Vous êtes sur la page 1sur 256

La era del genoma.

qxd

12/7/01

09:11

Pgina 3

La era
del genoma
Claves para orientarse en un mundo
transformado por la gentica

Jess Purroy

SALVAT

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Cubierta: Estudi Jordi Royo


segn diseo de Hans Geel
2001, Jess Purroy
2001, Salvat Editores, S.A., Barcelona
ISBN: 84-345-0930-X
Depsito Legal: NA-1827-2001
Impreso por: Graphycems
Impreso en Espaa Printed in Spain

Pgina 4

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 5

Para Asun

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 6

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 7

NDICE
AGRADECIMIENTOS . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
PRESENTACIN . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

9
11

I. PARA INFORMARSE . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

15

1. COSAS QUE HACEN LOS GENES


(Y COSAS QUE NO HACEN) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Un misterio cotidiano: la reproduccin sexual . . . .
La materia de los genes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
El cdigo gentico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Del gen a la protena: el dogma central
de la biologa . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Cosas que hacen los genes . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Historia de una simplificacin . . . . . . . . . . . . . . . .
(y cosas que no hacen) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Dos conceptos fundamentales:
predisposicin y determinismo . . . . . . . . . . . . . . . .

17
19
25
29
32
36
39
40
43

2. EL PROYECTO GENOMA HUMANO . . . . . . . . . . . . .


Las condiciones previas: ideas, mapas
y un cerebro global . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Recorta, pega y colorea . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Los nuevos aliados: la PCR, la informtica
e internet . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Finalmente, el Proyecto Genoma Humano . . . . . . .
Los otros proyectos genoma . . . . . . . . . . . . . . . . .

47

3. MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES . . .


La clula, un mundo sin domingos . . . . . . . . . . . . .
Es bueno equivocarse? . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Por la mutacin hacia la evolucin . . . . . . . . . . . .
Confraternizando con los octavos pasajeros . . . . . .

75
77
81
83
88

49
50
56
58
70

4. DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES . 93


Mito y realidad de las patentes . . . . . . . . . . . . . . . . 95
Las patentes sobre genes: qu, cmo y por qu . . . 98
Problemas relacionados con las patentes de genes . 106
Un nuevo reto: asegurar sus genes . . . . . . . . . . . . . 112

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 8

5. LA LTIMA REVOLUCIN DEL SIGLO . . . . . . . . . . . 119


II. PARA REFLEXIONAR . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 127
6. UNOS Y DIVERSOS . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Son todos los hombres iguales? . . . . . . . . . . . . . .
Crisol de razas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
La importancia de las pequeas diferencias . . . . . .
La inesperada herencia del emperador . . . . . . . . .

129
131
134
138
140

7. LA TICA DE LOS GENES . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .


Una decisin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Privacidad de la informacin . . . . . . . . . . . . . . . .
Derecho a saber y derecho a no saber . . . . . . . . . .
Reparto de beneficios . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Asesoramiento gentico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Derecho individual o derecho social . . . . . . . . . . .
Investigacin con clulas madre embrionarias . . .
Es tico no hacer? . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

143
145
148
152
155
157
162
164
170

8. PROFETIZAR ES FCIL, O EL POBLADO

LIMBO ENTRE LA CIENCIA Y LA FICCIN . . . . . . . . .


Terapia gnica en el dial . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Hechos y ficciones . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Ciencia y poltica, incompatibles e inseparables . .
La cancin del diez . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

173
175
178
182
189

9. HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO . . . . . . . . . .


Un nuevo pasado . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Nuevas definiciones del presente . . . . . . . . . . . . .
Nuevas definiciones del futuro . . . . . . . . . . . . . . .
Vivir con lo mnimo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

193
195
200
213
217

10. CAUTELOSAS PERSPECTIVAS DE FUTURO . . . . . . . . 225


PARA ACABAR . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 235
PARA SEGUIR LEYENDO . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 241
GLOSARIO . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 253

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 9

AGRADECIMIENTOS
Estoy en deuda con los lectores de las versiones preliminares, que han conseguido mantener este libro dentro de los
lmites de la correccin y el buen gusto, con las personas que
me han ayudado en la bsqueda y comprobacin de datos y
con los autores que me han permitido usar algunas de las
figuras de sus trabajos: Antoni Barrientos, Neil Bradman,
Han G. Brunner, Francesc Colom, Ldia Feliubadal, Bartha
Maria Knoppers, Mark Lawrence, Mick Lynch, Marta
Masergas, Eric M. Meslin, Virginia Nunes, David Pineda,
lex Purroy, Teresa Purroy, Allen Roses, Matt Sims,
Celest Solans, Lisa Stubbs, Jordi Tamarit y Matthew Tree.
Mi agradecimiento para Llus Cassany y Jean-Pierre
Palacio, de Salvat, por su confianza y empuje durante estos
meses.
Un saludo para todas las personas, reales o imaginarias,
citadas en el texto (con unas pocas excepciones fciles de
suponer), por abrir el camino, dar ejemplo y/o los buenos
momentos.
Finalmente, mi agradecimiento a la persona que ha colaborado da a da en la creacin de este libro, Asun Solans.

NDICE
AGRADECIMIENTOS . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
PRESENTACIN . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

9
11

I. PARA INFORMARSE . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

15

1. COSAS QUE HACEN LOS GENES


(Y COSAS QUE NO HACEN) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Un misterio cotidiano: la reproduccin sexual . . . .
La materia de los genes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
El cdigo gentico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Del gen a la protena: el dogma central
de la biologa . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Cosas que hacen los genes . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Historia de una simplificacin . . . . . . . . . . . . . . . .
(y cosas que no hacen) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Dos conceptos fundamentales:
predisposicin y determinismo . . . . . . . . . . . . . . . .

17
19
25
29
32
36
39
40
43

2. EL PROYECTO GENOMA HUMANO . . . . . . . . . . . . .


Las condiciones previas: ideas, mapas
y un cerebro global . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Recorta, pega y colorea . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Los nuevos aliados: la PCR, la informtica
e internet . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Finalmente, el Proyecto Genoma Humano . . . . . . .
Los otros proyectos genoma . . . . . . . . . . . . . . . . .

47

3. MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES . . .


La clula, un mundo sin domingos . . . . . . . . . . . . .
Es bueno equivocarse? . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Por la mutacin hacia la evolucin . . . . . . . . . . . .
Confraternizando con los octavos pasajeros . . . . . .

75
77
81
83
88

49
50
56
58
70

4. DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES . 93


Mito y realidad de las patentes . . . . . . . . . . . . . . . . 95
Las patentes sobre genes: qu, cmo y por qu . . . 98
Problemas relacionados con las patentes de genes . 106
Un nuevo reto: asegurar sus genes . . . . . . . . . . . . . 112

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 8

5. LA LTIMA REVOLUCIN DEL SIGLO . . . . . . . . . . . 119


II. PARA REFLEXIONAR . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 127
6. UNOS Y DIVERSOS . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Son todos los hombres iguales? . . . . . . . . . . . . . .
Crisol de razas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
La importancia de las pequeas diferencias . . . . . .
La inesperada herencia del emperador . . . . . . . . .

129
131
134
138
140

7. LA TICA DE LOS GENES . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .


Una decisin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Privacidad de la informacin . . . . . . . . . . . . . . . .
Derecho a saber y derecho a no saber . . . . . . . . . .
Reparto de beneficios . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Asesoramiento gentico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Derecho individual o derecho social . . . . . . . . . . .
Investigacin con clulas madre embrionarias . . .
Es tico no hacer? . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

143
145
148
152
155
157
162
164
170

8. PROFETIZAR ES FCIL, O EL POBLADO

LIMBO ENTRE LA CIENCIA Y LA FICCIN . . . . . . . . .


Terapia gnica en el dial . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Hechos y ficciones . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Ciencia y poltica, incompatibles e inseparables . .
La cancin del diez . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

173
175
178
182
189

9. HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO . . . . . . . . . .


Un nuevo pasado . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Nuevas definiciones del presente . . . . . . . . . . . . .
Nuevas definiciones del futuro . . . . . . . . . . . . . . .
Vivir con lo mnimo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

193
195
200
213
217

10. CAUTELOSAS PERSPECTIVAS DE FUTURO . . . . . . . . 225


PARA ACABAR . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 235
PARA SEGUIR LEYENDO . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 241
GLOSARIO . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 253

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 11

PRESENTACIN
Usted, lector, ha adquirido este libro quizs atrado por su
ttulo, por recomendacin de alguien o porque le ha gustado
el diseo de la portada. O por muchas otras razones. De
camino a casa entra a comprar sellos para enviar cartas a
todas sus amistades y explicarles lo bien que se lo va a pasar,
deja el libro encima de lo que parece una inofensiva fotocopiadora, pero que resulta ser una trituradora de papel y el
libro queda convertido en un manojo de minsculas serpentinas con letras impresas. Ahora se le presenta un dilema:
puede volver a la librera y comprar otro ejemplar o puede
tomrselo con deportividad y aceptar el reto de recomponer
el monumental rompecabezas que se le ha venido encima.
Ahora imagine una situacin similar a la anterior, pero
esta vez con un libro ms voluminoso. Supongamos En
busca del tiempo perdido de Proust, y supongamos tambin
que este libro est escrito en un idioma que usted desconoce.
Si los siete volmenes en francs de En busca del tiempo
perdido pasan por una trituradora de papel y usted se anima
a intentar recomponer el texto con la intencin de aprender el
idioma mientras tanto, su tarea se parecer bastante al planteamiento del Proyecto Genoma Humano.
Pocas semanas despus de haberlo escrito, le una versin
casi exacta del prrafo anterior (estaba planteado como: dele
a un nio unas tijeras y las obras completas de Proust e intente recomponer el resultado). Por un momento pens en cam11

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 12

LA ERA DEL GENOMA

biar el texto, pero no lo hice por dos razones. Una, que parece un lugar comn que la obra de Proust contiene una cantidad descomunal de letras y, por lo tanto, es un buen ejemplo.
La segunda razn es que el libro donde lo le, Los genes de
la esperanza, es tan diferente del que tiene usted ahora en las
manos que no pareca probable que una persona que hubiera
ledo los dos pudiera confundirlos.
Cmo es entonces este libro? Por qu le tendra que
interesar precisamente ste entre la montaa de libros que
tratan el mismo tema y que estn a su lado en las estanteras
de las libreras? Cmo es usted para que se haya fijado en
La era del genoma?
No nos conocemos, pero supongo que es usted una persona que se preocupa por los temas de actualidad y busca
dnde informarse. No necesariamente ha seguido estudios
superiores: este libro est escrito pensando en una persona
que sabe leer, que lee con una actitud honestamente crtica.
Le aseguro que todo lo que est escrito en estas pginas es
cierto hasta donde me es posible confirmarlo. Si cualquier
dato le parece raro, o cualquier afirmacin le parece exagerada, no dude en acudir a los textos que le propongo en la
ltima seccin o a cualquier otra fuente donde se lo puedan
confirmar o desmentir. Le agradecer que me seale los errores, que alguno habr.
S que estoy seguro de que habr, porque lo he escrito as
a propsito, algunas simplificaciones y omisiones que me
han parecido necesarias para no cargar demasiado el texto
con detalles. Si es usted un profesional de la gentica los
captulos ms tcnicos no le ensearn nada que no sepa,
pero seguramente encontrar elementos de reflexin interesantes en la segunda parte.
Sea cual fuere su base previa, espero que cuando acabe de
leer este libro disponga de unas pocas herramientas para descifrar las noticias sobre el genoma que aparecen constantemente en los medios de comunicacin. Este no es un manual
de gentica, ni mucho menos de tica. Simplemente le presento unos cuantos datos, los mnimos necesarios para que se
12

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 13

PRESENTACIN

oriente en la era del genoma y pueda distinguir entre las posibilidades reales, las utopas y las catstrofes. Algunos de los
temas que veremos no tienen una fecha de caducidad prevista, as que los podremos discutir durante mucho tiempo.
En la primera parte aclararemos algunos conceptos bsicos de gentica. No se puede hablar de gentica sin usar
algunas palabras tcnicas, pero intentaremos que la terminologa cientfica quede reducida a un mnimo. Discutiremos
qu es un gen, qu hacen los genes y qu no hacen. Veremos
qu es el Proyecto Genoma Humano, quin lo ha impulsado
y cul es su propsito. Trataremos de la evolucin de los
genes y los genomas. Seguramente le interesar el captulo
donde veremos algunos aspectos legales relacionados con la
investigacin del genoma, concretamente las patentes y los
seguros. Para acabar, revisaremos el concepto de revolucin
cientfica y veremos si se puede aplicar a la gentica contempornea.
La segunda parte est tambin basada en hechos reales,
pero se los presento de otra manera: mi intencin es que se
replantee algunas cuestiones que a lo mejor ya haba archivado en el cajn de los temas resueltos. Veremos el significado de las razas, la unidad y la diversidad esencial entre
todos los seres humanos. Revisitaremos algunos problemas
ticos conocidos desde hace dcadas y destacaremos los nuevos problemas ticos que se nos han presentado con el conocimiento de la secuencia del genoma humano. Intentar darle
algunos elementos para que no se deje llevar ni por el optimismo ni por el pesimismo, y mucho menos por las motivaciones polticas, a la hora de valorar los avances en gentica.
Un captulo entero estar dedicado al nuevo punto de vista
que tenemos sobre nosotros mismos: cmo la salud y la
enfermedad ya no significan lo mismo y cmo casi todos los
campos del saber pueden beneficiarse de la informacin
gentica. A lo largo de todo el libro repito con insistencia que
hay que tener los pies firmemente asentados en el suelo pero,
si me lo permite, acabar la segunda parte con una tmida
mirada al futuro.
13

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 14

LA ERA DEL GENOMA

Si es usted impaciente, o si est leyendo esta introduccin


de pie en la librera y no tiene intencin de comprar el libro,
puede ir directamente a la conclusin, donde encontrar una
exposicin resumida de las principales ideas que se discuten
en los captulos previos.
Seguramente usted se quedar con ganas de ms: este
tema es tan extenso que no cabe en 200 pginas. A lo mejor
le interesa especialmente alguno de los temas que veremos,
ya sea la historia de la ciencia, la tica, la propiedad intelectual, alguna enfermedad concreta o los avances tecnolgicos.
La aparicin de la imprenta en Europa llev a la publicacin de una cantidad de libros desconocida hasta aquel
momento. Las personas interesadas en estudiar un tema se
encontraban de pronto con una cantidad de informacin que
no podan abarcar. Esta situacin no es muy diferente de la
que estamos viviendo ahora con el auge de internet. En el
siglo XVII, este colapso informativo propici la creacin de
las sociedades especializadas: grupos de estudiosos que se
repartan el trabajo de leer y emitan juicios sobre la calidad
de cada libro, de manera que sirvieran de referencia para las
personas que no tenan tiempo de leerlo todo y as pudieran
escoger mejor. Cientficos del calibre de Sir Isaac Newton
sometan sus trabajos a la revisin de la Royal Society para
obtener la garanta de calidad. Algo parecido se ha de desarrollar en internet: quiz un mbito donde slo se pueda
introducir informacin contrastada y que los internautas puedan consultar seguros de que se ha aplicado algn tipo de filtro previo. Como est ahora, la informacin seria y la delirante aparecen tan mezcladas que hay que ser adivino para no
perderse. Para facilitarle la bsqueda si quiere tirar del hilo,
al final le propongo unos cuantos libros, revistas y sitios en
internet.
Basta de presentacin: si est convencido de que este
libro es para usted, acompeme a la primera parte y preprese para entrar en la era del genoma.

14

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 15

I. PARA INFORMARSE

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 16

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 17

1. COSAS QUE HACEN LOS GENES


(Y COSAS QUE NO HACEN)

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 18

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 19

Un misterio cotidiano: la reproduccin sexual


Una de las primeras cosas que aprende un nio en cuanto
empieza a relacionarse con sus compaeros de guardera es
que los nios y las nias son diferentes. Con el paso de los
aos estas diferencias van tomando sentido. El resultado es
el que usted ya sabe: de una manera ms o menos consciente o voluntaria, una gran parte de la humanidad ha dedicado
tiempo y esfuerzos a la perpetuacin de la especie. La relacin entre la prctica del sexo y el parto es conocida desde
hace milenios pero los mecanismos biolgicos que unen
estos dos hechos tan lejanos en el tiempo no siempre han sido
evidentes.
En un terreno ms conceptual, se ha planteado usted
alguna vez por qu son necesarios dos sexos diferentes para
la procreacin? A lo largo de la historia diversos pensadores
han intentado encontrar una respuesta a esta pregunta.
Seguramente la que ha tenido ms xito es la que propuso
Platn: las almas originales fueron divididas en cuerpos de
sexos diferentes que, exiliados en la tierra, se buscan. Es la
idea de la media naranja que ha llegado hasta nuestros das.
Nosotros vivimos en una poca que conoce los mecanismos
de la reproduccin hasta el punto en que podemos intervenir
en ella de manera bastante precisa: el momento del parto
puede programarse en funcin de las vacaciones de los implicados, la fecundacin puede darse fuera del cuerpo de la
futura madre, y as hasta una infinidad de posibilidades de
manejar un proceso que haba escapado a nuestro control
durante siglos.
19

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 20

LA ERA DEL GENOMA

Pero eso no es todo. Existe un nivel mayor de complicacin que se ha resistido durante mucho ms tiempo a mostrar
sus engranajes. La herencia, ese conocimiento intuitivo de
que algunas caractersticas son heredadas de padres a hijos,
es un elemento de la reproduccin que hemos empezado a
entender estos ltimos cien aos, a partir del redescubrimiento de las leyes de Mendel en 1900.
Hablar de la herencia quiere decir hablar de los genes: la
informacin heredada que guiar el desarrollo de la persona
desde el momento de la concepcin. Como veremos enseguida, la reproduccin sexual est ntimamente ligada al
mecanismo de la herencia: los humanos estamos hechos de
tal manera que obligatoriamente nos tenemos que reproducir
mediante el sexo. Por qu? Por la manera como est construido nuestro genoma.
Cuando hablamos del genoma nos referimos al conjunto
de genes que usted hered de sus padres. Su genoma no es
una abstraccin: se puede ver y tocar. Es tan real como su
hgado o sus pulmones, slo que mucho ms pequeo. Se
encuentra repartido en 23 porciones de tamaos diferentes
llamadas cromosomas. Para distinguir unos cromosomas de
otros los numeramos segn su tamao: el ms grande es el 1,
luego el 2, hasta el 22. Una curiosidad: el cromosoma 21 es
ms pequeo que el 22, pero cuando se hizo la clasificacin
los investigadores erraron el clculo y los ordenaron al revs.
En la prctica no tiene ninguna importancia pero es un buen
ejemplo de que esta clasificacin no fue una tarea fcil.
Los primeros 22 cromosomas estn duplicados: usted tiene dos cromosomas 1, dos cromosomas 2 y as sucesivamente. Una copia la recibi de su padre y la otra, de su madre.
Estos son los llamados autosomas: 22 parejas de cromosomas numeradas del 1 al 22. Como estn duplicados, al final
usted tiene 44 autosomas.
Antes hemos dicho que su genoma se reparta en 23 porciones pero por ahora slo hemos visto 22 parejas. Qu ha
pasado con el cromosoma nmero 23? Este es un cromosoma especial. A simple vista no se diferencia en nada de los
20

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 21

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

dems, pero tiene la particularidad de que contiene la informacin que define el sexo de la persona. Si usted es una lectora su pareja nmero 23 la forman dos cromosomas bastante grandes a los que nos referimos con la letra X. Si es usted
un lector esta pareja la forman un cromosoma X y otro
mucho ms pequeo llamado Y. Esto se suele expresar grficamente diciendo que las mujeres son XX y los hombres son
XY. Ms adelante veremos ejemplos de lo que pueden dar de
s estos cromosomas, los llamados cromosomas sexuales.
Ahora ya sabe que su genoma est repartido en 23 cromosomas: 22 autosomas duplicados y una pareja de cromosomas sexuales. En total, 46 cromosomas. Pero, por qu
est duplicado el genoma?
La respuesta a esta pregunta se encuentra en nuestro sistema de reproduccin: la reproduccin sexual. La mayora de
los seres vivos practican una forma u otra de sexo, si entendemos por sexo la mezcla de material gentico. Para algunos,
la reproduccin est obligatoriamente ligada al sexo: este es
el caso de la mayora de los animales, nosotros incluidos. En
cambio, para otros el sexo es opcional: muchos microorganismos e incluso algunos animales como las esponjas pueden
alternar fases de reproduccin sexual y asexual. Algunos
gusanos pueden regenerar un individuo entero a partir de una
cabeza o una cola, pero por supuesto este no es su sistema de
reproduccin habitual. Las plantas pueden reproducirse por
medio de esquejes. El caso extremo de sexo totalmente desligado de la reproduccin son las bacterias: el intercambio de
material gentico que practican es de tipo horizontal, es
decir, los genes no pasan a la descendencia sino a la pareja.
Esto significa que una bacteria puede pasarle a otra los genes
que la harn resistente a un antibitico, por ejemplo. Es como
si, mediante intercambio de genes a travs de la piel, usted
pudiera incorporar algunas caractersticas fsicas de la persona que se sent a su lado en el autobs. Esta caracterstica les
da a las bacterias una gran capacidad de adaptacin a cualquier ambiente, pero les dificulta el alcanzar niveles mayores
de complejidad.
21

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 22

LA ERA DEL GENOMA

Desde un punto de vista de xito evolutivo se podra argumentar que las bacterias son las vencedoras absolutas: las
hay en cualquier parte, desde los hielos antrticos hasta las
aguas termales, dentro de nosotros e incluso a varios miles de
metros sobre el nivel del mar. Pero no nos podemos quejar:
nuestra reproduccin sexual de transmisin vertical (es decir,
en que los caracteres son heredados por los hijos) permite
que una parte de nuestro cuerpo combine nuevas mezclas de
genes mientras el resto mantiene el genoma ms o menos
estable. Nos permite al mismo tiempo evolucionar y mantener nuestra complejidad. Cmo es posible esto ?
La reproduccin sexual que practicamos nosotros y la
mayor parte de los animales y plantas ha sido llamada verdadera, en el sentido de que cumple con todos los requisitos
de la definicin. Se basa en la produccin de unas clulas
especiales, las llamadas clulas germinales o gametos, que
en nuestro caso slo tienen 23 cromosomas, es decir, una
nica copia del genoma. Otros animales tienen un nmero
diferente de cromosomas: 4 la mosca del vinagre, 18 el sapo
o 20 el ratn, por ejemplo. La fusin de dos clulas germinales, es decir, un espermatozoide y un vulo, da como resultado una clula nueva: el cigoto, que tiene una copia del genoma que le ha proporcionado el vulo y otra que le ha
facilitado el espermatozoide. Un vulo tiene 22 autosomas y
un cromosoma X, porque una mujer tiene dos cromosomas X
y, divida como divida su genoma, cada mitad siempre recibir uno de ellos. Un espermatozoide tiene ms opciones:
como un hombre tiene un cromosoma X y un cromosoma Y,
al dividir el genoma podemos encontrar espermatozoides que
contengan 22 autosomas y un cromosoma X o 22 autosomas
y un cromosoma Y. Cuando se efecta esta divisin, los cromosomas se disponen por parejas, cada uno de ellos con su
homlogo. Los dos miembros de cada pareja son prcticamente iguales, por lo cual la situacin es parecida a la que se
da cuando dos personas que han hecho el mismo viaje (a
Bali, Cozumel o Egipto) se ensean mutuamente las fotos
encima de una mesa: es probable que acaben intercambiado
22

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 23

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

fotos casi idnticas sin darse cuenta. Los cromosomas comparables, es decir, homlogos intercambian fragmentos
de material gentico cuando se acercan el uno al otro. Este
intercambio es lo que hace que cada vulo y cada espermatozoide sean diferentes a pesar de proceder de la misma persona. Durante este proceso se pueden producir errores: intercambios que den como resultado gametos incompletos o con
ms material del necesario. La mayora de estos gametos no
son viables y el cigoto resultante no llegar a implantarse en
el tero o ser abortado espontneamente antes incluso de
que se detecte el embarazo. Ms de un 80% de los vulos
fecundados no consiguen implantarse o desarrollarse (un
porcentaje muy parecido al que se obtiene mediante la fecundacin asistida) y gran parte de esta baja eficiencia se debe a
anomalas cromosmicas graves durante la formacin de los
gametos. Si el error no es incompatible con el desarrollo el
cigoto dar lugar a un nio que sufrir alguna enfermedad
causada por esta anomala cromosmica. La ms comn es el
sndrome de Down (causado por la presencia de tres cromosomas 21), pero se conocen muchas otras.
La unin de un vulo y un espermatozoide que contenga
un cromosoma Y dar lugar a un nio con 22 parejas de autosomas y una pareja de cromosomas sexuales XY, mientras
que la unin de un vulo y un espermatozoide que contenga
un cromosoma X dar lugar a una nia con 22 parejas de
autosomas y una pareja de cromosomas sexuales XX.
Como ve, es inevitable que tengamos dos copias de todos
los genes, excepto de los que estn en los cromosomas
sexuales. Ms adelante veremos que estas dos copias no tienen por qu ser idnticas y qu implicaciones tiene esta
variedad.
Aparte de los 46 cromosomas hay otro integrante de
nuestro genoma, unos pocos genes que se encuentran dentro
de un compartimento de nuestras clulas llamado mitocondria. Esta porcin de nuestro genoma es un poco especial y
la veremos en el captulo 9. Antes, vale la pena contestar una
pregunta que usted se debe de estar haciendo: dnde est el
23

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 24

LA ERA DEL GENOMA

genoma? Usted sabe dnde est su hgado pero, podra


sealar dnde est su genoma? La respuesta es simple y elegante: en todo su cuerpo. Cada una de las clulas que lo forman, y son miles de millones, tiene los mismos cromosomas.
No olvide que cada pareja de cromosomas homlogos intercambia fragmentos y, estrictamente hablando, no son del
todo iguales. Aun as, los podemos reconocer de la misma
manera que reconocemos dos coches del mismo modelo
pero de distinto color. El hecho de tener los mismos cromosomas en todas las clulas no implica que todas las clulas
sean iguales, pero si usted busca un gen lo va a encontrar
igual en las clulas que quedan adheridas a la base de un
cabello arrancado, en las que tapizan su paladar o en una
neurona.
Las clulas que forman su hgado tienen la informacin
para convertirse en mdula sea o en msculo. Si esto no
sucede es porque, una vez que las clulas han tomado un
camino (por ejemplo, formar un hgado), no pueden echarse
atrs: una multitud de seales qumicas en su entorno las
mantiene especializadas en esa funcin. Es necesario modificar este entorno para que la clula rectifique su curso vital.
La oveja Dolly es un ejemplo de que cualquier clula tiene
toda la informacin gentica: esta oveja se desarroll a partir
de una clula de la ubre de otra oveja. El material gentico de
la clula de la ubre fue situado en un entorno (un vulo) que
reprogram su camino y, en lugar de construir una ubre,
construy una oveja entera. Como ve, la clula de la ubre
tena toda la informacin necesaria para el desarrollo de una
oveja. Gracias a las seales qumicas adecuadas pudo acceder a esta informacin que tena silenciada. En la segunda
parte volveremos sobre este fenmeno de la reprogramacin
celular y sus posibles utilidades.
Poco a poco se va repitiendo un concepto que nos va a
acompaar durante el resto del libro: el gen.
La palabra gen fue acuada por Wilhelm Johanssen en
1907, pero desde 1906 ya se hablaba de gentica, trmino
que us por primera vez William Bateson para referirse a la
24

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 25

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

incipiente ciencia que investigaba los mecanismos de la


herencia. A medida que aprendemos ms cosas resulta ms
complicado dar una definicin corta y exacta de lo que es un
gen. Quizs valga la pena dar dos definiciones complementarias. Desde un punto de vista funcional, lo que llamamos
gen es una unidad de informacin: las instrucciones para que
la clula haga algo. Estructuralmente, un gen es un segmento de material gentico (el DNA, como veremos enseguida)
que puede ser reconocido por la maquinaria celular y expresado, traducido, en un producto funcional. Esto incluye tanto
la secuencia codificante (el mensaje propiamente dicho)
como otros elementos reguladores o estructurales. Pero vayamos por partes. Veamos con ms detalle de qu est hecho
un gen.

La materia de los genes


En el momento actual se suele considerar que la clula es
la unidad de vida: la cosa ms pequea que podemos decir
que est viva, el componente bsico de todos los seres vivos
pluricelulares. Es evidente que no siempre ha sido as: la vida
se debi originar en formas mucho ms simples, probablemente molculas con capacidad de hacer copias de ellas mismas usando otras molculas ms simples presentes en el
entorno. Comparados con estas molculas vivas primitivas,
los virus que conocemos son prodigios de ingeniera, y eso
que slo consisten en unos pocos genes envueltos en protena. No discutiremos aqu si los virus estn vivos o no: para
lo que nos ocupa, diremos que no.
Imagine una lnea que represente la complejidad de la
materia, de izquierda a derecha: el extremo izquierdo comenzara con las partculas subatmicas, los tomos y las molculas ms simples, entre ellas el oxgeno y el agua. En el otro
extremo estaran los sistemas ms complejos: la Tierra, el
Sistema Solar, las galaxias y el universo entero. En algn
punto de la lnea entre estos dos extremos estaramos noso25

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 26

LA ERA DEL GENOMA

tros y el resto de los seres vivos. Pero nosotros estamos vivos


y los tomos no. Por lo tanto, entre los tomos que forman
nuestro cuerpo y nosotros hay algn punto en que podemos
decir que eso est vivo. Este punto se suele situar justo
despus de los virus, segn la definicin que se d al concepto vida, y corresponde a lo que llamamos clula.
Hay clulas de muchos tipos, pero la clasificacin ms
bsica distingue entre las clulas con ncleo y las clulas sin
ncleo. Las clulas sin ncleo son una bolsa llena de todo lo
necesario para que la clula funcione: genes, nutrientes,
maquinaria variada y mecanismos de defensa contra las agresiones. El reino de las clulas sin ncleo, los llamados procariotas, incluye a las mltiples especies de bacterias.
Las clulas con ncleo constituyen el reino de los eucariotas, en el que estamos todos los dems seres vivos. Estas
clulas incluyen en su interior compartimentos especializados en diversas funciones y, ms concretamente, un compartimento llamado ncleo. Dentro de la bolsa que es la clula,
el ncleo es una bolsa ms pequea con una funcin muy
concreta que veremos enseguida. Los compartimentos celulares estn inmersos en un lquido llamado citoplasma, que
contiene nutrientes y otras sustancias.

FIGURA 1. De izquierda a derecha, clula procariota, clula


eucariota y huevo. No estn dibujados a escala.

26

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 27

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

Piense en un huevo: la yema correspondera al ncleo y la


clara sera el citoplasma. Tanto el ncleo como el citoplasma
son extremadamente viscosos debido a la gran concentracin
de sustancias que contienen. No todas las clulas se parecen
a un huevo, y en general son demasiado pequeas para distinguirlas a simple vista, pero si alguna vez le piden que
dibuje una clula eucariota puede representar algo parecido a
un huevo sin temor a equivocarse. Durante el siglo que
sigui al desarrollo de los primeros sistemas de anlisis qumicos, los cientficos vieron que el ncleo de las clulas contena gran cantidad de protenas y de una sustancia cida a la
que, como no conocan su funcin, llamaron cido nucleico.
En la composicin del cido nucleico slo participan seis
elementos: un azcar, un fosfato y cuatro bases nitrogenadas.
Los primeros observadores pensaron que con tan poca cosa
el cido nucleico deba de ser una especie de andamio sobre
el que se situaban las protenas. En cambio, las protenas tienen una composicin mucho ms variada: estn formadas
por veinte elementos llamados aminocidos combinados de
infinidad de maneras. El nombre protena est inspirado en
el dios griego Proteo, hijo de Ocano, una criatura marina
que poda adoptar cualquier forma. No todas las protenas
tienen la totalidad de aminocidos, y las proporciones de
unos y otros cambian en cada protena. A los primeros investigadores les pareca evidente que una informacin tan compleja como la herencia gentica tena que ser codificada y
transmitida por las protenas del ncleo celular.
El azcar que participa en la composicin del cido
nucleico ms abundante se llama desoxirribosa, y por eso
este cido recibe el nombre de desoxirribonucleico, abreviado como DNA. El DNA se encuentra en el ncleo, en forma
ms o menos filamentosa, como un ovillo medio deshecho y
medio enredado. La cantidad de DNA que hay en cada una
de sus clulas es tan grande que cuesta imaginarlo. Si pudiera estirar el hilo de DNA de cada uno de sus cromosomas y
extenderlo encima de una mesa, asegrese de que esa mesa
mide ms de un metro de longitud, porque esto es lo que
27

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 28

LA ERA DEL GENOMA

mide su genoma. A escala humana es como si una escalera de


mano de 50 centmetros de anchura pudiera alargarse hasta
255.000 kilmetros, tres cuartas partes de la distancia entre
la Tierra y la Luna. Y slo estamos contando una copia de su
genoma, 23 cromosomas, pero usted tiene el doble. En total,
en cada una de sus clulas usted tiene algo ms de dos metros
de hilo de DNA.
Puede imaginarse que empaquetar dos metros de hilo en
un espacio ms pequeo que la punta de una aguja no es un
trabajo fcil. La clula lo soluciona de una manera muy ingeniosa, con enrollamientos y torsiones muy complicadas. Al
final no slo lo consigue sino que le queda todo el material
ordenado en 46 madejas: los cromosomas.
La observacin inicial del DNA fue hecha en 1869. La
demostracin de que el DNA es el material gentico se hizo
en 1944. Por qu pas tanto tiempo?
Porque todo el mundo estaba convencido de que las protenas tenan la complejidad que requera la situacin y a
nadie se le ocurri que un mensaje muy complicado puede
expresarse con muy pocos signos. No hay ningn cdigo que
tenga slo un signo, pero s hay cdigos que trabajan con
slo dos posibilidades: todos los circuitos que dependen de
interruptores o chips o todos los sistemas de soporte de informacin digital. Por ejemplo, un CD.
Si usted toma un CD por el lado grabado no hay manera
de saber lo que hay en l: como mucho ver unas lneas que
no significan nada. Aunque pudiera ver los puntos grabados
en la superficie del disco tampoco entendera gran cosa.
Incluso si consiguiera imprimir esta informacin en un rollo
de papel, le servira de muy poco: la informacin digital es
una larga secuencia de ceros y unos. Es necesario un aparato
capaz de leer estos dgitos y traducir la seal a impulsos elctricos que activen un amplificador de sonido. La diferencia
entre un disco de Louis Armstrong y uno de Narciso Yepes
est en las combinaciones de slo dos elementos: 0 y 1. Con
estos mismos elementos se pueden almacenar y reproducir
en un DVD todas las pelculas de Buster Keaton. La mani28

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 29

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

pulacin digital permite incluso hacerle aparecer en nuevas


pelculas: las posibilidades son infinitas. Si toda la msica y
el cine del mundo pueden codificarse como ceros y unos,
qu no podr hacerse con combinaciones del doble de elementos?
Las cuatro bases nitrogenadas que forman el DNA pueden
combinarse para escribir mensajes. Las volveremos a ver en
el captulo 3; por ahora las llamaremos por su inicial: A, C,
G y T. Si se combinaran de una en una slo podramos escribir cuatro mensajes diferentes: este es el punto en el que los
primeros genetistas se encallaron durante tantos aos. No
tuvieron en cuenta la posibilidad de que el mensaje lo codificaran grupos de bases en lugar de bases sueltas. Si se combinaran las bases de dos en dos obtendramos 42 combinaciones, es decir, 4x4=16 mensajes diferentes. No es mucho.
Con combinaciones de 3 bases obtenemos 43 combinaciones:
4x4x4=64 mensajes diferentes. Esto es ms que suficiente
para codificar los veinte aminocidos que forman las protenas. Hace casi cuarenta aos que sabemos que esta es la respuesta correcta: el cdigo gentico es un idioma donde todas
las palabras tienen tres letras, tomadas de entre cuatro posibles: A, C, G y T. Con estas 64 palabras tan cortas se puede
narrar toda la historia de la vida en la Tierra.

El cdigo gentico
La informacin de un gen es un mensaje que nuestras
clulas han de descifrar para seguir sus instrucciones. Como
cualquier mensaje, est escrito en un idioma. El idioma de
los genes es el cdigo gentico. No confunda el cdigo gentico con la informacin gentica: con unas pocas excepciones, todos los seres vivos tenemos el mismo cdigo pero no
tenemos ni mucho menos la misma informacin gentica. El
cdigo gentico es el idioma y los genes son el mensaje.
El cdigo gentico es una especie de diccionario que la
clula usa para traducir la informacin de un gen y conver29

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 30

LA ERA DEL GENOMA

tirla en una protena. Las protenas son las molculas que


hacen el trabajo dentro de las clulas: forman estructuras,
participan en reacciones qumicas, reconocen cuerpos extraos como los virus o los rganos trasplantados... Casi todo lo
que pasa en una clula implica a alguna protena.

Fenilalanina

Leucina

Isoleucina

Metionina

{ TTT
TTC

{
{

TTA
TTG
CTT
CTC
CTA
CTG

ATT
ATC
ATA

Serina

Prolina

Treonina

{ ATG
Alanina

Valina

GTT
GTC
GTA
GTG

{
{
{

TCT
TCC
TCA
TCG

CCT
CCC
CCA
CCG

ACT
ACC
ACA
ACG

GCT
GCC
GCA
GCG

Tirosina

{ TAT
TAC

STOP

TAA
TAG
TGA

Histidina

CAT
CAC

CAA
CAG
GAA
GAG

Glutamina

Asparagina

Cistena

TGT
{ TGC

Triptfano { TGG
CGT
CGC
CGA
CGG
AGA
AGG

Arginina

Serina

AGT
{ AGC

Glicina

GGT
GGC
GGA
GGG

{ AAT
AAC

{ AAA
AAG
GAT
cido asprtico{
GAC

Lisina

FIGURA 2. El cdigo gentico.

Entonces, por qu nuestros genes no son directamente


protenas y as nos ahorramos todo el trabajo de pasar mensajes de un lado a otro? Esta pregunta es fundamental para
entender la gentica. Hasta que se encontr una respuesta la
gentica era una ciencia que observaba fenmenos pero no
los poda explicar: guisantes verdes y amarillos, moscas de
ojos blancos o rojos, incluso la evolucin de las especies
estaban a la vista de cualquiera sin que nadie pudiera darles
una explicacin. Acabamos de ver que el DNA tiene unas
30

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 31

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

caractersticas que lo hacen idneo para almacenar y transmitir la informacin gentica. Para ello los seres vivos hemos
desarrollado el cdigo gentico.
El cdigo gentico tiene unas caractersticas muy interesantes para la transmisin de mensajes dentro de la clula: es
universal, degenerado y no es ambiguo. Usted ya conoce
estas palabras aplicadas a la vida cotidiana, pero ahora veremos que en este contexto tienen un significado un poco diferente.
Olvide por un momento que estamos hablando de gentica y piense en cualquier idioma humano que conozca.
Pregntese: es universal? Segn como se mire, el ingls es
un idioma que habla mucha gente en muchos lugares del
mundo, pero ni los ms optimistas diran que es universal. El
cdigo Morse o las seales nuticas de banderas son universales slo si tenemos en cuenta a los humanos que los han
aprendido. Ni siquiera los signos corporales para mensajes
tan simples como s o no son iguales en todo el mundo.
Parece evidente que no hay ningn cdigo inventado por los
hombres que sea autnticamente universal. El cdigo gentico s lo es: todos los organismos vivos utilizan el mismo lenguaje para traducir el mensaje de los genes a protenas. No
hay regla sin excepcin, y esta no puede ser menos, pero en
este caso las excepciones son tan pocas que las podemos
ignorar sin remordimientos.
Referido a un idioma, qu quiere decir que es degenerado? Quiere decir que varias palabras tienen el mismo significado. Cuando varias palabras tienen el mismo significado
decimos que son sinnimas. El cdigo gentico tiene sinnimos. Por ejemplo, TTT y TTC son sinnimos: ambos se traducen como fenilalanina, que es un aminocido. En el
captulo 3 veremos que esta caracterstica es muy til para
amortiguar la aparicin de errores.
La ltima caracterstica del cdigo gentico es la de su no
ambigedad: una palabra slo tiene un significado. Donde
veamos TTT siempre querr decir fenilalanina. En los idiomas humanos la ambigedad permite, entre otros beneficios,
31

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 32

LA ERA DEL GENOMA

el sentido del humor, pero el cdigo gentico no deja lugar a


la duda cuando se trata de interpretar un mensaje.
Ya sabemos en qu idioma est escrito, pero an no
hemos visto lo que es un gen. Y lo que es ms importante,
cmo sabe la clula qu es un gen. Porque un gen no tiene
rtulos que digan est usted entrando en el gen de la insulina. O s?

Del gen a la protena: el dogma central de la biologa


Los genes tienen indicadores, seales que una protena
puede identificar. Hay protenas inmersas en el ncleo celular que recorren la cadena de DNA en los lugares en los que
no est demasiado empaquetada. Estos lugares varan de un
tipo celular a otro y ayudan a diferenciar qu genes se expresarn en cada uno de ellos. Cuando una protena especializada en este trabajo recorre el DNA y reconoce unas bases concretas, se une all. Otras protenas reconocen a esta pionera y
entre todas ponen en marcha la lectura del gen. Esta primera
parte del proceso, llamada transcripcin, tiene lugar dentro
del ncleo de la clula, que es donde se encuentra el DNA.
El paso siguiente debe darse fuera, en el citoplasma, porque
all estn todos los elementos necesarios para traducir el
mensaje de DNA a protena.
Una molcula de DNA es demasiado grande para salir del
ncleo, as que la clula realiza una copia del gen: no puede
sacar libros de la biblioteca pero s fotocopiar los captulos
que le interesen. Para esta copia se utiliza otro material llamado cido ribonucleico, abreviado como RNA. Hay varios
tipos de RNA: el que lleva el mensaje fuera del ncleo es llamado RNA mensajero o mRNA. Una copia no dura para
siempre: al cabo de poco de ser leda es destruida y sus componentes vuelven a estar disponibles para copiar otro gen. De
esta manera la clula puede regular que el producto de un gen
slo est presente cuando sea necesario.
Recuerde que todo este movimiento de protenas que
32

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 33

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

reconocen y leen genes y molculas mensajeras es una manera de hablar: las protenas no van en busca de un gen, simplemente lo encuentran. Los encuentros entre las protenas y
el DNA son al azar y, cuando se reconocen, se inicia una
reaccin qumica. No piense que hay manos diminutas
jugando con estas piezas, ni que las protenas quieren leer
genes. Las protenas hacen cosas en la clula, pero no de la
misma manera que usted o yo hacemos algo.

DNA

Transcripcin a RNA

Puede ir de RNA a DNA

RNA

Traduccin a protena

protena

FIGURA 3. El dogma central de la biologa. La informacin gentica


se almacena en forma de DNA (con algunas excepciones, como
los retrovirus), se transcribe a una molcula de RNA y esta
molcula es traducida a protena.

Hemos dejado al RNA mensajero saliendo del ncleo de


la clula. Como es un hilo pequeo comparado con la enormidad de un cromosoma puede salir fcilmente por los poros
que hay en las paredes del ncleo.
33

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 34

LA ERA DEL GENOMA

En el citoplasma se encuentra con otras molculas que


reconocen este hilo de RNA, se unen a l y empiezan la ltima etapa del proceso: la traduccin del RNA a protena.
Simultneamente, otras hebras estn flotando alrededor, listas tambin para ser traducidas: no olvide que la clula hace
miles de cosas a la vez. Por dnde empiezan la traduccin?
Porque todo esto de las tres letras por aminocido est muy
bien, pero no es lo mismo empezar por un sitio que por otro.
Veamos por qu.
Suponga que el RNA mensajero en el que nos fijamos
empieza as: ATTCGCCATGGCT... hasta mil o dos mil
letras ms, incluso varios millares si el gen es muy grande.
Si consultamos el cdigo podemos traducir esta secuencia
a protena, leyendo las bases de tres en tres a partir de la primera. As, ATT-CGC-CAT-GGC se traduce como: isoleucina-arginina-histidina-glicina. No se preocupe por los nombres de los aminocidos; ahora mismo nos interesan slo
como ejemplo. Fjese solamente en lo que obtenemos si ignoramos la primera letra y empezamos a leer por la segunda:
TTC-GCC-ATG-GCT es lo mismo que fenilalanina-alaninametionina-alanina. Observe lo que decamos de los sinnimos: en esta lectura hemos encontrado dos sinnimos de la
alanina. Si empezramos por la tercera letra, leeramos: TCGCCA-TGG, que es como decir serina-prolina-triptfano.
Estas lecturas no se parecen en nada, no? Pero slo una
es la correcta. Igual que pasaba antes, cuando se trataba de
detectar el principio de un gen, la maquinaria de traduccin
ha de saber por dnde debe empezar. Lo que hace es buscar
una secuencia concreta, normalmente ATG, y continuar a
partir de aqu. Esta secuencia codifica el aminocido metionina y es la seal universal de inicio: con unas pocas excepciones, la traduccin no se pone en funcionamiento hasta que
se encuentra esta seal. Le recuerdo que no se trata de buscar en el sentido humano, sino de que, cuando la maquinaria de traduccin encuentra estas tres letras, se activa la reaccin qumica. En nuestro ejemplo, la lectura correcta sera la
segunda.
34

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 35

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

ATT CGC CAT GGCT


Isoleucina-Arginina-Histidina-Glicina

A TTC GCC ATG GCT


Fenilalanina-Alanina-Metionina-Alanina

asl oun ae sl acorrect


slo una es la correcta
lou nae sl ac orrectas
loun aes la co rrectaso

AT TCG CCA TGG CT


Serina - Prolina - Triptfano

FIGURA 4. Diferentes pautas de lectura: slo una es la correcta.

El proceso que acabamos de ver fue definido por Francis


Crick como el dogma central de la biologa y se puede
expresar diciendo que la informacin gentica se almacena y
transmite en forma de DNA que es transcrito a RNA, el cual
a su vez es traducido a protena. El doctor Crick utiliz la
palabra dogma con irona, definindola como idea para la
cual no hay evidencia razonable. Las pruebas fueron llegando y hoy el dogma est claramente demostrado, aunque
algunos casos especiales han obligado a reformularlo, pues
se ha visto que algunos virus almacenan su genoma en molculas de RNA.
Volvamos a la pregunta que nos plantebamos hace unos
prrafos: por qu los genes no son protenas? Ahora ya
sabemos la razn: porque las protenas no son capaces de
transmitir su informacin. A diferencia del DNA, no pueden
hacer copias de ellas mismas.
35

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 36

LA ERA DEL GENOMA

Cosas que hacen los genes


Bsicamente, los genes no hacen nada. Estn en el ncleo
celular esperando a ser ledos. Un libro tampoco hace nada:
est en la estantera hasta que alguien lo coge, lo lee y lo
devuelve. Hay libros que uno consulta constantemente y
otros que durante aos se van llenando de polvo. Algunos
libros que nos hicieron felices cuando ramos nios ahora no
nos interesan en absoluto. Otros no los podemos leer hasta
haber alcanzado madurez, unos conocimientos previos. Hay
volmenes enteros que no significan nada para nosotros:
pginas y ms pginas escritas en idiomas inauditos que
quiz nuestros bisabuelos hablaban o que tal vez no son sino
garabatos al azar. Nuestro genoma es, de alguna manera, una
gran biblioteca que llevamos puesta y que cada una de nuestras clulas consulta cuando le hace falta. Los 23 volmenes
de esta biblioteca son los cromosomas, que estn repetidos
porque hemos heredado un juego completo de cada uno de
nuestros dos progenitores.
Los genes estn en los cromosomas. Cada uno de sus 23
cromosomas es un hilo a lo largo del cual se encuentran unos
genes concretos, siempre en el mismo orden, igual que los
pueblos y las ciudades se hallan siempre en el mismo orden
en una carretera. El hecho de que los genes se encuentren en
orden nos permite elaborar mapas genticos. Cuando decimos que los genes estn en los cromosomas no piense en los
cromosomas como cajones llenos de genes. Vea, por ejemplo, un libro: el que tiene ahora en las manos est formado
por pginas. Si quiere hablar con precisin no dir que las
pginas estn en el libro, sino que las pginas forman el
libro: no puede existir un libro sin pginas. Con los genes y
los cromosomas es lo mismo: los genes forman el cromosoma. Algunos estn muy juntos y otros estn separados por
largos trechos de DNA que nunca es copiado a RNA y que no
sabemos si hace algo en la clula. Algunos investigadores
han llamado DNA basura al DNA que no codifica protenas, pero ltimamente esta denominacin est perdiendo
36

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 37

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

popularidad. Se han propuesto varias teoras que intentan


explicar la existencia de este excedente de DNA, pero ninguna de ellas ha conseguido ser mayoritariamente aceptada
hasta ahora. Este DNA que se encuentra entre un gen y otro
o dentro mismo de un gen es el equivalente de la publicidad
de un suplemento dominical: cuando estamos leyendo un
artculo distinguimos perfectamente si el texto que nos interesa es interrumpido por un anuncio. La clula tambin hace
esta distincin.
Veamos dos ejemplos de genes y sus situaciones en el
genoma humano (entre los miles que se conocen ahora, a
mediados del ao 2001).
El gen que codifica la distrofina, una protena que mantiene la forma de sus fibras musculares, se encuentra en el
cromosoma X. Este fue el primer gen clonado gracias al
conocimiento previo de su situacin en el genoma. Por decirlo as: los investigadores saban dnde estaba y fueron a por
l. Otras veces es al revs: los investigadores encuentran un
gen pero no saben dnde situarlo. Cmo se puede encontrar
un gen sin saber de dnde viene? Por sus obras los conoceris: se puede purificar el RNA mensajero presente en un
fragmento de tejido como, por ejemplo, una biopsia de msculo, y cada mensaje corresponde a un gen que ha sido ledo
en ese tejido en particular.
Otro ejemplo de gen podra ser el que codifica el receptor
de las LDL, que se encuentra en el cromosoma 19. Las lipoprotenas de baja densidad o LDL se han hecho famosas
desde que la gente de las sociedades occidentales se preocupa por el colesterol. Este receptor reconoce las LDL que circulan por la sangre y las capta, con lo cual se reduce el nivel
de colesterol circulante.
Hace dos prrafos ha aparecido otra palabra fundamental
en la gentica de los ltimos treinta aos: el verbo clonar.
La palabra griega clon significa brote, referido a la
ramita que crece a partir de una rama ms gruesa: los clones
del tiempo de Pericles eran olivos que se haban desarrollado a partir de una rama plantada en el suelo. En los aos
37

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 38

LA ERA DEL GENOMA

setenta se introdujo esta palabra en el idioma ingls para


referirse a un grupo de organismos derivados de un solo individuo mediante reproduccin no sexual. Los primeros clones
eran colonias de bacterias que provenan de las sucesivas
divisiones de una bacteria inicial. Todas las descendientes
eran iguales a la original, porque las bacterias se reproducen
de forma no sexual, de modo que no se daba intercambio de
material gentico.
Con la llegada de la tecnologa del DNA recombinante
(tambin llamada ingeniera gentica, y que analizaremos
en el prximo captulo), los microorganismos acudieron en
auxilio de los investigadores: un fragmento de DNA introducido en una bacteria poda ser producido en grandes cantidades haciendo crecer (cultivando) esta bacteria en un frasco
con nutrientes. No vamos a ver con detalle de qu manera se
puede introducir un gen en una bacteria, pero piense que
podemos partir de una cantidad nfima de DNA, mil millones
de veces menor que un gramo, y obtener gramos de DNA
idntico. El mismo procedimiento tambin se practica usando virus en lugar de bacterias. Utilizamos estos microorganismos como fotocopiadoras de DNA: colocamos una hoja
original y obtenemos miles de copias iguales. El cultivo de
bacterias que contiene el DNA que nos interesa es un clon,
porque todas ellas descienden de la bacteria original en que
lo introdujimos. Por eso decimos que hemos clonado un gen
cuando lo hemos introducido en un clon. Un clon es estable:
se puede conservar congelado y nos permite obtener copias
ilimitadas de este gen. Es como dejar el original dentro de la
fotocopiadora: cuando necesitamos ms copias, nos basta
con apretar un botn. Para cada original necesitaremos una
mquina diferente, pero en el caso de las bacterias o los virus
esto no supone ningn problema: varios millones de ellos
pueden caber cmodamente en un dedal.

