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Jean-Pierre Adam

Groma et Chorobate [Excercices de topographie antique]


In: Mlanges de l'Ecole franaise de Rome. Antiquit T. 94, N2. 1982. pp. 1003-1029.

Rsum
Jean-Pierre Adam, Groma et chorobate. Exercices de topographie antique, p. 1003-1029.
Une architecture, un urbanisme, une partition des terres aussi labores que l'taient celles des Romains, n'ont pu exister qu'en
fonction d'une connaissance dveloppe de la topographie et des instruments permettant son application. Une tude pratique,
effectue sur le terrain avec les plus usuels de ces instruments, la groma et le chorobate, tait ncessaire pour se convaincre de
la relle efficacit des mthodes de l'agrimensor. Les textes antiques, celui de Vitruve et ceux runis dans les Gromatici veteres,
mais tout autant les dcouvertes archologiques, ont permis de reconstituer le matriel antique et de renouveler les principales
oprations d'implantation et de levs, dont l'efficacit apparat, avec quelque exprience, comme fort proche de celle obtenue
avec les instruments modernes.

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Adam Jean-Pierre. Groma et Chorobate [Excercices de topographie antique]. In: Mlanges de l'Ecole franaise de Rome.
Antiquit T. 94, N2. 1982. pp. 1003-1029.
doi : 10.3406/mefr.1982.1351
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/mefr_0223-5102_1982_num_94_2_1351

JEAN-PIERRE ADAM

GROMA ET CHOROBATE
EXERCICES DE TOPOGRAPHIE ANTIQUE

L'architecture, les travaux publics, les cadastres ruraux et urbains,


ds qu'ils apparaissent comme le rsultat de techniques systmatiques1,
ont tous comme pralable une opration topographique. Intermdiaire
indispensable entre le plan de l'architecte et la ralisation pratique, la
topographie conserve la mme place dans l'opration inverse, consistant
rtablir d'aprs ce qui existe, les plans d'un monument, ou d'un espace
naturel. Les trois oprations dfinissant cette discipline et conditionnant
les mthodes et les instruments, sont : l'tablissement des directions, la
mesure des distances et l'estimation des hauteurs.
Si le gomtre gyptien nous est connu tout la fois par les textes
administratifs et funraires et par les reprsentations2, son confrre grec
ne nous est familier qu' travers la littrature, l'inverse du Romain pour
lequel, de nouveau, les sources abondent3.
Du gomtre grec, si nous n'avons aucune connaissance visuelle
directe, par l'image ou l'objet, nous sommes instruits de son haut niveau
technique, comme nous le sommes de la prcision possible de ses instru
ments, par certaines trouvailles relevant d'activits parallles, telle la

1 On pourrait dfinir cet aspect systmatique, par opposition celui des rali
sations
spontanes et alatoires, comme un usage des alignements et des angles
droits.
2 Le fonctionnaire du cadastre, Khei et son instrument, la corde nuds,
nouh (mot dsignant aussi la mesure de 100 coudes) sont mentionns ds l'Ancien
Empire, tandis que des reprsentations trs explicites d'oprations d'arpentage,
(tombe de Menno) nous apportent de prcieux renseignements sur l'exercice de la
profession de gomtre.
3 On peut rappeler qu'il en va de mme pour les techniques de constructions ;
disciplines richement illustres en Egypte et Rome, tant pour le travail du tail
leur de pierre ou du sculpteur que pour les scnes de chantier ou les reprsentat
ions
d'outils. Sur ces rubriques l'art grec demeure trangement pudique.
MEFRA - 94 - 1982 - 2, p. 1003-1029.

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machine d'Anticythre4 et ses remarquables assemblages mcaniques.


L'essentiel des oprations de topographie nous est dcrit par Hron
d'Alexandrie5, surtout sous la forme de problmes d'arpentage comp
lexes,
tels que le percement d'un tunnel par ses deux extrmits ou le
calcul de la distance de deux points inaccessibles; les oprations lment
aires,comme l'alignement, tant considres par lui comme non probl
matiques
ou non perfectibles.
Pour raliser les mesures mentionnes dans son trait, Hron voque
l'utilisation d'appareils de goniometrie dont il donne la description com
mela dioptra 6, que, faute de possder ou de connatre par reprsentation,
l'on ne peut que proposer sous forme de restitution graphique (fig. 1)
dans la version d'utilisation la plus courante, Hron propose pour cet
appareil des perfectionnements autorisant son utilisation en astronomie,
par l'adjonction d'un mcanisme engrenage et d'un second disque verti
cal, le transformant en vritable thodolite dmuni d'optique. On ignore
si les Grecs avaient imagin d'appliquer le principe de la dioptra7, c'est-dire une rgle munie chaque extrmit d'un repre de vise ou pinnul
e,
au trac direct sur un parchemin; Hron n'en fait aucune mention,
mais son objectif tant la recherche mathmatique, applique la topo
graphie
et l'astronomie, ses notes ne font tat que de vises angulaires.
Pour les oprations les plus simples, le matriel de l'arpenteur ne se
diffrenciait gure de celui demeur en usage jusqu'au dbut de notre si
cle en milieu rural; la rgle gradue, ou , dont le nom est devenu
synonyme de mesure avec une valeur acadmique et dont on retrouve
l'usage, comme instrument de mesure et comme valeur, dans la canne et
la perche. Le cordeau ou utilis en alignement ou en mesure et
gnrateur de la chane d'arpenteur, l'querre, , cite par Aristo-

4 Derek de Solla Price, Gears from the Greeks, the Antikythera Mechanism, a
Calendar Computer from ca. 80 B.C., dans Science History Publications, 1975.
Dcouverte en 1902, dans une pave grecque du premier quart du Ier sicle av.
J.-C, cette machine de bronze, en provenance probable de Rhodes, prsente un
assemblage d'engrenages de prcision, susceptible d'avoir constitu une reprsen
tation
anime des mouvements du soleil, de la lune et des toiles ou groupes d'toi
les
du zodiaque. Actuellement visible au Muse national Athnes.
5 Hron d'Alexandrie, De la dioptre et plus particulirement chap. 6, 30 ; les
formules gomtriques se trouvent dans son autre trait : Metrica. L'exgse des
travaux de Hron se trouve dans : Heronis Alexandrini, Opera, d. Teubner.
6 Hron, Opera, t. III, d. Teubner, p. 193, fig. 836.
7 C'est le mot arabe alidade, traduction de qui dsigne l'instrument
moderne fonctionnant suivant le mme principe.

