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UN BESO TUYO

CHRISTINA DODD
2 serie

Capitulo
Londres, 1806
Un carruaje se detuvo frente a la casona de Berkley Square. Perteneca a la
duquesa de Magnus, pero de l descendi una impostora.
Iba vestida con ropas de viaje oscuras, sencillas y modestas, y cubierta con una
capa gruesa y amplia. Al igual que la duquesa, la mujer era alta y de formas
redondeadas, y hablaba con el mismo acento aristocrtico. Tambin como ella, llevaba
los oscuros cabellos recogidos en la nuca.
Sin embargo, para quien supiera discernirla, la diferencia era obvia. La impostora
tena un rostro dulce y de lneas suaves, en el que resaltaban los grandes ojos azules que
brillaban de una forma serena. Su voz era profunda, clida, sonora. Las manos permanecan quietas y se mova con gracia sosegada, en vez de con la enrgica seguridad de la
duquesa. La mujer se mostraba delicada al sonrer, tranquila cuando frunca el entrecejo
y absolutamente libre si rea. De hecho, pareca sopesar cada una de sus emociones antes
de permitirse expresarlas, como si en el pasado se hubiera negado cualquier atisbo de
impulsividad. A pesar de todo no era arisca, s observadora, sosegada y, quizs, un tanto
reservada.
Cualquier persona de criterio habra reconocido las diferencias entre la duquesa y
la impostora, pero, por fortuna para miss Eleanor Madeline Anne Elizabeth de Lacy, en
esos momentos no haba nadie en Londres capaz de distinguirlas, con la excepcin del
palafrenero, el cochero y un criado, todos ellos leales tanto a su prima, la duquesa real,
como a la propia Eleanor, dama de compaa de la duquesa. Ninguno de ellos
obstaculizara la misin que se le haba encomendado a Eleanor.
Jams diran la verdad a mister Remington Knight.
A Eleanor le dio un vuelco el corazn cuando el mayordomo de rostro
imperturbable que serva a mister Remington Knight la anunci en medio de la
resonante y amplia antesala vaca.
Su Excelencia, la duquesa de Magnus.
Al or que ste la presentaba de manera tan formal, Eleanor desvi la mirada.
Dese que Madeline estuviera all, que no hubiera tenido que enviarla a ella para
ocuparse de otro asunto ms importante.
Ojal, se dijo, no hubiera aceptado, por su parte, hacerse pasar por su prima.
En el otro extremo del saln, un criado de librea le hizo una reverencia y acto
seguido desapareci por otra puerta. Volvi al cabo de un momento y movi la cabeza
ante el mayordomo en seal de asentimiento.
El seor est ocupado dijo el mayordomo, volvindose hacia Eleanor,
pero no tardar en recibirla. Aprovecho, seora, para presentarme: soy Bridgeport. Me
permite su capa y su sombrero?
Apenas pasaba del medioda, pero la niebla del exterior transformaba la luz del sol en
una penumbra griscea. La luz de las velas no era suficiente para iluminar los rincones
ms oscuros del enorme vestbulo de mister Knight, un espacio diseado para
transmitir, de la manera ms inequvoca, la riqueza de su propietario.
Eleanor no pudo evitar fruncir la nariz en un gesto despectivo.
Bridgeport se sobresalt un poco, como si ocupara ante ella el lugar del amo en
ese momento.

Era comprensible que mister Knight se hubiese quedado con aquella mansin, ya
que deseaba que todos supieran que viva en la opulencia. Al fin y al cabo, no era ms
que un americano chiflado que soaba con un matrimonio que le concediera un ttulo de
nobleza.
La habitacin estaba decorada con cortinajes de terciopelo verde intenso y
dorado, y con una profusin de cristales tallados y espejos biselados de extraordinario
buen gusto. Eleanor se complaca con la idea de que mister Knight lo haba comprado
en esas condiciones y estaba pensando en afearlo llenndolo de trastos de estilo chino,
algo a tal punto vulgar Eleanor no pudo evitar una sonrisa que incluso el
mismsimo prncipe de Gales senta adoracin por ello.
Bridgeport se relaj y recobr su impasibidad.
La miraba demasiado de cerca. Era porque pensaba que se trataba de la duquesa?
Acaso obedeca instrucciones de su amo?
Eleanor se quit el sombrero y los guantes, que coloc encima de aqul, y tendi
las prendas al mayordomo sin mostrar el menor signo de inquietud. Al fin y al cabo,
por qu motivo habra de inquietarse? Aqulla no era ms que otra prueba de que
Eleanor haba recorrido toda Europa en compaa de la duquesa y haba adquirido tanto
la facilidad de palabra como la confianza en s misma que caracterizaban cada acto de
Madeline. No sera por falta de experiencias, pues la duquesa y ella las haban tenido a
raudales. Era porque Eleanor era tmida por naturaleza. La joven suspir mientras tenda
la capa al mayordomo. No recordaba un solo momento en que los gritos de su padre no la
hubieran paralizado de terror, o en que los ojos entrecerrados de su madrastra no
hubiesen tenido el poder de convertirla en un flan. Por eso cultivaba una apariencia
serena. Puede que fuese cobarde, pero no tena motivos para estar proclamndolo a los
cuatro vientos.
Si su Excelencia se digna seguirme al saln... En un momento le traer un
refrigerio dijo Bridgeport. Su Excelencia debe de estar exhausta despus de un viaje
tan largo.
No lo ha sido tanto respondi Eleanor mientras cruzaba con l el umbral de
la alta puerta situada a la izquierda. He pasado la noche en la posada de Red Robn
y, de hecho, por la maana slo han sido cuatro horas de camino.
La impasibilidad del mayordomo se esfum, borrada por una fugaz expresin de
horror.
Su Excelenciadijo, permtame una sugerencia. Cuando se halle ante mister
Knight ser mejor que no le mencione haber seguido con tan poca diligencia sus
instrucciones.
Eleanor dej de observar aquella habitacin dispuesta de un modo tan elegante y,
con los prpados entornados, imitando a la perfeccin el gesto de su prima, clav la
mirada en el mayordomo mientras se mantena en el ms glido de los silencios.
Aquello no fue fcil de soportar para Bridgeport.
Disculpe usted, Excelencia, enseguida traer el t.
Gracias respondi Eleanor sin perder la compostura, y traiga tambin
alguna otra cosa ms sustanciosa. Sospechaba que mister Knight la hara esperar an,
y haca ya cinco horas que haba desayunado.
Bridgeport se retir, y Eleanor se dispuso a escrutar la que sera su grandiosa
prisin.

La luz penetraba a travs de los altos ventanales, y las llamas de las velas producan
una especie de hermoso oleaje dorado en las paredes. En una de ellas, Eleanor observ
que haba cantidad de libros. La estantera que los contena, que se elevaba ms de tres
metros, era elegante y responda a una sencilla decoracin de colores carmes y crema.
En el suelo, la alfombra persa repeta un patrn de dibujos azul claro y carmes sobre
un fondo tambin crema. Descubri unos estilizados jarrones orientales de color azul
y blanco que contenan rosas rosadas. Los olores de las encuademaciones de piel, de las
flores recin cortadas y de la madera lustrada contribuan a crear un aroma que Eleanor
juzg inequvocamente britnico. En aquella habitacin todo estaba dispuesto para que
los huspedes se sintieran a gusto.
Pero Eleanor no quera relajarse; bajar la guardia no le pareca una medida sabia y,
a decir verdad, el mero pensamiento de que habra de entrevistarse con mister Knight le
encoga el estmago. Claro que tampoco tena que bailar al ritmo que l marcara. De
todos modos, cuanto ms esperara, ms intranquila se ira sintiendo.
Lo importante era que l no lo advirtiese.
Con absoluta soltura, se dirigi hacia la estantera y ech una ojeada al ttulo de los
libros. All estaban la litada y la Odisea. Volvi a hacer una mueca de desdn. Mister
Knight era un brbaro de las colonias, un hombre, por lo tanto, sin ninguna instruccin.
Era posible que aquellos libros pertenecieran al anterior propietario. O quiz mister
Knight los haba adquirido slo para embriagarse con el aroma de las encuademaciones.
De pronto, uno de los ttulos atrajo su mirada. Se trataba de Robinson Crusoe,
de Daniel Defoe. Aquel libro era para ella como un viejo amigo, por lo que tendi los
brazos hacia l con el propsito de retirarlo de su estante, que se hallaba justo por
encima de la altura de su cabeza. Viendo que no poda rozar siquiera el lomo con los
dedos, Eleanor busc en su rededor hasta que encontr una escalerilla de biblioteca. La
arrastr consigo y, subindose a ella, logr su propsito.
Haba ledo aquel libro en ms de una ocasin, de modo que no le cost trabajo
dar con el pasaje en que Robinson encuentra por primera vez a Viernes. Se trataba de
su episodio favorito, y no pudo resistirse a leer las primeras lneas. Y las siguientes, y
muchas ms.
No saba qu fuerza la arrastraba hacia la isla deshabitada en la que Robinson
naufragaba y, poco a poco, iba perdiendo las esperanzas de mantenerse con vida. No
Jo entenda demasiado; sin embargo, experimentaba una sensacin que recorra su espalda,
como una tibia, caricia. Lentamente, con Ja cautela, de Ja presa que se sabe al acecho del
depredador, volvi la cabeza y se en contr con la mirada del elegante caballero que se
hallaba en el umbral de la puerta.
En el transcurso de sus viajes haba tenido oportunidad de conocer a muchos
hombres notables y encantadores, pero ninguno le haba resultado tan apuesto como
aqul, aunque todos hubieran sido ms fascinantes. No era un hombre, sino una austera
estatua en blanco y negro, tallada en tosco granito y sueos adolescentes. No poda
decirse que sus facciones fueran precisamente hermosas, pues la nariz era delgada y
algo torcida, los prpados resultaban pesados, y los pmulos demasiado pronunciados,
duros y hundidos. Sin embargo, emanaba de l una suerte de poder, de fuerza, que hizo
estremecer a Eleanor.
Cobr aliento con dificultad y sonri.