38

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 39

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

Historia de una simplificacin


Volvamos por un momento a nuestros dos genes de ejemplo: el de la distrofina y el del receptor de LDL. Como ve,
tenemos la costumbre de hablar de los genes como el gen
de... y a veces esto condiciona la visin que tenemos de
ellos. Veamos cmo.
El iniciador de esta costumbre de referirse a los genes
como el gen de... fue Thomas Hunt Morgan, quien hace
casi cien aos realiz unos experimentos con la mosca del
vinagre, inaugurando as la fructfera colaboracin entre la
mosca Drosophila y los genetistas.
Su mtodo de trabajo consista en cruzar moscas de caractersticas distintas y anotar qu pasaba. l y sus discpulos
utilizaban una palabra que Hugo De Vries acababa de incorporar al vocabulario de los genetistas: la palabra mutacin.
Algunas veces, como resultado de un cruce entre moscas
aparentemente normales, apareca una mosca con los ojos
blancos en lugar de rojos, las alas minsculas o con patas en
vez de antenas: esta mosca era calificada de mutante. Morgan deduca que un gen era el responsable del color de los
ojos, del tamao de las alas o de la formacin de las antenas,
y este gen era denominado segn la caracterstica nueva que
presentaba el mutante.
En la prctica se hablaba del gen de las alas minsculas,
como si hubiera un gen encargado de producir alas minsculas. Cuando, ms de medio siglo despus, se empezaron a
identificar genes humanos, se adopt el mismo tipo de simplificacin. Por eso hablamos del gen del Alzheimer o del
gen del cncer de mama: da la impresin de que los humanos
tenemos un gen que sirve para causar la enfermedad de
Alzheimer en quienes lo tienen, mientras aquellos que no lo
tienen pueden vivir tranquilos y morirse de otra cosa.
Le he confesado en la introduccin que en este libro
encontrara muchas simplificaciones y omisiones. Sin
embargo, uno de los objetivos de este libro es que usted
abandone el hbito de pensar en los genes de esta manera
39

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 40

LA ERA DEL GENOMA

simplificada, atribuyndoles funciones y objetivos que no


tienen. Repasemos brevemente qu hacen los genes o, como
incorrectamente se suele decir, para qu sirven.
Los genes son un mensaje que le dice a la clula qu debe
hacer en diversas situaciones. En el ejemplo anterior, un gen
le dice a la clula cmo tiene que construir la distrofina (una
protena que mantiene la forma de las fibras musculares). No
es incorrecto, entonces, hablar del gen de la distrofina. Si
el gen codifica unas instrucciones errneas y se produce una
protena inoperante las fibras musculares no podrn desarrollarse normalmente. A la persona que tenga este problema le
dirn que padece una enfermedad llamada distrofia muscular
de Duchenne. Pero no existe un gen de la distrofia muscular
de Duchenne: esto es una simplificacin. En todos los laboratorios del mundo los cientficos hablan de genes de enfermedades, pero saben perfectamente que se refieren a genes
que, cuando no codifican correctamente, causan errores de
funcionamiento en la clula que pueden dar lugar a enfermedades. Esta simplificacin del lenguaje es peligrosa porque
condiciona nuestra manera de ver la gentica, acaba culpabilizando a los genes y, de rebote, a sus portadores. Trataremos
este tema con ms detalle en el captulo 9. Mientras tanto, es
ms exacto decir que un gen est implicado en la enfermedad de Alzheimer y no que es el gen del Alzheimer.

(y cosas que no hacen)


Para empezar: los genes no causan enfermedades.
Los genes presentan variantes, cambios en la secuencia de
bases que los forman, igual que un mismo modelo de coche
puede tener distintos colores o prestaciones. Estas variantes
dan lugar a las diferencias en el color de los ojos, la resistencia a algunas infecciones, la forma de las orejas y muchas
otras caractersticas de nuestro cuerpo. Las variantes de un
gen reciben el nombre de alelos. Esta definicin es importante: un gen es una categora, los alelos son los ejemplares
40

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 41

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

de esta categora. Vea dos ejemplos en los que, sin tanta justificacin filosfica, usted utiliza habitualmente esta distincin.
Un idioma es una categora: nadie habla castellano en
abstracto. Lo que cada persona habla es un ejemplar de este
idioma, con sus acentos y sus giros. La letra A es una categora, y las letras A, a, A y a son ejemplares concretos que
podemos encontrar de letra A. Son diferentes entre ellas, pero
las podemos reconocer como integrantes de una misma categora.
Algunos alelos pueden contener errores que produzcan
una protena defectuosa, y esto puede dar lugar a una enfermedad. Volveremos sobre este tema a lo largo de los prximos captulos, porque esta es la base de la moderna gentica
mdica.
Entonces, a qu nos referimos cuando hablamos de
enfermedades genticas? Esta definicin incluye todas las
enfermedades que, de una manera u otra, tienen una base
hereditaria o son resultado de un error en el DNA.
Normalmente distinguimos dos clases de enfermedades
genticas. Unas son las que llamamos monognicas, y se
deben a un error en un nico gen. Estas suelen ser raras, con
una frecuencia muy baja en la poblacin. La fibrosis qustica, la hemofilia o la acondroplasia son ejemplos de enfermedades monognicas que veremos a lo largo del libro. El otro
grupo es el de las llamadas enfermedades polignicas o
complejas, e incluye afecciones mucho ms comunes
como el asma, la diabetes o la osteoporosis. En el desarrollo
de estas enfermedades intervienen varios genes, ninguno de
los cuales tiene un efecto muy importante por s mismo, y en
diferentes personas unos tienen un efecto ms claro que
otros. El ambiente, es decir, la dieta, la exposicin a sustancias txicas, el estilo de vida y el clima tienen un papel muy
importante en el desarrollo de las enfermedades complejas.
Esta clasificacin, no hace falta decirlo, es arbitraria, y slo
sirve para situarse en el esquema general. Incluso para las
enfermedades monognicas cada vez es menos claro el
41

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 42

LA ERA DEL GENOMA

esquema un gen, una enfermedad. En muchos casos el


ambiente o la interaccin con los productos de otros genes
pueden variar la manifestacin de una enfermedad tericamente simple.
Todos tenemos los mismos genes; lo que nos diferencia es
qu alelos de este gen hemos heredado (uno de nuestro padre
y otro de nuestra madre). Un gen puede estar implicado en
una enfermedad, pero la causa no ser el gen en s mismo,
sino alguno de sus alelos. Todas las relaciones entre genes,
sus alelos y las enfermedades en que estn implicados quedan registradas en una base de datos llamada OMIM. Hasta
ahora se han descrito poco ms de mil genes que presentan
algn alelo relacionado con una enfermedad. Usted y yo
tenemos estos mil genes, pero no necesariamente hemos
heredado los mismos alelos para todos ellos.
Otra cosa que no hacen los genes: determinar nuestro
carcter. A medida que se conocen ms datos sobre el genoma se est creando un extrao hbrido entre la gentica y la
astrologa. El resultado est en muchas revistas de informacin general que hablan de los genes de la depresin, el alcoholismo o la homosexualidad como si se tratara de un nuevo
tipo de horscopo.
El carcter de una persona es un mundo muy complejo: ni
los profesionales del estudio de la conducta pueden predecir
con exactitud qu har alguien en un momento concreto. En
el cine, la misma broma divierte a unos y ofende a otros; una
situacin adversa nos puede estimular o deprimir; hay quien
fuma y hay quien no; hay quien se siente atrado por personas de su mismo sexo y hay quien no. Si sabemos que los
genes codifican protenas, se hace muy difcil creer que la
predileccin por las pelculas de los hermanos Marx pueda
depender de un imaginario gen del sentido del humor.
Sin embargo, hay ejemplos conocidos de caractersticas
de la personalidad como el autismo o la depresin que tienen
un claro componente gentico. No se ha encontrado un gen
implicado en el desarrollo de la esquizofrenia, pero se han
visto combinaciones genticas que predisponen a sufrir
42

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 43

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

algn tipo de esquizofenia a lo largo de la vida. Quiere esto


decir que hay un gen de la esquizofrenia?

Dos conceptos fundamentales:


predisposicin y determinismo
Normalmente, cuando decimos que un gen est implicado
en una enfermedad queremos decir que ciertas variantes de
este gen predisponen a sufrirla. A veces esta predisposicin es
total y la persona que ha heredado una variante concreta sufrir la enfermedad con toda certeza. Este es el caso de algunas
enfermedades neurodegenerativas como la de Huntington.
Otras veces la predisposicin se manifiesta como un aumento
del riesgo, pero sin una seguridad completa de que la enfermedad aparezca. En las enfermedades psiquitricas y, en general, en todo lo que tenga que ver con el comportamiento de las
personas, se puede hablar de predisposicin, pero siempre hay
que tener en cuenta el factor ambiente. Se suele decir que estas
enfermedades siguen un modelo de vulnerabilidad-estrs, en
el que una base gentica expuesta a unos factores ambientales
da como resultado un trastorno de la personalidad. Los factores ambientales no tienen que ser necesariamente negativos: es
igual de estresante perder a un familiar que tener un hijo. Lo
mismo cabe decir de los genes implicados en otras enfermedades complejas, como el cncer de mama y ovario: las mujeres que han heredado unas variantes concretas pueden tener un
riesgo ms alto, pero en cualquier caso el ambiente influye en
el resultado de esta predisposicin.
Hablar de la predisposicin nos lleva a hablar del determinismo. El determinismo es una especie de evolucin del
fatalismo: nuestro destino est escrito en algn sitio. Para
unos son las estrellas, para el personaje de Diderot Jacques el
Fatalista es el gran rollo de all arriba, para los modernos
deterministas todo est escrito en los genes. Qu enfermedades padeceremos, si nos gustar el vino o la cerveza o cunto tiempo viviremos.
43

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 44

LA ERA DEL GENOMA

Como tantas otras ideas, el determinismo tiene una base


lgica. Si mi gen del receptor de las LDL codifica una protena inoperante, mi probabilidad de morir joven es ms alta
que si Saturno estaba en casa de Venus cuando nac. Estamos
de acuerdo. Pero mis afinidades por el vino y Groucho Marx
o mi aversin a los animales domsticos no se pueden explicar slo como una combinacin de genes.
Hay una herramienta muy til para los investigadores de
la gentica del comportamiento: los estudios con mellizos.
Dos hermanos mellizos tienen exactamente la misma informacin gentica. Dos hermanos cualesquiera pueden parecerse mucho, pero dos mellizos son genticamente iguales:
tienen las mismas variantes para todos los genes. Los investigadores toman parejas de mellizos que hayan vivido separados durante gran parte de sus vidas (por divorcios, emigraciones o adopciones) y analizan sus hbitos y caracteres. Lo
que tengan en comn no podr atribuirse a la educacin, la
alimentacin o el clima, puesto que han vivido en ambientes
diferentes. Esto da una medida de qu aspectos son ms heredables y cules son ms fruto del ambiente.
Los estudios con mellizos son de gran valor para la comprensin de la gentica del comportamiento. Normalmente
presentan resultados muy matizados, lejos de los titulares
simples. Gracias a ellos sabemos que algunas caractersticas
como la agresividad o el autismo tienen un fuerte componente hereditario, mientras que otras como las ideas polticas
o la orientacin profesional dependen casi totalmente del
ambiente.
Si le gusta la msica, seguramente sabe que en la familia
de Johann Sebastian Bach el talento musical era una caracterstica muy habitual: muchos de sus miembros se dedicaron
a la msica y algunos fueron verdaderos maestros. No sabemos hasta qu punto el talento depende del hecho de nacer en
una familia donde este talento se vea estimulado y se pueda
expresar. Por lo menos, cabe suponer que una parte del genio
musical de los hijos de Bach se debi al ambiente en que crecieron.
44

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 45

COSAS QUE HACEN LOS GENES (Y COSAS QUE NO HACEN)

La gentica del comportamiento a veces presenta resultados claros en que un gen interviene directamente en una conducta, en este caso un tipo de conducta violenta. Hace pocos
aos, unos investigadores observaron que el gen de la monoaminoxidasa (familiarmente MAO) estaba daado en los
hombres de una familia que presentaban un comportamiento
muy violento. Este gen interviene en el desarrollo y funcionamiento del cerebro. Por otro lado, los inhibidores de la
MAO, que inactivan el producto de este gen, se utilizan
como frmacos antidepresivos. Esto nos sugiere que el equilibrio entre una conducta violenta y la mejora del nimo tras
una depresin puede depender de la cantidad de esta protena que se encuentre presente en una zona concreta del cerebro.
Conforme aparecen ms datos sobre el genoma, incluso
los cientficos ms reduccionistas admiten que los genes no
son la nica variable que hay que tener en cuenta para explicar el comportamiento humano. Un ejemplo es Richard
Dawkins que, en su libro ya clsico El gen egosta, reconoce
la importancia de los factores culturales en la evolucin
humana, e introduce el concepto de meme para referirse a
la unidad de cultura que puede heredarse (no necesariamente de padres a hijos: gran parte de la transmisin cultural
se da entre personas de la misma generacin).
La nica receta vlida por lo que se refiere a la influencia
de los genes en nuestra conducta es esta: tome con pinzas los
datos que aparezcan. A menudo los matices se pierden por el
camino del laboratorio hasta el pblico.
Parece que ya tenemos el equipaje suficiente para embarcarnos en los captulos siguientes: sabemos que los genes son
instrucciones que la clula necesita para construir protenas;
que los genes se encuentran a lo largo de los cromosomas
dentro del ncleo de cada una de sus clulas; y que siempre
estn en el mismo cromosoma y en el mismo orden. Hemos
visto que estas instrucciones estn escritas en un idioma que
es el cdigo gentico, que permite traducir las palabras de
tres letras del DNA a los veinte aminocidos que son los
45

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 46

LA ERA DEL GENOMA

ladrillos de que estn hechas las protenas. Este cdigo es el


mismo para casi todos los seres vivos: la vida se puede describir con slo cuatro letras.
Sabemos que todo lo que hacen los genes es estar en el
ncleo, esperando a que la clula necesite sus instrucciones
y los lea. Por lo tanto, no son culpables de nada de lo que nos
pase a los humanos: nuestras enfermedades, nuestros gustos
o el tiempo que hemos de vivir dependen en parte de la informacin gentica que hayamos heredado, pero no podemos
perder de vista que el ambiente y nuestros hbitos desempean un papel muy importante en nuestras enfermedades.
Tomar demasiado el sol le puede provocar un cncer de piel
pero no tomarlo nunca le puede ocasionar dficit de vitamina D y depresiones. Un exceso de ejercicio fsico le puede
provocar problemas cardacos, mientras que la falta de ejercicio puede facilitar la aparicin de trombosis por cogulos
de colesterol.
Ahora usted tiene una idea de lo que es el genoma, qu
son los genes y qu no son. Seguro que le interesar saber
algo ms sobre la idea que ha unido a cientficos de todo el
mundo para el estudio del genoma: el Proyecto Genoma
Humano. Veamos a continuacin en qu consiste y qu condiciones se han dado para que este proyecto se haya emprendido precisamente ahora y no hace sesenta aos, cuando se
demostr que el DNA era el portador de la informacin gentica.

46

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 47

2. EL PROYECTO GENOMA HUMANO

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 48

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 49

Las condiciones previas:


ideas, mapas y un cerebro global
Nos ha costado un siglo y un captulo entender lo que es el
genoma. Ahora que sabemos que nuestro cuerpo tiene un mensaje para nosotros, hemos emprendido la tarea de descifrarlo.
Nuestro genoma es una fuente de informacin de proporciones monumentales, un reto para los analistas y los descodificadores. No es el Grial, ni la solucin a todos nuestros males,
pero nos puede ayudar a comprender infinidad de aspectos de
nosotros mismos y de la naturaleza en general. Para saber
exactamente dnde est toda esta informacin hace falta
orientarse; necesitamos un mapa. Este mapa est prcticamente acabado: lo ha dibujado el Proyecto Genoma Humano.
Desde los aos 70 disponemos de otros mapas menos
detallados que nos dan informacin aproximada sobre en qu
cromosoma est un gen, o qu genes estn cerca unos de
otros. Parece poco, pero es una gran ayuda. Para segn qu
estudios, no es necesario tener todos los datos; vea, si no, lo
tiles que resultan los mapas tursticos donde slo se indican
los lugares ms tpicos de una ciudad. Si necesita un conocimiento ms detallado, siempre est a tiempo de comprar un
mapa ms completo.
En el genoma, por ahora, no podemos escoger. Durante
aos hemos viajado con la ayuda de mapas cada vez ms
detallados, completndolos sobre la marcha al ms puro estilo de los viajeros de tiempos pasados. Estamos empezando a
ver el final de la era cartogrfica: el mapa ms preciso posible est al alcance de la mano. Este mapa contiene todos los
49

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 50

LA ERA DEL GENOMA

detalles del universo que es el genoma. Igual que un terreno


geogrfico, nuestros genes cambian con el paso del tiempo.
Un mapa es una foto de algo en movimiento: un mapa de su
ciudad de hace cincuenta o cien aos puede tener un valor
histrico, pero le servir de poco para orientarse. El genoma
tambin es variable, pero a una escala tan grande en el tiempo que no nos hemos de preocupar por esto. La etapa
siguiente no es menos emocionante: tendremos que interpretar los signos de este mapa. Qu ciudades estn abandonadas,
qu otras estn en construccin, cules son los centros de
comunicacin sobre los que se asienta todo el resto, qu nos
dice el paisaje entre un pueblo y otro.

Recorta, pega y colorea


Si me permite la analoga, podemos decir que los cientficos implicados en el Proyecto Genoma Humano han pasado los ltimos quince aos ocupados en una especie de
recorta, pega y colorea, en un magnfico ejemplo de aplicacin de los conceptos de la educacin primaria a la investigacin pionera. Veamos cmo.
Hemos hablado antes del sexo de las bacterias, de cmo
intercambian fragmentos de DNA entre ellas de manera que
pueden transmitir algunas caractersticas no slo a sus hijos
sino tambin a sus vecinos. Esto es habitual, pero no necesariamente simple. En principio un DNA extrao no tiene por
qu traer nada bueno y las bacterias no aceptan pasivamente
cualquier DNA que se les introduzca. Como mecanismo de
defensa han evolucionado unas protenas que reconocen una
secuencia de bases, por ejemplo: ...GAATTC... y cortan la
molcula de DNA entre la G y la A. El genoma de esta bacteria concreta no contiene esta secuencia de DNA (o la oculta, pero no nos perdamos en los detalles). De lo contrario la
bacteria destruira su propio material gentico en una especie
de suicidio molecular. En cambio, si un extrao le introduce
una molcula de DNA que contenga esta secuencia de bases,
50

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 51

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

la bacteria la cortar. Esta seal es un reclamo para unas protenas que detectan DNA roto y lo acaban de destruir. El
efecto es parecido al de la sangre para atraer a los tiburones.
A lo mejor este fragmento de DNA podra ser muy til para
la bacteria receptora: quiz le ofreca la posibilidad de resistir un antibitico, o de extraer energa del petrleo pero,
aunque en conjunto las bacterias nos parezcan promiscuas y
flexibles, cada una de ellas individualmente es muy conservadora. Salvo por error o casualidad, las bacterias restringen
la entrada de DNA extrao: no destruyen el DNA de sus
parientes cercanos, porque es parecido al suyo y probablemente no contiene la secuencia seal, pero s el de los desconocidos.
Las protenas que restringen la entrada de DNA se descubrieron en los aos 70 y fueron llamadas enzimas de restriccin. Enzima es el nombre que se da a un tipo de protena que lleva a cabo reacciones qumicas: una enzima
reconoce una sustancia y la transforma. En el ejemplo que
hemos visto, la secuencia GAATTC es reconocida por una
enzima de restriccin producida por la bacteria Escherichia
coli, un habitante de nuestros intestinos que nos causa problemas cuando se encuentra en otros lugares. La enzima de
restriccin purificada de Escherichia coli es llamada con sus
iniciales: Eco, seguidas de un nmero de identificacin:
EcoRI. Slo las bacterias producen enzimas de restriccin:
otros organismos han desarrollado diferentes sistemas de
defensa ante la invasin de DNA extraos. Nosotros, por
ejemplo, tenemos un sistema inmunitario que detecta la presencia en la sangre de virus, bacterias y otros invasores, pero
que no reconoce el DNA que llevan dentro sino las protenas
que los recubren por fuera.
Hace casi treinta aos que utilizamos estas enzimas de
restriccin para cortar el DNA de manera controlada: para un
bilogo molecular, es la diferencia entre rasgar al azar y cortar por la lnea de puntos. Podemos cortar exactamente el
fragmento que nos interesa, pegarlo en una de las fotocopiadoras a las que nos referamos en el captulo anterior y as
51

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 52

LA ERA DEL GENOMA

obtener todas las copias que necesitemos. Con qu lo pegamos? Con un adhesivo molecular, claro.
Las bacterias producen enzimas que cortan el DNA, y
algunos virus producen enzimas que reparan estos cortes:
como el gato y el ratn a escala molecular. Los virus son
mucho ms pequeos que las bacterias y utilizan los recursos
de sus huspedes para vivir. Pero primero han de superar las
defensas bacterianas. Uno de los mecanismos para evitar el
dao a su material gentico es repararlo rpidamente, antes
de que los tiburones detecten la seal y lo destruyan. Para
ello existen enzimas, llamadas ligasas, que reconocen los
extremos de una molcula de DNA y los unen. Todos los
seres vivos, nosotros incluidos, tienen algn mecanismo para
reparar el DNA roto, pero las ligasas que se usan como herramienta en los laboratorios son las producidas por virus.
La combinacin de estas dos herramientas, las tijeras
(enzimas de restriccin) y el adhesivo (ligasa), ha impulsado
la evolucin de la biotecnologa. Este avance no estuvo libre
de debate en su momento: la incertidumbre inicial relacionada con la introduccin de DNA de organismos como la mosca
en bacterias y virus llev a que los cientficos se autoimpusieran en 1974 una moratoria de entre dos y cuatro aos para
efectuar experimentos con organismos patgenos, especialmente los virus causantes de tumores, que pudieran implicar
riesgos para la salud de los investigadores o el pblico. En
una reunin en 1975 en Asilomar (Estados Unidos), 140 bilogos moleculares (con la ayuda de algunos abogados) discutieron las condiciones en que se podran reanudar los experimentos. Est implic el diseo de los laboratorios modernos
de biologa molecular, con sistemas de seguridad fsicos y
biolgicos. Al mismo tiempo, seal el inicio de la preocupacin del pblico por la seguridad de los experimentos de
microbiologa y gentica. Tambin en este momento se plante por primera vez la pregunta Una bacteria que contiene un
gen de mosca, sigue siendo una bacteria?, que hoy es una
parte central en el debate sobre la introduccin de genes
humanos en otros mamferos (para producir insulina humana
52

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 53

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

en la leche de vaca, por ejemplo) o la posibilidad de trasplantar rganos de mamferos a seres humanos.
Nuestra capacidad de manipular las enzimas de restriccin y las ligasas para adaptarlas a las necesidades del laboratorio ha representado para la biologa un avance comparable a lo que la anestesia fue para la ciruga: la posibilidad de
traspasar una barrera hasta entonces infranqueable. Gracias a
ello podemos plantearnos experimentos imposibles de imaginar antes: la manipulacin precisa y controlada del material gentico.
Las dos primeras partes de esta analoga, referidas a cmo
se corta y cmo se pega el DNA, estaban ms o menos indicadas en el primer captulo: son las herramientas que utilizamos para clonar genes. La tercera parte es menos evidente.
Cmo se colorea el DNA? Para qu lo queremos de colores?
El DNA no tiene un color que lo identifique, como lo pueden tener las naranjas, el azufre o el curaao. Disuelto en
agua es transparente y cuando lo tenemos en grandes cantidades y seco es translcido, tirando a marrn claro, como una
mancha vieja de caf. Recuerde que, tratndose de DNA,
grandes cantidades quiere decir unas cuantas milsimas de
gramo: por encima de esto ya estamos a escala industrial. Ni
seco ni disuelto, su color no es importante para la investigacin. Si queremos colorear el DNA es para conocer el orden
de las bases que forman una molcula concreta, lo que llamamos su secuencia.
Supongamos que el el ordenador de la Universidad de
California en Santa Cruz, uno de los centros donde est
almacenada la secuencia de nuestro genoma, guardara los
datos en orden alfabtico: una lista con los millones de cada
una de las cuatro bases nitrogenadas (A, C, G y T). Este dato
no nos dira nada sobre qu genes puede haber en el genoma:
el nmero de combinaciones es tan grande que necesitamos
saber en qu orden estn las bases para que la informacin
tenga sentido. Conocer el orden de las bases en una molcula de DNA es lo que llamamos secuenciar esta molcula. A
principios de los aos 70 se hizo evidente que para profundi53

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:11

Pgina 54

LA ERA DEL GENOMA

zar en la nueva biologa molecular basada en el DNA era


necesario idear un mtodo para secuenciarlo.
Es interesante comprobar cuntas veces se ha dado en la
investigacin cientfica la publicacin simultnea e independiente de un mismo resultado. Casos como el de Darwin y
Wallace para la teora de la evolucin o el de Newton y
Leibniz para el clculo infinitesimal parecen indicar que, de
alguna manera, el momento histrico es el adecuado cuando
la necesidad de una explicacin coincide con la capacidad
para encontrarla. Hay muchos otros ejemplos menos conocidos, entre ellos la publicacin simultnea en 1977 de dos
mtodos casi idnticos para secuenciar el DNA, por Allan
Maxam y Walter Gilbert en Harvard (Estados Unidos) y Fred
Sanger y Alan Coulson en Cambridge (Reino Unido).
Mediante reacciones qumicas que distinguan entre las cuatro bases y utilizando un marcaje radiactivo se poda hacer
una radiografa de un fragmento de DNA que alcanzaba a
ordenar unas 250 bases. Usted ha visto estas radiografas,
casi seguro. Intente recordar la ltima vez que vio en la televisin alguna noticia referente a gentica. Si no en la ltima,
seguramente en la penltima apareca un investigador, tal vez
dos, sosteniendo contra la luz una placa radiogrfica llena de
lineas horizontales, como un esquema de un rascacielos: una
secuencia de DNA.
Durante casi quince aos, los mtodos de secuenciacin
con radiactividad fueron el pan de cada da para miles de
investigadores. Los primeros genes que saltaron a las pginas
de los peridicos en los aos 80 fueron secuenciados mediante uno de estos mtodos que hoy nos parecen tan lejanos
como la televisin en blanco y negro.
A finales de los aos 80 una nueva estrategia mejor la
calidad de vida de los investigadores y tambin la calidad de
sus resultados: la secuenciacin automtica, llevada a cabo
por mquinas que utilizan un lector lser para distinguir las
cuatro bases. Para ello, se une a cada base mediante un proceso qumico una sustancia fluorescente, se aplica el mtodo
bsico y los datos se analizan directamente en un ordenador.
54

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 55

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

El lser provoca que cada base brille con un color diferente,


segn el colorante fluorescente que le hayamos unido. Usted
tambin ha visto estas secuencias en la televisin y en algn
suplemento dominical de los peridicos: le suena una pantalla de ordenador llena de lneas de colores, verde, amarillo,
azul y rojo? La secuenciacin automtica permite trabajar sin
radiactividad, los resultados son ms rpidos y exactos y las
lecturas son ms largas, desde unas 300 bases por reaccin
hace quince aos hasta casi 1.000 ahora. A un precio, por
supuesto: las mquinas, los reactivos y el mantenimiento
cuestan una cantidad de dinero que obliga a los laboratorios
ms modestos a contratar estos servicios a centros ms grandes. Parece claro que se ha acabado hacer los experimentos
de gentica en la cocina de casa (aunque, como veremos en
la segunda parte del libro, es posible que en el futuro podamos volver a hacerlos).
FIGURA 5. Secuencia manual.
Los cuatro carriles
corresponden a una nica
muestra, y cada carril indica la
posicin de una de las cuatro
bases en la secuencia. Las
lneas horizontales se obtienen
gracias a la radiactividad con
que se ha marcado
anteriormente cada fragmento
de DNA. Si empieza a leer por
abajo, uniendo los fragmentos
de la escalera, ver que esta
secuencia es:
...AAGCGTGTTCATCAGTTC...
Secuencia cedida por Virginia
Nunes y Ldia Feliubadal.
Vea un ejemplo animado de
esta tcnica en:
http://vector.cshl.org/resources/resources.html

A C G T

55

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 56

LA ERA DEL GENOMA

Los nuevos aliados: la PCR, la informtica e internet


Recortamos el DNA, lo pegamos en una fotocopiadora y
lo coloreamos para ver su secuencia. Para estudiar los genes
nos ha sido necesaria otra herramienta, una ampliadora que
nos permite obtener cantidades suficientes de DNA para trabajar a partir de muy poco sin tener que pasar por el proceso
de cortar y pegar (que, aunque sobre el papel parezca muy
simple, en la vida real es bastante ms lento y escurridizo).
Adems, esta estrategia no necesita de la colaboracin de
virus ni bacterias (nuestras fotocopiadoras ms habituales).
Me refiero a la reaccin en cadena de la polimerasa, familiarmente conocida como PCR. Si un gen en el genoma es
una aguja en un pajar, por qu no copiar la aguja varios
millones de veces, hasta tener un montn de agujas iguales?
Kary Mullis ide un experimento para amplificar exponencialmente un fragmento de DNA. Armado de un cronmetro
y baos de agua a diferentes temperaturas, rompi para siempre la barrera entre la investigacin bsica y la aplicada: la
PCR es una herramienta que convierte a las universidades en
empresas y a las empresas en centros de investigacin.
Antes de la PCR, el ejemplo de amplificacin exponencial ms popular era el legendario premio que el inventor del
ajedrez pidi a su gobernante por idear un pasatiempo tan
perfecto: un grano de arroz por la primera casilla del tablero,
dos por la segunda, cuatro por la tercera y el doble cada vez
hasta la casilla 64. Intuitivamente no parece gran cosa, pero
una vez calculado este nmero es imposible de satisfacer, ni
siquiera por un mandams persa de la Antigedad. As el ajedrez y las matemticas aplicadas tienen un origen legendario
comn, y a su lado la PCR es una modesta amplificacin
exponencial de entre 30 y 40 ciclos: muchos menos que los
64 del ingenioso ajedrecista, pero suficientes como para
cambiarle la cara al mundo. La idea de la PCR fue desarrollada, mejorada y puesta en el mercado por Cetus, la empresa donde el doctor Mullis trabajaba. Cetus gan millones y a
l le fue concedido el premio Nobel de Qumica en 1993. El
56

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 57

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

doctor Mullis es un premio Nobel atpico: con el dinero del


premio ha dedicado estos ltimos aos a hacer surf. En 1999
se le acab el dinero y volvi a trabajar, como asesor de
varias empresas de biotecnologa.
La PCR se usa para casi todo, desde las pruebas de paternidad o el diagnstico de enfermedades hasta la identificacin de nuevas especies de algas. En la segunda parte del
libro veremos algunos usos de la PCR en campos que nadie
habra pensado hace pocos aos. La PCR sirve incluso para
que la agente Scully identifique extraterrestres en un captulo de Expediente X que sorprendi agradablemente a los bilogos moleculares que vieron cmo su rutina diaria era convertida en ciencia ficcin sin perder la base cientfica.
En el clonaje de genes, la PCR es una lupa que podemos
pasear por el genoma para ver con detalle las zonas que nos
interesan. Tiene sus limitaciones: hay regiones del genoma
difciles de amplificar, normalmente se requiere algn conocimiento previo de la zona que se estudia y el tamao de los
fragmentos que queremos amplificar es limitado, pero se
trata de una herramienta que ha impulsado la investigacin
de una manera definitiva: en biologa hay un antes y un despus de la PCR.
La generalizacin del clonaje y la secuenciacin en los
laboratorios de todo el mundo nos ha inundado de informacin. Tanta informacin es sobrehumana, literalmente: no
hay persona capaz de procesarla. Esto ha llevado al desarrollo de la bioinformtica: programas especializados en el
anlisis de datos relacionados con el DNA. Gracias a ellos
podemos comparar secuencias o deducir si una secuencia
concreta codifica una protena o si forma parte del 95% del
genoma que no se traduce a protena. Imagine la diferencia
entre las antiguas mquinas de escribir y los modernos procesadores de textos; esto no es nada comparado con lo
mucho que la bioinformtica ha facilitado la vida a los bilogos.
Otro fruto de nuestra poca que ha venido como anillo al
dedo para permitir el avance del estudio del genoma es inter57

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 58

LA ERA DEL GENOMA

net. Cualquiera que tenga un ordenador conectado a la red


puede acceder a una cantidad ingente de datos biolgicos,
bibliografa y programas (al final del libro encontrar algunas direcciones). Gracias a esta comunicacin los datos producidos en un laboratorio pueden ser puestos inmediatamente a disposicin de todo el mundo. Para centralizar esta
informacin se han desarrollado bases de datos, algunas
generales y otras ms especficas, donde los investigadores
pueden enviar sus resultados y encontrar informacin que les
pueda interesar. Muchas de estas bases de datos estn interconectadas de modo que se puede pasar fcilmente de una
secuencia de DNA a una familia de protenas, a una enfermedad de origen gentico y a una publicacin donde esta
enfermedad est descrita. Hoy, gran parte del trabajo de un
bilogo molecular se hace sentado delante de un ordenador.
Fjese que no todas las bases de datos son de acceso gratuito; las hay financiadas con capital privado que requieren cuotas de acceso. Algunos centros de investigacin, universidades y empresas farmacuticas han contratado licencias para
acceder a estas bases de datos.

Finalmente, el Proyecto Genoma Humano


Con las herramientas a punto, ahora nos puede parecer
que no haba otra opcin que emprender el estudio en profundidad del genoma humano. Pero en los aos 80 gran parte
de la comunidad cientfica no pensaba as.
De alguna manera, existan pequeos proyectos genoma
desde finales de los 70, descoordinados y con objetivos limitados. Una propuesta del DoE americano (la agencia federal
de energa) de financiar la secuenciacin del genoma humano de manera exhaustiva y sistemtica fue recibida con una
sensacin de ya era hora por los principales implicados en
el desarrollo de la biologa molecular. Varias discusiones
para aclarar los detalles acabaron con la propuesta de que el
proyecto dependiera principalmente del NIH (la agencia
58

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 59

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

federal de la salud) y no del DoE. As se aseguraban tanto la


orientacin cientfico-mdica del trabajo como un control
ms pblico que si fuera un proyecto militar. Irnicamente,
gran parte de la secuenciacin del genoma se ha llevado a
cabo en el mismo laboratorio de Los Alamos donde en los
aos 40 se trabaj en el Proyecto Manhattan que acab con
la construccin de la primera bomba atmica.
Con la incipiente tecnologa de secuenciacin de la poca,
este proyecto fue calificado como Santo Grial por algunos.
Otros teman que la financiacin destinada al genoma humano limitase la investigacin en otros campos. Uno de los primeros impulsores del proyecto fue el premio Nobel Renato
Dulbecco, que en 1986 public un artculo sobre este tema en
la revista Science. Otro de los que vieron en seguida la utilidad del proyecto fue el tambin premio Nobel James Watson,
quien gozaba de un merecido prestigio como codescubridor
de la estructura del DNA, la famosa doble hlice, y un gran
poder de persuasin. En 1986 se anunci la creacin de la
Iniciativa del Genoma Humano, con el objetivo de secuenciar todo el genoma y ofrecer un catlogo de todos los genes.
Poco despus, en 1990, se redefini el trabajo con la incorporacin de laboratorios de Europa y Japn, y se emprendi
el Proyecto Genoma Humano, bajo la direccin del doctor
Watson. La meta era tener el genoma secuenciado en el ao
2005. En 1992 el doctor Watson dio por acabado su ciclo de
cuatro aos al frente del proyecto por discrepancias respecto
a la comercializacin de los descubrimientos relacionados
con el genoma: como veremos en el captulo 4, a principios
de los aos 90 el NIH solicit patentes sobre una gran cantidad de secuencias obtenidas en sus centros de investigacin.
James Watson es conocido como honest Jim por su carcter
contrario a la falsa modestia y la diplomacia. A pesar de ello,
incluso sus detractores le reconocen una capacidad cientfica
que lo ha mantenido en la cumbre durante medio siglo.
Desde su puesto como presidente del Cold Spring Harbor
Laboratory contina siendo una influencia de primer orden
en la investigacin gentica.
59

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 60

LA ERA DEL GENOMA

Su puesto lo ocup Francis Collins, de una generacin


ms joven y con dos clonajes histricos a sus espaldas: los
genes implicados en la fibrosis qustica y la neurofibromatosis. La mejora de la tecnologa permiti revisar los objetivos
y acercar la fecha de finalizacin del proyecto al ao 2003,
coincidiendo con el cincuentenario del descubrimiento de la
doble hlice. El primer borrador se present a la prensa en
junio del ao 2000 y a la comunidad cientfica en febrero de
2001, y es posible que el resultado final est a punto antes de
la fecha programada inicialmente.
Un trabajo que implica a miles de investigadores de
varios pases y que mueve presupuestos millonarios necesita una coordinacin muy delicada. La Organizacin del
Genoma Humano (HUGO) fue creada en 1989 por los principales impulsores del Proyecto Genoma Humano para ejercer esta tarea de coordinacin; es una especie de Naciones
Unidas en que la representacin no es nacional sino cientfica.
El trabajo de secuenciacin del genoma se ha repartido
para optimizar el esfuerzo, de manera que a diferentes grupos
les ha sido asignado un fragmento de cromosoma. El
Consorcio de Secuenciacin del Genoma Humano est formado por veinte instituciones, cinco de las cuales desempean un papel centralizador: el Sanger Centre (donde se ha
secuenciado un tercio del total), en el Reino Unido y el Baylor College of Medicine, el Whitehead Institute for Biomedical Research/MIT, el Genome Sequencing Center de la
Universidad de Washington y el Joint Genome Institute,
estos ltimos en los Estados Unidos. Adems, dos centros
han proporcionado el soporte informtico necesario para que
los datos fueran ordenados y accesibles: el National Center
for Biotechnology Information (NCBI, en los Estados
Unidos) y el European Bioinformatics Institute (EBI, en el
Reino Unido). Al final del libro encontrar todas estas direcciones. Cualquiera de ellas es una puerta hacia el genoma y
todas incluyen material didctico de primera calidad.
Cmo se ha secuenciado el genoma? El DNA que ha
60

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 61

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

secuenciado el Proyecto Genoma Humano se obtuvo a partir


de muestras de sangre de 12 donantes annimos: la secuencia que leemos es una mezcla de varias personas. La mayor
parte del trabajo se ha realizado sobre el DNA de un hombre
annimo, mezclado con muestras de otras personas de orgenes tnicos variados. El otro grupo de investigadores que ha
efectuado este trabajo, en la empresa Celera Genomics (que
veremos con ms detalle dentro de unos prrafos), utiliz una
mezcla de DNA de dos hombres y tres mujeres de orgenes
tnicos diversos, escogidos entre 21 donantes annimos,
todo ello perfectamente certificado por lo que respecta a la
confidencialidad.
El Proyecto Genoma Humano no slo se propone leer el
genoma, sino leerlo unas diez veces para estar seguros de que
no hay ningn error. Los centros coordinadores actualizan
sus bases de datos cada 24 horas a partir de los datos que les
envan los laboratorios del consorcio. Esto quiere decir que
las secuencias estn disponibles inmediatamente, pero antes
de usarlas hay que fijarse en su grado de exactitud: una
secuencia que no est repasada un nmero suficiente de
veces puede tener errores que lleven a conclusiones equivocadas.
El resultado de esta multitudinaria secuenciacin es un
mapa para cada cromosoma, 24 largas listas de bases que
incluyen genes, regiones reguladoras y un 95% de DNA de
funcin desconocida. Conocer la secuencia del DNA no
implica conocer los genes, tan slo facilita la bsqueda posterior. El siguiente paso se llama anotacin y consiste, literalmente, en poner notas al lado de cada secuencia con lo que
se sabe de ella: si es un gen, si se conoce su funcin, si se ha
encontrado un gen homlogo en otros animales, cualquier
dato que pueda ayudar a quien quiera estudiar esa secuencia.
Encontrar los datos que se necesitan para un estudio en
medio de toda la montaa de datos superfluos es un trabajo
duro: la minera gentica requiere mucha preparacin para
saber reconocer un filn a partir de indicios poco prometedores. Una parte del trabajo es rutina de pico y pala, para lle61

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 62

LA ERA DEL GENOMA

gar rpido a la zona que se quiere estudiar ms a conciencia,


pero luego es necesario un conocimiento muy preciso de lo
que se busca y de las herramientas informticas necesarias
para extraer los datos. La expresin inglesa usada para referirse a la bsqueda en bases de datos es data mining, que
tiene esta connotacin de encontrar un filn entre la ganga,
mientras que extraccin de datos sugiere algo ms fcil,
como abrir la nevera para extraer una botella de zumo de naranja. Con la secuencia de nuestro genoma y el de otros organismos disponibles en las bases de datos, los mineros genticos van a tener trabajo durante aos.

FIGURA 6. Este es el aspecto que tiene el genoma en las bases de


datos. Para este ejemplo hemos buscado el gen BRCA1,
implicado en algunos casos de cncer de mama y ovario
hereditarios. En un sitio web llamado Golden Path (sendero de
oro, http://genome.cse.ucsc.edu/goldenPath/octTracks.html)
puede teclear el nombre de un gen y obtener informacin acerca
de su secuencia, los SNPs que se han encontrado y otros datos.

62

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 63

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

Si ha seguido la historia del Proyecto Genoma Humano a


travs de los medios de comunicacin, le habr sorprendido
que el nmero de genes que se predecan en nuestro genoma
ha ido variando con el tiempo. Hasta hace poco se sola dar
un nmero redondo: 100.000 genes en total. Este nmero no
slo tena un gran valor simblico sino que representara el
nmero ms alto que se podra encontrar en la naturaleza, de
acuerdo con lo que cabe esperar de un organismo tan complejo como el hombre. Con la aparicin de las bases de datos
privadas y las empresas de biotecnologa, el nmero de genes
predichos se increment de manera considerable: tener ms
genes aumentaba el valor potencial de la empresa.
Sin embargo, la secuenciacin completa de los dos primeros cromosomas (los ms pequeos: el 21 y el 22) oblig
a corregir las previsiones. El cromosoma 22 era considerado
rico en genes y, una vez que estuvo secuenciado, se le asign un nmero de genes de 545 (este nmero se ha corregido
a 561 al cabo de un ao). En el cromosoma 21, considerado
pobre en genes, se han predicho 225. Entre los dos representan un 2% del genoma y una proyeccin de estos resultados
arroja un nmero de genes cercano a los 40.000. Hace dos
aos que conocemos este dato, por lo que no es especialmente sorprendente que el nmero estimado de genes despus de la presentacin del primer borrador de la secuencia
del genoma se cifre en unos 30.000.
Hay varias maneras de predecir el nmero de genes que
se podrn encontrar, segn qu parmetros se consideren ms
importantes y qu programas informticos se utilicen.
Adems, hemos visto que el concepto de gen es muy impreciso, porque esta palabra no deja de ser un instrumento de
trabajo: una definicin que incluyera todos los casos sera
demasiado complicada para ser una verdadera definicin y
ms bien habra que llamarla discusin. Para acabar de
complicar esta pregunta, los bioinformticos que se dedican
a la deteccin de genes en las secuencias de DNA han tomado prestado un trmino de la astrofsica y hablan con familiaridad (y cierta irritacin, todo hay que decirlo) de la
63

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 64

LA ERA DEL GENOMA

materia negra. A qu se refieren? Se refieren a que slo


sabemos buscar cuando somos capaces de reconocer que
hemos encontrado lo que buscbamos. Aplicado a los ordenadores, quiere decir que, para que encuentren genes, primero les tenemos que decir cmo es un gen. Por lo tanto, los
genes que son demasiado diferentes de los que ya conocemos
se escapan a la deteccin, aunque veamos sus efectos. Los
tenemos delante y no sabemos verlos.
Una de las caractersticas de la biologa molecular es que
hay mucho margen para el sentido del humor. No es extrao
ver muestras de ello en los encuentros de especialistas: de
alguna manera se tienen que desdramatizar las largas jornadas laborales y la elusividad de los resultados. Como no
poda ser menos, el genoma humano no se ha librado de ello.
El ao 2000 se puso en marcha una porra en la que los participantes apuestan un dlar (cinco en el ao 2001 y veinte en
el 2002) a un nmero de genes. En la actualizacin ms
reciente de esta pgina el promedio es de 61.710 genes, con
apuestas que oscilan entre los 27.462 y los 153.478. En un
congreso, a celebrar el ao 2003, una vez que la secuencia
del genoma humano est leda, repasada y anotada con la
suficiente exactitud, se dar a conocer el nmero de genes y
el nombre del ganador. ste se llevar todo el dinero del bote
y una copia dedicada del libro La doble hlice, de James
Watson.
Pero conocer el nmero de genes es anecdtico. Incluso
con el mapa completo encima de la mesa, conocer la posicin y la secuencia de un gen no es lo mismo que conocer su
funcin. Adems, un mismo gen puede dar lugar a varias protenas, que pueden tener distintas funciones. Cmo? Combinando fragmentos de un mismo gen de diferentes maneras,
en un proceso conocido como ayuste (o ms a menudo en
su forma inglesa splicing). En el captulo anterior hemos
visto que un gen est formado por una secuencia codificante
interrumpida por largos trechos de secuencia no codificante
(que puede tener un papel regulador, pero no codifica aminocidos). En el captulo 9 veremos que una medida de la
64

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 65

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

complejidad de un organismo es la presencia y el tamao de


estas secuencias no codificantes llamadas intrones. Algunos genes slo tienen una manera de combinar sus fragmentos de secuencia codificante, los llamados exones. Otros
genes pueden combinar estos fragmentos de diferentes
maneras, en diferentes momentos del desarrollo o en diferentes tejidos. Se calcula que ms del 35% de los genes
humanos utilizan este ayuste alternativo, y esta cifra puede
llegar a ms del 60%. Esto da lugar a protenas que pueden
ser parecidas, incluso iguales en muchos tramos, pero que
desempean papeles diferentes en la clula. Un ejemplo de
cmo un nmero limitado de genes puede dar lugar a infinidad de protenas lo tiene en el sistema inmunitario: los genes
que codifican anticuerpos combinan unos pocos elementos, y
con ellos pueden reconocer cualquier elemento extrao que
circule por su sangre, incluso (o especialmente) si no lo
haban encontrado nunca antes.
Gen
A)

B)

RNA mensajero

C)

El ayuste elimina los


fragmentos no codificantes

D)

RNA mensajero listo para


ser traducido a protena

FIGURA 7. Ayuste (o splicing, en ingls).