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phane comme instrument de rigueur us avec excs par Meton8 et le cor


deau deux piquets, le , permettant de tracer au sol, cercles et arcs
de cercles9.
alidade pivotante

oeilleton de
nivellement
cercle gradu
fixe
lecture
de Tangle

niveau plomb

Fig. 1 - Restitution du schma de fonctionnement de la dioptra, par J.-P. Adam.

Enfin, si l'on voque surtout les grandes ralisations des Romains,


essentiellement dans le domaine de l'adduction d'eau, on ne saurait
oublier que s'ils tirrent parti des recherches faites par les Grecs avec une
efficacit rare, ces derniers n'en ont pas moins leur actif quelques
applications spectaculaires, parmi lesquelles l'alimentation en eau de Per-

8 Aristophane, Les oiseaux, 993.1009 cit par R. Martin, L'urbanisme dans


la Grce antique, Paris, 1956, p. 16-17.
9 Ch. Mugler, article Arpentage, dans Dictionnaire archologique des techni
ques,Paris, 1963, 1. 1, p. 87-88.

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game travers un relief particulirement accident10, ou le tunnel de


Samos, creus par ses deux extrmits, sur les plans d'Eupalinos11.
L'agrimensor romain est connu surtout pour les ouvrages techniques
que sa corporation a laisss, ouvrages parmi lesquels figurent les frag
ments retrouvs du trait d'arpentage de Frontin. Ces textes runis dans
un recueil intitul gromatici veteres 12, nous prcisent les mthodes prati
ques propres la profession et le cadre administratif dans lequel elle vo
lue. Toutefois, pour cette exgse des tmoignages crits, nous renvoyons
aux travaux d'rudits dont les analyses sont le complment indispensable,
voire pralable, un travail de synthse sur le terrain 13.
Par une bonne fortune inestimable, le mobilier archologique romain
vient trs heureusement complter le bagage thorique, perceptible dans
la ralit par les ralisations encore visibles, et c'est cette rubrique in
strumentale
que s'attache cette courte tude pratique 14. Deux appareils de
terrain seront expriments, la groma 15 et le chorobate, dont les applica
tions
parfaitement complmentaires dfinissent l'essentiel des oprations

10 Altertmer von Pergamon, t. I, p. 37-40.


11 Ch. Fabricius, Athenische Mitteilungen, t. 9, 1884, p. 159 et suiv. et J. G. Landels, Engineering in the Ancient World, Londres, 1978, p. 40. C'est Hrodote (III,
60) qui nous donne le nom de l'architecte, Eupalinos, responsable de cet ouvrage
d'art sous le rgne de Polycrates (troisime quart du VIe sicle av. J.-C). Destin
assurer le passage de l'eau, ce tunnel-aqueduc est long de 1100 m et passe sous une
colline de 300 m de hauteur, avec une section carre allant de 1,70 m 2,40 m.
Tout donne penser que le percement fut effectu en commenant chaque extr
mit, en raison des rectifications de direction et d'une diffrence de hauteur visible
aux abords supposs de la jonction des deux galeries.
12 Gromatici veteres. Die Schriften der rmischen Feldmesser, d. F. Blume,
. Lachmann et A. Rudorff, Berlin, 1848. On retiendra que l'arpenteur est parfois
dnomm gromaticus ou plus simplement mensor.
13 O. Dilke, The Roman Land Surveyors. An Introduction to the Agrimensores,
Newton Abbott, 1971. Sur le bornage et les textes de bornes, cf. Toutain et Barthel
cits par Fabricius s.v. Limitano, dans RE, XIII, 1, 1926, col. 672-701, complt par
l'article Limitatio de E. De Ruggiero, dans Dizionario epigrafico di antichit roman
e,
vol. IV, 44, Rome, 1964, p. 1383.
14 R. Chevallier et P. Gros ont bien voulu relire ce texte et y apporter d'intres
santes
rfrences, qu'ils en soient vivement remercis. Ma reconnaissance va gale
ment au professeur Fausto Zevi qui m'a autoris publier une photo de la stle de
Nicostratus encore indite.
15 L'auteur ayant utilis le masculin dans un article prcdent pour dsigner
cet instrument, se range l'avis autoris de Matteo della Corte (cf. note 18) de
B. Bruci et de Poi Trousset, Les bornes du bled Segui, nouveaux aperus sur la centuriation romaine du Sud tunisien, dans Antiquits africaines, 12, 1978, p. 137 et
note 2.

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de topographie courante, celles permettant l'implantation d'un difice,


