importance
malgr
la fameuse
dont Chateaubriand
s'est empare
phrase
habilement pour en faire
du Gnie du Christianisme
'.
l'pigraphe
En revanche,
il a devanc
notre temps dans une
conception
nette du gouArernement
singulirement
que nous appelons paret du principe
lementaire;
sur lequel ce gouverneessentiel,
ment repose, qui est l'quilibre
et la pondration
des pouvoirs.
Ces ides, aujourd'hui
taient
tout fait neuves au
banales,
du xviii"

et si l'on

ne peut pas dire que Montesc'est lui du moins qui les rvla

tout fait,
quieu les inventa
l'Europe.
On a dit qu'il avait expliqu
aux Anglais
leur constitution
ne comprenaient
qu'eux-mmes
pas. Il serait plus
juste de dire qu'il a devin, ds 1730, le sens que cette constitution deArait prendre,
et qu'elle n'avait pas encore; le tableau qu'il
trace du rgime anglais fut surtout exact, cent annes plus tard.
Mme
en dehors
du rgime
parlementaire,
Montesquieu
refuse

la plus petite parcelle


au nom de la socit, dit-il,

au roi

poursuit
il condamner?

Distinction

neiwe

de pouvoir
judiciaire.
encore juger,
peut-il
et

hardie

une

S'il

peutpoque o

du roi justicier
trouvait
encore beaucoup d'admi-:
potique
l'adoucissement
rateurs.
En mme temps il prche hautement
des peines; reprenant
une ide, qui tait dj en germe dans les
Lettres persanes, il montre
que la mme crainte peut tre,attal'ide

ce
un chtiment
barbare;
lger comme
c'est l'impunit
des crimes,
non pas la
qui est dangereux,
mettre en doute
modration
des peines . Il ose, le premier,
de la torture.
Tout le livre fameux de Beccaria (Traitato
l'utilit
che un chtiment

dei delitti

e dlie pne),
de ce chapitre;

inspir
ment tout

ce qu'il

en 1764, est
ans
seize
tard,
plus
publi
a dclar ingnuet Beccaria lui-mme

doit Montesquieu.

chrtienne,
La religion
qui ne *
1. Chose admirable!
011
celle-ci. .%f%%
dans
bonheur
notre
encore
fait
la flicit
de l'autre
vie,
^"5
de VKsprit des Lois Toutefois "fVil faut
naturellement
trs
ne semble
sortir
pas
du xvin= sicle, est a peu
les grands crivains
avouer que Montesquieu,
parmi
et qui en ait
le christianisme,
du moins, compris
prs le seul qui ait, en partie
avec sympathie.
parl avec respect, quelquefois

MONTESQUIEU

198

avec la mme hardiesse, Montesquieu

admis
encore
universellement,
l'esclavage,

Avec la mme dcision,


a os combattre

son poque, sinon comme une chose juste, au moins comme


avait donn
une injustice ncessaire. Bodin, dans sa Rpublique,
renaissant,
et Renient
protest contre l'esclavage
l'exemple
Depuis deux
avec les premiers tablissements faits en Amrique.
colosicles, il s'tait beaucoup dA^elopp; tout notre systme
nial reposait sur cette base ; et combien de grandes fortunes en
France niaient
que le tervail des
pas eu d'autre instrument
noirs ou mme la traite ! Il y avait donc un Arrai courage attaque soutenaient tant
quer, comme il fit, de front, une institution
il la dshod'intrts coaliss; il fit plus que de la combattre;
nora par une satire, plus forte que tous les raisonnements,
pleine d'esprit, de verve et d'indignation.
Le liArre XIV (des lois dans le rapport
qu'elles ont avec la
nature du climat) est peut-tre dans tout l'ouAnrage ce qui fut le
plus attaqu. On accusa l'auteur d'annuler toute libert humaine
Rien n'tait
une si grande influence.
est bien loign du dterplus loin de sa pense; Montesquieu
de
minisme.
Mais il faut aArouer qu'il a manqu quelquefois
en accordant

modration

au climat

dans les termes

en crivant

ce liArre. C'est le dfaut

gnral de YEsprit des Lois, que les parties sont trop composes une une; de sorte que l'auteur
semble, dans chacune,
accorder une importance
exclusiAre aux considrations
particuqu'il y expose. Chaque face de la question parat ainsi,
tour tour, la question tout entire. Mais si Montesquieu
avait
voulu expliquer par les climats toute l'histoire
de l'humanit,
ce
n'est pas au XIVe livre qu'il et parl des climats, c'est au
pretout le reste. Il a eu aussi le tort de
mier, pour y subordonner
prsenter comme nouvelles des ides qui taient dj, au moins

lires

en germe, dans Hippocrate


et dans Platon,
dans Aristote
et
dans Polybe. S'il et nomm ses initiateurs
dans la thorie de
l'influence des climats, il et moins vivement
surpris et choqu
ses contemporains.
D'ailleurs
sait, aussi bien que
Montesquieu
nous, et lui-mme dit expressment que si le climat peut beaul'homme
aussi peut beaucoup
coup sur l'homme,
contre le
clmt. Tel
un
pays, prospre et peupl jadis, est aujourd'hui
dsert; telle plaine, qui fut un marais au
temps de Csar,, est

LESPRIT

devenue

DES LOIS

19d

une

sans que le climat ait


province
florissante,
chang.
Si le climat
avait mis jadis le centre du commerce
du monde
est-il Londres
Tyr, pourquoi
aujourd'hui?
Donc, ce livre, tudi
part, est en grande partie ou faux ou
exagr : mais il faut le
seulement
juger de plus haut, et lui attribuer
resl'importance
treinte

qu'il a dans
o Montesquieu

ceux

Au reste ce chapitre
est un de
l'ouvrage.
doit le plus Bodin, comme on l'a bien
dans une autre partie de cette histoire '.

montr
C'est

surtout

propos

de ce chapitre

qu'on

a souvent

reproch
d'attribuer

Montesquieu
affecte
l'importance
capitale
qu'il
des faits lointains,
mal connus, mal tudis. Le dfaut est rel.
lisait
un peu rapidement,
et surtout
Montesquieu
beaucoup,
sans critique.
Il excellait
tirer parti des textes,
mais non
dmler
toriens

leur

valeur.

sans

crdit,

Trop souvent
des relations

il prend au srieux des hisde voyages


plus ou moins

fabuleuses.
Il

faut

aussi

tenir compte d'un trait qui est de l'homme


et
le xviii 0 sicle tait ravi de trouver
dans les livres

du temps;
les plus giwes
chose de clandestin
et de dguis qui
quelque
semblt prArenir les lecteurs
en saA'ait et qu'il en
que l'auteur
n'en

qu'il avait compt sur leur


avait au plus haut point ce got de l'alluMontesquieu
sion dissimule.
de fois anrve-t-il
Combien
un
qu'en allguant

pensait
finesse.

plus

qu'il

peu au hasard
quieu

l'empereur
rellement

pense
d'une sorte

mais

de Chine

ou le Grand

la France

Mogol, Monteset dissimule


sous le voile

fort claire pour ses contemporains,


d'allgorie
des allusions
des choses du
trs modernes,

lger
des intentions
jour

disait;

: Ce qui

auteur'chinois,
une inspection

de Tsin et de Soui, dit un


perdit les dynasties
c'est qu'au lieu de se borner, comme les anciens,
seule digne du souArerain, les princes
gnrale,

A'oulurent

gouverner
Doutez-A^ous que Tsin

tout

.
par eux-mmes
dire ici : Louis XIV? L'au-

immdiatement

et Sou veulent

que le sort de la Chine,


se perd
: La monarchie
ne lui aurait pas inspir
assurment,
lui, appelle
tout uniquement
le prince,
rapportant
lorsque
sa cour et sa cour sa seule
la capitale
l'tat sa capitale,
teur

ajoute,

avec un accent

1. Voir t. V, p. 576. .

passionn

MONTESQUIEU

200

personne.
premires

Le principe de la monarchie
dignits sont la marque'de

se corrompt
la premire

lorsque lesservitude;
et qu'on les

des peuples,
le
aux
te
respect
grands
lorsqu'on
Aujourd'hui
arbitraire.
du pouvoir
rend de vils instruments
propos
nous sommes tents de sourire d'une telle indignation
de Sou et de Tsin. Mais prenons garde. Si nous sourions, nous

ne se
deA-iner que l'auteur
faut
nous
il
pas compris;
soucie pas plus que nous de la Chine ; mais qu'il est gentilhomme,
et qu'il n'a jamais pardonn Richelieu ni Louis XIV d'avoir
aArili l'aristocratie
franaise '.
des Lois, oeuvre d'un esprit trs fin, demande un peu
L'Esjjril
de finesse pour tre bien compris; la clart, quelquefois, n'y est
D'autres criArains pchent par l'absence de toute
qu'apparente.
les
ne sont que trop nombreuses,
diA-ision; ici les divisions
le dveloppement
qui leur est donn
chapitres trop multiplis;
n'avons

est, jusqu' l'affectation, ingal : tel chapitre n'a que trois lignes;
dont Buffon s'est
tel autre n'en a que deux. Lgre bizarrerie,
montr trop ATvement choqu, quand il dit (dans son discours de
: Le grand nombre de divisions,
loin
rception l'Acadmie)
de rendre

un ouArrage plus solide en dtruit l'assemblage;


le
livre parat plus clair aux yeux, mais le dessein de l'auteur
demeure obscur. Obscur, non, s'il s'agit ici de Montesquieu ;
son dessein est fort clair; mais fexcution
a quelque chose d'un
peu scintillant, ce qui est un moindre dfaut, mais ce qui est tou
jours un dfaut, surtout dans un liA're graA'e. De mme, il faut,
si fort qu'on l'admire, oser reprochera
ces saillies,
Montesquieu
dont il a beau se dfendre dans la Prface de YEsprit des Lois ;
elles abondent dans toutes les parties du livre. Nous avouons
ne pas goter vivement ces gentillesses d'un gnie qui se divertit;
et trop souvent le jeu nous a paru froid. Mais cette affectation
de lgret n'est que l'excs d'une qualit
qui fit en partie l'oriles auteurs
ginalit du livre et son succs. Avant Montesquieu,
qui traitaient

de ces matires

secs, dcharns,
diffus,
a fait entrer les choses de

Lui le premier
dans l domaine agrandi de la littrature.
pour la science sociale une oeuvre analogue celleque
techniques,
la politique

incolores.

taient

1. Dans les Penses diverses,


nomme Richelieu.
Montesquieu
repas comme les pires citoyens que la France ait produits.

Il a fait
Descartes

Louvois

et Mau-

L'ESPRIT

DES LOIS

201

avait accomplie au sicle


prcdent pour la philosophie ; Pascal
pour la thologie et la morale. Il a convi tous les honntes
gens pntrer dans le sanctuaire des lois, jusque-l ferm
aux profanes. Mais il ne suffisait
pas d'appeler la foule; il fallait
la retenir et l'intresser.
De l ce dsir constant de plaire et de
charmer ; et, dans cette recherche, un
peu d'excs ; mais qui peuttre a servi l'oeuvre plus qu'il
n'y a nui. Ceux qui ont crit
sur les mmes sujets aprs
sans joindre une me
Montesquieu,
au corps norme de leurs recherches, contents
d'ajouter les faits
aux faits et les rgles aux rgles, comme le
gomtre met bout
bout ses thormes, n'ont rien vu du vrai procd
qui comient
dans les sciences morales et qui n'est pas du tout celui des matha bien senti qu'il faut
matiques. Montesquieu,
plus habile,
dans l'expos historique;
et qu'on ne
apporter le mouvement
parle pas bien des choses humaines
mort.

V.

et vivantes

crivain.
Montesquieu
et la postrit'.

dans un style

Montesquieu

Monet du style
de Montesquieu.
langue
des crivains du second ordre. Pour
tesquieu est le premier
s'lever au rang des plus grands, il lui a manqu seulement un
De

la

peu plus de naturel et de simplicit.


chez lui l'auteur
trouve toujours

Pascal

aurait

dit qu'on
excellent. Il

, d'ailleurs
semble quelquefois
crire comme un tranger,
qui saurait
admirablement
le franais, mais pour faAroir appris l'cole,
non chez sa nourrice. Il a plus de talent que d'aisance. Il se pare
de la langue, au lieu de s'en reA^tir. Montesquieu n'adressait
son modle; or, par une renqu'un seul reproche Tite-Live,
contre piquante le dfaut qu'il reprend dans Tite-Live est peuttre le plus marqu qu'on puisse relever chez Montesquieu luimme. Il dit : J'ai du regret de voir Tite-Live jeter ses fleurs
. Lui aussi jette un peu
sur ces normes colosses de l'antiquit
o un style plus nu sirait mieux.
des
dans
de
fleurs
pages
trop
ncessaire d'une
Quand il crit, par exemple : Tel est l'tat
: un luxe affreux dans la capitale; la
monarchie conqurante

MONTESQUIEU

202

aux
l'abondance
dans les provinces qui s'en loignent;
Il en est comme de notre plante : le feu est au
extrmits.
centre ; la verdure la surface; une terre aride, froide et strile
misre

Quoi de plus froid qu'une telle comparaison,


l'ide au lieu de la
qui Areut tre pittoresque et qui embrouille
il y eut
rendre sensible? Ce dfaut est inn chez Montesquieu;
et le philoen lui, derrire le penseur, le politique
toujours
une
sophe, un mondain, frivole ses heures, et qur gardait
aux gentillesses du Temple deGnide*.
tendresse incorrigible
Mais par quelles admirables
pas ce
qualits ne rachte-t-il
entre les deux.

lger

dfaut? Il excelle

donner

du trait

et de la clart

des

il a la brivet,
la finesse, la prcision,
penses profondes;
Il pense beaucoup, et il fait penser, non seulement
l'lgance.
par l'abondance des ides, mais par la plnitude d'un style qui
Iljie faut
suggre plus de choses encore qu'il n'en exprime.
pas, disait-il, tellement
puiser un sujet qu'on ne laisse rien
faire au lecteur. Il ne s'agit pas de faire lire, mais de faire
penser. Sa langue est celle du XAII" sicle, dans sa seconde
avec quelque chose de moins,
mais aussi quelque
priode;
chose de plus. S'il n'a plus tout fait l'atticisme
des grands
matres, on serait bien injuste en lui refusant la gloire d'avoir, en
revanche, exprim beaucoup d'ides et de nuances d'ides que
le XYiie sicle n'aA'ait point penses, et d'avoir trouAr, pour dire
ces choses neuves, d'heureuses nouveauts
de langue.
Il les
puise aux meilleures sources ; mais surtout la source tymomais les sens nouAreux qu'il
logique. Il abonde en latinismes;
donne aux mots n'ont rien
qui rpugne la langue ; elle les
reconnat d'abord, les adopte et les fait siens : La Grce,
tonne par le premier Philippe mais non
Pendant
subjugue.
que les armes consternaient tout, le Snat tenait terre ceux
qu'il trouvait abattus. Les rois n'osaient jeter des regards fixes
-sur le peuple romain. Les soldats commencrent
ne reconnatre que leur gnral, voir de
plus loin la ville. La Sude
tait comme rpandue
(diffusa) dans les dserts de la Pologne.
Tous ces traits, pris dans le vif de la
phrase latine, sonttrans*; D'Ar8enson> trs mdiocre crivain, mais critique assez clairvoyant,
disait
ri
ae Montesquieu : .. Son
style est bien plus spirituel et quelquefois mme nerveux
il
n

est pur.
qu

ET

LA

POSTRIT

203

heureusement
1; la langue
avec
franaise
y reconnat,
joie, des valeurs
sans en user.
qu'elle
possdait
virtuellement,
Par de tels procds,
sans ajouter
un
qui enrichissent
l'idiome,
seul mot au A'ocabulaire
le domaine hors
; qui, au lieu d'largir
de ses frontires,
se contentent
de fouiller
le
plus profondment
vieux
sol, pour le rendre
et rajeunir
les fruits,
plus fructueux
plants

est l'hritier

Montesquieu

des traditions
plus direct
de Racine et de La Bruyre.
soit par la forme et par le style,

de Bossuet,
exemples
Mais si grand qu'il
est. ailleurs;
gloire
d'exercer
dans

depuis

le

elle

est

un sicle

dans

et demi,

et des

sa vraie

l'influence

n'a cess
qu'il
sur les esprits en France et

toute

Si quelque
chose aujourd'hui
fait encore
l'Europe.
la force grandissante
de la dmocratie
contre-poids
pure et de
la logique
outrance,
ce sont les ides de Montesquieu.
Et ces
ides se rsument
dans ce grand principe
: que la science de
sur

gouverner
repose
thories
absolues,

l'obserA'ation

des

faits,

non

sur

des

formules

a priori
-. D'autres
assimilent
la
tche de diriger
de gol'Etat
celle de rsoudre
un problme
mtrie. : elle relve, pour eux, de la raison pure. Montesquieu
y
voit un problme
et l'exprience
tout
diffrent,
que l'histoire
de gomtrie
nous apprennent
rsoudre,
non par l'esprit
,
des
mais par l'esprit
de finesse . Suivant
que la direction
ou
des historiens
aux mains
passe, en Europe,
celles des logiciens
, le crdit de Montesquieu
augmente ou
diminue.

affaires

Toutefois,
clipses,
demeur
ceux
celles

le

si

clatant.
les

contredisent

efficace

influence
attach

respect

toujours
dont toutes
qui

son

son
Son

opinions
parfois

a subi

oeuvre

nom

aiment

et

de frquentes
son gnie est

est du petit
se couvrir,

nombre

et mme

Une pigraphe
esprit.
c'est comme
d'un hvre,

son

de

de

une
la

page
premire
Montesquieu
de
L'auteur
srieusement.
d'crire
l'auteur
fait
promesse
que
souhait cette forme distingue
vivement
avait
des
Lois
YEsprit
sous un meilleur
gnie
une nation
la mesure : metlre
1. Il passe quelquefois
:
...,'
wi
(Esprit, liv. X, chap. iv).
absolue
a
la
croit
justice
Montesquieu
. I. Autant
que ses contradicteurs,
les
ou dfendent
que ce qu'ordonnent
Dire qu'il n'y rien de juste ni d'injuste,
et trac des cercles, tous les rayons
qu'on
lois positives,
c'est dire qu'avant
la
ne peut toujours
absolue, l'homme
cette
.
Mais
justice
n'taient.pas'gaux
voir, encore moins l'appliquer.

MONTESQUIEU

204

:
il crivait
la
considration;
de la rputation,
qui s'appelle
le monde est dans
.Un honnte homme qui est considr dans
conl'tat le plus heureux o l'on puisse tre. La considration,
les richesses,
tribue bien plus notre bonheur que la naissance,
est le rsultat de
La considration
les emplois, les honneurs...
ne faut souvent qu'une sottise
toute une vie; au lieu qu'il
vivant et
la rputation 1. Montesquieu,
de
nous.donner
pour
la fleur de la renomme.
mort, a joui de cette considration,
Il n'a gure t attaqu de son Avivant que par des ennemis
et qui risquaient
peu de
obscurs ou cachs derrire l'anonyme,
ni crdit. Voltaire le
chose, n'ayant rien perdre, ni rputation,
avec toutes
louait en face et ne le dnigrait
que sourdement,
fut mort, il le malsortes de prcautions.
Quand Montesquieu
dans les dialogues A B C, mais, en ayant
traita violemment
de dsaA'ouer son propre
ordinaire,
soin, selon sa tactique
de Monouvrage 2. Jean-Jacques Rousseau, qu'un abme sparait
tesquieu, ne l'a nomm qu'avec respect, dans le Contrat social
tous les futurs Constiet ailleurs. A la veille de la Rvolution,
tuants se Arantaient d'tre ses disciples ; la plupart se trompaient,
mais de bonne foi. L'Assemble nationale lui dcerna une statue
Il est Arrai que ces deux dcrets ne furent pas
excuts plus que bien d'autres. Mais, sous le Consulat, nos
Codes furent rdigs par des hommes imbus de son esprit.

et le Panthon.

ne
L'Empire
Louis XV, roi
Arait ces mots
s . La
guerre

qui, sous
pacifique, au lendemain d'une paix modre, cri: La France prira par les gens de
singuliers
passion des conqutes et la fausse gloire qu'elle
pouvait

tre

faArorable

l'criArain

1. Discours
sur la diffrence
entre la considration
et la rputation,
prononc
devant l'Acadmie
de Bordeaux
aot
(25
1723).
2. Au lendemain
de la mort de Montesquieu
crivait
(27 fvrier
1755), Voltaire
Thiriot

:
M"" la duchesse
aurait
bien d fournir
l'auteur
de
d'Aiguillon
des Lois de la mthode
et des citations
YEsprit
Je suis un peu partisan
justes...
de la mthode
et je tiens que sans elle aucun
ne passe la
grand
ouvrage
postrit.
3. Ailleurs
il crit cette page. Puisse-l-elle
n'tre pas prophtique!
Que peut-on
dire
de cette maladie
de notre sicle qui fait qu'on
entretient
un nombre
partout
dsordonn
de troupes?...
si tt qu'un
ce
tal augmente
il
qu
appelle ses forces, les autres,
les leurs,
soudain,
de faon qu'on
augmentent
ne gagne rien par l que la ruine
commune.
tient sur pied
Chaque monarque
toutes les armes qu'il pourrait
avoir
si les peuples
taient
en danger
d'tre
et
on nomme
extermines,
cet tat d'efforts
paix
de tous contre
tous.
Aussi
1 Europe
est-elle si ruine
que trois
particuliers
dans la situation
qui seraient
ou sont les trois puissances
de cette partie
du monde
les plus opulentes
n'au-

ET LA

POSTRIT

205

apporte taient aussi froidement


condamnes dans YEsprit des
Lois, non par des raisons de sentiment,
mais au nom de
l'exprience historique.
en suspicion, et
Napolon tint Montesquieu
remit l'homme
presque en exil. La Restauration
et l'oeuvre en
lumire
et en honneur;
dans le Gnie du
dj Chateaubriand,
Christianisme,
xvme sicle.
hommes

l'avait
Les

appel : le vritable
dbats parlementaires,

grand homme du
conduits
par des

comme

le comte de Serre et Royer-Collard,


furent souvent un clatant commentaire
de YEsprit des Lois. Les tudes
de sa mthode. Guizot, dans son admihistoriques
s'inspirrent
rable Histoire

de la Civilisation,
est un disciple de Montesquieu.
disait : Avant M. Guizot, Montesquieu
Augustin
seul
Thierry
except, il n'y avait eu que des systmes . Mais il exceptait
encore,
et
Montesquieu.
Aujourd'hui
aprs dix rvolutions,
nouvelle qu'elles ont d nous apporter, YEsprit des
l'exprience
Lois

reste

debout;

il

conserve

un autre

intrt

que l'intrt
c'est un ensei-

c'est plus qu'un document,


historique;
gnement. A le lire, on apprend peu; parce qu'il abonde en faits
inexacts; mais, le mditer, on apprend beaucoup, par tout ce
reste le matre prfr des esprits
qu'il suggre. Montesquieu
rflchis, qui ont, comme lui-mme, le got de la modration
du bien public et l'aversion
joint au got du progrs ; l'amour
purement

de toute

injustice,
respect des droits
la libert.

la haine des abus et le


particulire;
du dsordre et la passion de
acquis ; l'horreur
mme

BIBLIOGRAPHIE
Les premires ditions des Lettres persanes parurent (anonymes) en 1721,
in-12.
avec la rubrique -: Amsterdam
(Brunel), et Cologne (P. Marteau), 2 vol.
Le
Paris (SimarL), in-12.
Temple de Gnide parut (anonyme) en 172b,
Les Considrations sur les causes de la grandeur des Romains et de leur dcadence parurent Paris (sous la rubrique Amsterdam) chez Desbordes, in-12,
1734. Le Dialogue de Sylla et oVEucrate fut joint aux Considrations dans
les lois
l'dition de 174-8. Le livre De l'Esprit des Lois, ou du rapport que
de chaque gouvernement, moeurs, climat,
doivent avoir avec la constitution
leurs
raient pas de quoi vivre... II n'est pas inou de voir des tats hypothquer
des moyens extraorfonds pendant la paix mme, et employer pour se ruiner
fils de famille le plus drange aurait de la
le
si
fort
sont
le
que
et
dinaires,
qui

sur la monarchie universelle en Europe,


peine les imaginer pour lui. (Rflexions
dans Deux opuscules de Montesquieu, Bordeaux, 1891, p. 40.)

206

MONTESQUIEU

et
sans date (1748) Genve, chez Barillot
religion,
commerce, etc., parut
La Dfense de l'Esprit
des lois parut, chez les mmes,
fils, en 2 vol. in-4.
furent publies en 1757 (sans lieu),
en 1730, in-12. Les Lettres familires
grossi dans les diin-12, par l'abb de Guasco. Le recueil s'est beaucoup
dition des OEuvres
tions successives des OEuvres compltes. La premire
fut donne Londres (Nourse), 1757, 4- vol. in-12. La dernire et la meilleure
in-8. (1875-1879).
7 volumes
chez Garnier,en
a t donne par Laboulaye,
les oeuvres indiles
de
de publier
a entrepris
La famille de Montesquieu
chez Gounouilhou,
son illustre anctre '. Ont dj paru ( Bordeaux,
in-4) :
Mlanges indits de
Deux opuscules de Montesquieu,
1891, vn-81 pages.
Voyages de Montesquieu,
t. I, 1894, XLA'iiiMontesquieu, 1892, vin-302 p.
376 pages. Tome II, 1896, xx-518 pages.
Les Deux opusades sont : 1 des rflexions sur la monarchie universelle en
et la rputation.
Les Mlanges
sur la considration
Europe; 2 un morceau
divers fragsur Cicron, un loge de la sincrit,
un discours
renferment
et la morale, un mmoire
des rflexions
sur la politique
ments romanesques,
un autre sur les dettes de l'Etat, etc.
sur la constitution
Unigcnilus;
des Lettres persanes; 96 ditions
En 1897, on compte : 57 ditions
des
Considrations : 40 ditions de VEsprit des Lois, et 52 ditions des oeuvres de
Montesquieu.
A consulter
: Maupertuis,
loge de Montesquieu,
Berlin,
1755, in-8,
J.-P.
de Bordeaux
le
Marat,
loge de Montesquieu,
prsent l'Acadmie
28 mars 1785, publi par A. de Brzetz, Libourae,
Grou1883, in-8.Ph.-A.
De l'autorit
de Montesquieu dans la rvolution
velle,
prsente, Paris, 1789,
in-8. Ii.-S.
Vie de Montesquieu
l'dition
des OEuvres,
Auger,
(jointe

Littrature
sicle. Hen1816).
Villemain,
franaise au dix-huitime
tude sur Montesquieu,
Notice
Paris, 1840, in-S. Fr.
nequin,
Riaux,
sur Montesquieu,
Paris,
Cause1849, in-8. Sainte-Beuve,
Montesquieu,
ries du Lundi, t. VII (1852). Bersot,
lude sur la philosophie
du XVIIIe s.,
et critiques sur
Paris, 1852, in-12.
Sclopis
(Fr.), Recherches historiques
des Lois, Turin,
Le prsident
de Montesl'Esprit
1867, in-8. L. Raynal,
quieu et VEsprit des Lois, Paris, 1865, in-8. L. V. (Louis Vian), Motites^
et la 2e dition des Lettres persanes, Paris,
quicu, sa rception l'Acadmie
de Montesquieu,
1872, in-8. Dangeau
(L. Vian). Bibliographie
Paris, 1874,
in-12. L. Vian,
Histoire de Montesquieu,
sa vie et ses oeuvres, Paris, 1878,

in-8.
ludes critiques,
1.1 et IV, Paris, 1880 et 1891, in-12.
Brunetire,
A.
sa vie et ses ouvrages, Lille, 1885,
Charaux,
L'esprit de Montesquieu,
in-16. A. Sorel,
Montesquieu,
Paris,
Dix1887, in-12. E. Faguet,
huitime sicle, Paris, 1890, in-8. Am.
Lefvre-Pontalis,
loge de' Mon
tesquieu, Cbteaudun,
1891, in-8.
Zvort,
Montesquieu
(dans la Collec
tion des classiques populaires).
Quid Secundatus
Durckeim,
poliliese
scientise inslitucndx

contulerit,
Paul
Bordeaux,
Bonnefon.
1892, in-8.
de
Voyages
Montesquieu, dans Revue d'histoire littraire
de la France ' Paris '
1895, in-8 (15 janvier
1895, et 15 juillet
1897).
1. Le nom s'est prolong par les descendants
a un cousin du mme nom.

de la fille de Montesquieu,

marie

CHAPITRE

BUFFON

Ruffon
de cette
l'cart,

semble
vie

en dehors

d'abord

et l'unit

de son temps 2: La srnit


oeuvre que le savant construit

de cette

contrastent
avec l'agitation
pour toujours,
de ces esprits arms en guerre contre le prsent, et qui
inquite
de l'intelligence
ne se reposent
des luttes
que dans la paix,
encore active, de la Arie de socit. Le gnralisateur
audacieux
qui

envie

lentement,

aux

Aristote

et aux

Pline

semble
grand, et qui la ressaisit,
o rgne,
selon son expression,
au xvme sicle, qui,
trompaient,
pris,

tranger

aux

qu'eux
philosophe
de mme,
d'hui,

coteries
: il l'tait
ce serait

leur

peu fait
Voltaire

facilit

de penser en
pour vivre l'poque
Ier. Mais ceux-l
se

le Aboyant demeurer,
de parti
le croyaient
moins
philosophiques,
plus
mal

au contraire.
qu'eux
mesurer
la porte

Aujourde son

le fixer dans la majest un peu ddaioeuvre, que s'obstiner


dans le sicle qu'il
sans le replacer
gneuse de son isolement,
Ce que nous
est bien la sienne.
dpasse, mais dont la foi
faire juger de ce que nous
connaissons
dj, crit-il ", doit nous
n'a point de borne ; il
humain
: l'esprit
connatre
pourrions
L'homme
se dploie.
peut donc
s'tend mesure
que l'univers
il ne lui faut que du temps pour tout savoir.
et doit tout tenter;
de Paris.
de l'Acadmie
1. Par M. Flix Hmon, inspecteur
hors
2. Il n'a pas de date. Il vit dans le temps indfini....
Le Dix-huitime
sicle).
(Faguet,
'
des espces.
3. Dgnration

de son sicle

BUFFON

208

voir et prses observations,


Il pourrait
mme, en multipliant
de la nature
tous les vnements
voir tous les phnomnes,
avec autant de vrit et de certitude que s'il, les dduisait immplus pardonnable
des causes, et quel enthousiasme
diatement
capable de
ou mme plus noble que celui de croire l'homme
toutes les puissances et de dcouvrir
par ses trareconnatre
vaux tous les secrets de la nature?
t port plus
n'a jamais
de la raison humaine
L'orgueil
dans l'accomhaut. Cet enthousiasme
grave a soutenu Buffon
d'une oeuATe de haute science la fois et de haute
plissement
de la terre, et pour
qui a pour base la Thorie
philosophie,
et les
les poques de la Nature. Les hypothses
couronnement
dcouvertes du savant ont t rejetes ou dpasses; quelquesvieillis.
Mais il a fait
uns de ses procds de style semblent
la philosophie
:
pour la science ce que Descartes aArait fait pour
du dogme, il lui a permis d'tre A'raiment
en l'affranchissant
scientifique et, d'autre part, en la dgageant
tiques, il l'a faite humaine et ATvante.

/.
Avant

La

du roi.

le Jardin

tout entire

des formes

vie de Buffon.
La vie de Buffon

pourrait tenir
la publicamarquent

en quelques dates, celles qui


tion des premiers et des derniers Arolumes de Y Histoire
de

L'histoire
histoire

l'homme

du livre

qu'on

scolas-

naturelle.

et c'est
s'y rduit presque rien,
crit ncessairement
en crivant la Aie

de l'homme.
D'o

vint

Buffon

ce got si vif pour les sciences naturelles? Ce que nous savons de sa vie ne nous donne sur ce
point que des lumires incompltes.
Leclerc; fils
Georges-Louis
de Benjamin
au Parlement
de Bourgogne,
Leclerc, conseiller
naquit Montbard le 7 septembre 170". Le nom de Buffon lui
Ant d'une terre voisine, dont hrita sa famille, et que Louis XV
rigea plus tard en comt. Au collge de Dijon, que dirigeaient
les Jsuites, il ne rvla d'aptitudes
marques
que pour les
mme au jeu .de
mathmatiques ; on assure qu'il emportait,

SA VIE

209

les lments
paume,
d'Euclide..
pour les lire l'cart,
Mais sur
les tudes
de sa jeunesse,
avoir t plus ardente
qui parat
encore au plaisir
ses biographes
ne nous apprenqu'au travail,
nent rien et, brusquement,
nous le voyons, vingt-six
ans (1733),
lu membre

de l'Acadmie

l'intercalle?

nous

il

s'tait

li

Celui-ci

un

lui

il

il

dclarera

rencontre
lui

dans les sciences

Que

allemand,

prcepteur
l'histoire
pour

proposa
Arembre 1730, Buffon
Genve,

s'est-il

pass dans
savons
seulement
qu'il a voyag. A Dijon,
un Anglais,
le jeune
duc de Kingston,
qui

avec

avec
voyageait
aussi passionn

des sciences.

naturelle

de l'associer

leurs

part avec eux pour


le gomtre
Gabriel

devoir

liinckman,
que

pour

Le 3 novoyages.
la Suisse et l'Italie.
A
: plus tard,
connaissances
solides
Cramer

ses premires
En 1732, les trois
mathmatiques.

Aprs ce voyage, ils


de vue : de 1736 1738,
Rome.

presque
la pipe.

amis sont

se sparent,
mais ne se perdent
Buffon
adresse.
Hinckman

pas
des

Enfin, dans les derniers mois de 1738,


pour sa collection.
en Angleterre,
il rejoint le duc de Kingston
o.rside.d'ailleurs
l'abb Leblanc ; mais il n'y fait qu'un
un de ses condisciples,
insectes

sjour
dmie

de trois

mois.

Dans

l'intervalle,

il aArait fait

son aca-

d'un saA^ant mathmati Angers,


et reu les conseils
lui
Sa mre, en mourant,
de l'Oratoire.
cien, le P. LandreAlle,
avait laiss trois cent mille livres ; il pouvait se faire lui-mme
sa vie.
anglaise
que l'influence
parat certain
son esprit, dj rflchi,
orienter
contribua
beaucoup
pour
Il estimait
dans le sens des recherches
prcises et profondes.
' .
si

si
ce peuple
le gnie de
sens,
pensant
profondment
de deux
sont des traductions
Ses deux premires
publications
des vgtaux, de Haies (1735), et
la
Statique
anglais,
ouvrages
de
de Newton
la Mthode des fluxions
(1740). Dans la prface
un
de traduire
il dit n'avoir
plaisir
celle-ci,
pu se refuser.le
Mais NeAvton mme il
vivement
l'avait
frapp.
ouvrage
qui
cause de sa grande
Bichardson
II gotait
Milton.
prfrait
avait regard de- prs tous les objets qu'il
vrit et parce qu'il

il devait l'inspirer
ressentait,
.
L'admiration
qu'il
peignait
. De toute

1. poques
HISTOIRE

manire,

de la nature,
DE LA

LANGUE.

il

septime
VI.

poque.
Il

BUFFON

210

:.ce fut une surprise extraordinaire


pour le sceptique
Hume, quand il lut la Thorie de la terre, de voir que le gnie
de Buffon donnait des choses que personne n'a vues une
son tour

. Gibbon le vit et l'aima,


probabilit
presque gale l'vidence
et Needham fut un de ses collaborateurs.
ce que disent Villecontrairement
Au reste, ces publications,
son lection l'Acadmie
main et d'autres, sont postrieures
des Sciences ; le front de la premire
indique son nom et son
de
qu'un mmoire
gomtrie sur le jeu du franc carreau (1733), lou par Maupersur la force de rsistance des
tuis et Clairaut. Ses expriences
d'Archimde
ne vinrent
sur les miroirs
bois, sur la gnration,
titre.