Aquella boca... Era muy sensual. Sus labios eran gruesos, muy gruesos, amplios,
muy amplios, y sus dientes tan blancos, grandes y fuertes como los de un lobo. Pareca
un hombre que no se diverta demasiado con la vida, aunque lo cierto era que estaba
disfrutando con la presencia de ella, algo que, poco despus, Eleanor advirti mortificada.
Permaneca sobre la escalerilla, conservando en las manos uno de sus libros, y ajena a la
grave realidad de su situacin. Ella era una impostora y haba sido enviada all para
calmar a aquel hombre hasta que llegase la duquesa.
Calmarlo? A l? No pareca una tarea fcil. Nada lo apaciguara. Nada excepto...
Bueno, lo que fuera que l buscara. Eleanor no era tan tonta para no saber de qu se
trataba.
La realidad ms inmediata era que deba bajar de la escalerilla y, necesariamente,
exponer sus tobillos a los ojos de aquel hombre. El la estaba mirando, y no slo eso,
sino que observaba su figura como si apreciara, impresionado, los detalles ms sutiles de
su anatoma. Su mirada le recorri la nuca, la espalda y las piernas con tal intensidad que
Eleanor tuvo la impresin de que aquel hombre querra verla cubierta slo con sus
enaguas, y eso en el mejor de los casos.
Bien. No poda mirarlo a los ojos. Sin embargo, logr cerrar el libro y hablar.
Mister Knight dijo, y esper que su tono resultara sereno. Me he permitido
la libertad de ojear su formidable biblioteca. Un tono muy tranquilo; absolutamente
civilizado, juzg sobre s misma. Tiene muchos ttulos aadi con un ademn de
la mano que pretenda abarcarlos. Trivial, pens Eleanor.
No agreg nada ms, y tampoco l acept su propuesta de conversacin, ni con
gestos, ni con palabras.
Debido al silencio, Eleanor se puso ms a la defensiva.
Si lo que pretenda era intimidarla, lo estaba consiguiendo. En el momento en
que ella estaba a punto de abrir la boca no saba para qu, pero sin duda para decir
algo que doblegara a aquella bestia pretenciosa l se le acerc.
Eleanor comprendi que no haba exagerado al compararlo con una bestia. Se
mova como una pantera al acecho, con suavidad y rapidez, y ella era su presa. Cuanto
ms cerca lo tena, ms alto y corpulento le pareca. Semejaba un elemento de la naturaleza, una montaa escarpada quizs, un mar poderoso, tal vez, o una fiera salvaje que se
dispona a clavarle las garras que, por el momento, mantena ocultas.
Dios mo, adonde me has enviado, Madeline?, pens al sentirse invadida por
el pnico.
Lo tena a su lado. Mir su rostro enmarcado por un cabello tan claro que
asemejaba un halo alrededor de aquellas facciones abruptas; esper que la bestia
mostrase las garras.
Despacio, mister Knight alz los brazos y la sujet de la cintura con ambas manos.
Ella lo sinti como un fuego confortable en medio de un crudo invierno. Nunca la haba
tocado un hombre; no, al menos, una bestia de proporciones picas, un hombre
implacable que pretenda abrirse camino entre el refinamiento de la alta sociedad inglesa.
Presion su talle con las manos, como si quisiera valorar si era adecuado, y, por su
expresin, le pareci aceptable. Ms an, agradable.
Y ella... Todo en l atraa sus sentidos con tal avidez que se senta a un tiempo
incmoda y dichosa. Eleanor advirti que su propia respiracin se haba vuelto lenta,
cautelosa, como si al hacer dos inspiraciones profundas, una tras otra, la hubiese consu5

mido un incendio espontneo. El aroma que emanaba de l acentuaba su malestar. Ola


a... S, eso era: al aire vivificante y tranquilo de las cumbres alpinas, como un cedro del
Lbano, como un hombre capaz de dar placer. Pero... cmo saba ella eso? Era pura
como la nieve y estaba dispuesta a permanecer as el resto de su vida.Los hombres no se
casan con damas de compaa de veinticuatro aos, sin dote ni esperanzas de tenerla
algn da.Descubriendo sus garras, mister Knight la alz para depositarla sobre el
suelo, Eleanor, que no lo esperaba, perdi el equilibrio y dej caer el libro, que cay con
un ruido sordo.Mister Knight apret su cuerpo contra el de ella.Eleanor se tambale y,
de manera puramente instintiva, se aferr a sus hombros. Le parecieron fuertes y
firmes como una roca en medio de una tormenta.Despacio, poco a poco, mister Knight
permiti que Eleanor se deslizase hacia abajo, como si l fuera un tobogn y ella una
nia ingenua. Pero no se senta como una nia, sino como una mujer, confusa,
desbordada, arrastrada por un deseo absurdo hacia un hombre a quien acababa de
conocer. Un hombre que, ella lo saba, era considerado un sinvergenza descarado.
Ella que siempre haba tenido claro cmo controlar sus emociones!Justo antes de que
sus pies tocaran el suelo, l la retuvo y la mir a los ojos. Eleanor observ sus pupilas,
de un azul plido, como dos pequeos retazos de un cielo invernal. Aquellos ojos la
desconcertaron con su franqueza y la adularon sin que fueran necesarias las
palabras.Ella se ruboriz; como tantas otras veces, su piel se torn carmes.Se senta
incmoda a la par que fascinada, e inmersa en una situacin de riesgo como nunca
haba vivido. Intent pensar qu habra hecho la duquesa en su lugar. Sin embargo, la
duquesa, con sus modos directos y expeditivos, nunca se habra permitido hallarse en
una circunstancia tan desfavorable.
Bienvenida a mi casa, Excelencia dijo mister Knight, con voz ronca de experto
seductor.
Luego permiti que los pies de Eleanor se posaran finalmente en el suelo y aguard,
como si esperase que ella echara a correr acto seguido.
No obstante, la joven retrocedi unos pasos con toda la dignidad de una verdadera
duquesa.
Durante un instante, l mantuvo las manos en la cintura de ella, antes de dejar
caer los brazos a los lados. Entonces dijo, no sin cierto tono de amenaza:
Hace mucho, mucho tiempo que esperaba este da.

Capitulo
Cualquier rastro de la confusin que Eleanor experiment al ver a mister Knight
se haba disipado. Se despreciaba a s misma... No, ms bien reprochaba a Madeline por
no haberle dado las instrucciones necesarias para hacerse cargo de la situacin. Slo le
haba dicho que tenan que intercambiar sus papeles, que Eleanor deba hacer las veces de
ella, la duquesa, y que era necesario que permaneciese junto a mister Knight hasta que
ella llegara para poner fin a aquel lo infernal del que su padre, el duque, era el
responsable.
En un primer momento, Eleanor haba considerado la idea descabellada. Ahora
saba que realmente lo era, ya que no tena la menor nocin de cmo mantener bajo
control a mister Knight.
El hombre recogi el libro del suelo y mir el ttulo.
Robinson Crusoe dijo, y recorri el lomo con uno de sus largos dedos. Uno
de mis favoritos. De hecho, me inspira; es mi modelo. Me alegra saber que tenemos
algo en comn.
Ella no quera tener nada en comn con l.
Se sinti preocupada porque l lo saba, por el modo en que la observaba aquel
hombre sereno, apuesto y de porte asombrosamente elegante. Finalmente, cruz las
manos sobre el regazo y trat de dominar sus nervios para que los dedos le dejasen de
temblar.
No creo que me esperase desde hace tanto tiempo dijo. Hace un mes, ni siquiera
saba usted de mi existencia.
Sin embargo, la esperaba repuso mister Knight. S de su existencia desde
hace ocho aos, cuando mi secretario regres a Boston desde Inglaterra y me comunic que
el duque de Magnus tena una hija encantadora. Mi secretario no exageraba aadi al
tiempo que colocaba el libro en su lugar de nuevo sin el auxilio de la escalerilla.
Bien... Gracias, de todos modos dijo Eleanor, desconcertada.
A pesar de que l se estaba refiriendo a Madeline, era a ella a quien miraba. Supo
entonces, sin ningn atisbo de vanidad, que era una mujer atractiva. Para seducirla, un ingls
que fuera todo menos honorable le habra dicho que era ms bella que su prima. Pero cuando
mister Knight pos su mirada en ella, se haba prendido una pequea llama que, al poco,
haba desencadenado un fuego voraz que ahora recorrera sus venas.
Esa llama y el calor que desprenda eran mal asunto. Muy mal asunto.
En aquel momento, Knight cogi a Eleanor de un hombro y la condujo hacia un
pequeo sof sin que ella pudiese oponerse.
Cmo poda explicarse que un ligero contacto le hubiese hecho sentir que aquel
hombre sera capaz de sortear cualquier obstculo con tal de hacerla suya?
El hombre la ayud a sentarse y luego retir su mano de la de ella. Eleanor se sinti, a
un tiempo, tan aliviada como disgustada. Si mister Knight era tan audaz como se deca,
Madeline no tendra ninguna oportunidad con l.
No obstante, Madeline haba hecho a Eleanor una advertencia: Siempre que dudes,
piensa: qu hara Madeline en esta situacin? Y hazlo, le haba dicho su prima.
En ese instante, Madeline habra optado por tomar la iniciativa. Y eso hizo Eleanor.
Por qu ha investigado usted a mi familia? pregunt la joven.
Porque necesito una esposa respondi mister Knight.