d'une voie ou d'un aqueduc. Afin de dmontrer les possibilits techniques
de agrimensor , la varit des interventions le rapprochant du gomtre
moderne, l'exprience sera tendue un exercice de lev de terrain, exer
cice effectivement inclus dans les oprations de cadastre 16.
Afin de mieux apprhender le choix d'usage prfrentiel de la groma
et du chorobate, il est ncessaire de rappeler la nature des travaux d'ar
pentage
17.
L alignement , ou jalonnement d'une ligne est la premire et la plus
courante des oprations, elle se comprend par sa seule dfinition et auto
rise les implantations d'axes et de bordures propres toute construction
ou ralisation de travaux publics. L'alignement, matrialis par la mise en
place de cordeaux, sur de courtes distances, ou de jalons tmoins, n'offre
gure de difficults que sur un terrain accident; en prsence d'une dcli
vit, l'arpenteur progresse par une succession de vises inclines mainte
nant
les jalons dans un mme plan vertical. Si par surcrot l'alignement
doit s'accompagner d'une mesure du terrain ou de la distance parcourue,
il convient alors de procder des vises et mesures horizontales se suc
cdant
en gradins; une telle mthode tait connue de Y agrimensor sous le
nom de cultellatio16; le mot est demeur, c'est la cultellation ou cutellation du gomtre moderne.
L'opration goniomtrique la plus lmentaire, mais aussi, on va
le voir, la plus universelle est la vise orthogonale, celle qui permet
l'implantation de l'immense majorit des difices, de la centuriation et les
dterminations a'insulae carres ou rectangulaires (fig. 2). Sur le terrain,
deux situations font appel une telle vise; soit partir d'une ligne con
nue et jalonne on doit dfinir une direction orthogonale, on dit alors que
l'on lve une perpendiculaire, soit partir d'un point isol on doit rejoin
dre
une ligne droite, on abaisse alors une perpendiculaire. Ces diffrentes
vises tant le plus gnralement compltes par des mesures de distan
ces,
lesquelles doivent toujours tre prises horizontalement pour le report
sur la carte, la forma, on va voir que les alignements et vises

16 II convient de distinguer l'implantation cadastrale, consistant dfinir Vager


limitatus en divisant orthogonalement un territoire en centuries, du lev topogra
phiqued'un terrain de forme quelconque.
17 Le terme trouve sa racine dans arapennis, dsignant une mesure de surface
utilise en Gaule romaine et maintenue en usage jusqu' l'adoption complte du
systme mtrique. L'arpent commun valait 100 perches de 20 pieds de ct soit
environ 12000 m2.
18 Frontin, op. cit., p. 33-34, cit par Pol Trousset, op. cit., p. 147.

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1/5000 m

Fig. 2 - Timgad (Algrie) : exemple de dcoupage d'une cit en insulae carres.


D'aprs L. Benevolo, L'arte e la citt antica, Rome, 1974, p. 237.

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orthogonales, permettent, par des extrapolations simples, la solution de la


plupart des problmes topographiques. L'instrument autorisant les deux
oprations prcites, doit donc comporter un dispositif ayant deux axes
de vise perpendiculaires, divisant l'espace en quatre quadrants, cet in
strument,
qui est de nos jours l'querre optique ou querre d'arpenteur,
tait dans l'Antiquit la groma. Les fouilles de Pompi ont particulire
ment
contribu la connaissance de cet appareil, puisque sur les deux
reprsentations de groma figurant sur des stles funraires (fig. 3-4), l'une
provient de cette cit et surtout, la seule groma jamais retrouve y fut
dcouverte par Matteo Della Corte, dans une boutique de la Via dell'A
bbondanza
19. La stle funraire fut retrouve dans la ncropole de la Porte

Fig. 3 - Stle d'un agrimensor d'Ivrea


portant une groma dmonte et ses
fils plomb.

Fig. 4 - La stle de X'agrimensor pomp


ien Nicostratus ; dtail de la groma.

19 Matteo della Corte, Groma , dans Momenti antichi della reale Academia
dei Lincei, t. XXVIII, 1922, col. 5-100 et L'eco degli ingegneri e periti agrimensori,
anno XXX, 1924, nll, p. 81-126 et Case ed abitanti di Pompei, Naples, 1965

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de Nocera, c'est celle de l'agrimensor Nicostratus, sculpte sur une plaque


de marbre, mesurant 55,2 cm de longueur sur 33,1 cm de hauteur, pour
une paisseur de 4,3 centimtres. Le texte central est encadr sur la droi
te
par la reprsentation de deux jalons et d'un cordeau (l'angle infrieur
droit manque) et sur la gauche par une groma, dont la croix est rabattue
afin d'tre perceptible avec certitude20. Si l'on ne disposait que des reliefs
funraires, la manipulation de l'instrument apparatrait comme probl
matique,
puisque la croix ayant mme axe que le pied, la vision des fils
plombs opposs s'en trouverait occulte.
Fort heureusement, la dcouverte de la vritable groma chez le fabri
cant et marchand d'outils et ustensiles, Verus (via dell'Abbondanza, Regio
I, Insula 6, n 3)21, nous claire compltement sur l'aspect vritable et la
manipulation de cet objet. (Fig. 5).
Le principe tant celui des vises orthogonales, le dispositif de fonc
tion de l'instrument est matrialis par une croix 4 branches perpendi
culaires de dimensions gales, constituant l'querre de directions; cha
cune des branches est suspendu un fil plomb; ces quatre fils sont les
perpendicula formant deux deux des plans de vises. Afin d'viter l'obs
tacle du pied, l'querre est fixe par un pivot sur un bras de recherche,
venant coiffer le pied de l'instrument. Pour que l'querre puisse pivoter
aisment, on a donn aux branches une longueur suprieure celle du
bras de recherche.
Le pied, enfin, est muni d'une pointe autorisant la mise en station sur
un terrain meuble, tandis que, sur un sol rocheux, selon toute vraisem
blance, l'oprateur devait disposer d'un lger chevalet ou d'un tripode
permettant de laisser l'instrument debout sans avoir le maintenir en
permanence22. La mise en station se faisait en trois temps : tout d'abord
le mensor plantait le pied de l'instrument, puis en faisant pivoter le bras
de recherche amenait l'axe de l'querre l'aplomb de la station, dfinir

(3e d.), p. 291 ; tude reprise et complte par la rfrence aux gromatici par
B. Bruci, La groma pompeiana e il testo dei Gromatici Veteres, dans Bulletin Du
Cange, t. 1, 1924-25 p. 98-101.
20 Disposition identique celle de la stle d'Ivrea.
21 Matteo della Corte, Case ed abitanti di Pompei, 3e d., Naples, 1965, p. 291.
Onze poids de fer et de bronze furent retrouvs dans la mme boutique (avril
1912).
22 La groma de Pompi ayant malheureusement t brise par la chute des
superstructures de la maison, sa hauteur exacte ne nous est pas connue. M. Della
Corte pense qu'elle ait pu galement s'y trouver pour rparation.