65

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 66

LA ERA DEL GENOMA

Recuerde que casi todo lo que pasa en una clula, desde


su forma hasta sus interacciones, es mayoritariamente obra
de protenas. Por tanto, un paso lgico en la era del genoma
es la puesta en marcha de un Proyecto Proteoma Humano. Su
objetivo es conocer todas las protenas que se pueden encontrar en nuestro cuerpo y las interacciones que se dan entre
ellas. El ttulo de una reunin fundacional en abril de 2001 lo
dice todo: El Proyecto Proteoma Humano. Los genes fueron
fciles. Recientemente se ha presentado una base de datos
de protenas encontradas en tejidos diferentes, procedentes
de una donante fallecida de un infarto. En total, unas 150.000
protenas que se calcula que son codificadas por unos 18.000
genes; como ve, un gen puede codificar varias protenas diferentes. Est claro que la secuenciacin del genoma es slo el
principio.
El Proyecto Genoma Humano es un inicio, no un fin.
Hace aos que conocemos los genomas de la levadura o la
mosca, pero los avances en el estudio de estas especies an
requieren inteligencia, trabajo y suerte. Entre unos y otros
hemos puesto en la criatura muchas esperanzas y tenemos
poca paciencia para esperar a que madure lo suficiente, pero
no hay duda de que los bilogos de las prximas dcadas
usarn esta informacin como si fuera un diccionario: sin l
no se pueden escribir novelas, pero an con l es necesario
un gran esfuerzo y una dosis de genialidad.
No todo el mundo est igual de convencido de la utilidad
de este trabajo. Dentro y fuera de la comunidad cientfica hay
quien denuncia un supuesto enfoque determinista en el estudio del genoma. Normalmente este enfoque est ms presente en el discurso de los detractores que en el de los investigadores que estudian el genoma. Otros cientficos tachan el
proyecto de burocrtico y rutinario, sin inters cientfico. La
gran cantidad de talento que se ha destinado a este campo en
las ltimas dos dcadas y los avances en el conocimiento que
estamos viendo contradicen esta opinin. Fuera de la comunidad cientfica, algunos grupos han visto la investigacin
sobre el genoma como un ejemplo de capitalismo, machis66

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 67

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

mo, colonialismo y varias calamidades ms. Queda muy


lejos del objetivo de este libro el analizar estos argumentos;
a medida que los resultados positivos lleguen a la sociedad es
de esperar que las enmiendas a la totalidad pierdan terreno.
Este debate ha sido una constante de los ltimos aos y slo
acaba de empezar.
Porque no todo es ciencia en el Proyecto Genoma
Humano: las diferentes instituciones y organizaciones participantes dedican alrededor del 5% de su presupuesto al estudio de las implicaciones ticas, sociales y legales del estudio
del genoma, un rea conocida como ELSI (del ingls Ethical,
legal and social issues). Independientemente de los comits
ELSI de los centros participantes, la Organizacin del Genoma Humano dispone de un comit de tica, con ms libertad
de accin al no depender del presupuesto de las organizaciones directamente implicadas en la secuenciacin del genoma.
El comit de tica del HUGO est formado hoy por trece personas de reconocido prestigio en sus especialidades, ya sean
la biologa, la medicina, el derecho o la tica, y su presidenta es la doctora Bartha Maria Knoppers, de la Facultad de
Derecho de la Universidad de Montreal. Sus documentos no
son vinculantes, porque no cuentan con el respaldo de ningn
gobierno, pero tienen la autoridad que los propios cientficos
han depositado en el HUGO y son adoptados como propios
por la Organizacin.
Probablemente el aspecto ms olvidado del proyecto sea
el referido a la comunicacin pblica de los trabajos. Las
pginas web de los centros participantes incluyen informacin bsica para el pblico no especializado, pero hasta hace
poco no se ha realizado un esfuerzo decidido para informar
a la sociedad. Esto ha provocado que, algunas veces, las
interpretaciones del trabajo no estn muy de acuerdo con la
realidad.
El Proyecto Genoma Humano es un trabajo llevado a cabo
por laboratorios financiados en gran parte con dinero pblico,
aunque algunas empresas farmacuticas y especialmente una
fundacin privada (el Wellcome Trust) han patrocinado una
67

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 68

LA ERA DEL GENOMA

parte importante del mismo. Las herramientas que hemos


visto al principio del captulo tambin han impulsado la aparicin de multitud de empresas, pequeas y grandes, que ofrecen servicios relacionados con este tema. Las empresas de
biotecnologa aparecen en los peridicos cada da, y ninguna
ms a menudo que Celera Genomics. En 1998, el doctor
Craig Venter, un colaborador del Proyecto Genoma Humano,
ide un mtodo ms rpido para hacer el trabajo. Los organismos financiadores del proyecto consideraron que esta
estrategia no sera viable y rechazaron su propuesta, lo cual le
llev a fundar su propia empresa, Celera Genomics. Su estrategia es ms rpida pero menos sistemtica y propone slo
unas cuatro lecturas del genoma en lugar de las diez que se
propone el Proyecto Genoma Humano. A pesar de las crticas,
la prueba de que este sistema funciona fue la publicacin el
ao 2000 del genoma de la mosca del vinagre, Drosophila
melanogaster, el organismo ms complejo secuenciado hasta
la fecha. En el primer trimestre de 2001 los responsables del
Proyecto Genoma Humano reconocieron tcitamente que
esta estrategia es vlida al utilizarla para ultimar la secuenciacin del genoma del ratn, si bien es cierto que el Proyecto
Genoma Humano utiliz esta tcnica en la ltima fase de su
trabajo, despus de la primera fase en la cual se avanzaba ms
lentamente a cambio de tener un resultado ms exacto. Por
otro lado, Celera utiliz los mapas elaborados por el Proyecto
Genoma Humano para ensamblar partes de su secuencia:
cada grupo tena herramientas que el otro valoraba.
Esta competencia inesperada oblig a acelerar el trabajo
para no ceder la parte de prestigio que corresponde a los pioneros. La solucin a un problema de magnitud bblica slo
poda ser salomnica: en mayo de 2000 se present en rueda
de prensa un borrador del genoma humano, de manera simultnea por los doctores Collins y Venter. De alguna manera,
esta presentacin era un reconocimiento de que ambos tienen
asegurado un lugar en los libros de historia y que, honores
aparte, an queda mucho trabajo por hacer. A mediados de
febrero de 2001 han aparecido dos artculos en revistas espe68

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 69

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

cializadas, uno en Nature y otro en Science, donde cada


grupo ha presentado este borrador de manera ms formal a la
comunidad cientfica internacional. Esta publicacin no est
libre de polmica, por la difcil negociacin que ha llevado a
que Celera acepte publicar gratuitamente unos datos de los
que espera obtener beneficios econmicos: las revistas especializadas no publican ningn trabajo si los datos, en este
caso las secuencias de DNA, no estn a la vista de cualquiera que los quiera comprobar. El trato entre Celera y Science
permite el acceso gratuito a su base de datos, con algunas
restricciones, a los investigadores que trabajan en centros
pblicos (y con ms restricciones a los que lo hacen en empresas privadas). Por si Celera cambia de opinin en un futuro la revista Science guarda una copia de esta base de datos.
Esta situacin es indita, y no es extrao que las reacciones
ante este trato hayan sido mayoritariamente adversas. Los
editores de Science argumentan que es mejor tener esta
secuencia as que no tenerla y que hay que adaptarse a los
cambios, mientras que los detractores del pacto argumentan
que no se puede tener al mismo tiempo el prestigio acadmico de publicar en una revista seria y restringir el acceso a los
datos que se publican. Como suele suceder, todos tienen
parte de razn.
Los que han visto este trabajo como una competicin se
preguntan: quin ha ganado? La competencia entre equipos
rivales es habitual en la investigacin y no es raro que la
misma revista publique simultneamente dos o tres trabajos
semejantes. Nadie gana ni nadie pierde; simplemente, ms
resultados estn a la vista de quien los quiera estudiar. La
carrera por secuenciar el genoma ha tenido su parte de rivalidad personal entre los lderes de los grupos y para algunos
ha representado un modelo de la sociedad: la iniciativa pblica contra la privada, donde cada cual ha puesto sus simpatas en uno u otro campo en funcin de sus convicciones.
Con los resultados encima de la mesa, los dos trabajos son
diferentes pero semejantes y no hay manera de declarar un
ganador. Ni necesidad, realmente.
69

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 70

LA ERA DEL GENOMA

Los otros proyectos genoma


Por si no fuera suficiente con uno, existen varios proyectos que persiguen objetivos paralelos y complementarios al
Proyecto Genoma Humano. Las tcnicas, la base terica y las
herramientas son fundamentalmente las mismas, pero la
orientacin y el tipo de informacin que se espera obtener
difieren.
Una pregunta que seguramente usted se haba hecho a
propsito del Proyecto Genoma Humano es: de qu nos va
a servir una secuencia concreta cuando es evidente que todos
somos diferentes?
Esta misma cuestin tambin se la han planteado varios
equipos de cientficos y, entre ellos, el equipo liderado por
Luigi Luca Cavalli-Sforza ha intentado completar un registro
de la diversidad gentica humana. Para este estudio se intentan obtener muestras de poblaciones variadas, preferiblemente aisladas o minoritarias, con la idea de preservar los
alelos que no estn presentes en las poblaciones ms mezcladas o mayoritarias. Veremos en el captulo 6 que todos
somos muy parecidos pero, aun as, hay variantes de cada
gen que slo se encuentran en algunas poblaciones. As
explicado no parece un tema especialmente conflictivo, pero
en la prctica este proyecto ha encontrado una fuerte oposicin.
Por un lado, las organizaciones que financian la investigacin en EE.UU. se oponen a este registro porque reconoce
de una manera explcita que hay diferencias genticas entre
grupos humanos. La tensin racial, los problemas legales
asociados a la distincin de razas y el temor a un uso discriminatorio de esta informacin han bloqueado este estudio en
Estados Unidos. Por otro lado, en frica y Amrica Central
y del Sur, a algunas comunidades se les ha hecho creer que si
los cientficos sacaban una foto de su DNA les robaran el
alma. La analoga no es exagerada: es muy fcil convencer a
alguien de que su DNA oculta misterios que ms vale no
revelar a otros. Hay que reconocer que algunos grupos, como
70

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 71

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

los aborgenes australianos, pueden quejarse, con razn, del


beneficio nulo obtenido de sus colaboraciones con la ciencia
de hace 20 o 30 aos. La reciente incorporacin de aborgenes a la comunidad cientfica debe tender puentes para reparar esta desconfianza. En otros pases, como la India o la
China, las leyes no permiten la exportacin de muestras de
DNA. Estos pases y otros han iniciado registros de DNA de
sus poblaciones minoritarias. En opinin del doctor CavalliSforza, no es importante quin haga este trabajo, o si est
repartido entre centros de todo el mundo, pero s lo es que
alguien lo haga. Mientras tanto, y pese a su innegable inters,
el Proyecto de la Diversidad del Genoma Humano (Human
Genome Diversity Project, HDGP) est gravemente muerto.
Un estudio que ha empezado recientemente y goza de
muy buena salud es el de los SNPs (pronnciese snips).
SNP es la abreviacin de Single Nucleotide Polymorphism, y
se refiere a las diferentes formas (polimorfismos) que
puede presentar una base concreta del genoma (un nico
nucletido). Un SNP es un punto en el genoma que difiere
de una persona a otra: por ejemplo, donde una persona tiene
una A, otra tiene una C, y se asume que cada uno de estos
cambios se ha dado una nica vez durante la evolucin.
Algunos SNPs estn dentro de genes y son la causa de la
variabilidad que se puede ver en cualquier caracterstica,
desde el color del pelo hasta la respuesta a los antiinflamatorios. Otros estn en zonas no codificantes del genoma y
no sabemos si influyen de alguna manera en los genes
prximos.
El inters de este estudio es doble. Por un lado, los SNPs
nos pueden ayudar a comprender cuestiones como la diferente respuesta a los medicamentos en personas que padecen
una misma enfemedad. Por otro lado, un mapa de SNPs facilitara la identificacin de genes relacionados con enfermedades complejas.
Esta utilidad principalmente farmacolgica explica que el
mayor impulsor de este trabajo sea un consorcio formado por
las diez empresas famacuticas ms activas en la investiga71

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 72

LA ERA DEL GENOMA

cin, adems de cinco universidades, dos empresas de comunicacin (IBM y Motorola) y el Wellcome Trust, la mayor
institucin filantrpica britnica. Muestras de DNA que
incluyen diferentes grupos tnicos son comparadas entre
ellas y con otras muestras de lugares variados. As se obtienen secuencias que, a veces, pueden ser diferentes en slo
una base. Si este cambio est presente en un nmero suficiente de personas se considera que es un SNP y se introduce en una base de datos. Las secuencias son accesibles gratuitamente a travs del portal de The SNP Consortium. Este
consorcio ha puesto a disposicin del pblico algo ms de un
milln de SNPs: un SNP cada 3.000 bases. Hay ms bases de
datos dedicadas a los SNPs. Una de ellas llamada dbSNP,
mantenida por el NCBI y donde se recogen SNPs descubiertos por investigadores de todo el mundo, dentro y fuera del
Consorcio, tena en su ltima actualizacin 2.558.364 SNPs,
aunque no todos ellos verificados por igual. El SNP Map
Working Group (con la colaboracin de The SNP Consortium) ha publicado 1.400.000 SNPs simultneamente a la
secuencia del Proyecto Genoma Humano. Un mapa de SNPs
es de una resolucin muy conveniente para los investigadores, ya que no es tan detallado como para mostrar cada base
individualmente pero indica los puntos variables, los que
pueden dar informacin.
Otra manera de obtener informacin de las diferencias es
el Proyecto Genoma del Cncer, que se propone comparar
DNA de clulas normales y de clulas cancerosas para identificar todos los genes implicados en el cncer de una manera u otra. El resultado ser un mapa de puntos dbiles de la
clula ante el cncer y ha de ayudar a idear tratamientos ms
eficaces. Esta investigacin se inici en febrero de 2000 en el
Sanger Centre y sera imposible si no se dispusiera de la
secuencia del genoma humano. Desde cierto tiempo antes
exista un Proyecto de Anatoma Genmica del Cncer, que
recoge en una base de datos un catlogo de los RNA mensajeros que se pueden encontrar en diferentes tejidos cancerosos. Capturar al mensajero es una estrategia blica de gran
72

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 73

EL PROYECTO GENOMA HUMANO

eficacia, y en la guerra contra el cncer todo vale. La combinacin de los datos de estas dos bases de datos ha de facilitar enormemente la investigacin.
Fuera del genoma humano hay multitud de otros proyectos, en marcha o terminados: los genomas de unas 60 especies han sido completamente secuenciados, entre ellos los
genomas de bacterias, virus, levaduras, la mosca del vinagre,
dos plantas (una especie de mostaza llamada Arabidopsis
thaliana y el arroz) e incluso un gusano (Caenorhabditis elegans). Alrededor de cien ms estn en camino, entre ellos los
genomas de los animales y plantas de mayor valor comercial.
La secuenciacin del genoma del ratn, fruto de la colaboracin de entidades pblicas y empresas privadas, estar finalizada durante este ao 2001. Mientras se escriban estas
lneas, Celera anunci que tena a punto su versin de este
mismo genoma, pero en este caso no se espera otra publicacin simultnea de resultados. Por qu nos interesan estos
genomas? Qu nos pueden decir el ratn o la mosca del
vinagre que no nos hayan dicho ya?
Algunos de estos genomas los queremos conocer para
descubrir sus puntos dbiles: los virus y las bacterias que nos
causan enfermedades estn mostrando sus armas a los equipos de secuenciadores. Sus genomas nos muestran cmo
escapan a los antibiticos y a las clulas del cuerpo que se
ocupan de eliminar a los intrusos: algunos se disfrazan para
no ser reconocidos como extraos, otros encuentran maneras
de desactivar o destruir los medicamentos con que les atacamos. Identificando estas estrategias podremos combatirlos
ms precisamente.
Otros genomas nos pueden hablar de nosotros mismos: la
evolucin ha dado lugar a unas pocas estrategias que se repiten en organismos tan diferentes como la mosca del vinagre,
el sapo y nosotros mismos. Estrategias de qu? De copiar el
DNA, repararlo y empaquetarlo, de producir enzimas y protenas estructurales o de construir una clula con todos sus
componentes y compartimentos, por ejemplo. Los genes
implicados en estos procesos son diferentes, a veces incluso
73

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 74

LA ERA DEL GENOMA

mucho, entre nosotros y la levadura, pero es posible agruparlos de acuerdo con su papel en el organismo. Un grupo de
investigadores especialistas en organismos tan diversos
como la levadura de la cerveza, la mosca del vinagre y el
ratn ha iniciado un estudio comparativo de estos genomas,
y es de esperar que a medida que nuevos genomas sean
secuenciados se incorporen ms investigadores a este grupo
para ayudar a dibujar los esquemas del funcionamiento de los
seres vivos. Comparando nuestro genoma con los genomas
ms simples podemos ver qu vas metablicas se han conservado, qu estrategias han aparecido y qu genes son
importantes para el desarrollo y la funcin de cada una de las
partes de nuestro cuerpo.
Hemos visto que el Proyecto Genoma Humano es un inicio, una herramienta elaborada gracias a la colaboracin de
una comunidad multinacional. Las instrucciones para usarla
no son ms complicadas que las de un vdeo domstico,
siempre que se tengan presentes dos conceptos. Uno, que lo
que vemos no es el alma de la humanidad, sino el material
base a partir del cual se construyen nuestras piezas: una pieza
defectuosa puede dificultar la construccin de un individuo,
pero el ambiente, la educacin y el azar contribuyen a hacernos lo que somos. Y dos, que nuestro genoma es dinmico y
nico: la secuencia que vemos en las bases de datos es muy
parecida a la nuestra, incluso igual en muchas partes, pero
con un promedio de una diferencia cada mil bases. Adems,
esta secuencia es dinmica: a lo largo de la vida se producen
cambios en nuestro DNA que pueden influir en nuestro
aspecto, nuestro envejecimiento, nuestra muerte y la informacin que heredan nuestros descendientes. El mapa del
genoma es una foto de nuestra evolucin.

74

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 75

3. MUTANTES, TRANSGNICOS Y
OTROS TERRORES

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 76

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 77

La clula, un mundo sin domingos


Perdone que se lo diga, pero es usted un mutante. No slo
eso, sino que sus parientes y amigos tambin lo son. Si le
sirve de consuelo, piense que su jefe y sus enemigos son
mutantes, ni ms ni menos que usted. No se preocupe, en
seguida veremos que ser mutante no es necesariamente malo,
incluso a veces puede ser positivo. Situmonos en contexto:
es el momento de hablar de la divisin celular.
Como usted sin duda sabe, un espermatozoide y un vulo
se encontraron hace unos aos en el vientre de su madre. El
resultado de este encuentro ha crecido hasta llegar a ser una
persona adulta con curiosidad por la biologa. Este crecimiento ha consistido, fundamentalmente, en un aumento en
el nmero de clulas que lo forman y una especializacin de
estas clulas para efectuar diversas funciones.
No crea que lo que acabo de decir acerca del nmero de
clulas es tan evidente. Irnicamente, tras la invencin del
microscopio por Anton van Leeuwenhoek, en el siglo XVII,
los observadores ms perspicaces aseguraban haber visto
hombrecillos diminutos encogidos en el interior de los espermatozoides, listos para ser introducidos en un acogedor
ambiente femenino que les ayudara a crecer. Cost cerca de
un siglo darse cuenta de que la unin de los ncleos del
espermatozoide y el vulo era el acto central de la fecundacin.
A partir de este momento la clula, llamada cigoto, lee el
genoma: el libro de instrucciones para producir los distintos
tipos celulares que forman una persona adulta. A cada una de
77

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 78

LA ERA DEL GENOMA

sus clulas hijas le da una misma copia del genoma pero con
diferentes captulos subrayados o tachados. As, cada clula
sabe qu instrucciones le interesan. En su cuerpo hay ms de
200 tipos celulares diferentes, que son as porque expresan,
leen, diferentes genes. Hemos hablado antes de la oveja
Dolly y de cmo una clula diferenciada (o especializada)
poda dar lugar a todo un organismo. Para ello fue necesario
que la clula fuera desdiferenciada, es decir, que los captulos tachados y subrayados que haba recibido de su madre
fueran pasados en limpio, por decirlo as, y que la clula
empezara de nuevo como si se tratara de la primera.

FIGURA 8. Un hombrecillo (homunculus) encogido dentro de un


espermatozoide, listo para ser introducido en un acogedor
ambiente femenino.

Una clula inicial puede dar origen a la gran cantidad y


variedad de clulas que vemos en una persona adulta. Qu
implica esto para la clula?
Para empezar, una clula no est nunca en reposo.
Aunque no se est dividiendo, una clula ha de mantener
unas condiciones que le permitan continuar viviendo.
Constantemente ha de captar nutrientes del medio. Tambin
78

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 79

MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES

ha de sacar la basura: todos los productos que no interesan,


desechos variados. La sangre ya se ocupar de llevarlos al
hgado o al rin para que sean degradados o excretados o,
en el peor de los casos, los depositar en cualquier lado
donde ms adelante nos pueden dar problemas. Algunos
nutrientes entran en la clula a cambio de otros o de energa,
pero algunos lo hacen gratis. La clula ha de tener cambio
para participar en esta economa primitiva del trueque.
Adems de mantener este equilibrio, las clulas se dividen siguiendo un ciclo muy finamente regulado. Algunas lo
hacen slo en algunos momentos de la vida. El ejemplo ms
conocido son las neuronas: una vez que el cerebro se ha desarrollado completamente las neuronas dejan de dividirse. Las
lesiones neuronales resultan tan graves debido a la dificultad
de regeneracin del tejido daado. Por eso el hallazgo reciente de clulas embrionarias en cerebros adultos permite esperar que en un futuro estas clulas puedan ser utilizadas para
la reparacin de este tipo de lesiones. Pero no todas las clulas son tan delicadas: ah estn los adipocitos, llenndose de
grasa hasta los topes y multiplicndose a placer por poco que
les d una oportunidad. O las clulas de la piel, cerrando sin
cesar los pequeos cortes que se hace cada vez que pica
cebolla.
No vamos a entrar en detalles sobre los mecanismos de
regulacin de la vida de las clulas, lo que se conoce como
ciclo celular. Mientras usted lee estas lneas hay miles de
investigadores en todo el mundo intentando identificar las
innumerables palancas, botones y circuitos que empujan a las
clulas hacia la divisin o que las mantienen intactas. Lo que
nos interesa es la parte que se refiere al problema de la herencia: hemos visto que la clula tiene la informacin gentica
que la hace funcionar, pero cmo puede trabajar al ritmo frentico al que aludamos hace dos prrafos y al mismo tiempo dividirse en dos sin que se pierda la informacin ni se interrumpa el funcionamiento del rgano del que forma parte?
Antes de dividirse una clula debe duplicar su genoma.
De esta manera cada clula hija heredar una copia comple79

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 80

LA ERA DEL GENOMA

ta del genoma y ser igual a su madre. En el mundo celular


tambin hay linajes y no siempre las hijas son iguales a las
madres, pero en cualquier caso es necesario que las hijas
reciban una copia completa del genoma. Hemos visto la
nica excepcin: los vulos y los espermatozoides, que slo
tienen la mitad del genoma para que, al unirse, den lugar a
una clula con un genoma entero.
Da envidia pensarlo, pero la maquinaria de replicacin
del material gentico es ms rpida, eficiente y precisa que
cualquier mquina construida por la mano humana. Trabajando simultneamente en varias partes de cada cromosoma,
en unos pocos minutos copia toda la informacin. El material
de trabajo son las cuatro bases nitrogenadas: adenina, citosina, guanina y timidina, familiarmente conocidas como A, C,
G y T.
Estas pequeas molculas forman las cadenas de DNA
que, bien enrolladas y retorcidas, vemos en forma de cromosomas. Cada cromosoma est formado por dos cadenas
de DNA complementarias. Qu quiere decir complementarias? Quiere decir que cada una de ellas es una imagen en
negativo de la otra. En un negativo fotogrfico los colores
estn invertidos, y es posible reconstruir un positivo a partir de un negativo y al revs. En el DNA se da un fenmeno
parecido: cada una de las bases que forman una cadena de
DNA est situada enfrente de su base complementaria. Enfrente de una A siempre habr una T (y viceversa), y enfrente de una C siempre habr una G (y viceversa). Por lo tanto,
si tenemos una cadena donde se lee AATGGCT, su cadena complementaria (leyendo de derecha a izquierda) ser
AGCCATT.
El descubrimiento de la estructura de la molcula de
DNA es uno de los momentos ms importantes de la ciencia
moderna y sus descubridores, James Watson y Francis Crick,
estn ya en los libros de historia. El brevsimo trabajo que
publicaron en la revista Nature en 1953 es un clsico de la
literatura cientfica y tiene la virtud (poco habitual en sus
autores) de la modestia. Concretamente, la ltima frase en
80

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 81

MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES

que dicen no ha escapado a nuestra atencin que el aparejamiento especfico que postulamos sugiere inmediatamente
un posible mecanismo de copia del material gentico es
todo un ejemplo de contencin narrativa. Podran haber
escrito sin pestaear los resultados que presentamos aqu
van a cambiar el curso de la humanidad. Varios autores han
explicado la historia de la carrera por desentraar el misterio
de la estructura del DNA, aunque la versin ms famosa es
la de James Watson en su libro La doble hlice. El ttulo se
refiere al parecido entre la estructura del DNA y la imagen de
una escalera de caracol dentro de otra.
Para copiar las cadenas de DNA que forman su genoma la
clula necesita una buena provisin de bases sueltas: sera
fatal si, a medio hacer, se le acabase una de ellas, digamos,
las citosinas. Este avituallamiento forma parte de los trabajos
intensivos de la clula.

Es bueno equivocarse?
Imagine a un copista medieval bien provisto de materiales: papel, tinta y pluma. Nuestro copista, al que podemos
llamar Fray Ruperto, es un innovador: decide mantener una
parte del original en cada copia. Es el inventor de lo que en
biologa molecular se conoce como replicacin semiconservativa, en la que cada copia recibe una parte del original.
Este sistema es una alternativa al clsico sistema de copia
conservativa, en que el original permanece entero. Para llevar a la prctica su revolucionario mtodo, Fray Ruperto
divide el volumen en dos y empieza a reconstruir el texto que
falta a cada mitad. Con un ojo en el DNA original, va escribiendo una secuencia de bases complementaria a la que est
leyendo. Mire por encima de su hombro:
...GCCTCAGTAAAT...
Al cabo de un rato marea, lo cual refuerza mi afirmacin
de que esta copia no es una tarea fcil. Para enlazar con el
ejemplo anterior, pero sin incurrir en anacronismos que res81

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 82

LA ERA DEL GENOMA

taran seriedad al libro, supongamos que nuestro monje est


copiando las obras completas de Ramon Llull. Hace una
copia cada pocos minutos, de manera que podemos perdonarle un error de vez en cuando. Digamos que es aceptable si
se equivoca en una letra de cada cien mil. Si hay ms errores
le arrojamos el montn de volmenes a la cabeza y nos negamos a pagarle. Pero, por qu le permitimos un nmero de
errores? Seamos realistas: con permiso o sin permiso, todo el
mundo se equivoca. Nos hemos dado cuenta de que con este
porcentaje de error el libro todava es comprensible, de
manera que as convertimos en favorable una circunstancia
inicialmente adversa. Es ms, a medida que los errores se
acumulan con cada nueva copia, unidos a los errores anteriores, el texto puede llegar a ser muy diferente. Si tiene inters
por las matemticas recreativas, le propongo un ejercicio:
abra por cualquier pgina el Libro del orden de caballera de
Ramon Llull y calcule cuntas copias tiene que hacer para
obtener una pgina de Adis, mueca de Raymond Chandler.
Considere un error cada cien mil letras en cada copia. No es
una cuestin banal: una copia equivale a una generacin
humana. Piense que slo las mutaciones en las clulas germinales (vulos y espermatozoides) pasarn a los hijos y una
clula germinal concreta tiene una probabilidad muy baja de
ser la escogida para la fecundacin. El resultado le dar una
idea de la escala a la que trabaja la evolucin. Una consideracin adicional es que la literatura cambia a un ritmo aceleradsimo comparada con el genoma.
Mientras estbamos calculando, nuestro copista ha acabado su trabajo. Ahora tenemos dos ejemplares del genoma,
que cada clula hija considerar como originales en el prximo ciclo de copias.
Fray Ruperto no est solo en nuestra biblioteca monacal.
Otros monjes le ayudan: unos pasan las pginas de los libros,
otros le alcanzan los materiales y otros colaboran en la copia.
Este mecanismo no est explicado en todos sus detalles y los
investigadores an no han identificado totalmente qu hace
cada uno, pero s est claro que hay un personaje muy impor82

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 83

MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES

tante en este equipo: el corrector. Este monje silencioso lee


las copias y las compara con los originales. Cuando detecta
un error, rasca la tinta y, si el original deca T, sustituye la G
que el copista ha puesto errneamente por la base complementaria correspondiente: la A. No se preocupe si no consigue recordar qu bases forman pareja. Es una informacin
que no va a necesitar jams, a menos que se lo pregunten en
un concurso de televisin. Solamente para que no me lo
pueda reprochar le recuerdo que las parejas son A-T y C-G.
Qudese con la idea de que los errores dejan rastro y que es
posible detectarlos y corregirlos. El trabajo de correccin es
simultneo al de copia, de manera que el corrector no puede
dedicar todo el tiempo del mundo a repasar los errores del
copista. Digamos que entre uno y otro queda la cosa como
queda, bastante bien si tenemos en cuenta la magnitud de la
tarea, pero con algn error aqu y all. Estos errores reciben
el nombre de mutaciones.
Con la palabra mutacin sucede un poco como con la
palabra gen: no todas las definiciones son igual de exactas,
pero todas tienen su utilidad. Normalmente nos referimos a
las mutaciones como cambios en el DNA que modifican la
informacin de un gen. Si no la modifican (segn indica el
cdigo gentico), los cambios son llamados polimorfismos, es decir, formas diferentes. Tambin se suele considerar que una mutacin es un cambio que est presente en
menos del 1%, de la poblacin, mientras que los cambios
ms frecuentes, presentes en el 10% de la poblacin o ms,
son llamados polimorfismos. En la mayora de las situaciones, mutacin y cambio se pueden utilizar como sinnimos sin demasiados reparos.

Por la mutacin hacia la evolucin


A estas alturas del captulo usted ya debe haber comprendido por qu es un mutante. Ahora vamos a ver qu implica
esta situacin y cmo le afecta.
83

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 84

LA ERA DEL GENOMA

El genoma de todas sus clulas tiene alguna mutacin que


otra, como resultado de un error durante la copia. A veces esta
mutacin aparece en una parte del genoma que no incluye
ningn gen ni ningn elemento regulador. Incluso puede aparecer dentro de un gen y no cambiar ninguna base importante. Supongamos que el error afect alguna base que, segn
el cdigo gentico, cambia la lectura de un aminocido
importante dentro de la protena. Puede ser que la protena
cambie de forma y pierda su funcin, o que pierda la capacidad de ser regulada. Este caso es como si se gasta una
pieza de un motor: puede dejar de funcionar o bien quedar
encallada en posicin de on. En el mejor de los casos, es
posible que la protena en cuestin se vea mejorada. Por
ejemplo, que adquiera la capacidad de interaccionar con
otras protenas.
Si la mutacin se dio muy al principio de la formacin de
un rgano, cuando usted era un feto, por ejemplo, es posible
que muchas de sus clulas la tengan. En cambio, si se dio
cuando ya era una persona adulta, todo puede quedar en una
simple peca. Hay pecas de muchas clases, pero la tpica, de
color marrn, es consecuencia de una mutacin en un melanocito (las clulas que dan la pigmentacin a la piel).
Esto nos lleva a un concepto que le resultar familiar de
sus aos de escuela y de documentales sobre jirafas los sbados por la tarde.
Quizs adivina a lo que me refiero: la herencia de los
caracteres adquiridos. Aquella frase que inclua tres palabras
(herencia, caracteres, adquiridos) que nunca se le hubiera
ocurrido poner juntas. Se puede plantear as: las jirafas, tienen el cuello largo para comer hojas de los rboles o comen
hojas de los rboles porque tienen el cuello largo? Parece una
paradoja, pero ste es un problema que hace siglo y medio
enfrent dos visiones del mundo: Lamarck por un lado y
Darwin y Wallace por el otro.
Ninguno de ellos conoca los trabajos de Mendel, publicados en 1865: Lamarck muri en 1824 y Darwin y Wallace,
aunque fueron contemporneos de Mendel, no tuvieron noti84

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 85

MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES

cia del artculo que el monje de Brno public en una revista


local. Un dato curioso: mientras Charles Darwin fue enterrado en la abada de Westminster junto con otros britnicos
ilustres, Alfred Russell Wallace (que enunci la teora de la
evolucin de manera simultnea a Darwin) yace en un
pequeo cementerio en una tumba casi annima bajo un gran
rbol.
Lamarck pensaba que las caractersticas adquiridas a lo
largo de la vida por adaptacin al ambiente podan pasar a los
descendientes. As, una jirafa que a lo largo de su vida estirara el cuello tendra hijos con el cuello un poco ms largo
que ella. Por el contrario, el hecho de que una jirafa no utilizara la mano para agarrar acabara por producir la prdida de
los dedos y la aparicin de pezuas.
Darwin no opinaba igual. Tambin consideraba que los
organismos se adaptaban al ambiente, pero introdujo en su
teora el concepto de azar. Los cambios no son dirigidos, sino
aleatorios. Si un cambio resulta favorable, los individuos que
lo hayan heredado tendrn ventaja sobre los dems de su
entorno. Esta ventaja puede reflejarse en una descendencia
ms abundante, con lo que al cabo de un tiempo este carcter puede ser mayoritario en la poblacin.
Cada uno de estos cambios, que los cientficos llaman
mutaciones, es independiente de los dems y se produce
simultneamente a muchos otros. Las mutaciones son simultneas y, por decirlo as, compiten entre ellas. Es evidente
que las mutaciones no compiten, pero los individuos que las
tienen s que lo hacen por los recursos y la descendencia. A
la larga, las mutaciones ms favorables acaban por hacerse
fijas en la poblacin.
Es importante darse cuenta de que una mutacin favorable en un ambiente puede ser perjudicial en otro distinto.
En los seres humanos el ejemplo clsico de cmo los
genes pueden influir de manera diferente en ambientes distintos es la mutacin que provoca una enfermedad llamada
anemia falciforme. Los glbulos rojos de los pacientes con
esta dolencia tienen forma de hoz vistos al microscopio, y de
85

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 86

LA ERA DEL GENOMA

ah el nombre. Los normales tienen la forma de esos discos


de plstico con los que se juega en la playa. En algunos pases del frica Occidental es habitual un parsito llamado
Plasmodium vivax que causa la malaria. Este parsito es
introducido por la picadura de un mosquito en los glbulos
rojos normales, pero no en los falciformes. Una parte importante de la poblacin mundial de origen africano es portadora de la anemia falciforme, es decir, tiene una copia normal y
otra mutada del gen que controla esta caracterstica. Los glbulos rojos de estas personas son algo menos funcionales que
los normales, pero al mismo tiempo son inmunes a la infeccin del parsito. Esto les da una ventaja tanto sobre los individuos normales (que son infectados y sufren la malaria)
como sobre los afectos de anemia falciforme (que padecen
esta anemia debilitante). Esta paradoja se conoce con el nombre de ventaja de los heterocigotos, y en algunos casos puede
explicar la cuestin que todo el mundo se ha planteado alguna
vez: cmo es posible que una caracterstica tan negativa para
la persona como una enfermedad gentica no sea eliminada de
la poblacin por la seleccin natural? A veces los portadores
de estas enfermedades tuvieron en algn momento de la historia una ventaja sobre sus congneres y esto ha dado lugar a que
las mutaciones que las causan hayan llegado hasta ahora.
He dicho hasta ahora, y este es un buen momento para
introducir un comentario que a veces no queda claro cuando hablamos de la evolucin: aunque no nos demos cuenta,
la evolucin sigue trabajando. No somos el producto final
de la evolucin, ni mucho menos su objetivo. La especie
humana contina mutando y evolucionando ante nuestros
ojos. Lo que sucede es que este trabajo es muy lento y no
somos capaces de verlo. Para nosotros, un mutante siempre
es una persona con problemas. Pero ahora mismo hay una
cantidad enorme de mutaciones en la poblacin que estn
siendo probadas. Si una de ellas resulta ventajosa en un
entorno, los descendientes del individuo que la lleva pueden
acabar por ser mayoritarios y con el tiempo la mutacin ser
ya normal.
86

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 87

MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES

No se asuste: imagine una mutacin que le haga resistente al estrs, al ruido o que le permita respirar en un ambiente
con tasas ms altas de CO2. En otros tiempos, una persona
con cierto grado de paranoia poda detectar a las fieras antes
que los dems y escapar antes de ser comida. En nuestra
sociedad, a veces puede ser til un grado de paranoia, pero
tambin una piel ms resistente a las radiaciones ultravioleta
o la capacidad de adaptarse a las nuevas tecnologas.
Fjese en esto ltimo. Es el momento de hacer otra aclaracin: la evolucin no es tan simple como ir mutando y ver
qu pasa. Hay que tener en cuenta muchos otros factores. Las
sociedades humanas no son selvas en que el ms fuerte
sobreviva. Al menos, no en el sentido literal de la frase: con
mayor o menor eficacia la sociedad se hace cargo de personas que no sobreviviran en la selva. La cultura implica que
la valoracin de las ventajas no se pueda calibrar slo en funcin de resistencia a enfermedades, sino que hay que considerar tambin las ventajas que le proporcionan a un individuo una profesin, unos estudios, el conocimiento de
idiomas o el instinto empresarial. Quera aclarar esto para
que no parezca que auguro que el mundo ser dominado por
algn tipo de heterocigotos con una ventaja insuperable.
Las mutaciones aparecen al azar, pero esto no quiere decir
que aparezcan por igual en cualquier parte del genoma, o en
cualquier momento de la vida del individuo. Hay elementos
que influyen en la aparicin de mutaciones. Usted conoce
algunos de ellos, como por ejemplo el sol. Es beneficioso
tomar el sol, entre otras cosas porque es necesario para la formacin de la vitamina D, pero no es beneficioso quemarse
como una gamba. Aparte de la molestia de la quemadura,
usted recibe una dosis excesiva de rayos ultravioleta. Estos
rayos rompen la cadena de DNA y, cuando esta cadena es
copiada, aparecen errores. Algunas situaciones son especialmente delicadas, como el embarazo o la cicatrizacin de heridas. Cuando el mdico le recomienda que no exponga una
herida al sol, una de las razones es que las clulas se estn
dividiendo a gran velocidad para cerrar la herida y aumenta
87

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 88

LA ERA DEL GENOMA

la probabilidad de que aparezca un error y este error se multiplique. Los rayos X actan de una manera similar y por eso
intentamos no abusar de ellos para equilibrar su innegable
utilidad con el riesgo que conllevan. Durante el embarazo
el riesgo es mayor que el beneficio y por eso no se suelen
aplicar. Algunas sustancias nocivas actan sobre la cadena
de DNA y provocan errores en la copia, como por ejemplo
los disolventes orgnicos presentes en algunas pinturas o
el alquitrn de los cigarrillos y las carreteras recin asfaltadas.
No me malinterprete: no tomar el sol, no hacerse radiografas, no fumar, no pintar las paredes y evitar las carreteras
nuevas no le salvar de que le salgan pecas. Simplemente,
estos factores aumentan la probabilidad de que un gen importante mute y usted o su hijo (si est embarazada) tengan problemas. Digamos que un poco de mutacin es un riesgo que
la especie puede correr, por su beneficio potencial, pero
mucha mutacin seguro que es perjudicial. Estamos obligados a mutar, individualmente y como especie, porque forma
parte de nuestra constitucin, pero podemos intentar mantener la aparicin de mutaciones dentro de un lmite ms o
menos tolerable.

Confraternizando con los octavos pasajeros


Estamos de acuerdo en que es usted un mutante. Ahora
que ya le he convencido de que esto, en principio, no es ninguna desgracia, tengo que darle otro sobresalto: con toda
seguridad, es usted transgnico. No me propongo amargarle
el da; simplemente quiero ofrecerle otro punto de vista sobre
estos dos conceptos tan desconocidos, malinterpretados y a
menudo utilizados como arma arrojadiza.
Adems de los genes que hered de sus padres, muchas
clulas de su cuerpo contienen genes de virus que las han
infectado a lo largo de la vida y le han causado resfriados,
herpes, varicelas, o incluso han pasado inadvertidos. A
88

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 89

MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES

menos que estos genes extraos se encuentren en sus clulas


germinales, sus hijos no los heredarn, pero cuando ellos
mismos entren en contacto con los virus se repetir el ciclo.
Si un organismo transgnico es aqul que contiene uno o ms
genes de otra especie, hemos de admitir que tanto usted
como yo somos transgnicos.
Algunos genes inicialmente extraos ya han pasado a ser
de la familia. Hace mucho tiempo, en varios momentos de la
evolucin, sus ancestros (que tambin son los mos, pero eso
ahora no importa) incorporaron a sus genomas trozos de
DNA de virus, bacterias y otras especies que se cruzaron en
su camino. Algunos virus son muy especficos, es decir, slo
infectan unas especies. Por ejemplo, cada vez que usted
come brcol ingiere cantidades masivas de un virus llamado
del mosaico de la coliflor sin que ello le cause la menor
molestia. En cambio, otros virus cruzan fcilmente las barreras entre especies y transportan fragmentos de DNA de un
lado a otro. El paso de clulas sin ncleo a clulas con
ncleo, o de organismos unicelulares a organismos formados
por muchas clulas implic, adems de mutaciones, la incorporacin de DNA extraos. Algunos de estos fragmentos de
DNA son genes que ahora, despus de evolucionar durante
milenios, le van a usted la mar de bien. Otros son simplemente huellas que estos organismos han dejado en nuestro
genoma y que, a veces, sirven a los investigadores como
marcas para la elaboracin de mapas. Uno de los resultados
ms sorprendentes que ha proporcionado la secuenciacin
del genoma humano es la gran cantidad de estas secuencias
que forman parte de l. Un 45% de nuestro genoma est formado por polizones, es decir, fragmentos de DNA que
hemos incorporado a lo largo de la evolucin. Es posible
que algunos de ellos tengan una funcin que an no sabemos
reconocer, y esta es una de las preguntas para los bilogos
del futuro. Una teora elaborada hace aos por la doctora
Lynn Margulis propone que un microorganismo entero, con
todo su genoma, se instal dentro de la clula que dio origen
a los animales, lo cual se conoce como teora endosimbin89

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 90

LA ERA DEL GENOMA

tica. Es imposible presentar pruebas definitivas de que esto


es as, pero est aceptado entre los cientficos que al menos
uno de los componentes de las clulas eucariotas, la mitocondria, es de origen bacteriano.
Como ve, la evolucin utiliza todo tipo de medios para
mezclar los genomas de los seres vivos, con la ventaja inestimable de que dispone de tiempo ilimitado. Si le parecen
difciles procesos como la incorporacin del genoma de un
virus o la aparicin de un nuevo lbulo cerebral, piense que
un hecho improbable en cien aos puede ser seguro en un
milln de aos.
Adems del tiempo, la evolucin tiene otro colaborador:
la especie humana. Darwin ya identificaba esta causa, no de
evolucin sino de seleccin: el hombre ha forzado la aparicin de variedades de animales y plantas en funcin de sus
intereses. La diferencia entre un cereal y una mala hierba es
slo el punto de vista: nadie ha preguntado nunca a las malas
hierbas su opinin de los humanos. Hasta ahora no hemos
sido capaces de controlar este proceso, pero durante milenios
hemos seleccionado entre las variedades disponibles aquellas
que presentaban caractersticas econmicas o estticas ms
apreciadas. Slo tiene que fijarse en la enorme variedad de
perros domsticos y piense que en realidad todos son miembros de la misma especie.
Un ejemplo menos prosaico de seleccin forzada por el
hombre es el que cita Carl Sagan en Cosmos: en el ao 1185,
una batalla naval entre los clanes samurai rivales de los heike
y los genji acab con la destruccin total de la flota heike.
Los supervivientes se lanzaron al mar. nicamente 44 mujeres sobrevivieron y se vieron obligadas a quedarse en los
pueblos costeros cercanos al lugar de la batalla, en el mar de
Japn. Cada 24 de abril los descendientes de las mujeres
heike celebran una fiesta para conmemorar el aniversario de
la batalla. Poco despus de la batalla se empez a extender
una leyenda segn la cual los samurai vivan todava en
forma de cangrejo. Por si acaso, los pescadores devolvan al
mar los cangrejos que capturaban si llevaban en el caparazn
90

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 91

MUTANTES, TRANSGNICOS Y OTROS TERRORES

la cara de un samurai. Es fcil ver que, a lo largo de los aos,


una caracterstica aleatoria como es el dibujo del caparazn
de un cangrejo ha sido seleccionada favorablemente: si un
cangrejo tena un caparazn remotamente parecido a un rostro humano, viva. Si no, era comido. El tiempo y la accin
humana pueden dar resultados insospechados.
Hemos visto que las clulas copian su genoma antes de
dividirse, para distribuir una copia a cada una de las clulas
hijas. Durante la copia del genoma se producen variaciones
al azar como consecuencia de errores. Estas variaciones, llamadas mutaciones, introducen la variabilidad en nuestro
genoma. Hay agentes que favorecen la aparicin de mutaciones: la radiacin ultravioleta, los rayos X, los disolventes
orgnicos u otras sustancias qumicas. En algunas situaciones, cuando las clulas se estn dividiendo a mayor velocidad, son ms sensibles a estos agentes: el embarazo o la cicatrizacin de heridas son dos de estos casos. Pero no todas las
mutaciones son perjudiciales: en algunas circunstancias pueden proporcionar una ventaja a su portador, que se ver favorecido por la seleccin natural y podr fijar as esta mutacin
en la poblacin. Algunas mutaciones pueden ser beneficiosas
o perjudiciales en funcin del entorno en que aparezcan. Con
independencia de los cambios moleculares en el DNA, los
factores culturales y el entorno influyen en la evolucin.
Desde su aparicin, el hombre ha participado activamente en
la evolucin de las otras especies: agricultores y ganaderos
han decidido qu especies deban vivir y cules haba que
exterminar. Hasta hace poco no hemos adquirido la capacidad de controlar la produccin de organismos mutantes o
transgnicos, y nos hemos limitado a seleccionar entre los
que iban apareciendo. Pero estos procesos que parecen tan
extraos forman parte de nosotros y nos han llevado a ser lo
que somos. La prxima vez que en una pelcula de terror de
serie B aparezca un mutante, mrelo con simpata: es uno
de los nuestros.

91

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 92

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 93

4. DE QUIN SON ESTOS GENES?


ASPECTOS LEGALES

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 94

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 95

Mito y realidad de las patentes


Hasta hace unos diez aos la nica conexin visible entre
las patentes y la ciencia, para las personas no directamente
implicadas en la investigacin, era la ancdota de que
Einstein haba elaborado su teora de la relatividad mientras
trabajaba en una oficina de patentes en Zurich. Aparte de este
simptico detalle, muy pocos artculos periodsticos sobre
ciencia incluan referencias a patentes. Todo esto ha cambiado en un abrir y cerrar de ojos. Algunos casos han recibido
una enorme atencin: la patente concedida en 1980 sobre un
microorganismo que digera vertidos de petrleo o el ratn
desarrollado en la Universidad de Harvard en 1988 para el
estudio del cncer son casos pioneros que han obligado a
plantear un debate acerca de los pros y los contras del sistema de patentes. Todo el mundo parece tener una opinin formada sobre el tema, por lo que usted puede pensar que este
captulo es superfluo. Sin embargo, un repaso de los conceptos, la legislacin y los dilemas que se plantean cuando se
encuentran la gentica y los intereses comerciales le puede
ayudar a situar las cosas en su contexto.
Si ha ledo hasta aqu, ya sabe qu es un gen. Pero, sabe
qu es una patente?
En pocas palabras, una patente es un monopolio temporal
que se concede a un inventor a cambio de que haga pblico
su invento, explicando detalladamente sus componentes,
usos y mtodo de manufactura. El concepto es de origen
ingls y se aplic por primera vez en el siglo XVII para inducir a los gremios de los diferentes oficios (especialmente el
95

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 96

LA ERA DEL GENOMA

de los impresores) a que publicaran sus secretos a cambio de


tres aos de monopolio. La duracin no se decidi al azar:
tres aos era el tiempo que se tardaba en ensear a un aprendiz, de modo que al cabo de este tiempo el aprendiz poda
establecerse por su cuenta y utilizar sin ninguna restriccin
las tcnicas de sus maestros. El objetivo de las patentes es el
impulso de la investigacin, con el incentivo del monopolio
temporal para el inventor y con la contrapartida de la publicacin de los detalles tcnicos para que otros puedan mejorar
el invento.
Una patente da derecho a un inventor a impedir que otros
fabriquen, usen o vendan su producto. Muchas veces el beneficio de una patente consiste en licenciar su uso: el inventor
no siempre dispone de los medios necesarios para la fabricacin o la comercializacin del producto.
Para obtener una patente es necesario que un invento
cumpla tres criterios: ha de ser nuevo, inventivo y til.
Por nuevo se entiende que no debe estar a disposicin del
pblico antes de la solicitud de la patente. La publicacin de
una foto o unos planos destruye el criterio de novedad. Hay
algunas excepciones a esta situacin, como por ejemplo
cuando todas las personas enteradas de un trabajo en curso
aceptan mantener la confidencialidad. Esto permite que se
pueda discutir el trabajo con otros especialistas sin que se
pierda la posibilidad de patentar. Es normal, por ejemplo, que
dos grupos de investigacin colaboren y compartan los resultados de sus experimentos, pero no los hagan pblicos hasta
que todos estn de acuerdo en ello.
Aunque parezca redundante, el invento ha de tener un
paso inventivo: no puede ser obvio para una persona especialista en el tema. Un invento que se aguante con tornillos
es obvio si ya existe el mismo invento aguantado con pegamento.
El tercer criterio es el de utilidad: una patente est en relacin con una actividad comercial. Slo se pueden patentar
inventos con una utilidad industrial.
La legislacin de patentes es nacional, pero en Europa se
96

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 97

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

est dando una armonizacin de las diferentes legislaciones,


de manera que una patente obtenida en cualquiera de los pases miembros de la Convencin Europea de Patentes es vlida en todos los dems. Fjese que la Convencin Europea de
Patentes incluye a pases que no son miembros de la Unin
Europea y la agencia que gestiona su funcionamiento es
independiente del Parlamento Europeo. El infringimiento de
las patentes tambin depende de leyes nacionales, pero es
ms o menos igual en todo el territorio europeo. A grandes
rasgos, una patente sobre un invento se infringe si, durante el
perodo de validez de la misma, una persona fabrica o comercializa este invento sin el permiso del propietario de la patente. Usted puede vender aspiradoras o equipos de alta fidelidad, pero antes debe obtener el permiso de los propietarios
de las patentes que los protegen. Si usted vende el equipo de
alta fidelidad que tiene en casa, el precio que pag por l al
comprarlo ya inclua la posibilidad de la reventa, por lo que
esta es una actividad legal.
Algunas acciones no se consideran infringimiento de
patente. Por ejemplo, si el producto o proceso se utiliza privadamente con fines no comerciales o si se usa para la investigacin del producto (y no como herramienta de investigacin, porque esto sera un uso comercial).
Puede patentarse cualquier cosa? No. La Convencin
Europea de Patentes excluye de la patentabilidad, en el artculo 52, los descubrimientos, los mtodos matemticos y
las teoras (entre ellas, irnicamente, la teora de la relatividad, concebida en una oficina de patentes), las creaciones
estticas, los mtodos para hacer juegos y negocios, las presentaciones de informacin y los mtodos para curar o diagnosticar enfermedades en seres humanos o animales. Con
respecto a este ltimo punto, fjese que s se pueden patentar
las sustancias y los reactivos utilizados en el tratamiento y el
diagnstico de enfermedades, desde las tiras adhesivas y los
desinfectantes hasta los kits para medir los niveles de colesterol a partir de una gota de sangre. Las obras literarias, entre
ellas este libro, estn protegidas de otra manera, por el copy97

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 98

LA ERA DEL GENOMA

right: la combinacin de palabras que forma este texto no


puede ser reproducida total o parcialmente sin el permiso del
propietario del copyright, lo cual no significa que ste tenga
ningn derecho sobre cada palabra individualmente.
El artculo 53 de esta misma Convencin expone otras
dos excepciones a la patentabilidad. La primera se refiere a
inventos cuya explotacin fuera contraria al orden pblico o
la moralidad. Esta clusula es independiente de la legalidad
o no de un invento en los pases miembros de la Convencin
Europea de Patentes: aunque la mayor parte de las copias de
CDs que se hacen en Europa sean ilegales, no se ha invocado el artculo 53 para denegar la patente a las empresas que
fabrican CDs grabables o copiadoras de CDs. Normalmente
las decisiones de este tipo se basan en situaciones que representen tabes para una sociedad: el caso ms reciente es
la prohibicin explcita del clonaje de seres humanos. La
segunda clusula de este artculo prohbe patentar variedades
de animales y plantas o procesos biolgicos para producir
animales y plantas (a excepcin de los microorganismos y
sus productos derivados). La definicin de variedad no
incluye organismos que tengan un nico gen diferente con
respecto a sus congneres, de manera que s se pueden patentar animales y plantas modificados de manera controlada en
el laboratorio. Puede parecerle confuso, y realmente lo es.