De nuevo se evidenciaba a todas luces cual era el meollo de la cuestin, el motivo


por el que Madeline haba decidido ir a Londres. Se trataba de su padre, el duque de
Magnus, un jugador empedernido, despreocupado y encantador que haba apostado la mano
de su hija contra la fortuna de mister Knight y haba perdido.
Imagino, Excelencia, que os quedarais sorprendida cuando vuestro padre os
anunci que os haba prometido en matrimonio dijo mister Knight, que rode el sof
como la pantera cerca a su presa. Y que yo era el afortunado.
No pens en ninguna clase de compromiso matrimonial respondi Eleanor,
midiendo cuidadosamente sus palabras.
Por qu no? ronrone mister Knight, como un gran felino que juguetea con su
vctima antes de devorarla. Sois una mujer joven y saludable, y poseis un ttulo de la alta
nobleza. De cualquier modo, seguramente, habrais tenido que casaros.
Una duquesa no tiene por qu casarse replic Eleanor, y en su voz resonaba el
eco de la altivez de Madeline; una duquesa toma sus propias decisiones.
Ya no. Yo tomar las decisiones por ella. Una sonrisa de ngel infernal asom
a los labios de mister Knight.
No, se dijo Eleanor. Eso no suceder. Este hombre pens quiere hacer
desgraciada a Madeline imponindose framente con su autoridad y con ese aire de
desprecio que esconden siempre sus palabras. Por otra parte, Eleanor saba que Madeline
amaba a otro. Mister Knight no tomara a la ligera aquel afecto fuera de lugar.
Imagino cmo os sents viniendo a mi casa en estas circunstancias dijo mister
Knight, y ech una ojeada a la habitacin. A decir verdad, esperaba que vuestro padre os
acompaara.
No, el duque ya tiene bastante con sus propios asuntos.
Por lo menos, eso sospechaba Eleanor. Qu le importaba a ella que el principal
de todos esos asuntos fuera el juego, en el que su to haba perdido la herencia de su
propia hija? El duque de Magnus era un hombre despreocupado, que jams haba
considerado el futuro, la salud, o el bienestar de Madelaine. Precisamente por esa razn
Eleanor estaba all, jugando a ser quien no era.
Mir el rostro de depredador de mister Knight y dese hallarse en cualquier otra
parte. En Europa, mientras viajaba con Madeline, se haba encontrado a veces en
situaciones difciles. Soldados franceses la haban amenazado. Haba corrido el riesgo de ser
sepultada por un alud en los Alpes. Peor an, haba acabado prisionera en un harn de
Turqua, rodeada de eunucos y concubinas, y presenciando toda suerte de libertinaje. Sin
embargo, siempre haba encontrado la forma de librarse. De hecho, Madeline lo haba hecho
mejor incluso, pues haba montado tal escndalo en esas situaciones, que indefectiblemente
los captores haban acabado por devolverla a su pas.
Pero ninguno de esos incidentes le resultaba tan horrendo como el que viva: estar
sola ante mister Knight.
Por qu... una duquesa? pregunt. Por qu de mi familia en particular?
Cules son sus planes?
La futura duquesa tiene propiedades por toda Gran Bretaa y una gran fortuna
personal. Cules son mis planes? Pues me propongo conquistarla. Me propongo
casarme con ella. Me propongo controlar su enorme fortuna y ser el padre de una larga
estirpe de hijos respondi mister Knight torciendo apenas los labios en una sonrisa, pero
sin alterar la frialdad de su mirada. Quin no ambiciona casarse con una inglesa rica?
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Aquello sonaba ms que razonable, y no caba duda que muchos hombres querran
casarse con Madeline por esas mismas razones. No obstante, haba algo en mister Knight
el brillo de sus ojos, su apariencia insolente, la leve sonrisa fingida que hizo pensar a
Eleanor que menta.
A propsito dijo l en tono de burla, me estaba preguntando por qu
hablamos de la duquesa en tercera persona, como si no estuviera aqu presente.
Eleanor trag saliva. Era tan inepta que haba permitido que se descubriera la verdad?
Dud, pero decidi que no haba prueba alguna de ello.
Creo que Bridgeport nos trae el t dijo mister Knight al percatar que alguien
llamaba a la puerta.
El mayordomo, seguido de una criada, entr en el saln, tan pulcro y discreto como
de costumbre. Deposit la tetera en la mesa, ante Eleanor.
Gracias, Bridgeport murmur Eleanor. Por su parte, la criada dispuso una
bandeja de sandwiches y pasteles en la mesa.
Gracias repiti Eleanor.
La criada en cuestin era una adolescente carente de experiencia que senta curiosidad
por saber cmo era la futura esposa de su seor, de modo que escrut cada rasgo de Eleanor
como si nunca hubiera visto a una aristcrata. A Eleanor no le eran ajenas aquellas miradas
curiosas, pero las haba visto posarse sobre Madeline, no sobre ella. Siempre se haba
mantenido apartada, desempeando siempre su papel de acompaante invisible.
Bridgeport estaba a punto de amonestar a la sirvienta cuando mister Knight dijo con
aplastante autoridad:
Milly, ya est bien.
La criada se sobresalt, lo mir con ojos asustados, se apart y sali a toda prisa del
saln.
Bridgeport la sigui con paso tranquilo y abandon la estancia cerrando la puerta a
sus espaldas.
No debera haberla asustado dijo Eleanor con la vista fija en la puerta que
acababa de cerrarse.
Os estaba molestando.
Aquellas palabras las deca un hombre plantado sobre la alfombra, un caballero cuyo
porte dominaba sin esfuerzo toda la habitacin.
Eleanor estaba deslumbrada. Por supuesto que la chica la estaba incomodando, pero
qu gesto se haba dibujado en su sereno semblante para que mister Knight lo supiese?
Y, lo que era ms importante, por qu l se haba tomado de ese modo el hecho de
que Milly la molestase?
Tomar azcar aclar mister Knight, sin leche.
Eleanor observ la oronda tetera china de porcelana decorada con flores azules.
Una dbil nube de vapor sala de ella. Dos tazas idnticas, con sus platillos, haban sido
colocadas en pequeos tapetes junto a la tetera. La bandeja resultaba refinada y adecuada.
Adems, el t se haba servido segn las reglas. Madeline ni siquiera lo habra tenido en
cuenta, mientras que Eleanor encontraba cierto bienestar en el aroma, la tibieza, la
rutina.
Sin embargo, ahora, con toda la atencin de mister Knight centrada en ella, la tarea
de servir el t le resultaba una verdadera condena. La tetera pareca pesar demasiado. Cuando

la levant, la taza repiquete en el platillo. Con la tetera inclinada, trat de acertar en ella
mientras la aproximaba al plato con su taza.
Me gusta que una duquesa se ocupe de m dijo mister Knight con voz
equvocamente agradable, y le sonri.
Eleanor no pudo evitar que le temblasen las manos. El lquido caliente se derram
sobre sus dedos, y la taza cay sobre la mesa, hacindose aicos antes de que la joven
pudiera impedirlo. Una esquirla le hiri la mano y Eleanor la apart bruscamente hacia atrs
y cerr el puo.
Os habis hecho dao? Os habis quemado? En un abrir y cerrar de ojos, el
hombre se haba arrodillado a su lado.
No, no, estoy bien dijo ella. Pero no lo estaba. Estaba molesta. Conservaba los
graciosos movimientos de una dama porque tena motivos, nada ms. Odiaba ser el
centro de atencin. Sin embargo, ahora sus nervios la haban traicionado. Por favor,
mister Knight, levntese.
Dada la extrema amabilidad de l, no habra debido hablarle as. Mister Knight,
aproximando la mano de ella hacia la luz, detect un ligero corte que atravesaba la base del
meique, surcado por una gota de sangre escarlata.
Os habis cortado dijo.
Slo un poco repuso Eleanor y, una vez ms, trat de retirar su mano. Disculpe
mi torpeza. He roto su bonita taza.
Al diablo con la taza.
El caballero presion ligeramente el meique a la altura del corte, y la joven hizo un
gesto de dolor.
Habis tenido suerte. No es nada dijo y, llevando la mano de ella a su boca, chup
suavemente la pequea herida.
Eleanor, conmovida, lo mir. La cabeza de mister Knight se inclinaba hacia su mano,
y sus bien cincelados rasgos se mostraban serios y aplicados. Su boca era clida, hmeda, y la
succin haca que ella se sintiera... como nunca. Ms animal que humana; el dolor y la
intimidad mezclados... Nunca, nunca haba sentido la boca de un hombre rozndole
siquiera cualquier parte de su cuerpo, ni de ningn modo. Cmo, tras tan poco tiempo y
con todos los pertrechos de la cultura a su alrededor, haba dado semejante paso en el saln de
mister Knight?
l alz la cabeza y vio que Eleanor lo miraba.
Qu? pregunt. Acaso estis escandalizada? De verdad no lo adverta?
Pretenda que se lo explicase? No. No podra hacerlo. Entonces cometi su ltima falta:
Diablos! exclam.
Qu habis dicho? Mister Knight entrecerr sus glidos ojos azules.
Usted ha dicho diablos. Ha dicho, exactamente, al diablo con la taza! Ha hablado
como un americano. Como un ignorante. Aqu, en Inglaterra, no se blasfema en presencia de
una dama dijo Eleanor.
Mister Knight ri. No era una risa agradable. Era ms un resoplido o una especie de
tos involuntaria. Sin embargo, era ge-nuina y, de hecho, haba logrado que los ojos del
hombre se volvieran ms clidos.
Os ensear alguna blasfemia dijo.