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bras de
recherche

perpendicula
fils de vise

Fig. 5 - Restitution graphique de la groma, par J.-P. Adam.

ou existante, et enfin positionnait l'querre, en fonction de l'axe principal


ou de la direction suivre.
La photographie arienne ayant permis de retrouver avec une grande
nettet, surtout dans les rgions arides ou celles non affectes par les
remembrements, les traces des centuriations installes par les lgions
romaines23, on est en droit de penser que la groma a t, dans de telles
oprations, l'instrument standard des mensores militaires.
23 Voir le recueil photographique de l'I.G.N., mis sur carte au /.6, dans
l'Atlas des centuriations romaines de Tunisie, Paris, 1959. Pour l'Algrie, o le des
sin topographique est fort diffrent, consulter l'tude de Jacqueline Soyer, Les
cadastres anciens de la rgion de Saint-Donat, dans Antiquits africaines, t. 7, 1973,
p. 275-292.

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Les bornes retrouves en Tunisie24 et plus rarement en Italie, prci


sent mme de quelle manire l'arpenteur divisait l'espace. Le long des
deux directions principales, Kardo et decumanus, puis sur les droites limi
tant les centuries, les mensores plaaient aux points de rencontre, des bor
nes sur la surface desquelles ils gravaient les deux directions perpendicul
aires,
le decussis 25 (fig. 6) et sur la partie verticale (les bornes pouvaient
tre cylindriques ou de plan carr) la localisation par rapport au Kardo
maximus et au decumanus maximus. Toute la difficult de restitution pro
vient aujourd'hui du fait que les bornes ont t dplaces (il suffit qu'elles
aient t renverses pour que l'orientation originelle soit perdue) et que
l'arpenteur, qui distingue dans son texte la droite et la gauche (DD et SD
soit, Dextra Decumani et Sinistra Decumani26 n'observait pas une orienta
tion
polaire systmatique, il s'en faut.
Jol Le Gall27, en tudiant les problmes d'orientation attachs aux
implantations de villes et de centuriations, a tabli un tableau comparatif
d'orientation de 14 tracs topographiques romains (2 centuriations, 2 for
teresses
et 10 villes)28. Ce tableau fait apparatre que seule la centuriation,
mais non la ville, d'Augusta Raurica, possde une orientation rigoureuse
ment
aligne sur les points cardinaux. Le fait que les villes et les centuria
tions
qui les jouxtent, surtout en terrain accident, ont souvent des orien
tations diffrentes29 et le fait que les axes Nord-Sud et Est-Ouest sont bien
loin d'tre respects, prouve que les arpenteurs faisaient essentiellement
un choix pratique (fig. 7). Les impratifs religieux auxquels les romains
attribuaient, de mme qu' la technique topographique une origine trus
que30, n'taient plus que des souvenirs que l'on ne devait voquer parfois
24 J. Toutain, Le cadastre de l'Afrique romaine, dans Mmoires de la Socit
nationale des antiquaires de France, 7e srie, t. 10, 1910, p. 79-103, tude poursuivie
dans de nombreux articles par le mme auteur et considrablement enrichie par
R. Chevallier, Essai de chronologie des centuriations romaines de Tunisie, dans
MEFRA, 70, 1958, p. 96-105, faisant suite A. Caillemer et R. Chevallier, Les cen
turiations
romaines de Tunisie, dans Annales ESC, 1957, p. 276-286, Pol Trousset,
op. cit.
25 Sur le libell des bornes voir O. Dilke, op. cit., p. 87-93 et E. De Ruggiero, op.
cit., p. 1383.
26 P. Trousset, op. cit., p. 126 et note 3.
27 J. Le Gall, Les Romains et l'orientation solaire, dans MEFRA, 87, 1975, p. 287320.
28 J. Le Gall, op. cit., p. 310.
29 Les Gromatici ne mentionnent que le cas d'Hammaedara, en Afrique, o la
ville et la centuriation ont un carroyage commun {Gromatici, 1. 1, p. 180).
30 Frontin nous cite ses sources : Limitum prima origo sicut Varr descripsit, a
disciplina etrusca. (J. Le Gall, op. cit., p. 303).

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Illustration non autorise la diffusion

Fig. 6 - Borne de centuriation avec decussis donnant les


directions orthogonales du cardo () et du decumanus
(D) plus des indications de distance (Museo della Civilt
romana).

AtUtgnt-io n ou
/l
I/ I
Illustration non autorise la diffusion
mm
//////
II /I /I /I /7
I

Fig. 7 - La centuriation de Minturno, d'aprs un dessin


des Gromatici veteres.

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que pour des implantations de sanctuaires. partir des indications don


nes par les bornes31 on peut proposer une restitution de la dmarche de
Y agrimensor , au cours d'une opration d'implantation de borne de centuriation (fig. 8). Aux lettres initiales de la position par rapport au kardo et
au dcumanus s'ajoutaient des chiffres qui donnaient la distance de ces
axes de rfrence, mesure en centuries. Dans le meilleur des cas, quatre
bornes limitaient 25 centuries, formant un carr de 5 centuries de ct

t
regio
occidentem
ultrata

<a

SD
Sinistra Decumani

g
g

VK

rt2
.'S

Vitra Kardinem
C ARD

SinistraSD
Decumani
CK
Citra Kardinem

DD
Dextra Decumani
VK

<
S
{ Vitra
Kardinem
M V S

^ CD

<
%

Dextra Decumani
DD

lg
S^

>
S^

CK
Citra Kardinem

regio citrata
orientem

Fig. 8 - La dsignation des directions et des quadrants par Yagrimensor .


On suppose que l'oprateur regarde vers l'ouest.

31 Pol Trousset, op. cit., p. 149, l'auteur envisage une chronologie de l'ordre
des vises quatre possibilits, autant que de branches la groma. Cette proposit
ion,
qui a le mrite vident de couvrir toutes les ventualits, est en fait raisonnab
le,
car elle ne modifie par les orientations cardinales et dcumanes, perceptibles
en vision arienne, et permet au moins de dcrypter les indications portes sur les
bornes.