Il

ne

semble

avoir

eu son actif

une occasion,
que beaucoup aprs J. Presque tout lui manquait,
des instruments
de travail, la scurit que donne une situation
reconnue et honore.
publiquement
Il
Le
du roi.
L'Histoire
naturelle.
Jardin
n'y
aArait Paris qu'un tablissement
qui lui offrt les ressources
dont il aArait besoin pour fixer sa vie et la gouA^erner mthodiquement Arers un but unique : c'tait le Jardin du roi, fond
en 1626, ouvert au public en 1634. Mais l'intendance
du Jardin
tait depuis cinq ans seulement aux mains de Charles-Franois
Dufay, marin et voyageur,
jeune encore : il tait n en 1698.
Buffon ne laisQuoique la place semblt prise pour longtemps,
sait pas de la comroiter.
Combien
nous en aArons. parl
ensemble ! crit son ami de Brosses '. Combien il le souhaitait,
et combien il tait peu probable
l'ge
qu'il l'et jamais,
la
qu'avait Dufay! Du Hamel du Montceau aA^ait, d'ailleurs,
de la charge.
survivance
Soudain Dufay
aA'ant de
mourut;
il aArait dsign, dit Fontenelle,
Buffon pour son sucBuffon crit pourtant qu'il ne fera aucune dmarche
prs de M. de Maurepas, dont il est connu, et qu'il priera seuler
ment ses amis de dire hautement
qu'il comment cette place.
mourir,
cesseur.

1. 1737-1743, trois Mmoires sur la Solidit


des bois, sur la Conservation
et le

Rtablissement
des forts, etc.;
1741, Formules sur les chelles arithmtiques
;

1743, Mmoire sur les .couleurs


accidentelles;
sur les
1745, Dissertations
causes du Strabisme, et Rflexions
sur les Lois de
1747,
l'Attraction;
expriences sur le Miroir

comburant
d'Archimde.
On ne devinait
pas encore en
Im le naturaliste
: en 1733 il fut lu comme membre
de la classe de
adjoint
d'o il passa, en 1739, dans la classe de
mcanique,
botanique.
2. Lettre crite d'Italie
M. de Ncuilly,
S octobre 1739.

SA VIE

211

Il

y a des choses pour moi, ajoute-t-il,


mais il y en a bien
mon ge; et cependant,
contre, et surtout
si on faisait rflexion,
on sentirait
du Jardin du roi demande un
que l'intendance
jeune
homme
le soleil, qui se connaisse
actif, qui puisse braver
en
de les multiplier,
plantes et qui sache la manire
qui soit un
dans tous les genres qu'on y demande,
peu connaisseur
et pardessus tout qui entende
les btiments,
de sorte qu'en moimme il me parat
que je suis bien leur fait '. Il crit de
il est Arrai; une dmarche
Montbard,
spontane de quelque ami
influent
aura prvenu
celle qu'il sollicite
et il ne
indirectement,
fut pas trop tonn,
sans doute, d'apprendre
qu'il tait nomm
l'intendance
du Jardin, du Hamel recevant,
par compensation,
de la marine.
l'inspection
gnrale
Ds ce moment,
le but de ses efforts,
lui

apparat
est bientt

en pleine

lumire;

le plan
ans de lectures,

dix
Aprs
de mditations,
il faisait paratre
la
son grand ouvrage
; c'taient
naturelle
tion
en

fut

conu.

de l'homme
puise;

Allemagne,

(1749).

En

une seconde,
en

Angleterre,

jusqu'alors
de Y Histoire

les trois
Thorie

d'expriences,
volumes de
premiers

de la terre

six semaines,
une

disperss,
naturelle

troisime

en Hollande,

et YHistoire

la premire
dile furent bientt;
des traductions

sans importance
ne firent
attaques
Il n'y a eu,
de ce triomphe.
l'clat
de la part de quelques gens
glapissements
Je savais d'aArance que mon
mpriser.

s'imprimrent.
Quelques
ressortir
tout
que mieux
dit-il
que

2, que quelques
cru
devoir
j'ai

des ides neuA^es, ne pouvait


contenant
manquer
ouvrage,
aussi je
les orgueilleux;
les faibles et de rvolter
dVffaroucher
Cinq ans aprs
me suis trs peu souci de leurs clabauderies.
sans l'avoir
Franaise,
(1753), il tait lu membre de l'Acadmie
dont Louis
de Piron,
XV, pris d'un
en remplacement
demand,
C'est la premire
l'lection.
avait annul
scrupule
pudique,
ni
a t lu sans avoir fait aucune visite
fois que quelqu'un
et j'ai t plus flatt de la manire
agrable
aucune dmarche,
'
dont cela s'est fait que de la chose mme, que je
et distingue
ne dsirais en aucune faon 3. Dans son discours de rception,
1. Lettre
2.' Lettre
3. Lettre

des sciences, 23 juillet-1739.


de l'Acadmie
M. Hellot,
1730.
de RufTey, 16 fvrier
au prsident
1753.
RufTey, 4 juillet

BUFFON

212

ds conseils dont quelques-uns


ses.Remerciements
il joignit
de ses nouveaux collgues avaient besoin. Avant mme que la
et commence, il aArait t lu,naturelle
de
YHistoire
publication'
de Berlin
membre de l'Acadmie
(1748); aprs
l'unanimit,
de
des'trois
premiers volumes (1751), l'Acadmie
l'apparition
moment o l'ouvrage approcha
Bologne l'avait lu son.tour; au
des Arcades de Rome tint honde sa fin (1777), l'Acadmie
le
neur de compter parmi ses membres celui qu'elle appelait
: ,
de son temps.
Pendant quarante ans, partir de 1749, 36 volumes se succdrent intervalles
presque gaux : de 1749 1767, 15 volumes
des Oiseaux;
de
d 1770 1783,'9 Allumes
des Quadrupdes;
dont le cinquime
con'1783 1788, 5 Allumes des Minraux,
Pline

de l'aimant,
le dernier
de
ouvrage de Buffon;
des Supplments,
o paraissent,
en
1774 1789, 7 Allumes
1778, les poques de la Nature. On ne peut gure signaler que
si fconde : eh
d'arrt dans cette production
deux moments
tient

le Trait

1769, il perdit une femme tendrement aime, MUc de Saint-Belin,


ans. Ma sant, crit-il, en
qu'il aArait pouse quarante-cinq
est altre, et j'ai abandonn, au moins pour un temps, toutes
mes occupations \ Montesquieu
se consolait de tous ses .chaArolontiers tout
Buffon,
grins par la lecture;
qu'on s'imagine
ne cherche pas mme une diversion
cette preraisonnable,
mire

c'est aprs de longs mois d'abattement


grande douleur;
a t ma seule conqu'il put se remettre au traA'ail : L'tude
solation, et, comme mon coeur et ma tte taient trop malades
des choses difficiles,
pour pouvoir
m'appliquer
je me suis
amus caresser des oiseaux, et je compte faire
cet
imprimer
hiver le premier volume de leur histoire 2 . Une autre crise,
toute physique,
la
marqua l'anne 1771 : depuis longtemps,
suite d'un accident, il ressentait les douleurs de la
pierre ; cette
fois, sa vie fut en danger, si bien que Bachaumont,
la date du
16 fvrier 1771, le dit toute extrmit,
et que lui-mme,
prs

d'une anne aprs ?, renvoie un temps lointain


les tovaux
- ....
srieux et continus;
1. Lettre RufTey, o avril 1769. Voir aussi la lettre au mme
du 29 juillet.
2. Lettre de Brosses, 29 septembre 1769.
' ..-.,...
:
3. Lettr RufTey,-11 janvier 772.
,'

L'OEUVRE

Il deArait vivre
dsormais'pour
1788, des travaux

ET LES

COLLABORATEURS

213

seize ans encore; mais son travail


compagne la souffrance. Au dbut

ralenti

eut

de l'anne

entrepris a-uJardin du roi lui parurent rclamer


sa prsence : bien que le mouvement
de la voiture la
plus
douce lui ft pnible, il avana
l'poque de son retour de Monlbard Paris. Il arriva puis, rsista
pourtant avec vaillance
aux atteintes d'une dernire crise,
prit avec calme ses dispositions suprmes, recommanda de l'inhumer
Montbard prs de
sa femme et de son pre, expira enfin le 16 avril 1788.

//.
Le

travail

Pour

mener

L'oeuvre
de Buffon

et les collaborateurs.
Montbard

et au

Jardin.

bien

sa vaste entreprise , Buffon avait besoin


d'avoir, selon le mot de Voltaire,, l'me d'un sage dans le corps
d'un athlte. Pendant trente ans il travailla seul, car l'oeuvre
de Daubenton
est distincte de la sienne. De ce grand effort
sortirent

les quinze premiers volumes, qui traitaient de la terre,


de l'homme,
des quadrupdes. Puis, la fatigue, la souffrance,
de suffire tout par soi-mme, le contraignirent
l'impossibilit

la plume de collaborateurs
comme Guneau de
Bexon, Faujas de Saint-Fond.. La. vie et l'oeuvre
Montbeillard,
de Buffon offrent donc deux aspects assez diffrents selon qu'on
enA'isage le travail solitaire de 1739 1767, ou le travail pard'emprunter

tag de 1767 1788.


Sur le rgime de travail, svrement disciplin, que Buffon
s'est impos, dans sa terre et clans sa tour de Montbard, on a
tout dit, et mme on a trop dit, car, sans parler de la lgende
ridicule des manchettes de dentelles, force de le peindre sous
dont les heures mme d'inspiration
les traits d'un tirailleur
sont rgles, on le rapetisse la taille d'un chef de-bureau
la lettre Je mot qu'il
suprieur, et l'on en arrive prendre
aurait dit Hrault, de Schelles : Le gnie n'est qu'une
. S'il l'a dit, il l'a dit dans
la

patience
plus grande aptitude
un sens, et au cours d'un entretien, qu'il faudrait connatre.
Par nature, au contraire, il aimait peu les'.- petits objets dont

BUFFON.

214

et ne permet rien.au
exige la plus froide patience
' . Ce
de
immdiate

la
vue
qui
l'esprit
ffnie , c'est--dire
est vrai, c'est qu'il ne concevait point le gnie sans la patience,
de la science crait
ncessaire. L'amour
qui en est l'instrument
l'amour de
du travail,
et l'amour
du travail;
chez lui l'amour
dans une lettre adresse de
Il l'a lui-mme
l'ordre.
expliqu
Montbard une amie qu'il venait de laisser Paris : Je suis
l'examen

arriv;
mais, comme les grands regrets font faire des
rflexions
je quittais
profondes, je me suis demand pourquoi
tout ce que j'aime le plus, A^OUSque j'adore,
volontairement
mon fils que je chris. En examinant les motifs de ma Arolont,
bien

que c'est un principe dont vous faites cas qui m'a


dans la conduite,
et
: je veux dire l'ordre
dtermin
toujours
et que j'ai
le dsir de finir les ouvrages que j'ai commencs
promis au public 2.
Seulement, l'ordre qu'il aime n'est pas inerte : il n'a jamais
le mouArement, un mouATement sans fivre,
spar de l'ordre
j'ai

reconnu

et qui ne laissait jamais s'interrompre


la Arie
continu,
Du cabinet de Montbard,
ce momrement
intellectuelle.
se communique non seulement aux secrtaires qui, comme Trcourt
mais

et Humbert

Bazile, dpouillent pour Buffon les rcits de voyages,


mais la petite arme d'agents de tout ordre qui, au Jardin du
: aux dessinateurs
Roi, reoivent de lui leur tche et l'excutent
et graveurs Desve, Lebas, Benard et Martinet;
Mandonnet,

aux peintres Van Spandonck


et
qui surveill les impressions;
M"e Basseporte;
au jardinier
en chef Andr Thouin,
moins
subordonn
Mertrude,
dmonstrateur
en
qu'ami;
chirurgien
anatomi.
C'est Buffon qui nommait
aux chaires du Jardin, et,
grce aux choix qu'il sut faire, le Jardin, dj agrandi, enrichi
par ses soins, en mme temps qu'il deArenait notre Jardin des
devint aussi une grande cole de science
Plantes,
applique.
Les deux frres Rouelle y professrent,
l'un aprs l'autre, la
chimie ; le chirurgien
Ant. Petit, l'anatomie'.
Lamrck,
que la
maladie avait oblig de quitter l'arme, lui dut sa
place de conservateur des herbiers et, plus tard, sa
Philosophie
zoologiqu
1. Quadrupdes, Discours gnral. La
girafe.
2 Lettre M- Necker, 25 juillet 1779. Mallet du Pan
a dit de lui : 11 aime
1 ordre, il en met partout (Mmoires et
correspondance, 1861, t. I, p. 124).

L'OEUVRE

ET LES COLLABORATEURS

218

confirmera

Buffon, par
plus d'une ide familire
exemple
celle de la mutabilit
des espces. Quand la mort de
Macquer
laissa vacante la chaire de chimie,
Fourcroy
y fut appel. Il
est A'rai que Buffon hsita entre deux
candidats; mais l'autre
tait Berthpllet.
Lacpde, qui travailla
beaucoup pour Buffon,
mais qui composa en dehors de lui son Histoire naturelle des
quadrupdes ovipares et des serpents (1788) et qui usurpa sa succession par des procds peu dlicats, serait demeur
toujours
peut-tre un rudit subalterne s'il n'aA'ait t longtemps attach
au Jardin avant de succder Daubenton le
jeune.
Les deux
Buffon
et Daubenton.
Les Quadrupdes.
Daubenton
taient des compatriotes
de Buffon. Edme Daudit

Daubenton

le jeune, malgr la part assez active


surtout celle des oiseaux,
qu'il prit Y Histoire naturelle,
Louis Daubenton
quand son cousin germain
(1716-1799)
eut rompu
aA'ec Buffon,
n'a t pour celui-ci qu'un collaborateur de second plan. Au contraire,
la collaboration
de
benton,

Louis

Daubenton

est de Araleur si originale qu'on s'est habitu


ne pas sparer son nom du nom de Buffon. Il tait fils d'un
notaire de Montbard,
o lui-mme
exera quelque temps la
mdecine. En 1742, quand Buffon, tout rcemment tabli au
Jardin du roi, y fit Avenir celui qu'il appelle dans ses lettres le
au poste de garde
, en 1745, quand il le nommait
dmonstrateur
du cabinet d'histoire naturelle, Daubenton n'avait
pas trente ans. Son mariage avec sa cousine germaine Marguerite Daubenton cra un lien de plus entre lui et Buffon. Le
chtelain de Montbard avait vu grandir prs de lui cette jeune
docteur

femme spirituelle et tendre, en qui l'on ne devinait pas encore


l'auteur romanesque de Zlie dans le dsert.
Comment expliquer la brouille
qui spara deux amis que
tout rapprochait? Il en faut chercher la raison dans la nature
mme des relations qui les unirent.
Quand Buffon, plus g
fortune le mdecin de
que Daubenton de neuf ans, associa sa
de compter sur
Montbard, il lui ouvrait l'avenir et avait droit
sa reconnaissance. Avec cette perspicacit dont il fit toujours
divers travaux ses divers collades
la
distribution
dans
preuve
utilement le
Daubenton
o
vu
avait
il
pouvait
par
borateurs,
seconder dans l'oeuvre dont il concevait le plan ce moment

216

BUFFON

des petits dtails


moins.curieux
mme. N myope, et, d'ailleurs,
de quelle
cependant
que des vues gnrales, il comprenait
de science.
importance taient ces dtails prcis dans une oeuvre
fut charg de la partie de description
anatomique,
de Y Histoire des Quaqui forme un complment si considrable
prenait la valeur d'une oeuvre
drupdes. Mais ce complment
naturelle
clairer
l'histoire
gnrale par l'anapersonnelle.
tomie compare, c'tait une ide toute nouArelle, et, s'il faut
faire honneur Buffon de l'avoir conue, il faut faire honneur
Daubenton

de l'aAroir excute avec une prcision rigoureusement scientifique. Mais Daubenton a pu se lasser du rle subordu public plus encore que
donn que lui attribuait
l'opinion
Daubenton

Histoire

celle

de Buffon, et croire que la vritable


c'tait lui qui en tait l'auteur.
Trs bon,
susceptible, aprs l'achvement
collaborer YHistoire naturelle.
Panckoucke

donna une dition

mais

naturelle,
d'humeur
trs

des Quadrupdes, il cessa de


Peu aprs cette poque (1774),
in-12 des volumes dj parus,

et, ne songeant qu' plaire au got public, dsireux aussi sans


doute de ne pas alourdir sa publication,
ngligea d'y ajouter
les notes de Daubenton : ce fut le prtexte de la rupture, que
Buffon n'aA'ait pas dsire, mais qu'il tint pour dfinitive
:
dans toute sa correspondance
il n'y a pas une plainte contre
de sa Arie. Plus
Daubenton,
qui semble ds lors disparatre
tard, celui-ci parlait Lacpde, avec gratitude, des cinquante
annes de bonheur dont il avait joui au Jardin, grce Buffon;
mais, dans le cours qu'il professa la premire
cole normale, on vit revivre la diffrence des esprits et des mthodes,
le
par exemple le jour o, commentant
Buffon, du lion, roi des animaux, il s'cria
roi dans la nature ! Il mourut prsident du
Pour tous deux, et plus encore pour

trac par
portrait,
: Il n'y a pas de
Snat.

la science, on doit
l'un l'autre, ils s'taient

regretter cette rupture. Se compltant


rendus l'un l'autre ncessaires. Jusqu'en
relle donne

1767, Y Histoire

natu-

d'une Araste entreprise


l'impression
dsintresse,
qui fait honneur au savant comme au philosophe. Aprs 1767,
elle perd quelque chose de son unit sA're,
pour se releA'er
bientt, il est A-rai, dans ce livre des poques de la Nature, jusqu'o tous les Daubenton n'eussent pu suivre'leur
matre. Du

L'OEUVRE

mme

reste,
gramme
, devaient

ET LES

COLLABORATEURS

avec

que
venir

Buffon
n'et
Daubenton,
le Journal
des savants
publiait

217

le propu raliser
: avant les oiseaux

les poissons,

les reptiles,
les insectes;
aprs les
les vgtaux.
En 1766 encore
minraux,
Buffon
(5 fvrier),
au prsident
crivait
de Ruffey : Je compte bien, mon cher ami,
ans depuis le mois de septembre
quoique
j'aie cinquante-huit
finir toute Y Histoire
naturelle
avant que j'en aie soixantedernier,
avant que je ne commence
radoter
. El, il
huit, c'est--dire
encore les ctacs, les poissons cartiqu'il donnerait
les reptiles,
les vgtaux,
les minraux.
lagineux,
Mais, peu
de Daubenton,
il est frapp
aprs avoir perdu la collaboration
annonait

dans

son

bonheur

domestique,
Il doit choisir alors entre

robuste.

-et, pour la premire


fois, il
tions personnelles
: les oiseaux
tion

les

que

insectes,

les minraux,

. la

dj
discussion

dans

sa sant

les parties
se dtermine

si
jusqu'alors
de l'oeuvre projete,

par des considramieux


la descrip-

se prtent
tudis
d'ailleurs

par

Raumur

des questions
Mais
gnrales.
la multitude
des oiseaux,
surtout
de ces tristes
oiseaux
1
et l'tude des
d'eau, dont on ne sait que dire
, est accablante;
minraux
Des deux cts, des
exige des recherches
pnibles.
mais des collaborateurs
indispensables,
t Daubenton,
plus dociles que ne l'avait
plus capables par.la
de leur
mdiocrit
mme
de leur
ou par la modestie
esprit
collaborateurs

lui

sont

car il ne s'agisde se plier une tche toute nouvelle,


indsait plus de composer
une oeuvre parallle
et relativement
d'en accepter
mais d'entrer
dans la sienne propre,
pendante,
Buffon fut assez heula mthode
et jusqu'aux
procds.
l'esprit,
humeur,

reux
que

et malheureux
sa sant

y gagna
en force durable.

perdit
Guneau
Comme

de

et Bexon

Montbeillard

Guneau

Philibert

Daubenton,

n
1785),
ses tudes,

: ce
ce qu'il cherchait
pour trouver
son oeuvre le
en forces momentanes,

la fois

Semur,

tait

un

: les

Oiseaux.

de Montbeillard

compatriote

de Buffon

(1720; mais

fait de lui
n'avaient
et juridiques,
aimait pourtant
un avocat disert. Buffon
agrable,
qu'un pote
et il allaitrjushomme,
ce bel esprit,
qui tait un excellent
I. Lettre

toutes

littraires

i'abb Bcxon, 9 juillet.

1780. .

BUFFON

218

J'aurais besoin de vous voir tons les jours


:
lui
crire
qu'
1 .
son got pour la vie de protre
heureux
Malgr
pour
vince, Guneau se rsigna, en 1774, Avenir habiter Paris,
tout nouveaux pour lui,
pour y suivre de plus prs les travaux,
dont la confiance de Buffon l'avait charg. Il avait dj crit
fut
d'oiseaux non signs, dont le premier
plusieurs portraits
reconnue
n'est publiquement
celui du coq. Mais sa collaboration
Buffon en 1771. Dans
maladie
la
prouva
qui
qu'aprs
grave
du tome III des Oiseaux (1775), Guneau est
l'avertissement
lou comme l'homme du monde dont la faon de A-oir, de juger
a le plus de rapport aArec celle de Buffon.
Est-il A'rai que le public ne se soit pas aperu du changement
de main? Bon pour les lecteurs nafs ou pour les trangers,
comme ce prince de Gonzague qui, A'isitant Montbard, crut spiriet d'crire

du paon et le paon des


auteurs ! Buffon en fut quitte pour lui prsenter Guneau en
mais ne savait
souriant. Celui-ci trompait des traits brillants,
Quoiqu'il
passt
pas les fondre dans un ensemble harmonieux.
2 tervailler

sur des
six
heures
d'horloge
quelquefois
oiseaux, il n'avait pas la touche tantt large, tantt lgre de

tuel

de saluer

Buffon.

en Buffon

l'auteur

ne pas lui en Arouloir d'avoir tant contribu,


d'oiseaux trop longtemps
par le luxe asiatique de ses portraits
attacher un renom quivoque
de
la mmoire
admirs,
Buffon? Buffon, certes, ne ddaigne pas toujours assez l'clat
Comment

du style; mais il est plus discrtement


clatant que Guneau,
et il l'est surtout dans la partie de son ouvrage o Guneau,
en exagrant les dfauts du modle, contraignait
presque celui
qu'il imitait ne pas se laisser dpasser par son imitateur.
Buffon, d'ailleurs, en l'aimant le juge : il revoit tout ce qu'il
crit, sabre des tirades entires.
Guneau ne
Indpendant,
voyait pas sans regret ses plus beaux endroits
une rature impitoyable;
il attirait
indolent,
Buffon des espces d'imprcations
d gens
recevoir deux ou trois fois par an des planches
ne rien avoir lire 3 . En 1777, il annona

sous
disparatre
tous les jours
qui s'ennuient de
enlumines et de
l'intention

de se

1. Lettres RufTey, du 13 fvrier


1767 ; Guneau, des 20 janvier
tembre 1768.
2. Lettre de Guneau sa
femme, 22 janvier 1773.
3. Lettre de Guneau sa
femme, 6 novembre 1776.

et 16 sep-

L'OEUVRE

ET LES

COLLABORATEURS

219

retirer.

Le 3 mars 1778, Buffon crit


que Guneau fera le reste
du cinquime
volume des Oiseaux, et ne fera rien de
plus.
Cependant une autre lettre du 5 janvier 1779 prouve que Guneau n'a pas cess sa collaboration.
Son nom figure encore dans
le tome VI des Oiseaux (1779), mais
disparat du tome VII (1780).
En mme temps, il est A-rai, Buffon lui confie Y Histoire des
Insectes, moins faite encore pour lui que celle des Oiseaux,
et o il puisa ses dernires forces.
Si

l'on

l'air d'entreprise
htivement pousse que
regrette
prend alors YHistoire
naturelle, on ne lit pas sans profit les
lettres de direction
o Buffon exprime son esprit et dfinit sa
mthode. A l'abb Bexon, successeur de Guneau, il
reprochait d'abord

: Tchez, lui crivait-il',


de
faire toutes vos descriptions
d'aprs les oiseaux mmes; cela
est essentiel pour la prcision....
Toutes les fois que l'on traite
l'abus de l'rudition

un sujet dans un point de vue gnral, il faut tcher d'tre


court et prcis -.
Mais, dans les lettres crites Bexon, l'on n'a pas de peine
sentir que Buffon se trouve en rapport avec un collaborateur
professionnel
d'un genre nouAreau, collaborateur
, que l'on
paie. Non seulement il se rserve d'crire les prambules gnraux d'aprs lesquels Bexon deArra diriger ses Arues particulires; mais il lui impose ses classifications et change la distribution
de ses articles. Peu ami des nouA^eaux A'isages, il
l'aArait accueilli
lui

d'abord

assez mal, quand, en 1772, Bexon


des minraux.
Rien, il faut l'avouer,
ce jeune abb une aussi lourde

apporta timidement
ne semblait
dsigner
succession; rien ne rvlait l'homme aimable et profond ,
de collge, Franois de Neufque chanta son compagnon
chteau 3. Mais la douce tnacit du petit bossu lorrain conBuffon ne
le
lentement
bourguignon.
seigneur
grand
quit

est le
'.777. Gabriel Bexon, n Remiremont(174S-1784),
1. Lettre
du 27 juillet
de son fils, exagre
Sa mre, qui a crit la biographie
frre du jurisconsulte.
<sept volumes
des Oiseaux : mais il
in-4 de l'Histoire
quand elle lui attribue
de Buffon.
a t trs jeune le collaborateur
anonyme
1788.
2. Lettres
Bexon des 8 aot 1779 et 9 juillet
Thomas.
Bexon avait compos une Oraison
3. Les Vosges, pome;
Saint-Di,
un Catchisme
abbesse de Remiremonl,
de Lorraine,
funbre
d'Anne'-Charlotte
le premier
En 1777, il publia
et le Systme de la fertilisation.
d'agriculture,
inacheve.
demeure
de Lorraine,
tome d'une Histoire

BUFFON

220

tarda
qu'il

en lui

estimer

pas
tait

oblig

une

passion
son zle,

de modrer

le

pour
et un

travail

telle;
faire

de

besoin

Peu peu, ls
progrs.
par d'incessants
de satisfacles marques
se font rares;
est lev la dignit
et le collaborateur

qui se traduisait
du matre
corrections
mieux,

tion

se multiplient,
d'ami.
Il avait dvou

une

sa vie

mre

vieille

infirme,

que
dont

et une jeune
soeur,
pas dans ses lettres,
un peu
cette correspondance
souvent
A'oque. anime
l'image
a dlicatement
terne.
Buffon
prqu'il
part sa joie,
prend
le breAret de grand
trouve
sous sa serviette
pare, quand Bexon
avec crosse et mitre
de la Sainte-Chapelle
chantre
(ce laborieux
Buffon

n'oublie

et sa douleur
le pote du Lutrin)
et dsarm
quand
prlat
Buffon
de Aroir comment
il perd son pre. Mais il est curieux
s'y
:
un collaborateur
prend pour crire une lettre de consolation
<(Votre

m'a

lettre

larmes,
jusqu'aux
consolation.
quelque

vous donner
pouA'oir
serait
ncessaire,
peut-lre
seront
les Oiseaux
lorsque
auprs
Bexon

de moi.

Six

mourait

lui-mme,

a commenc

mois

trente-six

dpart cette collaboration


n'ait t comme lui-mme
ne le fut pas toujours.
monta en grade. Avec
de leurs
toutes

ne

svre

pour
au travail

prs
des Oiseaux.

dans

ces

articles,

a en

partie,

S'il

Guneau

non

ses

critiques.
Bexon
fut

mais

et l'oiseau-mouche;
son apport
de. celui
seulement
le

manuscrit

les

le

comme

le fut

d'abord,

se retira,

il

Bexon

bien la nature
qui prouve
s'tait
sur lui de
dcharg
dites, et, dans cette partie de

quand
de rdaction,
surtout
partir
Bexon
a dj
travaill
au

la fauvette

partout

de

suivit

qui

point de
et Areut que Bexon

de 1772,

quand

sans-faon

l'inquitait
pas
Bexon justement

alors

avoir

finis.
donne

dans

sa collaboration

taient

secrtaire.

Buffon
premiers
rapports,
les descriptions
proprement

sa fche,

mais

l'anne

la date
qu'un

est nomm

mourut

de Buffon,

En 1777,
un

ans. Il

des Oiseaux,

secrtaire

Humbert.Bazile,

ATOUS

AOUS pourriez,
mon cher ami,
venv
finis,
passer
quelque
temps
aprs son pre, le 13 fA7rier 1784,

aArant; il
beaucoup
Arolume : les Oiseaux

9e et dernier

bien

et

du 7e volume

-l'AArertissement

et je Aroudrais
La distraction

touch

devint

plus

de plus
des 5e et 6e volumes

associ

cygne,
mais qui

de Buffon?

corrections
premier

Il

il

distinguera,
11 faudrait

de Buffon,
de

travaille

Bexon,

qu'on
qu'on

L OEUVRE ET

rarement.

plus
droit

Est-on

LES

assez

COLLABORATEURS

clair

221

l-dessus

pour

aA'oir

le

de reprocher
Buffon
l'insuffisance
de l'loge
accord,
en tte du 7 Allume
Bexon,
ses savantes recher(1780),
et ingnieuses?
Le nom de Guneau
ches, ses ides solides
du titre sans que le nom de Bexon le
: c'est
disparat
remplace
que Guneau

Les

n'tait

Minraux.

dance.

nombre

d'oiseaux

pas un mercenaire.

Faujas

de Saint-Fond.

La correspon-

Bexon vaut mieux que Guneau,


Scientifiquement,
Mais il
peut-tre
parce qu'il fut dirig de plus prs par Buffon.
serait injuste
de ne pas citer auprs de lui le savant Billon,
du Cabinet
du roi, qui Buffon
dut un si grand
correspondant
culirement
Oiseaux

vivants

sur les

et empaills,
oiseaux
de rivage.

et d'observations,
Au

reste,

partiY Histoire
des

dans

de Buffon,
des parties
l'esprit
qu'une
secondaires
de Y Histoire
naturelle.
Il ne pouvait
tout
ngliger
fait les oiseaux,
dont beaucoup
sont les familiers
de l'homme;
mais

c'est

n'tait,

l'homme

surtout

qu'il ne voulait
pas perdre de vue,
l'homme
et l'histoire
du monde
o il A'it. Aussi,
quand ses
collaborateurs,
qui Aroyaient de moins haut que lui l'ensemble
il s'impatiende l'oeuArre, s'attardaient
caresser des oiseaux,
en belles dcoutait, se htait Arers cet autre sujet si fcond
Arertes et en grandes
Aruesf, vers ses chers minraux
auxquels
il voudrait
travailler
Mais, quand enfin il y arrive,
uniquement.
il n'est plus press de finir : le 23 juin 1783, il crit Bexon
des Minbauche deux volumes
parachevs,
qui, les Oiseaux
raux

: Je veux

donner

l'article

de l'aimant

toute

la perfecdu temps .

et cela demande
je le crois susceptible,
C'est une .figure un peu efface, mais intressante,
que celle de
de Buffon
collaborateur
qui fut le principal
Faujas de Saint-Fond,
et Guyton
Bexon
disparu
aprs qu'eurent
pour les Minraux,
de Bourgogne.
du Parlement
Quand
ancien membre
de Morveau,
tion

dont

fois dans la correspondance


pour la premire
ses Recherches sur les
publier
il
mars
s'apprte
1777),
(28
du Velay (1778). Lui aussi, comme
volcans teints du Vivarais.et
et un
d'abord qu'un avocat devenu magistrat,
n'tait
Guneau,
son nom

parat

1. Avertissement
vier 1781.

du

troisime

volume des Oiseaux. Lettre


-;
''' -

Guneau, jan-

BUFFON

222

aimait les montagnes i; et Buffon


il
connaissait,
pote;
n'tait pas homme l'carter parce qu' son oeuvre scientifique
d'abord t qu'un
se mlait un peu de posie. Il semble n'avoir
les plus
les monuments
de
recueillir
charg
agent intelligent,
sur les rvolutions--du
instructifs
globe. Mais les services qu'il
l'en
d'un ordre plus lev, et Buffon
ensuite furent
rendit
au Cabinet du roi.
nommer
le
faisant
en
adjoint
rcompensa
famides dernires annes : Buffon l'imitait
Ce fut le familier
lirement manger sa soupe . C'est lui qu'il voulut lguer
mais

son coeur.
charg de diriger le service de la
C'tait une tche bien lourde, car Buffon luicorrespondance.
mme sentait le poids de sa gloire sans cesse accrue. Elle
Ce sont
finirait,
dit-il 2, par me tuer pour peu qu'elle augmentt.
Au Jardin,

des lettres

il tait

surtout

fin, et de tout l'univers,


Ne
examiner.
des mmoires
sans

rpondre,
intrts de la science,
celle de ses secrtaires

des

questions

songeant

qu'aux
besogne et

sa propre
il aArait compliqu
en crant des breArets de correspondants
les donadu Jardin du roi, en provoquantes
communications,
et de bienfaiteurs
bnvoles
tions de correspondants
qui se
Il y aArait les corresponcroyaient honors de leurs bienfaits.
roi Cayenne; les
dants appoints, comme Arthur, mdecindu
Aroyageurs comme Sonnini, ami de jeunesse de Buffon, qui lui
comme
fut si utile pour la connaissance des oiseaux trangers;
fond l'Ile
Poivre, Sonnerai et Commerson,
qui connaissaient
de France et dont le premier avait A^Ula Chine ; comme Boudu Sngal, botaniste rudit,
Adanson, l'explorateur
gainville,
mais confus ; comme Dombey, Polony, Gentil, pour qui le Prou,
le Chili,

le Mexique, l'Inde n'avaient


au courant des richesses
tionneurs,
toire naturelle,
comme le marquis

plus de secrets; des collecde tous les cabinets d'his-

et le mdecin
d'Amezaga
comme Portai; des trangers
de Russie au Jardin d'admi-

Mauduit; des mdecins chirurgiens


comme Schouvalof,
qui envoyait
rables morceaux
de malachite,
comme
hollandais,

ou comme

Forster,

Camper, l'anatomiste
le second de Cook, qui trans-

1. Barthlmy Faujas de Saint-Fond (1741-1819), n Montlimar.


grand voyageur et parcourut presque toute l'Europe.
2. Lettre M"c Necker, 12 juillet -1782.

fut aussi un

POTE

mettait

le journal

de leur

ET

SAVANT

dernier

223

et funeste

voyage; des hommes


non point insensibles

du monde,
amateurs
mais
dsintresss,
au plaisir
de voir leur nom cit dans Y Histoire
de Querhont,
de Piolenc,
Puymaurin,
Le
chasses

Versailles,

Roi,

MM.

lieutenant

de
de

du Morey,
receveur
gnral

Hbert,

gogne,

naturelle,

beau-frre

Montbeillard,

en chef de la Bouringnieur
des gabelles
Potot de
Dijon,
Guneau,
beau-frre
de
Nadault,

de

des parents,
des amis, des
en foule.
compatriotes
Vue de ce biais, Y Histoire
naturelle
comme le centre
apparat
d'un vaste mouvement
des esprits qui se portent
avec vaillance

Buffon,

Arers la conqute

///.
Comment

de l'uniA'ers

inconnu.