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No, no lo har! Eleanor no saba si estaba respondiendo a sus palabras o a


sus actos. Si contina alternando en sociedad, se encontrar con que no querrn
recibirle en las mejores casas.
En eso os equivocis dijo l al tiempo que le envolva el dedo con un
impecable pauelo blanco que se haba sacado del bolsillo. Mientras vaya bien
vestido, sea rico y est casado con la duquesa de Magnus, ser bienvenido all adonde
vaya. Es ms, ser solicitado. De hecho, soy lo que se dice un original.
Oh... no.
Parecis a punto de desfallecer. Acaso no es vuestro deseo que yo sea aceptado?
Naturalmente, no lo era. Eleanor no crea que las anfitrionas inglesas fueran
incapaces de ver la bestia que acechaba detrs de aquellas hermosas facciones. Sin
embargo, no admitira esas consideraciones de mal gusto.
No se trata de eso dijo la joven mirndolo a los ojos. Se trata de que
cuando las mejores damas se encargan de que alguien sea su nuevo original, no
tardan en deshacerse de l lo antes posible.
En estos momentos sostengo en mi mano una garanta de que no ser as. Y,
dicho esto, mister Knight levant la mano de Eleanor y pos los labios sobre las yemas
de sus dedos.
Aquello fue terrible para la joven. Terrible el hecho de que flirtease con ella, y
terrible que ella estuviera prestando atencin a sus cumplidos.
Preferira que no me... cortejase. Me siento muy incmoda.
Sin hacer caso de sus palabras, mister Knight permaneci de rodillas a su lado.
Tras un momento, le habl con voz suave, lleno de curiosidad.
No sois la que yo esperaba dijo.
No. Eleanor suspir. Creo que no lo soy.
El tiempo pareci detenerse, o al menos pasar ms lentamente. El la observaba
con inters, como si se tratara de un ave canora a la que acabara de encerrar para
siempre en una jaula. No era la duquesa, sino slo una pariente pobre que viva a la
sombra de su poderosa prima y que se senta feliz en esas circunstancias.
Una criada se est ocupando de vuestro equipaje. Incluso palabras tan prosaicas
como aqullas, mister Knight las dijo en tono seductor.
Tardaron un instante en surtir efecto. Luego, desesperada por alejarse de l,
Eleanor retrocedi sin siquiera levantarse del asiento.
Aqu? En su casa? exclam.
l retena su mano y, por ese solo hecho, pareca atraerla hacia s.
Era obvio que aquel hombre se equivocaba. Ella nunca cedera contra su voluntad
ante alguien semejante.
Por supuesto, en mi casa dijo mister Knight, no sin cierto dejo de sorpresa.
Por qu? quiso saber Eleanor.
Por qu?, se dijo. Santo Dios... Qu esperaba de ella? O, para ser ms exacta,
qu esperaba hacer con ella?
Dnde queris estar, si no? objet l.
Tengo... una casa en la ciudad, en Chesterfield Street.
Creo que no me habis entendido... Ahora que estis aqu, no podis iros. Y,
acercndose ms a ella, le susurr: Mi futura esposa se queda en mi casa, conmigo.

11

Capitulo
Atrapada.
Estaba atrapada en casa de aquel hombre. No puedo quedarme aqu, se dijo
Eleanor. Se senta intimidada por mister Knight y las visiones que le inspiraba. Eran
visiones de seduccin canallesca y rechazo social. Sin embargo, con ellas se entremezclaba
una excitacin que, si bien le costaba admitirlo, no poda apartar de ningn modo. Si l la
visitara de noche en su alcoba, sera ella capaz de obrar como corresponda? Opondra
resistencia?
Yo soy... Estoy soltera dijo con voz apenas audible.
Por el momento. Las palabras, la voz y la mirada de mister Knight mostraban a las
claras la intencin que albergaba hacia ella; es decir, hacia su prometida. Para l, aquel
matrimonio no se fundamentaba en el inters, sino en la pasin y en las emociones
intensas. Nos casaremos aadi mister Knight. Os lo prometo.
Si soy capaz de creer semejante cosa, entonces no luchar en absoluto contra su
seduccin, pens Eleanor.
De pronto, ante tan lascivos pensamientos, se descubri a s misma con los labios
entreabiertos.
Parecis sorprendidadijo mister Knight, entornando los ojos con expresin
demonaca. Seguramente sabis que habris de ser mi esposa y que nada puede
evitarlo.
No se trata de eso dijo Eleanor. Se trata de algo peor, pens, sin embargo.
Y a continuacin, con el tono con que una maestra ensea los decimales a un nio de
ocho aos, aadi: Desconozco las costumbres de Estados Unidos, pero en Inglaterra, el solo hecho de estar ahora con usted, en su casa, bastara para mancillar mi
reputacin y, sobre todo, para dar al traste con sus planes.
Si estuvierais aqu sola, vuestra reputacin resultara an ms afectada.
Mientras hablaba, mister Knight recorri con la mirada los labios, los senos y la silueta
de la joven.
Eleanor, si bien saba que sus prendas de viaje eran oscuras y tupidas y que
cubran cada centmetro de su cuerpo hasta el cuello, comprob si por azar algn
botn se haba desabrochado. Sinti que su pecho se expanda a tal punto que el corpino
le oprima los senos. Era una sensacin que no poda compararse con nada, que le
haca perder el aliento. Era la prueba irrefutable de que deba apartar de s cualquier
asomo de docilidad y exigir su libertad. Sin embargo, slo atin a balbucir:
Usted quiere... Piensa acaso...?
Deslizarme como una serpiente en la noche hasta vuestro dormitorio y
seduciros? Por supuesto; no os quepa la menor duda.
Eleanor quera que l dejase de sostenerle la mano. Las palmas le sudaban.
Por esa razn os pondr una carabina aadi mister Knight, e,
inclinndose, cogi una campanilla que haba sobre la mesa.
Una seora de compaa? Est usted loco? En la sociedad respetable no hay
dama de compaa capaz de preservar mi reputacin mientras yo permanezca aqu
dijo Eleanor, entre desilusionada y aliviada.
De pronto, desde el umbral de la puerta les lleg el sonido de una jovial voz
femenina.

12

Claro que la hay, querida sobrina!


Eleanor se gir y contempl atnita a la recin llegada.
Y aqu est! concluy la dama, an desde el umbral.
Ea mujer tena los brazos abiertos, como si intentara abarcar con ellos toda la
habitacin. Era de baja estatura y regordeta, y vesta un elegante vestido de color
lavanda que aportaba cierto brillo a sus cabellos blancos.
Mi primer consejo, querida Madeline aadi, es que mister Knight y t no
entrelacis vuestras manos cuando os hallis a solas en una sala. De hecho, hasta que
estis casados, no te recomiendo que te quedes sola con l en una habitacin, ya que,
segn parece, es un hbil seductor.
Eleanor apret el pauelo que haca las veces de venda en su mano y, lentamente, se
puso en pie.
Lady... Gertrude! exclam.
Eo recuerdas! gorgoje la anciana, sin dejar de gesticular. Ha pasado
mucho tiempo!
A lady Gertrude, condesa de Glasser y ta de Madeline por parte de madre, no le
habra resultado fcil darse cuenta de que no tena ningn parentesco con Eleanor. Aun
as, ello no significaba que la dama no hubiera demostrado gran afecto por Eleanor en las
pocas ocasiones en que haban coincidido. De hecho, lady Gertrude siempre se mostr
cariosa y acogi a Eleanor como si se tratase de su propia sobrina.
Sin embargo, ahora lady Gertrude llegaba para poner en peligro la mascarada que
acababa de comenzar.
Cuando la joven se dirigi a la duquesa con el propsito de abrazarla, Remington
observ a las dos mujeres.
De modo que aqulla era Madeline de Lacy, marquesa de Sherbourne y futura
duquesa de Magnus... A Remington Knight no le pareca la tpica aristcrata inglesa. El
se hallaba preparado para domarla, como si se tratara de un potro que nunca hubiera
conocido ni montura ni riendas. Sin embargo, en cuanto la vio, descubri que slo era una
mujer insegura y sin ninguna autoestima. Su rostro era bellamente redondeado, con
algunas pecasen las mejillas, un hoyuelo en la barbilla y una boca generosa y de labios
complacientes. Llevaba sus negros cabellos recogidos en un moo anticuado. Haba sabido
quin era ella en el momento en que haba llevado sus dedos a su talle con la misma naturalidad con que un hombre se atusa la cabellera. La joven ocultaba el cuerpo bajo ropas
oscuras, pero aquella especie de camuflaje no lograba disimular sus pechos generosos.
Remington haba descubierto, por otra parte, al rodearle la cintura, cuan delicada era
sta, amn de la graciosa voluptuosidad de sus caderas.
Le mir la mano y sonri. El contacto con ella haba encendido su carne, a travs de
sus enaguas, y pens en realidad lo saba que la misma llama haba prendido en ella,
a pesar de que Eleanor dijera haberlo considerado rstico y mal educado. Ah, si ella
supiera con qu fra determinacin actuaba y qu importante era ella para sus planes, no se
habra sentido preocupada, sino ms bien aterrada! Pero, por supuesto, la joven dama no
lo saba, ni l dejara que conociese sus planes. Por lo menos no lo hara hasta que fuera
demasiado tarde para su familia, o para ella.
Era suya. Era su duquesa.