Las patentes sobre genes: qu, cmo y por qu


Al inicio de la aventura del Proyecto Genoma Humano se
redact un documento conocido como el Acuerdo de las
Bermudas. En l se sugeran unas directrices propuestas por
los cientficos sobre la propiedad intelectual del genoma
humano y se propona que la secuencia fuera puesta inmediatamente en el dominio pblico. Esto evitara las patentes
sobre secuencias, ya que no cumpliran el criterio de novedad. En la prctica no ha resultado tan fcil cumplir este buen
propsito de cooperacin universal.
98

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 99

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

Cada vez vemos con ms frecuencia titulares y discursos


sobre patentar la vida. Las patentes relacionadas con el
genoma no son blancas o negras, sino que muestran una
variada gama de grises. Presentar el tema sin matices no
ayuda a desenmaraar la situacin sino que, por el contrario,
dificulta el anlisis ponderado de un tema que requiere
mucha discusin. Independientemente de la opinin que se
tenga sobre esta cuestin, nada bueno se puede obtener de
promover el miedo y la desinformacin. Volveremos sobre
esto en la segunda parte; ahora, veamos qu es exactamente
la patente de un gen.
Histricamente, podemos distinguir tres tipos de patentes
sobre genes. Las primeras, solicitadas en los aos 80, se referan a genes implicados en enfermedades e incluan alguna
aplicacin prctica, normalmente algn tipo de diagnstico.
Los genes CFTR, implicado en la fibrosis qustica, y NF1,
implicado en la neurofibromatosis de tipo I, fueron patentados en este contexto. Poco despus, a inicios de los 90, coincidiendo con el perfeccionamiento de la capacidad de
secuenciacin de genes y la incorporacin de numerosos grupos al estudio del genoma humano, se empezaron a patentar
fragmentos de DNA de funcin desconocida, alegando su
utilidad como herramienta para la investigacin. Los cientficos de Japn y de Europa se han opuesto mayoritariamente
a estas patentes, pero la oficina de patentes de los Estados
Unidos (USPTO) ha considerado que este tipo de secuencias
cumpla todos los requisitos para ser patentados. Las normas
internas ms recientes de la USPTO son ms restrictivas al
valorar la utilidad de la patente, con lo que ya no se estn
concediendo patentes a estas secuencias sin utilidad clara. En
los ltimos aos se han visto patentes concedidas sobre la
base de la semejanza entre secuencias, considerando que
genes parecidos pueden cumplir funciones similares. Esto no
siempre es as: hay ejemplos de genes parecidos en su
secuencia que no tienen nada que ver por lo que respecta a su
funcin. El tema no est cerrado, pero ltimamente se observa una convergencia de las tres agencias de patentes que ges99

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 100

LA ERA DEL GENOMA

tionan la mayor parte de solicitudes, la europea, la japonesa


y la americana, hacia lo que se conoce como patentes de tercera generacin, en las cuales se requiere un conocimiento
exacto y demostrado de la funcin del gen.
Una prueba de que la cuestin de las patentes sobre genes
no es nada fcil es que la Comisin Europea ha trabajado
durante ms de diez aos, desde 1985 hasta 1998, en la
redaccin de una Directiva sobre Biotecnologa que desarrolla el artculo 53(b) de la Convencin Europea de Patentes: el
que prohbe las patentes sobre variedades de animales y plantas y procesos para producir animales y plantas. Una vez
aprobada, los pases miembros dispusieron de dos aos,
hasta julio de 2000, para incorporar esta Directiva a sus respectivas leyes nacionales. Lo cierto es que, un ao despus
de esta fecha, muchos pases an no han llevado esta ley a
sus parlamentos o la han puesto en las lentas manos de alguna comisin.
El texto de esta Directiva no es sencillo: contiene nada
menos que 56 consideraciones previas, reflejo de la dura
negociacin entre todas las partes implicadas y la diversidad
de posiciones al respecto. Incluso as, no todo el mundo est
igual de satisfecho con el resultado, por considerarlo demasiado restrictivo, ambiguo o permisivo.
Cmo afecta esta Directiva a las patentes de genes? Los
artculos 5 y 6 lo dejan claro.
El artculo 6 reitera el criterio de moralidad y, explcitamente, incluye en este punto la clonacin de seres humanos,
los procesos para modificar las clulas reproductoras de los
seres humanos, el uso de embriones humanos para fines
industriales y comerciales y las modificaciones de animales
que les causen sufrimiento sin ningn beneficio evidente
para el animal o para las personas.
El artculo 5.1 prohbe las patentes sobre el cuerpo humano y cualquiera de sus partes, en cualquier momento de su
desarrollo. Acabamos de ver que cada vez que una de sus
clulas se divide copia todos sus genes. Todas estas copias
quedan fuera del alcance de cualquier patente, nadie puede
100

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 101

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

exigirle una licencia para tener hijos y, al contrario de lo que


mostraba una vieta publicada hace poco en un diario ingls,
nadie le va a embargar el hgado si se retrasa en los pagos.
Usted no est patentado, y tampoco podra estarlo aunque
quisiera. Entonces, qu se est patentando?
El artculo 5.2 permite que se patenten elementos aislados
del cuerpo humano o producidos por medios tcnicos, incluso si el elemento patentado es idntico a una sustancia natural. Esto incluye la secuencia total o parcial de un gen.
Esta es la cosa, el quid de la cuestin. Nadie puede patentar el gen de la insulina que todos tenemos en cada una de
nuestras clulas, pero s se permite patentar la secuencia de
este gen obtenida por medios tcnicos como pueden ser la
PCR, el clonaje y la secuenciacin. Tambin se puede patentar la produccin de insulina en bacterias o por otros medios.
No se pueden patentar los dientes, pero s se puede patentar
una sustancia con la misma composicin que se usara para
reemplazar dientes. Los problemas vienen despus, pero
hasta aqu nadie puede decir honradamente que se est patentando la vida.
Una parte del debate sobre las patentes de genes se centra en la novedad: es nuevo un gen que desde hace milenios pasa de generacin en generacin? No sera ms apropiado considerar que un gen es un descubrimiento en lugar
de un invento? El concepto de gen es cada vez ms ambiguo, y en este sentido no se puede decir que los genes estn
ah esperando a que alguien los descubra. Una patente se da
a quien invente (en Estados Unidos, a quien invente o descubra: no se hace la distincin) un proceso, una mquina,
una manufactura o una composicin de la materia nueva y
til. Un gen, tal como se suele indicar en las solicitudes, es
una molcula de DNA aislada, lo cual excluye de la
patente al gen en estado natural. A efectos de patentes,
la secuencia de un gen no es diferente de cualquier otro
compuesto qumico con unas propiedades y caractersticas.
La condicin de novedad se basa en la disponibilidad: si
una secuencia est al alcance de cualquier persona, en una
101

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 102

LA ERA DEL GENOMA

publicacin o en una base de datos, no es nueva. Es muy


difcil estar totalmente seguros de que algo sea nuevo: en un
rincn remoto de Siberia, tal vez alguien haya inventado un
artilugio maravilloso y publique su invento en una revista
local. Si otro inventor en Tokio llega a la misma conclusin
e intenta patentar su invento en la Oficina Japonesa de
Patentes, es probable que la patente le sea concedida, a
menos que el examinador conozca la existencia de la oscura revista siberiana. En la prctica, un invento no est disponible si somos incapaces de encontrarlo con los medios a
nuestro alcance.
El segundo criterio que ha de cumplir un gen para poder
ser patentado es la no obviedad. Este punto es el ms debatido en las patentes de genes, ya que actualmente la secuencia
de un gen se obtiene por procedimientos rutinarios que no
incluyen ningn paso inventivo. Por supuesto, la secuencia
de un gen no es nunca obvia, porque no se conoce hasta
haberla secuenciado, pero tambin es cierto que muchas
veces no hay un esfuerzo prctico o intelectual en el hecho
de obtener esta secuencia. Cada caso ha de estudiarse por
separado, porque el paso inventivo se puede dar en el planteamiento del experimento: para encontrar, hay que saber lo
que se est buscando.
Por lo que respecta a la utilidad, se pueden distinguir tres
clases de secuencias patentables. Una incluira los genes de
clara utilidad industrial, como los que se usan para producir
protenas teraputicas o, en el caso de la biotecnologa vegetal, para mejorar caractersticas de alguna planta. Estos entraran claramente en la zona de lo que es patentable desde cualquier punto de vista, dentro de los lmites marcados por la
definicin de patente. Otra clase seran los genes identificados por su implicacin en vas biolgicas: aquellos que codifican receptores, neurotransmisores y otras protenas que
cumplen funciones centrales en la clula. Aqu el terreno es
mucho ms confuso: habra que ver cada caso para decidir si
la cantidad de informacin sobre su uso industrial es suficiente para justificar una proteccin. Finalmente, los genes
102

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 103

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

usados como herramienta de diagnstico para detectar enfermedades. Si se ha demostrado que mutaciones en un gen causan una enfermedad y es factible la deteccin de estas mutaciones, se puede argumentar que las herramientas sean
patentadas. En cambio, no est tan clara la necesidad de
patentar el gen en s, ya que la utilidad industrial de un gen
no mutado no es evidente.
Por qu se patentan los genes? Principalmente por dos
motivos: para atraer capital inversor o con efecto disuasorio.
Las empresas pequeas utilizan las patentes como capital
inicial para atraer inversores. Una patente sobre un gen permite un tiempo de margen para trabajar en l e intentar lanzar al mercado un producto. Normalmente estas empresas se
enfrentan a dos tipos de problemas. El ms frecuente es el de
que el gen en cuestin est menos implicado en la enfermedad de lo que se crea: los primeros resultados pueden ser
esperanzadores, pero no siempre se confirman con los
siguientes experimentos. Por ejemplo, un fenmeno observado en un cultivo celular puede no repetirse en un organismo
entero.
El otro problema est relacionado con el proceso que
debe seguir un nuevo frmaco para ser aprobado. Aunque
todo sea favorable y los experimentos preliminares estn
superados, los ensayos clnicos no estn al alcance de la
mayora de pequeas empresas. Esta ltima fase es inmediatamente anterior a la salida del producto al mercado, y las
normativas de las diferentes agencias reguladoras son cada
vez ms estrictas sobre el nivel de beneficio que se espera de
un nuevo frmaco. Estos ensayos duran unos cinco aos y
cuestan unos 200 millones de dlares. Al final, si el resultado no es el esperado, el producto es rechazado y hay que volver a empezar. El coste total de sacar un medicamento al
mercado oscila entre 300 y 500 millones de dlares durante
unos diez aos, desde el inicio del trabajo y la solicitud de la
patente sobre el gen. Con una duracin de la patente de unos
veinte aos, esto deja un tiempo efectivo de monopolio de
unos diez aos para recuperar la inversin y obtener benefi103

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 104

LA ERA DEL GENOMA

cios, con la posibilidad de obtener una extensin de hasta


cinco aos ms. Tal volumen de riesgo slo puede ser asumido por unas pocas empresas farmacuticas. Los movimientos de fusiones a que se est asistiendo estos ltimos
aos responden a la necesidad de tener ms masa crtica para
afontar los costes de estos proyectos. Las empresas pequeas
slo pueden intentar vender sus patentes (o venderse a ellas
mismas) a otras mayores capaces de llevar a cabo los ensayos clnicos. Un caso reciente ha sido el de SUGEN, una
pequea empresa de San Francisco que fue vendida hace
poco al gigante farmacutico Pharmacia Corporation para
llevar a cabo las ltimas pruebas de unos medicamentos contra el cncer. Esta colaboracin de carcter simbitico entre
las empresas pequeas, normalmente fundadas alrededor de
una idea por un reducido grupo de cientficos, y el poder econmico de las grandes compaas farmacuticas para llevar a
cabo los experimentos de ms envergadura es la razn de ser
de la fiebre patentadora que estamos viendo durante los ltimos dos aos. El auge de las empresas de biotecnologa y su
fragilidad se basan en que su capital son ideas: el 90% de los
miembros de la Biotechnology Industry Association (la organizacin que agrupa a las empresas de biotecnologa) no
tiene ningn producto en el mercado.
Por su parte, las grandes empresas utilizan las patentes
sobre genes y otras herramientas de investigacin como arma
disuasoria: muchas de ellas se solapan con patentes de otras
empresas y, en razn de los costes legales que conlleva
defender una patente en los tribunales, la simple amenaza de
responder a un pleito con otro pleito habitualmente basta
para llegar a un acuerdo y tener la fiesta en paz. Para que se
haga una idea, mantener una patente durante diez o veinte
aos puede costar entre $100.000 y $500.000 y defenderla en
los tribunales cuesta un milln y medio de dlares a cada litigante. Los miles de patentes sobre genes que solicit Celera
a finales de 1999 eran provisionales: an no se sabe cuntas
se le concedern. Al final esperan obtener entre 100 y 300,
porque pagar los costes de cientos de patentes, cuando al
104

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 105

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

final slo unas pocas darn lugar a productos comercializables, es una inversin insensata.
No es muy correcto que las patentes sobre genes se hayan
usado como medida del potencial de una empresa pero, como
con tantas otras novedades, la situacin ha sorprendido a los
mismos implicados. Poco a poco las leyes van recortando la
diferencia que las separaba de la prctica en este aspecto de
las patentes. La exigencia es cada vez mayor y todo parece
indicar que las patentes de los prximos aos sern ms concretas y aplicadas. Vea dos ejemplos de que la actitud de las
empresas respecto a la propiedad intelectual del genoma se
est orientando cada vez ms claramente hacia la proteccin
del producto final (los frmacos) y no de las herramientas
(las secuencias).
En 1994, Merck, una de las mayores empresas farmacuticas, invirti grandes sumas de dinero en la creacin de una
base de datos de acceso libre que contena fragmentos de
secuencias de RNA mensajeros humanos (The Merck Gene
Index) y recientemente ha iniciado otra base de datos similar
con secuencias de genes de ratn.
Otra muestra de esta vuelta a la normalidad es la manera
de actuar del SNP Consortium. El Consorcio ha solicitado
patentes sobre los SNPs. Estos no son patentables, por lo que
seguramente las patentes no le sern concedidas. Como
hemos visto, una patente es un derecho a prohibir y el Consorcio ha solicitado estas patentes precisamente para evitar
que alguien pueda apropiarse de esta informacin. En el caso
de que finalmente le sean concedidas, el Consorcio no ejercer el derecho sobre las patentes, para que cualquiera pueda
investigar sin tener que pagar licencias. Algunas de estas
investigaciones darn lugar a aplicaciones prcticas, patentes
y beneficios, pero el paso inventivo posterior ser ms evidente. El objetivo es proteger los productos finales del trabajo, no las herramientas iniciales. En este punto est de acuerdo prcticamente toda la comunidad cientfica: sin un
mecanismo que permita recuperar la inversin, ninguna
organizacin, pblica o privada, puede destinar los recursos
105

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 106

LA ERA DEL GENOMA

necesarios para hacer progresar la investigacin mdica. El


difcil equilibrio entre un uso abierto y un uso restrictivo de
las patentes es un reto an sin resolver.

Problemas relacionados con las patentes de genes


Hay grupos que rechazan las patentes sobre genes a priori con argumentos ticos o religiosos innegociables: esto es
un tema muy difcil de discutir. Pero incluso quienes admiten
que en algunos casos hay una justificacin para patentar
secuencias de DNA reconocen que no es un asunto que se
pueda tratar superficialmente. Se han sealado varios problemas relacionados con este tipo de patentes, entre ellos la restriccin de la investigacin, un aumento en los costes de las
aplicaciones derivadas de la patente, la obtencin de patentes
de largo alcance y la posibilidad de que los beneficios no
reviertan sobre las personas que hicieron posible la investigacin inicial.
Algunos estudios indican que las patentes sobre pruebas
diagnsticas se suelen ofrecer a un nico laboratorio. Esto
puede ir en contra de la calidad del servicio y encarecer el
producto final, como se vio cuando una prueba relacionada
con la enfermedad de Alzheimer fue vendida por la Universidad de Duke a una pequea empresa para que desarrollara el kit. En algunos casos se permite que los investigadores utilicen este material siempre que no sea con fines lucrativos; en otros, se exige la obtencin de licencias. Los
doctores Jon Merz y Mildred Cho, dos bioticos de las universidades de Pennsylvania y Stanford que han estudiado el
efecto de las patentes sobre genes en las pruebas de diagnstico, han visto que tanto las empresas como las universidades
(includas las universidades donde ellos mismos trabajan)
tienen el tejado de cristal en este tema y tanto las unas como
las otras estn dispuestas a llamar a los abogados si creen que
hay un inters a defender. La doctora Cho resume la situacin diciendo que tal como estn las cosas, ya no existen los
106

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 107

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

buenos. En 1973 los doctores Stanley Cohen y Herbert


Boyer patentaron el mtodo que acababan de descubrir, que
no era otro que la clonacin mediante enzimas de restriccin
y ligasas. El beneficiario de la patente era la Universidad de
Stanford, que podra haber monopolizado esta tcnica ofreciendo licencias a precios abusivos. En realidad las licencias
eran voluntarias y baratas, por lo que muchos centros ni
siquiera se molestaron en obtener una. Las dificultades iniciales de la era del clonaje no fueron consecuencia de esta
patente que expir hace ya aos. El ejemplo del sida tambin
es positivo: se han concedido unas 1.000 patentes relacionadas con el virus HIV, entre ellas algunas que incluyen toda la
secuencia del virus. A pesar de ello, no puede decirse que la
investigacin sobre el sida se haya visto dificultada. Esto es
resultado de una aplicacin no restrictiva de las patentes: una
posible solucin al problema.
Algunas licencias pueden ser de largo alcance. El ejemplo
ms conocido es la PCR: las licencias que negociaba Cetus,
el primer titular de la patente, exigan royalties sobre cualquier invento que incluyera la PCR en su proceso. En la prctica, esto cubra cualquier prueba de diagnstico basada en el
DNA. El actual poseedor de la patente, Hoffmann-La Roche,
ofrece licencias que no incluyen esta clusula. La cuota inicial es ms alta, pero el producto final est libre de obligaciones. Dos decisiones recientes, de un tribunal de San Francisco y de la Oficina Europea de Patentes, han anulado
algunas de las patentes de Hoffmann-La Roche relacionadas
con la PCR, por lo que se espera que los precios de algunos
productos bajen hasta un 30%.
Una posible solucin puede pasar por la concesin obligatoria de licencias a precios razonables tanto para los usuarios como para los investigadores que hayan arriesgado tiempo y dinero en el desarrollo de un producto. Una variante de
esta posibilidad son los acuerdos y las colaboraciones entre
la industria y los laboratorios universitarios, por los que la
empresa ofrece licencias a los investigadores y financia su
investigacin a cambio de obtener un beneficio con el pro107

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 108

LA ERA DEL GENOMA

ducto resultante. Este tipo de acuerdos es comn en pases


con una industria innovadora y ms raro en pases donde la
industria no considera que la investigacin sea una buena
inversin.
Si para cada paso de un proceso hay que contratar una
licencia, el producto final ha de resultar caro por necesidad;
paradjicamente, demasiadas patentes en un mismo campo
pueden resultar perjudiciales para el desarrollo de los productos derivados de ellas. Imagine una prueba de diagnstico para cualquier enfermedad. Se puede dar el caso de que
diferentes laboratorios tengan patentes sobre la secuencia
total o parcial del gen implicado en la enfermedad, la mutacin concreta que se busca, la enzima necesaria para detectarla, el reactivo necesario para analizarla, el soporte en que
se presenta la prueba y el envase donde se guardan los materiales. La industria aeronutica ha topado con este problema
dos veces. En 1917 dos empresas americanas disponan de
patentes complementarias que dificultaban que terceras partes pudieran construir aviones en los Estados Unidos.
Franklin Roosevelt, que ms adelante sera presidente del
pas, forz un trato que obligaba a agrupar estas patentes, de
manera que el gobierno americano pudo disponer de aviones
para la Primera Guerra Mundial. Medio siglo despus, en los
aos 70, para construir un avin se deban contratar licencias
individuales casi para cada pieza. La solucin autorregulada
consisti en agrupar todas las patentes en una especie de cooperativa, de modo que los costes se reducan si cada uno
usaba libremente los productos y procesos patentados por los
otros. La industria electrnica ha llegado a esta misma solucin hace poco con el DVD: los fabricantes han agrupado sus
patentes para asegurar que todos los productos tengan las
mismas caractersticas y compatibilidades. La Oficina Americana de Patentes propuso, a finales del ao 2000, que la
industria biotecnolgica tuviera en cuenta la posibilidad de
agrupar sus patentes y generalizar los acuerdos cruzados
entre competidores, pero esta agencia no tiene los recursos
legales para imponer su propuesta. Habr que ver si este
108

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 109

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

enfoque es posible para la biotecnologa, si los participantes


estarn dispuestos a aceptarlo, y si se podrn habilitar mecanismos que eviten la aparicin de monopolios de facto.
Una gran parte del trabajo de los cientficos que estudian
enfermedades con una base gentica se cimenta en la colaboracin de pacientes y sus familiares que proporcionan muestras de DNA o tejidos para el trabajo. A veces estas personas
esperan obtener un beneficio inmediato: un remedio para su
enfermedad. Otras veces su motivacin es ms altruista: que
otros puedan disfrutar de esta cura gracias a su colaboracin.
Se han dado casos en que una colaboracin desinteresada por
una parte ha dado lugar a una patente a favor de la institucin
o empresa que ha llevado a cabo la investigacin, sin tener en
cuenta a los colaboradores iniciales.
El caso ms conocido es el de una mujer llamada
Henrietta Lacks. En 1951 el mdico que atenda a esta mujer
negra de 31 aos tom unas clulas de un tumor cervical y
las envi a analizar. Al mismo tiempo envi una muestra viva
(es decir, no una preparacin microscpica) a la Universidad
Johns Hopkins. Henrietta Lacks falleci pocos meses despus, pero sus clulas continuaron dividindose en cultivo,
tan vigorosamente que los cientficos empezaron a enviar
muestras a otros laboratorios. Desde hace medio siglo laboratorios de todo el mundo, en la industria y las universidades,
han usado clulas cultivadas a partir de esta muestra, conocidas como clulas HeLa. La familia de Henrietta Lacks est
litigando por una parte de los beneficios que las empresas e
instituciones han obtenido usando clulas HeLa como base
de sus investigaciones.
Recientemente hemos visto una manera positiva de tratar
este problema: un grupo de pacientes de pseudoxanthoma
elasticum (una enfermedad gentica que se caracteriza por la
calcificacin del tejido conectivo en la piel, los ojos y las
arterias) cre una empresa, PXE International, que suministraba a los cientficos las muestras de DNA y tejidos que
necesitaban para su investigacin. A cambio, la empresa
deba figurar en cualquier patente derivada de esta investiga109

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 110

LA ERA DEL GENOMA

cin. Este tipo de transaccin aparentemente contradice la


Declaracin Universal Sobre el Genoma Humano y los
Derechos Humanos, acordada por la UNESCO en 1997, que
en su artculo 4 propone que el genoma humano en su estado
natural no dar lugar a ganancias comerciales. Leyendo atentamente no es difcil darse cuenta de que los genes nunca se
patentan en su estado natural y es difcil encontrar argumentos para oponerse a que los pacientes se beneficien de su
colaboracin con los cientficos. Hace pocos meses, los
investigadores identificaron el gen implicado en esta enfermedad, y los pacientes, representados por PXE International,
han utilizado su influencia para asegurar que los precios de
las licencias para las pruebas de diagnstico sean mnimos y
que los beneficios se repartan entre todos.
Este tipo de acuerdo no siempre es posible. A veces, no
todos los que participan en una investigacin tienen las mismas prioridades como para ser representados por una empresa paraguas. En otros casos las muestras se anonimizan en
algn punto de la investigacin y no hay manera de reconocer a quin se debe compensar. Una solucin que propone el
comit de tica del HUGO es el reparto de beneficios. Las
empresas farmacuticas son las nicas que pueden invertir
las cantidades que requiere este tipo de investigacin a escala mundial, y pagan impuestos de acuerdo con sus beneficios,
igual que cualquier otro ciudadano o empresa. Estos impuestos revierten en toda la sociedad del pas en que estn basadas las empresas. La propuesta del HUGO es que, adems,
las empresas farmacuticas dediquen entre un 1 y un 3% de
sus beneficios netos a la promocin de los pases con los que
colaboran, ya sea para financiar infraestructuras, ya sea para
impulsar la investigacin local.
La solucin ms imaginativa hasta el momento ha venido
de la mano del SNP Consortium: la creacin de un banco
gentico, el First Genetic Trust. Con sede en Chicago, esta
institucin fucionar de manera similar a un banco comercial. Por un lado, las personas que quieran colaborar en la
investigacin podrn guardar sus datos mdicos y genticos
110

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 111

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

en este banco. La informacin ser propiedad de cada persona y nadie tendr acceso a ella sin su permiso explcito. Los
clientes del banco sern sobre todo empresas farmacuticas,
gobiernos u organizaciones internacionales interesadas en
encontrar personas de determinadas caractersticas para estudios concretos. De esta manera se consigue que cada persona tenga control absoluto sobre su informacin gentica;
antes de incluir sus muestras en un estudio el banco se pondr en contacto con los candidatos, les explicar de qu se
trata y les preguntar si estn de acuerdo en participar. Hasta
ahora era muy difcil, cuando no imposible, contactar con las
personas que haban dado muestras para un estudio en caso
de que se quisiera incluir estas muestras en otro estudio. Esta
solucin permite aprovechar al mximo las posibilidades de
la colaboracin entre la sociedad y los investigadores de una
manera abierta y clara, ya que se basa en el consentimiento
informado de los participantes. La primera actividad de este
banco suizo del DNA (llamado as medio en broma por sus
grandes medidas de proteccin de la confidencialidad) ser
un estudio de mutaciones en BRCA1 y BRCA2, dos genes
implicados en cncer de mama y de ovario hereditarios, en
colaboracin con el Memorial Sloan-Kettering Cancer
Center de Nueva York.
El objetivo de la biotecnologa es desarrollar productos
tiles para la sociedad, ya sea un medicamento, una prueba
diagnstica o un proceso para producir alimentos de manera
ms limpia y eficiente. Al mismo tiempo, las empresas que
ofrecen este producto esperan obtener un beneficio que les
permita mantenerse en el mercado y recompensar a los accionistas que han permitido, con sus inversiones, que la empresa funcione. La relacin entre este beneficio, la responsabilidad de los investigadores hacia la sociedad y el control que
la sociedad debe ejercer sobre todo aquello que la afecta es
materia de debate, pero seguramente este debate tiene poco
que ver con la normativa de patentes en s misma. Es importante aplicar criterios restrictivos respecto a la novedad y la
utilidad de las secuencias, para evitar que las patentes supon111

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 112

LA ERA DEL GENOMA

gan un impedimento para el progreso, pero la regulacin de


los objetivos de la biotecnologa y su relacin con la sociedad ser ms efectiva y racional si se basa en aspectos ms
generales y de largo alcance, como el reparto de beneficios
propuesto por el HUGO o la implicacin directa de los
pacientes en la investigacin. Las oficinas de patentes pueden rechazar una solicitud por motivos ticos, pero no deberan ser consideradas un sustituto de otros mecanismos ms
adecuados para ejercer un control tico y legislativo.

Un nuevo reto: asegurar sus genes


Junto con el de las patentes, el otro aspecto legal que la
gentica ha llevado al extremo es el de los seguros relacionados con la salud. Algunos pases, y especialmente algunos
estados de EE.UU., disponen de legislacin sobre algunos
aspectos concretos de la gentica y los seguros, pero el nico
pas que ha aprobado leyes de aplicacin general sobre este
tema es el Reino Unido, lo que lo convierte en un punto de
referencia para futuras iniciativas legislativas en otros lugares.
Los seguros se pueden basar en dos principios: la mutualidad o la solidaridad. Cuando se trata de mutualidad, los individuos son agrupados de acuerdo con su riesgo, de manera
que se obtiene una equidad entre el coste de la pliza y el
beneficio que cada persona espera obtener. Por el contrario, un
sistema de seguros basado en la solidaridad aplica tarifas planas o establecidas segn los ingresos, sin tener en cuenta los
riesgos de cada persona. Las empresas aseguradoras, a menudo llamadas mutuas, funcionan segn el criterio de mutualidad y asignan a cada persona una cuota segn su riesgo,
mientras que la solidaridad se refleja en los servicios pblicos
de salud, financiados a travs de los impuestos independientemente de las caractersticas mdicas de cada contribuyente.
Las empresas que proporcionan seguros de vida y sanitarios
se guan por criterios comerciales y practican una discriminacin por la cual unos clientes pagan ms que otros. Algunos
112

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 113

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

pueden no ser ni siquiera asegurados si la empresa considera


que el riesgo es demasiado alto para asumirlo. Para que esta
seleccin sea justa se ha de basar en riesgos reales y actuales
y no en previsiones: a la larga, la probabilidad que tiene una
persona de morir es del 100%, pero hay que matizar esta
variable segn las caractersticas actuales de cada individuo.
A las empresas de seguros se les reconoce el derecho a
obtener informacin sobre el estado de salud de sus clientes
potenciales a travs de exmenes mdicos y preguntas sobre
la historia mdica individual y familiar. Esta informacin
ayuda a valorar el riesgo de cada persona y, por lo tanto, a
situarla dentro del grupo de riesgo correspondiente. Estos
cuestionarios son confidenciales y no se puede realizar ningn anlisis, ni hablar con ningn otro miembro de la familia, ni acceder a ningn dato mdico existente sin el permiso
del solicitante.
El GAIC (Genetics and Insurance Committee) es una
comisin creada por el gobierno britnico para tratar las
cuestiones relacionadas con la gentica y los seguros. Est
integrada por genetistas, aseguradores (la Asociacin de
Aseguradores Britnicos, ABI), mdicos y, cmo no, pacientes. Los pacientes estn representados por el Genetic Interest
Group (GIG), una asociacin que agrupa a 135 organizaciones de familias afectadas por enfermedades genticas.
Algunas de estas enfermedades son poco frecuentes, pero
otras son tan comunes como la diabetes o el cncer.
La primera tarea del GAIC fue considerar si los resultados de las pruebas existentes para diagnosticar la enfermedad
de Huntington podan ser considerados por los miembros de
la ABI al analizar solicitudes de seguros mdicos y de vida.
Para ser aceptadas, las pruebas deban cumplir unas condiciones: tenan que medir de modo fidedigno la informacin
gentica y un resultado anormal deba tener implicaciones
claras en la salud de la persona, con una probabilidad ms
alta de reclamar la indemnizacin en el contexto del seguro.
La enfermedad de Huntington es una enfermedad neurodegenerativa que se suele manifestar en personas adultas. Est
113

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 114

LA ERA DEL GENOMA

relacionada con la presencia de un nmero elevado de repeticiones de una secuencia de tres bases (CAG) en el gen que
codifica la huntingtina. Un nmero de repeticiones superior a
35 implica un riesgo de padecer la enfermedad del 100%. En
este caso la deteccin es fiable y la relacin con el pronstico de la persona es directa, con los medios teraputicos actuales. Esta apreciacin debe cambiar a medida que la investigacin avance: con el desarrollo de nuevas terapias esperamos
que en unos aos el pronstico pueda ser diferente.
La decisin del GAIC de aceptar la prueba gentica para
el gen de la huntingtina significa que, si en un informe mdico hay resultados de una prueba para detectar cuntas repeticiones CAG presenta una persona en el gen de la huntingtina y si esta persona solicita un seguro privado, la empresa
puede utilizar esta informacin para calcular la cantidad de la
pliza.
Esta decisin ha sido polmica dentro y fuera del Reino
Unido, en parte por la poca exactitud a la hora de explicar
qu supone y qu no supone. Qu dicen los implicados? Los
principales involucrados en este asunto son los pacientes y
las aseguradoras. Los mdicos y los investigadores tambin
tienen algo que decir, pero desde un punto de vista ms lejano.
El GIG ha expresado su satisfaccin con la decisin en un
documento que se puede encontrar en su sitio web. Esto es
muy importante porque sita el debate en trminos realistas
y desautoriza a quien pretenda hablar en defensa del inters
de los pacientes: los pacientes quieren pruebas y quieren
regulacin sobre estas pruebas. Los comentarios del GIG al
documento del GAIC son muy ilustrativos al respecto.
Para empezar, reconoce que es lcito que los factores
genticos se consideren en las solicitudes de seguros y que el
GAIC determine en qu circunstancias lo sean. Tambin propone que se puedan utilizar resultados de pruebas genticas
no aprobadas por el GAIC o informacin gentica de otro
miembro de la familia cuando esto sea a beneficio del solicitante: por ejemplo, para buscar mutaciones en el gen BRCA1,
114

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 115

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

que, como ya hemos visto, est implicado en algunos casos


de cncer de mama y ovario hereditario, es importante saber
qu mutacin tienen las personas afectadas en cada familia.
Su propuesta incluye la revisin peridica de las decisiones
basadas en pruebas genticas de acuerdo con el desarrollo de
los descubrimientos cientficos.
La Asociacin de Aseguradores Britnicos dispone de un
cdigo interno de conducta que recoge las directrices que los
propios aseguradores se han impuesto para tratar la cuestin
de las pruebas genticas en relacin con los seguros. Los
puntos principales de este documento se encuentran en las
clusulas 2 (no se puede pedir a los solicitantes que pasen
una prueba gentica para obtener un seguro), 3 (cuando la
documentacin aportada para una solicitud incluya resultados de una prueba gentica, se debe consultar con un especialista que los interprete), 6 (slo se pueden tener en cuenta
resultados de pruebas aprobadas por el GAIC) y 8 (no se pueden ofrecer tarifas ms bajas de lo normal basadas en pruebas genticas).
El cliente idneo de las empresas de seguros sera aquel
que paga su pliza durante mucho tiempo y que nunca necesita cobrar la indemnizacin. Si lo piensa sinceramente, esta
tambin sera la situacin ideal para quien contrata un seguro, especialmente si es de vida.
El conocimiento de la predisposicin a sufrir algunas
enfermedades genticas comunes puede dar lugar a lo que se
conoce como seleccin negativa, en que slo contraten
seguros quienes sospechen que les va a salir a cuenta pagar
la pliza. Otras personas que descubran que su lotera gentica no ha sido especialmente adversa pueden preferir no gastar el dinero en un seguro. La situacin contraria tambin es
posible: una de las preocupaciones ms habituales expresadas por los comentaristas que han tratado el tema consiste en
la hipottica creacin de una clase de inasegurables, personas que no puedan acceder a los servicios de salud a causa de
su historia mdica. La solucin ideal pasa tanto por evitar la
aparicin de inasegurables como por evitar la seleccin
115

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 116

LA ERA DEL GENOMA

negativa, y no va a ser fcil encontrarla. Trataremos este


tema en el captulo 7, junto con otras cuestiones ticas relacionadas con la medicina y los seguros.
Vale la pena recordar que toda esta polmica se refiere a
los seguros privados, que son totalmente voluntarios. La
nica situacin en que una persona se puede ver obligada a
contratar un seguro privado es al formalizar una hipoteca (en
el Reino Unido es comn avalar las hipotecas con un seguro
de vida). En este caso, para hipotecas inferiores a 100.000,
no se pueden utilizar los resultados de pruebas genticas. La
principal preocupacin, entonces, debera ser la viabilidad de
la sanidad y las pensiones pblicas. Si, como parece, los
seguros privados son cada vez ms un bien necesario dentro
del estado del bienestar, la legislacin debera reflejar esto de
manera ms explcita.
Los cientficos no tienen un rgano de representacin
reconocido. En general las opiniones manifestadas sobre este
documento han sido cautelosas: el editorial de la revista
Nature Genetics del mes de noviembre de 2000, inmediatamente despus de la decisin del GAIC, reclamaba calma en
tiempos de pruebas y un documento del Sanger Centre,
donde se ha secuenciado un tercio del genoma humano, mostraba su preocupacin porque las familias afectadas de enfermedades genticas rehsen colaborar con los investigadores
si temen que esto les ha de perjudicar.
El mismo concepto de informacin gentica puede ser
muy relativo: si un dermatlogo le diagnostica neurofibromatosis a una persona mediante inspeccin visual de un
tumor, esta informacin es mdica y puede ser utilizada
legalmente al solicitar un seguro. Si a esa misma persona se
le detecta una mutacin en el gen NF1 despus de una extraccin de sangre, esta informacin es considerada gentica y
no se puede utilizar, a pesar de que la informacin obtenida
y las implicaciones para la salud de la persona son las mismas. Estas contradicciones han hecho que algunas empresas
de seguros consideren que, para lo poco frecuentes que son
la mayora de enfermedades genticas detectables, no les
116

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 117

DE QUIN SON ESTOS GENES? ASPECTOS LEGALES

vale la pena tomarse la molestia y pueden ignorarlas sin que


esto afecte demasiado a su negocio.
Una de las ltimas informaciones al respecto es que el
gobierno ingls ha impuesto una moratoria de tres aos en
cuanto al uso de pruebas genticas en los seguros, despus de
estudiar un informe de la Human Genetics Commission que
indicaba que las directrices del GAIC no eran seguidas con
la suficiente seriedad por algunas empresas.
La situacin es muy diferente en pases como Estados
Unidos, donde la sanidad pblica no es tan general como en
Europa y gran parte de la poblacin depende de seguros
mdicos privados. Es habitual que los trabajadores sean asegurados en grupo a travs de su empresa. Por un lado, las
personas con discapacidades estn protegidas por la
Americans with Disabilities Act (ADA), pero hay mucho
margen a la interpretacin de esta ley para decidir si incluye
a las personas con enfermedades genticas o no. Un estudio
reciente de la Universidad de Massachusetts indicaba que en
Estados Unidos unas 785 personas declaraban haber perdido
el trabajo o el seguro mdico a consecuencia de una prueba
gentica. Uno de estos casos, el de una mujer que padece un
tipo de insuficiencia respiratoria, ha sido llevado recientemente a los tribunales acogindose a la ADA. Hasta ahora no
se haban presentado denuncias por discriminacin laboral
por causas genticas, de modo que esta ley an no ha sido
probada en los tribunales para determinar exactamente su
alcance. Este dato contrasta con el de la Asociacin de Empresarios Americanos (American Management Association,
AMA) que indica que slo una minscula parte de los empresarios (7 de 2133 consultados) utiliza pruebas genticas para
valorar las solicitudes de trabajo. Como el precio de las pruebas se abaratar en el futuro no se puede descartar que ms
empresarios opten por esta va si las leyes no lo impiden,
pero por ahora esta no parece ser una tendencia mayoritaria.
Algunos estados de EE.UU. tienen leyes que cubren
aspectos concretos de la relacin entre las pruebas genticas
y el trabajo. Por ejemplo, en algunos de ellos est prohibido
117

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 118

LA ERA DEL GENOMA

usar informacin sobre el gen implicado en la anemia falciforme que, como hemos visto, es muy comn en la poblacin
de origen africano.
En febrero del ao 2000 la administracin Clinton aprob
una ley que prohbe la discriminacin gentica en la contratacin para puestos de trabajo federales, es decir, pblicos.
La intencin es que esta ley sirva de modelo para elaborar
otra ms completa que incluya las relaciones laborales privadas en todos los estados de la Unin.
Las patentes y los seguros de salud son slo dos de las
situaciones que la sociedad debe replantear para dar cabida al
nuevo panorama que presenta el conocimiento de nuestro
genoma. Los elementos de discusin son tan complejos y
abarcan tantos campos que antes de hablar ser necesario
escuchar muy atentamente.

118

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 119

5. LA LTIMA REVOLUCIN
DEL SIGLO

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 120

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 121

Las primeras dcadas del siglo XX fueron escenario de revoluciones polticas, artsticas y cientficas que pusieron los
cimientos sobre los que vivimos: nos guste o no, an recogemos lo que sembraron Picasso, Stravinski, Wittgenstein, Freud,
Einstein o Lenin, entre otros. El redescubrimiento de las leyes
de Mendel es contemporneo a los trabajos de Einstein sobre
el efecto fotoelctrico pero, a diferencia de la fsica, a la gentica le faltaban demasiadas herramientas para poder explotar
todo el potencial que se esconda detrs de esta idea. Entre
muchas otras cosas, le faltaban el lser y la informtica, todo lo
que hemos visto en el captulo 2 y an ms conceptos que no
hemos descrito con detalle, como los resutados de los experimentos que pusieron las bases de la biologa molecular en los
aos 30 y 40. A mediados de siglo, la revolucin fue sobre todo
tecnolgica: con la televisin en directo y la aviacin comercial al alcance de casi todo el mundo, el espacio y el tiempo
adquiran una nueva dimensin, mucho ms pequea.
Algunas revoluciones cientficas se pueden representar
grficamente. Por ejemplo, la revolucin copernicana: si, en
lugar de dibujar la Tierra en el centro del universo, la dibujamos alrededor del Sol junto a los otros planetas, comprendemos de qu se trata ms fcilmente que si intentamos expresar grficamente las leyes de Newton o las teoras de la
relatividad. La evolucin se puede plasmar en forma de rbol
con unas especies troncales de las que salen ramas formadas
por especies ms modernas y esto es claramente diferente a
un esquema en que unas especies iniciales se mantengan
constantes a lo largo del tiempo. Est claro que falta la argumentacin, pero el esquema da una idea del contenido.
121

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 122

LA ERA DEL GENOMA

Si algo no ha escaseado estos ltimos aos son representaciones grficas del genoma. Quin ms, quin menos, todo
el mundo ha visto imgenes de cromosomas, la doble hlice
y secuencias de DNA. Sin embargo, a pesar de la gran fuerza icnica de la doble hlice como representacin de la ciencia del cambio de siglo, la revolucin genmica es difcilmente representable en un esquema. Se la puede comparar a
abrir una ventana en una caja negra: hasta ahora, nuestro
cuerpo ha sido una caja negra en la que podamos introducir
alimentos, frmacos, sustancias txicas o aire del campo y
observar qu pasaba. La medicina abri la primera caja negra
cuando empez a diseccionar el cuerpo y a describir el funcionamiento de sus rganos: la circulacin de la sangre, la
digestin o la respiracin son procesos que hemos entendido
cuando hemos mirado en el interior del cuerpo. Antes, slo
podamos observar sus efectos desde fuera.
El genoma se encuentra en un nivel mayor de complejidad, ya que la caja negra no es el cuerpo sino cada una de las
clulas que lo forman. La obtencin de la secuencia del
genoma ha de proporcionar los datos que nos ayuden a entender por qu las clulas son como son y hacen lo que hacen.
Sabemos mucho sobre la biologa de las clulas y la investigacin sobre el cncer de los ltimos veinte aos es una
muestra de que cuanto ms se sabe ms se puede saber y, en
consecuencia, ms se puede hacer.
El anlisis inicial de la secuencia de nuestro genoma ya
ha empezado a dar frutos en la comprensin de las enfermedades, el diseo de frmacos y la biologa bsica, como
destacan los autores del artculo en Nature. Por ejemplo, se
ha acelerado la identificacin de genes implicados en enfermedades a partir de la clonacin posicional o la comparacin con genes de otros organismos. Respecto al diseo de
medicamentos, la industria farmacutica trabaja en la actualidad con menos de 500 dianas teraputicas, es decir, genes
que codifican protenas susceptibles de responder a los
medicamentos. No todos los genes son dianas teraputicas
potenciales, pero la secuencia del genoma ha ampliado el
122

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 123

LA LTIMA REVOLUCIN DEL SIGLO

campo y probablemente el nmero final ser de varios


miles. Desde que la secuencia del genoma est disponible se
han identificado, entre otras dianas, un nuevo receptor del
neurotransmisor serotonina (implicado en los trastornos
afectivos y la esquizofrenia), un receptor implicado en el
asma y una protena que puede estar implicada en una forma
especfica de la enfermedad de Alzheimer que sufren todos
los pacientes con sndrome de Down. La investigacin bsica en biologa tambin se ha beneficiado de tener la secuencia a la vista y recientemente se ha encontrado la solucin a
un problema que se haba mostrado escurridizo durante
aos: la base molecular del sabor amargo. El receptor que
reconoce las sustancias amargas fue clonado a principios de
2001 y poco despus se encontr el receptor de las sustancias dulces. Puede parecerle trivial, pero estos resultados
son muy importantes para entender la transmisin de seales al cerebro.
Permtame que le ponga un ejemplo de lo que podemos
conseguir con un conocimiento ms preciso de la relacin
entre los genes y el funcionamiento de la clula. Tal vez
usted conoce el hiprico o hierba de San Juan, una planta que
se usa tradicionalmente como antidepresivo. Se puede comprar sin receta en farmacias, supermercados y tiendas naturistas. En algunos pases, como Alemania, incluso se puede
conseguir a travs de la Seguridad Social. Durante los ltimos aos se han ido acumulando pruebas de que el principio
activo de esta planta, lo que le da su efecto antidepresivo,
estimula el producto de un gen llamado CYP3A4, que es el
principal implicado en la eliminacin de frmacos de la sangre. Personas que estaban tomando medicacin antiasmtica,
antitrombtica o incluso pastillas anticonceptivas tenan
niveles del frmaco en la sangre menores de lo que se esperaba. Dos personas que tomaban medicacin para evitar el
rechazo tras un transplante de corazn experimentaron complicaciones poco despus de empezar a tomar la hierba de
San Juan. Los investigadores estn intentando aclarar completamente cmo se da esta interaccin y las agencias que
123

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 124

LA ERA DEL GENOMA

regulan la comercializacin de los medicamentos estn estudiando qu medidas deben tomar para evitar que se den tratamientos defectuosos causados por la interaccin de un frmaco prescrito con otro autoadministrado.
Este es slo un ejemplo entre muchos otros del tipo de
conocimiento que estamos en camino de obtener. Hace aos
que estudiamos el papel de las protenas en el cuerpo y hasta
ahora hemos aprendido mucho. Con esta nueva herramienta,
el trabajo se har a una velocidad muy superior y desde una
perspectiva ms completa. El inters del ejemplo de la hierba de San Juan es que mucha gente toma este producto convencida de que si es natural no puede hacer dao, y est
demostrado que la hierba de San Juan es efectiva para el tratamiento de las depresiones leves, pero a veces un conocimiento ms detallado de la biologa complementa la sabidura popular.
La secuencia del genoma, entonces, es una herramienta.
La podemos representar como una llave que abre una caja
llena de acertijos. Es esto revolucionario?
Con tanto repetir la palabra revolucin va usted a pensar
que las revoluciones son un producto de temporada. No crea:
los estudiosos de la filosofa de la ciencia son muy estrictos
a la hora de dar rango de revolucin a una teora cientfica.
ltimamente estamos tan acostumbrados a leer noticias
sobre descubrimientos revolucionarios que hemos perdido la
sensibilidad ante la palabra. Lo que vemos son los anuncios
de lo que puede traer la revolucin genmica en forma de tratamientos contra enfermedades y mejoras en la ciruga.
Algunos de estos descubrimientos ya estn en fase de pruebas clnicas pero an ha de pasar tiempo hasta que los podamos ver en las farmacias y los quirfanos.
No todos los cientficos opinan que el conocimiento del
genoma humano es especialmente revolucionario: lo consideran importante y muy til, pero piensan que se trata simplemente de un paso lgico derivado del progreso cientfico
y tecnolgico del siglo. Es cierto, como algunos han apuntado, que el trabajo que viene a continuacin ser el verdade124

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 125

LA LTIMA REVOLUCIN DEL SIGLO

ro reto intelectual. Los datos estarn a la vista, o sea que para


avanzar habr que saber distinguir lo importante de lo accesorio y disear los experimentos ms precisos que permitan
desarrollar todo el potencial de comprensin que proporciona la secuencia del genoma. Quiz dentro de cincuenta o
cien aos, desde otra perspectiva histrica, se considerar
que la autntica revolucin no fue la obtencin de la secuencia del genoma sino lo que vino despus como, por ejemplo,
la descripcin detallada de todas las protenas del cuerpo
humano y sus interacciones, la descripcin de todo el desarrollo de una persona desde el cigoto hasta la muerte indicando qu genes participan en cada proceso, o la construccin de una clula mnima con todo lo necesario para vivir y
reproducirse.
Sin nimo de polemizar y con toda la cautela obligada por
el hecho de vivir inmersos en ella, permtame apuntar que
estamos ante la ltima revolucin del siglo XX y la primera
del XXI. Si una revolucin es un cambio en la percepcin del
mundo, es evidente que el Proyecto Genoma Humano y sus
alrededores estn cambiando nuestro punto de vista sobre
nosotros mismos como especie y del mundo como lugar
donde vivimos.
Para usted o para m, un pjaro es un pjaro. Pero un aficionado a observar pjaros nos dir que no, que es una
Hirundo rustica, tambin conocida como golondrina. Vemos
lo mismo, pero el punto de vista es diferente. Todo el rock
suena igual para algunos, y para otros no hay diferencia entre
Wagner y Pergolesi o entre Matisse y Magritte. Todos tienen
razn: el punto de vista no cambia si no hay algo que nos
ensee a ver con ms detalle, a distinguir los matices en
fenmenos que son esencialmente lo mismo: msicas, pinturas o pjaros.
La informacin gentica y nuestra incipiente capacidad
para entenderla son puertas a una nueva visin de nosotros
mismos. En la primera parte de este libro hemos expuesto la
informacin bsica que necesita para entender qu significa
el trabajo del Proyecto Genoma Humano y la revolucin
125

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 126

LA ERA DEL GENOMA

genmica que estamos viviendo. Con esto sera suficiente,


pero permtame que le presente algunos temas de reflexin y
ejemplos de cmo se relaciona todo este conocimiento con el
mundo en que vivimos y, ms importante an, el mundo en
que viviremos.

126

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 127

II. PARA REFLEXIONAR

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 128

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 129

6. UNOS Y DIVERSOS

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 130

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 131

Son todos los hombres iguales?