Buffon

Buffon

aime

pote

la nature.

et savant.
Si l'homme

primitif

au grand spectacle de la nature , le


priAdlge
de l'homme
civilis
sera de la comprendre
en l'aimant,
car il y
a une espce de got l'aimer,
plus grand que le got qui
' .
n'a pour but que des objets particuliers
Buffon
aime la
nature
en philosophe,
en saArant, en pote aussi, mais en pote
d'une espce disparue.
Il est pote force d'tre philosophe
et
reste

insensible

saArant. Philosophie,
distinctes
pour les

science,

posie,

ce n'taient

pas trois

choses

anciens.

chez les
Pascal,
Newton,
Kepler,
de grande imagination,
modernes,
pour avoir t des hommes
n'en ont pas moins t de grands savants. Mais ce qui distingue
d'eux

Buffon,

c'est

une

sorte

de naturalisme

tout

antique.
les belles ruines

Il

toutes
de
qu'on ne puisse rtablir
la nature ces images brillantes
et
saArante et rendre
l'antiquit
ces portraits
fidles dont les Grecs liaient
peinte et toujours
touchs les
et sensibles
hommes
anime,
qu'avaient
spirituels
regrette

beauts

qu'elle

semble

prendre

pnxrvant

que

prsente

et la vie

elle respire
. Il
que partout
des modernes
en leur
l'orgueil

rabattre
plaisir
les anciens sont plus

philosophes

qu'eux.

Les

et de traiter
et Discours sur la manire d'tudier
1. Prambule
des Perroquets
o
d'tre n en 1749, l'anne
l'histoire
naturelle.
gloire
Goethe, qui se faisait
la vie
de YHistoire naturelle,
loue Buffon d'aimer
volumes
les premiers
parurent
et la nature vivante.

224

BUFFON

taient de grands
naturelle
qui ont crit sur l'histoire
hommes et qui ne s'taient pas borns cette seule tude : ils
avaient l'esprit lev, des connaissances varies, approfondies,
c'est
et des vues gnrales 1. S'il admire entre tous Aristote,
sous des vues plus gnrales
qu'Aristote' connat les animaux
. S'il ne voit pas assez les
qu'on ne les connat aujourd'hui
dfauts de Pline, c'est que Pline semble avoir mesur la nature
et l'avoir trouve trop petite encore pour l'tendue de son esprit ;;
ses lecteurs une certaine libert
c'est qu'il communique
est le germe de la. philod'esprit, une hardiesse de penser, qui
mais il'est impossible de
sophie . Il ne parle pas de Lucrce,
chant
lire la septime poque sans se souvenir du cinquime
anciens

du De nalura rerum. Lui-rinme, bien des gards, est notre


Aristote, notre Pline, notre Lucrce, mais un Aristote
qui ne
s'interdit pas la posie des hypothses, un Pline moins crdule,
un Lucrce qui regagne en vrit ce qu'il perd du ct de la
fougue ou de la grce.
Tout ce mlange nous inquite. La Fontaine, Rousseau aiment
la nature parce qu'ils la sentent; Aroil nos potes, l'un qui a
connu la rverie lgre l'ombre des arbres, au bord d'un clair
ruisseau, l'autre que le rAre a hant au bord des lacs et sur les
montagnes. Il est restreint, sans doute, l'horizon qu'embrasse le
mais nous ne sommes pas de ces ambiregard de La Fontaine;
tieux qui ont besoin d'embrasser galement tous les espaces,
tous les temps 2 . Dans la paix de la solitude Rousseau porte
les orages d'un coeur passionn; mais ces contrastes ou cette
entre la nature et nos sentiments,
c'est justecorrespondance
ment

ce qui nous plat. Un grand savant allemand,


qui rend
d'ailleurs justice Buffon 3, est pein de ne pas trouver
dans
ses ouATages l'accord harmonieux
entre les scnes de la nature
et les motions
faire
natre. Et Stendhal
qu'elles doivent
estime.
tendre,

que, pour crire l'histoire


touchant d'un bon Allemand

le ton doux,
naturelle,
vaudrait mieux que celui

1. Discours
sur la manire
d'tudier
et de traiter
l'histoire
naturelle.
2. Dbut des Epoques de la nature.
3. Humboldt,
Cosmos. ,. Buffon,
crivain
et lev, embrassant
grave
le monde
et l'organisme
a t dans ses expriences
animal,
physiques'
fond des choses que ne le souponnaient

ses contemporains.

la

fois
plus au
-

HIST.

DE

LA

GRAV

LANGUE

PAR

&

DE

LA

L1TT.

FR.

PORTRAIT

DE

CHEVILLET

D'APRS

T.

BUFFON
DROUAIS

Bibl. Nat., Cabinet des Estampes, N 2

LE

FILS

VI,

CH.

POTE

ET

SAVANT

225

de Buffon 1 . Buffon n'est


point Allemand, il en faut convenir :
les effusions de l'me lui sont inconnues.
Quand la contemplation
de la nature l'meut, son motion n'a
pas ce charme de l'impression individuelle
que nos potes font passer en nous, apaisante ou troublante.
C'est qu'il ne se cherche point lui-mme
dans la nature et croirait la
profaner en mlant nos petitesses
sa grandeur. Elle est pour lui la fconde nourricire
des tres,
Yaima Venus antique, source intarissable de toute vie et de toute
beaut, non la confidente de plaisirs et de peines que le savant
d'ailleurs n'a pas le loisir de savourer.
La

mthode
et gnrali; Buffon
exprimentateur
Mais,
sateur.
ou potiques, les vues gnphilosophiques
rales n'ont de valeur scientifique
que si elles se dgagent de
l'tude patiente des faits. Buffon le savait et le disait ds 1735,
'
ne suffit
pour pntrer le systme de la nature, l'imagination
pas : C'est par des expriences fines, raisonnes et suivies,
que l'on force la nature dcouvrir son secret; toutes les autres
mthodes

n'ont

d'observations

Les recueils d'expriences et


jamais russi
sont donc les seuls livres qui puissent augmenter

nos connaissances-.

Il le rptait quatorze ans aprs, dans le


Discours o il dfinit la manire d'tudier et de traiter l'histoire
naturelle : L'on peut dire que l'tude de la nature suppose
dans l'esprit deux qualits qui paraissent opposes, les grandes
vues d'un gnie ardent, qui embrasse tout d'un coup d'oeil, et
les petites attentions d'un instinct laborieux,
qui ne s'attache
qu' un seul point . Mais ces deux qualits, les a-t-il runies,
et n'a-t-il pas abandonn sans regret la seconde Daubenton?
On se trouve ici en prsence d'une double exagration : les
systmatique et aventuet patient et humble et
reux; les autres
soumis observateur,
infatigable 3. Il a t
l'exprimentateur
ce qu'il devait tre au xvme sicle pour crer la science la fois
: un thoricien plus dtermin que ne le
et pour la vulgariser
dans son laboratoire,
disent ceux qui se plaisent l'envisager
un observateur plus
pench, ; et la loupe son oeil de myope ;
uns ne veulent

que le thoricien
vantent le grand

voir

1. Stendhal,
Racine et Shakespeare.
de la Statique
2. Prface de la traduction
sicle.
3. Faguet, Le dix-huitime
HISTOIRE

DE LA LANGUE.

VI.

des vgtaux

de Haies.

226

BUFFON

ce rhteur,
que ne le croient ceux qui ddaignent
'. Ses
en habit d'acadmicien
du
Liban
les
cdres
sur
perch
de sa
d'laboration
travail
l'obscur
ignoraient
contemporains
grandes vues du philosophe systmales
sont
Ce
pense.
d'ides que
du gnralisateur
tique , du peintre philosophe ,
mais que
Condorcet, Vicq d'Azyr,
vantent Rousseau, Diderot,
le vaste, les grandes
: L'extraordinaire,
raille aussi Voltaire
l'imaginamutations sont des objets qui plaisent quelquefois
laborieux

des plus sages; les philosophes veulent de grands changements dans la scne du monde, comme le peuple en veut au
~ . De l
qualifier Buffon de charlatan, il n'y a qu'un
spectacle
fois.
pas, et Voltaire le franchit plus d'une
Ces ironies sont loin, et c'est aussi par des loges plus dignes
la gloire
de Buffon.
d'un savant qu'on rajeunit
aujourd'hui
tion

resterait
que la statue de l'architecte
prophtisait
debout au milieu des ruines de l'difice. Il est A'rai que certaines
parties secondaires de cet difice ont flchi, mais les parties
Diderot

nous apparaissent
d'autant plus admirables que la
science en progrs les claire davantage . C'est le dernier diteur de Buffon, M. de Lanessan,
et, dans une
qui l'atteste,
ans bientt
longue prface, le prouve. Il y aura cent cinquante
essentielles

de YHistoire
volumes
naturelle
ont paru :
que les premiers
Etienne
et Isidore GeoffroyCuvier, Blumenbach,
Lamarck,
Saint-Hilaire,
Laplace, Darwin ont remplac Buffon sans le faire
oublier, parce qu'on ne peut juger leur oeuvre sans remonter
l'oeuvre commune d'o la leur procde. L'histoire
de l'univers
une mme origine assigne toutes les parties de
reconstitue,
notre systme solaire,
du globe terrestre
l'origine
claire,
sinon dfinitivement
explique, ses volutions successives droules devant nos yeux,

la thorie

moderne

de l'unit

des forces

de l'unit de plan du rgne


physiques entrevue, la conception
animal et celle de l'unit des races humaines clairement
exposes pour la premire fois, l'tude de l'homme,
envisag non
mais comme espce, rige en science
plus comme individu,
les principes de la variabilit
des espces, de la
particulire,
distribution
gographique des animaux sur la surface du globe,
1. Lettre de Doudan Albert de
aot 183S.
Broglie,4
2. Mmoire anonyme l'Acadmie de
Bologne, 1"46.

POTE ET SAVANT

de leur

227

de leur

fcondit,

de leurs harmonies
dgnrescence,
ou de leurs contrastes
reconnus
comme
lois, une seule de ces,
vues ne suffirait-elle
pas la gloire d'un de nos savants?
Plusieurs
Ainsi,

l'on

sont mles

de vrai

et de faux ; mais

le vrai

survit.

n'admet

et Buffon,
plus, avec Whiston
qu'une sorte
de coup de queue d'une comte ait dtach la terre du
soleil,
mais on ne nie pas les analogies
entre le soleil
qu'il a signales
et les plantes,
soleils refroidis.
Si les vues de Buffon
sur la
des couches terrestres
souvent de justesse,
disposition
manquent
il n'en est pas moins le premier
en date des vrais gologues.
Il
a devin que certaines
mais sans prespces avaient
disparu,
ciser

la loi

si,
qui avait prsid leur disparition.
Qu'importe
ce que Buffon avait devin,
Cuvier l'a dmontr?
Bien qu'il ait
suivi de plus prs qu'on n'imagine
les dissections
d'animaux
qui
se faisaient
au Jardin,
il dcrit plus volontiers
l'extrieur
que
l'intrieur

des tres,

les tres vivants,

il ne l'ignore
est le fond du dessin
mais,

dans
pas, l'intrieur,
de la nature ' , et, en

de ses collaborateurs,
quand il ne se l'imposait
pas
de l'organisation
interne
des tres, il a t
l'tude
lui-mme,
de l'anatomie
Son embryologie,
l'un des fondateurs
compare.
exigeant

tant

raille

jadis,

revient

aujourd'hui

en faveur.

Enfin,

sans

opre entre les vrits et les


ses premires hypothses,
erreurs,
reprenait,
corrigeait
des adverdocile aux conseils des amis, ou mme aux critiques
des
ses yeux l'ouvrage
saires : la terre est successivement

attendre

eaux,

le triage
lui-mme

du feu,

que la postrit

des eaux

et du feu

combins.

C'est que j'apdes poques, de la

l'anne
tous les jours
, crit-il
prends
et ce mot n'est sans
ans de travail,
nature 2, aprs cinquante
avide de gloire, ni d'un thoricien
doute ni d'un charlatan
qui
dans son parti pris.
s'opinitre
Buffon est-il tout fait exempt de cette ivresse
Seulement,
plusieurs
que Grimm lui reproche
des esprits systmatiques
se fasse une loi de ne prsenter
reprises ? S'il est vrai qu'il
sur des faits s,
que des vrits
dans ses ouvrages
appuyes
les
il ne l'est pas moins qu'il lui arrive parfois d'accommoder
i. Quadrupdes : l'Unau et l'A.
-2. Lettre Bexon, 3 aot 1778.
3. Minraux : Substances calcaires.

228

BUFFON

faits ses ides prconues.


d'Azyr, n'est pas loin de lui

Son successeur
en faire

l'Acadmie,
Vicq
un mrite : Il devanait

il arrivait au but sans avoir pass parles sentiers


l'observation;
l'avait vu d'en haut . Le
:
c'est
de
qu'il
l'exprience
pnibles
la sincrit de Buffon savant, car
dire, ce n'est pas incriminer
les faits
il n'est pas d'exemple qu'il ait tortur volontairement
il crit : La
pour les asservir son systme. Mais quand
avait
ce que la vue de l'esprit
main n'a fait ici que confirmer
'
sans trop s'en rendre compte,
, j'ai peur que l'esprit,
aperu
rien n'est craindre,
ne dirige trop bien la main. En principe,
tant Buffon connat et dfinit bien la vraie mthode d'observa: On doit commencer
tion dans les sciences naturelles
par
Il faut aussi voir presque
et revoir
souvent...
- Et la
semble confirmer
la thorie :
pratique
jeune, Buffon inaugure ses recherches scientifiques par des expriences sur les sujets les plus divers; homme mr, il tente avant
du paratonnerre;
Franklin
l'exprience
plus g, il poursuit
voir

beaucoup
sans dessein...

des expriences
sur la
loisir, dans ses forges de Montbard,
chaleur et sur les fers. Il usa ses yeux, dj faibles, observer
les anguillules au microscope, avecNeedham.
Mais, prcisment,
la nature, en le faisant myope, et le travail,
en ajoutant
aux
effets de la myopie, lui craient une double excuse dont il serait
bien surprenant
qu'il n'et jamais voulu bnficier s. Il faudrait
entre les divers ges de sa vie, et aussi entre les
distinguer
en
sujets qui lui tenaient plus ou moins coeur. D'ordinaire,
savant pris de la vrit, il mettait,
du mieux qu'il pouvait,
au service de Fintuition
: ce n'tait pas sa faute si
l'exprience
l'intuition
parfois ou prcdait l'exprience,
que d'avance elle
orientait

en un certain

sens, ou en devanait les rsultats. Faire


de Buffon l'homme de l'exprience
cent fois rpte, c'est peuttre l'amoindrir,
car, on aura beau faire, on ne le transformera
jamais tout fait en savant de notre temps, et on courra risque
d'effacer l'originalit
de sa physionomie
entre les savants de
tous les temps.
Ces savants,

surtout

les contemporains,

i. Minraux
: le Diamant.
2. De la manire d'tudier
et de traiter
3 .Je
laisse aux gens qui s'occupent
Jait (Oiseaux de proie).

il ne les traita

l'histoire
naturelle.
d'anatomie
vrifier

exactement
. .

pas

' ce

POTE

ET

avec assez d'indulgence.


toujours
il estimait
qui le lui rendirent;

SAVANT

22

Il malmena

Linn

et Raumur,

et ces chimistes
peu Spallanzani
c'est--dire
qui ne voient que par leurs lunettes,
par leur m'
thode
aussi quelque
ddain
; il laissa voir
pour le savant
s'lever
de l'tude
de l'infiBonnet,
genevois
qui sut pourtant
niment
2. Ami de Buffon
petit celle des plus hauts problmes
et de Bonnet,
de Brosses crivait
celui-ci
: C'est sans prvention

comme le plus beau gnie...,


comme
que je le regarde
l'crivain
le plus loquent
et le plus clair qu'il y ait aujourd'hui
en France;
mais je voudrais
(et je le lui ai dit) qu'il se livrt
moins sa riche imagination
et qu'il ft moins ambitieux
d'tre
chef

L'imagination
chez Buffon,
pourtant,
t une matresse
d'erreur
: elle crait aussi,

de secte.

toujours
d'une hypothse
due.

On

fconde

ou d'une

vritable

dcouverte

n'a

pas

et plus
lui est

ne lit

de Buffon
comme
on lirait
un
pas un livre
avec une pleine scuouvrage d'un savant toujours
mthodique,
rit d'intelligence;
mais on le lit moins encore comme on lirait
un roman

: tout

instant

on

des observations
s'y heurterait
le long effort
serres, qui attestent

des discussions
prcises,
d'un chercheur
sincre.
et l, on sent bien que l'imaginaveut avoir son tour, mais la raison ordonnation, impatiente,
sans l'opprimer,
Les classifications.

trice,

Buffon,

pas mme

et la ramne.
la domine
Aussi n'est-il
rien

les erreurs,

dans l'oeuvre

de

dont

on ne puisse rendre raison.


ou plutt son dfaut
sa classification

On lui a beaucoup reproch


de classification
des quadrupdes.

Comme

il

nous

est plus
les choses par

et plus utile de considrer


plus agrable
rapport nous que sous aucun point de vue 3, il groupe
de l'homme
les animaux
et, distance
domestiques,
facile,

autour
raison-

et comme, fidle cette mthode


nable, les animaux
sauvages;
et l'animal,
agrable , il embrasse
du regard la fois l'homme
un portrait
il trace du type de chaque espce animale
presque
savant. Les conhumain,
plus que d'un
qui est d'un moraliste
au discours de
ne s'en plaignaient
pas : rpondant
temporains
disait de ces portraits
Saint-Lambert
de Vicq-d'Azyr,
rception
1776.
8 novembre
1. Lettre Filippo
Pirri,
l'esprit
en Buffon
2. Bonnet lui-mme
censure
15. dcembre 1759.
plus haut degr . Cf. Grimm,.
l'histoire
et de traiter
3. De la manire
d'tudier

de systme
naturelle.

qu'il

possde

au

BUFFON

230

et
l'homme,
de btes : Il y mle toujours quelque allusion
l'hisd'intrt
l'homme, qui se cherche dans tout, lit avec plus
ses passions, ses
toire de ces tres dans lesquels il retrouve
qualits

et ses faiblesses

. Une condamnation

vaudrait

mieux

qu'une telle apologie.


parce qu'il
Buffon n'aimait pas les mthodes de classification
en mconnt la ncessit en certains
Non
qu'il
croyait
pas.
n'y
cas : dans la seconde partie de son oeuvre, il les ddaigne moins
des
avec les innombrables
aux
se
trouve
il
espces
prises
quand
oiseaux. Mais son ddain n'tait pas le ddain frivole de l'artiste: c'tait le ddain raisonn du savant. La haute ide qu'il se
harmonien productions
faisait de la nature, riche infiniment
aux classifications
d'attribuer
ques ou contraires, lui interdisait
les meilleures une valeur autre que celle de procds, momentanment commodes pour allger le travail du savant et soulager
la mmoire du lecteur. Comment ne seraient-elles
pas toutes
puisque toutes ont la prtention d'enfermer la nature
imparfaites,
dans leur rseau et que la nature le crve toujours par quelque
endroit? La nature n'a ni classes, ni genres : elle ne comprend
de
Ces genres et ces classes sont l'ouvrage
que des individus.
Dans la
esprit; ce ne sont que des ides de convention...
ou des suites d'individus,
nature il n'existe que des individus
c'est--dire des espces 1. Voyez l'espce des Tatous : ne suffit-

notre

elle pas prouver que la nature contredit


nos dnominations
et nous tonne encore plus par ses exceptions que par ses lois?
mais couverts d'caills comme les
Ce sont des quadrupdes,
crustacs.

Dans quelle classe les rangera-t-on et en vertu de quel


caractre? Ce n'est que par la runion de tous les attributs et
par rmunration
forme essentielle

de tous les caractres

qu'on peut juger de la


des productions
de la nature. Une bonne description et jamais de dfinitions, une exposition plus scrupuleusesur les diffrences que sur les ressemblances,
une attention par-

ticulire

aux exceptions et aux nuances mme les plus lgres,


sont les vraies rgles, et j'ose dire les seuls moyens que nous
ayons de connatre la nature de chaque chose.
La description exacte et dtaille des individus
apparat donc
1. Introduction l'histoire de l'homme.
Quadnqjdes :1e Mouflon
aussi le Prambule des Singes.

Voir

POETE

ET SAVANT

231

comme la seule mthode

qui ne soit pas arbitraire. Une partie


du Discours sur la manire 'tudier et de traiter
importante
Vhistoire naturelle est consacre donner les
rgles de la vraie
description.

Bien des lments y entrent;

ils se ramnent

deux

principaux,
description
dite, extrieure,
proprement
et, s'il se
peut, intrieure et histoire. L'histoire
comprend le nombre des
petits, les soins des pres et des mres, leur espce d'ducation,
leur instinct,
les lieux de leur habitation,
leur nourriture,
la
manire dont ils se la procurent,
leurs moeurs, leurs ruses, leur
chasse, ensuite les services qu'ils peuvent nous rendre... On
devine comment,
le systme une fois admis, la description
physique dgnre en histoire morale et comment Buffon en
vient attribuer aux espces non pas seulement des caractres
rels, mais un caractre idal. Si pourtant on tait tent de ne
voir en lui que le La Bruyre de l'histoire naturelle, il suffirait
de replacer les portraits
de btes dans ces vastes cadres des
prambules gnraux o ils apparaissent sous leur vrai jour.
Mais ce gnie synthtique ne saurait se reposer dans l'analyse

pousse l'extrme : il remonte bientt l'unit. Les exceptions


apparentes de la nature ne sont dans le rel que les nuances
qu'elle emploie pour rapprocher les tres mme les plus loi'
gns , car la nature marche par des gradations qui nous sont
inconnues. On peut descendre par des degrs presque insensibles de la crature la plus jmrfaite jusqu'
la matire la plus
informe, de l'animal le mieux organis jusqu'au minral le plus
brut... Rien n'est vide, tout se touche, tout se tient dans la
nature; il n'y a que nos mthodes et nos systmes qui soient
incohrents, lorsque nous prtendons lui
ou des limites qu'elle ne connat pas 2.
clame, avec l'unit du dessein primitif,
de toutes les gnrations sorties du sein
Peut-tre

Buffon

s'est-il

laiss entraner

marquer des sections


Voici donc qu'est prola parent universelle
de la mre commune.
par le dsir de rfuter

des espces fixes, indpendantes les unes


des autres? Mais il revient trop souvent cette double ide de
la varit accablante des productions de la nature, et de leur
la thorie

linnenne

i. Quadrupdes : les Tatous.


2. De la manire d'tudier et de traiter
le Cariama.

l'histoire naturelle.

Oiseaux de rivage :

BUFFON

232

de leur unit cache, pour qu'on ne prenne pas au


continuit,
srieux ce grand effort de synthse. Lui aussi, il avait cru d'abord
la fixit des espces ; mais, justement parce qu'il n'levait pas
de cloisons opaques entre les espces, parce qu'il dcrivait les
et dans ce qu'ils
individus et dans ce qu'ils avaient de particulier,
des espces voisines, il
avaient de commun avec les individus
n'avait pas tard saisir, travers la diversit
apparente des
du plan gnral, et cette ide organique suivie
tres, l'harmonie
dont l'unit se rvlait dans la varit mme de ses manifestaanneaux d'une chane ininterrompue.
tions, innombrables
Il avait vu les espces faibles dtruites
par les plus fortes,
celles qui ont survcu modifies par les influences du milieu, du
de
ou renouveles,
de la nourriture,
climat,
perfectionnes
espces venant prendre la place des espces anciennes,
et de renouvelde destructions
et en face de cette perptuit
nouvelles

, il avait conu l'ide, non pas sans doute aussi prcise


qu'elle a pu devenir depuis, des grandes lois de la slection
du combat pour la vie, de l'volution
des
naturelle,
graduelle
indfinie.
tres et de leur transformation
Je ne sais si Buffon
lements

doit tre considr


trine

du transformisme

l'homme,

le vritable

et de l'volution

nous

fondateur
de la doc1
, car il excepte
dans son isolement

le verrons,
et le laisse
Mais d'autres se chargeront
d'aller

superbe.
vues hardies

IV.

comme

qu'il

La

L'esprit

jusqu'au

bout

des

laisse incompltes.

et

philosophie

de l'oeuvre.

la

religion

Premires

pas tonnant

attaques.

de

Buffon.
Il n'est

que cette hardiesse ait sembl impit ceux de ses


contemporains
qui lisaient YHistoire naturelle la lumire des
Ecritures.
On n'attache gure aujourd'hui
plus d'importance
que
Buffon n'en avait accord lui-mme aux
querelles que lui suscita le parti anti-philosophique.
Elles clairent
son
pourtant
oeuvre d'une lumire singulirement
vive.
On sait assez que, malgr son amiti
pour Helvtius,
malgr
1. De Lanessan, prface de l'dition

Abel Pilon.

SA

PHILOSOPHIE

les

loges qu'il
accorde,
pdie, il vcut l'cart

ET

dans

SA

RELIGION

sa correspondance,

233

Y Encyclo-

du parti
Voltaire
tait
philosophique.
son gr; d'Alembert
trop bavard,
empcha
plus d'un de ses
amis de franchir
le seuil de l'Acadmie;
Condillac,
qui lui en
voulait
d'avoir
au public,
d'une main plus adroite
prsent
que
la sienne, son homme
statue naissant aux premires
impressions

de la vie,

et qui crivit

contre

lui

son Trait

des animaux,

ses yeux,
dresse contre

sans philosophie;
Marqu'un
philosophe
montel
lui un rquisitoire
en forme '. A s'en tenir
donc aux apparences,
on croirait
que le parti hostile aux philotre hostile
Buffon.
sophes ne saurait
Qu'on
y rflchisse

n'tait,

: l'autorit

pourtant
crivain

souveraine

de la raison

n'a t, chez aucun

de ce temps,
plus hautement
proclame,
que chez le
cartsien
Il rclamait
un peu de
Buffon.
pour le naturaliste
libert
de penser - et il en usait. Son rationalisme,
moins
n'en tait que plus
agressif que celui des autres philosophes,
redoutable.
c'est
Quand on allait ensuite au fond de sa religion,
le disme

trouvaits.
qu'on
ordonnateur
des mondes.
Dieu

sensible

actrve

au

de Bossuet.

de crer

l'univers,

templation
Est-ce lui

coeur;
Il

Son

est grand,
pas le Dieu

Ce n'est
ce n'est

semble

et surtout

de son oeuvre,

Dieu

pas

qu'aprs

la
avoir

mais

comme

de Pascal,

le

Providence
fait

toujours
ce grand effort

il se repose dans la condsormais


se suffit elle-mme.

l'homme,

qui
qui a laiss agir ces causes lentes qui du globe, n
d'un accident solaire,
incandescent
d'abord, puis graduellement
refroidi
et recouvert
par les eaux, a fait en combien de milliers

Et
le sjour
des animaux,
puis de l'homme?
dont parle la Gense
quand mme on dirait
que les jours
des poques , si l'on repousse l'ide
peuvent tre assimils
t le
dont la terre aurait
rvolution
mme de toute brusque
de sicles!

On
du dluge?
la tradition
par exemple,
que devient,
la Thorie de la terre et les Epose posait ces questions
enlisant
et qui ferment
tout philosophiques
qui ouvrent
ques, ces livres
thtre,

de ses enfants.
1. Mmoires
d'un pre pour servir l'ducation
le Fer.
2. Minraux
: Substances
mtalliques,
diffrente
actuelle est sensiblement
mon opinion
de Buffon
3. Sur la religion
cette tude
En prsentant
de celle que j'ai expose dans une tude prcdente.
le 9 novembre
1878, M. Fustel de Goulanges
l'Acadmie
des Sciences morales,
tandis que l'esprit
tait rest chrtien,
a trs bien dit : Chez lui le caractre

en philosophe.
et travailla
Il vcut en chrtien
tait libre et hardi.

BUFFON

234

Y Histoire

cette

mettre

a voulu

rire,

ment

nouveau

toutes

pices.

En

dans

la

philosophie
les trois

premiers
: Le sieur

quand
parurent
dans ses Mmoires
crivait

de Y Histoire

naturelle,

le succs de son livre.

de sa car-

et la fin

et dans
de principes
ce qu'il
y a de plus hardicrait de
qu'il
scientifique

intellectuel

1749,

a-enson

dbut

dclaration

dans cette

de testament

sorte

au

car Buffon,

naturelle,

d'Ar-

volumes,
Buffon,

auteur

du chagrin
que lui donne
le faire
et veulent
sont furieux,

a la tte tourne
Les

dvots

la
il contredit
Vritablement
du bourreau.
par la main
1750, les
Gense en tout. Deux mois aprs, les 6 et 13 fvrier
ouvraient
les hosNouvelles
ecclsiastiques,
journal
jansniste,
brler

par cette dnonciation


et de libelles
o l'on

tilits

: On

formelle

est

inond

de

du christiasape les fondements


de faire condont nous nous croyons
nisme...
Le livre
obligs
Prenant

naturelle.
a pour
titre
Y Histoire
natre
le venin,
donnent

de Trvoux,
partie les jsuites
qui, dans le Journal
leurs lecteurs
une haute et fausse ide de l'ouvrage
nouveau,
livres

de son respect
pour
proteste
les critures,
se refuse tre dupe de ces
le gazetier jansniste
habiles.
Il n'a pas de peine dmontrer
prcautions
que le systme de Buffon contredit
la tradition
orthodoxe.
Il se demande
en citant

si

les endroits

on laissera

dshonore

sans

le nom

Buffon

o l'auteur

fltrissure

du roi

auquel
rsolu

un

livre

aussi

pernicieux,

qui

il est ddi.

ne pas imiter
garda le silence,
Montesquieu,
avec succs son Esprit
le
des lois contre
qui venait de dfendre
Chacun
mme gazetier.
a sa dlicatesse
: la
d'amour-propre
mienne
mme

va j usqu' croire
que de certaines
m'offenser
\ Il fut plus sensible

o il

un peu plus de science.


2 sont
les
Lettres

un
Amricain
que
de Buffon
l'Acadmie,
mais son grand

phlet
ment

entre

s'est adjoint
un petit pre de l'Oratoire,
Cet oratorien,
Le Large
de Lignac,
et mathmaticien,
tait collaborateur

ne peuvent
pas
un pampeut-tre
dit netteD'Argenson
gens

de Raumur,
ennemi.

qui a rdig

collgue
Raumur

l'ouvrage.

de Poitiers,

mtaphysicien
de Raumur,
et il Ayante

1. Lettre l'abb Leblanc, 21 mars 1750.


2. Ce titre est mal justifi par la donne assez
gauche
attend toujours pour partir un vaisseau toujours en retard.

d'un voyageur

qui

SA PHILOSOPHIE

avec

complaisance
Dieu
grandeur-de

cette

ET

histoire

SA RELIGION

inimitable

235

des insectes,

o la

si clatante
dans les petites choses.
apparat
Il faut le dire, ce n'tait pas seulement
une question
de mthode
c'tait une question de croyance :
qui sparait Buffon et Raumur,
le rcit

de la Cration,
l'immutabilit
des espces sormosaque
ties des mains
du Crateur,
taient
des dogmes
pour Raumur
Aussi
les auteurs
de ces Lettres

religieux.
s'appliquent-ils
que nous ne pouvons
rvlation
de Mose et le systme
montrer

s'opre

fortuitement.

puisqu'il
gion,
divinit
du livre
les intrts

Mais
fait

dits,

de Buffon

ils se dfendent

de l'accuser

de Mose

profession
, et ils affectent

dont

son mpris
son got pour les
par

par
le livre est plein d'insinuations,
doucereux
C'est un pamphlet
Efforons-nous

de M.

en mme

hautement

de la science,

les principes

recevoir

de connatre

Buffon

temps la
, o tout
d'irrlila

de reconnatre

surtout
de prendre
travaille
anantir tous

les plus accrpour les modernes


obscurits
et les paradoxes.
Tout
de rticences,
d'loges perfides.
et violent,

qui

les bornes

qui

finit

en sermon

ont t fixes

la

et ne les franchissons
jamais.
Buffon
et la Sorbonne.
Buffon
craignait
peu les critiles tracasseries
mais beaucoup
thologiques des physiciens,
*. Il
avoir tout fait pour ne pas les mriter
ques et il croyait

nature

humaine,

lui tait donne


: le 15 janvier
se trompait
1751, communication
du jugement
quatorze propoqui condamnait
par la Sorbonne
Il n'hsita
de ses livres.
sitions
extraites
pas un seul instant;
de thologie
la Facult
du 12 mars, il remerciait
par une lettre
d'une faon
ses propositions
de l'avoir
mis mme d'expliquer
Je dclare, y disait-il,
qui ne laisst prise aucun soupon.
que je n'ai

eu aucune

intention

de contredire

le texte

de l'Ecri-

sur
ce qui est rapport
tout
trs
fermement
crois
que je
soit pour les circonsdes temps,
la tradition,
soit pour l'ordre
ce qui, dans mon livre,
tances des faits, et que j'abandonne
tout ce qui pouret en gnral
la
de
la
formation
terre,
regarde
de Mose, n'ayant prsent mon
la narration
rait tre contraire
une pure
des plantes que comme
la
formation
sur
hypothse
Cette
dclaration
ncessaire,
philosophique....
supposition
ture;

1. Lettre

l'abb Leblanc,

23 juin

1750.

BUFFON

236

lui valut les


de franchise,
mais qui n'est pas un chef-d'oeuvre
de cent quinze docteurs
inattendus
mme
les
et
loges
suffrages
de la Sorbonne sur cent vingt, et il s'avouait heureux d'en tre
quitte si peu de frais.
en tte du quatrime
Il avait offert de publier cette dclaration
avait pris acte,
volume de Y Histoire naturelle, et la Sorbonne
avec joie, de son offre. Mais, entre temps, il donnait son ami
sur la manire
volume,
de Brosses la clef de son quatrime
les choses dites pour la Sorbonne.
sur la nature des
Ce volume parut en 1753, avec un Discours
rationao il ne semblait
animaux,
pas que le philosophe
comde Trvoux lui-mme
liste se ft amend. Le Journal
dont doivent

tre entendues

ravi que
menait parler de paradoxe, tout en se dclarant
Buffon donnt aux philosophes l'exemple de la soumission. Mais
les hostilits.
les farouches Nouvelles ecclsiastiques rouvrirent
Le rdacteur rappelle que sur sa dclaration la Sorbonne a cenvolumes ; mais elle a t dupe des
premiers
d'un homme
qui devait esprer tout au
vagues protestations
au nombre
plus, par un humble aveu de ses erreurs, tre admis
sur

les

trois

des pnitents , car dans les principes de M. de Buffon on ne


voit pas comment on peut prouver qu'il y a un Dieu .
La Sorbonne fut-elle touche de ces reproches? On ne sait.
au cours des
s'il n'eut plus aussi souvent,
Quant Buffon,
sa
volumes qui suivirent,
l'occasion
d'exposer avec ampleur
est certain,
du moins, qu'il n'y changea rien '.
ans aprs, il la condensa, sous une forme dfiniVingt-quatre
tive, dans les poques de la Nature (1778). C'tait l'anne o
mouraient
Voltaire et Rousseau. La Facult de thologie tait
philosophie,

il

1779, le docteur Ribaplus vigilante que jamais. En novembre


lier, syndic de la Facult, lui dnona les poques. La vritable
dnonciation
avait t faite par l'abb Royou, le frre de l'hisle futur

rdacteur

de l'Ami

du roi.