13

Lady Gertrude haba descrito la relacin entre ella y su sobrina como cordial, y l
pensaba que deba de serlo, ya que se trataba de una agradable dama con mucha clase en el
trato y conocedora de toda la sociedad inglesa.
Su duquesa, pues. La joven mir espantada a su supuesta ta.
Querida muchacha, no sabes lo contenta que estoy de que hayas regresado por fin
del continente! Con ese terrible hombre, Napolen, rondando por all, mientras sus
desalmados soldados encarcelan a los honestos ciudadanos ingleses, me senta preocupada
por ti. Lady Gertrude alz la mirada hacia la pretendida duquesa y frunci
pronunciadamente el entrecejo. Eleanor... dijo.
Por encima de la cabeza de lady Gertrude, la joven mir a Remington y pudo ver con
claridad cmo se alzaba de hombros. Por esa vez, Eleanor se anticip.
Estoy demasiado fatigada del viaje dijo de pronto.
Claro! No me extraa! La voz de lady Gertrude sonaba enrgica y
divertida. Quin no estara fatigada despus de cuatro aos de andanzas por todos
los pases de Europa? No obstante, la ausencia de Eleanor ha tenido algo bueno; por
ejemplo, que este gentil muchacho me nombrara tu carabina.
Y, diciendo esto, dio un cachete carioso en las mejillas de Remington. Buen
chico!
Lo ms asombroso era que en verdad as lo crea. Lady Gertrude era la nobleza de
nimo personificada, y tras cinco das de relacionarse con ella, mister Knight le haba
cobrado un afecto especial. Acostumbraba sucederle con todo el mundo. Todos la
apreciaban, incluso aquellos que no se beneficiaban, precisamente, de su excesiva
franqueza, como era el caso de Remington. Lady Gertrude haba consentido en ser la
carabina de la joven dama, resultaba ahora agradable y atenta, pero desde el primer
momento haba dejado clara su opinin respecto al asunto en que participaba.
En cuanto a mister Knight, aquella opinin lo dej indiferente, de modo que
ambos se encontraron en un campo neutral: lady Gertrude no interferira en aquel
matrimonio mientras el caballero se atuviera a las reglas que ella, como carabina, fijara.
Qu suceso tan extraordinario te trae por aqu! No es verdad? Qu opinas
del duque de Magnus y su ltima locura?
Pregunt la anciana dama.
Opino que es una vergenza que no pueda controlar sus impulsos de jugador
y pararse a pensar en su nica hija dijo Eleanor, decidida a hablar con claridad.
Tan mala opcin soy? pregunt Remington; el brillo que haba visto en los
ojos de la joven lo haba sobresaltado, y no pudo disimular que contena la respiracin en
espera de la respuesta de ella.
Mister Knight dijo la duquesa sin cambiar su tono spe-, nada s acerca de su
carcter. Pero quiero decirle que todas las jvenes de hoy aspiran, al menos, a conocer a su
futuro marido antes de que el compromiso se haga pblico. No deja de ser
vergonzoso que a una duquesa se le niegue ese privilegio.
Eso es exactamente lo que yo pienso! Esos sentimientos te honran, querida
dijo lady Gertrude mientras cruzaba su mirada con la de Remington. En mi opinin,
mister Knight tambin es una vctima del juego; sin emargo, ahora que lo conozco,
sospecho que saba exactamente lo que haca cuando gan con l a mi sobrina.
Remington enarc las cejas con irnica inocencia.
Es un chico encantador y una buena apuesta concluy lady Gertrude.

14

Para quin? protest la duquesa.


l hubiera jurado que la joven se haba mordido la lengua.
Para vos respondi Remington, slo para vos.
Sintate, muchacho dijo lady Gertrude. Me pones i nerviosa, acechando a
nuestro alrededor como un animal de largas patas.
La expresin del rostro del caballero reflej que nadie lo haba llamado de ese modo
en toda su vida. Tom asiento en una silla que le permita seguir mirando a su prometida.
Me habra gustado tomar una taza de t, pero ya est fro dijo lady Gertrude, que
acababa de rozar la tetera con el dorso de la mano. Al reparar en los trozos de porcelana
esparcidos por el suelo hizo un gesto de extraeza. Has roto una taza?
Eleanor, es decir, Madeline para ellos, enrojeci al tiempo que esconda la mano herida
entre sus ropas.
S, lo hice respondi.
Oh, eso no es propio de ti! Al menos, por lo que yo recuerdo. Pero, en fin,
tampoco es para tanto... Quieres llamar para que traigan ms agua caliente, por favor?
Con su permiso, mister Knight murmur Eleanor, al tiempo que coga la
campanilla.
Faltaba ms respondi l, y acompa sus palabras con un gesto de
consentimiento. Quiero que os sintis en esta casa como en la vuestra.
Me... me temo que no... que no es posible. Debo volver a mi hogar!
Mientras dependa de mi voluntad, nunca volveris a casa de vuestro padre.
Ella le volvi la cara. Cada uno de sus movimientos era de rechazo.
A mister Knight le resultaba divertido. Haba aceptado un reto, y aquella
duquesa modesta y modosa lo estaba poniendo a prueba. Advirti que ella haba
agitado la campanilla con la fuerza suficiente para que acudiese un criado. Tambin
advirti, mientras ella se diriga a aqul con firmeza pero con tranquilidad, que se trataba
de una mujer capaz de obtener lo que quera sin recurrir a quienes la rodeaban.
Podrais tener la gentileza de aclararme cmo es que su Excelencia goza de
semejante ttulo cuando an no est casada? inquiri Remington cruzndose de
piernas.
Por deseo de su Majestad, la reina Isabel respondi lady Gertrude, como si eso
lo aclarase todo.
Creo que una explicacin tan simple est fuera de mi alcance. Remington
esper antes de insistir en su demanda.
Probablemente no lo entiende usted porque es americano. No es que tenga nada
en contra de los americanos. No, de ninguna manera. Opino que con su acento particular
y sus costumbres francas irradian frescura dijo lady Gertrude, mirndolo a travs de
sus impertinentes. Aunque, a decir verdad, coger la mano de mi querida sobrina en
presencia de la dama que la vigila me parece demasiado franco.
Era cierto que todo era menos estricto en Estados Unidos, pero l no tena
intenciones de admitirlo; siempre llevaba cada uno de sus asuntos tan rpido como poda
hacia su fin natural, y ese fin estaba determinado de antemano por l. No era un hombre
dispuesto a dejar en manos de la voluntad de Dios su destino; l era quien trazaba su
propio futuro y, ahora, tambin el de la duquesa. Una de mis antepasadas, que era dama
de honor de la reina Isabel, en cierta ocasin salv la vida de su Majestad. En prueba de
gratitud, la reina Isabel le otorg un ducado. El ttulo, por supuesto, lo heredara su hijo, si

15

haba alguno. Sin embargo, si primero naca una nia, entonces lo heredara ella.
Madeline hablaba con lentitud, eligiendo cada una de sus palabras. Haba congoja en su
voz.
Por qu haba de estar acongojada la futura duquesa de Magnus? Haba nacido rica
y rodeada de privilegios, y Remington haba podido comprobar muy bien de qu manera
trataban los aristcratas ingleses a quienes consideraban sus inferiores. No pareca haber
motivo para ello. Ninguna norma tica les respaldaba. Slo pensaban en la ruina... o el
asesinato.
El se tomara la justicia por su mano, y Madeline acabara por comprender el verdadero
sentido de su congoja.
Mister Knight no permiti que sus pensamientos se le reflejasen en el rostro.
Semejante ttulo es muy extrao, no lo creis? dijo en tono respetuoso.
Mi familia ha sido la nica que ha recibido ese honor respondi Eleanor. Pero
nadie puede oponerse a la voluntad de la reina Isabel.
Una mujer fuerte dijo el caballero. No como la chica dcil e impresionable que
tena ante l.
De manera extraa, le lanz una mirada dura. Mister Knight prefiri pensar que la
joven le habra ledo los pensamientos.
Se sinti como alguien que se propone dar un puntapi a un cachorro, pero, aun as,
decidi aprovechar su ventaja.
Mientras vuestro padre viva, no seris la duquesa. Todas esas deferencias no
tienen garantas, no es as? inquiri.
Mi sobrina es la marquesa de Sherbourne intervino lady Gertrude; se le notaba
un tanto molesta y la futura duquesa, una posicin que garantiza mucho respeto entre la
buena sociedad. De hecho, recibe a menudo el trato de su Excelencia y se le otorgan todos
los privilegios de su futuro rango.
Aquellas palabras sonaron a reproche a mister Knight, de modo que inclin la
cabeza en seal de reconocimiento hacia su respetable adversaria.
El hecho de que me otorgue o no el respeto debido a una condesa carece de
importancia dijo Eleanor sin ocultar su menosprecio. A ustedes, los americanos, no les
impresiona la aristocracia, o al menos eso es lo que pregonan. Es de esperar, de todos
modos, que se comporte ante una mujer con la adecuada cortesa, en todos los sentidos.
En verdad, lady Gertrude le haba hecho un reproche, pero Remington se sinti ms
herido por aquel aguijn de desprecio de su futura esposa.
Har todo lo que est en mis manos para no molestaros contest.
Especialmente para que no tenga que avergonzarse aclar Eleanor con actitud
glacial. Ah, ya est aqu Bridgeport con nuestro t.
El mayordomo entr con una resplandeciente bandeja y una nueva tetera, mientras
la criada portaba otra fuente con ms sandwiches y pasteles. En esta ocasin, la muchacha
no cometi el error de mirar a la duquesa; tras esbozar una sonrisa nerviosa dirigida a
Remington, deposit la fuente en la mesa y sali del saln.
Eleanor lo consider reprochable.
Qu esperaba ella que hiciera?, se dijo l. Reprender a una chiquilla por mirar? En
ocasiones, no lograba comprender a las mujeres.
Aunque en otras le suceda algo peor: las comprenda.
Eleanor levant la tetera, esta vez con pulso firme. Sirvi a mister Knight, a lady
Gertrude y, por ltimo, llen su taza.
16

Qu te ha pasado? pregunt lady Gertrude. Mientras la joven serva, haba


observado el pauelo que cubra su mano.
Es una herida de nada. No tiene importancia. Remington se levant. La joven pens
que iba en busca de su taza de t; sin embargo, cuando la tuvo al alcance volvi a coger la
mano de Eleanor y, deshaciendo el vendaje, examin la herida.
Debis tener ms cuidado en mi casa. Hay en ella muchos peligros y no quisiera
que os lastimaseis.
La mirada de Eleanor vol hacia la suya. Entreabri los labios y, nuevamente,
todo en ella reflej ansiedad.
Qu ambigua era! Resultaba tmida hasta que l se permita burlarse de su ttulo;
entonces se volva de una ferocidad glida. Pocos minutos despus, bastaban unas
palabras expresadas con arte para que sonasen a amenaza, para que ella volviese a su actitud desconfiada.
Si no iba con cuidado, aquella mujer acabara por resultarle fascinante.
Cogi su taza y volvi a su asiento.
Siguiendo el consejo de lady Gertrude, he aceptado invitaciones para varias
fiestas a fin de celebrar el compromiso. Eleanor se puso de pie de un salto y se llev la
mano al cuello.
No, no es cierto! exclam.
Bien. La joven haba acabado por manifestar la conducta presuntuosa que l
esperaba. No quera que le viesen en pblico con l.
Estoy seguro de que os oponis porque no habis trado los vestidos
adecuados dijo Remington mientras remova su t.
Tras una profunda inspiracin, ella se aferr a la cuerda que le tenda.
S! Por eso lo he hecho! exclam, con un suspiro de alivio.
Mister Knight tir suavemente de su mano.
Una costurera aguarda para confeccionar los vestidos ms esplndidos de mi
esposa.
No, no puedo hacerlo! No sera... correcto! Y volvindose a lady
Gertrude, agreg: Qu debo hacer, ta? Lady Gertrude mir a Remington con el
ceo fruncido.
No me dir que se ha tomado la libertad de encargar vestidos para Madeline,
verdad? pregunt la anciana dama.
Me imagin que os opondrais, pero prefer tener que pedir
disculpas a tener que pedir permiso explic, logrando justificar as muchos de
sus posibles errores. Durante las prximas noches nos esperan muchas fiestas en
Londres; todos quieren contemplar a la duquesa y a su devoto prometido.
Oh! exclam Eleanor casi sin aliento.
Remington poda haber jurado que esta nueva vuelta de tuerca la horrorizara ms
que todos los sobresaltos anteriores. Pens en lo mucho que disfrutara tomando del
brazo a aquella pequea esnob, forzndola a enfrentarse con una sonrisa a la sociedad
londinense.
Sin embargo, por el momento haba que esperar. En el transcurso del mes la
aguardaban otras sorpresas an mayores.