Todo el que haya visto Los diez mandamientos recordar
al bueno de Aarn, el hermano de Moiss, y su bculo-serpiente. Lo que a lo mejor no sabe es que Aarn era miembro
de la tribu de Lev. Esta fue la nica de las doce tribus de
Israel que no recibi una parte de la tierra prometida: su
herencia consisti en el cuidado del templo. Durante los cuarenta aos de travesa del desierto el culto entre los israelitas
pas de ser patriarcal, donde el mayor de cada familia ejerca
las funciones de sacerdote, a estar organizado en torno al
templo, con los levitas ocupados en las tareas de mantenimiento. Entre ellos, Aarn y sus descendientes fueron escogidos para el sacerdocio, lo que en hebreo recibe el nombre
de cohanim. Todo esto suceda all por el ao 1200 aC, y an
hoy hay gente que lleva los apellidos Lev y Cohen.
Como consecuencia de la dispora, el pueblo judo se
dividi hace unos mil aos en asquenasitas y sefarditas, dos
comunidades relativamente aisladas entre ellas. Pues bien, un
estudio reciente mostraba que los sacerdotes de apellido
Cohen repartidos por todo el mundo poseen un cromosoma Y
prcticamente idntico, y claramente diferente al cromosoma
Y del resto de los hombres judos, independientemente de su
origen asquenasita o sefardita. Un estudio parecido a este se
podra llevar a cabo con los hombres de cualquier otra familia, pero la ventaja de sta en particular es que se puede seguir
su rastro de una manera muy clara durante tres mil aos, algo
que es muy difcil de conseguir para otros apellidos de origen
ms reciente. En China hace casi 5.000 aos que se heredan
131

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 132

LA ERA DEL GENOMA

los apellidos, mientras que en Turqua se empezaron a usar


en 1933. La mayor parte de Europa adopt esta costumbre
entre los siglos XIII y XV, pero algn pas como Islandia utiliza como apellido el nombre del padre que, por lo tanto,
cambia cada generacin. De aqu el valor como muestra de
los cromosomas Y relacionados con un apellido Cohen.
El cromosoma Y, el que los padres pasan a sus hijos varones, es de los ms pequeos del genoma y contiene informacin relacionada con algunas caractersticas tpicamente
masculinas como la distribucin del pelo y la formacin de
los rganos sexuales.
Entonces, cmo han sabido los investigadores que los
hombres Cohen tienen un cromosoma Y muy parecido? De
esta manera: compararon el mapa del cromosoma Y en un
gran nmero de ellos y vieron que estos hombres tenan prcticamente siempre las mismas variantes. En cualquier grupo
humano el cromosoma Y es generalmente muy variable, y por
eso esta uniformidad resulta tan excepcional. La interpretacin de este resultado es inmediata: en la antigua familia
sacerdotal de los Cohen no ha entrado prcticamente ningn
cromosoma Y (esto es, ningn hombre) que pueda incorporar
nuevas variantes. El sacerdocio se transmite de padres a hijos
junto con el cromosoma Y, y ningn hombre puede acceder a
l si no es hijo de sacerdote. Este cromosoma ha llegado hasta
hoy directamente desde Aarn, poco ms o menos, aunque los
autores de este estudio dejan muy claro que en ningn caso se
lo puede considerar una confirmacin del relato bblico.
La siguiente pregunta es obligada: tienen todos los hombres Cohen la misma distribucin del pelo y las mismas caractersticas sexuales secundarias? Ser cierto que, como dice el
tpico, todos los hombres son iguales? No es necesario hacer
un estudio en profundidad para darse cuenta de que no. Basta
con buscar tres o cuatro ejemplos. A primera vista, el escritor
Albert Cohen, el poeta y msico Leonard Cohen, el genetista
Daniel Cohen y los cineastas Joel y Ethan Coen no se parecen
ms entre ellos que a cualquier otro escritor, msico, genetista
o cineasta. De dnde vienen entonces todas estas diferencias?
132

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 133

UNOS Y DIVERSOS

No hace falta que se lo diga: del resto del genoma. Es muy


fcil seguir la pista al cromosoma Y, porque sabemos que
todos los nios lo heredan de sus padres, pero la cosa se complica cuando entran en juego los dems cromosomas. Los
cromosomas no implicados en la determinacin del sexo
(todos menos el X y el Y) tienen una irreprimible tendencia a
intercambiar trozos, cada uno con su pareja. Esto hace que
sea imposible decir a simple vista qu trozo del genoma viene
de cada lado de la familia. Si analizamos el mapa gentico de
cualquier nio acabamos dndonos cuenta de que ha heredado una mezcla de los cromosomas paternos y maternos.
Cualquier ciudadano que entra en una poblacin y procrea incorpora su genoma a la baraja, con lo que al cabo de
seis o siete generaciones es imposible seguir la pista a todas
las criaturas que nacen con una porcin del cromosoma inmigrante: la lista de primos lejanos sera interminable. Se han
descrito excepciones anecdticas a esta observacin, como la
de una familia afectada por una enfermedad que deformaba
tanto a sus miembros que les era muy difcil casarse con
nadie de fuera de la misma familia, pero en general no hay
manera de impedir que nuestros preciosos genes acaben en
los descendientes de nuestro peor enemigo, aunque sea de
aqu a doscientos aos.
Igualmente, pero en sentido contrario: cada persona tiene
un padre y una madre. Como cada uno de ellos tena un padre
y una madre, esto supone cuatro abuelos. La generacin anterior la formaban ocho bisabuelos. Estos nmeros son manejables, y muchas personas incluso saben cmo se llamaban
todos ellos. En algunas familias, incluso existen retratos para
poner una cara a los nombres. Si sigue esta lnea hacia atrs
en el tiempo, y si cuenta una generacin ms o menos cada
25 aos, puede calcular fcilmente que el nmero de personas que eran antepasados suyos el ao 1500 debera ser de
algo ms de un milln. Cinco siglos antes, en el ao 1000,
una reunin familiar incluira a nada menos que un billn, es
decir, un milln de millones de personas. Este nmero de
personas no ha existido en toda la historia de la humanidad,
133

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 134

LA ERA DEL GENOMA

ni an sumando a todas las que han vivido desde los primeros Homo sapiens. Entonces, qu quiere decir este nmero
imposible de antepasados? Quiere decir que, mucho ms
cerca de lo que se imagina, usted y cualquier otra persona del
globo comparten un antepasado. No necesariamente en los
ltimos mil aos, pero en un momento no muy lejano hubo
una persona que tuvo dos hijos, los descendientes de los cuales hoy viven en continentes distintos y se sorprenderan si
alguien les dijera que tienen un primo en Bagdad o en
Buenos Aires. El genoma humano nos lo dice y este pensamiento resulta un poco incmodo para algunos. Otra consecuencia que podemos extraer del nmero imposible de antepasados es que usted comparte antepasados bastante
cercanos con cualquier persona que viva en su mismo entorno (excepto si acaban de llegar de Bagdad o Buenos Aires,
claro). Normalmente se considera que los parientes de ms
de tercer grado, es decir, personas que han de retroceder ms
de tres generaciones para encontrar un ancestro comn, son
comparables a cualquier otra persona de la poblacin por lo
que respecta a diferencias genticas. Los lazos familiares son
otra cosa, pero es imposible distinguir entre primos de quinto o de vigsimo grado. Demasiadas personas han intervenido en la mezcla como para poder distinguir qu alelos vienen
de dnde.
Volviendo a nuestros viejos conocidos, los Cohen, podemos estar seguros de que las diferencias genticas entre ellos
son considerables y que la baraja de los 22 cromosomas no
sexuales habr incorporado aportaciones de mujeres de todos
los lugares del mundo donde han vivido los Cohen a lo largo
de tres mil aos.

Crisol de razas
Y, sin embargo, es evidente que algunos grupos humanos
se parecen muchsimo entre ellos. Unas veces son familias,
como nos demuestran los retratos de la nobleza pintados por
134

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 135

UNOS Y DIVERSOS

Velzquez si los comparamos con sus descendientes actuales.


Otras veces son pueblos enteros: los europeos del norte, los
africanos del centro y del sur o los orientales se nos presentan claramente como integrantes de una poblacin concreta.
Este es un tema que, a lo largo de la historia de la humanidad, ha ocasionado ms sufrimiento que todas las epidemias y catstrofes naturales juntas. An hoy justifica todo
tipo de injusticias, unas muy evidentes en forma de guerras y
agresiones y otras ms disimuladas en el racismo latente de
todas las sociedades. No es este un libro sobre razas y racismo, pero vale la pena aprovechar los datos que nos proporciona el genoma para desmontar un par de tpicos.
Como todo el mundo sabe, el prejuicio no necesita argumentos ni atiende a razones, porque si no no sera prejuicio.
Si usted cree que Homo sapiens es una mezcla de varias
razas (cinco?seis?) las pginas que siguen le pueden sorprender y hasta ofender. Si cree que la raza humana es una,
con una diversidad que la enriquece, a continuacin encontrar algunos datos interesantes.
En prrafos precedentes hablbamos de un viajero que se
instalaba en una poblacin. Es fcil suponer que los habitantes de un pueblo tienden a casarse con otros habitantes del
pueblo, o como mucho con alguien de los alrededores. No
entran cartas nuevas en la baraja de su genoma muy a menudo, lo cual tampoco es necesariamente negativo.
De vez en cuando, un hijo prdigo que emigr regresa al
pueblo con su extica esposa y unos cuantos descendientes
de uno y otro sexo. Si se sigue el comportamiento habitual
que decamos, estos nios incorporarn sus cartas al juego.
No olvidemos que exactamente la mitad de estas cartas se las
ha dado su madre: ya tiene todo un juego nuevo de variaciones genticas que dentro de pocos aos estarn repartidas
entre los habitantes del pueblo. Si uno de estos emigra a su
vez y se instala en el lugar de destino, o si va dejando descendencia por el camino, la mezcla se mantiene viva. En este
sentido, se podra escribir un libro sobre el papel de los ejrcitos en la diseminacin de genomas a lugares remotos.
135

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 136

LA ERA DEL GENOMA

Tanto los soldados de paso como los invasores han contribuido generosamente a la mezcla de genomas.
No seamos demasiado duros con el estamento militar: en
este aspecto no es despreciable la contribucin, menos ruidosa pero igualmente eficaz, de los mercaderes. Un ejemplo
para televidentes: los kazakh, los uighur y los kirghiz son tres
poblaciones de Asia central que se encuentran a lo largo de
la llamada Ruta de la Seda, la ruta comercial que una Europa
y Asia y fue especialmente activa entre los aos 200 a C y
400 d C. El anlisis del genoma de estas poblaciones indic
que eran descendientes de viajeros que se movan entre
Europa y Asia hace unos dos mil aos. Los seres humanos
dejamos ms huellas de lo que nos parece a simple vista.
El resultado final de todos estos movimientos humanos,
unido al hecho de que nuestra especie es relativamente joven,
hace que exista una gran uniformidad en el genoma de todos
los hombres. Entre otras cosas, esto hace viable la existencia
del Proyecto Genoma Humano: para cada gen hay una
secuencia que podemos consensuar, y en diferentes personas
podemos encontrar distintas variantes puntuales de estos
genes. Si tenemos en cuenta los diferentes alelos que se
conocen para cada gen, se calcula que en una poblacin
cualquiera podemos encontrar alrededor de un 85% de estos
alelos. Es cierto que algunos alelos sern ms frecuentes que
otros, pero casi todos estarn presentes. Las diferencias entre
dos poblaciones de un mismo continente se reducen ms o
menos a un 6%, y entre poblaciones de distintos continentes
son de entre un 9 y un 13%. En este caso, cuando hablamos
de poblaciones queremos decir grupo humano, no necesariamente habitante de una ciudad o de un pas.
Parece lgico que las diferencias entre poblaciones de
distintos continentes sean mayores que entre poblaciones
de un mismo continente, porque el intercambio de individuos
entre ambos grupos siempre ser menor. El dato que no es
tan evidente a primera vista es la enorme variabilidad que se
da dentro mismo de cada poblacin. Esto nos indica que las
principales diferencias genticas son entre individuos y no
136

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 137

UNOS Y DIVERSOS

entre poblaciones. La especie humana es homognea en


general, y cada uno es ms diferente de cualquier persona,
vecino o compatriota (con los que se diferencia ms o menos
en un 0,1% de su DNA) que de cualquier grupo de personas
(que, casi seguramente, entre todos tendrn casi todos los
alelos que usted tiene).
Porcentaje total de variacion genetica

100
90
80
70
60
50
40
30
20
10
0

Entre
En la misma
poblacin poblaciones del
mismo
continente

Entre
poblaciones de
diferentes
continentes

FIGURA 9. Porcentaje de variacin gentica que se puede


encontrar en una poblacin y entre distintas poblaciones.
Modificado a partir de: Owens, K & King, M-C. Genetic views of
human history. Science 286: 451-453, 1999.

Entonces, por qu los cientficos continan hablando de


razas? No estamos de acuerdo en que son construcciones
artificiales? Hay una justificacin para hablar de razas o, ms
exactamente, un contexto. Las ideas de raza o etnia son
herramientas tiles para el estudio de las poblaciones humanas. Tanto los pigmeos como los masai son de raza negra,
pero si no fuera por el color de su piel no diramos que son
grupos humanos vecinos: sus diferencias de altura los hacen
suficientemente diferentes unos de otros como para otorgar137

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 138

LA ERA DEL GENOMA

les una categora propia. Nuestro cerebro est entrenado para


captar las diferencias, pues as podemos distinguir entre unas
personas y otras. Desde un punto de vista gentico, cualquier
gen nos puede dar una divisin de la humanidad en grupos
que presenten un abanico de variantes, y no necesariamente
estos conjuntos sern siempre coincidentes con lo que llamamos razas o etnias. Nuestra pereza nos lleva a fijarnos en
mayor medida en los detalles ms superficiales.

La importancia de las pequeas diferencias


Usted se preguntar: entonces, por qu son tan evidentes
las diferencias fsicas que vemos entre, por ejemplo, un irlands pelirrojo y un pigmeo? Estas diferencias son mucho
menores de lo que parece.
Desde hace algunos aos sabemos que las diferentes
variantes de un solo gen son responsables de la mayor parte
de la variabilidad que vemos en el color de la piel y el cabello. Este gen, llamado MC1R (slo para que se haga idea del
tipo de nombres que tienen los genes: ste se llama en realidad receptor de la hormona estimuladora de la melanocortina), interviene en el control de los niveles de los diferentes
tipos de melanina. La melanina es el pigmento que protege
de las radiaciones ultravioleta del sol. En zonas de fuerte
insolacin es conveniente tener buenas provisiones de melanina en la piel, pero en latitudes donde el da es ms corto
puede ser ventajoso tener menos melanina para aprovechar al
mximo la poca luz solar. Este es un ejemplo de los diferentes efectos que puede tener el producto de un gen en diferentes ambientes. Un estudio reciente mostraba que un porcentaje muy alto de irlandeses y britnicos que se queman con el
sol y no se broncean presenta variaciones en este gen, mientras que entre los irlandeses y britnicos que se ponen morenos en lugar de quemarse slo un 4% presentaban variaciones en MC1R. En este estudio ningn africano presentaba
variaciones en este gen: en frica estas variantes no son ven138

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 139

UNOS Y DIVERSOS

tajosas para quien las tiene y no consiguen fijarse en la


poblacin.
Parece que estas variaciones son respuestas adaptativas a
diferentes condiciones climticas, pero lo interesante ahora
para nosotros es ver que un cambio de una nica base en este
gen da como resultado que dos personas tengan aspectos fsicos muy distintos. Estas diferencias no podran ser ms
superficiales, literalmente, ya que se refieren slo a la capa
ms externa de la persona. Es muy posible que las diferencias fsicas en que se basa la divisin de la especie humana
en razas se puedan explicar por medio de variantes en un
puado de genes.
La mayor parte de las veces la distincin entre razas es
simplemente poltica. Por ejemplo, desde el ao 2000 las oficinas del censo en los Estados Unidos ofrecen siete casillas
para definir la propia pertenencia a una u otra raza: una persona puede definirse como indio americano o nativo de
Alaska, asitico, negro o afroamericano, hawaiano o de otra
isla del Pacfico, blanco, hispano o latino y ni hispano ni latino. Parece redactado por los Monty Python, pero es un documento de una agencia del gobierno americano. En Gran
Bretaa se ofrecen diecisis posibilidades diferentes para que
cada persona se defina a s misma desde el punto de vista de
la raza. Se puede escoger entre ser indio, pakistan o bengal
y entre britnico, irlands o blanco. La ciencia no tiene nada
que ver con esto, puede estar seguro. El concepto de raza tal
como lo utilizamos cotidianamente es un concepto social,
que puede ser til para que los gobernantes adapten los servicios pblicos a las caractersticas de la comunidad que los
usar (y por eso se incluye en el censo), pero que no se puede
delimitar lgicamente.
Veamos otro ejemplo de cmo los grupos humanos son
ms complejos de lo que se podra pensar a simple vista.
Durante el siglo XVIII, una sentencia habitual en los tribunales ingleses era la deportacin. Los criminales eran enviados
a lugares lejanos y se les prohiba volver a su tierra. Estos
lugares eran colonias del naciente imperio britnico, princi139

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 140

LA ERA DEL GENOMA

palmente Amrica y Australia. En Amrica, los nuevos residentes podan interactuar rpidamente con los residentes provenientes de otras partes de Europa y as contribuir a la mezcla de genomas. Sin embargo, en Australia la situacin era
muy diferente. Los colonos britnicos no se mostraban inclinados a mezclarse con los pobladores autctonos, a los que
llamaron aborgenes. Hasta ms adelante no se abri la isla a
otros colonos europeos y asiticos.
Alguien podra pensar que una poblacin formada inicialmente por criminales tendra que acabar en una especie de
sociedad sin ley, como las que muestran algunas historias
futuristas. Nada ms lejos de la realidad. La poblacin de
Australia es tan heterognea como las dems, y esto nos
devuelve a un antiguo concepto conocido: el determinismo.
Los escritores naturalistas del siglo XIX inculcaron en las
conciencias de Europa que el hijo de un malvado tena que
ser un malvado. Los australianos son la prueba viviente de
que los humanos llevamos la variedad all donde vayamos y
de que el carcter no es un sello que nos estampan al nacer.

La inesperada herencia del emperador


Hemos visto ejemplos del parecido fundamental entre los
hombres y al mismo tiempo la variabilidad que convierte a
cualquier persona en un individuo nico. Ahora veamos un
ejemplo de poblacin que no se ajusta a las normas.
Durante su ltimo destierro en la isla de Santa Elena
Napolen no estaba solo. Una guarnicin militar se acuartel en la vecina isla de Tristan da Cunha, para controlar los
movimientos del emperador responsable de que en la Europa
continental se circule por la derecha. O ms exactamente,
para controlar sus no-movimientos. La guarnicin la formaban unos pocos soldados. Fue desmantelada en 1817 pero
uno de los militares decidi quedarse. La poblacin increment con unos pocos nufragos y emigrantes de origen
europeo. Al cabo de unos cuantos aos llegaron algunas
140

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 141

UNOS Y DIVERSOS

mujeres de la isla de Santa Elena. Entre ellas haba una mujer


asmtica. Sus descendientes, los habitantes actuales de la isla
de Tristan da Cunha, cerraron recientemente un trato con una
gran empresa farmacutica para una colaboracin en exclusiva con su equipo de investigacin del asma.
Qu hace a los habitantes de Tristan da Cunha tan especiales como para que puedan negociar en bloque con una
empresa farmacutica? Su aislamiento: durante dos siglos
han mezclado sus genomas entre ellos, sin casi ninguna aportacin forastera. Hoy en da la poblacin, de unos trescientos
habitantes, slo tiene siete apellidos diferentes. La situacin
de la isla, en el Atlntico sur, la ha mantenido alejada de las
rutas comerciales y, hasta su redescubrimiento como campo
de estudio del asma, slo ocup la atencin internacional en
1961 con motivo de una violenta erupcin volcnica que
oblig a evacuar la isla y a trasladar a sus habitantes a Gran
Bretaa. Lo crea o no, en 1963 stos votaron casi unnimemente a favor de regresar. El genoma de la mujer asmtica ha
ido pasando a una gran parte de los habitantes de la isla
durante seis o siete generaciones. Como consecuencia, una
caracterstica relativamente poco frecuente en una poblacin
abierta, como el asma, se ha convertido en una enfermedad
con una incidencia altsima en la isla. Los investigadores disponen de un material gentico nico para intentar localizar
qu genes son responsables de la reaccin inflamatoria que
conocemos como asma. Los habitantes de Tristan da Cunha
pueden recibir un beneficio inmediato de su colaboracin
con los cientficos: piense que el mayor ingreso de divisas en
la isla es por la venta de sellos de correo. En este caso, la
colaboracin es en exclusiva con unos investigadores, pero
no se escandalice: es muy raro que las familias afectadas por
una enfermedad colaboren con distintos grupos de investigacin. Volveremos sobre este ejemplo en el captulo prximo,
dedicado a comentar aspectos ticos de la investigacin
gentica.
No slo las poblaciones insulares estn aisladas. Algunos
pueblos donde los matrimonios entre vecinos se han dado
141

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 142

LA ERA DEL GENOMA

con especial insistencia son ahora interesantes para los investigadores, que han puesto en marcha proyectos genoma
locales para estudiar estos genomas ms homogneos de lo
corriente. Uno de ellos se centra en Cerdea, donde varios
pueblos del noroeste de la isla han vivido prcticamente aislados del mundo exterior durante cinco siglos. En uno de
estos pueblos, llamado Talana, viven 1.400 personas que descienden de ocho hombres y ocho mujeres, y menos del 5% de
los matrimonios han sido con forasteros. En el sur de Italia
se encuentra el pueblo de Carlantino, donde durante el pasado siglo el 99,5% de los enlaces se dieron entre habitantes de
la comunidad.
Estas historias de los Cohen, los irlandeses que se abrasan
al sol, los australianos y los asmticos de Tristan da Cunha
no son especialmente importantes por s mismas. Es muy
posible que al cabo de un tiempo de haber ledo este libro no
las recuerde usted, o las mezcle entre ellas. Un sacerdote
judo ponindose moreno en una isla del Atlntico sur. No se
preocupe. Mi intencin al presentrselas aqu ha sido, por un
lado, explicarle unas historias que le distraigan un rato y, por
otro, ofrecerle una vista area de la especie humana. Ya sabe
a qu me refiero: desde lejos, todas las muchedumbres son
iguales. Cuando las vemos persona a persona nos damos
cuenta de que cada uno es como es.
Cuntos ejemplos encontraramos? Tantos como ciudades, islas o caminos hay en el mundo. Todos tienen su historia y el genoma nos puede ayudar a desentraarla. Lo que
vale la pena tener presente es que no somos tan diferentes
unos de otros si nos podemos reconocer en un nico genoma.
Al mismo tiempo, cada uno de nosotros es portador de una
informacin nica, que es la materia prima de la persona que
somos y de nadie ms, la base sobre la cual se construye
nuestra individualidad.

142

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 143

7. LA TICA DE LOS GENES

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 144

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 145

Una decisin
Hace unos aos, un mdico holands me explic un caso
con el que se haba encontrado haca poco. Este mdico tiene
una asesora gentica: sus pacientes suelen ser parejas que
padecen una enfermedad gentica o que tienen algn miembro de la familia afectado. Normalmente quieren saber qu
problemas pueden tener sus hijos y si hay alguna manera de
evitarlos. En funcin de los datos disponibles valora los riesgos y les propone las opciones que se ajustan ms a las necesidades y las convicciones de cada pareja. En el caso particular que me cont, le visitaba una pareja que padeca
acondroplasia. Puede ser que el nombre de la enfermedad no
le suene, pero seguro que conoce los retratos de acondroplsicos que pint Velzquez. En el siglo XVIII eran conocidos
simplemente como enanos. Con la implantacin del lenguaje polticamente correcto esta denominacin ha cado en desuso y ahora los acondroplsicos son llamados ms a menudo
gente pequea.
Esta pareja tena una duda, ms o menos la misma que las
otras parejas que visitaban a nuestro mdico. Esperaban un
hijo y queran saber qu probabilidad tena de ser acondroplsico como ellos. Esta enfermedad es causada por mutaciones en un gen llamado FGFR3 y se puede detectar fcilmente mediante ecografa, ya que las deformaciones seas
son evidentes muy pronto. Normalmente los acondroplsicos
adultos son heterocigotos (es decir, tienen una copia correcta del gen y otra mutada) porque los homocigotos, con dos
copias mutadas del gen, tienen problemas graves de salud y
145

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 146

LA ERA DEL GENOMA

no suelen sobrevivir ms all de la infancia. Los heterocigotos padecen complicaciones que pueden ser ms o menos
graves. En el mejor de los casos slo sufren los inconvenientes propios de una talla poco habitual, ni ms ni menos que
lo que sucede a la gente muy alta.
La respuesta del mdico fue que, en esta situacin, la probabilidad de tener un hijo acondroplsico es de un 75% y la
de tener un hijo de estatura normal, de un 25%. La pareja
prefiri no saber el resultado hasta el final, a pesar de que una
ecografa les hubiera sacado de dudas: en cualquier caso,
queran el hijo.
Hasta aqu, la historia es como tantas otras que se ven
cada da en cualquier asesora gentica. Pero este caso es
diferente: imagine la sorpresa del mdico cuando, tras el
parto, se vio claro que el nio era acondroplsico y el padre
exclam: Gracias a Dios que no es normal!
Los padres queran que su hijo fuera como ellos (y esto
puede aplicarse a la mayora de los progenitores). Entonces,
qu tiene de raro que dos personas perfectamente normales
excepto por su estatura poco habitual quieran tener un hijo
igual que ellos? Visto desde fuera puede parecer extrao que
unos padres deseen que su hijo nazca enfermo, con un 25%
de posibilidades de estar gravemente afectado, pero desde el
punto de vista de esta pareja nuestra actitud sera discriminatoria y entrometida.
No est mal el dilema. Por un lado, una cuarta parte de los
hijos de parejas de acondroplsicos tendrn graves problemas de salud y morirn jvenes. Por otro lado, si hacemos
alguna cosa para evitarlo estaremos invadiendo la libertad de
los padres para aceptar a sus hijos sean como fueren.
Esta historia nos ha introducido en un mundo especialmente delicado: el de la tica. Fjese cmo a partir de una
situacin totalmente cotidiana, una pareja que va a tener un
hijo, nos encontramos ante un dilema que nos obliga a leer la
letra pequea del cdigo tico de nuestra sociedad.
Nuestra vida est llena de decisiones que implican valoraciones entre lo que est bien y lo que est mal. En algunos
146

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 147

LA TICA DE LOS GENES

casos tenemos a nuestro alcance todos los elementos de juicio y, por difcil que sea la decisin, la podemos justificar
con argumentos. El conocimiento del genoma nos plantea
preguntas inimaginables hace tan slo pocos aos y nuestra
sociedad occidental (la primera en encontrarse con esta situacin) an no ha encontrado la manera de responderlas. Falta
una visin completa de los riesgos y beneficios reales para
que se pueda, por un lado, ofrecer un autntico servicio y, por
otro, legislar eficazmente sobre el tema. Mientras tanto, todo
lo que hagamos en este sentido ser forzosamente provisional, porque cada mes se plantean nuevos dilemas para los
cuales las respuestas antiguas ya no sirven.
Mientras creamos el nuevo cdigo tico que contenga las
respuestas a estas preguntas generales necesitamos respuestas inmediatas a casos concretos. Para ayudar a establecer
unas indicaciones que nos ayuden a todos en nuestras decisiones personales, el Proyecto Genoma Humano dedica alrededor de un 5% de su presupuesto total a estudiar los aspectos ticos, sociales y legales de la informacin gentica. Este
programa de estudio de la biotica recibe el nombre de ELSI
(Ethical, Legal and Social Issues). Sus objetivos globales
para el perodo 1998-2003 se resumen en cinco puntos: examinar las cuestiones relacionadas con la finalizacin del proyecto de secuenciacin del genoma humano y la variacin
gentica humana; analizar las cuestiones relativas a la integracin de las nuevas tecnologas genticas en la atencin
sanitaria, especialmente la sanidad pblica; estudiar las cuestiones relacionadas con la integracin de la genmica en
entornos no clnicos; analizar de qu manera el nuevo conocimiento gentico puede encajar en diversas perspectivas
filosficas, teolgicas y ticas; y finalmente analizar de qu
manera influyen los factores tnicos y socioeconmicos en el
uso y la comprensin de la informacin gentica, el uso de
los servicios genticos y la puesta en prctica de acciones
polticas.
Los comits de trabajo del ELSI son un ejemplo de pluralidad. Desde su creacin en 1989 han formado parte de
147

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 148

LA ERA DEL GENOMA

ellos personas enormemente dispares en cuanto a formacin


y filiacin. Por ejemplo, la doctora Nancy Wexler, pionera de
la investigacin en la enfermedad de Huntington y ella
misma una persona con riesgo de sufrirla, o el doctor Victor
McKusick, que fue el primer presidente del HUGO y desde
hace cuarenta aos mantiene una base de datos con informacin sobre enfermedades genticas de gran utilidad para los
investigadores (la hemos mencionado antes: OMIM). La
abogada Patricia King, que form parte del primer comit, es
una persona prxima a los grupos anti-tecnologa de los
Estados Unidos.
Llegar a un consenso sobre lo que est bien y lo que est
mal en relacin al genoma humano no ser una tarea fcil,
pero es muy positivo que la discusin se lleve a cabo en un
contexto multinacional que tenga en cuenta las diversas actitudes ante lo que significa el progreso.
En este captulo mostrar algunos de los problemas ticos
que se relacionan con el genoma humano. Hasta donde me sea
posible, le proporcionar algunos datos que le podrn servir
para sacar sus propias conclusiones. An en caso de que no
saque conclusiones, slo con que se plantee por un momento las situaciones se dar cuenta de su gran complejidad.

Privacidad de la informacin
Quin debe tener acceso a la informacin gentica?
Usted va a hacerse un seguro de vida y, cuando le preguntan
si padece alguna enfermedad, declara que no. Lo cierto es
que usted sabe (porque se hizo un anlisis gentico) que tiene
un riesgo alto de padecer infartos, pero tambin sabe que si
lo declara le van a incrementar la cuota, incluso pueden
negarse a asegurarlo. El mundo de los seguros se basa en el
clculo del riesgo y en que todas las partes poseen la misma
informacin. Si uno de los contratantes sabe ms que el otro,
el sistema acaba fallando. Los anlisis de orina detectan residuos de nicotina en un 6% de los americanos que marcaron
148

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 149

LA TICA DE LOS GENES

la casilla no fumador en el cuestionario previo a la firma


del contrato. En este caso, las aseguradoras pueden descubrir
a los mentirosos con un simple anlisis que legalmente estn
autorizadas a hacer. Pero si alguien miente respecto a sus
posibilidades de desarrollar una enfermedad gentica, no hay
manera de descubrirlo: no es legal efectuar anlisis genticos
sin el consentimiento del implicado.
Por otro lado, si usted va a buscar trabajo y lo someten a
una revisin mdica y un anlisis de sangre, el hecho puede
resultarle poco tranquilizador si sabe que en su familia se han
dado casos de la enfermedad de Alzheimer, por ejemplo. El
responsable de recursos humanos de su futura empresa
podra pedir al laboratorio que, al mismo tiempo que busca
restos de cocana o herona (lo que en Estados Unidos est
autorizado), analice unas cuantas mutaciones comunes en la
poblacin para detectar posibles futuros trabajadores con alto
ndice de bajas laborales por enfermedad.
Las empresas no quieren empleados que vayan a estar de
baja muchos das al ao por depresiones o que sufran una
discapacidad de origen gentico que les obligue a jubilarse
anticipadamente a cargo del seguro de la empresa. Pero no es
justo que una persona capaz y preparada se vea rechazada de
un trabajo porque dentro de quince aos puede desarrollar un
cncer de colon. En Estados Unidos esta situacin es mucho
ms preocupante que en Europa, ya que el seguro mdico se
suele conseguir a travs del lugar de trabajo, y es ms difcil
separar estos dos aspectos. All se est intentando llegar a un
consenso para impedir el uso de la informacin sobre enfermedades asintomticas en el momento de la obtencin del
trabajo. En el captulo 4 hemos visto que esta preocupacin
est encontrando respuesta en los organismos legislativos, en
forma de leyes para regular la privacidad de la informacin
gentica y evitar un uso indebido por parte de empresarios y
aseguradores.
La discriminacin laboral se practica de modo habitual y
est aceptada: cualquier proceso de seleccin necesariamente discrimina entre unos candidatos y elige a uno de ellos.
149

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 150

LA ERA DEL GENOMA

Hay reglamentos que prohben unos tipos de discriminacin


considerados injustos: los basados en motivos de sexo, raza
o cualquier caracterstica que no est directamente relacionada con el trabajo que se ofrece. En la prctica, es muy difcil
demostrar que la mujer candidata no obtuvo el trabajo por ser
mujer, o que el candidato africano fue rechazado por el color
de su piel.
La preocupacin por la discriminacin en los seguros y el
empleo ilustra la necesidad de llegar a un acuerdo por lo que
se refiere a la confidencialidad de la informacin gentica.
Pero a veces se dan casos en que a alguien le puede interesar
que su genoma sea pblico: acabamos de ver cmo los habitantes de Tristan da Cunha facilitaban el acceso a su informacin gentica a una empresa farmacutica a cambio de
compensaciones econmicas. Una situacin similar se ha
dado hace poco en Islandia. En 1998, despus de un ao de
debate, el parlamento islands aprob la creacin de una base
de datos que reunira tres tipos de informacin: registros
mdicos, datos genticos y genealogas. Una empresa farmacutica local, deCode Genetics, tiene la concesin para poner
a punto y utilizar la base de datos a cambio de una enorme
cantidad de dinero y el acceso gratuito de todos los islandeses a los medicamentos y las terapias desarrollados a partir
de esta informacin. Para asegurar que esta informacin no
se use indebidamente se ha creado un patronato de gobierno
en el cual participan amplios sectores de la sociedad. Los
ciudadanos pueden negarse a ceder sus datos, y alguna asociacin ha expresado su disconformidad con esta iniciativa,
pero el ndice de aceptacin es muy alto. Los islandeses son
otra de las poblaciones de inters para los genetistas: fundada por unos pocos pobladores iniciales y con una inmigracin cercana a cero, sus genomas presentan gran cantidad de
variantes poco frecuentes que en otras poblaciones sera
imposible estudiar. Adems, por cuestiones de herencias, la
genealoga se ha convertido en un pasatiempo nacional.
Existen registros familiares que se remontan a diez siglos, y
casi todos los islandeses pueden saber quines eran sus
150

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 151

LA TICA DE LOS GENES

ancestros de hace diez o veinte generaciones. Esta informacin es muy til para seguir el rastro de una enfermedad e
identificar el gen o los genes implicados. En los dos casos
expuestos, los pobladores de estas islas han considerado que
los beneficios de hacer pblica su informacin gentica eran
mayores que los inconvenientes. Como ve, cada caso es un
mundo.
La bsqueda de poblaciones de caractersticas genticas
especiales ha impulsado, entre otros, el Proyecto Genoma
Estoniano (ya que Estonia es una repblica relativamente
aislada y al mismo tiempo variada, segn los promotores del
proyecto) y la recoleccin de archivos en otros lugares, como
la isla de Tonga o algunas localidades del sur de Italia y
Cerdea donde durante mucho tiempo casi no se han registrado matrimonios con personas forasteras. Cada estudio
dar unos resultados ms o menos valiosos, pero en todos los
casos estas poblaciones aceptan ceder una parte de su privacidad.
La privacidad de la informacin no es slo un problema
relacionado con el conocimiento de la secuencia del genoma
humano, sino que es mucho ms general. Cualquiera que
tenga acceso a un extracto de su tarjeta de crdito o que sepa
qu sitios ha visitado recientemente en internet puede saber
mucho sobre usted. Por otro lado, usted puede optar por
hacer pblica esta informacin: apuntarse en una lista de
correo para recibir publicidad de los productos que le interesan, asociarse con otras personas que comparten sus aficiones o discutir en internet sobre cualquier tema. El aspecto
central de esta cuestin es que la decisin de hacer pblica
cualquier informacin privada est en sus manos y no en las
de un gobierno, una empresa o un grupo de presin. Mucha
gente opina que la informacin gentica no es diferente de
cualquier otra informacin personal: su mdico, su banquero
o su abogado conocen datos sobre usted que no pueden hacer
pblicos, excepto por orden judicial. Otras personas creen
que esta informacin es esencialmente diferente y que su
proteccin debera quedar reflejada en leyes especficas. Hay
151

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 152

LA ERA DEL GENOMA

cientficos, abogados, enfermos y filsofos a ambos lados del


argumento y, con la cantidad creciente de bases de datos
genticos personales y la posibilidad de acceder a ellas, ste
ser un tema de discusin obligatorio en el futuro cercano. El
comit de tica del HUGO ha escogido este tema de trabajo
para el ao 2001 y en abril del ao 2002 presentar una declaracin.

Derecho a saber y derecho a no saber


Cada vez existen ms pruebas disponibles para detectar
enfermedades genticas. Esto, en principio, es positivo. Pero,
de qu le sirve saber que va a tener una enfermedad gentica para la que no existe tratamiento y que no se le manifestar hasta los 50 o 60 aos, o quiz nunca? Algunas personas
prefieren saberlo, para tomar sus decisiones con tiempo, normalmente referidas a tener hijos o no. Otras personas prefieren no preocuparse antes de tiempo. Todas toman la decisin
correcta. Cuando se trata de la deteccin precoz de enfermedades de aparicin tarda: pueden los padres someter a pruebas a sus hijos menores de edad para saber si van a sufrir una
enfermedad cuando sean adultos? En la mayora de pases es
ilegal hacer una prueba predictiva a un menor de edad, incluso si el menor quiere hacrsela. Cada uno debe valorar hasta
qu punto vive ms tranquilo sabiendo o sin saber qu probabilidades tiene de padecer una enfermedad que ya han
sufrido otros miembros de la familia. Algunas veces no es tan
fcil. Veamos por qu.
Imagine que decide hacerse una prueba para una enfermedad de aparicin tarda: est preparado para aceptar el
resultado, sea cual sea. Para su tranquilidad, los equipos que
realizan estas pruebas siempre incluyen a profesionales de
diferentes campos de la salud y dan mucha importancia a la
atencin psicolgica antes y despus de las pruebas. Usted
puede negarse en cualquier momento a saber el resultado,
incluso cuando ya lo tenga en la mano. El problema que se le
152

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 153

LA TICA DE LOS GENES

presenta es este: para que usted se haga la prueba es necesaria la participacin de sus familiares, tanto sanos como enfermos. Puede pasar que los que no han desarrollado la enfermedad no quieran saber nada de pruebas ni de resultados.
Aqu el conflicto se plantea entre su derecho a saber y el
derecho de sus familiares a no saber. Una vez ms, no hay
una nica solucin.
Acabamos de ver uno de los aspectos psicolgicos del
conocimiento gentico: la carga de saber. Un tema de trabajo del ELSI es ver cmo cambia la percepcin que una persona tiene de s misma despus de recibir una informacin
sobre su genoma. No necesariamente ha de ser una informacin negativa: imagine que le acaban de decir que usted tiene
una mutacin en el gen CCR5, el que codifica una protena a
la que el virus HIV se une para infectar las clulas del sistema inmunitario. Esto le hace prcticamente inmune a la
infeccin por el virus que causa el sida: se han visto personas
que, pese a haber estado en contacto con el virus durante
mucho tiempo, no han sido infectadas, y todas ellas tenan
mutaciones en el gen CCR5. Cambiara esto su vida? En un
mundo en que la infeccin por HIV conoce pocas barreras,
esta capacidad sera algo casi comparable a la inmortalidad.
Algunos efectos conocidos de la carga de saber son la culpa
que sienten algunas personas al descubrir que no padecen la
enfermedad que afecta a otros miembros de su familia, o la
sensacin de prdida cuando se ha vivido durante aos con el
temor, se han tomado decisiones y luego se descubre que era
en vano. Estos decaimientos del estado de nimo suelen ser
temporales, porque al final lo que queda es el alivio tras el
resultado positivo.
A veces el derecho a saber no lo reclama una persona para
su genoma, sino que intentan ejercerlo otras personas porque
opinan que deben tener acceso a l. El principal temor de las
compaas de seguros es lo que se llama la seleccin negativa. Esto consiste en que, si se generalizan las pruebas para
detectar enfermedades genticas de aparicin tarda, las personas con resultados positivos suscribirn plizas ms altas,
153

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 154

LA ERA DEL GENOMA

con una posibilidad muy elevada de cobrarla. En cambio, si


las personas saben que tienen menos probabilidades de sufrir
tal o cual enfermedad se preocuparn menos por contratar un
seguro. Con el tiempo, el volumen de la poblacin asegurada y el de la que cobra la pliza sern muy similares y los
precios tendrn que subir para poder hacer frente a los pagos.
Las aseguradoras reclaman el derecho a tener acceso a los
datos genticos de sus clientes. Esta preocupacin no es slo
de las compaas de seguros: antes hemos visto que el GIG,
la asociacin britnica que agrupa a diversas organizaciones
de ayuda a afectados de enfermedades genticas, apoya la
peticin, pero reclama que este acceso est legislado para
evitar abusos.
Una variante de este problema es la incentivacin por
parte de las aseguradoras para que sus clientes potenciales se
sometan a pruebas genticas. Quienes las superen pueden
recibir bonificaciones sustanciosas en sus cuotas. El resultado es que, si alguien sospecha que puede ser portador de una
enfermedad, se negar a la prueba por temor a que no le aseguren si el resultado es positivo. Esto provoca que personas
que podran beneficiarse de una deteccin precoz de su
enfermedad pierdan esta posibilidad. Para minimizar el problema, en algunos pases se permite a las compaas el acceso a las pruebas genticas ya existentes en el historial mdico del cliente, pero se prohbe efectuar nuevas pruebas.
Tambin hemos visto que la Asociacin de Aseguradores
Britnicos prohbe a sus miembros ofrecer tarifas por debajo
del precio estndar para atraer a los clientes con menos probabilidad de cobrar las plizas.
Este problema se centra en los seguros de vida y de salud
privados, ya que la asistencia sanitaria pblica en Europa es
universal. En Estados Unidos la situacin es diferente, ya que
menos de un 20% de la poblacin tiene acceso a la sanidad
pblica, y en la mayora de estados no hay legislacin sobre
el derecho de las empresas de seguros a hacer pruebas genticas a sus clientes. Se ha propuesto que para minimizar el
efecto de las pruebas genticas se apliquen factores de riesgo
154

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 155

LA TICA DE LOS GENES

generales para la poblacin, de manera que la carga de las


plizas quedara repartida entre todos los asegurados: una
combinacin entre mutualidad y solidaridad.

Reparto de beneficios
Es innegable e inevitable que todo lo que se relaciona con
el genoma humano tiene un aspecto comercial. Las empresas
relacionadas con la salud humana dedican ms dinero a la
investigacin gentica que los gobiernos y las organizaciones
acadmicas. Algunos de los productos derivados de esta
investigacin sern comercializados y darn lugar a beneficios, tanto para las empresas como para la sociedad. Fjese
que los beneficios no son slo monetarios: cualquier mejora
en el bienestar de una persona o una comunidad es un beneficio.
Mucha gente ha expresado el temor de que los resultados
de la investigacin gentica ahondarn la diferencia entre
ricos y pobres, tanto en los pases industrializados como en
los que estn en vas de desarrollo. Otras personas indican
que, al principio, muchos tratamientos son caros y de acceso
limitado. A medida que se generaliza su uso y se recuperan
las inversiones iniciales, los precios bajan. Hace pocos aos,
los trasplantes de mdula sea eran un lujo slo al alcance de
millonarios, y ahora forman parte de la prctica mdica habitual en muchos centros. En un debate reciente sobre este
tema, alguien apunt, medio en serio, medio en broma, que
para estas tcnicas novedosas los ricos hacen de cobayas de
los pobres.
Sin embargo, el reparto de beneficios no es una cuestin
fcil de tratar. En el captulo 4 hemos visto que no siempre se
puede identificar a las personas que han colaborado en un
estudio. Incluso si fuera as: no deberan los resultados
beneficiar a todo el mundo y no slo a quienes dieron muestras de DNA para la investigacin? Es correcto pagar a
alguien por unas gotas de sangre? Si usted va a dar sangre a
155

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 156

LA ERA DEL GENOMA

la Cruz Roja le darn un bocadillo y un llavero, que est bien


como compensacin por las molestias, pero no est permitido que usted pueda ganarse la vida vendiendo sangre.
Entonces, por qu ha de ser diferente si usted da esta sangre
para investigar la psoriasis o el asma? Tiene derecho a
reclamar una compensacin si, al cabo de diez aos, aparece
un medicamento para tratar la psoriasis que se desarroll gracias a su muestra y varios miles ms? En la base de esta pregunta hay un concepto difcil de resolver: su genoma es una
parte de su cuerpo o algo de su propiedad? El sentido comn
nos dice que estas posibilidades no son incompatibles, pero
esto no es necesariamente as en un contexto legal. Usted
puede vender o regalar una cosa de su propiedad, pero no una
parte de su cuerpo. Segn la respuesta dada a esta cuestin
las implicaciones ticas son diferentes.
El comit de tica del HUGO considera que el genoma es
parte constituyente de la persona, no una propiedad, y recomienda que no se ofrezca una recompensa indebida a quienes
participan en la investigacin: esta colaboracin ha de ser
voluntaria y no motivada por la necesidad econmica. En
cambio, propone que esta compensacin se d bajo otras formas: transferencia de tecnologa, formacin, infraestructuras
o acciones humanitarias, todo ello independientemente del
resultado de la investigacin.
En un documento de abril de 2000, este comit recomienda unas acciones que han de llevar a un reparto justo de los
beneficios de la investigacin: que toda la humanidad comparta los beneficios de la investigacin sobre su genoma; que
estos beneficios no se limiten a la personas que participaron
en la investigacin; que se discuta el beneficio esperado con
las comunidades participantes; que la mejora en la atencin
sanitaria de los participantes sea inmediata, incluso si no se
obtienen beneficios econmicos; que en la medida de lo posible se informe a los participantes del resultado de la investigacin; y, como hemos comentado anteriormente, que las
entidades que obtienen beneficios de la comercializacin de
esta investigacin dediquen un porcentaje de sus beneficios
156

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 157

LA TICA DE LOS GENES

netos anuales (por ejemplo, entre un 1% y un 3%) a infraestructuras sanitarias o acciones humanitarias.
No hay una nica manera de tratar este tema. Como he
dicho en varias ocasiones a lo largo del libro, cada caso es
diferente. Los gobiernos y las organizaciones internacionales
no se han puesto de acuerdo en cul es la mejor manera de
encararlo (tampoco lo han discutido mucho). Hasta ahora se
han visto cuatro estrategias para regular la comercializacin
de los resultados de la investigacin gentica: basadas en los
derechos humanos (los tribunales deciden si una tecnologa
puede ser discriminatoria), en una legislacin especfica
(consistente en prohibiciones y moratorias), en una reglamentacin administrativa (de cdigos internos de conducta
acordados entre los gobiernos y los profesionales) y en la ley
del mercado (en que se deja la eleccin al consumidor).
Todas tienen pros y contras, y la solucin definitiva para cada
caso pasa por una combinacin ajustada de todas ellas.