11 professait

la philosophie au collge Louis-le-Grand,


et, depuis la mort de Frron,
son beau-frre, il dirigeait YAnne littraire.
Des commissaires
furent nomms pour examiner le livre. Buffon l'ignorait,
et, de

torien,

1. Grimm dit pourtant, lu aot 1750 : L'alarme que le livre de l'Esprit a


jet dans le camp des fidles a oblig M. de Buffon de mettre ce nouveau
volume (le 7) plusieurs cartons avant que d'oser le faire paratre en
public .

SA PHILOSOPHIE

ET SA RELIGION

237

crivait
avec srnit
Montbard,
Guneau,
le 15 novembre
:
Il n'y a pas encore de dnonciation
en forme et par crit, et
je ne pense pas que cette affaire ait d'autre
suite fcheuse
que
celle d'en entendre
d'une expliparler et de m occuper peut-tre
cation aussi sotte et aussi absurde que la
premire
qu'on me fil
il y a trente ans . Il n'eut mme
celle
pas prendre
de ne pas se prononcer
peine. Le roi fit prier la Facult
dfinitivement avant d'avoir
entendu Buffon,
et ce dsir royal produisit
son effet sur les commissaires
: Ils taient d'avance, dit Bachau-

signer

ainsi

bien convaincus
des erreurs
que tous les thologiens,
: mais, vu la vieillesse
de l'auteur,
vu
rpandues dans l'ouvrage
la considration
dont il jouit,
vu la protection
de la cour, vu
a rendu au dogme par des tournures
l'espce d'hommage
qu'il
mont,

dont

ils ne sont point


sur ce nouvel attentat

dupes, ils ont cru devoir fermer les yeux


contre
la foi, et regarder
le systme du
comme un radotage de sa vieillesse.

pihilosophe
Mais Royou
Sorbonne

avait

et statu,

Y Anne

littraire.

Sans

attendre

il dveloppa
longuement,
les motifs de la condamnation

qui devint un livre,


tait. Lui-mme
avoue

qu'une

dissertation

faite

si

pour amuser le public qui lit un journal;


pas tous les jours des livres aussi importants
et les articles
il le promet,
auront
suivants,

que la
dans une lettre

qu'il souhaisrieuse est mal


mais il ne parat
que les poques,

plus

de varit.

Il

lui-mme ; que son systme


se contredit
que Buffon
de la mca la fois le texte sacr et les principes
contredit
que son succs auprs des femmes
nique et de l'astronomie;

et des jeunes gens ne saurait faire adopter par les logiciens


tous ses rves philosophiques;
enfin,
qu'il est un exemple
des carts o le gnie mme peut entraner
jamais mmorable
il veut sonder les secrets
indiscrte,
lorsque,
par une curiosit
de la nature ou les dcrets incomprhensibles
impntrables
de son auteur '.
Quand l'abb Royou dressait
de Buffon.
L'orthodoxie
dmontre

contre

lui

ce rquisitoire,
dit
la religion,

respectait
il en remplissait

1. Anne littraire,
rduit en poudre.

Buffon

avait

le chevalier

soixante-douze

ans.. Il

son frre,
de Buffon,
dont il devait l'exemple.

et

toutes

les pratiques,

t. VIII,

1. X, Le Monde de verre de M. le comte de Buffon

BUFFON

238

aussi bien que le chtelain


de Ferney communiait
le P. Adam, comme
il avait son confesseur,
de Montbard;
le P. Ignace. En tait-il
avait son capucin familier,
Buffon
et d'esprit 1,
moins Voltaire? Trs peu voltairiende
temprament
en son temps, la vertu du respect,
ayant gard, presque seul
il ne tourne
Buffon ne dclare la guerre aucune croyance;
mais il s'en passe. Il n'y a point
ridicule
le
en
surnaturel,
pas
du
de place pour le miracle dans son systme : la construction
monde y est si simple, observe l'auteur des Lettres un Amricain, qu'il ne semble point ncessaire que Dieu y intervienne.
on ne voit pas qu'il continue y intervenir,
S'il y est intervenu,
et la cration n'est plus un miracle continu travers les sicles.

Le chtelain

C'est assez de le comide, pourquoi l'aimerait-on?


prendre. Un certain sentiment du mystre divin manque cette
naturelles.
des rvolutions
oeuvre o brille seul le merveilleux
Ce Dieu

comme le Areut
Est-ce dire que Buffon soit un pyrrhonien,
du sentiment
Mmc Necker? Non, la froideur
religieux
n'quivaut point l'incrdulit
qui nie. Plus d'un adversaire l'accusait
d'tre

l'alli

inconscient

des matrialistes,

et c'est un hte de

Hrault de Schelles, qui prtend faire de lui, sur


Montbard,
son propre aveu, leur complice : J'ai toujours,
me disait-il,
nomm le Crateur; mais il n'y a qu' ter ce mot, et mettre
la place la puissance de la Nature, qui rsulte de deux grandes
et l'attraction
. Cette confidence
est bien
lois, l'impulsion
invraisemblable
dans la forme, et le fond, pour qui a pratiqu
YHisloire

ont pu
naturelle, n'en est pas vrai. Les matrialistes
le tirer eux, mais ils n'auraient pas besoin, pour se dsabuser,
d'aller plus loin que Y Introduction
l'histoire de l'homme, o est
si nettement dfini l'un des deux principes opposs qui composent notre

nature, l'me, cette lumire divine, sans laquelle il


ne reste plus dans l'homme que l'animal.
L'existence de notre
me nous est dmontre, ou plutt nous ne faisons
qu'un, cet tre
est nous, tre et penser sont pour nous la mme chose; cette vrit
est intime
de notre

et plus qu'intuitive;
elle est indpendante
de nos sens,
de notre mmoire et de toutes nos autres
imagination,

facults

relatives.

L'existence

de notre corps et des autres objets

1. Voir pourtant les lettres l'abb


Leblanc,
li janvier 1767, sur les prtres ...

22 octobre

1750, et de Brosses,

SA

extrieurs

PHILOSOPHIE

est douteuse

pour

ET

lence

pas prouver
de celle de la matire

de notre

chres

et dans

thories,

le

239

sans prjugs.

est d'une nature

que notre me
: pour nous dmontrer

il rtrcit

nature,

raisonne

quiconque

Il ne se borne
diffrente

SA RELIGION

l'excel-

volontairement

plan

une de ses plus


des tres, o tout est

gnral

suivi

les exceptions
il
malgr
apparentes,
une solution
l'homme,
unique de continuit

de
cre, en faveur
: Il y a une distance infinie
entre
les facults
de l'homme
et celles du plus
animal;
est d'une diffrente
parfait
preuve vidente que l'homme
nature,
de laquelle
il faut
que seid il fait une classe part,
descendre

en parcourant
un espace infini
avant que d'arriver
celle des animaux
. Il n'est donc ni un matrialiste
d'intention,
ni un transformiste
consquent.
son spiritualisme

Seulement,
tien,

sa conception

n'est

pas

de l'homme,

sa grandeur
et des tres vivants

dompte
de la nature

comment

chef-d'oeuvre

mais

l'exalte,

chr-

chrtienne.
pas la conception
a pour objet de dgager l'homme

son principal
effort
de la matire,
il se garde de l'abaisser
Pch originel,
il veut
chute, rdemption,
originelle
est le
l'homme

spiritualisme

de la vie n'est

Comme

misre

le

de

la

du ct

l'avoir

lev.

tout cela. La
ignorer
la comprendrait-il,
si

nature?

Sa grandeur,
il
de la terre
que l'homme
il commande.

Le problme
est double,
pas : l'homme
l'harmonie
entre le corps et

auxquels
ne le tourmente

humaine

aprs

mais
et corps;
sans peine
l'me se maintient
et
quand la raison
gouverne,
non la vie d'angoisse
l'idal
du sage, ce sera de vivre,
et de
du chrtien,
mais une vie raisonnable
et sereine,
renoncement
il

est vrai,

o l'me
bonheur

me

sa large part, le corps


de savoir,
sera de penser,
ait

d'intensit

laisser

prendre

Il nous

peint le sage
continuellement

occup

trop

matre

ayant aussi la
ou de sentir,

au sentiment

sienne.
mais

Le
sans

ou la sensation.

de lui-mme

exercer

les

et des vnements,
de son me,
facults

Un telde lui-mme.
en jouissant
de tout l'univers
jouir
homme est sans doute l'tre le plus heureux de la nature : il joint
du corps, qui lui sont communs avec les animaux,
aux plaisirs
les joies de l'esprit
qu' lui 1. Toute la phiqui n'appartiennent
l. Discours sur la nature des animaux.

'"

BUFFON

240

de Buffon

et toute la morale

losophie

pourraient

se rduire

ces

suis un homme,
principes : Je pense, donc je suis un homme; je
donc je dois tre un sage; je suis un sage, donc je suis heureux ; j'ai t heureux en tre pensant et sentant, donc je puis
sur la. mort,
ses rflexions
mourir sans regret. Il suffit dlire
dont il combat

la crainte

qu'il
pour comprendre
superstitieuse,
Lucrce que d'un Bossuet, avec cette diff-

est plus prs d'un


de notre
l'imortalit
rence qu'il nous a prouv trop fortement
au
me pour que nous perdions tout espoir de la voir survivre
corps.
Le caractre

chez Buffon, fut souvent timor;


fut toujours
libre. Il savait, n'en
mais l'esprit du philosophe
doutons pas, mesurer la porte de son oeuvre. Si nous voulons
la mesurer notre tour, lisons, aprs l'avoir lu, les livres o son
de Saint-Pierre
Bernardin
a essay, lui aussi,
contemporain
de l'homme,

et d'approfondir
la nature. Un moment, le clerg
d'interroger
optimiste
semble avoir song pensionner ce cause-finalier
et attendri pour l'opposer Buffon, grand adversaire des causes
Bernardin

finales.

n'eut pas la pension qu'il s'apprtait recevoir avec reconnaissance


lui servit
, et que la Convention
plus tard; mais il n'en crivit pas moins les,tudes de la Nature,
de la Nature. Le lecteur le plus orthodoxe
les Harmonies
lira
Bernardin

avec un sourire

poques de la Nature

V.
Le

Buffon

Discours
Peu de

il lira les
qu'effacera bientt l'ennui;
avec un respect ml d'inquitude.

crivain
sur

le

et thoricien

du style.

. L'ordre
et le mouvestyle
ment.
temps aprs son premier dml avec la Sorbonne, le 25 aot 1753, Buffon, reu l'Acadmie
par le frivole Moncrif,
le discours qu'on a eu tort d'intiy prononait
tuler Discours sur le style , car le lecteur
y cherche un trait
sur la manire d'crire, et
n'y trouve, comme Buffon l'en avertit,
que quelques ides sur le style enveloppes dans un compliment banal. lu le 1er juillet,
sans avoir pos de candidature,
press par le temps, Buffon semble avoir cousu quelques lambeaux de discours
acadmique une dissertation,
dj crite ou

ECRIVAIN

.crire,

facile

sur

ET THEORICIEN

un

DU STYLE

241

de ses mditaqui tait l'objet


tions constantes.
Ce morceau,
trs fort en quelques-unes
de ses
niais systmatique,
a fait son auteur presque autant
parties,
de tort que les portraits
de btes isols
des vues gnrales
:
sujet

n'a

d'une
d'un
crivain
vu,
plus
part,
que l'art
dcrire
de dcrire;
d'autre
qui parat
pour le plaisir
part, que
le thoricien
d'une certaine
manire
d'crire,
qui n'est pas la
plus vive. C'est un grand danger de devenir classique quand on

le

public

ne peut l'tre que par fragments.


Pour
vrai, mais un tout factice.
faudrait

Le Discours
en dcouvrir

est un tout, il est


le fond solide, il

le dbarrasser

des oripeaux
de circonstance,
et l'applide Buffon
comme une sorte de Discours
quer l'oeuvre
prliminaire sur la manire
d'crire
l'histoire
naturelle.
On s'est accoutum

n'y voir,
aprs Villemain,
que la confidence un peu apprte d'un grand artiste.
Qu'il donne la thorie
de l'art dans son inpuisable
varit,
personne ne le soutiendra,
et cependant
soit cette
tout

la fois

bien

en mme
plus

temps
souvent
cette

dit-on,

presque tout!
dans la vie,

o tout

le besoin

est contenu

penser, bien sentir,


de l'esprit,
de l'me

et le
que l'ordre
Buffon parle tant
bien,

ne sentira

personne
dfinition

dfinition

mouArement
de l'ordre,

cette

tte

Il

est vrai

saine,
que

plus

d'ajouter
: Bien

et bien

rendre,

que ce
crire, c'est
quoi

c'est avoir

et du got . Mais on cite


: Le style n'est
clbre

met dans ses penses


qu'on
et si peu du mouvementJ.Voil
mais froide,
pour qui penser
l'ordre

est cher

Buffon,

est

l'ordre

dans la
composition,
suivant les lois d'une
phrase mme, o les ides sont groupes
le rail voulait
dans la nature,
savante hirarchie.
L'admirant
dans

le

travail,

dans

la

sur un plan ternel;


La nature, travaille
style.
la premire
l'unit
crire,
de plan sera donc, pour
qui veut
n'est pas unides conditions.
Mais cette unit, dans la nature,
de plans particuest form lui-mme
formit ; ce plan gnral
les tres et les choses; de
o se distribuent
liers et successifs,
du fil doit s'ajouter

continuit

la
dans
le
discours,
mme,
des ides , qui est comme la
la dpendance
harmonique
d'un coup d'oeil
embrassant
n'est
Ce
du
qu'en
style,
perspective
avec les
les ides principales,
dtermine
tout le sujet qu'on
remet qu'on trouve,
les
pour
intervalles
sparent,
qui
justes

liser

dans

HISTOIRE

le

DE LA

LANGUE.

VI.

BUFFON

242

D'autre
des ides accessoires et moyennes.
ces
intervalles,
plir
donne
anime d'un mouvement
continu,
est
qui
la
nature
part,
donc il n'y
et la vie. Sans le mouvement
l'ordre l'impulsion
aura pas de style vivant.
Tout irait bien si l'on s'entendait sur ce que c'est au juste que
est la clart

le mouvement

: si l'ordre

le mouvement

est la chaleur

doivent

littrateur
Buffon

de parler

se tenir

si
qui vient de l'esprit,
de l'me, le savant et le

qui vient
pour satisfaits.

du mouvement

on reproche
avec une froideur
qui dnote
Mais

de la nature
se
Cet admirateur
sa prfrence pour l'ordre.
et
dfie du naturel, ne cache pas son ddain pour l'loquence
fasse l'crivain
tonnons
pas qu'il
pour la posie. Ne nous
son image et qu'il exige de lui plus de chaleur
que de
ces critiques,
. A quoi aboutissent
nous n'entendons
pas le mouvement

raison

que
Buffon?

Le

constater

comme

l'entendait

consiste le plus
chez les modernes,
de notre
plus ou moins passionn,
curieux
notre moi sous
d'exprimer

mouvement,
suivre l'lan,

souvent
nature.

sinon

Nous

sommes

aArec le plus d'inses formes, et de celui qui l'exprime


dans le style. C'est
tensit, nous disons qu'il a du mouvement
pour que nous ne cdions pas ces entranements
justement
toutes

de notre

nature

que Buffon

nous

recommande

l'imitation

de

Les productions
de la nature n'ont rien d'ingal ni
de saccad : on y admire partout une gradation soutenue, un
mouvement
uniforme
dtruit ou fait lanque toute interruption

la nature.

. Ces interruptions,
dans le style,
ce sont ces traits
ou de sentiment,
d'esprit,
d'imagination
qui peuvent charmer
amuser le regard ou toucher le coeur, mais qui, pour
l'oreille,
le mouvement
cela mme, ralentissent
du style, c'est--dire
de

la pense en marche vers la vrit.


guir

Car le mouvement,
comme d'une
l'ordre,

tel que le conoit Buffon,


s'panche de
source profonde
: c'est un flot ample
lente, s'acclre peu peu, dans un proune course; un fleuve, non un torrent.

d'abord
l'allure,
grs qui n'est jamais
Sans le mouvement,
l'ordre
dont

resterait

inanim

: dans la nature,
la matire n'a jamais exist sans mouvement.
Sans l'ordre
qui lui trace son cours travers la chane continue
des ides
le mouvement
dvierait
qu'il doit parcourir,
du.but.
L'ordre

CRIVAIN

vie,

prend

ait

grce,

dans l'ordre.

ET

THORICIEN

mais

mouvement,
Et

DU STYLE

le

243

mouvement

est en

aussi insensible
par une gradation
se transforme
en mouvement,
qu'elle est ncessaire,
que l'ordre
la clart en chaleur,
reste clart : mouvement,
qui elle-mme
n'est-ce pas tout un dans la nature? Pour
chaleur,
lumire,
que

germe

l'crivain

la plume
prenne
il ait senti mrir

mditation,

avec

plaisir,

il faut

que, dans la
et soit press de la faire

sa pense
natra d'elle-mme,

alors

clore;
le

c'est

l'expression
se joignant
sentiment,

anime,

colore,

la lumire,

la porl'augmentera,
tera plus loin, la fera passer de ce que l'on a dit ce que l'on
va dire , la propagera
en un mot de proche
en proche travers le discours,
comme
se propagent
dans la nature les ondes
lumineuses

sonores.

possde,
o l'on retrouve

et mouvement,
la chaleur

L'me,

recevant

Buffon

du coeur
la fois

disait

mouvement

forment

l'ensemble

des

groupes

et les dtails;

ces deux

dfinition

: Pour

bien

la lumire
impressions,

naisse

du style,
il faut
crire,

de l'esprit.
ne peut man-

Il disait
l'objet
prsent.
Bazile : Les ides naissent,

vers

harmonieux

puis,
l'heure

choc lectrique
: c'est
pas l'me une secousse

la mme

se runisse

avec plaisir
quer de se mouvoir
aussi son secrtaire
Humbert
elles

le

Le plaisir
que dfinit
c'est la joie de la
pleinement,
Dans un morceau
communique.

contemple,
sur YArt d'crire,

que

pour que
soit aim.

il faut

vrit

ordre

Ainsi,

que l'ordre
et que lui-mme
a got

de l'ordre,
Buffon

ou

vous

en

un jour, vous sentez


du gnie . Ce choc

violente,

ne

cre

pas

envisagez
comme un
n'imprime
un tat de

mais, tout au contraire,


d'inspiration
passagre,
durable.
Ici encore, c'est la nature qui est le modle : l'attracle choc; le choc,
le mouvement,
tion y produit
le mouvement;
la chaleur;
l chaleur,
l'lectricit.
de cette thorie qui assimile les
On ne nie pas la grandeur
Mais
celles de la nature.
humain
de l'esprit
productions
des
est plus flatteuse
l'assimilation
que juste pour le commun
: le
est ternelle
hommes.
est patiente
La nature
parce qu'elle
elle n'a d'effort
tant aussi ancien
mouvement
que la matire,
surexcitation

s'il se
l'nergie,
ni pour le crer, ni pour en renouveler
humain
Mais l'esprit
s'il
le
ni
s'emporte.
ralentit,
rgler,
pour
de faons bien diverses,
esta la merci d'influences
qui l'affectent
faire

BUFFON

244

de ses hauet le sage lui-mme,


quand il ne descendrait pas
teurs sereines, pourrait-il
esprer de faire passer dans son
dans les
qu'il admire
oeuvre toute l'unit, toute la varit
oeuvres de la nature? Si peu que nous soyons, nous valons par
ce que nous sommes, et ce que nous sommes, nous le faisons
nous
aux heures o quelque inspiration
sentir prcisment
visite. Il y a des orateurs qui ont t grands, quoique chez eux
se soit quelquefois marque par un
la persuasion intrieure
enthousiasme trop fort . Il y a des potes qui se sont rendus
cratrice exubrante ou par de
immortels par une imagination
Il y a des livres lgers et charmants,
beaux cris douloureux.
ne soient
dont la lecture procure un plaisir dlicat, quoiqu'ils
pour l'ternit.
Le mouvement
qui nat de
pas construits
l'ordre n'est donc pas le seul mouvement fcond.
Mais si Buffon ne pouvait deviner le xixc sicle, il comprenait merveille l'oeuvre propre que le xvme sicle devait accomparfaite avec la
plir, et sa thorie du style est en conformit
nature de l'entreprise
intellectuelle
dont lui et son sicle poursuivaient la ralisation.
le
Ce sicle avait plus que l'amour,
besoin de l'extrme clart, car c'est la clart qui rend la vrit
tous, et c'est la Arrit que le xvmc sicle s'tait
intelligible
donn pour tche de propager travers le monde. Jusqu'alors
cette vrit tait demeure le patrimoine
d'une lite : pour
qu'elle

devnt le bien commun

des esprits

sans distinction

de

pays ni de temps, il fallait qu'elle n'empruntt


plus le langage
de l'cole, dont les initis seuls ont le secret, mais que, ddaigneuse des termes pdantesques ou simplement techniques, elle
se ft largement
humaine
le plus
par un style qui atteignt
haut degr de gnralit.
Les

termes

gnraux.

Le style.

La

thorie

des termes

tant reproche Buffon, n'a pas d'autre


gnraux,
sens ni
d'autre but. On n'y veut souvent voir
que le ddain du grand
seigneur pour le mot propre et le got de l'crivain
pour la
Gnraliser les expressions aprs avoir
priphrase.
gnralis
les ides, c'est s'exposer assurment tre
vague, et Buffon
l'a t parfois, plus rarement
que ne le pensent les critiques
trop presss qui l'ont jug sur quelque morceau pompeux. Mais
l'loge de la priphrase viendrait.bien
mal immdiatement
aprs

ECRIVAIN

ET THORICIEN

DU STYLE

245

les rgles indiques


pour rendre le style prcis et simple, gal
et clair . Buffon
s'est born dire que
l'expression
gnralise
donnera
au style de la noblesse
. Cette noblesse
pourtant,
est moins,
dans sa pense, la magnificence
des paroles,
que le
caractre
lev et soutenu
du style,
dgag des formes
trop
spciales,
blir cette
pas pour
traire,

des termes

ne sera
lecteur

au-dessus

lever

les

comme

plus,
vulgaire,
obscure

nologie

illibrale

langue
l'lever

pour

de laboratoire

des spcialistes,
des ignorants,

ignorants
autrefois,

en se hrissant
: ce sera

et de mtier.

d'largir
mnent

encore
pris,

enno-

et

l'ennoblir

non

mais,

tout

elle.
jusqu'
de se rendre

au con-

Sa noblesse,

ce

inaccessible

au

des broussailles

d'une

termi-

et d'clairer,
la science.

pour tous les


La Harpe,
qui
lui accorde ce juste loge :

les avenues qui


hommes,
n'a pas toujours
bien compris
Buffon,
Buffon fut le
premier
qui, des immenses
sique, ait fait celles
dnaturer
ni l'une

Il faut

richesses

de la physans corrompre
ou

de la langue franaise,
ni l'autre
. Buffon
tait

: ce n'est

pas des seuls Franais


qu'il
et YHistoire
fit vite son tour
naturelle

plus
voulait

ambitieux
tre

com-

une
d'Europe,
dans le mot de

ou le gnie de notre langue


s'exprimait
: Tout ce qui n'est pas clair n'est pas franais
.
Nos demi-lettrs
et nos demi-saA'ants,
selon
l'expression
de M. Brunetire,
affectent
une indiffrence
ddaigneuse
pour

poque
Rivarol

cette

forme

de la

science,

comme

et la gnralit
la prcision
et la pro-

si la clart

des ides et des expressions


en excluaient
fondeur.
louait chez Buffon,
c'tait
Ce que Cuvier,
au contraire,
Buffon,
son exactitude.
disait-il
Flourens,
n'crivait
pas
ses descriptions
et c'est ce qui a tromp
en termes techniques,
de naturalistes,
gure en ce
beaucoup
qui ne se reconnaissent
genre d'crits qu'autant
qu'ils y trompent un langage particulier,
Ce langage
de la nomenclature.
officiel
convenu, le langage
un autre, il le parle
comme
Buffon
et pu le parler
officiel,
: ceux qui font de lui un
de le parler
quand il juge ncessaire
proscripteur
ticulirement

du mot

propre

n'ont

jamais

lu les pages plus parqui sont nombreuses.

de son oeuvre,
scientifiques
si le mot savant
Mme dans celles qui prtent au dveloppement,
:
se prsente,
et si c'est le mot juste, il ne songe pas l'carter
Il est
c'est le mot impropre.
de la clart,
le grand
ennemi

BUFFON

246

lui reproche de n'avoir pas daign


des lecet son style au commun
proportionner
teurs. De loin en loin mme il semble se plaire prouver qu'il
Il importe assez peu, si le lecteur

vocabulaire
tel
part.
possde
et sans
de l'ensemble
n'en est pas troubl dans son intelligence
effort suit le courant qui des principes le mne aux conclusions.
Buffon du ct des
Si certains savants rejettent
aujourd'hui
c'est que le langage de la science est redevenu
littrateurs,
Mais autre chose est d'inArenter la science, autre
technique.
Avant Buffon, elle n'existait
chose de l'approfondir.
pas vraides officines
ment, relgue qu'elle tait dans la pnombre
savantes ; aprs Buffon elle existe, parce qu'il l'a produite au
loigrand jour, en lui apprenant parler un langage moins
prcis de nos. saA7ants
gn encore du langage . svrement
Un de ces
lgant de Fontenelle.
que du langage faussement
curieux

de voir

que Grimm
son rudition

on
d, ne comprend
pas comment
pourrait sparer, chez. Buffon, la grandeur du style de la gran ses qualits de
deur des conceptions, et se refuse distinguer
grand crivain et ses qualits de grand penseur . D'autres ont
savants,

non

des moindres

Selon Buffon, un beau style n'est tel que


distingu pourtant.
par le nombre infini des vrits qu'il prsente . Selon eux, il
son loquence;
s'il a cru la
se mle un peu de rhtorique
puissance de la vrit, il a Cru aussi celle des mots. Mmc de
Stal dj reprochait Buffon de s'tre complu dans l'art d'crire :
Il ne veut faire, aA*ec de beaux mots, qu'un bel ouvrage,...
la
-. La manire
parole est son but autant que son instrument
bien quilibre, presque impersonnelle,
de Buffon, devait sembler froide cette lve de Rousseau. Mais il a le souci, presque
le culte

de la forme?

Il

ne lui

dplaisait pas, sans doute, de


ouvrier du style, et il lui
paratre ce qu'il tait, un admirable
est arriv de l'tre un moindre degr, force de Arouloir le
du grand art; il
paratre. Il a donn le plus somment l'exemple
n'a pas toujours assez ddaign les petits artifices. Sachant
que
les connaissances
et les dcouArertes sont le bien commun des
mme et demeure sa
hommes, tandis que le style est l'homme
1. Etienne Geoffroy-Saint-Hilaire,
dans ses Fragments biographiques.
. 2. De la littrature dans ses rapports avec les institutions sociales.

CRIVAIN

ET

THORICIEN

DU STYLE

il a voulu se survivre
inaltrable,
Mais, s'il n'avait travaill son style

proprit

247

au moins dans son

que pour en faire


de sa gloire, il aurait mrit de ne se survivre
que
de la science
par l : il en a fait aussi et surtout l'instrument
qu'il crait et de la philosophie qu'il dgageait de cette science.
mme dans sa vieillesse, comme il le dit Hrault
Pourquoi,
style.
l'instrument

de Schelles, apprend-il tous les jours crire? Il aimait, nous


affirme son secrtaire, faire lire ses ouvrages devant lui, mais
c'tait pour s'assurer qu'il avait bien employ l'expression
claire; il se corrigeait si sa pense avait t mal comprise .
Seul dans son cabinet, il tait svre pour lui-mme
: dans les
deux premires rdactions
de son portrait
du Jabiru, il avait
appel les reptiles du Nouveau Monde : ces productions de la
cette fange viArante ; dans la
premire fange de la terre,...
troisime, il crit simplement : ces espces nuisibles . Quand
il corrige ses collaborateurs,
c'est presque toujours dans le sens
de la prcision et de la justesse des termes. Bexon crivait de
amant des fleurs : Il vit de leur nectar. On
l'oiseau-mouche,
a dit qu'il mourait aArec elles : plus heureux, il habite des climats o elles ne fleurissent que pour renatre et parent tour
abrge et simplifie :
Il vit de leur nectar, et n'habite que les climats o sans cesse
elles se renouvellent
. Quand un mot expressif vient sous sa
plume,.c'est
pour remplacer un mot qui rend faiblement l'ide.
tour le cercle entier

de l'anne.

Buffon

frgate est souArent l'unique objet qui


s'offre entre le ciel et l'Ocan aux regards attentifs des voyageurs . Buffon substitue : aux regards ennuys , et ce seul
mot rend au tableau sa Abrit.
Cet effort incessant, qui donne au style, sans doute, plus de
Bexon

crivait.

: La

proprit et de force que de grce et de souplesse, n'est pas


l'effort puril d'un rhteur. Buffon ne peine pas arrondir des
cercle d'une
priodes vides, mais faire tenir ses ides dans le
ces ides s'y dploient
phrase qui s'tend ou se resserre selon que
ou s'y condensent. S'il emploie de prfrence la phrase prioau groupement des ides
dique, c'est. qu'elle se prte mieux
subalternes autour de l'ide matresse. Un long travail d'analyse
et de synthse est ncessaire l'crivain
pour les distribuer
mais le lecteur bnficie de ce
selon leur importance relative;

BUFFON

248
et sait

travail,

l'auteur,

qui
les dtails

gr

d'embrasser
d'un
permet
et l'ensemble.
et l, trop
sa longue robe : c'est
traner
lui

sans inquitude
laisse un peu
la priode
charge,
tous les rapports,
y marquer
que, voulant
regard

pargn les incidentes.


on trouve un peu lente
avec

et meurt
Mais

cette

d'une

allure

phrase
du flot qui

monotonie

la belle

l'unit
est grand quand
L'ordre
de la pense.

l'effet

de la

alors
plein l'unit
lecteur
que sa clart attire, un mouArement
de phrase en phrase, de A'rit en A'rit.

a pas assez

n'y

des sujets

il touche

Quand

Buffon

plus

lgers,
s'enfle

qui nat,
succde au flot.

laisse voir
phrase
et le
y est lumineux,
large et suivi le porte

use exclusivement
que Buffon
pas, d'ailleurs,
mme de trop
de la priode.
Malesherhes
jeune lui reprochait
les phrases dtaches
et le style coup qui taient
employer
Qu'on

ne croie

la mode

vers

Et Vinet

1750.

s'est

tonn

de rencontrer

chez

brises que chez tout autre criArain


plus de constructions
sur le seul rapport
de
de son poque,
tant son attention
portait
Les articulations
de la phrase
arraArec l'ide.
l'expression
de ses partaient
moins
son regard
que la cohsion
logique

lui

ties , et il aimait

briser
ncessaire,
quand il le jugeait
sa phrase que sa pense.
Et en effet, quand on tudie
de prs
l phrase de Buffon,
on sent qu'elle
a t construite
par un philosophe
pris de clart logique
plutt
que par un grammairien
mieux,

de l'exacte
On lui reprochait
correction.
respectueux
d'aAroir employ
actiArement
un Arerbe neutre;
mais
qu'un

Arerbe neutre

peut

quand il sert bien exprimer


que cela n'est pas du ressort
occupe que des mots, comme
qui

n'expriment

voulait,

rien,

quelquefois
une pense.
del

deA^enir
Il

un jour
il

actif,

est Ayrai, ajoutait-il,


qui ne s'est jamais

grammaire,
on le voit par une infinit

quoique

trs

pensait
surtout

correctement

de livres

crits

1. Il

que son style exprimt


un son usage et l'usage

lui,

chose. Il s'en tait


quelque
donc fait
de ceux qui deA^aient aprs
lui philosopher
sur les grands
ni le style court
sujets. Ce n'tait
et vif de Voltaire,
bon pour la lutte
style d'homme
d'action,
prsente,

insuffisant

oratoire,

mais

trop

graver
des penses
; ni
pour
indiA'iduel
et attendri
de Rousseau,

le

style
style de

1. Lettre M. Lambert, mai 1787. Mc-Necker a crit : M. de Buffon


pouvait rendre raison d'aucune des rgles de la langue .

ne

ECRIVAIN

ET THEORICIEN

DU STYLE

249

rveur

c'est la raison trop


qui s'exalte dans sa rverie. Voltaire,
rarement loquente ; Rousseau, c'est l'loquence trop rarement
soutenue par la raison. Venu aprs Voltaire et avant Rousseau,
et plus orateur que l'un, moins douloureuseplus philosophe
ment sensible que l'autre, dont il plaignait les malheurs, s'tant
plac de bonne heure en face de la nature, qui lui donnait une
leon quotidienne de srnit, il a trait les choses de la nature
avec un tout autre ton qu'on ne traite une querelle ou une question personnelle,
avec suite, avec calme, avec autorit. C'est,
dit le ddaigneux
le style qui comendrait
un
Stendhal,
. Oui, c'est le style qui convenait alors et qui
gouvernement
n'a peut-tre pas cess de convenir au gouArernement des esprits
vers la vrit, comprise d'abord, aime ensuite, exprime enfin
et propage.
Ne gouArerne pas ainsi qui veut : il y faut, avec une
grande hauteur de Arues, une fermet soutenue de caractre et de
assurait que la beaut harmonieuse de ce style
style. Grimm
serait totalement
qui, ngligeant la
perdue pour la postrit,
forme, ne pourrait juger que les ides et le fond. La postrit
n'a pas trouv qu'il ft si facile de sparer le fond de la forme,
et comme pour ce fond d'ides elle n'a pas le ddain qu'avait
Grimm, elle s'est rsigne les unir dans une admiration
raisonne. Ds le dbut de ce sicle, Etienne Geoffroy-Saintentre le littrateur
Hilaire dclarait que, s'il fallait distinguer
et le savant, le littrateur
ne serait plus qu' la seconde
place . Cela et tonn Grimm. Mais il serait plus surpris
encore s'il pouvait voir quel respect ses plus dignes successeurs
dans la critique tmoignent encore ce Buffon dont la gloire
devait si tt A'ieillir, et, comme ils lui dmontreraient que Buffon
d'avoir t un grand
a t un grand savant, il lui pardonnerait
crivain.
BIBLIOGRAPHIE
sont La statique des
Les
Buffon
de
Textes.
publications
premires
de l'anglais
par
vgtaux et l'analyse de l'air, par Haies, ouvrage traduit
M. de Buffon, de l'Acadmie royale des sciences, Paris, chez Debure l'aine,
M. le cheva1735, in-4; et La Mthode des fluxions et des suites infinies, par
n'est plus
lier Newton,
Paris, chez Debure
l'an, in-4, 1740. Buffon
n'est pas signe
la traduction,
nomm; la prface (38 pages), qui prcde

BUFFON

250

L'Histoire
royale,
naturelle, t publie
par l'imprimerie
davantage.
ont paru en 1749
volumes
de 1749 1788, 36 vol. in-4; les 3 premiers
d'tudier
et
sur la manire
sur la terre, sur l'homme,
(discours
gnraux
en 1753;
les quadrupdes,
de traiter l'histoire
naturelle) ; le 4e, qui inaugure
des
en 1767. De 1770 1783, 9 volumes
le dernier vol. des Quadrupdes
de 1783 1788, 5 vodes Quadrupdes;
aux 12 volumes
Oiseaux succdent
dont le 5e
de Supplments,
de 1774 1779, 7 volumes
lumes des Minraux;
44 vol. in-4, imprimerie
contient les poques de la Nature. Mme publication,
vol. ia-8. Une
de Lacpde,1817-18i9,17
royale, 1749-1804, avec continuation
de
d'o les notes analomiques
seconde dition in-12 de VHistoire
naturelle,
partir de 1774,
fut publie chez Panckoucke,
avaient disparu,
Daubenton
l'Univer28 volumes. Du vivant mme de Buffon, Allamand,
professeur
sit de Leyde, donna une dition de l'Histoire naturelle, de 1776 1779, 21 vol.
in-4. L'dition
que Sonnini fit paratre de 1799 1808, 127 vol. in-8, est comde
on peut citer les ditions
par ce savant. Depuis,
plte et continue
11 vol. in-8, an XII (1804); de Fr. Cuvier,
P. Bernard
1825-1831,
d'Hry,
1853-1855, 12 vol. in-8;
42 vol. in-8; de Richard,
1825, 30 in-8; de Flourens,
de Buffon a
de M. de Lanessan, 12 vol. in-8, 1883. M. Henri de Kadault
donn, en 1800, la Correspondance indite de Buffon, 2 Arol. in-8.