17

Muy bien. Y dentro de tres noches, organizaremos nuestra fiesta aqu, en


nuestra casa. Las invitaciones ya han sido enviadas, y he recibido infinidad de
confirmaciones.
Una fiesta! Aqu... Las oscuras pestaas de Eleanor temblaban; no lograba
mantener la vista fija en Remington. Es... es absolutamente necesario?
Remington rara vez sonrea, pero en esta ocasin lo hizo de una manera abierta y
encantadora.
Debemos hacer una fiesta. Hemos de celebrar nuestro compromiso y prximo
enlace. Esa noche, os regalar vuestro anillo de pedida y os lo pondr. Es un smbolo de
amor eterno. No deberis quitroslo hasta la muerte.

18

Capitulo
Eleanor fracasaba una y otra vez con la piedra de pedernal que de costumbre tan
bien manejaba. Volvi a intentarlo, pero no logr de ella ni una chispa. Esta estpida
situacin tiene que acabar, dijo en voz alta en la desierta habitacin, en un intento de
convencerse.
Por supuesto, saba que nada era cierto. La tarde caa y acentuaba las sombras que
acechaban en los rincones del lujoso dormitorio que mister Knight le haba asignado,
pero los dedos de la joven temblaban demasiado para poder siquiera encender una vela.
Se concedi una segunda oportunidad. Una chispa salt de la piedra, pero la vela pareca
empecinarse en permanecer apagada. Es la piedra se dijo; debe de estar hmeda.
De pronto alguien llam a la puerta, sta se abri y apareci lady Gertrude.
Puedo entrar, querida?
Eleanor se sobresalt, alarmada, pero al instante se seren al ver la sonriente cara
de lady Gertrude.
Claro que s! exclam. No saba desde cundo se expresaba de una manera
tan enftica, pero habra apostado que era desde que sus ojos no podan obviar la presencia
de mister Knight. Mir por encima del hombro de lady Gertrude, medio a la espera de
que l asomara desde el pasillo tras la anciana dama; pero... no fue as.
Por desgracia, desde que haba puesto los pies en aquella casa nada de lo que ella
esperaba se produca.
No quisiera interrumpirte mientras deshaces tu equipaje... dijo lady Gertrude al
tiempo que se sentaba en una de las elegantes butacas colocadas junto a la chimenea. Era de
tan corta estatura que, apoyada en el respaldo, sus piernas se balanceaban en el aire y se
vea obligada a rozar con frecuencia el suelo con la punta de los pies para mantenerse
convenientemente sentada. Entiendo que no hayas trado contigo a una criada. Es tan
propio de ti, Madeline! Cuando te conoc, eras incapaz de remendar un vestido o de
peinarte. Dependas de Eleanor para todo! Examin a la joven a travs de sus
impertinentes. Claro que sa es la Madeline que yo recuerdo. Probablemente has
cambiado mucho despus de los rigores de un viaje en circunstancias tan difciles.
Eleanor la miraba sin saber qu responder. Haba mucho que decir, no obstante. Lady
Gertrude era una persona agradable y con un delicioso sentido de las travesuras; sin
embargo la treta que haban ideado Madeline y Eleanor ms bien poda tildarse de locura.
Me veo obligada a explicarte por qu acept ser tu carabina, a pesar de que s lo
infeliz que eres debido a tu compromiso con mister Knight aadi la anciana. Siempre
dije que tu padre era capaz de venderse a s mismo mejor que ningn hombre que haya
conocido... Oh, perdona, querida, s que lo aprecias, pero si no fuera duque, la gente lo
llamara tonto en su propia cara. Nunca repara en las ofensas, es muy afable, pero as y todo... No est mal esta habitacin. La ma es bonita, aunque no tan elegante.
Es amplia asinti Eleanor sin mucho entusiasmo, tras echar una ojeada al
aposento.
Las paredes celestes y los cortinajes de color azul intenso imitaban en cierto modo
el ambiente de la naturaleza; la abundancia de flores frescas, distribuidas sobre casi todas
las superficies, expanda un aroma fresco y campestre. En la alfombra predominaban
el mbar y el azul, ambos dispuestos en un trazado de lneas tpicamente oriental. El
mobiliario era delicado, femenino y etreo...

19

Es opresiva agreg.
Sin duda es oscura. Por qu no llamas a una criada para que encienda las velas
y la chimenea?
Eleanor mir a lady Gertrude. Por supuesto. Para alguien que lo haba hecho
todo para s misma y para la duquesa durante ocho aos, no pareca procedente recurrir
a una criada para llevar a cabo una tarea tan sencilla. No obstante, Eleanor agit la
campanilla.
Excelente ideadijo. Gracias, lady Gertrude.
Poco despus, se oy un tintineo a travs de la puerta y, acto seguido, apareci una
muchacha atolondrada que, tras una reverencia, procedi a vrselas con aquella piedra
de pedernal tan obstinada.
Soy Bet, Excelencia dijo con fuerte acento del lugar, la doncella de la
planta superior. Mister Knight dice que soy la sirvienta que su Excelencia siempre haba
necesitado. Llmeme si necesita cualquier cosa; no dude en llamarme, su Excelencia.
Gracias. Eleanor dese no volver a necesitarla nunca ms. Odiaba que la
adularan y, sobre todo, empezaba a odiar que la llamaran su Excelencia.
Su Excelencia dijo lady Gertrude interviniendo en la conversacin no ha
venido con su doncella. Alguna de las muchachas de la planta superior tiene
experiencia en vestidos y peinados?
Ay, s, seora, yo la tengo! Soy muy buena con la plancha, y jams se me ha
resistido una media de seda que zurcir! Pero lo mejor que s hacer es peinar a la ltima
moda. Fui la peluquera de lady Fairchild antes de que se volviera loca y hubiera que
llevarla a Bedlam.
Lady Fairchild tena muy buen aspecto dijo lady Ger trude, palmendose la
mejilla como si estuviera pensando. A continuacin observ a Eleanor con ojo crtico A
decir verdad, querida agreg, tu peinado precisa un nuevo aire
Eleanor se toc el austero moo en la base de su cuello y se atus con la yema de los
dedos los dos mechones de cabellos estirados que le enmarcaban la cara.
Me gusta as dijo.
De hecho, se trataba de un peinado ms propio de una dama de compaa y, a pesar de
todo lo que ahora crea la gente de ella, una dama de compaa era lo que Eleanor siempre
haba sido.
Sin embargo dijo Beth haciendo una pinza con dos dedos, el color es
esplndido y tiene cuerpo.
Opino lo mismo aprob lady Gertrude con un gesto de su mentn. Un buen
corte de cabello renovar por completo tu aspecto.
No es que su Excelencia necesite un corte se apresur a aclarar Beth, pero a
todas las mujeres les sienta bien cambiar de peinado.
A m no dijo Eleanor.
Pinsalo la apremi lady Gertrude.
Por qu se volvi loca lady Fairchild?, estuvo a punto de preguntar Eleanor, pero
no pudo. Acaso se haba visto atrapada en una situacin similar a la suya? Quizs estuvo
tambin expuesta de algn modo a mister Knight?
De una u otra manera dijo lady Gertrude, todos los Fairchild estn locos.
La criada resopl por la nariz en un gesto que, al parecer, era de aprobacin.