Fig. 9 - Carte de la rgion d'Imola (Forum Cornelii) traverse par la via Emilia, sur laquelle
se lit encore dans la viabilit moderne, le dcoupage de la centuriation antique.

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appel le saltus32. Pour lmentaire que paraissent de telles oprations


(vises orthogonales et mesures), elles n'en constituaient pas moins un
tour de force, lorsque le dcoupage des terres se poursuivait sur des
dizaines de kilomtres ou plus33 (fig. 9). On peut penser, que priodique
ment
les agrimensores , connaissant le thorme de Pythagore, effec
tuaient
des vridications suivant la diagonale, celle-ci devant toujours
avoir pour un actus carr de 120 pieds de ct, une valeur trs approche
de 170 pieds. (169,7). La mme vrification, applique la mesure en al
ignement
de la diagonale d'une centurie, devant donner environ 3400
pieds (fig. 10 et 11). La stabilisation du systme (on dirait aujourd'hui le
canevas) tant assur par la mesure des deux diagonales dont l'quivalen
ce
assure le carr (en cas le diffrence de valeur, Yactus carr ou la centur
ie
peuvent tre des losanges). La mme opration tait, bien entendu,
applicable aux surfaces rectangulaires.
Dans un article de complment la pubblication du cadastre d'Oran
ge
par A. Piganiol, F. Salviat34 expose clairement la disposition que de
vaient
avoir les trois documents A, et C figurant le partage des terres
entre Montlimar et Avignon. Prsents sur trois parois d'une salle, ces
plans avaient chacun une orientation diffrente lorsqu'on les regardait de
face, mais rabattus l'horizontale vers l'extrieur retrouvaient une posi
tion cohrente identique35. Cette situation particulire, subordonne la
grande surface exige par ces documents et par consquent leur aff
ichage sur trois murs, est troublante pour l'exgte qui n'en possde pas la
clef et avait pu conduire des interprtations d'orientations topographi
ques
diffrentes36, alors que, comme l'tude de F. Salviat le montre avec
logique, A, et C constituent un document homogne dans le temps et

32 Lex approximations donnes par les photos ariennes ne permettent pas de


restituer la valeur des pieds utiliss. La centurie, de 2400 pieds de ct, devait
mesurer, avec un pied de 0,296 m, 710,40 m de ct. Pour les diffrentes valeurs du
pied et les extrapolations la centuriation voir A. Piganiol, Les documents cadas
traux de la colonie romaine d'Orange, dans XVIe supplment Gallia, Paris, 1962,
p. 42 et suiv. (les fragments cadastraux sont prsents dans une salle particulire
du muse archologique d'Orange).
33 Voir les mthodes de lecture des traces de centuriations et de dcoupage
urbain, par R. Chevallier, Prsence de l'architecture et de l'urbanisme romains,
dans Caesarodunum, 1981, sup. 38.
34 F. Salviat, Orientation, extension et chronologie des plans cadastraux d'Orang
e,
dans Revue archologique de Narbonnaise, X, 1977, p. 107 118.
35 F. Salviat, op. cit., p. 112 fig. 3.
36 A. Piganiol, op. cit., p. 401-402, en concluait galement une diffrence chro
nologique.

GROMA ET CHOROBATE

1017

Hfl jugerum = 2 actus quadrati ..

Fig. 10 - Cheminement d'une implantation cadastrale avec V actus et le jugre


comme units de longueur et de surface.

dans l'espace. Rapports l'horizontale les trois plans se lisaient avec un


kardo orient d'Est en Ouest et l'on peut supposer que Y agrimensor avait
choisi pour l'orientation de ses bornes, une position identique, ayant
l'Ouest en face de lui au moment de sa vise initiale.
Afin de vrifier par la pratique l'efficacit relle de la groma, le plus
simple tait de procder sa reconstitution grandeur nature, puis de se
livrer aux manipulations de vises droites et orthogonales, pour lesquelles
elle tait conue, (fig. 12). L'appareil fabriqu dans ce but est fix sur un
pied mtallique haut de 190 cm (hauteur devant permettre la vise sur les
fils), termin par un bras de recherche d'une longueur de 18 cm, sur
MEFRA 1982, 2.

65

1018

JEAN-PIERRE ADAM

20 actus

actus
20

1 centurie

1 actus = 120 pi( sds

- 1 centu] rie ; car r de 20 actus de ct


1 saltui 3 = 25 cei nturies = ABCD

<

DE C VM A Is VS

Fig. 1 1 - Schma de centuriation carre.

lequel vient pivoter la croix ou querre, dont les branches sont longues de
61 cm37.
Aux extrmits des branches et dans l'axe de leur rencontre, sont sus
pendus
les fils plomb de vise, les perpendtcula et le fil de station.
La mise en place de la groma se fait par implantation du pied proxi
mitde la station choisie (ou existante), une distance n'excdant pas la

37 Ces dimensions ne sauraient tre considres comme des constantes, l'instr


umentn'tant pas un talon de mesures et seules la commodit et l'efficacit opt
imum des mises en station et vises en dterminent le choix.

GROMA ET CHOROBATE

1019

longueur du bras de recherche; en faisant pivoter celui-ci, on amne le fil


axial de l'querre l'aplomb du point de station. L'horizontalit de
l'querre (orthogonale au pied), se vrifie par la concidence parallle
d'un des fils avec l'axe du pied. L'appareil peut alors tre immobilis sur
un support stable (tripode) et les oprations de vise prpares par rota
tion de l'querre dans la direction voulue, peuvent tre effectues
(fig. 13). L'inconvnient de ce type d'instrument rside, comme l'exprien
ce
l'a amplement dmontr38, dans sa grande sensibilit au vent, inconv
nient
du reste soulign par Vitruve propos du chorobate. Toutefois,
l'avantage des fils plomb est considrable, puisqu'ils permettent d'effec
tuer
des vises orthogonales mme sur un terrain fortement accident, en
raison de leur longueur et quelle que soit la hauteur d'yeux ou la taille de
l'oprateur. On peut du reste imaginer que le recours, par trs fort vent,
consistait utiliser directement les branches de l'querre comme lignes
de mire.