Articles

et

pamphlets

du

XVIII"-'

sicle

sur

et

contre

Lettres un Amriquain
de
sur l'Histoire
Buflbn.
gnrale et particulire
est l'oratorien
de
M. de Buffon, Hambourg,
1751, i vol. pet. in-12. L'auteur
Anne littraire,
croit-on,
1779, t. VIII,
par Haumur.
Lignac, inspir,
en poudre, ou
lettre X, le Monde de verre de M. le comte de Buffon rduit
dans son ouvrage
rfutation
de sa nouvelle
thorie de la terre, dveloppe
de l'ordre
de
des poques de la nature, par M. l'abb HojTou, chapelain
au collge de Louis-le-Grand.
Saint-Lazare
et professeur
de philosophie
des
Voir aussi le Monde de verre rduit en poudre, ou analyse et rfutation
poques de la Nature, Mrigot jeune, pet. in-18. Le livre, est plus complet
de Grimm, hostile
au pamphlet,
n'en
que la lettre. En mars 80, le Journal
dit pas moins qu'il a fait <rune sorte de sensation J>. Journal des savants,
1748, p. 639; on y trouve le programme
primitif
que s'tait trac Buffon.
Nouvelles
1754.
ecclsiastiques, 6 et 13 fvrier 1750, 26 juin, 3 et 10 juillet
Le 10 juillet
mentionne
une brochure,
Lettre d'un philo1754, ce journal
de M. de Buffon, et il
sophe un docteur de la Sorbonne sur les explications
semble bien que celte brochure
soit du rdacteur
des Nouvelles. Journal
de littrature,
des sciences et des arts (Journal de Trvoux),
1750; dcembre
1778, t. IV, 1. 3, t. VI, n 24; et n 13,1. 17, 1779." Vol1753, dcembre
OEuvres compltes, d. Beuchot, in-8, XXVI, 405-409 ; XXVII, 140-155,
taire,
Grimm,
117 et suiv.
220-222;
510-519; XLIX,
XXX,
Journal,
in-8,
Garnier, I, 336-344; II, 261, 275-279, 285-291; III, 112-113, 301-305; IV,131134, 136-139; V, 55-59; VI, 22-29; XII, 237-241 ; XV, 362-366. Journal
de
Paris, 6 et 8 mai 1788. Mercure de France, 26 avril 1788. Voir aussi
les Mmoires de Bachaumont
et de d'Argenson,
passim.

JLivres

et loges

publis

par

les contemporains

le Billion.

Observations sur l'Histoire


naturelle
Lamoignon-Malesherbes,
gnrale
et particulire
de Buffon et Daubenton,
1798, 2 vol. in-4. Ce livre posthume
avait t crit en 1750. Malesherbes
y prend la dfense de la mthode de
Linn contre Buffon.
des manuscrits
Mlanges extraits
de Mme Necker,
Paris, an VI (1798), 3 vol. Hraut
de ScheUes,
Voyage Montbard,

Paris, an IX.
Mmoires d'un pre pour servir l'ducaMarmontel,
tion de ses enfants, 1804, 4 in-8.
Vicq
d'Azyr,
OEuvres, dit. Moreau
de la Sarthe, 6 vol. in-8, Paris, an
XIII, 1805, t. I, p. 6 107. Condorcet,
t. III. La Harpe,
OEuvres, dit. Arago, 1847-1849,
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ch. i, section 3.
littrature,

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Recueil des loges histosicle.
Cuvier,
et Paris, 1819 et 1827, 3 vol. in-8; loges historiques,
riques, Strasbourg

d. Flourens,
article
1860, et Biographie
in-8,
universelle,
Buffon.
Et. Geoffroy
Saint-Hilaire,
Fragments biographiques, prcds d'une tude
sur la vie, les ouvrages
et les doctrines
de Buffon, Paris, 1838, in-8,
p. 1-102. L'lude est rimprime
d'aprs l'dition
publie par Et. Geoffroy
Du
Saint-Hilaire.
mme, Encyclopdie nouvelle, article Buffon. Isidore
naturelle
Histoire
Saint-Hilaire,
gnrale des rgnes orgaGeoffroy
section 3. Flourens,
niques, in-8, 1856, t. I, Introduction
historique,
Buffon, histoire de ses travaux et de ses ides, 1844, in-12; 2 d., 1850, in-12.
Id., Des manuscrits
de Buffon,
et de
1860, in-12. Id., De l'instinct
des animaux, 4e d., 1861, in-16, p. 24-37. De Blainville,
l'intelligence
et de leurs progrs, comme bas de la
Histoire des sciences de l'organisation
philosophie,
rdige d'aprs ses notes et ses leons par Maupied, 3 vol.

in-8, t. II, priode VII, section 5, p. 358-464.


Humboldt,
Cosmos, trad.
0
Perrier,
Galusky, 1816-1848, 2 vol. in-8, t. I, lr partie, en. i. Edmond
La philosophie zoologique avant Darivin, 1884, in-8, ch. vin. De Lanessan,
Prface de l'dition
cite ci-dessus.
Savants

Critiques

et crivains

divers

tin XSX* sicle.

Villemain,

au XVIIIe
HisTableau de la littrature
sicle, in-8, 22 leon. Nisard,
t. IV. Vinet,
Histoire de la littrature
toire de la littrature
franaise,
t. II. Sainte-Beuve,
Causeries du
sicle, in-16,
franaise au XVIIIe
de Buffon,
lundi, IV, 367-368; X, 55-73; XIV, 320-337. H. Nadault
Montbard et Buffon, 1855, in-8; Buffon et Jean Nadault, 1856, in-18; Buffon
et ses famiet Frdric II, 1864, in-8;
Buffon, sa famille%ses collaborateurs
liers (Notes de son secrtaire Humbert Bazile), 1863, in-8; L'homme physique
Histoire
de France, t. 18,
chez Buffon, 1868, in-8. Henri
Martin,
' Gruzez,
Mlanges et penses, in-12, 1866, 102-121.
p. 247-272, 1853.

Revue des Deux Mondes, 15 mars 1872. F. Hmon,


Montgut,
.et morales,
dans les tudes littraires
loge de Buffon, 1878, reproduit
Krantz,
lrc srie, 1895. Michaut,
loge de Buffon, in-12, 1878.
Essai sur l'esthtique de Descartes, in-8, 1882, 1. V, ch. v. Kourrisson,
in-12, 1887.
Philosophie de la nature : Bacon, Boyle, Toland, Buffon,
dans
F. Brunetire,
Revue des Deux Mondes, 15 sept. 1888, art. reproduit
les Nouvelles questions de critique, 1890. Lebasteur,
Buffon (Classiques

Le dix-huitime
sicle, in-12, 1890.
populaires,
1889, in-8). Faguet,
L. Picard,
Prface de ledit, des poques de la Nature.

VI

CHAPITRE

ROUSSEAU'

JEAN-JACQUES
DE

BERNARDIN

/.

De

la naissance

SAI

NT-PI

de Rousseau

ERRE

aux Discours.

Ce monde-ci,
oeuvres.
premires
comme
aux A'iolences de doctrine
tant apathique, appartient
d'action : Rousseau le prouAre par l'insuccs de sa vie et le
Son

enfance;

ses

succs de ses ides. Il fut, autant que penseur, un matre des


Il subjugua ses conpassions et une manire de conqurant.
avec la seule Arhmence de la parole
crite, et
temporains
prpara leur docilit emrers les prochains agitateurs de l'poque
rvolutionnaire

les
tout en paraissant
; mais il les courtisa
les enivra d'absolu et leur numra de nombreux

Il
rudoyer.
titres au bonheur

pas su se donner et que luimme aArait laiss chapper. Quoique croyant aux rparations
d'une vie posthume,
il proclama
que la terre tait organise
qu'ils

n'aAraient

la joie de tous, individus


et peuples.
Ces nouA"eauts
un systme philosophique
: elles eurent un charme
parurent
d'pret, parce qu'on y sentait trop les aigreurs d'un malheureux auquel la naissance avait manqu, comme souArent le
pour

pain, et qui, cause mme


lot moyen de l'humanit.
1. Par M. F. Maury,
Montpellier.

professeur

de son gnie,

la Facult

avait

des lettres

mconnu

de l'Universit

le

de

DE LA

. Mais

la

NAISSANCE

faute,

il

sied

DE ROUSSEAU

d'en

convenir

AUX

DISCOURS

253

tout

n'est pas
d'abord,
matre de lui-mme

lui seul : il devient


presque
imputable
un ge o la perfection
consiste tre soumis
aux autres. Issu
de protestants
en 1550, il nat
franais
qui avaient
migr
le 28 juin
1712. Fils cadet d'une femme
Genve,
distingue
la
qui ne lui pourra pas appliquer
d'une famille
de pasteurs
dont elle desdiscipline
domestique
la perd presque
en venant
au monde,
il reste
cend, puisqu'il
la direction
d'un pre occup par le mtier d'horabandonn
d'esprit

et de beaut,

mais

homme
de plaisir.
Il n'chappe
loger et, d'ailleurs,
qu' moiti
aux dangers
d'une
surveillance
si molle
que son frre an
un jour
de la maison
et disparat
s'esquive
paternelle
pour
il vagabonde
surtout
A six
Lui,
par l'imagination.
jamais.
du liATe et prend conscience
de
ans, il a dj la curiosit
huit, il ose affronter
lui-mme;
Ovide, Bossuet, La Bruyre,
Il

Fontenelle.

surtout
de Plutarque,
romans'prend
cier bien plus qu'historien,
et contracte
l'habitude
de se former
et des choses aArant que l'expune image idale des hommes

Fnelon,

rience

le sens du rel.

lui ait donn

Il est Athnien

et Romain

sans avoir cess d'tre


il juge
enfant;
hroques,
et la ATie aArec la dbile critique
d'une tte qui s'essaie
o la nature ne compendant cette phase de croissance

des sicles
l'histoire

a penser
mande gure

que

de sentir.

La

culture

trop prcoce de l'intelsa Arolont inexerce.


C'est en

ligence laisse, par compensation,


des tutelles
diffrentes.
Il n'emporte,
Arain qu'on
l'assujettit
de l'Eglise
de deux annes passes chez un ministre
rforme,
que peu de latin,
sivement
commis

mais

maintes

curiosits

prmatures.
il
graveur,

Succes-

et apprenti
de greffe
prend en
ne se sauve de la basse polissonnerie
et matres,
dgot mtiers
et, un beau jour, seize ans,
que par son amour de la lecture,

le monde et commencer
pour courir
une srie d'aventures
qu' sa mort.
qui ne finira vraiment
la Savoie et reoit, quelque temps, l'hosIl parcourt
d'abord
pied les
Il franchit
d'une jeune veuve, Mmc de Warens.
pitalit
et s'y convertit
de catchumnes
dans un couvent
Alpes, arrive
des
sans conviction,
au catholicisme,
profit
pour le simple
Priv
des gains esprs et
aux nophytes.
faveurs
accordes
dserte

lui aussi

abandonn

le

foyer

lui-mme,

il

vit

d'un

peu

de gravure,

devient

JEAN-JACQUES

254

ROUSSEAU

"

d'une grande
au service

renonant
coup,
laquais,
il refait l
tablissement,
maison qui lui prpare un honorable
et
d'un jeune vagabond
des monts en compagnie
traverse
entran par sa
chez Mme de Warens. Puis, toujours
retourne
o il tudie pour la
il quitte un sminaire
mobilit
d'humeur,
et tout

musicien
dont il deA'ient
entre en pension chez-un
prtrise;
accom Neuchtel;
l'lve; enseigne la musique Lausanne,
se
Berne en qualit de secrtaire;
pagne un archimandrite
rend Paris et en repart pour revenir Annecy, o, ayant pris
il se rinstalle
chez Mme de
et rejet la profession d'arpenteur,
Warens, en acceptant d'elle un partage de coeur et une promiscuit de sentiments que l'amant
et perd ainsi nombre de mois

a eu l'indlicatesse
entre

de rvler,
les magis-

la musique,
. Samr d'une grave maladie

par
tres, les projets, les voyages
annes aux Charil passe avec elle cinq
cette femme,
mettes (1736-40),
cinq annes de dlices et de commerce
exquis, un peu attristes par la faiblesse d'une longue convad'un magasin
lescence, mais occupes, pour l'acquisition
de la gomtrie,
de
, par l'tude de la philosophie,
A7aries par un A'oyage Montpellier
l'algbre, de l'astronomie,
seule produit,
la recherche d'une gurison que la dissipation
et aboutissant
une rupture
aA'ec l'amie trop froide ou trop
d'ides

de
Arolage. Enfin, aprs un essai, aussi court qu'infructueux,
Lyon dans la maison de M. de Mably, pre de
prceptorat
de .1741, avec quinze
Condillac, il arrive Paris, vers l'automne
louis, une comdie, Narcisse, et un projet pour noter la musique.
Bientt

il
il

dmie;

prsente, mais inutilement,


se lie avec Marivaux,
l'abb

son mmoire

l'Aca-

de Mably, Fontenelle,
de Mmc Dupin,
o se

il frquente
le salon
Diderot, Duclos;
rencontrent les beaux esprits de la finance et de la littrature,
et
ne gagne ces hautes relations
qu'une place de secrtaire de
l'ambassadeur
de France Venise. Encore est-il
oblig, malgr
un apprentissage
consciencieux
de la carrire diplomatique,
de
quitter bientt l'Italie, mais cette fois par la seule faute d'utrui,
et de retourner
Paris (1744). C'est l que de nouveau il tente
d'utiliser
son talent
naissant.
Il se tourne
d'abord vers le
thtre.
niers

Il avait crit

de guerre

Narcisse

en 1743,

en 1733; il compose les Prisonet YEngagement


tmraire en 1747.

DE

LA

NAISSANCE

DE

ROUSSEAU

AUX

DISCOURS

255

il manque ces productions


ce qui est l'me d'un
ouvrage
fait pour tre reprsent
: la fable.
On n'y saurait
dcouvrir
vrai dire, il n'y a point d'obstacles.
Les
d'intrigue,
puisque,
des serviteurs
acteurs, peu nombreux
et
(de jeunes amoureux,

Mais

deux

tout le personnel
de ce thtre),
pres composent
encore uniformiss
dfaut
: ils ne sont
par un commun
ils

anims,
une

n'ont

qu'un cerveau
contre
les moeurs

diatribe

celui-ci

raisonneur;
du temps;

celui-l

sont
point

personnifie
incarne
une

des Franais
et surtout
des Arertus de Louis XV. Le
n'est pas dans l'opposition
ou le choc des travers;
il
dans les ternies
la raillerie
fine et ne
qui simulent

apologie
comique
est tout
deviennent

On sent partout
l'auteur
srieux
qu'amers.
qui se
travaille
Molire
des hommes
pour tre plaisant.
frquentait
et maniait
des mes; Rousseau remue seulement
des ides. Il
ne montre

donc

des qualits
nanmoins

que

et brillante,
sa langue,
municative,

nergique

celle

Discours

Premier

de style. Nerveuse,
prcise,
sans chaleur ni amnit com-

du pamphlet,
. Celui-ci

promet un polmiste.
va venir,
mais aprs
qui aboutit une liaison

cinq annes d'une existence


besogneuse,
fatale aArec une ouATire en linge, Thrse Levasseur.
n'a encore russi qu' collaborer
Y Encyclopdie

Rousseau
et

faire

l'Opra
retire
les Muses galantes,
rpter
qu'il
parce que
sans de grandes correcl'oeuATe n'est pas en tat de paratre
l't
tions . Il cherche donc partout
sa Aroie lorsque,
pendant
de 1749, un petit vnement
de proAdnce A'ient tout coup
dcider de sa destine,
de son gnie et de sa gloire.
Un jour,
au donjon
de Vinen allant rendre
Adsite Diderot,
enferm
de sa Lettre sur les aveugles, il
cennes cause des hardiesses
de Dijon
proque l'Acadmie
: Si le
cette question
suivante,
pose, pour le prix de l'anne
ou
corrompre
progrs des sciences et des arts a contribu
il Aroit, travers un clair d'enthoupurer les moeurs. Aussitt
un
est longuement
illumine,
siasme
dont
son intelligence
et de rflexions
ensemble
de souvenirs,
qui s'orgad'aperus

lit,

dans

nisent

en

l'humanit
rapide,
improvise

le Mercure

de. France,

un

cohrent,

systme
et ses oeuvres.

c'est

qu'il

dclare

la prosopope

Et
la

du

le rsultat
guerre

de Fabricius,

il juge
duquel
si
de cette intuition

centre
la

civilisation

brillant

morceau

et qu'il
d'attente

JEAN-JACQUES ROUSSEAU

256

en doute cet accs


a rvoqu
prochain
pour
on lui
dans les Confessions;
racont
par Rousseau
d'inspiration
de la
l'initiative
Diderot,
en l'attribuant
a mme
contest,
Outre
assurment.
erreurs
Graves
sicle.
le
contre
campagne
une puissante
ds l'enfance,
tait habitu,
Jean-Jacques
que

la ngative
ne
il
par
activit
que
rpondre
pouvait
d'esprit,
Ce qu'il met dans son ardente mditation
la question
propose.
mais
de rhtorique,
sous le chne, ce n'est point un paradoxe
s'tait
une socit
contre
accumule
une indignation
qu'il
des grandeurs
de
sur un patron
d'abord
utopique
reprsente
son dpit d'tranger
la Grce et de la Rome;
qui n'est pas
un

mme
accueilli,

parvenu;
mais non

ses

aux htels,

appel

aux

littrature,

aux

finances;

d'aAroir,
salons,
enfin

arts.

Cette

mme,

l'Acadmie,
et arts,

d'aA'oir

inutilement

l'Opra,
la
appris tout ce

de compter
ses forces,
honteux

ni pre, admirateur
de la vertu-.et
la verve du Discours
o s'alimente

Voil

essayes
professions
de SaAroie et
d'Italie,

Paris

sa fureur

sciences
lettres,
que l'on honore,
ans et de se Aroir, malgr
toutes
ni mari

bourgeois
rpublicain
et
un monde
monarchique

dans

naturalis

son ressentiment

de France;

de

dboires

ses mcomptes
de multiples
en tant de A7illes de Suisse,

aristocratique;
et abandonnes

fait

On

discours.

le

trente-sept
et cach,

de musique.
copiste
sur les sciences et les

l'abb
qui se complte
par les lettres
et par les rponses
au roi de Pologne,

Raynal et Grimm,
Bordes
et un acadmicien
de Dijon,
la connaisprsente
sance comme une altration
de notre puret originelle,
la civilisation

diatribe,

comme

individus

une d Aviation de notre

ATaie Aroie. mulation

des

et des peuples

le trsor
de la tradition,
pour accrotre
doctrines pour expliquer
les choses ou rgler
la conduite,
anatomies.du coeur, tablissements
o l'antiquit
deA'ient l'institutrice
de l'aA'enir,

tout

cela est invention

et anti-humaine,
diabolique
enrichissepour le bonheur,

de notre capacit
appauvrissement
ment de nos misres.
les collges,
o on apprend
tout
Depuis
except ses devoirs
sa langue,
, et o, si l'on ignore
on en
sait qui ne sont en usage nulle
laboratoires
part , jusqu'aux
l'ombre

de l'lectridesquels on tudie ce profond


mystre
cit qui fera peut-tre
jamais
le dsespoir
des vrais philosophes , en tous lieux rgne l'esprit
de chimre
et de corruption.

DE

LA

NAISSANCE

DE

ROUSSEAU

AUX

DISCOURS

257

L'astronomie

est ne de la haine, de la flatterie, du mende l'avarice;'la'physique;


songe; la gomtrie,
d'une vaine
curiosit;
toutes, et la morale mme, de l'orgueil

humain.
Aussi, puisque l'homme ne peut cultiver toutes les sciences
moins d'tre Dieu, il serait logique d'riger au rang de bienfaiteurs les incendiaires des bibliothques.
Cette destruction-de la
bouquinerie
profitera au bien-tre de tous, car tel qui sera
toute sa vie un mauvais Arersificateur, un gomtre subalterne,
serait peut-tre devenu un grand fabricateur d'toffes . Il n'y
aura plus, pour assurer la flicit publique, qu' enclore de
murs chaque nation de l'Europe, comme s'en aA'iserait Jeanen y faisant pendre le preJacques s'il tait roi de Nigritie,
mier Europen qui oserait y pntrer et le premier citoyen qui
tenterait d'en sortir . Ainsi verrait-on partout activit des bras
et inactivit des ttes, pauvret et puret, puisque l'ignorance
habite les toits de chaume.
C'est proprement
phie. Rousseau y

du pamphlet bien plus que de la philosomle plusieurs


de La
tons, la raillerie

Rochefoucauld

sur nos morales, et le scepticisme A'iolent des


douteurs qui, comme Pascal, furent religieux.
Destructeur de
la science, mais restaurateur'de
la croyance, il n'y a, dit-il, de
livres ncessaires que ceux de la religion, les seuls que je n'ai
jamais condamns . Il accepte ceux-l, afin de suivre Jsus qui
prcha pour les petits et les simples , et convertit le monde
sans acadmiciens, au moyen de douze pcheurs et artisans . Il regrette les temps de foi illettre, surtout le xe sicle,
qui fut une re de bonheur cause de l'ignorance universelle.
Rousseau est donc une manire de polmiste chrtien, mais il
laisse percer, dans son Discours, le rform de Genve. 11 s'attache au protestantisme,
non pas pour ses origines historiques,
aprs la
puisque celui-ci naquit d'une dispute de savants
renaissance des lettres , mais parce que ces savants furent
de
obligs, force de connaissances, de retourner la simplicit
la primitive glise et l'unique autorit des lumires naturelles
et de l'vangile. Il est pour l'tude personnelle de ce divin livre,
contre la thologie orthoqui n'a besoin que d'tre mdit ,
des exgses sacres. S'il n'a pas de saudoxe et lapolygraphie
0 sicle, il veut des hommes qui-aient touch le
vages au xviii
HISTOIRE

DE LA

LANGUE.

VI.

\7

JEAN-JACQUES ROUSSEAU

288

C'est pour, ceux-l qu'il


possible l'arbre de la science.
dlivr surtout
trs peu organis,
redemande un christianisme
un christia-v
romaine;
de.la puissante et ancienne hirarchie
matre lui-,
soit tout, sans chef spirituel,
nisme o l'individu
moins

et de ses croyances, sectateur et pasteur

semblable une philosophie


sentimentale,

mme de sa conscience

fort
d'une religion
la fois cornu ction raisonne et posie.
bien tout d'abord quelle conCependant, si l'on ne voit pas
du moins, quel
fession il se rallie le plus, on comprend,
l'Encyclopdie
^
sa collaboration
parti il s'oppose. Malgr
dont sa Arie surabond, -^iLose
et c'est une des contradictions
D'Alembert.
et
lev par Diderot,
dclarer que le monument
et non l'affranchisseleurs acolytes, marque la dgnrescence
et que ceux-ci
trouA'eront
le
des hommes,
ment insensible
aArec leurs commencements
et
dans une conformit
bonheur
en arrire, au lieu d'une marche imp^
tait hardie et d'une originalit
tueuse en aArant. L'assertion
qui
sur l'crivain.
Il suscitait contre, lui les
proAroquait l'attention
dans un retour

dcid

et
les acadmies,, coopratrices
salons, pris de la ciA'ilisation;
amis des
les philosophes,
du progrs scientifique;
protectrices
incessantes nouveauts;
prtres et pasteurs pour qui
jusqu'aux
tait un dogme. Il surgissait, lui inconnu, pour
la faute primitive
tre l'adversaire

de tous.

sa thse, il n'y a
Mais, pour ruiner
11 trahit le paradoxe,
d'abord
qu' le citer contre lui-mme.
quand il nonce que les sciences sont dignes de Dieu seul, ou
des liommes les plus grands, ensuite lorsqu'il
avoue qu'on ne
ferait plus
peut plus les supprimer,
parce que leur suppression
de mal que de bien. On n'a jamais vu, dit-il, de peuple une
fois corrompu revenir la vertu. C'est, pourquoi
laissons les
sciences et les arts adoucir, en quelque sorte, la frocit, des
hommes qu'ils ont corrompus
. Bien plus, le seul remde la
dpravation
charges

gnrale
la fois

est

dans

l'institution

des

acadmies,
connaissances

du dangereux
dpt des
humaines et du dpt sacr des moeurs . L'anathme
par une politesse de candidat.
La diatribe
la singularit
la sauvagerie

de JeanTJacques pouvait
d'un penseur assez hardi
au seuil

tout d'abord

pour plaider
mme, des acadmies,
mais

se termine
n'offrir

que
la cause.de
elle ;aArait

DE LA NAISSANCE DE ROUSSEAU AUX DISCOURS


la

surtout
comptait
il n'avait

d'un

gravit

dj
pris
aux

manifeste.

la

chose

se conoit.
Il
et la tte rflchie,

ans. L'esprit
mr
avoir ramen
qu'aprs

trente-sept
la plume

croyances
l'auteur
doive

Et

259

ses ides

et ses

crit, bien que


principes
qu'il expose. Ce premier
s'en carter
un jour, est le rsum
d'une oeuvre

c'est--dire
celle qui
prsent sous la forme oratoire,
prochaine,
a le plus de prise sur la moyenne
des intelligences
et qui est la
Pour ces raisons multiples,
l'ouplus propre la vulgarisation.
Arrage

eut

une
un

polmiste
la fois vhment

systme,

logicien
les prestiges

la passion,
les
prendre
; habile

les dsillusions

mieux

encore

qu'un
un
inconnue,

avec
capable de dguiser,
lacunes
ou les carts de son
une

socit

par ses prjugs,


contre les saArants

et ses dceptions
; tournant
que leur causait l'insuffisance

sduisant

en formation;

rvlait

et retors,

de

argumentation
ses enthousiasmes

beaux

: il
prodigieuse
d'une
A'igueur

vogue

les lettrs

de leurs

par un ardent

ressouvenirs

mthodes

rappel des plus


enfin relevant
sa

de l'antiquit
classique;
diction d'un je ne sais quoi de moins lgant, aArec une rudesse
toute plbienne
aristocratiques
qui deArait sonner des oreilles
une

loquent
haine,

entendait

On
nouveaut.
agrable
d'une multitude
de victimes

comme

Arant-coureur

Second

Discours

de 1789.
. Rousseau

tent

jetaient

prcurseur
un cri de

aArait-il conscience

de se formuler
qui essayaient
de l'ancien
le monde
contre

le porte-parole
d'opprims
mmes tous leurs griefs
On serait

qui

le

Aroir combien

de le croire,

d'tre
eux-

rgime?
il devient bientt

en
il compose,
Encourag
par son succs,
agressif.
une autre question
pose
1754, un discours
pour rpondre
de l'ingaet les fondements
: D'origine
de Dijon
par l'Acadmie

plus

ce nouArel
commenait
sa Rponse au roi de Pologne :
dans
il
crivait,
ouvrage quand
sont
: de l'ingalit
la premire
source du mal est l'ingalit
sont ns le luxe et l'oisides richesses
venues les richesses....
les
et de l'oisivet,
les
beaux-arts,
venus
sont
du
luxe
A^et;
contre
s'tait lev jusqu'ici
donc Rousseau
sciences . Ainsi
lit parmi

les'vices

les hommes.

sociaux;

vrai

maintenant

motifs
les principaux
rprendre
en un spcieux
corps de doctrine.

dire,

il

il

va remonter

de sa diatribe

leur

cause,

et les condenser

;.."

260

l'embryon
de l'esun animal
comme
il le considre

l'homme.dans

pas examiner
au sein de l'animalit;

11 ne veut
pce,

ROUSSEAU .._

JEAN-JACQUES

de la
sous ce rapport,
ayant quelques
penses et ne diffrant,
sa distinction
de
bte que du plus au moins ; tenant
spcifique
la
libre , enfin dou d'une facult
sa qualit
propre,
d'agent
n'tait

Cet homme
sauvage
perfectibilit.
une femelle
sions : la nourriture,

sujet

et le repos
il n'a
de nos connaissances;

tant

d au progrs
sans le secours de la communication

et sans

qu'

trois

, tout

pasle reste

donc

pu arriver
de la
l'aiguillon

l'usage
de sicles!
du
, et encore
aprs combien
de langues
au cri
la cration
substitues
l'agriculture,

ncessit
feu,
de la

et pourvues
de grammaires
si complexes,
la
des notions
abstraites
et mtaphysiques.
Ni bon ni
Avivait isol et n'avait
aucun
deAroir de relapuisqu'il

nature

dfinition
mauvais,
tion,

il tait

leur

d'autrui,

instinctive
par une rpugnance
et cette piti lui tenait lieu de lois,

adouci

pour

la dou-

de moeurs

et

. C'tait

de vertu

le rgne de l'galit
vint
parfaite;
l'ingalit
des dveloppemens
successifs
de l'esprit
humain
. Et d'abord,
le premier
s'avisa
de dire ceci est
qui ayant enclos un terrain
moi,

et trouva

A^rai fondateur
sons,

des gens assez simples


de la socit civile
. En
Arers l'tablissement

on s'achemina

familles

, la vie

fut le
pour le croire,
construisant
des mai-

du coeur,

les

et la distinction
de la compagnie

plaisirs

des
et la

recherche

de la considration,
qui inspira
peu.
peu les vengeances et la cruaut.
Puis, ds qu'on s'aperut
qu'il tait utile
un seul d'avoir
des provisions
s'intropour deux, la proprit
duisit,

le travail

devint

; d'o

ncessaire

la mtallurgie,
la culde justice,
l'invention

et le partage
du sol, les ides
successive
des autres arts, le progrs

ture,

des talents, l'ingalit


l'emploi
richesses
. C'est alors que,
faibles

ou les indolents

des fortunes,
toutes

les

FpreuAre et
et l'abus des

l'usage
terres
se touchant,

les

furent

de servir les
obligs,
pour vivre,
des conflits
et suggra
aux forts l'ide de se

ce qui causa
en imaginant
protger
pour le
pote, c'est
riches,

ce sont

des langues,

le fer

genre humain
Le premier

et le bl

les

lois

l'or

et

et l'argent;
qui ont civilis

les

go maniements.
Ainsi,
mais pour le
philosophe,
les hommes
et perdu le

.
Discours

tait

fond

sur une fausse

philosophie

de

DE

LA

NAISSANCE

DE

ROUSSEAU

AUX

DISCOURS

261

l'histoire

; le second est plein de subtilits qui ne se distinguent


gure du sophisme. L'auteur spare tout d'abord le point de vue
Pour se mettre en rgle avec les autorits
profane du religieux.
il commence par dclarer qu'il n'y a pas eu
ecclsiastiques,
d'tat de nature, puisque l'homme a reu immdiatement
de
Dieu des lumires et des prceptes ; que, si les hommes sont
ingaux, c'est que ce Dieu a voulu qu'ils le fussent , et que
mme la socit
haute moralit.
interdite
faire

actuelle
Mais,

au croyant,
des conjectures

fournit

des occasions

d'exercer

une

quoique l'hypothse sur notre pass soit


elle demeure permise au penseur pour
tires

de la seule nature

de l'homme

et des tres

sur ce qu'aurait pu devenir l


qui l'emironnent
' '
s'il
ft
rest
abandonn

.
lui-mme
genre humain,
Rousseau n'a point attribu l'esprit humain ce qu'il y a de
fondamental

dans la civilisation,
pour avoir le droit de le charger
de toutes nos misres. Il explique par un secours divin l'usage
du feu, de l'agriculture,
des langues, etc., tout ce qui a permis
notre
nature;

espce de sortir de l'innocente


stupidit de l'tat de
mais puisqu'il ne reconnat pas de faute premire, il est

oblig, s'il est logique, d'imputer Dieu tous les maux de la


socit. Cette conclusion
d'autant plus lui qu'il
s'imposait
Il prend ce terme comme
joue sur le mot de perfectibilit.
indiquant

une

aptitude

latente

et virtuelle

recevoir

une

Par cet attribut, qui


et en profiter.
inspiration
suprieure
n'est pas un agent actif d'amlioration
spcifique, l'homme,
serait rest
incapable de rien inventer ni de se perfectionner,
insociable et n'aurait mme pas acquis un langage aussi pampre
que celui des singes . Si l'on considre donc une A'olution
de la crature, c'est que, ou bien l'homme a t corrompu par
la communication
, ou il a Arolu sans aucune aide. Et
si loigne pourtant des principes
cette dernire explication,
est bien celle de Rousseau, car la
tablis au commencement,
la
encore
miraculeuse,
rvolution
agit
que
imagine,
qu'il
dans le cours
faon des choses humaines, trs lentement, et,
ou fait
des ges, elle ressemble fort l'effet de la perfectibilit
double emploi avec elle : le surnaturel est ramen ici l'allure
n'a pas os comsuccessive du naturel. L'crivain
ttonnante,
battre de front la lettre des critures, mais il la rend inutile. Il

ROUSSEAU

. JEAN-JACQUES

262

de dfrence
: aprs un prambule
la manire
il traite sa question
laque,
pour la foi chrtienne,
avait
de vue la restriction
et en perdant
qu'il
compltement
voulue
d'abord
par Dieu, sur
pose. Les phrases sur l'ingalit
imite

et Buffon

Descartes

et des vertus

de la socit
divine
l'origine
d'une formule
que la valeur
n'offre

mme

son

qu'il

qu'il
qui ne se sert

et perfectible,
tibilit;

entire

s'est exagr,
d'autant
paradoxe
sur une fiction.
C'est bien au
s'appuie
libre
cet homme
faut renvoyer
naturel,

en effet,

roman,

ou l'oeuvre

de prcaution,

donc

fondamental

redoutable

plus

n'ont

sens.

aucun

Et

sociales,

ni

de sa libert

aux btes,
analogue
prouve la piti; vit seul,

ni

a nanmoins

qui,

de sa perfecplus de vertus

ne se
ni agresseur
ni attaqu;
aucun de ses besoins essentiels;
a une femelle,
procre
des enfants,
et pourtant
ne constitue
etc. Au
pas la famille,
cette peinture
d'un
reste,
ge d'or entrevu
par un satirique
qu'elles;
bat pour

autant
que par un pote, n'est pas de Rousseau
qu'on
le croire.
Il y montre
les gots du XA'III 6 sicle, si peu
pourrait
la pastorale
et pourtant
si fertile
en imitateurs
de
propre
plutt

Il

Gessner.
bles,
lit

nous

prsente

non

amorale,
point
et qui n'avait
solide

puisque,
depuis
dcadence.
C'est

qu'il

les

toutes

elle

lors,

amusait

glogues
une socit

moment

d'elle-mme

une
mais

nature

sans

ni troupassions
d'une
morapourATie

ATaiment

besoin

d'aucune

a gliss

dans

divine.

ducation,

la dcrpitude
et la
ainsi sur le succs de

pouvait
compter
aux poques
de civilisation

spirituelle,
qui aArait l'agrment
inoffensif
par le commerce

aA'ance.