20

Muy bien, Beth, puedes ocuparte de su Excelencia orden lady Gertrude


sealando la puerta. El rbol genealgico de los Fairchild tiene una asombrosa
continuidad. Bien, por dnde bamos? Ya lo recuerdo. Iba a explicarte qu me decidi a
hacerme cargo de ti en calidad de carabina.
No es necesario que me lo explique replic Eleanor. Pens si no sera
necesario revelar su verdadera identidad a lady
Gertrude. O acaso Eleanor tena confianza en que Madeline iba a aparecer en
cualquier momento y a volver as innecesaria cualquier clase de explicacin?
Madeline, t siempre tan peculiar! Tan celosa de tu posicin y tu ttulo! Desde
pequea reconocas la importancia del mismo y solicitabas explicaciones acerca del
menor asunto explic lady Gertrude mientras se deslizaba por su gran cojn y tocaba el
suelo con la punta de los dedos de los pies, para luego suspirar y, sin ayuda de los brazos,
volver a reclinarse hacia atrs en el asiento.
Tenga, seora dijo Eleanor al tiempo que dispona un escabel bajo los pies
de la dama. Esto la ayudar.
Gracias, querida respondi lady Gertrude, agredecida. Ha sido muy gentil de
tu parte haber advertido el problema. Es muy difcil ir por el mundo siendo de baja
estatura. Siempre anda una con ganas de curiosear entre las patas de las sillas.
Puedo imaginarlo dijo Eleanor, aunque en realidad no poda, pues haba
dejado de tener la talla de lady Gertrude a los once aos.
Me veo obligada a explicarte mi posicin respecto de ti y, por otra parte,
supongo que querrs saber qu ha pasado con tu to. El to Brinkley, lo recuerdas?
No dijo Eleanor, quien nunca haba visto al marido de lady Gertrude. Era
un hombre que gozaba de mala reputacin a causa de su arrogancia y su fama de
mujeriego y que no visitaba a su familia ni siquiera en Navidad.
Pues bien, muri.
Lo siento dijo Eleanor, sorprendida de tal modo por la crudeza de las
palabras de la anciana que qued paralizada en actitud de sentarse.
No debes sentirlo. Lord BertelotStock lo mat de un disparo al encontrarlo en la
cama con su esposa; aunque nunca se sabr por qu su seora tuvo la mala suerte de
ser sorprendido en un sitio que tantos otros haban ocupado. Sea como fuere, me dej en
una situacin difcil. Una posicin realmente espantosa. Peor que la escarpada costa de
Cornualles. De modo que me he visto obligada a pasar los dos ltimos aos en una
distinguida pobreza. La oferta de mister Knight me ha venido como cada del cielo.
Imagnate!, ya estaba a punto de buscar trabajo... Lady Gertrude sonri, como si
estuviera ante un auditorio.
Por todos los santos! exclam Eleanor, y fingi un acceso de tos para ocultar
la risa.
Exacto. Y has de tener en cuenta que no cuento con otras aptitudes que el
bordado y la charla.
Eleanor levant su propio bordado y se qued contemplndolo. La costura le
haba servido siempre para evadirse de las preocupaciones, para pasar el rato e,
incluso, para buscar solucin a toda clase de problemas. Siempre que se enfrentaba a
un dilema, bordaba una cenefa de flores y, en muchas ocasiones, la solucin se
presentaba de una forma espontnea.

21

Mister Knight continu lady Gertrude me paga muy bien y me


proporciona las mejores prendas de vestir. A cambio, yo estoy aqu para que tu estancia
en esta casa sea bien vista.
Sin la aprobacin de los padres de la muchacha? Imposible! Eleanor levant su
aguja y habl en el tono ms educado posible.
Le pido perdn, lady Gertrude, pero, aunque estemos prometidos, el hecho de que
mister Knight y yo vivamos bajo el mismo techo despertar las habladuras.
Y yo me encargar de desmentirlas. No he perdido mis influencias, sabes?
Mi dormitorio est pared por medio con el tuyo dijo Lady Gertrude, y seal una
puerta que hasta entonces Eleanor no haba visto. Nuestras habitaciones se comunican. Por otra parte, he dispuesto que Remington se traslade a la planta de arriba.
Hasta el da de vuestra boda, cuando deba regresar a la habitacin principal, tiene
prohibido el acceso a esta planta. Me tomo muy en serio mis responsabilidades. Tu honra
se halla completamente a salvo.
Me alegra saber que dormir tan cerca de m dijo Eleanor. Estaba segura de
que mister Knight quera consumar el matrimonio de la manera ms fsica posible. A
pesar de sus vestiduras elegantes, le haba resultado primitivo hasta la mdula.
Lady Gertrude se inclin hacia atrs y continu en voz ms baja.
Aunque te vigilo, querida, creo que a Remington le mueven razones ocultas,
especialmente en lo que a ti respecta.
Yo tambin lo creo respondi Eleanor. Un escalofro le recorri la espalda
tras constatar que las palabras de lady Gertrude eran el eco de su propio pensamiento.
Adems, me temo que no son muy claras agreg lady Gertrude en tono de
advertencia.
Eleanor quiso ser sarcstica ante la obviedad de semejante afirmacin, pero lady
Gertrude mene la cabeza con tal solemnidad y toda su persona adquiri una
apariencia tan seria, que oblig a Eleanor a contestar de la manera ms sencilla posible.
Tendr cuidado dijo.
Ya s que lo tendrs, Madeline. Siempre has sido una muchacha honesta y nada
atolondrada; has meditado tus decisiones e intentado dejar que sea tu padre quien las
tome a tontas y a locas. Adems, te muestras sensible con mister Knight. Estoy
convencida de que es el mejor modo de controlarlo, con una firme y fuerte conviccin!
Tengo la ms fuerte de las convicciones de que no asistir con l a ningn
acontecimiento social dijo.
En realidad, estaba convencida de que, a pesar de los aos que ella y Madeline
llevaban juntas y de su asombroso parecido, alguien acabara por descubrir que no era la
duquesa. Aunque lograse desenvolverse con xito en medio de aguas tan turbulentas,
cuando Madeline apareciera resultara obvio que se haba burlado de mister Knight.
Estaba convencida de que sa era una mala idea. La venganza de l sera terrible.
No creo que tengas otra opcin dijo lady Gertrude, quien se removi
intranquila en su butaca. No se ofendera, tiene demasiado amor propio para eso,
pero se tomara muy a mal tu rechazo. No s en qu estabas pensando cuando decidiste
venir aqu sola concluy apresuradamente.
Eleanor haba deseado, haba incluso rogado al cielo, que lady Gertrude estuviese al
tanto del enredo que Madeline haba tramado; no obstante, al parecer no lo estaba. Pero

22

deba decrselo. Seguramente ella sabra qu hacer. Entonces, cobrando aliento y presa de
un incontrolable temblor, Eleanor se decidio a contarle la verdad.
Debo confesarle algo dijo.
No lo hagas! advirti lady Gertrude levantando su arrugada mano.
Por... por qu? balbuce Eleanor, sorprendida.
He dado mi palabra a Remington de informarle de todo acerca de ti, y debes
admitir que se es el cometido de una carabina que se precie.
Vaya, como si l fuera mi guardin!
Es algo peor que eso: es tu futuro marido. Te tiene en la palma de la mano. Puede
controlarte, castigarte y puede, incluso, hacerte pasar hambre o despojarte de tu
patrimonio.
Eleanor no dud que lady Gertrude hablaba por experiencia y supo que pensaba en su
propio bienestar.
Pero haba algo ms... Era claro que saba algo. En ese momento, la joven comprendi
la verdad. El ceo fruncido de lady Gertrude, su rechazo enftico, sus razones... Todo
demostraba que ella lo saba!
Y no podra ayudar a Eleanor, o no querra hacerlo.
Mister Knight es mi patrn dijo la dama en tono amable
pero con firmeza, quien paga mi sueldo. Le debo lealtad. De
modo que si tienes secretos, gurdatelos.

23

Capitulo
El comedor era el perfecto ejemplo de la ostentacin, con su larga mesa pulida, su
salero chino de color verde grisceo y cuadros majestuosamente enmarcados en todas
las paredes. A Eleanor le habra disgustado comer en aquella estancia llena de ecos, pero
tambin habra disfrutado en ella del secreto placer de rerse de las actitudes de mister
Knight.
Por desgracia, l, lady Gertrude y Eleanor coman en una pequea antesala. A la
mesa redonda de sta podan sentarse sin estrecheces y, a la vez, a una distancia cmoda
los unos de los otros. La lustrosa madera reflejaba el clido reflejo de las velas, los pesados
cortinajes atajaban cualquier corriente de aire y, lo que era an ms importante, la
habitacin se hallaba cerca de la escalera que conduca a la cocina, de modo que la
comida les llegaba bien caliente.
La vajilla de plata tintineaba y el silencio cobraba un carcter amenazador cuando lady
Gertrude hizo un valeroso intento por romperlo.
Cules son sus planes para maana, mister Knight? pregunt la dama.
Maana debo ir al banco a hacer unas transacciones. Movi la cabeza hacia
Eleanor. Os pido perdn, pero desde que llegu de Estados Unidos, esos negocios son a
veces inevitables,
Me parece muy bien murmur Eleanor. No me preocupa.
Muy gentil de vuestra parte dijo Remington, pero sus educadas palabras
escondan un reniego.
Mister Knight dominaba el espacio a causa de su corpulencia y, ms an, de su
presencia.
Maana por la noche continu, estamos invitados a un baile en casa de lord y
lady Picard. Tengo entendido que es el ms importante de la temporada.
S que lo es, mister Knight dijo lady Gertrude batiendo palmas. Estoy
impaciente. Hace tres aos que no asisto a l.
Me alegra complacerla dijo mister Knight, moviendo esta vez la cabeza en
direccin de lady Gertrude y esperando or a Eleanor deshacindose en elogios para con su
persona.
Sin embargo, la joven no habra podido hacerlo, pues estaba descontenta; ms an,
consternada. El baile ms importante de la temporada y ella deba asistir como condesa?
Intent cubrirse la cara con las manos. Aunque nadie descubriese que era una impostora,
todos estaran pendientes de ella. Pasara la tarde asustada y temblando.
Como le suceda en ese preciso momento. No poda llevarse la cuchara a la boca por
temor a mancharse con la sopa de rabo de buey.
Deba encontrar un modo de abandonar la casa. Deba escapar.
El silencio se hizo ms tenso mientras el criado retiraba la sopa y serva el pescado.
Mister Knight dijo lady Gertrude, tiene un cocinero excelente. He perdido la
cuenta de cuntos manjares he degustado en esta semana. Se volvi hacia Eleanor con una
expresin que exiga respuesta. Te agrada a ti, querida? pregunt a la joven.
S, especialmente la... la sopa respondi Eleanor con aire distrado, pues, de
momento, haba sido el nico plato que ha ba probado. Piensa en algo que decir.
Cualquier cosa. El tiempo, por ejemplo, se dijo. Debemos suponer que esta niebla
durar hasta la maana? exclam. No, no, tampoco es eso.