Asesoramiento gentico
Hemos empezado el captulo hablando de un profesional
del asesoramiento gentico. Este es un campo que cada vez
va a adquirir ms importancia, a medida que se desarrollen
nuevas pruebas para la deteccin de enfermedades.
No todas las enfermedades genticas se pueden detectar
mediante pruebas prenatales o, en el caso de la fecundacin
in vitro, pruebas preimplantacin. Las nicas que se pueden
analizar eficazmente son las enfermedades monognicas, es
decir, las causadas por mutaciones en un nico gen. La primera fue la anemia falciforme, pero ahora muchos centros
sanitarios pueden ofrecer pruebas para detectar la fibrosis
qustica, la neurofibromatosis, algunos tipos de ataxia y
varias decenas ms. Unos grupos humanos concretos pueden
estar preocupados por enfermedades que para otros son raras.
Por ejemplo, la enfermedad de Tay-Sachs es poco comn en
la poblacin general, pero es bastante frecuente entre los
157

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 158

LA ERA DEL GENOMA

judos asquenasitas y lleva a la muerte de los nios antes de


los dos aos de vida.
En cambio, las enfermedades complejas, en las que estn
implicados varios genes, dependen de tantas variables genticas y ambientales que no es posible analizarlas. Por eso es
absurdo hablar de bebs de diseo, escogidos por su inteligencia, capacidad deportiva o cualquier otra caracterstica
que consideremos positiva. Ningn profesional de la asesora gentica le ha ofrecido nunca a nadie esta posibilidad, a
pesar de lo cual esta historia es una coletilla constante cuando se trata el tema.
Para que la sociedad se pueda beneficiar del asesoramiento gentico ser necesario que el personal que atienda
estas asesoras est muy preparado, y no slo desde el punto
de vista tcnico. Una de las obligaciones ms difciles de los
profesionales del asesoramiento gentico es la de mantenerse dentro del consejo no influyente o, por decirlo de otra
manera, orientar sin influir. Pngase en su lugar: usted debe
facilitarle a alguien todos los datos para que decida, pero sin
que sus opiniones personales influyan en la decisin del
cliente. Es un equilibrio difcil incluso de plantear: imagine
lo que costar llevarlo a la prctica.
Adems, cualquier dato puede ser interpretado como
influyente: la exposicin de los riesgos, la esperanza de vida,
incluso ofrecer la posibilidad de hacer pruebas puede ser
considerado influyente si se quiere. Un estudio publicado en
1997 indica que las familias que han utilizado los servicios
de un asesor gentico suelen estar satisfechas de ello e incluso prefieren que el consejo sea directivo: la decisin final
es individual, pero la interpretacin de los datos requiere
ayuda. Es como si usted decide invertir en bolsa y un asesor
financiero le deja sobre la mesa una lista de cotizaciones de
los ltimos aos; al final usted decidir por s mismo, pero el
trabajo del asesor es aclararle el significado de todo esto. En
sus inicios, el asesoramiento gentico era llamada consejo
gentico (en ingls, genetic advice), pero el nombre indicaba que las familias acudan a los profesionales en busca de
158

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 159

LA TICA DE LOS GENES

consejo, lo cual no era considerado correcto. Vista la tendencia inicial de los asesores genticos a influir en las decisiones
de sus clientes, el esfuerzo se dirigi a cambiar el tipo de servicio, hacerlo menos influyente y cambiarle el nombre, con
lo que pas a llamarse asesoramiento gentico (en ingls,
genetic counseling). En los pases que traducen estos nombres del ingls, el nuestro entre ellos, an se habla a menudo
de consejo gentico, denominacin con una connotacin
ms negativa (si se es aficionado a la semntica) que la de
asesoramiento gentico.
El objetivo del asesoramiento gentico es el de facilitar a
las personas la toma de decisiones informadas. Si me apura,
este es tambin el objetivo del libro que tiene en las manos:
informarle para que sus decisiones y opiniones estn basadas
en datos slidos y no en historias para no dormir. Todos tenemos mutaciones en alguno de nuestros genes y algunas de
estas mutaciones pasarn a nuestros hijos. La nica certeza
absoluta es que un nio nacer con algunas mutaciones ya
heredadas en algunos de sus genes y que durante la vida ir
aadiendo ms mutaciones: puede apostar la vida en ello.
Desde este punto de vista, no existe un nio sano. Todos
nacemos con defectos de fbrica. Las parejas que han tenido
un hijo gravemente enfermo o que han visto a un familiar
sufrir una enfermedad gentica no acuden a un asesor gentico por diversin. Quieren tomar sus decisiones sobre una
base ms slida que la lotera gentica. Hay parejas que, pese
a saber que tienen muchos nmeros en esta lotera, prefieren
aceptar el resultado sea cual sea: su decisin es correcta. A
juzgar por lo que dicen las personas que han utilizado este
servicio, es bueno tener la posibidad de escoger libremente.
A pesar de la satisfaccin general de sus usuarios, el asesoramiento gentico tiene mala prensa. Hay grupos que lo
critican por ofrecer la posibilidad del aborto en algunos
casos. El porcentaje de abortos practicados despus de un
diagnstico gentico se estima alrededor de un 1,34% respecto del total de abortos en el Reino Unido, un 1% en
Estados Unidos y Australia y cifras ms o menos parecidas
159

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 160

LA ERA DEL GENOMA

en otros pases, hasta llegar a unos valores mnimos del


0,002% en Noruega o el 0,003% en Suecia: parece claro que
el diagnstico prenatal de enfermedades genticas no es la
razn principal que lleva a las mujeres a abortar. Las mujeres
que abortan no lo suelen hacer frvolamente y no siempre el
aborto es la solucin: a veces, una deteccin precoz permite
instaurar un tratamiento que mejore los sntomas de la enfermedad. Otros grupos critican a la asesora gentica por intrusiva y contraria a la dignidad de la mujer, pero el testimonio
de las mujeres que lo utilizan parece contradecir esta opinin. Como recoge un documento del GIG, fue la presin de
las mujeres que requeran este servicio lo que impuls la creacin de las primeras asesoras genticas. Tambin se argumenta que la existencia de pruebas limita los recursos destinados a las personas que padecen estas enfermedades. Aqu
hay que considerar si es legtimo utilizar a las familias afectadas como arma para forzar a los gobiernos a que mejoren
la asistencia sanitaria o la investigacin.
La crtica ms dura y extendida contra el asesoramiento
gentico es la que lo relaciona con la eugenesia. ste fue un
movimiento poltico que, usando un barniz seudocientfico,
promova la desigualdad esencial entre los hombres, con el
argumento de que haba personas de cualidades superiores y
otras de cualidades inferiores. Por razones evidentes, los
superiores eran los ricos y los inferiores, los pobres y los noblancos. El racismo ha existido siempre, pero esta nueva formulacin es de origen ingls: un estadstico, Francis Galton,
aprovech su condicin de pariente de Charles Darwin (eran
primos) y su prestigio como psiclogo para verter toda una
serie de prejuicios en un libro que fue muy popular a finales
del siglo XIX. En la Inglaterra victoriana no necesitaban ninguna excusa para dividir a la poblacin en clases, porque la
sociedad ya estaba slidamente estratificada, pero estas ideas
fueron muy populares en Estados Unidos, pas que reciba
grandes oleadas de inmigrantes. En los aos 20, las clases
medias de Amrica del Sur y Japn abrazaron el ideal eugensico con la esperanza de que la raza humana mejorara gra160

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 161

LA TICA DE LOS GENES

cias a la procreacin selectiva de los humanos superiores.


Pases como Suecia o los mismos Estados Unidos usaron
prejuicios eugensicos para esterilizar a enfermos mentales y
grupos indeseables incluso hasta los aos 60, pero el mximo esplendor de la eugenesia se dio en la Alemania nazi,
entre los aos 30 y 40. Varios millones de enfermos mentales, judos, comunistas, gitanos y otros grupos calificados
como inferiores fueron esterilizados o exterminados, en una
aplicacin extrema del ideal eugensico. La colaboracin de
algunos cientficos para justificar acciones polticas indiscutiblemente inmorales ha dado lugar a que la nueva Alemania
reunificada sea un pas que se siente incmodo con la investigacin gentica, en parte debido a que despus de la guerra
muchos de estos cientficos regresaron a sus puestos en las
universidades como si nada hubiera pasado. La entrada de
Alemania en el Proyecto Genoma Humano fue tarda y tmida, debido a las reticencias que la gentica an despierta en
muchos sectores de la poblacin.
La comparacin del asesoramiento gentico con la eugenesia es tan malintencionada como frecuente. No hay argumentos contra los prejuicios, pero puedo darle unas cuantas
ideas para que las considere si alguna vez le asalta la duda.
Primero, la eugenesia es una accin impuesta por un gobierno, mientras que acudir a un asesor gentico supone una
decisin personal y libre. Segundo, la eugenesia carece de
base cientfica, mientras que una prueba prenatal detecta una
mutacin concreta que tiene un efecto demostrado. Siempre
que las decisiones sean personales e informadas, cada uno
puede hacerse responsable de ellas y afrontar los dilemas ticos correspondientes. Tercero, algunas enfermedades son
muy comunes en grupos concretos como, por ejemplo, la
enfemedad de Tay-Sachs en los judos asquenasitas. Algunas
voces han criticado la deteccin de esta enfermedad como un
ejemplo de eugenesia, pero muchos representantes de la
comunidad juda y las asociaciones de pacientes se han mostrado de acuerdo con la disponibilidad de las pruebas, que
son voluntarias y privadas. Cuarto, la propia definicin de
161

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 162

LA ERA DEL GENOMA

eugenesia es tan nebulosa que algunos estudiosos de la tica


del asesoramiento gentico han propuesto que, simplemente,
no se utilice este trmino y se estudie cada caso en s mismo.

Derecho individual o derecho social


Los planteamientos ticos modernos han puesto un nfasis casi absoluto en los derechos individuales. El siglo XX ha
visto demasiados casos en que estos derechos eran ignorados, tanto antes como despus de la Declaracin de los
Derechos del Hombre. Esto y el nuevo modelo de sociedad
basado en la lucha por la individualidad ha convertido el
individualismo en un derecho en s, y cuestionar su bondad
es casi sinnimo de ser totalitarista.
El conocimiento del genoma humano es, principalmente,
individual: cada persona posee su propio genoma, que en
este sentido es nico, y la informacin que se derive de l le
pertenece en la misma medida que cualquier otra parte de su
cuerpo. Los diagnsticos, las predisposiciones y las mutaciones se refieren siempre a una persona, no al genoma en abstracto. Sin embargo, no todo es tan sencillo.
El genoma humano es eso: humano, el mismo para toda
la humanidad. Para algunas personas es incluso ms el
mismo: el genoma de sus parientes cercanos se parece ms
al suyo que el de sus amigos. Otras personas, aunque no
estn directamente emparentadas entre ellas, pueden tener en
comn una mutacin que les causa una enfermedad. De la
misma manera, algunos grupos humanos aislados por causas
geogrficas o histricas pueden verse a ellos mismos como
integrantes de una comunidad gentica.
La Organizacin Mundial de la Salud, la Organizacin
del Genoma Humano y la Asociacin Mdica Mundial han
sealado la naturaleza familiar del genoma. Estas organizaciones opinan que en algunos casos puede no ser ticamente
correcto que una persona oculte informacin gentica que
pueda ser de inters para sus familiares. El derecho indivi162

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 163

LA TICA DE LOS GENES

dual a la privacidad de la informacin sobre el propio genoma queda limitado por el derecho de otras personas a beneficiarse de una informacin que, al fin y al cabo, tambin se
refiere a su genoma.
El derecho de la sociedad sobre el genoma de una persona tambin entra en conflicto en otras circunstancias. Por
ejemplo, las agencias de adopcin: pueden realizar pruebas
genticas para calcular el riesgo de que los padres adoptivos
puedan sufrir alguna enfermedad o, incluso, si van a ser violentos, alcohlicos o se van a divorciar? Ya sabe que algunas
conductas pueden tener una base gentica, y los organismos
que regulan las adopciones no escatiman nunca las pruebas.
Los cuestionarios, los trmites y toda la burocracia que
acompaa una adopcin tienen el objetivo de seleccionar a
los padres ms perseverantes y, de entre ellos, a quienes cumplan ms con unos requisitos que se supone debe tener una
familia modlica. Si existe la posibilidad de saber qu probabilidad tiene un padre adoptivo de sufrir una demencia,
no supondra una negligencia no averiguarlo? Por qu
dejar esto al azar cuando todos los otros datos de los solicitantes se han estudiado tan a fondo? No digo que tenga que
ser as, pero imagine que dentro de poco, cuando estas pruebas estn disponibles y se hayan generalizado, empiecen a
aparecer en los peridicos historias de nios adoptados que
han sido abandonados, maltratados o que han quedado hurfanos al cabo de poco. Los responsables de estas adopciones
quiz tendrn que justificar por qu no detectaron estas posibilidades cuando tenan los medios para hacerlo. Como ve,
no es una cuestin fcil de responder.
Como en el ejemplo de las adopciones: imagine que un
piloto de avin deprimido decide suicidarse llevndose por
delante a todo el pasaje. No me lo invento: en 1999 un piloto de las lneas areas egipcias hundi el avin que pilotaba
en el ocano al poco de despegar de Nueva York. El anlisis
de la caja negra sugiri que no fue una avera sino un suicidio. Si fuera posible detectar las tendencias depresivas
mediante una prueba gentica, deberan someterse a estas
163

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 164

LA ERA DEL GENOMA

pruebas los profesionales que tienen vidas a su cargo? Si no


lo hicieran, podran demandar los familiares de las vctimas
a la empresa por negligencia?
En la sanidad pblica: qu solucin hay para el conflicto que se plantea entre el derecho de los padres a tener un
hijo aun sabiendo que requerir un costoso tratamiento y el
derecho de la sociedad a priorizar los tratamientos de personas que no han elegido estar enfermas, por decirlo as? No
me mire mal: as se priorizan algunos trasplantes, de manera
que las personas adictas al tabaco o al alcohol son enviadas
al final de la lista de espera, no como castigo sino porque sus
probabilidades de aprovechar el transplante son menores que
las de una persona que no tenga estos factores de riesgo.
Cuando el tema de la priorizacin de los trasplantes se someti a debate pblico hubo opiniones para todos los gustos y
el uso del diagnstico prenatal no ser muy diferente.
No hay una nica respuesta: tenemos unas herramientas
nuevas y an estamos aprendiendo a usarlas.
La discriminacin permite que el mundo funcione: unos
candidatos son escogidos para un trabajo, un gobierno o un
matrimonio y otros no. La llamada discriminacin positiva
promueve a candidatos con algn impedimento fsico o
social por delante de otros con ms mritos objetivos. Los
baremos de las pruebas fsicas de acceso a los cuerpos de
polica o de bomberos, por ejemplo, son diferentes para cada
sexo. Un hombre de venticinco aos paga ms por el seguro
de su moto que una mujer de cincuenta por el de su coche. La
informacin gentica constituye un elemento ms de discriminacin. Lo que no sabemos an es cmo lograr que esta
discriminacin sea justa. La discusin est abierta.

Investigacin con clulas madre embrionarias


Una de las cuestiones ticas que han saltado ms recientemente al debate pblico es la del uso de clulas madre
embrionarias para investigacin. Las promesas que esta lnea
164

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 165

LA TICA DE LOS GENES

de investigacin ofrecen para el tratamiento de algunas


enfermedades cardiovasculares o el Parkinson requieren un
anlisis cuidadoso de los pros y los contras.
Para saber de qu estamos hablando vale la pena repasar
un par de definiciones, ya que algunas veces las palabras se
usan de manera poco exacta. El producto inmediato de la
unin de un espermatozoide y un vulo es el cigoto. Al
cabo de una semana, ms o menos, el cigoto se implanta en
el tero. A partir de este momento y hasta la octava semana
hablamos de embrin, propiamente dicho. Desde la novena semana hasta el nacimiento hablamos de feto. En general se tiende a intercambiar los nombres, o a referirse a cualquier momento del proceso con el nombre de embrin. Las
clulas a que se refiere el ttulo de este apartado son ms a
menudo cigticas que embrionarias, pero el trmino est tan
extendido que intentar cambiarlo ahora slo sera una fuente
de confusin.
No todas las clulas madre embrionarias son iguales. Las
que estn en el centro de este debate son las totipotentes (que
pueden dar lugar a un organismo entero y se encuentran en el
cigoto y el embrin) y las pluripotentes (que pueden dar
lugar a tejidos diferenciados, pero no a un organismo entero,
y se encuentran en la sangre de la placenta, la mdula sea y
los tejidos fetales).
La discusin se centra sobre todo en el origen de las clulas, ya que no se han puesto objeciones al estudio con clulas derivadas a partir de placenta o de mdula sea de personas adultas, por ejemplo.
Actualmente se pueden obtener clulas madre embrionarias de cuatro maneras: pluripotentes, a partir de fetos abortados; y totipotentes, a partir de embriones no usados para
fecundacin in vitro, embriones creados especialmente para
investigar o embriones creados asexualmente mediante transferencia del ncleo de una clula adulta a un vulo vaco.
Cada caso es diferente y el criterio que se aplica para
valorarlo depende ms de principios ticos o religiosos que
de otras consideraciones. Esquemticamente, se puede
165

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 166

LA ERA DEL GENOMA

A) Embriones o fetos abortados.

B) Embriones creados mediante fecundacin in vitro


para tratamientos de fertilidad que despus no han sido
implantados, o creados expresamente para la investigacin.

C) Transferencia del ncleo de una clula somtica adulta a un vulo al que se le ha extrado el ncleo. Mediante
esta tcnica naci la oveja Dolly.

FIGURA 10. Diferentes maneras de obtener clulas madre.

166

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 167

LA TICA DE LOS GENES

hablar de dos aproximaciones a este tema, segn la consideracin tica que se d al cigoto: como smbolo o como individuo con derechos.
Las personas que opinan que el cigoto es un individuo con
derechos equiparan la destruccin de un cigoto con un asesinato. Aunque la finalidad sea salvar vidas, la destruccin de
otras vidas no es justificable. La discusin sobre si se requiere un sistema nervioso para ser sujeto de derechos es estril
por definicin, ya que es imposible ponerse de acuerdo.
Sorprendentemente, en el otro extremo del ciclo vital s que
hay acuerdo: en general se acepta que una persona est muerta cuando no se le detecta comunicacin sensorial alguna con
el mundo exterior mediante actividad cerebral. Las clulas de
esta persona siguen estando vivas durante un tiempo, y en
todas las culturas se trata con respeto a los cuerpos sin vida,
pero las opiniones son ms unnimes sobre cundo acaba la
vida que sobre cundo empieza. Con sistema nervioso o sin
l, si se considera al cigoto como sujeto de derechos, extraer
clulas de un cigoto en sus primeros estadios de desarrollo no
debera ser inmoral, ya que en este punto el cigoto an es
capaz de continuar su desarrollo hasta convertirse en una
persona adulta. El diagnstico preimplantacin se basa precisamente en esta capacidad del cigoto para desarrollarse
aunque se le haya extrado una clula. El DNA de la clula
extrada se analiza mediante la tcnica de PCR para asegurar
que el cigoto no tiene una enfermedad concreta. Esta estrategia es una solucin posible para las parejas que quieren tener
descendencia pero que saben que tienen un riesgo alto de que
sus hijos padezcan una enfermedad gentica.
Aunque no se reconozca el cigoto como sujeto de derechos, esto no significa que sea una clula cualquiera. El respeto hacia el cigoto es un smbolo del respeto a la vida y, por
eso, algunas situaciones se consideran justificadas y otras no.
La produccin de un exceso de embriones para los tratamientos de fertilidad se suele considerar justificada, pues
permite que las parejas infrtiles tengan hijos. En este contexto, el uso de cigotos, embriones y tejido fetal para la
167

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 168

LA ERA DEL GENOMA

investigacin de enfermedades se puede considerar tambin


una aplicacin positiva. En cambio, otras aplicaciones
(como, por ejemplo, estudios de toxicidad) que no estn dirigidas al tratamiento de enfermedades mortales se puede ver
como no respetuoso con el valor simblico que muchas personas depositan en el cigoto.
La legislacin y las actitudes de las personas ante este
tema suelen basarse en uno u otro de estos criterios.
Otra consideracin que sigue al uso de cigotos para investigacin es la relacin de complicidad: si se es causante o
beneficiario. El causante de una accin es quien la lleva a
cabo materialmente. En cambio, el beneficiario recibe un
beneficio aunque no siempre tenga que ver con la accin.
Hay diferentes actitudes ticas ante esto y, en consecuencia,
diversas aproximaciones legales.
Por ejemplo, se puede prohibir la destruccin de embriones humanos para la investigacin y, al mismo tiempo, permitir que la investigacin se lleve a cabo en embriones destruidos por otros motivos, por lo general abortos legales. As
se evita que personas de principios ticos difusos ofrezcan
compensaciones econmicas a mujeres que necesiten dinero a cambio de vulos para fecundar. El razonamiento es
paralelo al del trasplante de rganos procedentes de asesinatos o suicidios: se considera correcto obtener un beneficio
de una accin que no se aprueba moralmente. La distincin
entre beneficiarse de una accin o causarla directamente
propici la rocambolesca historia de la primera fecundacin
in vitro: en Estados Unidos no estaba permitida la investigacin sobre fecundacin asistida, mientras que en el Reino
Unido no estaba explcitamente prohibida pero no era financiada. El equipo que llev a cabo la fecundacin que dio
lugar al nacimiento de Louise Brown en 1978 trabajaba en
este ltimo pas financiado por una fundacin privada americana, con lo que pudo sortear los dos obstculos burocrticos.
Al principio de este apartado hemos visto que uno de los
mtodos para obtener clulas madre embrionarias es la
168

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 169

LA TICA DE LOS GENES

transferencia del ncleo de una clula de una persona adulta a un vulo vaco. La frase puede sonar un poco rebuscada, pero si le digo que es la tcnica que se us para la clonacin de la oveja Dolly ya sabr de qu le hablo. En el
captulo 1 hemos visto en qu consiste esta tcnica: la introduccin del material gentico en un ambiente que le enva
las seales para que cambie su curso vital y, en lugar de formar una clula de ubre, forme una oveja entera. Mediante
esta tcnica puede llegar a ser posible la terapia de reemplazo celular, es decir, cultivar tejido nervioso para tratar a
pacientes de Parkinson con clulas exactamente iguales
a todas sus otras clulas, con lo que no se dara rechazo. El
cigoto que se creara en este caso no sera una nueva combinacin de material gentico procedente de dos personas,
como la que se da en la reproduccin sexual, sino que sera
un cultivo celular que, a los pocos das, sera dirigido a diferenciarse en el tejido deseado (neuronal, heptico o renal,
por ejemplo). Como no se crea un embrin nuevo no se pueden aplicar las objeciones ticas referentes al derecho del
cigoto o su valor simblico. Conceptualmente, no difiere
mucho de cultivar piel para autotrasplantar a las personas
que han sufrido quemaduras. Las objeciones aqu se plantean por otro lado.
El hecho de disponer de una clula totipotente procedente de una persona adulta permite la posibilidad hipottica de
que esta clula sea llevada a la ltima consecuencia de su
desarrollo: la creacin de otra persona. Por lo tanto, la prohibicin de la transferencia nuclear ira dirigida a evitar esto
ltimo, a expensas de renunciar a los beneficios de la terapia
de reemplazo celular. Ian Wilmut, el pionero de esta tcnica,
se ha declarado contrario a usarla frvolamente y no se cansa
de explicar que el verdadero problema tcnico y tico de su
aplicacin a la reproduccin de seres humanos no son los
bajos porcentajes de xito, sino los xitos parciales, en los
que llega a nacer un animal, pero ste presenta malformaciones y enfermedades. Fuera de la discusin seria de algunos
aspectos concretos (las dificultades tcnicas y los problemas
169

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 170

LA ERA DEL GENOMA

ticos inmediatos), tanto los partidarios como los detractores


de la clonacin reproductiva suelen insistir en la visin
determinista, segn la cual dos personas no son individuos
distintos si tienen la misma informacin gentica (con lo
fcil que es resolver este tema preguntndole a cualquiera
que tenga un hermano mellizo). Tanto el Consejo de Europa
como la UNESCO han manifestado que la diferencia entre la
clonacin teraputica y la reproductiva es tan clara que resulta perfectamente posible prohibir la clonacin reproductiva
sin que esto afecte a la teraputica. Pero la expresin clonacin de humanos tiene una carga simblica demasiado
atractiva como para que mucha gente acepte abandonarla en
favor de otras ms exactas, con lo que seguramente durante
los prximos aos se discutirn cosas diferentes con nombres
iguales.

Es tico no hacer?
Como estos problemas son tan complicados, no sera
ms sencillo dejarlo todo como est y no complicarnos la
vida con dilemas innecesarios? Durante toda la historia de la
humanidad han existido enfermedades genticas y hemos llegado hasta aqu, de modo que, qu necesidad hay de intervenir ahora?
Esta es una pregunta lcita, por supuesto. Sin diagnsticos
genticos ni secuencias de genes no se nos plantearan los
dilemas ticos que se exponen en este captulo. Por suerte o
por desgracia, disponemos de la secuencia de nuestro genoma y tenemos la capacidad de usar este conocimiento para
bien o para mal. La discusin sobre lo que est bien y lo que
est mal tiene muchas facetas y no terminar nunca. Ahora
bien, la opcin de no hacer no constituye una opcin neutra.
No hacer cuando se tiene la posibilidad de hacer ya es una
accin, y tambin tiene unas consecuencias que se deben
valorar.
Ante una nueva herramienta, es correcto guardarla en un
170

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 171

LA TICA DE LOS GENES

cajn por temor a que alguien haga mal uso de ella? Un hipottico riesgo futuro, justifica el obviar una necesidad presente? Cmo explicarle a una persona enferma que la sociedad no quiere utilizar una herramienta que podra aliviar su
sufrimiento?
El ejemplo ms claro lo ofrece la vacunacin: no est
libre de riesgos, pero ha salvado millones de vidas desde que
se generaliz su uso. La valoracin de riesgos y beneficios
fue favorable al uso de las vacunas y costara encontrar a
alguien que considere que el beneficio no ha compensado el
riesgo. Hoy, las transfusiones de sangre o los trasplantes de
rganos implican riesgos y estos riesgos eran an mayores
cuando se empezaron a practicar. Si una estimacin al alza de
los riesgos hubiera bloqueado la aplicacin de estos mtodos
el mundo sera muy diferente en la actualidad.
An no he dicho suficientes veces que la secuencia del
genoma humano no es ni una varita mgica ni un sortilegio
que lo cure todo con slo recitar unos miles de bases. Hay
que poner a trabajar todo este conocimiento para obtener
sabidura. Har falta mucho esfuerzo, tanto en horas de trabajo como en dinero, para que el genoma humano sea una
herramienta corriente en la medicina de cabecera. Algunas
aplicaciones estn ms lejos que otras, pero el argumento no
basta para decidir no acercarse un poco.
Este captulo resulta fragmentario, inconexo y a ratos
oscuro: no es sino fiel reflejo de la situacin en que nos
encontramos por lo que respecta a las cuestiones ticas que
plantea el conocimiento de nuestro genoma. No espero que
haya sacado conclusiones, sino que haya visto que todas
estas preguntas son mucho ms complejas de lo que a veces
se quiere presentar cuando se divide el mundo en buenos y
malos. La nica conclusin clara es que no hay respuestas
fciles. La opinin que cada cual tiene de estas cuestiones
puede cambiar en un momento, en funcin de si las juzga
desde una distancia segura o si su vida depende de una decisin. La informacin gentica afecta aspectos muy ntimos
de las personas, sus diferentes visiones del mundo y el signi171

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 172

LA ERA DEL GENOMA

ficado de la salud y la enfermedad. Tambin exige una discusin del papel de los gobiernos y la sociedad en la resolucin de estas cuestiones. Es imposible encontrar una solucin
a gusto de todos, pero tenemos la responsabilidad de intentar
buscarla.

172

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 173

8. PROFETIZAR ES FCIL, O EL
POBLADO LIMBO ENTRE LA
CIENCIA Y LA FICCIN

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 174

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 175

Terapia gnica en el dial


Los domingos a medianoche, all por el ao 1993, se emita un programa de radio dedicado a los fenmenos paranormales. Una semana el invitado era un parapsiclogo que
atenda preguntas de los oyentes. Las preguntas eran ms o
menos las de siempre: la salud, la familia, el trabajo, ya sabe.
Ese da la sorpresa fue que el parapsiclogo, en un momento
de su conversacin con una oyente, se ofreci a hacerle una
revisin mdica. Ni corto ni perezoso, le repas el hgado y
el corazn y le midi la presin sangunea y los niveles de
colesterol, entre otras cosas (sin dar valores, simplemente
todo bien). Le arregl no recuerdo qu problema en el
hgado y, cuando pareca que iba a dar la operacin por concluida, anunci que le iba a analizar el cdigo gentico.
Imagine la emocin de los oyentes cuando el parapsiclogo
cirujano le analiz el cdigo gentico y, no satisfecho con lo
que vea, se lo modific.
Usted sabe que el cdigo gentico no puede ser modificado, pero estos detalles no son importantes cuando se ha
aprendido gentica en la tan masificada universidad de la
calle. Este experimento pionero de terapia gnica por ondas
hertzianas era un fraude, un truco fcil para hacer negocio a
costa de la ignorancia y la desesperacin de algunas personas. Este personaje cuyo nombre no recuerdo tiene compaa: charlatanes que combinan las palabras de tal manera que
es difcil descifrar si hay algo de verdad en su discurso.
A estas alturas del libro usted est equipado para distinguir la informacin seria de la sensacionalista. No siempre es
175

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 176

LA ERA DEL GENOMA

fcil, entre otras razones porque cada uno de nosotros tiene


unos prejuicios que le hacen minimizar unos riesgos y maximizar otros. Mucha gente se pone nerviosa cada vez que sube
a un avin y en cambio ni se inmuta cuando sube a un coche,
pese a no ignorar que el riesgo de morir en un coche es
mucho ms elevado que el de hacerlo en un avin. Recientemente mucha gente ha renunciado a comer carne de ternera
por el riesgo hipottico de contraer una variante de la enfermedad de Creutzfeld-Jakob, pero al mismo tiempo fuma,
bebe alcohol o va en moto sin casco, actividades todas ellas
que representan riesgos mucho ms inmediatos y reales para
la salud. Nuestra percepcin de lo desconocido depende por
igual de cmo se nos presente la informacin y de la actitud
que nosotros proyectemos sobre esta informacin.
Este momento tan importante de la adquisicin de conocimiento normalmente se pasa por el filtro de dos prejuicios:
el eje optimismo/pesimismo y el eje confianza/desconfianza.
Usted se puede situar en un punto de estos ejes respecto a
cualquier informacin sobre biologa, fsica, ftbol o poltica. Esto depende de muchos factores, entre ellos su educacin cientfica y humanstica, sus convicciones ticas, su
experiencia personal o colectiva y su relacin con la fuente
de informacin. En un extremo usted puede confiar ciegamente en un peridico y aceptar como bueno todo lo que ste
dice. En el otro extremo usted puede no creer nada de lo que
diga otro peridico y, an si fuera cierto, no esperar nada
bueno de ello. Estas actitudes extremas, que todos conocemos y practicamos en algunos momentos de nuestra vida,
liberan nuestra vertiente irracional.
Normalmente usted se encuentra en un punto medio de
estos ejes: en la zona crtica. Esta actitud le permite analizar
los datos que le proporciona una revista, un programa de
televisin o un libro y, aplicando su sentido crtico, asignarles un nivel de credibilidad.
Si esto fuera lo habitual no habra posibilidad de malentendidos entre los cientficos y el resto de la sociedad: los
cientficos explicaran su trabajo, las implicaciones, los ries176

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 177

PROFETIZAR ES FCIL

gos y las expectativas, y la sociedad valorara estos trabajos


teniendo en cuenta todos los aspectos involucrados.
Volvamos al mundo real, en que los cientficos no explican lo que hacen, o lo explican poco, mal y tarde, y la sociedad es aleatoriamente acrtica o desconfiada ante cualquier
persona que vista bata blanca. Esta desconfianza es proporcional al auge de las prcticas mdicas no cientficas. No es
el tema de este libro, pero considere por un momento este
dato: en Gran Bretaa hay registrados ms practicantes de
medicinas alternativas (unos 40.000) que mdicos de cabecera. Por medicinas alternativas se entiende desde prcticas
tan reconocidas como la acupuntura hasta otras ms dudosas,
como la curacin por colores o la iridoterapia (que supuestamente sirve para el diagnstico y tratamiento de enfermedades mediante el anlisis del iris).
La relacin entre la sociedad y los cientficos es especialmente ambivalente desde hace dos siglos, cuando la difusin
de la prensa escrita permiti que el pblico lector accediera
al conocimiento cientfico sin necesidad de leer los trabajos
originales. Esto, unido a la profesionalizacin de la investigacin, hizo que la distancia entre los lectores especialistas y
el pblico en general se ampliara hasta lmites que hoy nos
pareceran grotescos si no fuera porque los estamos superando da a da. El libro de Jon Turney Frankensteins Footsteps
estudia esta relacin tan compleja de admiracin y odio,
temor y respeto que se ha establecido entre los cientficos y
sus contemporneos.
Puede ver ejemplos de esto cada da. Si un mdico (o
alguien que vista bata) sale por televisin diciendo que el
jamn es bueno y la mantequilla no, gran parte de la audiencia se lo creer sin rechistar: se supone que esta persona es
un profesional y sabe lo que dice. Si un cientfico declara que
es mejor el yogur que lleva el bacilo A que otro que lleva el
bacilo B, ningn problema, aunque no tengamos muy claro
qu es un bacilo.
Cundo aparece el problema, entonces? Unas veces,
cuando el cientfico se explica mal (o es mal citado) y da a
177

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 178

LA ERA DEL GENOMA

entender lo que no es. Otras, cuando alguien presenta como


cientfico algo que no lo es (casi siempre relacionado con la
alimentacin o la medicina). Normalmente, cuando el prejuicio que ponemos ante la informacin recibida la distorsiona
de modo que se ajuste a lo que queremos or.

Hechos y ficciones
Ejemplos de errores propios o ajenos en las declaraciones
de cientficos los puede ver muy a menudo aunque, si no se
conoce el tema, a veces cuesta detectarlos. Permtame que le
ponga un ejemplo del segundo caso: la presentacin de informacin falsa como si fuera cientfica.
Se trata de una prueba de paternidad: un millonario annimo conocido con el nombre en clave de Max tena que
demostrar que un nio de cinco aos era hijo suyo. Esto
suceda en 1981, antes de la PCR, as que la prueba consista
en un anlisis de su sangre y la del nio. Despus de largas
y detalladas discusiones un abogado que actuaba como
intermediario present al juez las condiciones en que Max
accedera a someterse a la prueba. Entre otras cosas, exiga
tratar nicamente con el juez, elegir a los tcnicos que analizaran la sangre, que la identidad de estos tcnicos se mantuviera en secreto, establecer una complicada trama de envos
por correo para evitar el seguimiento de las muestras y una
lista impresionante de requisitos, como corresponde a una
persona que tiene dinero para permitrselo.
Hasta aqu, todo parece normal: un millonario excntrico
quiere proteger su intimidad. Cul es el truco? Sencillamente, que Max no ha existido nunca. Su supuesto hijo tampoco, claro. El abogado s, aunque desconozco los detalles de
sus largas discusiones con un personaje ficticio. Por extrao
que parezca, este juicio es el resultado de una querella por
difamacin que Derek Bromhill, un genetista de la Universidad de Oxford, interpuso contra un escritor, David Rorvik.
En un libro publicado en 1978 con el ttulo de In His
178

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 179

PROFETIZAR ES FCIL

Image: The Cloning of a Man, Rorvik aseguraba que un


millonario conocido como Max se haba puesto en contacto
con l para que le ayudara a producir una copia exacta de s
mismo. Rorvik explica cmo ayud a Max a contratar los
servicios de un gineclogo, conocido como Darwin, y cmo
los tres se trasladaron a un pas tropical no especificado
donde Max haba construido un hospital. Cantidades sin
determinar de lugareas haban proporcionado vulos y teros para la clonacin. Rorvik afirmaba que en diciembre de
1976 haba nacido un nio, fruto de este experimento.
El doctor Bromhill acusaba a Rorvik de mentir, de que la
tcnica descrita en el libro haba sido desarrollada en su laboratorio pero no aplicada a seres humanos sino a conejos y de
que haba dado una imagen falsa de su trabajo en un escrito
presentado como periodstico. El problema es la confusin
deliberada entre ciencia y ficcin: ese mismo ao, el doctor
Bromhill asesor a los creadores de una obra de ficcin donde
se presentaba su trabajo en forma claramente ficticia. En concreto, proporcion una secuencia en que se ve la disgregacin
de un cigoto formado por cuatro clulas para dar lugar, si no
recuerdo mal, a cuatro ovejas negras en la pelcula Los nios
del Brasil. Irnicamente, esta pelcula ha quedado en la imaginacin popular como una especie de reportaje verdico o casi.
Deben los cientficos impugnar las obras de ficcin? Si
se presentan como ficcin, no. Seguramente muchos espectadores se quedaron con la idea de que la pelcula GATTACA
era una representacin realista del futuro, pero discutir las
licencias que se toman los guionistas es como discutir que
Chewacca tena los pies demasiado grandes para los pedales
del Halcn Milenario.
Deben los cientficos impugnar la seudociencia? Depende de cada caso. La historia de la clonacin inventada por
Rorvik seguramente justifica que alguien diga esto es mentira. Otras veces, el simple hecho de entrar en discusin se
interpreta como un reconocimiento de que hay algo que discutir, y en tal caso el efecto es el contrario del buscado: la
perpetuacin de mitos y creencias de aparencia cientfica.
179

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 180

LA ERA DEL GENOMA

En 1912, Alexis Carrel recibi el premio Nobel por sus


trabajos de ciruga vascular, cultivos celulares, trasplante y
rechazo. Ese mismo ao, un peridico local estadounidense
publicaba una noticia que aseguraba que en su laboratorio
haba creado rganos de animales y los tena guardados en
jarros de cristal, que haba trasplantado rganos de animales
a personas e incluso que haba creado un perro juntando
rganos dispersos. Ahora podemos entender que esto no es
posible, y que los trasplantes de rganos de animales a personas, si se llegan a dar con xito de manera rutinaria, requerirn unas tcnicas y un conocimiento que no se poda ni
imaginar en 1912. Sin embargo, el mito sigue vivo. Esta es la
principal trampa con que los cientficos se encuentran cuando tratan con medios de comunicacin poco escrupulosos
con los hechos: desmentir este tipo de informacin es un
error, pero actuar como si no pasara nada tambin lo es.

Optimismo

Pesimismo

Rigor

FIGURA 11. Las explicaciones rigurosas suelen alejarse de los


extremos pesimistas y optimistas, mientras que los comentarios
poco rigurosos suelen ser ms extremados. Tome cualquier
recorte de peridico y sitelo en el lugar correspondiente:
seguramente quedar dentro de la zona sombreada.

180

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 181

PROFETIZAR ES FCIL

Se han dicho toda clase de cosas sobre el genoma humano, el Proyecto Genoma y las consecuencias que la gentica
tendr en las generaciones futuras. Sera interesante hacer un
abanico con todos los recortes de peridicos y revistas, las
especializadas y las generales, los sitios en internet, los guiones de programas de televisin, los libros y las conferencias
que han aludido al genoma humano desde el ao 1985 (o
incluso antes). Como se trata de un abanico imaginario e
imposible, podemos imaginar que se extiende a lo largo de
los dos ejes que decamos al principio del captulo: optimismo/pesimismo y confianza/desconfianza. Si la confianza se
basa en la seriedad del trabajo, podemos decir que este eje
refleja el nivel de rigor de la exposicin. Este abanico doble
tiene cuatro extremos: optimistas rigurosos o no y pesimistas
rigurosos o no. Por algn motivo que sera largo de explicar,
una exposicin rigurosa se suele alejar de los extremos (aunque si los datos son convincentes se puede inclinar ms hacia
uno u otro lado). En la banda del no rigor hay de todo: apocalpticos e inconscientes, aunque normalmente ms de los
primeros.
No existe una frmula infalible que permita detectar la
seriedad de una presentacin cientfica. Los medios especializados son necesariamente rigurosos, pero estn fuera del
alcance de la mayora. Por su parte, los medios populares
oscilan entre la seriedad y el sensacionalismo, entre la ciencia y la ficcin, entre la evidencia y la conviccin, entre la
razn y el sentimiento. A un profesional no le resulta difcil
distinguir la informacin de la propaganda, pero una persona
que quiera formarse una opinin sobre la ciencia contempornea tiene una tarea dura por delante. Las voces que ms gritan no suelen ser las que tienen ms razn. Al final del libro
le propongo unas cuantas fuentes para que tire del hilo, todas
ellas serias y rigurosas (aunque esta valoracin, por muy
compartida que sea, siempre ser subjetiva).

181

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 182

LA ERA DEL GENOMA

Ciencia y poltica, incompatibles e inseparables


Nietzsche dijo que el principal enemigo de la verdad no
es la mentira, sino las convicciones. A mediados de los aos
70 el grupo de presin Science for the People, formado por
cientficos de ideas ms o menos marxistas, consigui que el
ayuntamiento de Cambridge (EE.UU.) prohibiera los experimentos de lo que entonces se llamaba DNA recombinante, la
nueva tcnica que permita introducir DNA de virus y otros
animales en bacterias. La Universidad de Harvard y el
Instituto de Tecnologa de Massachusetts (MIT), situados en
este municipio, vieron as bloqueados sus trabajos durante
meses hasta que la oposicin se qued sin argumentos y se
levant la prohibicin. El premio Nobel Salvador Luria, que
fue el mentor de James Watson y uno de los creadores de la
biologa molecular, en esta poca estaba en el MIT. El doctor
Watson, que entonces era profesor en Harvard, le reproch
que un cientfico de su prestigio permitiera que se usaran
argumentos cientficamente deshonestos con intenciones
polticas, a lo cual el doctor Luria respondi que la poltica
es ms importante que la ciencia. Su caso seguramente es
comprensible ya que, como judo, haba huido de Italia primero y de Francia despus antes de instalarse en los Estados
Unidos a principios de los aos 40. No deja de ser incmodo
pensar que, puestos a escoger entre lo que se sabe y lo que se
cree, incluso personas de gran calibre intelectual optan por
alinearse con sus creencias contra los hechos.
Hoy da es imposible hacer algo que no tenga implicaciones polticas, y la ciencia no es una excepcin. Cada cual en
su lugar, todos somos necesarios: los cientficos para llevar
adelante la investigacin y los polticos para poner orden en
la relacin de la ciencia con la sociedad. Gran parte de la
investigacin en el mundo se hace usando dinero pblico, es
decir, bajo control poltico, y no se puede negar que la valoracin de una lnea de investigacin se suele hacer respecto
a los intereses de los contribuyentes que pagan esa investigacin. Esta es una de las muchas razones por las cuales se
182

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 183

PROFETIZAR ES FCIL

invierte mucho ms en la investigacin de las enfermedades


de los pases ricos que en la de otras, como la lepra, habituales en pases que no dedican grandes presupuestos a la investigacin.
Es necesario un cierto grado de control o, si lo prefiere,
un marco de actuacin donde la actividad cientfica se pueda
desarrollar de acuerdo con la libertad de pensamiento y, hasta
donde sea posible, atendiendo a las necesidades de la sociedad. Sin embargo, en ocasiones la poltica juega un papel
demasiado protagonista en la ciencia.
En los aos 30, un charlatn llamado Trofim Lysenko
convenci a Stalin de que la gentica mendeliana era un
invento de la burguesa para justificar las diferencias entre
las personas, cuando todo buen marxista saba que los hombres nacen iguales y que las diferencias entre ellos no son
genticas sino sociales. Es posible que haya ledo esta misma
frase no hace mucho en alguna que otra publicacin: hace 70
aos que se va repitiendo bajo formas slo ligeramente diferentes. Cuando en Estados Unidos se estaba llevando a cabo
la primera gran modernizacin de los cultivos comerciales
con la introduccin del maz hbrido basado en las teoras de
Darwin, los mtodos de Lysenko arruinaron la agricultura
de la naciente Unin Sovitica y borraron cualquier indicio
de investigacin gentica en el pas, una deficiencia que
todava dura y que destaca an ms si la comparamos con la
gran generacin de fsicos rusos que fueron contemporneos
de Lysenko.
En el primer captulo hemos visto cmo los experimentos
de Thomas Hunt Morgan con la mosca del vinagre sentaron
las bases de la gentica moderna. Uno de los alumnos del
doctor Morgan, Hermann J. Mller, descubri en 1926 que
los rayos X causan mutaciones, por lo que le fue concedido
el premio Nobel de Fisiologa y Medicina en 1946.
Mller era comunista y, en la poca ingenua anterior al
nazismo, tambin era un defensor de la eugenesia. En 1933
renunci a su puesto en la Universidad de Texas para intentar introducir las ideas eugensicas en la Unin Sovitica.
183

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 184

LA ERA DEL GENOMA

Cuesta imaginar un cambio ms extremo. Mller coincidi


con Lysenko, quien, lejos de abrazar el ideal eugensico, se
senta horrorizado al pensar que caractersticas tan valoradas
como la inteligencia o el liderazgo podan ser innatas. En
lugar de esto, Lysenko insista en las teoras de Lamarck (que
hemos visto en el captulo 3), segn las cuales las caractersticas no eran innatas sino adquiridas, todo ello mezclado con
conceptos de lucha de clases.
Stalin haba prohibido tanto la investigacin de la gentica humana como cualquier mencin de esta ciencia capitalista. Mller, que no deba tener mucha visin de futuro, en
una conferencia pronunciada en Mosc el ao 1936, no slo
mencion la gentica humana sino que compar las teoras
de Lamarck con la alquimia, la astrologa y la brujera. Aquel
discurso acab con la vida cientfica de Mller en la Unin
Sovitica y casi acaba con su vida fsica. Mientras otros cientficos eran deportados, encarcelados o fusilados, l consigui huir hacia una Espaa en plena guerra. De all pas a
Escocia y finalmente a los Estados Unidos. La Universidad
de Indiana fue la nica que acept a un profesor con su pasado turbulento. En 1947, James Watson inici sus estudios en
esta misma universidad, tras ser rechazado en otras universidades ms prestigiosas porque lo nico que haba en su currculum era un gran inters por la observacin de pjaros. Una
muestra de la visin de futuro del joven Watson fue que, en
lugar de integrarse en el grupo de investigacin del reciente
premio Nobel Hermann Mller, prefiri trabajar junto al
entonces desconocido (y futuro premio Nobel) Salvador
Luria. Slo seis aos despus, a los 25 aos, public junto
con Francis Crick un escrito que iba a hacer historia.
No todos los casos de conflicto entre ciencia e ideologa
acaban en una represin tan violenta, pero el caso de
Lysenko es importante porque tiene todos los ingredientes:
por una parte, Mller, un cientfico objetivamente inteligente, completamente equivocado en un tema como la viabilidad
y utilidad de la eugenesia; por otra, Lysenko, un charlatn
que acierta al rechazar la eugenesia, aunque sea por razones
184

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 185

PROFETIZAR ES FCIL

equivocadas, pero que no cumple con ninguna de las caractersticas que definen a un cientfico; y en tercer lugar, Stalin,
un gobernante que escoge como asesor al que le dice aquello
que quiere or.
En tiempos ms recientes, dos graves problemas de salud
pblica han puesto en evidencia la difcil relacin entre la
poltica y la ciencia. Me refiero al sida y la encefalopata
espongiforme bovina.
La encefalopata espongiforme bovina, abreviada como
EEB, es una enfermedad neurodegenerativa causada por la
acumulacin de una protena en el cerebro que, con el paso
del tiempo, acaba por impedir el habla, la coordinacin de
movimientos y, finalmente, el mantenimiento de las funciones vitales. Una enfermedad parecida se haba descrito en
humanos con el nombre de Creutzfeld-Jakob. Se trata de una
enfermedad muy rara: aparece ms o menos en una persona
por milln.
En 1986 se detectaron en Gran Bretaa los primeros casos
de EEB en vacas. Inmediatamente, el gobierno ingls nombr una comisin para estudiar las implicaciones del consumo de carne de vacas enfermas en la salud humana. Con la
perspectiva histrica de quince aos, hoy es fcil ver que los
miembros del comit seguramente no eran las personas ms
indicadas para este estudio, pero tambin es cierto que en
1986 gran parte de los cientficos pensaba que el causante de
esta enfermedad era un virus. Los trabajos por los que se
concedi el premio Nobel al doctor Stanley Prusiner acabaron por demostrar que la EEB era causada por un tipo de protena llamado prin, que puede adoptar una forma soluble
o una forma insoluble. Esta ltima precipita en el cerebro y
mata las clulas que se encuentran a su alrededor.
Este primer comit lleg a la conclusin, con los datos
disponibles, de que el consumo de carne de vacas enfermas
de EEB supona un riesgo remoto para la salud humana. A
pesar de que el desarrollo de la investigacin durante los
aos siguientes indicaba lo contrario, este informe inicial se
tuvo como vlido hasta 1996, cuando el mismo gobierno
185

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 186

LA ERA DEL GENOMA

anunci que unos cuantos casos descritos de una variante de


la enfermedad de Creutzfeld-Jakob podan estar relacionados
con la EEB. Qu razones poda tener el gobierno ingls para
negar la evidencia? En otoo del ao 2000 se hizo pblico el
informe Phillips, que analiza el comportamiento de todos los
implicados en este asunto. Los mal pensados apuntan al
deseo de proteger los intereses de la industria crnica inglesa. Otros, como los redactores del informe Phillips, aceptan
que los responsables polticos realmente crean que la carne
de vaca era segura. Bastara este argumento para exigir unos
mnimos de alfabetizacin cientfica a las personas que
han de tomar decisiones polticas basadas en informes cientficos.
Este informe indica algunos errores polticos que pudieron llevar a esta confusin. Entre ellos, la decisin de tratar
el problema desde el ministerio de agricultura y ganadera y
no desde el de sanidad. Asimismo, la falta de una coordinacin cientfica que permitiera el acceso de investigadores de
varios centros a los datos que se iban obteniendo sobre la
enfermedad.
El alcance de esta epidemia es desconocido, ya que parte
de las personas infectadas an no han empezado a presentar
los sntomas. La reciente deteccin de vacas enfermas en pases que se crean a salvo ha puesto de manifiesto que no slo
las decisiones polticas que se tomaron en Gran Bretaa han
tenido repercusin en la dispersin de la enfermedad, sino
que los responsables polticos de toda Europa han desempeado tambin un papel, ya sea por no controlar, por no informar o por no asesorarse adecuadamente. El informe Phillips
es un documento muy extenso, en el que ms o menos todo
el mundo recibe la parte de culpa que le corresponde.
Culpas aparte, las prioridades claras ahora son dos: encontrar una cura y desarrollar un sistema de deteccin rpido
y fiable para identificar a las personas y los animales que
estn incubando la enfermedad. Las estrategias de curacin
se basan en impedir que el prin cambie de forma y pase a
ser insoluble. Gracias a los nuevos sistemas de anlisis de
186

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 187

PROFETIZAR ES FCIL

compuestos qumicos ha de ser posible en un tiempo razonable encontrar alguno que bloquee el prin, de la misma
manera que se han visto anticuerpos que pueden detener
la formacin en el cerebro de las placas caractersticas de la
enfermedad de Alzheimer.
El otro ejemplo contemporneo de interaccin entre la
poltica y la ciencia tiene un carcter menos negativo; por lo
menos, no todo el mundo ha tomado decisiones equivocadas.
En este caso no hay ninguna queja de la actitud del gobierno
ingls: poco antes de la aparicin de los primeros casos de
EEB se haba nombrado coordinador de la investigacin
sobre el sida a una persona perfectamente capacitada. En
Estados Unidos y en Europa, en general, las polticas de
investigacin, prevencin y tratamiento han dado resultados
positivos. En 1981 se detectaron los primeros casos de sida y
slo cinco aos despus ya se haba identificado el virus HIV
como causante de la enfermedad, se haba secuenciado su
genoma, se haba hecho obligatorio buscar el virus HIV en
las donaciones de sangre y se haban realizado las primeras
pruebas del frmaco AZT. Todo ello constituye un magnfico
ejemplo de ciencia trabajando a toda velocidad en beneficio
de la sociedad. Los presupuestos destinados al desarrollo de
una terapia para el sida son razonables, aunque siempre se
podra pedir ms.
El conflicto ha aparecido en este caso por dos extremos.
De una parte, algunos grupos se han negado durante aos a
admitir la existencia misma del sida, con el argumento de que
es un invento de la CIA y el Vaticano para acabar con los
homosexuales (uno de los grupos ms castigados inicialmente por la enfermedad). El aumento o el descenso de la popularidad de esta idea se puede seguir mirando el aumento o el
descenso paralelo de la incidencia del sida entre los homosexuales de la costa oeste americana.
Parecida, pero ms grave por el hecho de venir de instancias oficiales, es la actitud del gobierno de Sudfrica. La
negativa del presidente Mbeki a admitir que el sida est causado por el virus HIV, en contra de la opinin de sus aseso187

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 188

LA ERA DEL GENOMA

res mdicos y cientficos, ha creado un ambiente en el cual


todo vale y todas las opiniones son igual de vlidas, independientemente de su fundamento cientfico. En la misma
lnea de actuacin, el ministerio de sanidad sudafricano se
opuso a la administracin de AZT y nevirapina, dos frmacos que impiden la transmisin del virus de madres a hijos y
que haban demostrado su eficacia en Uganda. A pesar de la
postura oficial de no aceptar la relacin entre HIV y sida, los
profesionales de la salud sudafricanos intentan hacer llegar
los tratamientos a los afectados.
Con motivo de la XIII Conferencia Internacional sobre el
Sida en Durban, el gobierno sudafricano convoc a un grupo
de expertos para que le aconsejara sobre las medidas a tomar
para atacar la epidemia. Formaban parte de este grupo algunos de los expertos mundiales en la investigacin del sida, y
el presidente tambin invit a algunos de los pocos cientficos que niegan la relacin entre HIV y sida, conocidos como
disidentes.
Como respuesta, investigadores de todo el mundo, personal sanitario que trabaja con enfermos de sida en frica y
miembros de asociaciones de ayuda redactaron un documento, la Declaracin de Durban, en el que recogen todas las
pruebas de que el virus HIV causa el sida y que los tratamientos existentes, aunque mejorables, han contribuido a
mejorar las expectativas de los pacientes en los pases donde
las autoridades los han facilitado.
Recientemente el gobierno sudafricano ha llegado a un
acuerdo con las empresas farmacuticas que desarrollan los
tratamientos contra el sida para facilitar el acceso de los
enfermos a estos medicamentos. El proceso ha sido tumultuoso, con las empresas defendiendo sus intereses en los tribunales y las organizaciones no gubernamentales de Europa
y Estados Unidos presionando fuertemente a la industria farmacutica. Poco despus de cerrar el caso, el gobierno ha
declarado que la distribucin de frmacos no ser inmediata,
y ha hecho pblico el informe de su grupo de expertos. Como
era de esperar, el informe ofrece recomendaciones contradic188

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 189

PROFETIZAR ES FCIL

torias: los expertos en sida recomiendan acelerar el acceso a


los frmacos antiretrovricos, los disidentes recomiendan
suspender inmediatamente los tratamientos con estos frmacos. Los expertos recomiendan el uso de condones, los disidentes recomiendan destoxificar el cuerpo mediante el
yoga, la musicoterapia y el pepino chino. Por lo menos, todos
coinciden en la necesidad de mejorar las condiciones generales de higiene y alimentacin.
No quisiera dar la impresin de que los cientficos y los
polticos siempre estn en bandos opuestos; la mayora de las
veces el dilogo es efectivo y los resultados son favorables
para la sociedad, de la que forman parte tanto los cientficos
como los polticos.