Il

de sortir

un

de sauA^ages
le
proposant

trs frquentables
des fatigus
en leur
; il charmait
rve facile de l'inertie
et crbrale
des Carabes
: il flatphysique
tait les pauvres,
heureux
de se reconnatre
de nouveaux
titres la
charit et des droits inattendus
sur ce qu'ils niaient
pas gagn;
il lanait
la protestation
d'un
ses
orang-outang
objurguant
frres en animalit
et leur reprochant
leur dgnsuprieure,
rescence
de rflexion
par cet aphorisme
est un tat
que l'tat
contre
prav

nature,

et que

l'homme

qui

mdite

est .un

animal

dr

du Discours

sur

',.

qu'on ne s'y trompe


n'est rien moins
l'ingalit
Mais,

pas,

le philosophe

qu'un

bucolique;

c'est

un

penseur

DE LA NAISSANCE DE ROUSSEAU AUX DISCOURS


fort

avis

mle

qui
difficile

serait
nombre
dans

et fausse

de soutenir,

de retentissantes

l'examen

plus le
curieuse

les problmes
en moins de pages,

erreurs.

Il tale

au point qu'il
un plus grand
surtout ses ngations

des lois

droit

de

et des gouArernemenls,
et nous n'avons
considrer
son systme
avec l'indulgence
la pastorale,
si nous nous souArenons que

qu'appelle
ce thoricien
du bonheur
teur

tous

263

de maintes

coles

dans la barbarie

politiques.
de 1789 le dogme

Non

aux lgislateurs
a caus les rvoltes

est devenu

l'inspira-

seulement

il a suggr
de l'galit,
mais il

si vague
de ceux qui n'ont pas contre ceux qui possdent. Il a invoqu un mythe pour populariser
ces deux erreurs :
consacre
de facults
et de mrits
que la nature
l'galit
et que la richesse
est ncessairement
et, par suite,
d'aAroir;
le produit
du vol, comme
Il s'est servi de l'expression

la pauATet

celui

d'une

spoliation.
naturel
(en con-

ambigu de droit
de plusieurs
fessant, d'ailleurs,
qu'on peut le dfinir
aux
pour faire aux uns un crime de leur fortune;
mrite

de

leur

misre.

Socialistes,

communistes,

manires)
autres, un
collectif

de lui et n'ajoutent
rien d'essentiel
son
procdent
: ils cherchent
ou lguent
l'avenir
principe
pour eux-mmes,
la ralisation
de sa plus ambitieuse
: que les fruits
proposition
etc.,

vistes,

. Que dis-je?
, et que la terre n'est personne
ils ne se contentent
de partage des rentes;
pas de lois agraires,
ils pensent,
avec lui
leur
mais,
largissant
philanthropie,
ne rside plus que
naturelle
encore,
que la commisration
sont tous

les
dans quelques
qui franchissent
grandes mes cosmopolites
barrires imaginaires
qui sparent les peuples, et qui, l'exemple
de l'tre
humain

souverain
dans

leur

tout
qui les a crs, embrassent
. Ainsi donc l'auteur
bienveillance

le genre
du Dis-

de l'indiA'idualisme
est la fois l'aptre
l'Ingalit
dont la
il a agit des opinions
outrance
et du cosmopolitisme;
loi
dernire consquence
serait l'anarchie,
et, malgr l'ternelle
des races, l'inextricable
du cantonnement
et de la spcialisation
Son idal ne peut tre ralis que par le
confusion
des patries.
du fer, de la parole, aux moeurs
retour en de de l'agriculture,
cours

sur

des Pongos.
Mais quoi
rapport

aux

recul de l'humanit
cet utopique
par
Le fait seul qu'elle
et aux quadrupdes?

bon discuter
oiseaux

JEAN-JACQUES ROUSSEAU.

264

nous
existe prouve qu'elle n'a jamais eu les vices que l'crivain
et la logique dmonprsente sous le jour de A'ertus. L'histoire
des volutionnistes,
trent, avec Hobbes et les prcurseurs
que
le germe de toutes les facults
l'homme
a eu, ds l'origine,
en convient
Et Rousseau lui-mme
qu'il montre aujourd'hui.
quand il dclare que la socit est naturelle l'espce humaine
. Voil bien un adoucisse l'individu
la dcrpitude
ment des premiers
lois,
Associations,
arts, etc.,
postulats.
de l'tat de nature, qu'aucune
deviennent ainsi un prolongement
lacune ne spare plus de l'tat de socit. Or, s'il est aussi
comme

d'Ariter la A'ieillesse, il
impossible aux peuples qu'aux individus
comme dans tous les organ'y a plus l qu'une volution,
subite ni une transformation.
nismes, non une rvolution
N'y a-t-il donc que des erreurs dans cette oeuArre de Rousseau?
Gardons-nous de le croire. S'il est redeArable son faux prinil doit son gnie des
cipe de maintes conclusions inacceptables,
divinations

inattendues.

Il a fait,
notes qui

soit dans son Discours,


soit
d'heureuses
l'accompagnent,

dans, les apologies et


conjectures sur des temps que la science commence peine
dbrouiller.
A tout prendre, il est la fois plus judicieux
et
dans sa recherche
des origines
de
plus hardi que personne
l'homme.
Il n'accepte pas l'apparition
subite et simultane
de
tous les attributs
comment qu'il
a fallu
humains,
puisqu'il
une

multitude

de sicles pour se serAir du feu, inventer


le
etc. Il est avec notre temps quant au progrs de
labourage,
l'espce; il ne s'en spare qu'en ce qu'il place l'idal du bonheur
dans le coeur et la tte d'un anctre innommable,
cette priode
indcise du sauvage encore trop animal pour tre homme. Il a
donc entrevu ce magnifique
spectacle dont les anciens aAraient
traduit

la

dans le mythe
l'ensemble
recomposent
posie

modernes

rieuse et grandiose

//.
A l'htel
voit,

et dont

les

la labopour reprsenter
sortant du chaos.
pope de la civilisation

Des

Discours

du Languedoc

si le premier

de Promthe,

Discours

la fuite.

et l'Hermitage.
manque

absolument

On le
d'ordre

et

DES DISCOURS

A LA

FUITE

265

de logique , comme le confesse Rousseau lui-mme, le second


a surtout une logique tortueuse et porte l'hyperbole.
L'crivain semble dj subir les atteintes du mal qui fit l'clat si
ml de ses oeuvres et le tourment

de sa A'ie. Dans son petit


l'htel du Lanlogement de la rue de Grenelle-Saint-IIonor,
guedoc, o il demeure sept ans (1749-56), jusqu' son dmil est tout aux opinions extrmes.
nagement pour l'Hermilage,
Il accomplit

d'abord

sa rforme

personnelle , qui consiste


quitter l'pe, la dorure et les bas blancs , prendre une perruque ronde, laisser crotre sa barbe, se donner un extrieur
qui ne dmente pas le censeur vertueux de son sicle. Mais, en
mme temps, il commence mettre les enfants qu'il a de Thrse aux Enfants-Trouvs,
ce qu'il appelle les livrer l'ducation publique , comme il sied un membre de la rpublique
de Platon

. Aprs la A'Ogue de son Discours sur les sciences, qui,


, selon le mot de Diderot, aArait pris tout par-dessus les nues ;
aprs le succs du Devin du village l'Opra (1752), de Narcisse
la Comdie-Franaise,
et de la Lettre sur la musique, dont
serait digne de la plume de Tacite , car elle fait oublier
l'exil du Parlement,
de son caractre
il joint aux susceptibilits
celles d'un homme clbre ; il se prte malaisment aux relations. Tous ses amis, auteurs et susceptibles eux aussi, il les
de son humeur. Dans chaque salon et
fatigue par l'ingalit
htel o il les introduit,
tandis qu'il s'en conduit peu peu par
l'effet

ses bizarreries, il considre leurs succs comme une intention


il les voit
arrte de l'expulser
de toute maison hospitalire;
trame
occups, jusque dans son mnage, ourdir une
des accs du dlire de la
contre lui. Il ressent, par intervalles,
son me, mais
et noircissent
perscution qui dsquilibrent
et de
sa puissance de pntration
laissent son intelligence
dialectique.
Et pourtant
amiti
Log,
chalet
votre
seaux
dio

il pouvait alors avoir tous les charmes d'une


de femme avec la scurit d'une existence de son choix.
dans un petit
sur la lisire de la fort de Montmorency,
en disant : mon ours, voil
lui
offre
Mme
d'pinay
que
asile , il a tout prs dsormais bosquets et ruis sub
., Lui qui est incapable de mditer ailleurs que
ou sous les arbres, aArec son carnet et son crayon, parce

ROUSSEAU

JEAN-JACQUES

266

'

sous les solives


et

la
chambre
dans
son
languit
imagination
que
de penser et
le
loisir
maintenant
il
trouve
d'un plancher
,
d'crire. Aussi, bien qu'occup le matin copier de la musique,
les services
les
par
et souvent distrait,
aprs-dnes,
pendant
il commence ou achve l'Hermitage

Mmc
rend
d'pinay,
qu'il
de
Il fait (1756) ses extraits
la plupart de ses chefs-d'oeuvre.
avec ses essais sur la Paix perptuelle
l'abb de Saint-Pierre,
il conoit le plan d'un ouvrage qu'il ne
et sur la Polysynodie;
du sage; il
finira pas, La morale sensitive ou le matrialisme
qui restera
important
politiques, travail
attaque ses Institutions
mais dont les dbris senuront plus tard la cominterrompu,
cette priode
social. C'est durant
du Contrat
que,
position
abstrait de la socit des hommes, inoccup de coeur et d'esprit
sa vulgaire
union avec Thrse, il se met peupler sa
solitude avec les chimres closes de son cerveau. Il se complat
,
ou amoureux.
surtout au rappel de ses souA^enirs romanesques

dans

Il combine

ainsi

des rA'es pour

amuser

le dsoeuA'rement

de

des lettres de la Nouvelle


me, et rdige quelques-unes
Hlose. Et, comme en ce moment mme il cherche son hrone,
son
il

rencontre

la

belle-soeur

de Mmc d'pinay,
Mmc d'Houdetot,
avec la brlante passion que celle-ci prouve,
le futur pote des Saisons. Il
Saint-Lambert,

qu'il aime aussitt


de son ct, pour
irrite son amour par l'habitude

de l'extase

d'obtenir

sa Julie

du retour;
ses journes

embellit

il incarne

et par l'impossibilit
en Mme d'Houdetot;

il

et met, dans
par la magie de l'imaginaire
la fiction,
le retentissement
du rel; il fait ainsi la fois un
roman malheureux
et un chef-d'oMrvre pour le
pour lui-mme
Mais le livre n'est pas achev que son amiti trop
public.
ardente pour Mmo d'Houdetot,
ses relations mles de malentenaA^ecMmc d'pidus, de froideurs, de maladroites rconciliations
nay, comme avec ses amis,

enfin

son inaptitude

tonte

corres-

et les
qui n'emploie
pas les soupons dsobligeants
dfinitive
sarcastiques boutades, tout' cela amne une brouille
entre lui et la chtelaine de la CheATette, et il quitte l'Her-

pondance

le 15 dcembre
mitage,
deux ans.
La

Lettre

dans une maison

sur

1757, aprs y aA'oir sjourn

environ

les spectacles.
Ils'installe
ensuite
du prince de Coud possde
qu'un procureur

DES.DISCOURS

Saint-Louis,
prs
la coterie
appelle

FUITE

se retrouve

et rompt
avec te qu'il
lui-mme.
Mais
, et Diderot
sa haine

en fonds

contre

d'indignation
dans Y Encyclopdie,
l'article

que parat
aux habitants

267

de Montmorency,

holbachique
circonstances
renouvellent

ces diverses
il

A LA

de Genve

d'lever

de la socit ;

le

et, ds

sicle,

o D'Alembert

conseille

chez eux un thtre,

il adresse

au philosophe
une lettre
et en Genevois.
moraliste
de trois
des
ceux,

o il prtend parler tout ensemble


en
Cette lettre, compose dans l'espace
de ses crits o il ait trouv
, et le premier

semaines
charmes

amis

dans

le

ou ennemis,

travail

la corruption
intentions.de

nires

des

allusions

qui ont fait le bonheur


les derniers
mois de son

de sa pense pendant
mais elle contient
mitage;
contre

, cache

surtout

une

tous

ou le tourment

sjour l'Hernouvelle
protestation

de son temps. Rousseau


y dpose ses dercar il crit aArec l'attendrissement
polmiste,

d'un homme
se rsigne
ses forces
Et

malade de l'me,
qui, accabl de maux physiques,
une fin prochaine
et s'estime heureux de consacrer
dclinantes
une noble cause.

c'est

en effet,

bien,

son testament,

plus. La Lettre
lequel ne reparatra
nous montre combien
ce sArre censeur

Discours,

(1758)
de choisir

le plus souvent
trop nettement

des questions
le sentiment,
sans avoir
de satisfaire

Jes

mettre

de chaleur

tant

austres

; d'amuser

les

des

sur les spectacles


gardait l'habilet

insolubles
contre

; d'inquiter
soi le jugement;

hommes

ses paradoxes
Il traite
vrit.

dans

de l'auteur

celui

qu'ils
encore

d'esprit

et de

le
prennent
ici un sujet

de la
persuasif
car le thtre a autant d'adversaires
que de partisans,
spcieux,
C'est grce ce
et peut fournir
au blme autant
qu' l'loge.
car,
du mal et du bien que Rousseau
triomphe;
temprament
de sa facult oratoire,
se jetant d'un ct avec toute l'imptuosit
charme

o il n'apporte
la rectitude
il parat trouver
que la vhmence.
une thse simple, encore que dans un plan sujet
Il dveloppe
Il prtend que les spectacles
obscurits.
et
reprises
digressions,
et par leurs effets sur
des
sont nuisibles
passions
par l'emploi
le thtre
en examinant
et il tente de le prouver
les spectateurs,
au lieu;de la
la
reoit
l'opinion,
A
l'entendre,
tragdie
franais.
de ses
l'invraisemblance
autorit
toute
de
se
elle
par
faire;
prive
fables

et elle

dprave

malgr

ses dnouements,

parce

qu'elle

268

JEAN-JACQUES

ROUSSEAU

communs.
produit la sanction morale par des moyens trop peu
la comdie, dont la
Il s'attaque encore plus violemment
, et il
sduction est fonde sur un vice du coeur humain
la peinture dramaavec les drglements
qu'entrane
triomphe
Il conclut enfin que la loi est impuissante
tique de l'amour.
d'un
des comdiens, et que l'introduction
contre le libertinage
thtre et des gens de thtre GenA'e, pour y amener des
par des jeux
qu'il serait possible de se procurer
dans
causerait une funeste rvolution
et nationaux,

divertissements

patriotiques
les moeurs geneA'oises.
On donnera raison ou tort

selon que l'on sera


l'crivain,
pour les moeurs svres ou pour les lgantes. La controA^erse
que soulve sa Lettre se confond avec celle des Discours et
revient ceci : aurait-il mieux valu vivre Sparte ou Athnes?
Toute tte un peu bien faite a sa rponse prte. De quelle utilit
Sparte, avec ses gostes A'ertus, a-t-elle t pour la civilisation
ou de culture
gnrale? Quel principe de moralit
suprieure
humaine

nous a-t-elle

lgu? Quel tait le plus homme, le parfait Athnien oue parfait Spartiate? La question est juge pour
nous : elle deArait l'tre aussi pour les contemporains
de Rousseau. En faisant

ainsi

cause commune

aArec Bossuet,

les Jans-

nistes et les plus rudes prdicateurs


de l'austrit,
il tonnait
son temps plus qu'il ne le conA-ertissait. Cette proscription
du
thtre aurait pu se comprendre
ds les premiers
succs d'un
art dont le prestige avait d alarmer
les consciences rigides ;
mais, aprs la rgence, les scandales du rgne de Louis XV, et
la diffusion

des ides philosophiques,


de notre
l'indignation
auteur tait au moins hors de saison. J'ajoute qu'elle lui convenait'moins
qu' personne. Sans voir, dans ses invectives contre
le thtre, le dpit d'un homme qui
n'y a pas russi son gr,
contradiction

que le censeur de tous les ouvrages


dramatiques n'ait pas cess d'en crire jusqu'en 1754, c'est--dire
jusqu' quarante-deux ans ! Il avait dj compos, outre les trois
quelle trange

pices dont j'ai parl, et les Muses galantes (1743), dont le titre
seul est une ironie contre lui, les Fragments
d'Iphis et Anaxarette (1738), la Dcouverte du nouveau monde
(1740), le Persifleur
(1749), et pour terminer par son principal
succs, le Devin du
village

(1753),

qui

avait

fait

dire

aux

plus

lgantes

specta-

DES DISCOURS

A LA

FUITE

269

: cela est charmant;


cela est ravissant; il
n'y a pas un
son l qui ne parle au coeur . Enfin, comment ne
pas rappeler
il avait dj comqu'avant de terminer sa Lettre D'Alemberl,
menc la Nouvelle Hlose Dans ses comdies, ses essais de
tragdies et son roman, partout il n'y a d'autres incidents que
ceux qu'amne le rapprochement
ou la sparation des amants.
Si donc l'immoralit
consiste donner l'amour
une telle
importance parmi les passions, je ne sais comment on pourrait
sauver Rousseau du reproche de dpravateur.

trices

Mais

est trop ais de lui emprunter


des armes pour le
battre. Aussi bien y a-t-il, jusque dans ses plus fires
indignations, autant d'apparat que de conviction.
Nul, y regarder de
car il l'a
prs, n'a mieux su manier son public d'admirateurs,
tenu

il

en haleine

jusqu'
la littrature

il attaquait
et ses contemporains
nait le mrite

sa mort.

Par sa Lettre

dans ses plus brillants


dans leur got le plus vif;

D'Alemberl,
chefs-d'oeuvre
il se dcer-

d'une

aArec ses deux plus


apparente conformit
populaires crits; il soutenait une cause qui avait t celle de
saint Augustin, de saint Clment, de Pascal, de Bossuet, de
Nicole, du prince de Conti, etc., et qui contenait assez de
A'rit pour donner au polmiste
d'un beau rle
l'avantage

et de l'loquence;
peut-tre
habile de montrer
jugeait-il

aussi, car il tait fort compliqu,


dans la morale
de l'orthodoxie

la Areille du jour o il allait faire preuA^e de relchement sur le


dogme au point d'aboutir la religion naturelle.
. En effet, la Nouvelle Hlose
Hlose
La 6. Nouvelle
compose. Acheve dans l'hiver de 1759-60, elle
fut imprime Amsterdam et parut en 1761. Cet ouATage, qui
ressemble un fragment dtach des futures Confessions, mais
avec clat un genre
affranchi de la chronologie,
inaugure
tait moiti

de coeur de Rousseau.
Cette Julie qui, sduite par son prcepteur Saint-Preux et force
refuse
pour obir son pre, se
d'pouser l'athe Wolmar
dsormais son amant et ne lui avoue sa flamme qu' l'agonie,
cette Julie, c'est Mrae d'Houdetot, qui, aime par l'ancien prnouveau

: il

raconte

une des affaires

resta obstinment fidle l'incrdule


de
fils
des
Mably,
cepteur
L'hrone historique, inconstante pour le mari,
Saint-Lambert.
avait t constante envers l'amant, et le Saint-Preux de la ra-

27.0

JEAN-JACQUES

ROUSSEAU

eu que les vaines insistances d'un admirateur


accept
A ces enjoliveamoureux.
comme
conduit
mais
ami,
pour
elle est
et c'est pourquoi
reste vraie,
ments prs, la fiction
de presque tous les persimple et bourgeoise, malgr la qualit
ni aventures : les vsonnages, sans ruelles, ni coups d'pe,
(Tune famille
nements sont ceux du foyer et constituent l'histoire

lit n'avait

ou plutt d?une femme qui est fille, amante, pouse, mre et


amie. L'oeuvre, suivant la technique de nos potes classiques,
contient seulement des analyses fines ou puissantes du sentiment ;
une intrigue
se dveloppant presque tout entire dans les conet consistant en progrs d'amour,
sciences ou les intelligences
la loi du monde, satit du bonheur
faute, repentir, rsignation
permis et retour aux obligations du coeur, l'heure dernire qui
sont une
Les seuls pisodes dramatiques
purifie et spiritualise.
et un trpas : entre ces deux termes, le drame s'arrte
: les dangers de lades vertus conjugales
dans la tranquillit
passion sont supprims par la fermet de Julie, et il n'est pas
jusqu'au respect, au A7oyage, et aux hsitations de Saint-Preux,
faiblesse

cette partie. L'intrt


passe alors des acteurs
qui ne refroidissent
la controverse, et l'action n'est qu'un conflit de doctrines oppobien plus que dramases. Le ton parat oratoire et doctrinal
il conAent
tique, tant celui de la discussion, mme de l'in-folio;
des rudits qui songent plus aux fondements
de leurs convictions qu'aux choses d'amour.
Tous les correspondants,
ayant
ils personnifient
mme
beaucoup lu, sont des faons d'auteurs;
trop souA'ent de belles abstractions la manire de ceux qui paraissent dans les romans du xvnc sicle. On ne les Aroit gure agir
ni marcher;
on ne saisit ni leur physionomie,
ni le trait caracon ne connat rien
tristique de leur port et de leur tenue;
d'eux que leur sensibilit gnrale, leur esprit, et encore sontils uniformiss
par des procds semblables
d'argumentation'
et une gale curiosit pour tous les problmes.
Jean-Jacques
leur donne tous un air de parent intellectuelle.
H s'incarne
aussi (et c'est le plus grave dfaut de son
ombrage) dans son
En tout ce qui touche les sentiments intimes de l
protagoniste.
femme, comme on A'oit que Julie est l'oeuvre d'un homme ! Elle
est mme trop somment l'interprte
des principes les plus particuliers l'auteur,
des rflexions
qui fondent le systme : elle

DES DISCOURS A L FUITE

271

sur Dieu, presque toute la substance


prpare,
par ses intuitions
condensera
dans sa profession
que le A'icaire savoyard
de foi, ce
morceau
elle a une tte masculine,
un entencapital de Y Emile;
dement

si A'igoureux
fait dfiler
avec aisance
de cohqu'elle
rentes masses d'arguments
et de maximes
propos de tout ; elle
ainsi
un tre de raison
et de critique
parat
possder
plutt
et morale;
elle reprsente
la calviniste,
qu'une essence potique
un peu thologienne
et curieuse
de toutes les controliseuse,
A'erses, mlant
cher

d'ailleurs

de pair

les

intrts

la religion
l'amour,
et faisant
mardu coeur et ceux du salut.
Calviniste

car, grce au dogme de notre bont


indpendante,
j'en conviens,
la fois la doctrine
de Luther
sur la jusnative, elle repousse
tification
par la foi seule, et celle de Calvin sur la prdestination,
et elle tient que les athes eux-mmes
peuvent se sauver;
mais,
ces rserves

faites,

et les ardeurs

elle

militantes

n'en

montre

d'une

pas moins les sentiments


rforme.
Elle s'lve contre le

des prtres;
elle fait son pasteur
une confession
qui
et une critique
est la fois un loge du protestantisme
du catholicisme.
clibat

protestante

L'inspiration
dont Rousseau

se retrouve

encore

dans la manire

la Arie domestique.
Certes, il n'a pas
comprend
ni mme peut-tre
la femme,
beaucoup potis le lien conjugal,
comme
montre
car Glaire,
amie ardente,
seulement,
pouse,
et Julie, si fiArreusement
une rsignation
enjoue ses devoirs,
n'apporte,
gure, dans le mariage,
que
raisonnable.
l'uniformit
d'une amiti
Mais, s'il n'a pas assez
n'en aA?ait fait qu'un
des poux, parce qu'il
idalis l'affection
il a peint les doude Thrse,
douteux
auprs
apprentissage
heureuse

ceurs

de

dans

la faute,

l'intimit

familiale

avec

charme

Recueillement

au coin

inconnu

au

du feu, conomie
ordonn
et rgulade la sensibilit
grce au cours du bonheur
il y
de tous les plaisirs
d'intrieur,
ris, enfin embellissement
eut l une rvlation
pour une socit aristocratique
captivante
et pour, qui le mariage n'tait
le toit d'autrui,
surtout
aimait
qui
On put tre sa
de titres et de fortunes.
qu'un rapprochement
de lettr pris d'un livre
femme et ses enfants par dlicatesse
de la
la mode. Rousseau -donnait
pour
superstition
rcent,-par
de deux
la cohabitation
et ternel,
universel
est

ce
qui
vogue
XAIU" sicle.

de l'me

un

JEAN-JACQUES

272

tres

dont

les

lois

divines

et

ROUSSEAU

humaines

l'union,
lgitiment
se passe autour de

l'action
Mais, qu'on ne s'y trompe pas, si
l'tre ou du verger, et si elle.n'est pas agite par de grands.vtouchent somment
nements, elle laisse libre jeu des passionsqui
la
car Julie est prte aux suprmes sacrifices,
au tragique,
Ame si
d'elle-mme.
de
son
honneur,
sa
de
rputation,
perte
ct d'elle; gare d'imaginapuissante que Saint-Preux plit
nobles victimes ds
tion, jamais des sens, elle est une des plus
du coeur. Elle montre,
entranements
par ses carts mmes,

enthousiaste
de
dvouement
apporter
pouvait
elle laisse cette illusion, qu'elle
aurait choisi;
l'poux qu'elle
aurait trouv le secret de mettre le dlire de l'amour coupable
D reste, Saihtdans l train continu de l'amour
domestique.
ce qu'elle.

Pf.eux partage cette ardeur brlante : les deux amants montent


au point
du bonheur,
que l'hyperbole
ainsi au paroxysme
et qu'ils
naturelle
de ce qu'ils sentent,
dvient l'expression
les plus sincres
s'ils n'taient
seraient les pires dlamateurs
pour aAoir innoy, en
et le A^ocabul.aire d
quelque sorte, dans la science, l'nergie
l'amour;
quelle sduction irrsistible
pour avoir fait entrevoir
aux liaisons troubles;.
il y avait passer des liaisons tranquilles
au ton de la
Jean-Jcques alA' l'me de ses contemporains

des enflamms.

Aussi

le livre

a-t-il

plu

un
nouveau,
sienne; il a donn comme un assaisonnement
got de subtilit aux erreurs des sens, car il spar ses amants
avant qu'ils aient la satit de la possession.
C'est donc une
interrompue,
qu'il
passion porte au comble, puis subitement
il sembl prsenter,
d
comme le ternie ordinaire
dpeint;
l'amour, un apoge d'enthousiasm
qui est caus par la fugacit
mme d'impressions
qu'on ne ressent qu'une fois; il prte aux
consciences humaines
une capacit de vibration
qu'elles sont
loin de comporter
toutes. D'autre part, il supple la ralit,
assez somment grossire et rpoussante, par les artifices de l'imagination, prestigieuse souA'eraine :1e roman est ainsi plein d'une
posie concentre, parce que ls personnages s'meuA-ent fortela fatalit de la sensament, et ensuite parce qu'ils augmentent
tion par tout ce que leur rflexion y met d'actif et de volontaire:
Il est vrai

aussi que cette puissance de mditation


ils la tournent souvent contre eux-mmes. Julie philosophe sur le bonheur

HIST.

DE

LA

LANGUE

&

DE

LA

LITT.

FR.

DE

J.-J.

PORTRAIT
GRAV

PAR
Bibl.

AUG.
Nat.,

DE

ST AUBIN,

Cabinet

T.

ROUSSEAU
D'APRS

des Estampes,

N 2

LA

TOUR

VI,

CH.

VI

DES DISCOURS

et'en

annihile

A LA

FUITE

273

l'essence

en le plaant dans la seule


esprance,
tandis que la possession de ce mme bonheur l'ennuie. Elle a
tout, fortune, mari, enfants, amour, estime, sant, et pourtant
elle vit inquite ; elle dsire sans savoir
quoi . C'est
pourquoi elle cherche, dans la prire, une allgresse en dehors
de la matire et du corps, et l'essai d'un tat
plus sublime,
qu'elle espre d'tre un jour le sien . Elle aboutit alors
l'tat d'oraison
, un dlire , o toutes les facults
sont alines , et elle glisse ensuite au
pessimisme,
parce
qu'elle ne trouve le fond de rien, et qu'elle a le mal de penser.
Bien que, dans ses adieux Saint-Preux,
elle mlange de la
l'amour
elle meurt eh
pit et du spiritualisme
humain,
amoureuse
et impnitente,
sans
dsenchante,
passionne
avoir

t pouse et mre assez longtemps


pour oublier les
erreurs de la jeune fille. Et c'est en quoi le roman a une conclusion dsolante, car il prche le nant de la volont, l'impuissance des devoirs, des joies et des occupations
ordinaires

contenter les exigences du coeur. La Arie est rformer


: il faut
l'abandonner

de bonne

lois

soit par l'entrave des


dbilit, elle ne peut
aAranc, ce qu'elle dnie dans

heure, puisque,
notre naturelle

sociales, soit par


donner, l'ge mr ou l'g
l'adolescence et la jeunesse, et que l'existence

dans le sein de

Dieu est seule capable de remplir notre besoin d'aimer. Quelle


imitation
au renoncement des choses humaines, et quel enlaidisdes cieux! Julie est satissement de la terre par l'embellissement
faite de mourir, parce que, au fond, les annes ne lui ont pas
lui avait fait deviner d'extase et
apport ce que son imagination
d plnitude amoureuses. C'est une Manon beaucoup plus pure,
a senti les volupts
qui s'est livre fille et se refuse femme ; qui
si mles, mais si violentes, de la chute,' leur compare, malgr
elle, le rgime un peu terne du coeur dans le mariage, et retourne,
a l'espoir de la premire,
grce une sorte de suicide moral,
de la vie bienheureuse.
intuitions
les
transforme
par
passion
La Nouvelle Hlose ne prsente donc aucun sens, si ce n'est
de la vanit de nos affections et de l'excelle sens religieux
lence du sort des mes dans l'au-del. Mais l thse y est' fort
les bonnes predications.de, Julie.
subtile, car Saint-Preux attnue
de
Celui-ci saupoudre habilement de philosophie ses sophismes
HISTOIRE

nr.

LA

LANGUE.

VI.

18

1
2T4

JEAN-JACQUES

RO.USSEA-D"

la faute sous couleur de conformit


sdaieteur. Il recommande
Il marque et l des retours Ja morale
aux .lois naturelles.
des savants dont Londres et Paris sont peupls.;. il devance
sur les titres,
Le roman peut donc

modernes

lapuis^

de la passion.
sance, l'ternit
pour les sceptiques, la justification
de n'avoir
puisque Julie meurt presque

tourner,

les'axiomes

des romanciers

poux.
Situations,
personnages,
tout laisse ainsi
religieux,
tante:

de l'amour

coupable,
son
pas t infidle

moraux ou
philosophiques,
confuse et inquiune impression
du monde extque la reprsentation
thmes

il n'y a vraiment
qui cause un plaisir

des
sans mlange. La description
du verger de
du Valais, des rochers de Meillerie,
montagnes
AVolmar, peuvent passer pour de hardies nouveauts l'poque
en traant les
o elles parurent.
Jean-Jacques aArait compris,
rieur

de ses hros, qu'il fallait


en encadrer
l'existence,
comme la sienne, dans divers paysages, puisque sur la terre des
bien plus de place que l'homme.
C'est cette
choses tiennent
aventures

pense qui lui suggra, de donner sa fiction le dcor du lac


Lman et des Alpes, tout ce qu'il y aAtait de plus inspirateur.en
tendue et en hauteur, et de transporter,
son gr, le lieu de la
scne dans quelque coin qui aA7ait charm en lui l'excursionniste, ou- le Aroyageur. Cependant, comme toute Arolution est
une lutte de ce qui clt contre ce qui a vieilli,
Rousseau, dans
la Nouvelle Hlose, n'est pas encore, en tant que descriptif,.sr
de;son idal ni de sa manire
Vous
cupations de moraliste.

: il les subordonne
retrouA'ez

parfois

des procl'crivain
des

;qui poursuit les modes et les plaisirs d'une socit


de
dgnre jusque dans la forme de ses arbres et l'alignement
ses, bocages* Aux jardins dessins par les lA'es de Le Ntre il
au compass,
oppose les jardins anglais ou plutt les naturels;
Discours,

au symtrique
et l'artificiel,
la faon inconsciente
et capricieuse dont les arbustes, les herbes et l'eau forment des,
groupes
de verdure pour eux-mmes et non pour nous. Le censeur
ici

encore

ainsi
plus que le pote;-la
nature,
contre les. humains^ et
dpeinte, prend des- airs de protestation
elle a elle-mme sa doctrine et ses haines.
.
.. >.
;i Mais-la Nouvelle Hlom-n% nous, offre
pas que ces beauts
systme

parle

DES DISCOURS

elle

nouvelles;
comme

tout

nous

son

son

faits

ton

sociaux;

aussi

prsente

sicle,

monde

275

Rousseau

et de la vie.
mal

organis
d'un ennemi

n'est

plus celui
il trouve,
contre le

ments

une science
emprunts
il s'intresse
aux tats,
humains;
teur

FUITE

enfin,
s'essayant
reconstruire;

diffremment,

quoique
de l'homme

l'idal
par la thorie,
sa Julie
victime
d'un
coeurs,

A LA

suicide

Si rcrivaimrend'
les

pour

grands
des
systmatique

et le duel,

suprieure
non point

des argu-

des groupements
comme un dtrac-

en souhaite

la perte, mais comme un conomiste


qui
les amliorer;
il cherche
supprimer
la mendicit;
il proclame
le rle moralisateur
de la socit par les rglements qu'elle a tablis pour la conscration
du mariage et de la

qui
voudrait

famille.

En

mutuels

de Dieu

du mal,

la conscience

tout

ce qui nous reste de lui, tous les problmes qu'il


a traits
lui-mme
ou lgus l'aA'enir
sont engerme ou en bauche dans la Nouvelle Hlose. Les ides sur l'essence et la porte de la religion,
les attributs
divins, les rapports
outre,

et de l'homme,

c'est--dire

aperus
le droit

qui est un sentiment


cela est discut dans le roman.