Illustration non autorise la diffusion

Fig. 12 - La groma reconstitue, en


station sur un tripode.

Illustration non autorise la diffusion

Fig. 13 - tablissement d'un align


ement la groma.

38 Le site choisi tant Vaison-la-Romaine, les jours de mistral les mises en sta
tion taient tout fait problmatiques. Il est apparu vident alors, que les plombs
devaient avoir un poids consquent, pour mieux rsister aux effets du vent.

1020

JEAN-PIERRE ADAM

Les expriences sur le terrain, ont prouv que la rapidit de mise en


station et la fidlit d'implantation rsultant de vises droites et orthogo
nales
sur de courtes distances39 taient trs comparables ce que l'on
obtenait avec des instruments modernes.
L'opration inverse de celle de l'implantation, le lev ou relev topo
graphique
tait le corollaire des travaux du gomtre, et l'existence de
documents topographiques, dont le plus complexe est certainement le
plan de Rome, la Forma Urbis40, hlas fragmentaire, tmoigne de l'appli
cation de cet art l'excution de plans dtaills en zone urbaine. Bien
entendu il eut t particulirement enrichissant de connatre les instr
uments et mthodes appliqus ce travail considrable report sur le marb
re, et d'avoir connaissance de l'aspect des minutes faites sur le terrain.
dfaut de ces prcisions, il est ais de mettre en uvre la groma pour
raliser un travail de cette nature, ce qui permet, sinon de prouver, du
moins de supposer son utilisation pour de telles tches.
L'instrument ne pouvant fonctionner qu'en goniometrie constante
orthogonale, le procd est celui utilis par les arpenteurs avec l'querre
optique et la chane sous le nom de lev par coordonnes. On trace, sui
vant la plus grande longueur du terrain, une ligne droite, la base, ponc
tue par des jalons que l'on peut relier deux deux par un cordeau, afin
de la matrialiser. Le relev va consister dplacer la groma le long de la
base (d'origine A sur les deux cas de la fig. 14) et la mettre en station
des distances, choisies ou alatoires, que l'on mesure afin de les reporter
en abscisse sur la feuille de relev. De chacune de ces stations on va op
rer deux vises, une vise d'alignement suivant la direction de AB et une
vise orthogonale le long de laquelle on rencontrera un ou plusieurs

39 Les oprations exprimentales de manipulation de la groma et du chorobate


ont t effectues dans le secteur de la Villasse. Le terrain accident a limit les
unes et les autres des distances horizontales de l'ordre de la cinquantaine de
mtres.
40 G. Carettoni, A. M. Colini, L. Cozza, G. Gatti, La pianta marmorea di Roma
antica, Forma Urbis Romae, Rome, 1960 et plus rcemment : E. Rodriguez-Almeida,
Forma Urbis marmorea. Nuovi elementi di analisi e nuove ipotesi di lavoro, dans
MEFRA, 89, 1977, 1, p. 219 256, et Forma Urbis marmorea. Aggiornamento generale
1980, Rome, 1981, dans cette dernire tude, E. Rodriguez-Almeida suppose (p. 46,
47), que, compte tenu des nombreux accidents topographiques, les travaux de rele
vs de Rome, aient pu avoir recours aux dioptrae, travaillant par vises alatoires,
conduisant des rsolutions de triangles dans le plan horizontal et dans le plan
vertical.

GROMA ET CHOROBATE

1021

points relever. Les distances de ces points la base sont chanes, ce


sont les rattachements, dont les valeurs constituent les ordonnes. Ces lon
gueurs
sont compltes par des mesures directes ou cotes partielles, prises
sur le terrain et les difices eux-mmes. La prcision du document final,

co
S
'
da
ion
stat

A
\

\
X
stations systmatique3

Fig. 14 - Les diffrents modes de levs de plan la groma, l'aide de plusieurs


bases entourant ou traversant le terrain.

indpendamment de celle de l'instrument dfinie par la qualit de son


querre, sera accrue par la multiplication des stations, donc des vises. Le
risque d'erreurs se multipliant avec celles-ci on pourrait croire une per
ted'efficacit, en ralit l'exprience montre que, en travaillant le long
d'une droite les erreurs tantt positives, tantt ngatives se retrouvent en
nombre quivalent et s'annulent.
Afin d'aboutir une estimation d'efficacit il a t procd au mme
relev l'aide de l'alidade et de la planchette topographique (fig. 1 5).
L'avantage du second procd apparat dans le faible nombre de sta
tions : deux seulement avec l'alidade, contre quinze avec la groma, d'autre
part, l'alidade travaillant en goniographie cordonnes polaires, permet
de balayer une aire de 360, donc de relever un nombre de points consid
rables(sauf s'il existe des masques), tandis que la groma ne peut relever
de points que dans quatre directions par station (deux dans le cas pr
sent). Toutefois, la rapidit de mise en place de l'instrument antique, avec
un peu d'entranement et par vent nul, se fait trs rapidement et le temps
total consacr au mme relev est pratiquemment identique. Quant la

JEAN-PIERRE ADAM

1022

prcision topographique, on constate que, sur une faible surface consid


re
(22 m de base et 25 m d'ordonne), les diffrences sont peu excessives,
l'cart angulaire le plus remarquable n'atteint pas lg 5 sur une longueur
de mur infrieure 10 m, soit un cart de positionnement d'une dizaine

relev la groma
relev l'alidade
base AB = 22 m

10 m

Fig. 15 - Levs compars la groma et l'alidade topographique :


- groma : 1 5 stations sur une base unique AB et 5 1 points ;
- alidade : 2 stations totalisant 53 points.