La cancin del diez


En mayor o menor medida, todo el que se dedica a la
investigacin ha de conseguir que alguien proporcione dinero para ello. Algunos pocos investigadores tienen plazas fijas
y dinero asegurado, pero aun as todo el mundo necesita que
una institucin, un gobierno o una empresa patrocinen total
o parcialmente el trabajo. A veces, simplemente lo que se
precisa no es sino convencer a la sociedad de que el trabajo
es necesario, til y, lo ms importante, factible.
Cuando el responsable de un proyecto visita una comisin
evaluadora, normalmente canta la cancin del diez, que dice
as: en cinco o diez aos podremos tener un resultado tangible. Por qu cinco o diez, y no once o veintitrs? Algo deben
de tener los nmeros redondos que hace que nos los creamos
ms.
Una posible explicacin es que cinco o diez aos parecen
un tiempo razonable para esperar algo. Una persona que est
entre los cuarenta y los cincuenta aos puede esperar diez
aos para que se desarrolle un medicamento contra el cncer
de prstata o la enfermedad de Alzheimer. Para las personas
por debajo de esta edad, lo mismo da que sean diez o veinte:
189

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 190

LA ERA DEL GENOMA

las preocupaciones inmediatas son otras. El perodo de diez


aos puede ser renovado indefinidamente, ya que la memoria de la sociedad es muy corta.
Algunos procesos son de difcil cumplimiento en menos
de diez aos: la llegada al mercado de un frmaco nunca es
mucho ms rpida, y no porque la industria o los pacientes lo
quieran as. Los controles, las pruebas y la seguridad que se
exigen a un medicamento ponen a prueba la paciencia de
todos. Por eso es importante no emocionarse demasiado ante
una nueva cura experimentada con xito en ratones: si le quitamos el porcentaje de exageracin de la noticia, el porcentaje de optimismo de los cientficos (necesario, entre otras
cosas, para obtener fondos para proseguir el estudio), los
imponderables variados y el proceso de desarrollo de un frmaco o una terapia, nos encontramos con que la medicina de
maana no estar en la farmacia hasta dentro de un nmero
razonable de aos, digamos diez.
El optimismo es una caracterstica necesaria de un investigador. Sin una esperanza razonable de xito, nadie pasara
tantas horas en un laboratorio. El optimismo se ha de contrastar con un sentido crtico. Para complementar el sentido
crtico individual que, no hace falta decirlo, a menudo tiende
hacia el autoengao, los investigadores confan en el sentido
crtico de sus colegas. Las reuniones y la exposicin de resultados en publicaciones revisadas por especialistas son maneras de que los datos que aparecen como buenos tengan, al
menos, un filtro crtico previo. A veces los datos contradicen
otros publicados previamente, o son errneos. En una proporcin minscula, pueden incluso ser falsos (cosa que, a la
larga, acaba por saberse, ya que hay muchos ojos mirando
cada resultado que se publica). Un optimismo moderado supone un impulso para la investigacin.
Todos los campos del saber tienen mrgenes en los que
habitan personas poco escrupulosas con la verdad. Ya sea por
conviccin o por inters, nadie est a salvo de exagerar los
beneficios de su postura y los defectos de la de los dems. El
genoma humano, con su carga simblica y su potencial de
190

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 191

PROFETIZAR ES FCIL

saber, es un orculo demasiado atractivo para que los profetas lo pasen por alto. Por eso estamos cada vez ms acostumbrados a no inmutarnos ante las visiones utpicas o catastrofistas que nos predicen los que ven el futuro. El riesgo de
esta insensibilizacin es que, entre tanto aviso y tanta profeca, no sepamos distinguir si alguna de ellas acaba por materializarse.

191

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 192

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 193

9. Homo sapiens VISTO DESDE


DENTRO

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 194

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 195

Un nuevo pasado
Nuestros genes son relojes. Miden el paso del tiempo
igual que un reloj o un calendario, pero lo hacen a una escala mucho mayor: la escala de la evolucin. Las mutaciones
que se han ido acumulando en ellos a lo largo de los milenios
son huellas del paso del tiempo en nuestro genoma, igual
como desde el exterior se nos ven las arrugas o las canas.
La especie humana es joven: desde el punto de vista de la
evolucin, estamos tan cerca de los primeros humanos que
an no hemos tenido tiempo de diferenciarnos en grupos.
Este tema ya ha aparecido antes, pero tiene tanta importancia
que toda repeticin es poca: aunque no se lo parezca, dos
personas elegidas al azar en una gran ciudad tienen un antepasado comn ms cercano de lo que se imaginan. Incluso si
considera dos personas de diferentes continentes, como mximo tendr que retroceder unas 5.000 generaciones, que
para la evolucin no son nada. Compare con las bacterias,
que han evolucionado durante mucho ms tiempo y son infinitamente ms variadas que nosotros: para ellas, 5.000 generaciones pasan en slo tres o cuatro meses.
La mayor parte de la diversidad presente hoy en da en
nuestra especie se encontraba ya en los primeros humanos
modernos que salieron de frica hace unos 140.000 aos. El
resto son variantes que han ido apareciendo a lo largo de los
ltimos milenios. Como estas variantes han aparecido en distintos lugares y momentos de la historia, sus frecuencias nos
hablan del recorrido que han efectuado. Una variante muy
abundante y repartida en varias poblaciones ser ms antigua
195

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 196

LA ERA DEL GENOMA

que otra ms escasa y localizada. Una serie de variantes que


se encuentren juntas a menudo indicarn que hace mucho
tiempo que se transmiten a la vez. Esta herramienta no poda
pasar desapercibida para los estudiosos del tiempo, los historiadores y los arquelogos. Reconstruir la historia de los
genes es como estudiar documentos privados de personas
que no han dejado cartas ni diarios para explicar sus vidas.
La informacin gentica de los seres humanos actuales nos
habla de sus antepasados ms remotos y es una manera de
reconstruir la historia de las personas que no aparecen en los
libros de historia.
Por ejemplo: estudiando el DNA de una momia chilena
enterrada hace unos 1.500 aos, los investigadores vieron
que estaba infectada por un virus llamado HTLV-I. Este virus
es muy comn en Japn, donde causa leucemias en un 3% de
sus portadores y tambin est presente en algunas comunidades de Colombia y Chile. La cuestin era: HTLV-I lleg a
Amrica con sus primeros pobladores o ms tarde, con la
colonizacin europea? El anlisis por PCR y secuenciacin
del genoma del virus HTLV-I de la momia chilena y su comparacin con el del virus presente hoy en Japn indic que se
trataba exactamente del mismo virus. Adems de representar
otro ejemplo de la larga historia de la convivencia de los
humanos con sus patgenos, este estudio aada una prueba
a la teora de que los primeros pobladores de Amrica fueron
grupos procedentes del norte de Asia que atravesaron el
estrecho de Bering.
Alrededor de la misma poca, en el otro extremo del planeta, se estaba preparando otro acertijo para los historiadores
futuros. El valle del Nilo mide ms de 2.000 kilmetros de
longitud, pero menos de 10 kilmetros de anchura durante la
mayor parte de su recorrido. Ha sido as durante ms de
10.000 aos y hay documentos escritos de hace ms de 5.000
aos que hablan de la existencia de civilizaciones en sus mrgenes. La pregunta que se formulaban los historiadores es si
las diferencias lingusticas y culturales han dificultado el
movimiento de poblacin a lo largo del Nilo o si, por el con196

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 197

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

trario, el ro ha servido de pasillo gentico por el que se han


mezclado los habitantes de su ribera.
Estudiando el DNA de poblaciones de Egipto, Nubia y
Sudn se ha visto que existe una gradacin de diferencias
genticas paralela a la distancia geogrfica, pero que no hay
ninguna barrera evidente, ninguna discontinuidad. Adems,
los datos indicaban que las migraciones se haban dado fundamentalmente de norte a sur.
Cmo concuerda esto con lo que dicen los historiadores?
Los escritos de los antiguos historiadores egipcios hablan de
la conquista de Nubia por los faraones durante el Imperio
Medio (1991-1785 aC) y durante el Imperio Nuevo (14901437 aC). Falta por ver si este estudio acabar por desvelar
el origen de estas poblaciones, pero los resultados preliminares complementan los datos ya conocidos.
Todos los movimientos humanos recientes pueden ser
analizados de la misma manera. As, sabemos que la poblacin europea actual desciende de granjeros neolticos que llegaron procedentes de Asia Menor en cinco olas migratorias,
cada una de las cuales ocup una zona diferente de Europa y
origin las diferencias que vemos hoy en da entre los celtas,
los escandinavos o los mediterrneos del sur, por ejemplo.
Para estudiar el comportamiento migratorio segn el
sexo, disponemos de dos herramientas que parecen hechas a
propsito: el cromosoma Y y el DNA mitocondrial. Como
hemos visto en la historia de los Cohen, el cromosoma Y es
de herencia paterna, y resulta de gran utilidad para seguir el
rastro del movimiento de los hombres a lo largo del tiempo.
Las mitocondrias se encuentran en todas las clulas del cuerpo, pero cuando un espermatozoide fecunda un vulo deja
fuera la cola y, con ella, todas sus mitocondrias. No difiere
demasiado del cohete que, una vez que ha acabado el combustible, se deshace de los depsitos. Por eso, todas las mitocondrias que hay en cada una de sus clulas descienden slo
de las que se encontraban en el vulo de su madre. El DNA
mitocondrial se transmite por va materna, y por eso se utiliza para estimar qu parte de la variabilidad gentica de una
197

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 198

LA ERA DEL GENOMA

poblacin se debe a las mujeres. Tambin lo hemos utilizado


para trazar el origen de nuestra especie: las distintas variantes del DNA mitocondrial se pueden ordenar en un rbol
genealgico que apunta hacia una mujer que vivi en frica
hace unos 140.000 aos, conocida popularmente como Eva
mitocondrial, y de la cual derivaran todas las mitocondrias
que existen actualmente. Clculos recientes sugieren que
Eva mitocondrial es, en realidad, un smbolo, y que el
nmero de mujeres de las que desciende la humanidad nunca
fue inferior a mil. Tambin hemos aprendido hace poco que
el cromosoma Y que dio origen a los cromosomas Y que llevamos los hombres de hoy es bastante ms joven, con lo que
parece ser que Adn no coincidi en el tiempo con ninguna
de las mil o ms Evas.
En una poblacin cualquiera hay slo un 36% de la variabilidad mundial del cromosoma Y, pero un 81% de la variabilidad del DNA mitocondrial. Si ambos sexos migraran por
igual no habra ninguna diferencia entre una cifra y otra. La
frase anterior es cierta si consideramos que la frecuencia de
aparicin de nuevas mutaciones es la misma en el cromosoma Y y en el DNA mitocondrial, lo cual no es exactamente
as, pero nos sirve como ejemplo. La explicacin a esta discrepancia de variabilidad la encontramos en el hecho de que
a lo largo de la historia los hombres han sido exploradores y
descubridores, pero en general han tendido a volver a casa.
En cambio, las mujeres han ido a vivir a casa de sus maridos.
Seguramente una vez all ya no han vuelto a viajar, pero a lo
largo de los siglos esta movilidad femenina se ve reflejada en
una gran homogeneidad de la especie humana para estos rasgos heredados por va materna.
La historia ms reciente tambin ha recurrido a las herramientas genticas para solucionar misterios, algunos tan
populares como el destino de Anastasia, la hija del ltimo zar
de Rusia.
La reina Victoria de Inglaterra tuvo numerosa descendencia, lo que llev a que una gran parte de la realeza europea
est emparentada en mayor o menor grado. En la Primera
198

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 199

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

Guerra Mundial, los soberanos de Inglaterra y Alemania eran


primos. Hace poco se hizo pblico que, despus de la revolucin rusa, el rey Jorge V ofreci asilo poltico a su primo
Nicols de Rusia. Los consejeros del rey le convencieron de
que esta oferta poda poner en peligro el futuro de la monarqua britnica. Jorge V retir la oferta de asilo y, en 1918, el
depuesto zar y su familia fueron fusilados. Ochenta aos despus, en 1998, todos los medios de comunicacin se hicieron
eco de la historia de la identificacin de los restos de la familia imperial rusa gracias a la comparacin de sus genomas
con el de uno de sus primos lejanos, el duque de Edimburgo,
marido de la reina Isabel II de Inglaterra. Esta identificacin
inclua a la joven Anastasia, con lo que, por lo que respecta
a la ciencia, el caso est cerrado.
Tambin recientemente se confirm el rumor de que el
presidente de Estados Unidos Thomas Jefferson haba tenido
un hijo con una de sus esclavas, llamada Sally Hemmings. El
estudio se basaba en la comparacin de los cromosomas Y (la
nica manera de seguir un linaje paterno) pero el presidente
Jefferson slo tuvo una hija, por lo que para el estudio se
compar el DNA de los descendientes varones de un to del
presidente con el de los descendientes de dos de los hijos de
Sally Hemmings que reclamaban el dudoso honor de la
ascendencia presidencial para sus respectivas familias
(observe cmo dos familias que han seguido caminos diferentes durante dos siglos ya no son la misma familia en el
sentido social de la palabra: los primos de grados lejanos son
tan diferentes entre ellos como con cualquier otra persona de
la poblacin). Los investigadores demostraron que uno de los
hijos era, efectivamente, del presidente Jefferson, y sugieren
que el otro era de alguno de los sobrinos del presidente.
La ltima, por ahora, de estas ancdotas histrico-detectivescas ha sido la identificacin de una reliquia como perteneciente al hijo de Luis XVI, con lo que se refuta la versin
de que el delfn haba sobrevivido a la revolucin de 1789.
Ninguno de estos casos es importante en s mismo, pero los
historiadores estn empezando a ver que la informacin
199

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 200

LA ERA DEL GENOMA

escrita en nuestros genes puede ser tan til como los escritos
de los observadores directos de los hechos.
Incluso reas tan alejadas como la lingstica pueden
beneficiarse de la investigacin sobre el genoma humano. De
una manera parecida a lo que vemos en las migraciones, las
fronteras entre lenguas coinciden a veces con diferencias
genticas. La comparacin de secuencias del cromosoma Y
ha permitido, entre otras cosas, relacionar diversos idiomas
en Asia central con diversas poblaciones masculinas, dando
argumentos a la opinin de que las lenguas maternas son, en
realidad, lenguas paternas como veamos en relacin al DNA
mitocondrial. Histricamente, las mujeres han emigrado al
pas del marido y han adoptado el idioma local.

Nuevas definiciones del presente


Uno de los principales cambios causados por el avance de
la gentica es el nuevo concepto de enfermedad y la visin
que tienen las personas del hecho de estar enfermas. Desde el
desarrollo de las vacunas y los antibiticos nos hemos acostumbrado a esperar curas, porque sabemos que es posible
sanar las enfermedades a partir de la aplicacin del conocimiento cientfico. Con la mejora de los frmacos que se ha
producido en las ltimas dcadas nos hemos acostumbrado
incluso a escoger el frmaco que nos hace ms efecto o nos
da menos efectos secundarios. Pero ahora, cuando estamos
confirmando que gran parte de los males que nos afligen tienen una base gentica, el mismo hecho de estar enfermos nos
parece por un lado inevitable, ya que los genes lo dicen, y por
otro injustificable, ya que tericamente disponemos de las
herramientas para combatir la enfermedad.
Ni una cosa ni la otra son exactamente ciertas. Una parte
de las enfermedades y limitaciones que padecemos son debidas a la informacin que hay en nuestros genes. Incluso la
manera como nuestro genoma est construido puede tener un
papel en el envejecimiento que, lo mire como lo mire, no
200

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 201

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

entra fcilmente en la definicin de enfermedad. Se ha comprobado que los extremos de los cromosomas, una especie de
nudos llamados telmeros que ayudan a mantener su
estructura, se acortan con el paso del tiempo y esto puede
influir de manera clara en el envejecimiento. Muchos factores intervienen en una enfermedad, incluso en las de base
gentica. La respuesta del cuerpo a las infecciones o los
agentes txicos puede variar en funcin de las caractersticas
genticas de cada persona. Es inevitable estar enfermo en
algn momento, pero no lo estamos porque lo digan los
genes: hemos visto que la visin determinista de la gentica
tiene una base cierta y gran cantidad de ejemplos que la confirman, pero no se puede generalizar.
Un aspecto que ha cambiado respecto a la percepcin de
la enfemedad es la prdida del sentimiento de culpa o castigo. Una enfermedad de origen gentico, como el sndrome de
Down, es un fenmeno que sucede con cierta frecuencia y, a
diferencia de lo que se deca en otras pocas, no tiene nada
que ver con la conducta de los padres. Hemos aprendido (o
estamos aprendiendo) a ver a quienes padecen enfermedades
causadas por errores en los genes como lo que son: personas
que tienen una variante o combinacin de variantes de genes
desfavorable. El temor a la estigmatizacin de los enfermos
siempre est presente, pero la gente dispuesta a estigmatizar
no necesita una base cientfica para hacerlo. En cambio, los
afectados por estas enfermedades declaran haber mejorado
su autoestima al saber que su problema no es culpa suya ni
de sus padres.
Esto es especialmente cierto en lo que se refiere a las
enfermedades mentales. An no se conocen todos los genes
implicados, pero est bastante claro que la depresin, la
esquizofrenia, algunas adicciones y varias otras enfermedades que afectan la conducta de las personas tienen una base
gentica. Se trata de enfermedades complejas y los genes no
son su nica explicacin, pero es innegable que desempean
un papel. Esto ha permitido mejorar los tratamientos, ya que
al conocer la qumica de los procesos cerebrales defectuosos
201

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 202

LA ERA DEL GENOMA

se pueden disear frmacos ms precisos. Al mismo tiempo,


las personas que padecen estas enfermedades ya no se ven a
ellas mismas como culpables, sino que saben que estn
enfermas igual que si tuvieran hepatitis o cncer. Tambin en
este caso la sociedad va aceptando que las enfermedades
mentales son como las otras, slo que afectan a la conducta.
Se puede llevar esto al extremo: toda la responsabilidad
de nuestros actos est dictada por los genes y las personas no
tienen libertad para actuar. Este argumento normalmente
aparece en defensa de personas acusadas de crmenes, cuando no se quiere que la culpa recaiga sobre ellas ni se quiere
tampoco responsabilizar a la sociedad.
Un ejemplo muy estudiado de influencia de los genes (o
su producto, en este caso el cerebro) en la conducta antisocial
es el de Phineas Gage. Durante la construcin del ferrocarril
en Estados Unidos, a mediados del siglo XIX, miles de kilmetros de va se tendieron en los territorios casi vrgenes de
una punta a otra del pas. Para igualar el terreno se perforaba
un agujero, se introduca una carga explosiva, se cubra y se
haca explotar mediante un golpe con una barra metlica.

FIGURA 12. Esquema de las heridas que sufri Phineas Gage tras
su descuido momentneo.
Harvard Medical School.

Un da de 1848, Phineas Gage olvid cubrir el agujero. A


causa de la explosin, la barra con la que trabajaba, de un
202

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 203

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

metro de largo y tres centmetros de grosor, le entr por una


mejilla, le sali por el crneo y fue a parar a cien metros de
distancia. Lo normal habra sido que este fuera el final de su
corta vida, pero entonces no estaramos hablando ahora de l
(ni se hubieran escrito libros sobre esta historia, ni se explicara su caso en todas las facultades de biologa, medicina y
psicologa). Phineas Gage perdi el conocimiento durante
unos minutos, regres al campamento y, dicen, salud al
mdico con un Doctor, le parece que va a tener suficiente
trabajo con esto?. Aparte de perder un ojo y de una fea cicatriz, este incidente casi no tuvo ms consecuencias.
Lo que se hizo evidente al cabo de poco es que el Gage
que haba sobrevivido a este accidente no era la misma persona que antes. De un capataz eficiente y responsable, con un
equipo de trabajadores a su cargo, se convirti en un holgazn malhumorado. Hasta su muerte diez aos ms tarde vivi
a cargo de su familia, trabaj como cuidador de caballos en
Chile e incluso se exhibi temporalmente en una feria (junto
a la infausta barra metlica), todo ello sin mostrar ninguna de
las caractersticas de su personalidad anterior.
El crneo de Phineas Gage ha sido estudiado a conciencia, y sabemos exactamente qu partes del cerebro resultaron
daadas en el accidente. Est demostrado que algunas reas
del cerebro intervienen en la formacin del lenguaje, en el
clculo y en otras funciones. Es posible que alguno de los
lbulos cerebrales que quedaron en las praderas de Vermont
ejerciera un papel en el carcter responsable de Phineas
Gage. Los psiclogos y psiquiatras contemporneos opinan
que su cambio de personalidad fue debido al traumatismo.
Pueden realmente los genes influir en la conducta de las
personas? Hemos visto en el primer captulo que algunos
genes pueden tener un efecto sobre la conducta. Ciertas adicciones, la depresin, la dislexia, el autismo o la hiperactividad son enfermedades que tienen una base biolgica cada
vez ms definida. Poco a poco vamos conociendo qu mecanismos qumicos participan en la dependencia, el sndrome
de abstinencia, la incapacidad para mantener la atencin o
203

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 204

LA ERA DEL GENOMA

para coordinar el habla. Un mejor conocimiento debera llevar a un mejor tratamiento.


Llegaremos alguna vez a distinguir qu parte de los
actos de una persona se debe a su base gentica, qu parte es
debida a su entorno social y qu parte es de su libre eleccin?
Parece ms un trabajo para filsofos que para bilogos, porque el concepto de libre eleccin es difcilmente cuantificable. La mejora del conocimiento del funcionamiento del
cerebro seguramente arrojar luz sobre algunos de estos
temas, pero no es probable que identifiquemos el lbulo de
las elecciones responsables defectuoso en las personas de
conducta antisocial. Los psiclogos y los socilogos tendrn
trabajo durante mucho tiempo an.
Lo que s estamos revisando a fondo es la prctica de la
medicina por lo que respecta al tratamiento de las enfermedades.
Si improvisramos una encuesta en la calle y preguntsemos a la gente que pasa cul es el mejor medicamento de la
historia de los medicamentos, cul cree que ganara? Sin
duda, la aspirina, a menos que hiciramos la encuesta en un
lugar no neutral, como la puerta de un centro de tratamiento
del asma (donde probablemente ganara el ventoln) o un club
after hours (donde no quiero ni imaginarme lo que ganara).
La aspirina est indicada para casi todo, y cada vez que
alguien hace un estudio descubre que es buena para algo ms.
En cambio, hay personas que no pueden tomar aspirina:
les sienta mal, no les hace efecto y resulta un tratamento
intil. Estas personas toman analgsicos no basados en el
cido acetilsaliclico, sino normalmente alguno basado en el
paracetamol.
Qu tiene que ver la gentica en todo esto? Mucho. Los
frmacos y, en general, todo lo que entra en el cuerpo, son
sustancias extraas que nuestro sistema identifica y destruye.
Normalmente, los frmacos estn diseados para que pasen a
la sangre lo antes posible, antes de que vayan al estmago y
sean digeridos. En la sangre tampoco estn a salvo: el organismo reacciona ante estas sustancias extraas y las elimina.
204

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 205

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

La dosificacin de un medicamento se basa en este ciclo de


destruccin, a base de calcular cunto se ha de administrar
para que haga efecto, no sea txico y dure lo suficiente en la
sangre. Antes le he comentado como la hierba de San Juan
interfiere en este clculo, ya que estimula el sistema de destruccin de algunos medicamentos.
Pero no todas las personas reconocen igual los medicamentos. Se ha descrito una familia de genes relacionados con
la respuesta a los frmacos: algunas variantes de estos genes
son ms eficaces que otras y algunas no son eficaces en absoluto.
Aqu se ve la utilidad de conocer las variaciones que presentan las personas en el genoma: los SNPs. Los SNPs han
aparecido en el captulo 2 y, en ese momento, no he explicado a fondo cul es su utilidad. Ahora los vamos a ver con ms
detalle.
Un SNP es un punto en el genoma en el que dos personas
son diferentes. No crea que hay tantos: segn una seleccin
de Hechos Rpidos sobre el genoma humano que puede
encontrar en el sitio web del Sanger Centre, dos personas que
leyeran cada una su genoma al ritmo de una base por segundo tardaran unos ocho minutos y medio, unos 500 segundos,
en encontrar una diferencia. Ms o menos se puede encontrar
una diferencia cada 500 bases, si se consideran los dos juegos de cromosomas que tiene cada persona, y cada 1000
bases si slo contamos una copia del genoma. El nmero no
importa, lo que importa es que, aun siendo extraordinariamente iguales, estas pocas bases variables hacen que todos
seamos diferentes.
Una de las maneras mediante las que los SNPs pueden
determinar estas diferencias consiste en alterar enzimas que se
encuentran en nuestras clulas. Ya sabe que las enzimas son
protenas que llevan a cabo reacciones, las que hacen cosas
en la clula. Evidentemente, las enzimas son codificadas por
el genoma. Las protenas que ingerimos no tienen tiempo de
hacer nada, ya que son digeridas inmediatamente: no por
comer una protena de pollo le van a usted a crecer plumas.
205

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 206

LA ERA DEL GENOMA

En nuestras clulas hay gran cantidad de enzimas.


Algunas estn presentes en todas las clulas, como las que
intervienen en la copia del DNA y la divisin celular. Otras
slo se encuentran en algunas clulas especializadas. Un
ejemplo de ello es la enzima CYP2D6, que se halla en las
clulas del hgado y degrada algunos frmacos, como los
antidepresivos de tipo tricclico o la debrisoquina, un frmaco que se utiliza para combatir la hipertensin. Esta enzima
es codificada por el gen CYP2D6 (fjese en que el nombre de
los genes se escribe en cursiva, para distinguirlos del de las
protenas que codifican).
Se han visto variaciones, es decir, SNPs, en el gen
CYP2D6 que tienen un efecto en la manera como el cuerpo
reacciona ante la debrisoquina. Concretamente, un cambio
de una G por una T altera la lectura de la molcula de RNA
mensajero (ahora es el momento para hojear el captulo 1 y
repasar lo que decamos del cdigo gentico y el mensaje).
La molcula con la versin G dice GGA, y la maquinaria
de la clula traduce esto aadiendo el aminocido glicina. En
cambio, la molcula con la versin T dice TGA, y esta es
la seal indicadora de que se ha acabado el mensaje (como
STOP al final de un telegrama). Por lo tanto, la protena que
se forma cuando se lee la versin T es ms corta de lo normal. El resultado es que las personas que tienen la variante
T de este SNP no pueden deshacerse del frmaco, que
queda en la sangre. Si la persona toma debrisoquina siguiendo las indicaciones de su mdico, al final el efecto ser como
si hubiera tomado una sobredosis del medicamento.
Por esto, es interesante saber, antes de empezar un tratamiento, si la persona tiene algn problema para seguirlo.
Hasta ahora, la nica manera era probar y ver cul era el
resultado (o preguntar: es usted alrgico a la penicilina?).
Con la obtencin de un mapa de SNPs y la identificacin de
los genes implicados en las vas de degradacin de frmacos
se podr adecuar el tratamiento a las caractersticas de cada
persona.

206

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 207

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

A) Ejemplo de variante funcional en el metabolismo de frmacos.


gen CYP2D6

una variante funcional del gen CYP2D6

...CAC TCC GGA CGC...

...CAC TCC TGA CGC...

167 168
... His Ser

169 170
Gly Arg ...

167 168
... His Ser

169

170

STOP

asociada con la dificultat para deshacerse de


la debrisoquina y los antidepresivos tricclicos

B) Ejemplo de mutacin en el gen del factor IX que causa la


hemofilia.
gen del Factor IX

una mutacin en el gen del Factor IX

...GAA GGA CGA GAA...

...GAA GGA TGA GAA...

27
... Glu

27
... Glu

28
Ala

29 30
Arg Glu ...

28
Ala

29

30

STOP

...

causa hemofilia

C) Ejemplo de variante funcional relacionada con enfermedades


cardiovasculares.
gen del receptor de las LDL

una variante funcional en el gen


del receptor de las LDL

...TTT TAC GGC ATG...

...TTT TAC GTC ATG...

289 290 291 292


... Phe Tyr Asn Met ...

289 290
... Phe Tyr

291 292
Ser Met ...

FIGURA 13. Algunos SNPs (polimorfismos o mutaciones) pueden


tener un papel en el metabolismo de la clula. Los nmeros
corresponden a la posicin de cada aminocido en la protena
codificada por el gen.

207

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 208

LA ERA DEL GENOMA

Otra caracterstica de los SNPs ya se ha mencionado a lo


largo del libro: algunas variantes de los genes son causa de
enfermedades. Por ejemplo, la hemofilia. Esta enfermedad
est causada por un cambio en una base en el gen que codifica el factor de coagulacin IX. En este caso, una C presente en la mayora de la poblacin forma parte de un triplete
CGA, que codifica el aminocido arginina. Algunas personas
tienen una T en esa posicin, lo que da como resultado el triplete TGA: la seal de STOP que acabamos de citar. El resultado es que las personas que no producen el factor IX no consiguen detener las hemorragias, lo que se conoce como
hemofilia B.
El conocimiento y la deteccin de los SNPs implicados en
enfermedades es una herramienta fundamental para el diagnstico prenatal mediante pruebas genticas, junto con otros
mtodos ms antiguos como la bsqueda de anomalas en los
cromosomas o las pruebas bioqumicas.
Otra manera en que los SNPs pueden influir en nuestra
salud es, no causando enfermedades, sino como indicadores
de predisposicin. En el captulo 1, uno de los ejemplos de
genes que hemos visto era el del receptor de las LDL, y
hemos hablado de la predisposicin a sufrir problemas cardacos si este receptor era inoperante. Qu quiere decir para
un receptor ser inoperante?
Quiere decir que este receptor existe, aunque, a diferencia
de los casos que acabamos de ver del factor IX y la enzima
CYP2D6, no es del todo funcional. Un SNP descrito en el
receptor de las LDL (que, le recuerdo, son protenas que
transportan colesterol en la sangre y que son retiradas de la
circulacin por este receptor) consiste en un cambio de una G
por una T, lo que provoca un cambio de aminocido de una
asparagina a una serina. No es importante que veamos los
detalles de las caractersticas de cada uno de estos aminocidos. El efecto es que el receptor con una serina funciona,
reconoce y retira las LDL de la sangre, pero es menos eficiente que el receptor con una asparagina. Se ha visto una
asociacin entre esta variante menos eficiente del receptor de
208

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 209

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

las LDL y niveles elevados de colesterol y LDL en la sangre,


as como problemas cardacos. Por lo tanto, el conocimento
de esta caracterstica puede ser til para motivar un cambio de
dieta, estilo de vida o medicacin en quienes sepan que tienen
un riesgo elevado de sufrir complicaciones derivadas de un
nivel elevado de colesterol en la sangre. Aqu aparece el problema del derecho a saber y el derecho a no saber: aunque en
este libro se presenten en captulos diferentes, en la vida real
todas estas situaciones son simultneas. Conozco a un especialista en enfermedades genticas que, pese a intuir que su
receptor de las LDL no es del todo correcto, se niega a conocer la secuencia de su gen: el hecho de ser profesionales de la
gentica no hace a las personas inmunes al miedo a saber.
A veces el lenguaje dice ms de lo que parece. Bajo la etiqueta general de prueba gentica se clasifican situaciones
muy diferentes, tanto por el tipo de conocimiento que producen como por las implicaciones ticas que conllevan.
La deteccin de algunos SNPs relacionados con una
enfermedad en un feto como, por ejemplo, las mutaciones
ms comunes en la hemofilia, la fibrosis qustica o la enfermedad de Tay-Sachs, se lleva a cabo en un contexto: el diagnstico prenatal.
Hay SNPs que detectan la predisposicin a sufrir alguna
enfermedad de aparicin tarda. Si estas pruebas se practican
en personas adultas no sintomticas y no existe una cura, su
utilidad es muy discutible, aparte del derecho de las personas
a conocer sus perspectivas. Estas pruebas requieren (y proporcionan) informacin de otros miembros de la familia,
tanto si presentan sntomas como si no, y ya hemos visto que
el conflicto de derechos que se plantea no es fcil de solucionar. En cambio, estas pruebas pueden ser muy tiles como
herramienta diagnstica en personas que presentan sntomas.
Por ejemplo, para distinguir entre los diferentes tipos de la
enfermedad de Alzheimer y otras demencias.
Otro uso de los SNPs es como indicadores de respuesta a
un tratamiento farmacolgico: las personas que presentan un
perfil de SNPs caracterizado por unas bases en unas posicio209

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 210

LA ERA DEL GENOMA

210

Potenciales implicaciones ticas, legales y sociales en familias, informaciones no solicitadas


Riesgos

Respuesta mdica ptima


Mejor comprensin de las enfermedades
y diseo de futuras medicinas
Beneficios

Perfiles de SNP para el


metabolismo y/o accin
de medicamentos
Genes relacionados con
el metabolismo
y/o accin de medicamentos
Enfermedades complejas
frecuentes;
genes de predisposicin
Enfermedades monognicas
poco frecuentes;
genes causales
Qu se testa

Utilidad

Enfermedades genticas
Enfermedad pronosticada/diagnosticada

Prueba gentica

Farmacogentica
Perfiles de respuesta mdica

nes concretas responden bien a un frmaco pero presentan


toxicidad alta cuando se les administra otro. El conocimiento de estos datos permite un tratamiento ms efectivo y preciso, y no da ninguna informacin (o se puede arreglar para
que no la d) sobre las predisposiciones de la persona a sufrir
enfermedades. Un SNP es simplemente un punto variable en
el genoma que, por s mismo, no proporciona ninguna otra
informacin sobre su portador.
FIGURA 14. Diferentes
tipos de prueba
gentica. Las pruebas
que detectan
enfermedades
genticas tienen unas
implicaciones ticas y
unas limitaciones
tcnicas diferentes a
las pruebas que
identifican un perfil de
SNPs indicador de
respuesta a los
frmacos. En el
segundo caso se
pueden escoger SNPs
que no den ninguna
informacin sobre la
predisposicin a sufrir
enfermedades de la
persona ni de sus
familiares.
Modificado a partir de:
Roses, A.
Pharmacogenetics
and the practice of
medicine. Nature 405,
857-865, 2000.

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 211

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

Como ve, estas tres situaciones son muy diferentes, tanto


por el contexto en que se presentan como por el tipo de
informacin que se obtiene de ellas. Por eso es importante
que el lenguaje no nos traicione: si queremos hablar de
diagnstico prenatal, digamos diagnstico prenatal, porque prueba gentica es un trmino vago. En la vida cotidiana lo peor que puede suceder es que se forme una opinin
negativa de unas pruebas genticas que le pueden beneficiar. Cuando este tema se trata en los parlamentos, puede
darse el caso de que unas leyes destinadas a controlar el
diagnstico prenatal, con unas implicaciones ticas y sociales concretas, incluyan por defecto otras utilidades menos
polmicas como el perfil de respuesta a los frmacos.
Qu es un SNP?
Diferentes personas pueden tener
una base diferente en una posicin
concreta de un cromosoma.
Qu es un mapa de SNPs?
Situacin de los SNPs en el
genoma.

Cmo se puede usar un mapa


de SNPs para predecir la respuesta a los medicamentos?
Mirando la respuesta de varios
pacientes en ensayos clnicos

DNA humano
Seccin de un perfil de SNPs
Respuesta eficaz
Respuesta no eficaz
Predictor de eficacia
Predictor de no eficacia

FIGURA 15. Los SNPs y la farmacogentica.


Modificado a partir de: Roses, A. Pharmacogenetics and the
practice of medicine. Nature 405, 857-865, 2000.

No slo estn cambiando las definiciones de salud y


enfermedad, sino tambin la misma prctica de la medicina.
211

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 212

LA ERA DEL GENOMA

El conocimiento de qu genes se expresan en un tejido sano


y en uno enfermo permite el desarrollo de lo que se conoce
como patologa molecular. Analizando muchos tumores de
diferentes tipos se puede obtener un perfil de expresin de
cada uno de ellos, con lo que el diagnstico de un cncer se
puede basar en un tipo de informacin que, hasta ahora, era
muy difcil de obtener. Un mejor diagnstico, cmo no, facilita un mejor tratamiento.
En un captulo anterior nos hemos referido a la posibilidad de hacer experimentos de gentica en la cocina de casa.
Aunque parezca un tema de ciencia-ficcin, algunas aplicaciones de la tecnologa de secuenciacin y el conocimiento
del genoma estn casi en las consultas de los mdicos de
cabecera. No se trata ahora del genoma humano sino del
virus HIV, el que causa el sida.
El virus HIV es muy variable: su maquinaria de replicacin introduce ms errores en su genoma de lo que cabra
esperar. Esto es bueno para el virus, que rpidamente puede
desarrollar resistencia a los frmacos que se usan contra l.
En cambio, para los pacientes es desastroso, pues una medicina que ha surtido efecto durante unos meses deja de ser
efectiva.
La manera ideal de escoger el tratamiento ms adecuado
para cada paciente sera la de elegir de entre las medicinas
disponibles aquellas que tengan ms probabilidad de ser
efectivas. Dos de los genes del virus intervienen en la resistencia a los frmacos y, segn qu mutacin presenten, pueden dar uno u otro efecto.
Una empresa llamada Visible Genetics ha desarrollado
una mquina que puede leer la secuencia de los dos genes del
HIV implicados en la resistencia a frmacos a partir del virus
presente en unas gotas de sangre de un paciente. Este secuenciador automtico es pequeo, de sobremesa, y Visible
Genetics se propone regalarlo a los laboratorios, hospitales y
consultas que atienden a pacientes de sida. El beneficio de la
empresa derivara de la venta de los reactivos necesarios para
usar la mquina. Otras empresas y centros de investigacin
212

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 213

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

estn trabajando tambin con esta estrategia, tanto para el


virus HIV como para los que causan las hepatitis B y C. Esta
estrategia, llamada de genotipacin porque se basa en el
anlisis de los genes del organismo, est ya disponible para
combatir el sida, aunque an no se puede aplicar en todos los
centros de salud. La genotipacin es una manera muy exacta
de combatir las enfermedades infecciosas, e incluso se podr
utilizar para enfermedades como el cncer o el Alzheimer, en
las que una medicacin puede surtir efecto o no en funcin
de las caracterstcas genticas de las clulas implicadas.
Estas tcnicas no requieren una gran especializacin ni un
material demasiado caro, con lo que pueden llegar a ser verdaderas herramientas de uso cotidiano en los centros de salud
del futuro.

Nuevas definiciones del futuro


En 1993, en la seccin de msica de la revista inglesa
Loot, dedicada a los anuncios de compra y venta entre particulares, se public un anuncio que deca: Clnico de Eric
Clapton busca grupo para tocar blues. Por qu no sali esta
noticia en todos los medios de comunicacin del mundo?
Eric Clapton, al fin clonado. El sueo de su compaa discogrfica hecho realidad. Por qu no le import a nadie?
Es evidente que el guitarrista que puso este anuncio no es
una criatura de laboratorio tropical, sino un msico que sabe
que cualquier lector de su anuncio entender inmediatamente a qu se refiere cuando se define a s mismo como un clnico de un maestro de la guitarra.
Pero si este anuncio hubiera aparecido diez o veinte aos
antes habra resultado totalmente incomprensible para un
lector no especializado. Qu ha sucedido en este tiempo?
Que Homo sapiens, es decir, nosotros, hemos cambiado la
imagen que tenamos de nosotros mismos. Hemos incorporado a nuestra conciencia colectiva unos conceptos nuevos y
los utilizamos con la libertad que nos da el saber que nuestro
213

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 214

LA ERA DEL GENOMA

interlocutor entender perfectamente lo que queremos decir.


No hace falta ser un bilogo molecular para hablar de clones.
Entindame: no todo el mundo sabe lo que es un clon, pero
la idea abstracta de clonacin ha pasado al imaginario pblico, como tantas otras antes.
Uno de los prximos trabajos que los cientficos han de
emprender es la apologa de la clonacin. Ya ha visto que
hace casi 30 aos que damos vueltas a los clones. Afortunadamente, a veces la ficcin acude en ayuda de la ciencia:
antes hablbamos de Los nios del Brasil, una novela de Ira
Levin que fue llevada al cine. Por si no la ha visto, en esta
pelcula se plantea la posibilidad de clonar a Hitler a partir de
unas pocas clulas recogidas por un mdico, el infame doctor
Mengele. El aspecto positivo de la pelcula desde el punto de
vista de la imagen pblica de la ciencia es que la historia se
basa en la importancia que tiene el ambiente para la persona.
Los responsables de esta clonacin pionera entregan en adopcin copias del recin nacido a parejas que reproducen ms o
menos fielmente el entorno familiar en que Hitler creci. Es
decir, asumen acertadamente que un nio con el mismo genoma de Hitler que sea educado en un ambiente diferente ser
una persona distinta. Los defensores del valor cultural de la
televisin a veces dicen que si Shakespeare viviera hoy, escribira para la televisin. No. Si un clon de Shakespeare viviera hoy, no escribira para la televisin: sera otra persona.
Los ltimos experimentos sobre la extensin del perodo
vital en clulas clonadas parecen atacar directamente la
barrera ms o menos natural de los 120 aos que parecan ser
el mximo tiempo que una persona poda vivir. No sabemos
hasta dnde nos llevar esto, pero s que sabemos que ya no
volveremos a ser nunca ms como antes. No porque la podamos controlar, sino por saber que la esperanza de vida es una
variable ms del genoma. Sin embargo, recuerde que nuestro
genoma es esencialmente el mismo que el de nuestros antepasados de hace dos o tres mil aos, y que durante este tiempo la esperanza de vida ha aumentado de manera constante.
El aumento de la esperanza de vida se ha debido a la mejora
214

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 215

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

de las condiciones ambientales: mejor alimentacin, mejor


atencin mdica y, en general, una vida ms fcil. Esta reflexin es de gran utilidad para contrarrestar la importancia que
a veces tendemos a depositar en las posibilidades del genoma para hacernos inmortales.
El genoma nos ofrece tambin otra perspectiva del comportamiento humano, siempre al borde del determinismo.
Sabemos que algunas pautas de comportamiento y estados de
nimo tienen una base gentica. Lo que a veces no recordamos es que una cosa es la predisposicin y otra muy diferente la determinacin.
Una mutacin en un gen nos puede hacer ms propensos
a sufrir depresiones o a ser agresivos, pero la gran complejidad del cerebro humano da lugar a que muchos otros factores ambientales y culturales jueguen un papel a la hora de
desencadenar una crisis o evitarla. La ventaja de nuestra
poca es que, por un lado, podemos conocer la existencia del
problema y poner los medios sociales para evitar su manifestacin clnica y, por otro, podemos conocer la base qumica del problema y tratarlo farmacolgicamente con ms eficiencia.
No todo en la conducta son enfermedades: algunas caractersticas como la inquietud vital o el tono natural parecen
tener un componente gentico. Por tono natural se entiende la capacidad de ciertas personas para reconocer una nota
musical sin ninguna referencia previa, y es ms comn entre
msicos profesionales que en la poblacin general. Para que
se haga una idea, una persona que tenga tono natural puede
cantar afinada cuando a su alrededor los dems desafinan (y
esto no es fcil). Segn otro estudio que relaciona la gentica y la msica, tambin parece que a los dos aos los nios
distinguen entre los sonidos consonantes (los que se suelen
encontrar en la msica popular) y los sonidos disonantes
(ms habituales en la msica clsica contempornea o el
jazz) y prefieren los primeros. Puede ser que algo en nuestro
cerebro est mejor preparado para reconocer un tipo de sonidos. La preferencia por Stravinski parece ser una caracters215

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 216

LA ERA DEL GENOMA

tica cultural, entonces, pero este estudio an necesita muchas


ms comprobaciones.
Como resultado, la imagen que tenemos de nosotros mismos es ahora mucho ms completa y compleja. Hemos descubierto que la locura y la valenta encierran mecanismos
paralelos y que una parte de nuestra actitud ante la vida es el
resultado de la interaccin de la herencia gentica que nos ha
sido dada y el ambiente en que vivimos.

Vivir con lo mnimo


La levadura de la cerveza tiene aproximadamente unos
6.000 genes. Desde 1996 se conoce la secuencia completa de
su genoma, fruto de la colaboracin entre equipos de muchos
pases, pero los investigadores an no han conseguido identificar todos los genes distribuidos entre los 12 millones de
bases que la componen. El genoma de la mosca del vinagre,
de 180 millones de bases, fue secuenciado el ao 2000 por el
equipo de Craig Venter y parece que consta de unos 13.600
genes, ms o menos. Le parece que son muchos? Piense que
la diferencia de complejidad entre una levadura y una mosca
es mayor que la que hay entre una bicicleta y un transbordador espacial: la mosca tiene distintos tipos de clulas, sistema nervioso, reproduccin sexual y capacidad de movimiento independiente. La levadura es una sola clula con unas
posibilidades muy limitadas: comer cuando hay alimento
disponible y dividirse cuando ha comido bastante. Pero la
mosca slo tiene el doble de genes que la levadura. Es como
si con el doble de las piezas de que se compone una bicicleta pudiera construirse un cohete.
Ahora piense en las diferencias entre una mosca y usted:
son tantas que pasara horas enumerndolas. Y sin embargo,
gran parte de los genes de la mosca han llegado hasta usted,
ms o menos modificados por la evolucin. Segn las ltimas estimaciones, usted y yo tenemos algo menos de 40.000
genes. Esta cifra ha ido disminuyendo desde los 100.000 que
216

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 217

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

se supona que tenamos hace diez aos. Hace poco eran


80.000, luego 60.000 y despus de la publicacin del borrador de la secuencia de nuestro genoma las estimaciones indican que no llegaremos a los 40.000. Realmente somos tres
veces ms complejos que una mosca? Cambiara algo si
tuviramos 50.000 genes ms que la mosca, o 100.000? O
bien cualquier nmero siempre nos parecera poco?
Qu tenemos nosotros que no tenga una mosca? Porque
20.000 genes son muchos: algo han de codificar. Si usted
fuera una mosca con 13.600 genes y pudiera escoger 20.000
nuevos genes para ampliar sus capacidades, cules escogera? Qu tipo de instrucciones puede hacer que una mosca
se convierta en un ser humano? Y, dnde las podra encontrar? La evolucin ha desarrollado varias maneras de aumentar la complejidad de un organismo.
Duplicacin de genes
A)

Modificacin de protenas
B)

Ayuste alternativo
C)

mRNA diferentes

Protenas diferentes

FIGURA 16. Mecanismos que aumentan la complejidad del genoma.


A) Un gen puede ser duplicado por un error en la copia
y cada uno de los dos genes resultantes puede evolucionar de manera
diferente. B) Muchas protenas son modificadas despus de ser
producidas, lo que les puede dar capacidades diferentes. C) Mediante
el ayuste alternativo un mismo gen puede codificar diferentes RNA
mensajeros, lo que puede dar lugar a diferentes protenas.