A'ide pour
avec tant

de la V partie,
et, de son ct,

l'origine
et non pas

Enfin, Julie
la pdagogie
des gar-

Saint-Preux

met

des

de Sophie. On a donc
la Nouvelle Hlose comme un ouvrage o
abandonnant
un paradoxe riche pour la rclame mais
bientt

l'ducation

la

la

philosophie,
acceptant
les relations,
d'loquence

se sert de toutes
lettrs

III

Y Emile,

qui dirigeront
de considrer

Rousseau,

futures,

morale

un jugement
, tout
esquisse, dans la lettre
ons,

les sanctions

et arts,

les forces

pour

faonner

dont

les inArentions

accumules
l'individu

socit

il

dpeint

et la posie,

par le pass, sciences,


sur le
et les collectivits

les concepde propager


a imagin,
mais, impatient
patronqu'il
dans son esprit, jette pars et
tions nouvelles
qui fermentent
dont
linaments
les principaux
dans une fiction,
peine indiqus,
La -Nousocial seront le dA^eloppement.
Ymile
et le Contrat
crit de la trinit
est le premier
capitale laquelle
en effet,
: maintenant,
s'attache la gloire de Rousseau spculatif
il n'avait
il enrichit
la pense de son sicle, tandis que jusqu'ici
et le scandaliser.
gure fait que le malmener
. -- A vrai dire, la Nouvelle: Hlose aurait: d
JJ Emile
la
au lieu-de
dite de JeanJacqus,
finir l'oeuvre
proprement
velle Hlose

276

JEAN-JACQUES

ROUSSEAU

d'un systme a paru avant le


Si cette application
pour
par la passion de l'auteur
systme, il faut l'expliquer
de dpeindre
Mme d'Houdetot,
passion qu'il ne put s'empcher
ou qu'il voulut peut-tre attnuer en
tant il en tait matris,
Une autre cause bien plus lgre, au contraire,
l'exprimant.
a fait paratre
puisqu'elle tient des accidents de publication,
YEmile deux mois seulement
aprs le Contrat social (1762);
mais, comme le premier
ouATage avait t achev aArant le
doit prcder celle-du
second, et que la rforme de l'enfant
citoyen, je suivrai l'ordre logique autant que le chronologique
'
en parlant d'abord de YEmile.
de l'tat de nature, mais entendue
La thse de la perfection
est
en un sens si oppos celui des Discours que la similitude
commencer.

littrale,
simplement
l Ariennent d'abord

reste la pense matresse de YEmile.


le postulat que tout est bien sortant

De
de

des choses, tout dgnre entre les mains de l'homme ,


l'enfant
suivants,
puis les corollaires
qu'il faut faire allaiter
en quelque sorte, hors de ses sempar sa mre ; le transporter,
blables, grce une ducation ngative sans ide de moralit

l'auteur

afin qu'il dveloppe uniquement


ses organes et. ses
sens; enfin, le faonner au seul mtier de A'ivre, loin des colrisibles . Aussi, pour se conformer

lges, tablissements
son dogme fondamental,
Rousseau deArient-il gouverneur,
et
ni tude,

non

Il prend un riche
prcepteur.
orphelin,
d'intelligence
moyenne, le sauAre des maux du bas ge par la simple hygine,
et l'abandonne
aux impressions
des objets extrieurs,
pendant

cette premire poque de la vie, o l'on apprend parler,


manger, marcher peu prs dans le mme temps . A l'issue
de l'enfance
et durant la seconde priode,
qui se prolonge
aA'ec lui,
jusqu' douze ans, il dresse son lve sans raisonner
par le frein des obstacles physiques ou des punitions
qui naissent des actions mmes . Au reste, pour le mieux maintenir
sous la contrainte

de la nature, il ne lui suggre que le


plus
tard possible des notions sur la proprit;
il rejette les sciences
qu'on parat savoir
quand on en sait les termes ; supprime
les langues mortes, parce qu'on ne peut connatre deux
langues ;
enseigne le dessin pour le bon emploi de la main, et la gomtrie comme un art de voir : il ne se
propose de former, l'aide

DES DISCOURS

des

seules

A LA

FUITE

277

raison
sensitive.
De
qu'une
douze quinze
le disciple
ans, au contraire,
ne s'occupe que
de connaissances
il apprend
utiles;
invente
les
et, au besoin,
sciences ; il trouve
la gographie
et la physique
en contractant
l'habitude
de s'orienter
autour de sa maison;
il a quelques ides
impressions

d la

des hommes,
dpendance
les arts mcaniques,
dont

rciproque
mais par
morale,
la

chie,

externes,

solidarit

Ds

l'ge nubile,
espce, et se forme

l'utile,
l'amour
l'tude
Il

est

prpare,
mthode
accrotre

sur Dieu,

point
par la
il tudie la hirar-

et la technique
en les pratiquant
il Aroit commencer
ses relations

lui-mme.
avec

son

l'amiti,

la justice.
C'est alors
s'arrte
aux
doctrines
savoyard
nrateur

non

la piti, l'amour
du peuple,
seulement
11
qu'il dcouATe la Divinit.

loquemment
et bon,
intelligent

exposes
par le vicaire
moteur du monde, rmud'obir
la ncessit
ou

et punisseur
; il cesse aussi
et le sentiment,
et s'abandonne
pour suivre la raison
de livres agrables
pur, qu'il cultive
par l'entremise
des langues
ainsi arriv

et

des

et l'italien.
potes, le grec, le latin
la veille
du mariage
: or Rousseau
lui

pour
pouse, une jeune fille qu'il a forme
par une
diffrente.
A celle-ci
il enseigne
tout ce qui peut
le charme
et l'ordre
du foyer
: couture,
dentelle,

dessin

appliqu

chant,

danse,

la

lecture,

criture,

arithmtique,
et mme ce qu'il

conomie

domestique,
refusait Emile
enfant, savoir la morale et la religion,
qu'elle
connatra
et non par leurs principes
philosopar la pratique,
l'homme,
toute relative
a donc une ducation
phiques.
Sophie
de sa culture
le complment
et c'est du mari qu'elle
recevra
scientifique
tudier
les

musique,

broderie,

et littraire.
divers

Mais

pays, leurs
afin de savoir

Emile

doit

moeurs,

d'abord

leurs

voyager

institutions,

pour
leurs

il se donnera
quelle contre
d'une patrie
Cette lection
comme citoyen
par un libre contrat.
de sa femme.
une fois faite, il devient
poux et prcepteur
avait
sans doute des ides que Buffon
C'est en s'inspirant
de nos organes,
progressif
mises, ds 1749, sur le dveloppement
: il a pos le
nouveaut
une grande
a
Rousseau
proclam
que
ne faut pas prendre en toute
Yducation
de
qu'il
ngative,
prcepte
de nos mthodes
avec le sens d'une subordination
mais
rigueur,
Dans son systme,
aux ncessits del croissance
physiologique.

droits

publics,

:JEAN-JACQUES; ROUSSEAU"

278
l'enfant,

c'est

rvlation

parce
qui commande,
mentaux
de ses besoins

une
appliquer
plus un tuteur,
une

de Rabelais,

s'loigne

tout

d'engloutir

affaire

prparation
Au reste, il

ni par
socra-

l'closion

le

puissant

connaissable,

cerveau
et

il

ambition-

qui

se

de
rapproch
saA'oir consistait

et dont le
sans tude
Montaigne,
qui savait
aise de l'imagination
et de la mmoire.
dans l'activit
ce dernier,
si peu auteur
bibliothques,
il dclare
grande

n'est

a souhait
des penses.
Rousseau
condition
convers cette
d'originalit
qui
ensuite
des impressions
des
d'abord
pour en tirer

siste avoir

nait

la

de M

avant

Ds lors, le prcepteur
thorique.
ne redresse
point par coercition
puisqu'il
: c'est le matre
de direction
imprime

tique qui proA'oque


de nous ramener

Il

moraux

discipline

continuit

ides.

d'attendre

convient

qu'il
ou

c'est

non

et que la jeunesse
l'tude
ni l'rudition,

ment

pratiquer
science et faire,

de lui-mme
en

doit

que la
tre une

mais

la Aie.

de vivre,

point
entend qu'Emile,

tant

n bon,

la A^ertu,

ne sache

mais

Avec

encore

pas seulehrventer
la

ce que l'humanit,
aArec
sa dure mille
fois
et ses millions
de ttes, a eu tant
de peine crer.
Mais ici Rousseau
est moins
ducateur
que
il prendra
de Y Encyclopdie,
satirique;
contre-partie
puisque
un enfant
en se jouant,
le traArail de tout le pass
accomplit,
et des collaborateurs
de D'Alembert.
Il est A'rai qu'il rduit
la
quelques
sculaire

annes,

science

si peu de chose ! Il l'allge


de tout ce que contenaient
les manuscrits
d'Alexandrie
; il la borne la connaissance
qui
A'ient des organes
et qui est contrle
par eux, celle qu'on
aArec l'oeil, la main,
l'odorat
surtout.
acquiert
Que

d'intentions

dans

cette

doctrine!

travaill
tait, plus que personne,
a t le port-parole
de la foule
rverie
il a gar une
morbide;
hait

Ainsi

ce mditatif

qui

de dcadence,
par des misres
si insoucieuse
de la
ouvrire,

poque
et le bonheur

et soupar ses livres


de l'aArenir
en donnant

de prparer,
la paix
des titres de noblesse.et
de prcellence
au traArail manuel,
parce
est si peu de chose
que ce qui n'est pas peuple
que ce n'est
. Il semble
pas la peine de le compter
avoir
craint
que son
lve ne lui ressemblt
de l'tude
et de la A'ie aA^enpar l'amour
et par l'inaptitude
tureuse,
toute
dtermine
profession
et
Il dvoile trop tard son
nomme.
lve, pour l'en imprgner,

DES DISCOURS

A LA

FUITE

239

l'idal

ne devient
entrevu--par-les
grands rivains.
Or, l'homme
tout
ce qu'il
doit tre, s'il n'hrite
point
pas des meilleures
domine
de l vie de ses anctres.
Le pass demeure
penses,
donc aussi
l'ducateur'luir
indispensable,
pour l'ducation,-que
mme, et tous deux ne manquent,
en apparence,
dans l pdar
Sans doute il.a
gogie de Rousseau
que par une contradiction.
form
son disciple
sur sa propre
Emile
lui
image.
s'lve,
sur

aussi,

les

sans

chemins,

hasards
dont

de la promenade
le seul rle consiste

dans

les circonstances

langues
et au concours

anciennes,

aux

grce

effac

du gouverneur,
mettre
un peu d'ordre
et de suite
extrieures
destines senir
de leons !:

c'est

un mlange
du voulu,
du ncessaire
et du fortuit
dans des
telles que le matre
le serproportions
paraisse tre seulement
viteur
des choses. Mais Emile n'a qu'un isolement
fictif, et c'est
S'il
par une pure abstraction
qu'il reste dans l'tat de nature.
est iorphelin,
il a auprs de lui quelqu'un
qui lui tient lieu de
de famille,
et rsume
la sagesse des sicles. Le prsocit,
en effet, reprsente
l'humanit
de tous les temps; il
cepteur,
connat,
xAir

sicles,

le meilleur

la

lui,

double

antiquit,

les philosophes
de son intelligence

de ses semblables

comme

Comment

donc

arme,

une

auteurs

des

et franais;
il peut
anglais
et de son me fcondes

commerce

se faire

nos

XArf

et

donner

par un
en ont eu.

peu de personne
contre la civilisation,

d'une

tion

est issu de
possible
que si le pdagogue
n'est plus l'institu? De sorte que la difficult
mais la dcouArerte de l'instituteur.

,et cette

de ses principes,
cet excs par l'extension
dans toutes
il l'a poursuivie
de consquence,

pdagogie
qui
cette civilisation

n'est

du disciple,
'Rousseau aboutit

rigueur
n'arrive
la morale que proles parties de sa pdagogie.
Emile
non point selon la valeur absolue ni le rang hier
gressivement,
son ge
mais quand le comportent
de cette science,
rarchique
centre et fin. Il se fait ds
Il est lui-mme
et sa croissance.
et vagues
les premires
ressent
de conduite,
lorsqu'il
rgles
la veille d'tre poux et .citoyen.
du besoin d'aimer,
motions
se tromper,
Ces rgles,
il les choisit,
car, n bon, il ne.peut
il h est
ou vers le vrai. Au'-reste,
le
vers
se
juste
qu'il
dirige
a: des
de penser pour se moraliser,
puisqu'il
nlmtf pas forc
son:espee , que '; ls /actes- dfia
relatifs

inns,
penchants

JEAN-JACQUES

280

ROUSSEAU

mais.des sentiments
ne sont pas des jugements
,
remords
etque, enthousiasme pour la vertu; haine des mchants,
Cette
sont aussi universels que les ides d'quit et d'honntet.
conscience

doctrine, trs attaquable en soi, ne l'est pas quant ses rapports


d'une morale
avec le systme. Rousseau ne pouvait vouloir
drive du savoir, puisque Emile lit peu et que son prcepteur
dteste les livres. Le fatras des spculations cart, le disciple

pour tre moral, qu' couter le cri de ses entrailles,


en lui. Mais si Rousseau
dgager tout ce qu'il y a de primitif
les thories des autres, il maintient
nergiquement
supprime
de notre origila sienne, et cherche une nouvelle justification
n'a,

C'est pour tayer tout son difice qu'il te la


-raison le jugement de nos actions. 11 prend pour rgles de notre
les
au lieu de l'acte d'entendement
conduite,
qui la qualifie,
nelle

bont.

Mais il. nous


qui nous poussent ou nous arrtent.
de
la facult la plus mobile
assigne ainsi pour modratrice
toutes, sans se soucier si elle n'a pas ses prjugs, ses aAreuglements, ses tideurs, ses paroxysmes-. J'entends bien que, d'aprs
penchants

ne se trompe pas : mais c'est le


mtaphysicien
qui le dit. L'tre humain deAient alors doublement passif : il doit ses ides ses sens, c'est--dire
une
nature ternelle et inATariablement belle dans la fatalit de sa
Jean-Jacques,

le sentiment

il est redeA'able de ses Arertus la puret dmagnificence;


nesque de son me, docile un Arerbe divin qu'il lui suffit
d'entendre pour ne s'en carter jamais. Tte et coeur, l'homme
ne relve plus de soi; il est la chose de ses organes, du plus
lmentaire

et du plus compliqu.
enchan par deux ordres

On nous

homme,

de ncessits,

affirme

que

cet

sera parfait.
d'un a priori

Moi, je ne Arois l qu'une spculation qui, partant


indmontrable
contraire
l'exprience,
finit par
et, d'ailleurs,
dtruire l'actiAit du sens moral. J'aperois mme une disparate
celle qui clate entre l'intelligence
d'Emile
et. sa
choquante,
conscience. D'un ct, dA'eloppement personnel
et incessant
de l'esprit par la tension de toutes les facults individuelles
; de
l'autre, abandon de l'me ses portions innes et invariables,
et, de peur d'cart, assoupissement de l'nergie. Je trouve, avec
deux
entre

mthodes

opposes, libert ici, l dterminisme.


deux] thories, je prfre celle qui nous oblige

A choisir
de tirer

la

DES DISCOURS A LA FUITE


science

de nous-mmes

dans

la soumission

rieur;

il me reste

celle

un

qui
conducteur

nous

fait

surnaturel,

281"
chercher

le bien

quoique

int-

le

regret, que.Rousseau,
n'ait
qui le pouvait,
le sentiment,
pas form
par la mme culture
que la pense, et
n'ait pas reconnu
dans la formation
de la moralit
une dernire
de l'intelligence
et. de la volont.
application
Le

mme

dans

la religion
reste. Il se fait
extrieurs

objets
cause
que

et de contrainte
se trouA'c
d'mancipation
encore qu'il l'invente
comme tout le
d'Emile,
une mtaphysique
quand il a assez peru les
et fixer la
pour avoir le dsir d'en analyser

mlange

Il
suprme.
pour dcouvrir
ordonn

progrs
l'difice

se passe de livres pour trouver


Dieu, autant
la vrit ; il rencontre
le grand tre par le
de ses ides,
a parfait
aprs que la nature
et satisfait
aux instincts
des facults
inf-

organique
rieures ; il s'lA-e A_ers le ciel quand il est moins forc de
songer
soi et qu'il se rpand ATers les hommes.
Je n'ai pas besoin de
dire

n'est ni subtile ni abstruse.


Sous prtexte
que cette religion
est infailliblement
la plus claire , Rousseau
que la meilleure
se tire de pril
d'un ATritable positiviste.
Il
par la rserve

n'affranchit

gure

Arolont
point

intelligente
si controA'ers

du

scepticisme

en Dieu,

et,

que deux propositions


dans l'homme,
la libert.

: la
Le

du fini
et de l'infini,
il, le
des-rapports
: Ce mme monde est-il ternel ou
ddaigneusement

supprime
cr?-Y a-t-il
ou plusieurs?

un principe
des choses? Y en a-t-il deux
unique
Et quelle
est leur nature? Je n'en sais rien : et
Pareillement,

que le mal physique


prtendre
sans nos A-ices n'est mme pas, force d'insufun paradoxe;
d'autre part, que le mal moral
fisance,
soutenir,
en une
est incontestablement
notre ombrage , c'est trancher,
que m'importe!
ne serait rien

un des problmes
phrase,
qui ont le plus occup les penseursd'un clec.
Toute cette partie
est d'un radicalisme
simpliste,
et la
tient son peu de profondeur
tisme
dont la nettet
ne veut faire ici
C'est que Rousseau
des affirmations.
tmrit
ni-de

la philosophie

des
il runit seulement
ni de la thologie;
de l'me,
les besoins religieux
de contenter

capables
postulats
n'esavec rsolution,
et il les proclame
pour que la critique
de
sur eux. Il arrte la curiosit
avoir
inquite
prise
pre point
se relchent
quelcar, si les religions
positives
la-mditation,

'
ROUSSEAU
JEAN-JACQUES

282
de maintes

exigences

quefois
rien cder de son programme
vie future ou Dieu, c'est--dire

lui ne peut
dogmatique,
sans anantir la conscience, l
rationaliste.
tout le spiritualisme
de leur

il l'impose
Mais ce qu'il a pens avec tant d'indpendance,
son lve; encore que lgislateur
profane, il est, en un sens,
la fois la libert
tout aussi intolrant
que Calvin. Il prche
son systme : il est exclusif en
d'examen et FasserAissement
avec le Contrat
qu'il deAienne unitaire et centralisateur
social. Au fond, il reste une manire de protestant qui a rform
et qui a fait
le protestantisme,
comme celui-ci le catholicisme,
conomie de surnaturel sur tous les deux, mais se tient d'autant
attendant

son credo qu'il l'a plus circonscrit.


plus permanent
: non seuleconsidrable
Et cette thodice a une importance
ment il ne l'a jamais modifie, lui qui s'est corrig sans cesse,
mais c'est par elle qu'il se distingue le plus des criA'ains de son
tendances de son oeuArre, en effet, prouvent
temps. Plusieurs
puisque
qu'il fut aussi hardi que Locke et les encyclopdistes,
YEmile n'est autre chose qu'un trait de l'ducation
de l'homme
abstrait de la famille et de la socit, rapar.les sens. L'enfant,
lise l'hypothse de la statue de Condillac,
mais c'est une statue
anime.

Nous

aArons ici le sensualisme

pur,

et l'influence

de

cette premire
institution
est telle qu'elle remplit
tout l'esprit
et cre tout l'homme.
Rousseau a donc profit, plus que personne, des recherches et des conqutes de la science son
poque;

on est mme en droit

d'affirmer

que, sans les philopas t possible. La

sophes qu'il combat, son livre n'aurait


seule diffrence capitale entre eux et lui, c'est qu'il a cru la
commune entreprise
de renversement
acheAe, quand elle se
et que la peur des ruines l'a saisi. Il reconstruit,
continuait,
mais aArec des dcombres seulement,
ou, du moins, aA^ec des
matriaux irrguliers,
pars, sans dessin ni forme d'adaptation,
pour mieux
latif,

raliser

parce qu'il
allait donner

son propre plan. Et l'on a suivi ce spcuavait foi dans la vie et dans l'tre humain, et

les moyens de recrer les consciences et les


socits, d'aprs la mthode des sensualistes
et avec le libre
examen de Descartes, mais sans les licences
ds
mtaphysiques
uns, ni surtout les doctrines scientifiques
de l'autre.
Aussi YEmile est-il moins un roman
pdagogique qu'un !essai
qu'il

DES DISCOURS

A LA

du corps
social pris
dans les nouveau-ns

dans

de refonte
ments,
citoyens.
rforme

Rousseau
la

mre,

rforme

corrige

FUITE

283

ses plus mallables


let
qui seront un jour hommes
tout ct et cause de l'enfant
: il

qu'il
oblige
et le pre qu'il

d'allaiter

elle-mme

son fils ; il

contraint
devenir
l'poux
prcepteur;
il'rforme
le pass en numrant
les effets dpravateurs
de
et en reprenant
aussi hardiment
l'ingalit
l'histoire,
que Voldu point
de vue plbien;
il rforme
la littrature
taire,
et la
il demande
de fournir
des notions
de justice
auxquelles
et de morale et d'avoir
une vertu ducative.
Et c'est, par o sa
n'est point scolaire,
du disciple
pdagogie
puisqu'elle
s'empare
science,

ds le premier

et ne s'arrte
du
Aragissement,
qu'au lendemain
mariage,
quand le mari doit s'estimer
leA', n'ayant plus qu'un
seul devoir remplir,
celui d'engendrer
son tour.
Car Rousseau a prpar une femme pour Emile,
c'est Sophie.
II ne l'a

choisie
point
exceptionnelle
et ne l'a point rendue saArante.
l'esprit,
tion toute moyenne,
et sa thorie a, par
Aussi Sophie touche-t-elle
porte.
plus

ou
par la beaut, l'me
Il lui donne une ducal mme,
peut-tre

une lointaine
l'idal

de son

sexe qu'Emile
celui du sien, parce que Rousseau,
en traant
cette image, a moins obi l'esprit
de systme. Il a mal esquiss
insuffisamson propre portrait
dans Emile,
car il se comprenait
et
s'admirait
en ses portions
dfectueuses
ou douteuses,
ment,
de l'humanit.
Mais il a peint
trop pour un raccourci
Sophie sur le modle de la femme telle qu'il l'a Arue, ou imagine,
de 'amourou adore, dans Mme d'Houdetot,
sans les illusions
se tenait

ou de l'hostilit
philosophique.
propre ni les carts du paradoxe
Aussi bien ne saurait-elle,
dans la pense mme du thoricien,
la dresse pour en tre -la
rester au-dessous
d'Emile,
puisqu'il
ce qui peut influer sur-un mari
saA'oirla grce, la puissance
raisonnable,
peu lettr, laborieux,
du disl'action
de rassrner,
l'entente
de l'ordre
domestique,
gouverneuse

. Elle

possdera

qu'il
ciple sur le matre
du matre sur le disciple.

Rousseau

Mais

celle
bornera

Il lui manque,
de plaire.
ce qu'et trouv un homme qui aurait
des mes.
l'intimit
dans, l'union
parfaite
conjugale,
ne s'est pas complt
par cette preuve ; c'est pour-

trop sa fonction
peut-tre
du reste,
comme Emile,
cherch,

pas croire infrieure


on doit confesser qu'elle

ne faudrait

son art

ROUSSEAU

JEAN-JACQUES

284

Emile.
et. Sophie, trompera
idalis
surtout
il
a
l'amante,
quoi
Cet ducateur n'a cr que des hrones qui sont sduites aA'ant
le mariage, ou succombent aprs : il a compris les devoirs de
l mre, il a trop altr la puret de l'pouse.
Tel est ce roman de pdagogie, dont il est plus facile d'esl'entire
porte. Tout ce qui
que de dfinir
sayer la critique
le soin des premires annes reste la fois ingnieux
et vrai, sans rien d'excessif ni de chagrin, car ici le mrite du
avec la
collaboration
prcepteur consiste dans une intelligente
nature, cette souveraine matresse et ducatrice. La grande nouconcerne

c'est le respect de l'enfance. Si Rousseau ne


ni de la spcialisation
de la loi du travail,
s'il ne peut faire que l'homme soit.ici-bas
pour
conde la vie, du moins aura-t-il loquemment

veaut de YEmile,
peut nous dlivrer
des tirailleurs;
le seul bonheur
seill

d'accorder

l'enfant

le droit

de vivre

sans autre

fatigue
l'ducation

que la croissance. Il est mme possible d'appliquer


collective l'inspiration
gnrale de Y Emile, l'ide matresse qui
Aralait ATaiment qu'un tel ouvrage ft crit, saAroir : n'anticiper
des organes
point, dans la marche ds tudes, sur la progression
et des gots qu'ils proAroquent ; fortifier la rflexion plutt qu'amplifier la mmoire ; donner une activit spontane et indpendante l'intelligence
non la peur des recher; inspirer l'amour,
ches personnelles;
enseigner par tous les sens, s'il est possible,
et non point seulement par la Arue abstraite du jugement;
faire
visiter et toucher les choses; se garder de la mtaphysique
pretc. Voil

la
par o Y Emile reste la plus franaise,
plus suggestive des oeuvres de Rousseau. Si l'crivain-n'a
pas
exactement suivi son prcepte de l'ducation
ngative, du moins
en a-t-il trouv des dveloppements
trs Araris et s'y attache-t-il
dans toutes les branches du savoir. Il a mme rendu fconde en
mature,

heureuses

trouvailles

sa donne

de notre

fondamentale

puret.
Certes, il ne redonne pas l'Eden, et son lve n'est pas un Adam
du xvme sicle, mais c'est une tte assez forte pour
supporter le
La volont dans Dieu, la libert dans
poids de la mditation.
l'homme, c'est--dire la volont partout, voil ce qu'il dcouvre
au fond de sa philosophie.
Il a reconnu ainsi la toute-puissance
de l'individu
divin ou humain,
et voulu, plus que personne
son poque, l'affranchissement
de l'tre moral.

DES

DISCOURS

LA

FUITJ1

28K

D'o l'on voit que Y Emile est la meilleure rfutation des


prinDiscours. Adversaire
cipes contenus dans les premiers
des
sciences, Jean-Jacques fait maintenant non pas apprendre, mais
deAiner son l\re la gomtrie,
la physique, etc. ; admirateur
de Sparte et de Rome, il
proscrit l'tude du grec et du latin. L,
il qualifiait
l'homme
qui pense d' animal dprav ; ici, il
de penser assez profondment
et constamment
pour
lui seul tout ce qui est de l'humanit,
tout ce qui est
de Dieu. Aprs avoir dit que le comble du bonheur tait la toril finit par nous montrer, que le tout et la
peur de l'esprit,
l'oblige
trouver

noblesse

de l'homme

sont dans une suractivit,


une puissance
quasi diA'ine de ce mme esprit. Surtout il applique cette loi universelle d'aprs laquelle le perfectionnement
des individus est
leurs efforts. 11 impose son disciple une culproportionnel
ture intensiAre entre toutes, je Areux dire la mthode de dveloppement par soi-mme, sous le contrle bienAreillant mais sans l'aide
incessante du prcepteur. Emile, grce cette discipline, accrot
ses facults, et se constitue une personnalit
prodigieusement
vigoureuse : Jean-Jacques a tout mis en oeuArre afin de le tirer
hors de la foule, au lieu de l'y confondre pour le bonheur de
l'tat de nature et l'uniformit
gnrale. Il lui a fourni les moyens
de crer l'nergie et les talents, ce qui est prcisment la plus
active cause d'ingalit dans le monde.
. h'Emile
avait form l'enfant et
Le Contrat
social
le mari; le Contrat social inspire l'homme devenu citoyen. Ce
dernier ouvrage traite, dans le premier livre, des origines et des
conditions de la socit; dans le second, du souArerain, des
actes de souverainet
ou lois, du lgislateur qui les porte, du
dans
peuple qui les reoit, et des divers systmes de lgislation;
et de leurs principes, de l'exercice
le troisime, des constitutions
du gouvernement ; dans
de la souverainet et de l'tablissement
le quatrime
et dernier, des formes sous lesquelles s'exerce la
volont gnrale (suffrages, lections, comices), des magistraentre le prince
tures (tribunat,
dictature), qui font une liaison
thorie
et le peuple , enfin de la religion civile C'est donc une
ou.
qu'il lgitime,
du droit social et de toutes les institutions
de l'tat social succdant l'tat de nature.
thorie
la
c'est
plutt
et quelle poque?
Cette succession a-t-elle eu lieu rellement?

JEAN-JACQUES ROUSSEAU

286

mais il
Rousseau ne le recherche pas, n'tant point historien;a pu et d
nous montre, en philosophe, comment l transition
se produire. Tout se passe, en effet, comme si jadis les hommes,
absolues qui les
et d'une indpendance
las d'une dissmination
et de mutuelles
faisaient prir Aictimes de leur imprvoyance
se garantir,
par un
attaques, s'taient un jour runis pour
de leur Aie, de leur
la tranquille
jouissance
pacte commun,
travail, des portions de terre sur lesquelles s'exerait: ce traen mme temps, que le pacte; une
vail, etc.; pour convenir,
serait
fois ratifi par le consentement unanime des contractants,
et qu'ensuite
du droit public
toutes
dsormais le fondement
applications

en

seraient

dcides

la

simple

pluralit

des

suffrages.
Rousseau a emprunt Locke, qui, du reste, la tenait de l'Allemand Althusen, cette ide d'un contrat, mais il s'en est empar
Arolontiers, parce qu'il a cru donner, par l, une sorte de ralit
son rve de l'tat de nature. En quoi il s'est manifestement
tromp. Le contrat social ne peut tre un accident historique
l'humanit
: ou bien les
sans prcdent, ni aAroir transfigur
hommes se sont montrs un beau jour ce que les a rendus le
a une origine historique
pacte et celui-ci
qui aurait d tre
signale et date, ou ils ont toujours t tels et le contractant
n'est que l'homme
primitif
peu peu transform.
Or, cette
dernire conjecture a pour elle de n'exiger
ni soudaine interet Rousseau s'y
ruption du cours des choses, ni merveilleux;
serait tenu, s'il avait pu dj, sans crainte d'apostasie
philosophique, dclarer, comme il le fit plus tard dans un manuscrit
cause d'isolement
et
qui est GenA'e, que l'tat de nature,
la culture de l'entendement,
d'gosme, aurait t contraire
de la bont, de la moralit, et nous aurait empchs de goter
le plus dlicieux sentiment
de l'me qui est l'amour
de la
vrit-. C'est qu'en effet le pacte social est naturel et non
pas
conventionnel,
parce qu'il proAient du dsir, universel parmi les
humains, d'chapper aux maux dont ils souffrent,
La nature
fournit l'instinct
de sociabilit,
celui de la famille et celui de la
conserA'ation, afin que le besoin de scurit soit employ la
conscration de l'ordre. G'est en ce sens
qu'elle peut-tre dite
du pacte et du droit, puisqu'elle
l'inspiratrice
entre pour moiti

DES DISCOURS A LA FUITE


dans la constitution

del

contraire

informe

que

de notre

espce,

287

socit

des mobiles
par l'importance
lui donne comme
de dure.
. .
qu'elle
moyens
de l'tat
contractuel
a donc
ce dfaut
L'hypothse
qu'elle
dbrouiller
renonce
nos origines;
outre qu'elle
est
mais,
au mythe
le berceau

touchant

l'crivain
elle

lui-mme
fournit

la

a rejet
meilleure

du droit civil
et politique.
Le droit
est vraiment,
explication
comme le dit Jean-Jacques,
social et non pas naturel,
puisqu'il
substitue l'tat de nature qui dsole les rgnes infrieurs,
cette
mulation
des Arolonts qui est l'apanage
pacifique
du.rgne
humain.

Il n'a pas prcd

la socit;

il est plutt n avec elle;


il a t progressivement
entrevu
comme
rsultant
du jeu et
des conditions
des groupements
et le peu qu'on
lmentaires,
a fait deviner
en appliquait
instinctivement
tendu
et
celui,
on marche
aA~ec rflexion.
Le droit
renlequel
contre
donc
une implicite
ce qui est ; il
protestation
mais une dviation
dans l'Arolun'est pas un terme ncessaire,
comme
les maux prola nature l'a suggr,
tion du monde;

prcis,
ferme

vers

mais elle ne peut le fonder, puisque,


voquent l'ide des remdes,
elle le Aiole et l'exclut.
par ses moeurs et ses lois propres,
c'est que le droit,
mme
de cette dfinition
La consquence
Aient du souverain,
des
dans sa plus haute signification,
lequelja
un idal,
des aATeuglements,
imparfaitement
aperoit
prjugs,
et surtout
se transforme.
Rousseau
ou se dpraAe
s'amende
sur ce point,
XArme sicle, notamment
s'accorde,

avec tous les penseurs qui ont domin le


aArec Hobbes et Spinosa. Il donne aussi

le
pour lesquels la vertu et
la socit.
vice ne sont jamais que ce qui est utile ou nuisible
tout fait
Il est donc, dans un de ses principaux
ouATages,
des encyclopdistes,
imbu de l'esprit
et, s'il ne va pas aussi loin
ou inconsquence
tre que timidit
ne
ce
d'Holbach,
peut
que
aucun postulat,reliH ne mle ses principes
de dogmatisant.
: il fait la thorie
moral
ou
simplement
gieux,
philosophique
mais rellement
de l'tat laque, o le droit n'est plus consacr,
ne
Et cette opinion
des individus.
cr par le consentement
et de
de prvoyance
Les instincts
de grandeur.
manque-pas
le
l'insuffisance
de sentir
aux hommes
ont
permis
piti qui
animale
ne sent pas
de l'univers,
l'espce
que.
l';ordre
physique

la

main

Voltaire

et Helvtius,

JEAN-JACQUES

288

ROUSSEAU'

nous' sont garants que l


incapable de corriger,
droit ainsi fond ira sans cesse s'purant, qu'il aura la flexibilit
ncessaire pour incarner une ide de plus en plus adquate de
de-cette perfection seront
justice et de douceur, et que les limites

humains.
celles de l'me et de l'entendement
Rousseau a donc trouv une assez large base du droit. Mais il
ou se trouve

n'auraient
a oubli que les contractants
pas eu l'ide de l loi
dans le pacte, s'ils n'y en avaient pas apport le pressentiment;
est un tre ayant des besoins de moralit,
proque l'homme
et qu'il entre dans l'tat social, parce
prit, galit, libert,
de ces besoins dans l'tat de
qu'il ne trouve pas la satisfaction
les sauvegardes de l'gadu souverain; il n'a pas
lit et de la libert sur les dlibrations
de lois plus hautes et plus larges,
distingu les lois positives
Il ne rattache
dont celles-ci ne devraient tre que l'manation.
nature.

Rousseau

en arrive

fonder

pas la loi aux ressorts essentiels de la nature humaine, qui ont


comme la fatalit des phnomnes physiques, et c'est pour cela
non point l'ternel
ou l'universel,
mais le
qu'il rencontre,
et le transitoire
dans les moeurs sociales; il substitue
particulier
l'hrdit

de sentiments

je ne sais quoi d'artificiel


dans les habitudes de notre me et de notre Aie, et jusque dans
la constitution
de la socit. Ainsi il aA'ance que la famille
elle-mme ne se maintient que par convention
. N'est-ce point
l une mconnaissance
de notre
l'homme

immuables

des instincts

crateurs

et consen^ateurs

de cet tat de nature


espce, et un ressouvenir
ignorait la fois son pouse et ses enfants?