GROMA ET CHOROBATE

1023

de centimtres l'une des extrmits41. Il est noter que le relev fait la


groma a t reproduit in extenso sans les corrections de triangulation que
l'on fait habituellement42.
La mthode des coordonnes, on le comprend aisment la lumire
de cette exprience, donne la groma de nombreuses possibilits d'oprat
ions
de levs ou d'implantation, telle que celle de la recherche des deux
emplacements pour le percement d'un tunnel par chaque extrmit.
L'agrimensor, sur un terrain trs accident excluant le cheminement rectiligne au dessus de l'obstacle, ralisation un cheminement goniometrie
constante43 sous forme d'une succession d'alignements et de vises ortho
gonales,
complt par un nivellement au chorobate, empruntant la mme
voie (fig. 16). Bien entendu, durant le droulement de l'opration, toutes
les distances et changements de direction doivent tre nots, afin de reven
ir,dans le cas de plus simple d'une galerie rectiligne de niveau constant,
aux deux origines.
La ralisation du tunnel de Samos et ses incertitudes, ont t vo
ques plus haut, mais les grecs n'ont pas t les seuls prouver des diffi
cults dans les percements de galeries, comme en tmoigne l'inscription
de Lambse44. Ce texte relate l'intervention de l'ingnieur militaire Nonius
Datus, en garnison Lambse et envoy Saldae (Bejaia, ex-Bougie) pour
y reprendre le trac et le percement d'une portion souterraine de l'aque
duc
devant alimenter cette ville. Le travail tait en effet fort avanc, mais

41 Cette approximation, revient dire que sur l'implantation ou le relev d'un


carr de 10 m de ct, on aurait, dans le cas le plus dfavorable, un ct de 9,90 m
ou de 10,10 m, approximation que l'on peut corriger aisment par mesure directe
de vrification aussi bien sur le terrain que sur la minute. Pour l'ensemble des
valeurs angulaires (orientations de murs) et de dimensions linaires (longueurs de
vises et longueurs de murs) les diffrences avec le lev l'alidade vont de 0
1,5%. (voir note 42). Il est certain qu'une opration d'alignement qui est de la vise
directe, aboutit une prcision beaucoup plus satisfaisante. M. Legendre, Notes
sur la cadastration romaine en Tunisie, dans CI, 1957, n 19-20, p. 135-166. Cet ing
nieur topographe a effectu une tude intressante portant sur la prcision des
implantations topographiques tant en direction (prcision angulaire) qu'en distanc
e,
et propose, juste titre, l'utilisation simultane de plusieurs gromae.
42 Pour la Forma Urbis, E. Rodriguez, op. cit., p. 220 222 et fig. I, p. 221, note
une fidlit de mesures de 1 2,1% par rapport aux levs modernes faits sur et
entre les mmes monuments.
43 Le topographe d'aujourd'hui suit une ligne brise alatoire autorise par les
possibilits de son thodolite et combine chaque vise la stadimtrie, la goniomet
rie
et le nivellement.
44C/L, VIII, 18122r texte dat des annes 151-152.

1024

JEAN-PIERRE ADAM

les deux galeries creuses simultanment de part et d'autre de la monta


gne
franchir, s'taient croises sans se rencontrer : ... la partie sup
rieure de la galerie oriente vers le Sud dvia droite et la partie inf
rieure oriente vers le Nord dvia galement droite; le trac rigoureux
n'ayant pas t suivi, les deux sections s'garaient. Nonius Daus refit
une nouvelle implantation et calcula soigneusement les niveaux, grce
quoi le travail fut men bien en quatre ans, ce qui donne la mesure du

20
150

200

250

Fig. 16 - Percement d'une galerie en pente, par ses deux extrmits. Implantation
des issues (points 1 et 14), par cheminement contournant l'obstacle. La somme des
distances orthogonales l'axe doit tre gale zro.

GROMA ET CHOROBATE

1025

travail exig pour le percement d'un tunnel long de 428 m. En dpit de


l'absence d'indications techniques, ce texte nous suggre toutefois une
mthode de trac l'aide de la groma et du chorobate, par alignement et
cultellation rectilignes, puisqu'il nous dit en substance : un trac rigou
reux avait t piquet par dessus la montagne d'Est en Ouest. Il faut
entendre par l, que le trac ne contournait pas la montagne et se content
ait,
ce qui est toujours prfrable lorsque le relief ne s'y oppose pas, de
conserver la mme direction en surface, ce qui permettait lors du creuse
ment, de conserver un alignement verifiable en permanence de part et
d'autre. Ce procd appliqu ici un tunnel profond est, a fortiori, celui
exploit pour le creusement des galeries proches de la surface, ce qui
autorise le parcement, non seulement depuis chaque extrmit, mais ga
lement
par des puits ouverts le long du parcours; le gain de temps est
alors fort apprciable, puisque, compte tenu de la relative exigut des
tunnels, peu d'ouvriers peuvent y travailler de front. Cette technique peut
tre vrifie au grand tunnel du chteau de l'Euryale, il est vrai peu pro
fond, joignant les bastions avancs l'intrieur de l'enceintre urbaine, o
l'on compte dix puits de creusement sur le parcours. Infiniment plus
impressionnant est le canal de Sleucie de Pirie (Silicie), creus sous les
rgnes de Vespasien et Titus, comme en tmoigne l'inscription rupestre
grave sur une paroi de l'ouvrage. En partie en tranche profonde, ce
canal, destin dvier le cours d'un torrent dvastateur, passe par deux
tunnels et l'on peut voir, laisss dans la roche, les escaliers venant de la
surface et prouvant que les travaux attaqus chaque extrmit, taient
conduits simultanment depuis plusieurs points du parcours45.
Complment de la groma, le chorobate ne nous est connu que par la
description de Vitruve46. En effet, construit en bois, cet instrument n'a
gure de chance d'tre retrouv47, fort heureusement le texte est suffisament explicite pour que la restitution graphique et la reconstitution relle
puissent tre tentes48. Destin aux travaux de nivellement, le chorobate

45 Si cet ouvrage n'a pas fait l'objet d'une tude exhaustive l'histoire et la des
cription
de la ville de Sleucie de Pirie figurent dans l'article de Honigmann, dans
RE, II, A. I, 1921, col. 1184.
46 Vitruve, livre VIII, V, 1, 2 et 3. Trad. Louis Callebat, Paris, 1973.
47 Sauf peut-tre Herculanum, puisque les conditions d'anantissement de la
ville, ensevelie sous la coule de boue du Vsuve, ont permis de conserver toutes
les matires ligneuses (poutres, portes, meubles, menus objets).
48 L'interprtation graphique de Perrault (1673) tait correcte et on la retrouve
sans modification chez Choisy comme chez G. Cozzo, Ingegneria romana, p. 123124, Rome, 1970 ou F. Kretzschmer, La technique romaine, p. 12, Bruxelles, 1966.