217

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 218

LA ERA DEL GENOMA

Una posibilidad es duplicar una parte de sus genes. Esto es


sencillo cuando se dispone de milenios para intentarlo: basta
con que se produzca un error en la maquinaria celular que
impida que la copia de un gen se separe del original. Cada uno
de estos duplicados le servira para experimentar cambios y
crear familias de genes: genes muy parecidos pero que cumplen funciones diferentes en la clula. De esta manera podra
explorar nuevas rutas metablicas, nuevas maneras de utilizar
los materiales ya existentes. Esto le dara ms capacidad para
especializar partes de su cuerpo y formar nuevos rganos con
los que adaptarse a los cambios de alimentacin, respiracin,
percepcin o locomocin. La comparacin del borrador de
nuestro genoma con el de la mosca ha mostrado que la mayora de los genes son comparables entre uno y otro, salvo unas
pocas excepciones muy significativas. Estas excepciones
incluyen genes implicados en funciones especficas de los
vertebrados, como la complejidad neuronal, el sistema inmunitario o la coagulacin de la sangre, as como genes que intervienen en aspectos ms generales, como el desarrollo, la
transmisin de seales dentro y fuera de la clula y el control
de la expresin de los genes. Estudios recientes centrados en
la familia de genes Hox, implicados en el desarrollo, sugieren
que a lo largo de la evolucin nuestros primeros antepasados
vertebrados duplicaron su genoma dos veces. Otros estudios
parecen indicar que las duplicaciones slo se dieron en algunas zonas del genoma. Esta y otras polmicas hacen que el
estudio de la evolucin sea una actividad apasionante.
Otra manera de aumentar la complejidad consiste en
generar protenas ms complicadas, capaces de hacer ms
cosas. Las partes de las protenas que desempean una funcin concreta son llamadas dominios, y se pueden encontrar en protenas de diferentes organismos. Por ejemplo, una
protena que aada una molcula de fsforo a otra (que es
una manera de activar o desactivar protenas) tendr un
dominio especializado en aadir fsforos, unos cuantos aminocidos en donde este proceso tiene lugar. Las protenas de
los mamferos presentan ms dominios que las de la mosca,
218

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 219

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

combinados de maneras diferentes. Adems, muchas protenas experimentan cambios qumicos despus de ser sintetizadas, lo que aumenta considerablemente las posibilidades.
La base es la misma, pero nosotros utilizamos las piezas de
manera ms variada.
La tercera estrategia para aumentar la complejidad es el
llamado ayuste alternativo. En el primer captulo hemos
hablado de que los genes son secuencias codificantes (llamadas exones) separadas por largos trechos de DNA no codificante (los llamados intrones). Los genes de todos los
organismos eucariotas incluyen intrones, pero el nmero es
variable de un organismo a otro. Slo 250 de los 6.000 genes
de la levadura contienen intrones, mientras que prcticamente todos nuestros genes tienen esta caracterstica. Para obtener el producto del gen hay que unir los fragmentos codificantes y traducirlos a protena. Esta es una oportunidad para
crear nuevas combinaciones a partir de viejos elementos. A
mediados de los aos 80 la literatura infantil se revolucion
con la aparicin de una coleccin de libros llamada escoge
tu aventura, en que el lector poda saltar pginas para seguir
historias diferentes (ms o menos igual que en Rayuela, de
Julio Cortzar, pero con los argumentos adaptados a la edad
y menos personajes cebando hierba mate). Cada libro era, en
potencia, muchos libros, y este es un ejemplo perfecto de lo
que se puede obtener con el ayuste alternativo.
Las enzimas que eliminan los fragmentos no codificantes
de los genes tambin reconocen seales a partir de las cuales
pueden ir a una pgina u otra. A veces pueden escoger entre
varias posibilidades y esto da lugar a protenas diferentes. De
los 250 genes de la levadura que tienen intrones, slo en 3 se
usa el ayuste alternativo. Los otros se ayustan siempre de la
misma manera. En los humanos, un mnimo del 35% de los
genes (unos 10.000) presentan esta caracterstica, y este
nmero puede ser mucho mayor.
Acabamos de ver que un gen puede dar lugar a diferentes
protenas. Cuntas? No lo sabemos con exactitud. Algunos
puede que tengan un repertorio reducido de productos, pero
219

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 220

LA ERA DEL GENOMA

otros son asombrosamente prolficos. Un gen llamado slo


codifica una protena que interviene en la deteccin de las
distintas frecuencias de sonido en el odo interno. Esta protena puede presentar unas 500 variedades diferentes. Otro gen
implicado en la transmisin de seales entre neuronas puede
dar lugar a unos 1.000 RNA mensajeros diferentes. Si le
parece que tenemos pocos genes ms que la mosca del vinagre le sorprender saber que uno de los genes de la mosca llamado Dscam, que participa en la formacin de conexiones
entre las neuronas, puede dar lugar a nada menos que 38.000
mensajeros diferentes: ms que todos nuestros genes juntos.
No conocemos este dato para el gen homlogo humano de
Dscam, pero no es muy arriesgado pensar que el nmero de
productos finales codificados por nuestros genes va a ser
mucho mayor de lo que esperamos.
Llegados a este punto, usted tiene casi todo lo que necesita para ser humano. Supongamos que hace un ltimo
esfuerzo evolutivo y adquiere los genes que completan su
coleccin. Es capaz de hablar, de tener pensamientos abstractos y de conductas tan antinaturales como el sentido del
deber o la creatividad. Muy cerca han quedado sus primos,
chimpancs, babuinos y dems primates. Cmo de cerca?
Muy cerca: les han faltado slo unos 2.000 genes. Menos que
los que tiene una levadura. Quiere esto decir que las diferencias entre un chimpanc y un ministro son menores que la
complejidad de una levadura? Yo no dira tanto, pero es cierto que las caractersticas tpicas de los humanos dependen de
muy pocos genes. Cuando se conozca completamente el
genoma humano y los de los primates ms cercanos a nosotros ser interesante ver qu tenemos nosotros que no tengan ellos. Seguramente sern genes poco glamurosos: protenas que nos permiten ampliar alguna red de conexiones
neuronales, desarrollar alguna rea del cerebro que hemos
acabado por dedicar a las ideas abstractas, limitar el vello
corporal a unas pocas zonas o perder el pulgar oponible en
los pies. Es poco probable que encontremos el gen de la
humanidad, el que nos hace diferentes del resto de anima220

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 221

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

les. Alrededor de un 2% de nuestro genoma es nicamente


nuestro, diferente al de los chimpancs, y ser muy interesante descubrir qu hay ah.
Por lo que sabemos hasta ahora del otro genoma de mamfero que est casi disponible, el del ratn, las diferencias
inmediatas son mnimas. Nuestros genomas son tan parecidos que sera posible reconstruir los 19 cromosomas del
genoma del ratn, ms sus cromosomas X e Y, a partir de
unas 150 piezas tomadas de nuestros cromosomas. Dentro
de poco tendremos ms datos, que seguramente van a ser
ms intrigantes que los del genoma de la mosca; algo as
como ver una caricatura de lo que podramos haber sido si la
evolucin hubiera ido por otro lado. En los humanos vemos
que diferencias de un 0,1% en el genoma dan lugar a toda la
variedad de gentes que hay en el mundo y que diferencias de
una nica base pueden hacer que una persona llegue a nacer
o no, por lo que las diferencias del 2% que esperamos encontrar entre nuestro genoma y el de los otros mamferos van a
darnos pistas ms que suficientes para aclarar qu caractersticas genticas nos diferencian de nuestros parientes evolutivos ms cercanos.
FIGURA 17. El genoma
humano y el del ratn son
muy parecidos: con 150
fragmentos de
cromosomas humanos
cuidadosamente escogidos
es posible reconstruir un
modelo del genoma del
ratn. Los genes no
codifican exactamente las
mismas protenas, pero son
equivalentes en un
organismo y en otro.

Ratn

Modificada a partir de un
original de Lisa Stubbs.
221

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 222

LA ERA DEL GENOMA

No conozco los campos de la ingeniera o la informtica,


pero con 40.000 piezas o instrucciones no se pueden hacer
mquinas excesivamente complicadas. Una mquina que
incluya las instrucciones para hacer copias de ella misma tendra tal complejidad que no se ha construido an, aunque los
avances en la robtica pueden hacerlo posible en un futuro.
No me malinterprete, pero desde un punto de vista funcional
el cuerpo humano es comparable a una mquina. Mirndolo
as podemos decir que nuestros 30.000 genes y pico estn
muy bien aprovechados, no le parece?
Segn el doctor Venter, entre 275 y 350 genes seran suficientes para obtener un organismo vivo independiente, es
decir, que pudiera reproducirse sin ayuda de otro organismo.
Los virus tienen mucho menos de 275 genes pero necesitan
infectar a otros seres vivos: sus genomas no incluyen los
genes que codifican la maquinaria de replicacin del material
gentico y han de tomarla prestada de alguien. El virus del
mosaico del tabaco infecta la planta de tabaco, el virus
del mosaico de la coliflor infecta la coliflor y el brcol. Otros
virus pueden ser molestos para los humanos, como el del resfriado comn, o incluso mortales como el Ebola.
Pero parece que unos 300 genes pueden codificar las instrucciones que necesita un ser vivo para llevar una vida independiente. Cules deben ser? Si sabemos qu es lo mnimo
que necesita algo para estar vivo podremos entender mucho
mejor todo lo dems. Para esto nos ser de gran ayuda conocer los genomas de los seres vivos ms simples como la bacteria Mycoplasma genitalium con sus 517 genes. La industria
farmacutica se ha lanzado a la secuenciacin de genomas de
organismos patgenos, los que causan enfermedades en el
hombre. Estos organismos patgenos son conocidos popularmente como microbios, a pesar de que tambin son microbios (es decir, organismos vivos muy pequeos) los que nos
ayudan a hacer el pan, el vino o el queso. Con los microbios
sucede como con tantas otras cosas: pagan justos por pecadores.
Sabiendo cmo estn hechos es ms fcil disear frma222

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 223

HOMO SAPIENS VISTO DESDE DENTRO

cos que acten directamente sobre su punto dbil. Usted


conoce la bacteria Escherichia coli, la que cuando vive en
nuestro intestino es beneficiosa pero que, si la encontramos
en la comida, nos puede causar infecciones graves. Los genomas de dos tipos diferentes (llamados tcnicamente cepas)
de Escherichia coli han sido publicados en enero del ao
2001: uno de ellos, llamado O157:H17, es muy patgeno; el
otro, llamado K12, es casi inocuo. De hecho, este ltimo se
utiliza en muchos laboratorios de microbiologa por su nula
virulencia. La comparacin de estas dos secuencias nos ha de
dar pistas sobre qu hace que una sea tan peligrosa para nosotros y la otra no. De la misma manera, algunos miembros
de la familia de Mycobacterium, que tiene unos 4.000 genes,
causan la tuberculosis o la lepra, mientras que otros son inocuos.
Esta variedad de respuesta de nuestro cuerpo ante los
diferentes microbios nos sugiere que la convivencia de
los humanos con estos organismos patgenos ha modelado
nuestro sistema inmune, para irlo adaptando a cada nuevo
ataque. De paso, la comparacin de los genomas desde organismos muy simples hasta nosotros nos indica qu genes se
han conservado y cules han aparecido a lo largo de la evolucin. Esto, adems de ayudarnos a establecer las relaciones
entre las distintas especies, nos da una idea de cules son
estos genes fundamentales para la vida. Si sabemos qu tenemos en comn con las levaduras, las moscas o los babuinos
podremos entender qu es lo que nos ha hecho diferentes.

223

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 224

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 225

10. CAUTELOSAS PERSPECTIVAS


DE FUTURO

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 226

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 227

La experiencia demuestra que las nicas predicciones fiables son las que se hacen sobre el pasado. Todos los momentos son de cambio y cada poca tiene sus apocalipsis y sus
utopas a la vuelta de la esquina. Para ver el futuro no podemos subirnos a un taburete, ni leer las entraas de un ave ni
leer todos los peridicos. Los anlisis ms agudos del mundo
actual son siempre parciales y subjetivos, cuando no abiertamente delirantes. Sirva esto como aviso, junto con lo expuesto en el captulo sobre los profetas, de que los prrafos que
siguen son especulativos, subjetivos, en gran parte no originales y en ningn caso representan una opinin corporativa
de los cientficos. Esto no es ciencia-ficcin, sino una breve
proyeccin hacia un futuro posible. Como toda precaucin es
poca, le aviso: est usted entrando en zona incierta.
La dcada que se inici en 1997/1998 con la clonacin de
Dolly y la entrada de Celera en la carrera por secuenciar el
genoma humano ser vista en un futuro como una crisis, la
cristalizacin de una situacin ms lejana en forma de problemas concretos e inmediatos. An no recuperados de los
dilemas ticos asociados a la fecundacin artificial y los trasplantes nos hemos encontrado en un punto de no retorno,
para bien y para mal.
Si el futuro es control, la reprogramacin celular constituye la manifestacin ms evidente de este control.
Conseguir que una clula reinicie la informacin gentica
que contiene y cambie su curso vital es una proeza que, si
llegamos a dominar, puede acelerar el progreso de la ciruga.
Con Dolly aprendimos que esto era posible y, si el trabajo en
esta rea sigue a un buen ritmo, podemos esperar que esta
227

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 228

LA ERA DEL GENOMA

tcnica permita cultivar tejidos a partir de clulas de la persona que los necesite, evitando as el rechazo asociado a los
trasplantes. La llamada clonacin teraputica slo necesita que alguien encuentre un nombre menos agresivo para
convertirse en una tcnica compleja pero posible.
Hasta hace muy poco pareca que los xenotransplantes
seran la solucin para muchas personas que necesitan un
rgano o un tejido nuevo para sustituir otro daado o enfermo. Este campo an no ha dado de s todo lo que poda: la
clonacin con fines teraputicos ha desplazado esta opcin
incluso antes de que los expertos se pusieran de acuerdo
sobre los riesgos y beneficios de la anterior. A pesar de ello,
contina siendo importante el trabajo en este campo ya que,
si se pudiera llegar a un procedimiento seguro y eficaz, el
beneficio sera maysculo. La experiencia con hormonas
humanas fabricadas por animales (concretamente, insulina y
hormona de crecimiento en cerdos) y los resultados no siempre positivos por igual aconsejan cautela. El equipo del doctor Ian Wilmut, el padre de Dolly, parece decidido a solucionar este problema en un futuro no muy lejano: habr que
estar pendientes de su pgina web.
Si una cosa hemos aprendido en los ltimos aos es que
la sociedad quiere tener un papel activo en la orientacin de
la ciencia. Esto ha planteado una crisis que, por ahora, pocos
analistas han destacado: la evaluacin de riesgos y beneficios. La globalizacin de los medios de comunicacin y el
libre acceso a internet permiten que los gobiernos, las empresas, los grupos de presin e incluso los ciudadanos particulares difundan sus ideas casi al mismo tiempo. Nunca haba
sido tan fcil informar (ya hemos visto que con mayor o
menor exactitud) de los riesgos y beneficios de una tcnica o
una decisin poltica. En consecuencia, cada persona se
encuentra ante el dilema de elegir el punto de equilibrio entre
el beneficio que puede esperar de la sociedad y el precio que
est dispuesta a pagar, econmicamente y en prdida de
libertad. Este debate no est precisamente en su momento
ms brillante, pero en un futuro no muy lejano ser necesa228

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 229

CAUTELOSAS PERSPECTIVAS DE FUTURO

rio aceptar y ejercer la nueva responsabilidad que los ciudadanos de los pases industrializados hemos obtenido.
Hablar de la terapia gnica en un captulo de perspectivas
de futuro puede parecer jocoso, porque hace casi veinte aos
que a la terpia gnica se la sita simultneamente en un
futuro prximo que no acaba de llegar y en un presente de
xitos parciales mezclados con fracasos sonados. La curacin en el 2000 de dos nios que padecan un tipo de inmunodeficiencia llamada SCID (inmunodeficiencia grave combinada) supone un hito y un estmulo. Para las enfermedades
monognicas, es decir, las causadas por defectos en un nico
gen como la hemofilia, la fibrosis qustica o la distrofia muscular de Duchenne, la terapia gnica ser una opcin si se
desarrollan sistemas capaces de llevar el gen correcto al lugar
donde se necesita. Estos estudios estn en camino, pero an
no se les ve una llegada cercana a la prctica mdica habitual.
Quiz lo ms realista sea aceptar que estas tcnicas llegarn
a tiempo de beneficiar a la prxima generacin.
Uno de los campos de investigacin que se han de desarrollar ms en un futuro cercano es el de la bsqueda de
maneras ms efectivas de probar la eficacia y la seguridad de
los medicamentos. La clonacin de embriones de mamferos
puede proporcionar modelos de estudio en los que la diferencia entre muestras individuales sea mnima, con lo cual el
error tambin se reducira. La clonacin de mamferos hasta
formar individuos adultos, que ya empieza a ser una tcnica
rutinaria, puede ayudar tambin en este punto.
El campo que nos ha de dar ms alegras en menos tiempo es el de la farmacogenmica: la adecuacin de los tratamientos mdicos a las caractersticas genticas de cada persona. El tpico de que no existen enfermedades sino enfermos
pasar a ser incluso demasiado tpico: a nadie se le ocurrir
que pueda ser de otra manera. El conocimiento de los genes
implicados en el metabolismo de los frmacos por una parte,
y de las variantes de estos genes que se pueden encontrar en
la poblacin por otra, ha de permitir en poco tiempo la elaboracin de una carta mdica que complete las encuestas
229

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 230

LA ERA DEL GENOMA

actuales sobre alergias a medicamentos. Si se identifican las


variantes y se caracteriza su efecto, una persona podr tener
fcilmente una lista de frmacos recomendados y otra de frmacos prohibidos, con lo que los tratamientos sern ms efectivos. De la misma manera, frmacos que no podan ser utilizados para unas aplicaciones pueden ser efectivos en otros
casos. Seguramente recuerda la talidomida, un frmaco que se
administraba a mujeres embarazadas para evitar las nuseas y
que caus malformaciones en miles de nios en los aos 50 y
60. Este frmaco fue a parar al limbo de los productos de los
que no se habla, hasta que se vio que poda ser efectivo para
el tratamiento de la lepra, el sida o el cncer de pulmn. Un
conocimiento ms exacto de los frmacos permitir identificar a los pacientes que se pueden beneficiar de ellos y evitar
los efectos nocivos en otros.
Una tcnica que ya tenemos entre nosotros pero que sin
duda va a multiplicar sus posibilidades es la de los chips de
DNA: pequeas lminas donde se han depositado miles de
muestras de DNA en un orden conocido, y que podemos usar
para detectar la expresin de genes en tejidos concretos,
identificar mutaciones, comparar el efecto de un producto en
un tejido, o para una infinidad de experimentos que a un
investigador se le ocurran. Cada vez son ms baratos de
fabricar y de usar y, con el mar de informacin que nos va a
inundar en los prximos aos, ser muy til tener sistemas
para afinar la bsqueda de respuestas a preguntas cada vez
ms concretas y, a la vez, complejas.
El estudio de otros genomas, que ahora se puede efectuar
en una fraccin del tiempo que llev la secuenciacin del
genoma humano, es el prximo paso lgico. Este libro saldr
a la calle ms o menos coincidiendo con la publicacin de la
secuencia del genoma del ratn. En los prximos aos veremos secuenciado el genoma de los principales animales y
plantas de inters comercial. Con la secuencia a la vista y los
genes identificados ser posible actuar sobre algunas caractersticas de inters, o se podr aplicar este conocimiento al
diseo de tratamientos veterinarios ms eficaces.
230

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 231

CAUTELOSAS PERSPECTIVAS DE FUTURO

No todo el futuro es de color de rosa. Si las voces crticas


tienen razn, ni que sea en parte, los problemas ticos que
ahora discutimos como hipotticos pueden llegar a ser reales.
En relacin con la cantidad de gente que hay en el mercado
laboral no se han documentado muchos casos de discriminacin laboral por causas genticas, a menos que consideremos
que ser negro o ser mujer son caractersticas genticas (que
lo son, pero sabe usted perfectamente que ahora estamos
hablando de otra cosa). Esto no quiere decir que, si se lo
ponen fcil, algunos empresarios no vayan a aprovechar la
oportunidad. El mundo de los seguros parece controlado por
ahora, pero esto slo es una razn para continuar vigilando.
La comercializacin de productos basados en la informacin
gentica an no est estabilizada a gusto de todos, y falta por
ver qu efecto tendrn las patentes de secuencias de DNA en
la investigacin. Por la cuenta que nos trae, tendremos los
ojos bien abiertos. Aparte de los dilemas sociales, cada uno
de nosotros tendr sus problemas personales que solucionar.
Si las pruebas para detectar enfermedades de aparicin tarda
se generalizan, le gustara someterse a algunas de ellas? O
prefiere no saber su predisposicin a sufrir un cncer o una
demencia? Estas preguntas no tienen una respuesta inmediata, pero espero que lo comentado en el captulo 7 le haya ayudado a considerarlas.
En qu trabajar una persona que en el ao 2001 tiene
16 o 18 aos y que quiera formar parte del mundo de la
investigacin en la era del genoma? La gestin de la informacin es una carrera obvia, no slo en biologa sino en
cualquier aspecto de la sociedad. En relacin con la biologa y la medicina, grandes cantidades de informacin estarn en las bases de datos esperando a que alguien encuentre
la manera de convertir esta informacin en algo til. Las
mentes con capacidad para la abstraccin tendrn motivos
para perder horas de sueo buscando modelos que expliquen y relacionen mecanismos biolgicos. La biologa
molecular naci gracias a las aportaciones de fsicos y qumicos con inquietudes humansticas, y una transformacin
231

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 232

LA ERA DEL GENOMA

parecida est en ciernes: algunos investigadores ya hablan


de biologa modular, incorporando conceptos de la ingeniera y la informtica a la evolucin y la biologa celular.
Cada generacin tiene algunos oficios que la anterior no
poda ni imaginar, o sea que cabe esperar cualquier cosa de
un conocimiento que est sacudiendo los cimientos de
nuestra sociedad. Algunas especialidades incipientes van a
vivir una explosin. Por ejemplo, la ingeniera tisular, que
desde hace unos aos ha avanzado enormemente en la tarea
de construir prtesis e incluso recambios para tejidos como
los huesos o la piel. La nanotecnologa est en camino de
desarrollar minsculos recubrimientos con propiedades
magnticas para los medicamentos, los cuales permitiran
inyectar una dosis mnima y dirigirla mediante imanes al
lugar donde se necesita, evitando as los efectos secundarios y la degradacin de los frmacos antes de que acten.
Veremos un progreso en la construccin de interfases entre
sistemas biolgicos e informticos: sensores que interpreten seales enviadas por clulas, protenas o incluso molculas de DNA y puedan transformar esta informacin en un
trabajo mecnico o en informacin digital. La informacin
fsica se almacena digitalmente desde hace dcadas: el
vdeo o los CDs son ejemplos cotidianos. La informacin
qumica est ms o menos consolidada en muchas aplicaciones (por ejemplo, las narices electrnicas para detectar compuestos extraos en el vino). Las clulas vivas son
elctricamente activas: pequeas cantidades de corriente
pasan de un lado a otro de la membrana celular como parte
del funcionamiento habitual de la clula. Se est progresando rpidamente en la construccin de transistores capaces
de detectar estas seales elctricas. Las aplicaciones de
estos transistores son tan variadas como la imaginacin.
Algunas clulas como las neuronas o las clulas musculares
tienen un gran inters como dianas teraputicas, y una
medicin exacta de sus respuestas a un medicamento puede
ser una buena alternativa a los mtodos actuales para probar estos medicamentos. Unas neuronas conectadas a un
232

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 233

CAUTELOSAS PERSPECTIVAS DE FUTURO

transistor podran controlar una prtesis con una eficacia


muy superior a la que se consigue hoy en da. Otra aplicacin evidente de estos sistemas es el campo de los biosensores. Una clula puede detectar cantidades minsculas de
una sustancia txica. Si esta clula emite una seal en respuesta a la deteccin de, por ejemplo, cianuro en el agua, y
esta seal se acopla a una alarma, se podran disear sistemas ultrasensibles de control de procesos alimentarios, vertidos txicos o tratamientos farmacolgicos.
La idea de un genoma mnimo va tomando cuerpo a
medida que aumenta el conocimiento de los mecanismos
bsicos de la vida. Sin abundar en una visin mecanicista de
la vida, la construccin de clulas virtuales o incluso reales
con genomas mnimos abre la posibilidad a nuevas estrategias teraputicas y a planteamientos experimentales imposibles hoy en da, cuando tantas variables no controladas pueden interferir en los experimentos ms simples. Las
preguntas que seguirn al conocimiento de la secuencia de
nuestro genoma y el de otros organismos estarn ms relacionadas con la funcin y la interaccin de los genes. Por
eso, la posibilidad de trabajar con grupos mnimos de genes
en un entorno vivo es una posibilidad que no se puede
ignorar. Asimismo, no es muy arriesgado pensar que estas
clulas mnimas puedan ser usadas como vehculos para terapia gnica: la introduccin de un gen que codifique la protena necesaria controlado por unas secuencias reguladoras
estimuladas por un frmaco especfico sera una manera limpia y eficaz de tratar algunas enfermedades. Ms an, estas
clulas teraputicas pueden estar programadas para morir
una vez cumplida su funcin. Esto no est prximo, pero tericamente no es imposible.
Todas estas previsiones se basan en que el trabajo siga
adelante. Esto slo ser posible si la sociedad lo permite, por
lo que a los investigadores nos toca convencer al mundo para
que as sea. La sociedad, por su parte, tiene el compromiso
de incorporar un conocimiento cientfico suficiente a su
bagaje cultural como para poder entender, juzgar y ayudar a
233

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 234

LA ERA DEL GENOMA

dirigir hacia dnde quiere que vaya la investigacin. Slo as


podremos conseguir que se materialice la promesa de beneficios para la humanidad que es el conocimiento de la
secuencia de nuestro genoma.

234

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 235

PARA ACABAR

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 236

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 237

Qu gran obra es un hombre!Tan noble en razn!


Tan infinito en facultades! En forma y movimiento, tan
exacto y admirable! Como un ngel en accin!
Como un dios en percepcin! La belleza del
mundo! El parangn de los animales!
Hamlet, acto 2, escena 2

As se expresa Hamlet durante su encuentro con sus viejos amigos Rosencrantz y Guildenstern al final del segundo
acto. Como tantas otras veces, Shakespeare tena razn, ms
de lo que l mismo poda suponer. Un hombre es una mquina termodinmica y una compleja obra de ingeniera de
facultades infinitas, pero tambin muchas ms cosas: una
entidad polifactica, un producto de su poca de caducidad
asegurada.
Un producto de sus genes, tambin. A estas alturas usted
ya sabe que los genes no lo son todo para usted, pero que son
una gran parte, el armazn sobre el que se sostiene su persona. Todos los seres vivos tienen genes, y muchos de ellos son
tan parecidos unos a otros que, vistos sin sus etiquetas, no
podramos decir cul es nuestro, cul de un ratn o cul de
una levadura. El mundo vivo tiene una trama que lo une, un
lenguaje que es comprensible para todos. Si introducimos un
gen de mosca en una bacteria, sta lo entender y lo leer. No
todo es posible: la enzima ms abundante en la naturaleza es
la llamada rubisco, que interviene en la fotosntesis, el proceso mediante el cual las plantas convierten la energa
237

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 238

LA ERA DEL GENOMA

proporcionada por el sol en energa qumica. No por el hecho


de introducir el gen que codifica la rubisco en un ratn va a
conseguir que el ratn pueda alimentarse slo de la luz solar:
los seres vivos somos tan complejos que no toleramos fcilmente los desequilibrios. Un ratn que sintetizara la rubisco
necesitara comer tanto como cualquier otro.
No todo es posible, pero los genes hablan. No slo los
investigadores de la salud y la vida, sino los que estudian a
las personas en un contexto histrico o social tienen en el
genoma humano una herramienta de estudio insospechada,
un documento que habla de todas las generaciones humanas
que no aparecen en los escritos de los historiadores de la
Antigedad.
Qu hemos aprendido con el genoma humano? Qu nos
queda por aprender? El Proyecto Genoma Humano y sus
aspectos derivados han enseado dos cosas a los bilogos
sobre ellos mismos. Por un lado, que se puede colaborar en
una empresa mundial sin por eso limitar el prestigio individual de cada uno. Por otro lado, este proyecto ha representado la prdida definitiva de la inocencia, si es que an haba
algo por perder. Los cientficos son personas y, por si quedaba alguna duda, hemos visto bastantes ejemplos durante
estos aos de cmo es imposible separar la actividad cientfica de la vida personal.
En el aspecto cientfico, hemos aprendido que somos
extraordinariamente iguales: para un observador imparcial
acabado de llegar de otro planeta, somos uno. Cualquier
hombre considerado al azar es un representante fiel de la
especie, ms de lo que lo pueda ser cualquier otro animal.
Somos ms homogneos que cualquier especie salvaje, por
no hablar de las domesticadas. Al mismo tiempo, las pequeas diferencias en nuestros genomas tienen una repercusin
lo suficientemente grande en nuestra persona como para que
todos seamos individuos. Le debe sonar: es el tema del libro
y, a estas alturas, lo debe de haber ledo una docena de veces.
A lo mejor an habr tiempo de repetirlo antes de concluir.
Hay quien teme entrar en detalles sobre estas diferencias.
238

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 239

PARA ACABAR

Visto que el prejuicio no necesita argumentos, el riesgo de


usar el conocimiento cientfico para establecer lneas divisorias entre las personas es mnimo comparado con el beneficio de saber cul es la mejor manera de tratar las enfermedades de cada persona y de cada grupo humano. Ya disfrutamos
de algunos de estos beneficios y, a medida que aumente la
comprensin de los datos que tenemos, se podrn extender a
prcticamente todo el mundo.
Entonces, qu nos queda por aprender? Mucho, casi
todo. Los bilogos, mdicos y famacuticos de las prximas
dcadas tienen trabajo asegurado intentando descifrar las
conexiones entre genes, el papel que cada uno desempea en
el difcil equilibrio que es la clula. Las enfermedades complejas como el cncer, la diabetes o la osteoporosis pueden
ser ms comprensibles si conocemos cmo acta cada gen.
El avance del conocimiento de lo que hacen los genes es
paralelo al conocimiento de lo que no hacen los genes.
Gracias a esto llegaremos a entender de qu manera influyen
los genes en fenmenos tan complejos como la conducta o el
envejecimiento. Hay que evitar el determinismo, pero si un
receptor neuronal defectuoso influye en su estado de nimo
es bueno saberlo para disear terapias basadas en un conocimiento cientfico slido.
Las personas, individualmente o en grupo, proporcionan
suficiente material de estudio para fomentar toda clase de
vocaciones, ya sea la literatura, la antropologa, la medicina
o la filosofa. Hay quien emprende varias de ellas simultneamente, lo cual no significa que sepa ms que los dems.
Simplemente, puede tener otros puntos de vista u otras referencias para analizar un mismo fenmeno. Hamlet habla de
feudalismo, conflictos generacionales, complejos edpicos y
verso ymbico a personas de educaciones diferentes. El
genoma humano, con su carga de significados aadidos por
nosotros mismos, tambin: los temores y las esperanzas de la
especie humana son siempre los mismos aunque se presenten
bajo formas ligeramente diferentes.
Cuando se celebr el centenario de la invencin del cine,
239

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 240

LA ERA DEL GENOMA

en 1996, una exposicin propona, entre otras cosas, un


puado de argumentos bsicos con los que se podan explicar prcticamente todas las pelculas. Buuel explica en sus
memorias cmo en el Hollywood de los aos 30 elabor una
sistematizacin parecida y Borges reduca los argumentos
posibles a slo cuatro. Todos ellos han encontrado un reflejo
en el genoma humano. Para unos es un viaje sin final como
el de Ulises; para otros, una lucha quijotesca contra molinos
de viento; para otros, una travesa por el desierto con rumbo
a una tierra prometida que nadie ha visto.
Todos tienen razn, a su manera: las metforas forman
parte del lenguaje cientfico, porque siempre hay un momento en que las imgenes literales no son suficientes para expresar la realidad. Un socilogo y un psiclogo no encontrarn
lo mismo en el genoma, en parte porque cada persona es
diferente y, en parte, porque lo que esperan obtener del genoma tambin lo es.
Qu punto de contacto tenemos, entonces, todos los que
de una manera u otra nos asomamos al interior del hombre?
Qu esperanza de entendernos mutuamente? Puede la
gentica, con su lenguaje de genes y mutaciones, explicar el
genio, la desesperacin o la irona? Seguramente no del todo,
pero cada cual en su lugar no hay razn para que no podamos
dialogar. Pngase cmodo, porque nos va a llevar un buen
rato.

240

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 241

PARA SEGUIR LEYENDO

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 242

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 243

Hoy en da es difcil encontrar un suplemento dominical


que no incluya un reportaje sobre el genoma. Por lo general
estn bien escritos y son rigurosos; otras veces, las prisas
pueden ms que el rigor. Con lo que se ha dicho hasta ahora
creo que dispone de los datos suficientes para separar el
grano cientfico de la paja meditica. Pero no puede quedarse as: la mitad de las cosas que hemos visto en los captulos
anteriores ser vieja dentro de poco, algunos resultados coincidirn con las previsiones y otros no, el avance del conocimiento es imparable y seguro que nos vamos a sorprender
con el desarrollo de aplicaciones impensadas derivadas de la
gentica. Segn el nivel de dificultad que est dispuesto a
asumir, puede encontrar informacin exacta, contrastada y de
confianza en los siguientes sitios:
Nature y Science, las dos revistas generales de ciencia ms
prestigiosas, dedican cada semana las primeras pginas a analizar las ltimas noticias cientficas. El contenido no es ms difcil que el de las pginas de economa de cualquier peridico,
pero hay que saber ingls. Si sabe algo de ingls y tiene cerca
alguna biblioteca universitaria, hojee los nmeros especiales de
Science y Nature dedicados al primer borrador de la secuencia
del genoma humano, de febrero de 2001. Incluyen toda una
seccin de anlisis muy bien escrita y figuras explicativas para
lectores no especialistas. Se puede acceder a ellas gratuitamente en: www.sciencemag.org y www.nature.com/genomics
e incluso se pueden pedir ejemplares gratuitos por correo.
La revista New Scientist es un semanario donde se pueden
encontrar artculos sobre gentica, generalmente bien escritos y sin exageraciones.
243

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 244

LA ERA DEL GENOMA

En castellano, Investigacin y ciencia y Mundo cientfico


son dos revistas que desde hace aos trasladan la investigacin cientfica al pblico en general mediante revisiones
escritas por especialistas en diferentes campos. No son de
actualidad semanal, pero son de toda confianza por lo que se
refiere al rigor de la informacin.
Cmo no, a lo mejor le gustara ver el genoma. Quiz la
presentacin ms fcil de usar sea la de la Universidad de
California en Santa Cruz (http://genome.cse.ucsc.edu/) pero
seguramente lo encontrar aburrido al cabo de unos pocos
miles de bases.
Cosas que hacen los genes (y cosas que no hacen)
BERG, P. y SINGER, M.: Tratar los genes. Omega, Barcelona, 1994. Aqu se explica la gentica con mucho detalle
y conocimiento. El doctor Berg estuvo implicado en la producin de la primera molcula de DNA recombinante usando enzimas de restriccin, por lo que recibi el premio Nobel
de Qumica en 1980, y fue uno de los impulsores de las conferencias de Asilomar en los aos 70.
DAWKINS, R.: El gen egosta. Salvat, Barcelona, 1988. De
libro maldito a clsico en una dcada.
JUDSON, H. F.: Talking about the genome. Nature 409:
765, 2001. El doctor Hudson destaca la importancia de usar
correctamente el lenguaje de la gentica.
LANDER, E. S. y WEINBERG, R. A.: Genomics: Journey to
the center of biology. Science 287: 1777-1782, 2000.
MARGULIS, L. y SAGAN, D.: Qu es la vida? Tusquets,
Barcelona, 1996. Una reivindicacin del papel de los microorganismos en la organizacin de la vida tal como la conocemos.
WATSON, J. D.: La doble hlice. Salvat, Barcelona, 1994.
El doctor Watson explica en forma de novela los acontecimientos que llevaron al descubrimiento que cambi la gentica. Aun siendo una memoria selectiva (como todas), ilustra
muy bien que los cientficos son humanos despus de todo.
244

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 245

PARA SEGUIR LEYENDO

El Proyecto Genoma Humano


El portal del Proyecto Genoma Humano (www.ornl.gov/hgmis) es un punto de partida hacia cualquier aspecto que se
le ocurra relacionado con la gentica. Incluye material didctico de primera calidad, publicaciones y links a otros lugares
relacionados con el tema. Los centros donde se ha secuenciado mayoritariamente el genoma humano son estos, y tambin incluyen material didctico:
The Sanger Centre
Baylor College of Medicine
Whitehead Institute for
Biomedical Research/MIT
Genome Sequencing
Center, UW
Joint Genome Institute

www.sanger.ac.uk
www.hgsc.bcm.tmc.edu
www-genome.wi.mit.edu
genome.wustl.edu/gsc/
www.jgi.doe.gov

Otras direcciones interesantes mencionadas en el captulo


son:
National Center for
Biotechnology Information
www.ncbi.nlm.nih.gov
European Bioinformatics Institute
www.ebi.ac.uk
Celera Genomics
www.celera.com
OMIM
www.ncbi.nlm.nih.gov/OMIM/
The SNP Consortium
snp.cshl.org
Human Genome Organisation
www.gene.ucl.ac.uk/hugo/
ELSI
www.nhgri.nih.gov/ELSI/
Cancer Genome Anatomy
Project
www.ncbi.nlm.nih.gov/CGAP/
BERG, P. y otros: Potential biohazards of recombinant
DNA molecules. Science 185: 303, 1974.
COHEN, D.: Los genes de la esperanza. Seix Barral,
Barcelona, 1994. En este libro se repasan los inicios del estudio del genoma humano desde el punto de vista de la persona
245

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 246

LA ERA DEL GENOMA

que, junto al premio Nobel Jean Dausset, puso en marcha el


CEPH (Centre dtude du Polymorphysme Humain), un centro de referencia mundial financiado gracias a las donaciones
a una maratn televisiva anual (el Tlthon) y el testamento
de una coleccionista de arte. Un libro personal y riguroso.
DENNIS, C.; GALLAGHER, R y CAMPBELL, P. (eds.): The
human genome. Nature 409: 813-859, 2001.
LEE, T. F.: El Proyecto Genoma Humano. Gedisa, Barcelona, 1991.
VARIOS AUTORES: The human genome. Science 291: 11771266, 2001.
Encuentre ms detalles sobre los objetivos del Proyecto de la
Diversidad del Genoma Humano en:
www.stanford.edu/group/morrinst/hgdp/faq.html
Puede encontrar explicaciones animadas de las tcnicas de
PCR, secuenciacin y muchas otras, y videos educativos
sobre la gentica, en estos sitios:
vector.cshl.org/resources/resources.html
celera.com/genomics/genomics.cfm
Mutantes, transgnicos y otros terrores
AYALA, F.: La naturaleza inacabada. Salvat, Barcelona,
1994.
JONES, S.: Almost like a whale. Anchor, Londres, 1999.
Una revisin de El origen de las especies captulo a captulo
utilizando datos recientes que actualizan el libro original. El
clsico de Darwin no slo es una interesante lectura sino una
oportunidad de asomarse sin intermediarios a una de las
mentes ms brillantes de su poca.
De quin son estos genes? Aspectos legales
BOBROW, M. y THOMAS, S.: Patents in a genetic age.
Nature 409: 763-764, 2001.
246

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 247

PARA SEGUIR LEYENDO

CRESPI, R. S.: Patents on genes: can the issues be clarified? Bio-Science Law Review 5: 199-204, 1999/2000.
EDITORIAL: Profit at a cost? Nature Cell Biology 2: E113,
2000.
GOLD, E. R.: Moving the gene patent debate forward.
Nature Biotechnology 18: 1319-1320, 2000.
HARRIS, R. F.: Patenting genes: is it necessary and is it
evil? Current Biology 10: R174-R175, 2000.
HELLER, M. A. y EISENBERG, R. S.: Can patents deter
innovation? The anticommons in biomedical research.
Science 280: 698-701, 1998.
KEEFER, C. M.: Bridging the gap between life insurer and
consumer in the genetic testing era: the RF proposal. Indiana
Law Journal 74: 1375-1397, 1999.
KNOPPERS, B. M.: Status, sale and patenting of human
genetic material: an international survey. Nature Genetics 22:
23-26, 1999.
SMAGLIK, P.: Tissue donors use their influence in deal
over gene patent terms. Nature 407: 821, 2000.
Direcciones relacionadas con los seguros y la gentica en el
Reino Unido:
Genetic Interest Group
www.gig.org.uk
Association of British Insurers
www.abi.org.uk
Human Genetics Commission
www.hgc.gov.uk
UK Forum for Genetics and Insurance www.ukfgi.org.uk
Otras direcciones:
First Genetic Trust
www.firstgenetictrust.com
Directiva 98/44/CE del Parlamento Europeo sobre la proteccin
jurdica de las invenciones biotecnolgicas.
La ltima revolucin del siglo
VOGEL, G.: How the bodys garbage disposal may help
inactivate drugs. Science 291: 35-37, 2001.
247

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 248

LA ERA DEL GENOMA

DI CARLO, G. y otros: St. Johns wort: Prozac from the


plant Kingdom. Trends in Pharmacological Sciences. 22:
292-297, 2001.
Unos y diversos
CAVALLI-SFORZA, L.L.: Genes, pueblos y lenguas. Crtica,
Barcelona, 1997. Este libro defiende la idea de una nica
raza humana, habla del origen de la humanidad en frica y
relaciona la distribucin de la humanidad con la evolucin de
las lenguas.
MARSHALL, E.: DNA studies challenge the meaning of
race. Science 282: 654-655, 1998.
OWENS, K. y KING, M-C.: Genomic views of human history. Science 286: 451-453, 1999.
SKORECKI, K. y otros: Y chromosomes of Jewish priests.
Nature 385: 32, 1997.
La tica de los genes
HOLTZMAN, N. A.: Are genetic tests adequately regulated?
Science 286: 409, 1999.
KNOPPERS, B. M.: From medical ethics to genethics.
The Lancet Perspectives 356: s38, 2000.
KNOPPERS, B. M. y otros: Commercialization of genetic
research and public policy. Science 286: 2277-2278, 1999.
LACHMANN, P.: Stem cell research-why is it regarded as a
threat? EMBO reports 2, 165-168, 2000.
MICHIE, S. y otros: Nondirectiveness in genetic counseling: an empirical study. American Journal of Human
Genetics 60: 40-47, 1997.
MOTULSKY, A. G.: If I had a gene test, what would I have
and who would I tell? Lancet 354 (supp I): 35-37, 1999.
ROBERTSON, J. A.: Human embrionic stem cell research:
ethical and legal issues. Nature Reviews Genetics 2: 74-78, 2001.
248

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 249

PARA SEGUIR LEYENDO

WERTZ, D. C.: Ethics: what is it and why is it important?:


www.shriver.org/Research/SocialScience/Staff/Wertz/ethics.
htm
Convencin del Consejo de Europa sobre Derechos
Humanos y Biomedicina:
http://conventions.coe.int/treaty/EN/cadreprincipal.htm
Declaracin Universal de la UNESCO sobre el Genoma
Humano y los Derechos Humanos:
www.unesco.org/human-rights/hrbc.htm
Declaracin del HUGO sobre reparto de beneficios:
www.gene.ucl.ac.uk/hugo/benefit.html
Vea un documento del GIG sobre la pruebas genticas y la
eugenesia (Genetic testing, screening and eugenics) en
www.gig.org.uk/policy.htm
Un organismo independiente de estudio de la biotica es el
Nuffield Council on Bioethics:
www.nuffieldfoundation.org/bioethics
La mayor coleccin de artculos, noticias y links relacionados con la biotica, incluidos los puntos de vista no europeos, se encuentra en el Eubios Ethics Institute:
www.biol.tsukuba.ac.jp/~macer/index.html
Profetizar es fcil, o el poblado limbo
entre la ciencia y la ficcin
BROAD, W. J.: Saga of boy clone ruled a hoax. Science
211: 902, 1981.
MAKGOBA, M. W.: HIV/AIDS: the peril of pseudoscience.
Science 288: 1171, 2000.
THOMPSON, C.: In search of a cure for CJD. Nature 409:
660-661, 2001.
TURNEY, J.: Frankensteins Footsteps. Yale University
Press, New Haven, 1998.
SCHIRMEIER, Q.: Testing times for BSE. Nature 409: 658659, 2001.
Lea el informe Phillips en: www.bseinquiry.gov.uk
249

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 250

LA ERA DEL GENOMA

Declaracin de Durban: www.durbandeclaration.org


Informacin sobre la encefalopata espongiforme bovina:
www.eeb.es
Homo sapiens visto desde dentro
BOBROW, M. (ed.): Molecular medicine. Lancet 354
(Suppl I): 1-37, 1999.
EISEN, J. A.: Gastrogenomics. Nature 409: 463-466, 2001.
GRAVELEY B. R. Alternative splicing: increasing diversity
in the proteomic world. Trends in Genetics 17: 100-107,
2001.
HUTCHISON III, C. A. y otros: Global transposon mutagenesis and a minimal mycoplasma genome. Science 286:
2165-2169, 1999.
LI, H. C. y otros: The presence of ancient human T-cell
lymphotropic virus type I provirus DNA in an Andean
mummy. Nature Medicine 5: 1428-1432, 1999.
MAURON, A.: Is the genome the secular equivalent of the
soul? Science 291: 831-832, 2001.
PETROV, D. A.: Evolution of genome sizes: new approaches to an old problem. Trends in Genetics 17: 23-28, 2001.
POLLACK, A. When gene sequencing becomes a fact of
life; test helps doctors find best AIDS drugs. New York
Times, 17/01/2001 (en: www.nyt.com).
ROSES, A.: Pharmacogenomis and the practice of medicine. Nature 405: 857-865, 2000
Cautelosas perspectivas de futuro
BRODER, S. y VENTER, C.: Whole genomes: the foundation of new biology and medicine. Current Opinion in
Biotechnology 11: 581-585, 2000.
HARTWELL, L. H. y otros: From molecular to modular biology. Nature 402: C47-C51, 1999.
250

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 251

PARA SEGUIR LEYENDO

OFFENHUSSER, A. y KNOLL, W.: Cell-transistor hybrid


systems and their potential applications. Trends in
Biotechnology 19: 62-66, 2001.
SOLTER, D.: Mammalian cloning: advances and limitations. Nature Reviews Genetics 1: 199-207, 2000.
VARIOS AUTORES: Beyond the genome. New Scientist, pp.
28-50, 4/11/2000.
El doctor Ian Wilmut es el director del Roslin Institute:
www.roslin.ac.uk

251

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 252

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 253

GLOSARIO
Alelo. Cada una de las variantes que puede presentar un gen.
Una persona tiene dos alelos para cada gen, que pueden ser
iguales o no, pero un gen puede tener un nmero mayor de
alelos.
Aminocido. Componente bsico de las protenas. Cada
aminocido es codificado por una combinacin de tres bases
nitrogenadas.
Asesora gentica. Servicio mediante el cual una persona o
una familia reciben informacin sobre las posibilidades de
que ellos o sus hijos sufran una enfermedad gentica, y se les
ofrecen las opciones que mejor se ajusten a su situacin y sus
convicciones.
Ayuste. Eliminacin de los intrones mediante cortes en el
RNA mensajero. Ms conocido en su forma inglesa splicing.
Clula. Componente bsico de todos los organismos vivos.
Cigoto. Clula que se forma tras la unin de dos clulas germinales (el vulo y el espermatozoide). Tambin se puede
formar tras introducir el ncleo de una clula adulta en un
vulo al que previamente se le ha extrado el ncleo.
Cdigo gentico. Correspondencia que relaciona diferentes
combinaciones de tres bases nitrogenadas con sus aminocidos equivalentes.
Cromosoma. Molcula de DNA de tamao variable, limitada por un telmero a cada extremo (el trmino est formado
por dos palabras griegas que significan cuerpo coloreado,
253

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 254

LA ERA DEL GENOMA

y se refiere al aspecto que tenan los cromosomas en las primeras preparaciones microscpicas). El DNA de los organismos eucariotas se encuentra en forma de cromosomas, en un
nmero diferente para cada especie.
DNA. cido desoxirribonucleico. A veces se abrevia como
ADN, pero es ms recomendable utilizar la nomenclatura
internacional de abreviacin de compuestos qumicos. La
informacin gentica de la mayor parte de los organismos se
mantiene en molculas de DNA, y por eso a veces se usa el
trmino DNA como sinnimo de material gentico, sin
tener en cuenta que el RNA tambin es material gentico.
Eucariota. Clula que contiene el DNA en un compartimento celular llamado ncleo. A veces se habla de organismos
eucariotas para referirnos a aquellos que estan formados por
clulas eucariotas.
Exn. Secuencia de DNA que codifica una parte de un RNA
mensajero.
Expresin. Proceso mediante el cual un gen es copiado en
una molcula de RNA. Normalmente la expresin de un gen
implica la sntesis de la protena codificada por este gen,
pero esto no siempre es as. La expresin de un gen puede
variar en diferentes tejidos o en distintos momentos del desarrollo.
Gen. Unidad de informacin gentica. Fragmento de DNA
(o RNA) que contiene la informacin necesaria para producir una protena o un RNA funcional. La definicin de gen
tambin puede incluir el DNA que no codifica pero interviene en la regulacin de la expresin del gen.
Heterocigoto. Que tiene alelos diferentes para un gen. Tanto
este trmino como el de homocigoto se refieren siempre a
un gen, no a la persona portadora de este gen. Todos somos
heterocigotos para algunos genes y homocigotos para otros.
Homocigoto. Que tiene la misma variante en los dos alelos
de un gen.
Homlogo. Que realiza la misma funcin. En este libro nos
hemos referido a cromosomas homlogos (los que se identifican con el mismo nmero y que se heredan de cada uno de
254

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 255

GLOSARIO

los progenitores) y genes homlogos (genes que intervienen


en los mismos procesos pero se encuentran en diferentes
especies).
Intrn. Secuencia de DNA no codificante que separa dos
exones. Los intrones son copiados a RNA, pero la clula los
elimina antes de traducir el mensaje.
Microbio. Organismo vivo demasiado pequeo para ser
visto sin la ayuda de un microscopio. Tambin recibe el nombre de microorganismo.
Mitocondria. Compartimento de la clula donde se da la
transformacin del oxgeno en energa, un proceso llamado
respiracin.
Mutacin. Cambio en la secuencia de bases del DNA que
modifica la actividad del producto de un gen.
Mutante. Organismo que presenta una mutacin para una
caracterstica concreta.
Patente. Monopolio temporal que se concede a un inventor
a cambio de que haga pblicos los detalles de su invento.
PCR. Reaccin en cadena de la polimerasa (del ingls:
Polymerase Chain Reaction). La PCR es un mtodo para
amplificar exponencialmente un fragmento de DNA mediante una reaccin en cadena.
Polimorfismo. Cambio en la secuencia de bases del DNA
que no modifica el producto de un gen, o que no impide el
funcionamiento de su producto.
Procariota. Clula que no almacena su DNA en un compartimento separado del resto de los componentes de la clula.
Las clulas procariotas no forman organismos pluricelulares.
Protena. Molcula formada por una cadena de aminocidos.
Puede tener una funcin estructural, de transmisin de seales, tambin puede llevar a cabo reacciones qumicas o intervenir en cualquier proceso de la vida de una clula.
RNA. cido ribonucleico (del ingls: Rybonucleic acid). Las
molculas de RNA intervienen en diferentes momentos de la
expresin de los genes: el DNA es copiado en molculas de
RNA, y otras molculas de RNA traducen esta informacin,
formando una protena segn el cdigo gentico. Algunos
255

La era del genoma.qxd

12/7/01

09:12

Pgina 256

LA ERA DEL GENOMA

virus almacenan sus genes en una molcula de RNA; para


ellos el material gentico es RNA, no DNA.
SNP. Polimorfismo de un nucletido concreto (del ingls
Single Nucleotide Polymorphism). Punto en el genoma que
puede variar de una persona a otra.
Telmero. Estructura formada por una agregacin de DNA y
protenas que se encuentra al extremo de cada cromosoma
y lo mantiene estable.
Traduccin. Proceso mediante el cual la clula lee una
molcula de RNA mensajero y, segn el cdigo gentico,
construye una cadena de aminocidos. Se da en el citoplasma de la clula.
Transcripcin. Proceso mediante el cual la clula copia una
secuencia de DNA en una molcula de RNA , llamada RNA
mensajero. Se da en el ncleo de la clula.
Transgnico. Organismo que contiene uno o ms genes procedentes de otra especie.
Va metablica. Sucesin de reacciones qumicas en que
cada una se da con el producto resultante de la anterior. La
combustin de las grasas o la transmisin de seales entre
clulas son vas metablicas.

256