N'y a-t-il pas le mme mpris de nos plus authentiques


penchants au fond de sa thorie de la proprit, dans laquelle il vroit
et une dfense contre l'individu,
car
plutt une prohibition
l'acte positif qui le rend propritaire
de quelque bien l'exclut
de tout le reste ? Si la proprit, loin de tenir la
personne,
est postrieure
au pacte, elle est donc rvocable, modifiable

l'infini
d'un pays l'autre, comme de l'un l'autre
souverain;
parce que le droit se rduit un acte de notre volont,:
au
lieu d'tre un principe de notre raison. Rousseau ne le dmontre
la proprit aA^ec l'esprit de la libert ;
que trop en rglementant
il la grve d'impts qui vont
de tout le
jusqu' la suppression
il prpare cette" cole de rformateurs
superflu;
qui, depuis

DES DISCOURS

Brissot

de Warwille,

Saint-Just,

A LA

FUITE

Babeuf,

demandent

des riches
ou l'enrichissement
pour la spoliation
il confond le dsir rvolutionnaire
de l'galit
la notion thique de l'galit
devant la loi.
Si nous

289

des mesures

des pauvres ;
de richesse avec

au droit politique,
passons maintenant
que Rousseau le fait crer, comme le droit civil,
la pluralit
des suffrages.
tude, qui se prononce
nation
souveraine
absolue : Les dpositaires
de
executive

ne

nous

voyons
par la multiIl dclare la

la puissance
mais ses offi-

du peuple,
point les matres
ciers...
Il peut les tablir
et les destituer

quand il lui plat.


Le peuple
a bien droit
de se dfier de ses officiers,
puisqu'il
est en garde contre
ses propres
: Le pouvoir
reprsentants
bien

peut

sont

se transmettre,

quoi les dputs


commissionnaires

mais

non pas la volont


. C'est pour^
ont un mandat
ils sont de simples
impratif;
d'eux-mmes
qui ne peuvent
pas s'inspirer

ni de leur

les circonstances
o ils sont appels
sagesse, suivant
une subordination
Aroter, mais montrent
toujours
passive aux
des
termes de leurs cahiers.
C'est, par l mme, l'annihilation
des lecteurs,
et la prdominance
quelque loigns
Rousseau le dit formelsoient du sige des dlibrations.

assembles
qu'ils
lement

n'a pas ratifie


que le peuple en personne
est nulle ; ce n'est point une loi . La thorie
prfre ainsi les
centralise
ou de Rome, avec l'autorit
d'Athnes
institutions
: Toute

loi

sur une place publique,


elle admire
assembls;
avec

son

Pnyx
surtout
elle

rfrendum;

ou Forum,

o les citoyens

taient

moderne, Genve
quivalent
les capitales,
condamne
foyers de
leur

attaques
par les philodj fort
corrompues,
0
vers les petites Ailles ou les
xvm
du
sicle; elle incline
sophes
chose de l'innocence
primiquelque
qui gardent
campagnes,
des sauvages
entre la dispersion
tive, et sont une sorte d'tape
ou des Parisiens ; elle
des Londoniens
tassement
et l'norme

civilisations

fonde

simplement
comme habitant

ou plutt
politique.
La loi

une

de gens qui se connaissent


sol : ce sera l'tat civil plusieurs,
l'unit
s'interdisant
de fdration

association

le mme

un commencement

de la volont
gnrale^
que l'exercice
les
aussi bien que bonne,
tre mauvaise
et celle-ci
pouvant
la libert :
tous les attentats
Rousseau justifient
de
principes
. HISTOIRE

n'tant

donc

DE LA LANGUE.

VI.

'

290

JEAN-JACQUES

on en a une dernire

preuve

ROUSSEAU

dans la manire

dont il comprend
de l'glise catho-

le rle public de la religion. Comme l'autorit


d'une convention
lique, qui a sa tte Rome, ne procde pas
des fidles, mais est de droit divin, quand
ni du consentement
il n'a pas cherch
et dmocratique,
dans un mme tat, ces deux lments inconciliajuxtaposer,
A-ers
bles. Toutefois, dsireux d'utiliser la force qui nous.attire
la loi est de droit

le surnaturel,

humain

il fait le
fondamental,
et lgislateur.
Il
diplomate

et fidle aussi son axiome

peuple prtre, comme il l'avait fait


imagine alors un credo philosophique

qui commande la foi en


la Aie future. Le culte int-

de l'me,
Dieu, l'immatrialit
et
rieur se prte trop la Ararit des pratiques individuelles,
peut devenir une cause de dsagrgation nationale ; au contraire,
la religion
lacise, borne aux simples dogmes de la religion
naturelle, reste collective ; elle runit les hommes par ds formes
toutes

conventionnelles

tralisent, uniformisent
tent, <dans l'expansion

de pit, des rites extrieurs


qui cenles manifestations
des croyances et metdes mes, la mme unit que dans les

: c'est une simple institution


de police.
Et l'on est tenu de se conformer la loi religieuse
comme la
loi politique,
car il y a une profession de foi purement civile
dont il appartient
au souverain de fixer les articles,
non pas
comme dogmes de religion,
mais comme sentiprcisment
divers services

ments

de l'tat

sans lesquels il est impossible


d'tre bon
citoyen ou sujet fidle... Que si quelqu'un,
aprs avoir reconnu
ces mmes dogmes, se conduit comme ne les
publiquement
: il a commis
le plus
croyant
pas, qu'il soit puni de mort
grand des crimes, il a menti devant la loi. On.ne sait Arraiment ce qui nous doit le plus surprendre ici, la rigueur du
logicien ou l'inconsquence
du philosophe.
Rousseau attribue

l'tat la place et la puissance de Dieu : protestant,


il condamne la libert
d'examen ; auteur de la profession
de foi
du vicaire savoyard, il interdit
toute exploration
personnelle
de l'absolu; il immobilise
le sentiment de l'infini
dans un catchisme public et dans une critique
fixe par rglements
officiels.
Voil

de sociabilit

la substance du Contrat social,


qui retourne le point de
vue du Discours sur l'ingalit.
L'crivain
ne prsente plus la

DE LA FUITE A LA MORT
sociabilit

et la socit

selle;

il tire,,

entre

les

comme

au contraire,

tout ce qui
proprit,
Encore moins
soutient-il
Au

lieu

d'une

causes

de la corruption
et d'une
rapprochement

d'un

la moralit,

humains,

les relve,

dans le paradis,
nous possdons
sorte de rachat de l'homme
par
La

seule

tendance

Contrat

social

c'est

vit

isol,

l'individu
mres

commune

les

du

mythe de l'ge d'or


un symbole d'une
au moyen du pacte.

maintenant
lui-mme,

l'individualisme.
sans Dieu,

Dans
ni

matre,
ni amis,

sur

il n'abdique

civil

et politique
comme
pendants

et au

l'ingalit

le premier
ni passions

ni famille,
cris inarticuls;
dans le second,

mais

vois,

entente

le droit de
l'galit,
ordonne
et les pacifie.
est d'institution
diAine.

au Discours

et hasardeuses,

quelques

univer-

la libert,

que l'ingalit
raliste
et barbare

forme

291

ouA'rage,
qu'phautre que

ni langage
cet animal s'est appri: il cre le droit
de sa puissance

rien

par un accord avec d'autres


lui ; il croit un Dieu auquel

hommes

ind-

il reste

fidle,

qu'il a eu toute libert de le nier; il n'est li sa famille


etrArocable
tous instants;
que par une comrention
personnelle
il dtient une souArerainetinalinable
et indlgable
; il destitue
le gouArernement
son bon plaisir ; il sort mme de l'tat, social,
parce

s'il

en

est

autant

que
contractants

las;

partout

les avantages, du contrat


exploite
ses obligations
envers, les autres

il

le lui

permettent
; il ramne mme

soi la nature

entire

pour en
rien, celle

ne gne en
jouissance
avec ses predonc, en opposition
de la volont;
l'accroissement
mires tendances,
et, par: l,
l'ordre
il se conforme
qui est le rgne degnral du monde,

jouir,
parce que sa propre
aboutit
des autres. Rousseau

l force,

ou moi'ale.

physique

///.

De

la fuite

de rsidence.

Nombreux
menc

changements
social ds 1739,
\e-.Contrat

YHlose.
rait

le

Il

aussitt

habitait

donjon

Montmorency

la mort.

alors, provisoirement,
un petit
de Mont-Louis,

appartenant

au

marchal

Il avait
aprs
pendant
chteau

avoir

comachev

qu'on rpadu parc de

de Luxembourg.

La

JEAN-JACQUES

292
rparation

de deux

il disposait

finie,

ROUSSEAU
dont

btiments,

environn
d plaisance,
paraissant
une le
d'un site pittoresque,

d'eau,

enchante

le particulier
de l'Europe
voisin
blement
log . D'ailleurs,

le

et le

ainsi

et de la

marchal
d'assez
homme

il

d'assez

qui taient
condescendre

trouA-ait

se

agraplus
commensal
du

somment

noble

race

familiarits

aux

pour
assur du bien-tre

et

d'un

de ses
grce au produit
soudes plus hauts
et Aisit
personnages;
de ses ides noires
plus que
qui ne se trahissaient

de.gnie;
recherch

oeuvres;

et

marchale,

sens

grand

au milieu

ressemblait,

mieux

celui

l'un,

lag

mme

par

des bizarreries

et

de conversation

quelques
qui aArait

pendant
ce
Mais

pouvait
esprer
jouir,
Aie et de sa pense.

de correspondance,
annes
calmes,
contribu

il
de la

faire

le

d'un esprit
saAroir la nettet
de ses productions,
qui
l'extrme
de ses prinallait sans mnagements
rigueur
jusqu'
Il est juste
d'ajouter
qu'on
cipes, fut aussi ce qui le perdit.
avait
d'autres,
eut pour
lui des svrits
qu'on
pargnes
succs

de pires
eut un

et que l'injustice
dont
on frappa
le
dcisif
sur le malade,
penseur,
contre-coup
qui put ds
de raison,
croire
la ralit
d'une
lors, aArec quelque
apparence
malgr

audaces,

perscution.
en

h'Emile,
alors

que Rousseau

lande,

parce

qu'il

M. de Malesherbes,
sion

Paris

disent

les

ni si peu
lecteurs,
seau,
tement

tait

effet,

avait

publi
projet

comprenait
la censure

sans d'importants
n'eut
Confessions,

en

France

de le faire

que, malgr
n'en pouvait
changements.
de si grands

par

en
paratre
la bienveillance
permettre
Jamais
loges

on l'admira

sans en vouloir

faire

ni

Holde

l'impresouArrage,

particuliers,
la foule
des

: il parut
d'approbation
publique
comme D'Alembert,
dcider de la supriorit

mais

Duchesne,

signer

de Rousouverte-

on craignait
de paratre
des
approuA-er
hardies
de foi du Aicaire
que la profession
L'auteur
eut donc pour
lui les ttes qui mditent,
savoyard.
foule peu nombreuse
: c'est ce qui
etpeu porte l'enthousiasme
donna
sans doute au Parlement,
alors engag
dans sa guerre
contre les Jsuites,
l'ide de justifier
son orthodoxie
religieusel'apologie,
nouveauts
aussi

tant

compromise
peut-tre
par sa politique,
tant d'indiffrence
du
pour les attaques

et, aprs avoir marqu


Contrat
social contre
le

DE LA

droit

divin

FUITE

A LA

MORT

293

des rois,

de protger
Dieu en dcrtant
Mais la sentence
ne fut excute

prise de corps.
les prcautions
toutes
condamn

n'en

eurent

Rousseau
que

combines

de

lorsque
le
que

pour
du dcret,

ft

Averti
la veille
pas victime.
8 juin. 1762, Rousseau
et les htes
quitta
Montmorency
l'affection
autant
avaient
t impuissants
que le crdit

le
dont
le

et il se dirigea vers la Suisse.


Ici commence,
nous
de tnbres
dans lequel,
dit-il, l'oeuvre
depuis huit ans, je me
trouve enseAreli; sans que, de quelque faon que je m'y sois pu
dfendre,

prendre, il m'ait
Ici commencent,

t possible

d'en percer l'effrayante


obscurit.
les atteintes
certaines
du mal
plutt,

dirai-je
rendre
ses malheurs

qui devait
et le pousser

sur

toutes

les

aussi
routes

clbres
la

ses livres,

que

d'une

poursuite
lui-mme.

paix
Convaincu

ne l'avait
puisqu'il
pas en
des statues
le genre
qu'il mrite
pour aA7oir tent de moraliser
il ne s'explique
ni le dcret
ni
de prise
de corps,
humain,
les brlements
de Y Emile
Paris,
d'abord
qui sont ordonns
introuvable,

d'intolrance.
Il croit donc qu'on
puis GenAre par imitation
en vreut sa personne
et non ses crits;
il rapproche
ces
des
perscutions
des encyclopdistes,

d'humeur
incompatibilits
qui l'ont
crbrale
et, son affection
aidant,

spar
il Aroit

alors
autour
de lui des conspirations.
Il-cherche
s'organiser
il obtient
du roi de Prusse la
D'abord
refuge un peu partout.
de rsider
Motiers-Travers,
o il trouve
permission
quelque
ses infortunes

allgement
marchal
troubl

hrditaire
par

des

dans

l'amiti

: il y demeure
d'excommunication

menaces

qui, lasse
le simulacre

l'effrayer,
ensuite
mois
quelques
dans l'le de Saint-Pierre,
description,
vernement

mais

Keith,
Georges
deux ans et demi,

d'Ecosse

ou par les petites


tracasseries
protestant,
larit de son costume
et enfin
d'Armnien,
de Thrse,

de

du

consistoire

la singuqu'excite
chass par l'astuce
contre
lui,
pour

organise
sjour,
nocturne.
d'une
agression
au

heureux
dont

Ds lors,

du lac

milieu

il nous a laiss

il en est bientt

de Berne.

du

expuls

Il

passe

de Bienne,

une si ravissante

par l'ordre

du gou-

persuad plus que jamais qu'il y


contre lui, il traverse Paris (fin 1765)
a une coalition
d'intrigues
et
les promesses
o l'attirent
Wootton,
et va en Angleterre,
bien courte et bien orageuse,
l'amiti
de Hume. Amiti
puisque

JEAN-JACQUES ROUSSEAU

294

et
par les accs de mlancolie
de spleen auxquels il est sujet , a des dmls retentissants
faire cause commune
de
accuse
avec l'historien
qu'il
anglais,
o il n'a sjourn que
avec ses ennemis, et quitte l'Angleterre
six mois. Arriv en France en mai 1767, il y reoit, en maints
ferme
sur lequel l'autorit
un chaleureux
accueil,
endroits,

Rousseau,

assombri

d'ailleurs

Trye {de
les yeux, et reste un an, sous le nom de Renou,
dans un chteau que lui
juin 1767 aot 1768), prs de Gisors,
offre le prince de Conti. Mais, toujours pouss par une inquiil s'tablit non loin de Grenoble, Bourgoin,
tude croissante,
ses
et enfin, malgr
o il pouse Thrse, puis Monguin,
contre le sjour des grandes Ailles et ses
anciennes prventions
solennelles professions de Arertu, il se fixe de nouveau Paris
sa gloire,
(juillet 1770), o il retrouve ses amis, ses occupations,
et demeure huit ans, jusqu'en mai 1778, la ATeille de sa mort.
Cette
Lettres
polmiques.
priode de son existence,
la juger de loin par les pripties d'une sorte de Aragabondage
travers l'Europe
et surtout par le rcit des Confessions, parat
trs trouble,
mais, examine de prs avrec quelque critique,
de repos, la scurit de plusieurs
elle offre bien des inteivalles
proArenant de reA'enus de
sympathies, de sant et de bonheur que n'en
et, entre les accs de son mal, toute la lucidit
sance du gnie. Aussi les oeuArres, et mme
l'aisance

rsidences,

librairie,
plus de
aA^oue l'crivain,
la puisles oeuATes maet toute

durant cette poque et jusqu' la fin;


tresses, se pressent-elles
seulement, comme il faut s'y attendre, puisque le malheureux
dcouvre partout
des ennemis, rels ou supposs, elles contiennent surtout son apologie. Telle est, en 1763, cette loquente
Lettre ChristojJie de Beaumont, archeArque de Paris, qui aArait
fait un mandement
une doctrine
dtruire
lettre,
vicaire

pour condamner Ymile comme contenant


et
abominable,
propre renverser la loi naturelle

les fondements

Rousseau

dfend

de la religion chrtienne . Dans cette


surtout la profession
de foi de son

deux parties : la premire


savoyard, o il reconnat
est destine combattre
le moderne matrialisme,
tablir
l'existence
de Dieu et la religion
naturelle
avec toute la force
dont l'auteur
est capable ; la seconde propose des doutes et
des difficults
sur les rvlations
en gnral, donnant pourtant

DE LA FUITE A LA MORT
la

ntre

sa A'ritable

sa doctrine,
fut l'auteur

et dans
.

certitude

dans

la sublimit

toute

295

la puret, la saintet
divine
de celui qui

de
en

classer
Rousseau
significatifs
pour
ses contemporains
: il est chrtien
et respectueux
mme
parmi
l'gard
des invraisemblances
la Rvlation,
qu'il reproche
tandis que les encyclopdistes
ne sont ni l'un ni l'autre.
Il a
pris ce qu'ont
aArec quelques

Passages

de commun
dogmes,

toutes

une

les religions,
pour en former,
aux glises particulires
suprieure

et divises,

la fois et positive,
sorte de thisme
thologique
mais imprgn
de l'esprit
et prtendant
d'rudition,
vanglique,
concilier
la libre pense avec la Bible.
Les

Lettres

soutenir
vaient,
contre

crites

de la Montagne,
en 1764, pour
publies
le parti des citoyens
et des bourgeois
qui dsapprou GenAre, la transgression
des lois dans le dcret lanc

Rousseau,

ont,

au dbut;

le mme

caractre

et traitent

mme

L'crivain
sujet que la Lettre M. de Beaumont.
dans son vritable
aAroir voulu laisser le christianisme
il l'a

rduit

le

prtend
esprit ;

au credo

de la religion
a donn le pas
naturelle,
la morale
sur la thologie
qui rapproche
qui spare, et, pour
cette oeuA7re, s'il a encouru
il
les condamnations
des hommes,

auquel il pourra dire, en


du livre qui lui a Aralu l'exil
hors de France
: Daigne
parlant
un homme faible; j'ai fait le mal sur la
juger dans ta clmence
mais j'ai publi
cet crit . Il est donc accus d'irrliterre,
compte

gion

sur la reconnaissance

pour

aA'oir

cru

comme

de Dieu,

le

de sa patrie,
et l'aAroir
aux autres tholoexemple

clerg

en
sans le dsigner,
prsent,
le sens
giens ; il est dcrt, parce qu'il a essay de redonner
comme
si cette impu un sicle incrdule.
Enfin,
religieux
encore
tation
ne suffisait
d'aA^oir,
pas, on l'accuse
d'impit
lui qui
dans le Contrat social, attaqu tous les gouArernements,
a prfr
tout autre celui de son pays. Ainsi on lui tourne
Et il
et de citoyen.
de rform
crime ce qui fait son orgueil
insiste

sur

cette

contradiction

avec

une

irrsistible

puissance
il montre mme que l'on a Aiol la
d'ironie
et
;
d'argumentation
et foncaux priAilges
de Genve et port atteinte
constitution
rsultat
ce risible
de l'tat,
tions des pouvoirs
pour arriver
un aveugle esprit d'ind'une Aille entire qui signale l'Europe
consquence

et de perscution

contre

un de ses propres

enfants.

JEAN-JACQUES ROUSSEAU

296

Rousseau avait ml son


. Jusqu'ici
"
ses
de graves sujets, mais sa personne,
intrt personnel
des dbats soudans l'ampleur
malheurs mmes disparaissaient
dans ses Confessions, qui furent crites
levs. Il va maintenant,
Les

Confessions

ne parurent
qu'en 1781 et 1788, se
et sa vie. Car c'est bien une apologie encore
aux autres le
:
il
a
voulu
mmoires
ces
attachants
imposer
que
sentiment de sa supriorit morale ainsi que de son gnie, faire
et juger un peu, lui Avivant, de son renom
son propre portrait,
car il a lu ce livre dans des salons de Paris, comme
posthume,
de 1761 1771,
dfendre lui-mme

mais

ou des pages de YEmile. Et pouravait eu la hardiesse


pas lu son oeuArre, puisqu'il
quoi n'aurait-il
les
contre-miner
de la composer? Ne fallait-il
pas, d'ailleurs,
autrefois

la. Nouvelle

souterraines

Hlose

manoeuArres de ses ennemis?

Aussi

de
importe-t-il
la brutale fran-

se rappeler son tat mental pour comprendre


chise de ses rvlations.
Il confesse tout, mme

les hontes

son
il mnage ceux-l seuls qui n'ont point irrit
d'autrui;
humeur ombrageuse, les femmes surtout, car, pour les hommes,
il ne les Aroit gure bons que dans les lointains souArenirs de sa
aArec une susceptibilit
jeunesse, et il les juge, en Aieillissant,
croissante, au point de porter d'iniques accusations contre ses
meilleurs

amis, tels que Duclos, et, la fin, de ne marquer


de sympathie aucun littrateur.
Il convient donc de n'accepter
ses tmoignages qu'aA7ec beaucoup de rserve. On s'aperoit,
le lire attentivement,
omisqu'il a commis de frquentes
sions et corrections
mmoire

du rel;

que, trahi

de sa
par l'insuffisance
puissance de son imagination,

et par la prestigieuse
il arrange et se trompe, sans avoir peut-tre le dsir de tromper.
sont les erreurs qu'on a releAres sur les
Dj nombreuses
et la critique en dcouvrira
bien d'autres.
points principaux,
Mais, si le lecteur doit rester toujours en A^eil lorsqu'il
A^eut
se servir

des Confessions comme de pices


et
biographiques
de documents
d'histoire
il peut s'abandonner
sans
littraire,
hsitation aux sductions d'un rcit fait avec un art achev.
Tout s'y trouAre, varit des acteurs, des
ges, des situations,
des pays, des paysages;
charme
ordinaires
d'pisodes
qui
s'lvent la plus haute inspiration
et la force
par la limpidit
de l'motion;
d?un homme qui a su tour tour
originalit

DE LA FUITE A LA MORT

297

cacher

sa Aie et la
en recherches
de positions,
d'idal
dissiper
ou de paix.
On l'admire
d'avoir
form
seul et par d'opinitres
tudes

un esprit

enfin

rnovateur;

on trouve

de ses paradoxes
ou de ses malheurs,
montre
un sensitif
chez qui l'infirmit
de la conception.
d'gale que la Aigueur
outre

Mais,
bien

son intrt

clef

la

narration

de la

et l'excuse

volont

nous
n'avait

humain

mieux

et dramatique,
cette oeuvre,
la littrature
un
Hlose, rvle

que la Nouvelle
sens nouAreau. Rousseau
a connu
de connatre

car

la

ses semblables,

les choses,

et il

peut-on dire, avant


a recherch
les unes d'un

amour

tandis
les autres
d'une
grandissant,
qu'il
poursuivait
haine ou d'une
mfiance
sa mort.
Il nous
qui s'accrut
jusqu'
intresse
ainsi aux bords du lac Lman,
au verger
des Charet de Montmorency,
l'le de
mettes, aux sites de l'Hermitage
mme

un cerisier.

En peignant
les divers cadres
de son existence
et montrant
il avait eu ses imprescombien
sions de joie ou de tristesse
obscure
agrandies
par la sympathie
Saint-Pierre,

des objets externes,


tions et d'artifices,
sonnage
cet tre
lettres
ct,

sans nom

un sicle

quelle posie
ni hroques

amoureux

de tradi-

receler une Aie de perpouvait


aventures.
.Partout
il montrait

l'histoire
et les
encombrer
qui deArait bientt

comme
de ses faits et de ses penses,
et, au-dessus
humain

il dAroilait

mancipe
Franais
ce rcit

il apprenait

la grande ddaigne,
qui allait tre
rArolution
aArant mme que les
littraire,

la nature,

par une
le fussent par une
ml de descriptions

rvolution
qui

sont

politique.
une partie

D'autre

part,

de la biogradu
nouveaux

tout
ne captive
pas moins
par les mrites
style. Nous n'avons
plus la phrase tendue et aigu, neiveuseet symtrise
ment condense
pour le
pour l'argumentation
une
: nous dcouvrons
Rousseau polmiste
trait, qui caractrise
les tons les plus Avaris, nous prdiction
qui prend aisment
et apais, se trouve
souriant
sente un Jean-Jacques
inconnu,
la satire, s'enrichit
aux affaires,
gale au conte, l'anecdote,
les loculittraire
lve la dignit
de nombreux
vocabulaires,
phie,

le noble
et mle en soi, sans disparates,
de chaque jour,
Voil
bien la
des provincialismes.
et jusqu'
et le commun
de son
les ressources
y a prodigu
langue du genre : l'crivain
de haut
les Aicissitudes
art, parce qu'il a eu, dans sa vie, toutes
tions

JEAN-JACQUES ROUSSEAU

298

et de bas, et, deA'ant l'univers,


sublime contemplateur.

toutes

les

impressions

d'un

Rousseau croyait,
; la mort.
ses Confessions, crire son dernier
sans doute, en rdigeant
de la gloire.
ouvrage, mais il avait compt sans les obligations
lui demanLa Pologne, agite et proche de son dmembrement,
lui donna, quoique
dait une Constitution
qui la sauvt : il la
leurs dissensions et
trop tard pour arracher les Polonais
leur ruine. L'oeuvre vaut qu'on la mdite, mais comme nous y
en Aient la philosommes loin du Contrat social ! L'auteur
obsersophie de Y Esprit des Lois. Il est clectique, empirique,
vateur et respectueux des faits, convaincu que chaque forme de
il accepte la
gouA-ernement
peut avoir sa bont intrinsque;
non l'extdu temps, parce qu'il Areut rformer,
coopration
Les

dernires

oeuvres

mais l'esprit mme d'une nation ; il pie l'occasion favose proccupe de la race, du
rable, chelonne les changements,
des intrts
gonverner,
des territoires
pass, de l'tendue
rieur,

acquis mme contre toute quit; il est enfin pour la transaction plutt que pour la lutte. Les auteurs des constitutions
a priori
se sont bien gards, sous la RArolution et depuis,
d'imiter tant de rserve et de mditer cette parole : Je ne dis
pas qu'il faille laisser les choses dans l'tat o elles sont ; mais
toucher
je dis qu'il
n'y faut
qu'aATec une
circonspection
extrme .
On peut donc aArancer que Rousseau n'a cess d'amender ses
ides politiques.
Il prend d'abord le contre-pied de toute organisation sociale aArecla fable de l'tat de nature, o il reconnat
aux humains

l'galit parfaite et tous les droits sans aucun


ensuite un tat modle o il. groupe et
deA'oir; il construit
ordonne ces mmes humains en consacrant l'ingalit
par l'institution de la proprit, et en faisant correspondre
les droits aux
deAroirs ; enfin, il condescend ces dformations
de la thorie
des choses, donne la plupart
des Poloque cause la relativit
nais plus de deA'oirs que de droits, et ne leur permet d'esprer
la conqute de ces quelques droits que par un acheminement
d'infinies gradations et prcautions.
Il passe la seconde partie
de sa Aie faire oublier ses dbuts de publiciste;
il commence
en ngateur rvolutionnaire
et finit en opportuniste

timor;

DE LA

FUITE

A LA

MORT

299

mesure

tudie mieux ses semblables,


il rvoque davantage
qu'il
en doute leur capacit
d'idal et d'absolu.
Mais, s'il connat
mieux
doivent
quelles souples conventions
des hommes
entre eux, il se trompe
rgir les rapports
dplus
en plus sur les
des hommes
Il crit,
avec lui-mme.
rapports
de 1773 1776, les trois
intituls
Rousseau juge de
dialogues
o l'on ne sait ce qui doit le plus tonner,
le
Jean-Jacques,
trouble

de son

imagination
la monomanie

avec

reAient,

de tnbres

qu'on

lve

ou la force

de

sa dialectique.
Il
de la perscution,
sur les murs
autour
de lui, sur l'universelle
cons-

des passants,
des ouvriers,
des gens de lettres,
piration
etc.,
contre son honneur
et son bonheur.
Cependant tout Rousseau est
encore dans ces obserArations
d'un malade. On n peut s'empcher
d'admirer

par

malheureux

courant

les plus

ses plaintes

rement

douloureux,

instrument
Les
1778,

dont

Rveries
peu

press d'ides et de sentiments


a su, en partant
de l'imaginaire
o
la plus haute loquence
et dguiser

s'lever

l'hyperbole,
dlire
sous
donn

quel
auteur

belles

formes

de l'art

je ne sais quoi
semblable
une

oratoire.

d'amrement
harmonie

accusent
aArant la mort,
Il croit une troite
d'esprit.

son drangement
fortune
et des dcrets

de
le

Il a mme

et irrguliexcute sur un

faux.
cordes Aibreraient
quelques
d'un promeneur
solitaire,
composes

de temps

le

en 1777 et

encore

dArantage
de la
complicit

le poursuivre
; il n'a plus
c'est, dtest par l'humanit,
qu'un recours dans ses souffrances,
.
de chercher
le regard de la bienveillance
parmi les animaux
aArait abanSurtout
il revient
avrec passion la botanique
qu'il
donne,

et qu'il

des mthodes,

cultive

ternels

pour

pote, par l'tude


la confection
des nomenclatures,

en saArant autant

la comparaison
des
J'change

qu'en

il
et rveur,
Herboriste
plantes.
: Je
du monde extrieur
est ainsi tout entier au commerce
me fondre,
sens des extases, des ravissements
inexprimables
avec
des tres, m'identifier
le
dans
ainsi
dire,
systme
pour
la nature entire . Et, comme le monde est moins une immense
des

herbiers,

composition

unifie

de dcors
mosaque
qu'une
se modi-.
et de ralits
d'existences

et concentre

un groupement
juxtaposs,
mutuelles,
fiant par des influences
activit

autour

de lui,

et que la beaut,

il

comprend
grandiose

que tout est


dans les pano-

JEAN-JACQUES

300

ROUSSEAU

dans les
et attendrissant
dlicat
ramas, a plus de charme
Il se met alors dtailler
ou fugitives.
scnes raccourcies
n'avait jusqu'ici
contempl
le spectacle de la nature qu'il
qu'en masse et dans son ensemble . De ce changement de
et une podu
diffrent
un
souci
pittoresque
got proviennent
dans la
tique de plus en plus affine: On peut y rapporter,
rverie sur la grA^e de
la magnifique
cinquime
promenade,
etc. Que
: Quand le soir approchait...
l'le de Saint-Pierre
Rousseau nous
compare ceci avec la page de YEmile o
si fameuse forme un
dcrit un lever de soleil : cette description
et de
de sentiment
bien des nouveauts
tableau qui, malgr
l'on

de l'abb Delille ou de
pas la signature
plume, ne dmentirait
du xvme sicle; nalyseztout autre crivain un peu imaginatif
la, et vous y trouverez des procds qui rappellent les prceptes
non pas
de Buffon dans la Discours sur le style. Elle convient,
une aube dtermine,
mais toutes celles qui n'ont pas de
nuages; elle contient un rsum, une synthse des hivers du
des gnet idal. L'emploi
soleil, un lever quasi scientifique
ralits y attnue trop le concret : l'abstraction
y prend substance,
forme et couleur autant qu'elle le peut sans cesser d'tre ellemme.

C'est donc une inspiration


rArle des traces de transition

classique encore, quoiqu'elle


et de transformation.
Mais,

comme Rousseau fut aussi volutif

et flexible

dans sa technique
il ne cessa pas de traA'ailler

de descriptif que dans sa politique,


sa dcouATerte essentielle,
de plus
qui fut de particulariser
en plus les motifs de peinture littraire.
Et cet art suprieur,
il
me parat l'aA'oir atteint sur le tard, avec les Rveries. Dans ce
dernier

il employait
son suprme
secret d'ouvrier,
celui d'interprter
le verbe des choses force de se dsintresser de son me pour entrer dans la leur. Il n'avait
plus rien
ouvrage,

trouver

pour les lettres, et tel tait le dsordre de sa sensibilit qu'il ne pouvait plus esprer jouir de son
gnie. La mort
devait donc lui tre un bienfait.
Elle survint,
en une terre
du marquis de Girardin,
Ermenonville,
o il s'tait rfugi
pendant une nom^elle crise d'hypocondrie
qui lui rendait impossible tout sjour prolong
dans un mme lieu.
Jugement
gnral
quelle a t l'influence

sur

Rousseau.

de Rousseau?

Plus

Et

maintenant

grande

qu'on

ne

DE LA

saurait

FUITE

A LA

MORT

301

dure encore.
C'est de lui que viennent
puisqu'elle
une bonne partie
des ides dont s'inspira
le xviu 0 sicle finissant et que le ntre a reues.
On peut affirmer
qu'il contribua
oprer
la Rvolution
dans les esprits,
plus que. personne
avant qu'elle
ft dans les faits.
Voltaire
et les encyclopdistes
avaient
abattu
et croyances,
chacun
suitraditions,
systmes
vant son temprament
ou ses haines,
mais un peu au hasard
d'une
mle confuse
: peine avaient-ils,
et l, indiqu
dire,

nouAreaux,

quelques principes
-ceux
d'Helvetius,
reconstitution

d'Holbach

des

cadres

du reste,
trop audacieux,
et Diderot,
servir
pour

de la

vie

morale

comme
une

et

Si
politique.
l'on excepte la notion
de tolrance,
on n'a hrit de ces philoaucune
doctrine
soit sans dangereux
et
sophes
qui
alliage
rellement
et inspiratrice
dans l'ducation
de l'individu
positive
et du corps social.
Les doutes sur l'humanit
et sur le A'rai,
d'ailleurs,
prsents,
n'ont pas d'efficacit

aArec l'exagration

des socits.

des publicistes

propre

aux polmistes,
le pessimisme

pdagogique
pour l'enfant;
bouffon de Candide est dnu de haute moralit
pour l'adulte ; la
de l'intrt,
le bafouement
de la patrie et le rve
philosophie
d'un tat international
ne reclent
aucune vertu
organisatrice
Contre

vermoulues,
malgr ses institutions
d'un aArenir sans doute irralisable,

du pass,
trop admirateurs
ou trop htifs avant-coureurs
Rousseau

se dresse

aArec

en grande partie,
Y enfant,
qui convient,
pratique
l'homme
et aux peuples. Encore
qu'il doive nous laisser entre
avec les Discours,
deux
contradictoires,
rtrograde
utopies
du Contrat
radical
avec une portion
social, il
chimriquement
un idal

construit
de l'tat

Il reproduit
partir
de YEmile.
adoucie
sous la forme
de nature

sa fiction

satirique

et spculativement
Et
la race humaine.

de
primordiale
puret
ou tout au moins
il l'augmente
native de l'esprit
cette intgrit
la raison ne
contraint
une
la sauvegarde
qui
discipline
par
Il ruine ainsi la routine
son nergie.
et
de
de
soi
relever
que
vont bientt
des mthodes
et popularise
qui, nes franaises,
d'utiIl tire tout ce que pouvait
monde.
compo