1026

JEAN-PIERRE ADAM

se prsente sous la forme d'un long chevalet aux pieds verticaux, muni en
surface d'un canal et latralement de repres perpendiculaires la table,
devant concider avec des fils plomb lorsque l'appareil est cal en sta
tion horizontale (fig. 17). Le canal tient lieu de niveau d'eau, utile lorsque
canalis
rgula

perpendiculum
linea
Fig. 17 - Restitution graphique du chorobate, d'aprs la description de Vitruve
(VIII-5), par J.-P. Adam.

le vent fait osciller les plombs. Si les dimensions donnes par Vitruve sont
vraies, elles sont impressionnantes ; vingt pieds de longueur (prs de 6 m)
mais tmoignent de l'exigence de prcision du gomtre charg d'une
implantation d'aqueduc. Un tel objet devait tre fort malais manipuler
en campagne et impossible stationner sur un terrain tant soit peu acci
dent;
en outre le bois dont il tait constitu devait, sur une telle lon
gueur,
avoir une tendance la dformation en fonction des variations
hygromtriques49. On est donc en droit de penser que des instruments de
proportions plus modestes, taient galement en usage, c'est, en tout cas,
le choix qui a t fait pour la construction du chorobate exprimental et
49 On est d'ailleurs frapp des dimensions modestes du canal servant de niveau
d'eau : cinq pieds seulement (moins de 1,50 m), alors que c'est prcisment ce pro
cd qui aurait besoin d'une grande longueur pour djouer plus srement les
effets de la capillarit et de la tension molculaire.

GROMA ET CHOROBATE

1027

les dimensions choisies ont montr la relative efficacit d'un appareil


aisment transportable50. Long de 1,50 m et haut de 60 cm, l'instrument a
t muni l'une de ses extrmits, d'un empattement destin faciliter
l'appui sur les cales de nivellement (fig. 18). En effet, un terrain n'tant

Fig. 18 - Reconstitution d'un chorob


ate.

Fig. 19 - Vise de nivellement sur un


jalon.

que tout fait exceptionnellement horizontal, la mise en station se fera en


plaant sous l'une des extrmits du chorobate des cales, d'abord plates
jusqu' une approche de l'horizontale, puis en sifflet, que l'on enfonce
par percussions lgres, jusqu' obtention de la superposition des fils
plomb avec les lignes de foi verticales graves sur l'instrument, une con
firmation
peut alors tre donne par le remplissage du canal jusqu'
affleurement de l'eau. La vise de nivellement peut alors tre effectue en
plaant l'il au niveau de la table, dans l'axe de deux oeilletons facilitant
les alignements (fig. 19). Plusieurs procds peuvent tre utiliss par le
gomtre, le plus systmatique consistant procder par cultellations
hauteurs constantes. Il suffit alors de toujours placer le jalon de mesure
une distance, variable, telle que l'oprateur du chorobate le voit affleurer
sa ligne de mire. La diffrence de niveau sera toujours gale la hauteur,
connue, du jalon, moins celle du chorobate (fig. 20). C'est la mthode que

50 La groma et le chorobate prsents ici ont t transports Pompi pour des


dmonstrations identiques, destines animer un film sur les techniques construe tives pompiennes.

JEAN-PIERRE ADAM

1028

h = ho- hi

H = . h

Fig. 20 - Nivellement par cultellations hauteurs constantes. On vise systmatique


ment
la tte du jalon.

Hi = I13 - h

cote ngative

H2=h-ll2

cote positive

Fig. 21 - Le chorobate en station; lecture de niveau par vises avant et arrire.

400
331

Fig. 22 - Nivellement compar effectu avec le chorobate et le thodolite, (l'chelle


des hauteurs est double).

GROMA ET CHOROBATE

1029

l'on peut adopter sur de longs cheminements afin de simplifier les enre
gistrements
et les calculs. Sur un terrain faible dclivit, l'application
du procd n'tant pas toujours possible, surtout courte distance, on
procde alors une lecture de hauteur sur une perche gradue, on dirait
aujourd'hui sur mire parlante (fig. 21). En raison de l'absence d'optique
grossissante, l'oprateur, au-del de la distance de perception, fait rep
rerle point vu sur la mire, par son assistant, l'aide d'un curseur, lais
sant celui-ci le soin de mesurer la hauteur entre le curseur et le sol.
Les deux expriences ont donn les rsultats suivants :
1) - cultellations hauteurs constantes sur jalon de 148 cm de hau
teur (4 vises) plus une vise sur hauteur lue de 131 cm avec une hauteur
d'instrument de 60 cm. La diffrence entre le point de dpart A et celui
d'arrive B, distants de 63,50 m est trouve de 423 cm ;
2) - la lecture au chorobate sur mire parlante, en trois vises, depuis
la mme station d'origine et sur une distance de 51,30 m, donne une diff
rence d'altitude de 340 cm (fig. 22). La mme opration effectue au
niveau optique donne 344 cm. De ces expriences on pourrait dduire que
le topographe avait intrt effectuer un nombre restreint de vises,
dans les limites de son acuit; toutefois il ne faut pas oublier que dans la
mesure o l'appareil a subi des dformations dues au travail normal d'un
bois soumis l'humidit, les vises sur de grandes distances sont les plus
susceptibles d'erreurs.
Service d'architecture antique
CNRS - Paris

Jean-Pierre Adam