24

Estamos en Londres, de modo que as lo creo repuso mister Knight. Si


esto fuese Boston apostara que est por caer una tormenta de las grandes. Sin embargo,
es posible que mis sentidos estn un poco desorientados en esta nueva tierra.
Eleanor dirigi una mirada furtiva a los duros y bellos rasgos del caballero. A pesar
de cunto le desagradaba su presuncin y arrogancia, opinaba que ella estaba hecha para
l. Seguramente habra reparado en l si la hubiera cortejado, e incluso se habra
estremecido bajo la caricia de sus miradas. Sin embargo, l slo se fijaba en ella porque
crea que era Madeline, de modo que la mente de Eleanor estaba en blanco. Ni siquiera
poda apreciar lo que le servan en aquellos momentos. Slo poda ver, oler y saborear a
mister Knight.
Estoy segura de que sus sentidos son muy agudos dijo la joven de pronto.
Lady Gertrude y mister Knight se volvieron a la vez para mirarla.
Eleanor baj los ojos y no los apart del plato; el cangrejo que haba en l
pareca tenderle sus pinzas. Pens que el animal tambin la miraba embobado con sus
ojos diminutos como granos de pimienta y luego se recrimin su falta de originalidad.
Despus pens en lo que haba dicho y se hundi ms en su silla. Sus sentidos?
Acababa de hacer un comentario sobre los sentidos de l?
Apuesto a que su dormitorio est dispuesto a su gusto dijo Remington
Knight en un tono de voz profundo y controlado con el que, aun as, no crey poder
disimular su regocijo.
A Eleanor no le pareci apropiado hablar de su dormitorio. Era... su
prometido! Quienes estaban a punto de casarse no deban hablar de dormitorios o
camas, ni de ninguna otra cosa que aludiese a sus intimidades. Sin embargo, era su
anfitrin y estaba obligada a responderle.
S... es... bonito... dijo la joven.
Eleanor comprendi que entonces podra haber cobrado ventaja. Como deca
Madeline: Siempre que dudes, piensa: qu hara Madeline en esta situacin?, y hazlo.
Irguindose, Eleanor mir con dureza a mister Knight.
Pero est en la casa equivocada. Donde yo quisiera estar es en casa de mi padre, en
Chesterfield Street.
Mister Knight le devolvi la mirada, esperando... esperando. El silencio volva a
hacerse tenso, largo y terrible.
Como si supiera de qu hablaba, Eleanor volvi a la carga.
Me gustan los colores. La chimenea tira muy bien. Todo est limpio... realmente
muy limpio. Me gusta dijo. Madeline le haba advertido que no saba hablar a los
hombres. Le haba reprochado su excesiva timidez y su facilidad para acobardarse ante
ellos.
No obstante, prosigui, como si no hubiera nada fuera de lugar en su conversacin.
Y la criada de la planta superior? Cmo se llama?
Beth, se llama Beth respondi mister Knight. Cuenta con referencias
intachables. Quiero que tengis absoluta libertad para tomarla como doncella, si se es
vuestro deseo.
S... Creo que s.
Eleanor mir las manos de mister Knight; pareca experto extrayendo la rojiza carne del
cangrejo de su caparazn. Sus palmas eran anchas y fuertes y sus finos dedos mostraban la
labor de una refinada manicura. Le gustaban aquellas manos. Dese que no las hubiera

25

tenido as. Dese que le fuera indiferente como le haban sido tantos hombres. Sin
embargo, algo haba en mister Knight que haca que se fijara en l sin que pudiera evitarlo.
Espero que Beth haga las cosas a vuestro gusto. Si no sucediese as, hacdmelo
saber enseguida y me encargar de llamarle la atencin.
No quisiera molestarle dijo Eleanor con una voz que se haca ms baja a medida
que pasaba de una palabra a otra.
Seris mi esposa. Nada de lo gue puedo hacer por vos es una molestia. Pareca
sincero, sonaba sincero. Y para una mujer que de muy joven se haba visto rodeada de
desprecio y malicia, la sinceridad era un sinnimo de seduccin. Se trata, simplemente, de
la clase de ayuda con la que podris contar el resto de vuestra vida.
Haba alguna clase de amenaza en aquellas palabras? Eleanor intent comunicarse
mediante la mirada con lady Gertrude, pero vio que sta asenta con la cabeza, sonriente.
Sus sentimientos le honran, mister Knight dijo la anciana. Pocos hombres
recuerdan que han de proteger y mimar a su esposa. Los pobrecitos prefieren pensar que
existe algn otro modo de tratarla.
Mister Knight era el tipo de hombre a quien los dems varones admiraban por sus
logros y detestaban tanto por su autoridad como por su xito con las mujeres.
Mi mujer vivir tan complacida como una princesa en su torre de marfil.
Hace fro en una torre de marfil murmur Eleanor.
Pero una duquesa vive en una torre de marfil desde que viene al mundo. Siempre
tiene a alguien que se ocupa de ella. Un marido es necesario para una sola cosa: cuidar de ella
con consideracin. Mister Knight bebi un sorbo de vino y se recost en el respaldo a fin
de que el criado retirase el plato de cangrejo y lo reemplazase por otro de chuletas de
cordero con guisantes. Ah, y una torre de marfil sirve tambin para que su marido sepa en
todo momento dnde est.
Eso me huele a prisin dijo lady Gertrude divertida. Estoy segura de que no
sois de esa opinin.
Sin embargo, cuando mir a Eleanor vio en su rostro una expresin muy peculiar, como
la de una avara que se regodease en la contemplacin de su oro.
Remington no tuvo respuesta para el comentario de lady
Gertrude. En cambio, le sirvi una copa de un vino color rub, adecuado para la
carne.
Su Excelenciadijo, he solucionado el problema que he tenido con vuestro
criado.
Esta vez, Eleanor tuvo el buen criterio de no prestar odo a la voz interior de Madeline.
Mister Knight se refera a Dickie Dris-coll. Haba olvidado por completo al bueno de
Dickie. Inteligente, perspicaz y gran conocedor de los caballos, Dickie Driscoll haba
sido el criado de Madeline desde tanto tiempo atrs como ella poda recordar. Con ellas
haba recorrido toda Europa, las haba sacado de algn que otro apuro, defendido rifle en
mano de los bandidos y siempre haba puesto a su disposicin toda su lealtad e integridad.
Hay algn problema con l? pregunt Eleanor.
Dickie Driscoll puso objeciones al hecho de que quedaseis bajo mi custodia, por lo
que envi a un cochero y a un criado a devolver el carruaje a casa de vuestro padre. Dickie
est alojado en una habitacin prxima al establo.
Dickie estaba all, en Berkley Square! No la haba abandonado, de modo que no
estaba tan sola como imaginaba.

26

Qu expresin de alivio, querida prometida! Supongo que no pretenderis ir


por todo Londres mostrando un rostro tan revelador? No me opondra, entendedme.
Inclinndose hacia ella, mister Knight sonri con una especie de intimidacin mgica que
oblig a Eleanor a aclararse la garganta. Cuando una mujer es bella como vos lo sois,
suele ocultar sus emociones. En vuestro caso, en cambio, siempre he podido complaceros y
siempre s cul es vuestro deseo.
Eleanor escuch una voz quejosa en su interior: Oh, Madeline, dnde me has
metido? Era la voz de la propia Eleanor, por supuesto. Cuando su prima le haba sugerido
aquel engao, por buenos motivos, por supuesto, Eleanor ya haba sospechado que
mister Knight tratara de flirtear con la mujer que sera su futura esposa. No se habra
equivocado al respecto, y se lo dira a su prima apenas volviese a verla. Pero eso no pasara,
por ahora. Por el momento, Eleanor tena que dormir esa noche en casa de mister Knight,
en una de sus camas, sabiendo que l se hallaba en la planta de arriba, pensando en ella...
Advirti que l segua hablando y procur concentrarse en lo que suceda en el comedor.
Mister Knight haba dejado de sonrer y la miraba como si realmente pudiese
leerle el pensamiento.
Desde que llegasteis esta tarde, he estado esperando que me dieseis una
explicacin de por qu os parece ridculo que nos casemos.
Eleanor no saba qu estaba tramando aquel hombre, pero su expresin le hizo
pensar que no se trataba de nada bueno.
De qu habla, mister Knight? pregunt lady Gertrude, que tambin pareca
sorprendida.
Segn mis informaciones, sas fueron las palabras exactas que su Excelencia
pronunci a la maana siguiente de saber que su padre la haba apostado y perdido en el
juego. Dijo: Ir a Londres y explicar a mister Knight que sera ridculo que nos
cassemos. No es verdad, querida muchacha? concluy mister Knight, cubriendo
una mano de Eleanor con la suya. La joven cerr el puo.
Est diciendo que alguien le cont que yo pronunci esas palabras?
En efecto. El mismo que me sopl que vuestro padre haba encontrado una
solucin al problema, pero que vos le habais contestado que ya sabrais cmo
controlarme. Os juntasteis con vuestra compaera y prima, miss Eleanor de Lacy, y
tras una ltima salida, pasasteis la noche en la posada de Red Robin, para continuar el
viaje hacia... m.
Horrorizada, Eleanor se deshizo de la mano que la sujetaba. El hombre haba
repetido exactamente la sucesin de acontecimientos de los ltimos dos das.
No le comprendo, caballero atin a decir.
Una posada muy respetable continu l de una manera casi perversa, pero
muy dura para el hombre que mister Rumbelow escondi en su garito. Me equivoco?
La respuesta era obvia. Comisteis con una tal lady Tabard y su hija Thomasin,
descansasteis por la noche y esta maana despachasteis a vuestra compaa a la casa de
juego de mister Rumbelow. No entiendo muy bien cul es el motivo, pero pienso que quiz,
tenga que ver con la insaciable sed de apuestas de vuestro padre. Mister Knight enarc las
cejas; esperaba una respuesta. Cuando se cans de hacerlo, decidi continuar. Quiz
podis aclararme ms tarde las cosas. Pero habis venido a toda prisa hacia Londres, a mi
casa en Berkley Square.

27

Ha estado espindome dijo Eleanor con un hilo de voz. l lo saba todo, excepto
lo ms importante. No haba advertido que ella y su prima haban intercambiado la
identidad.
He tenido que hacer que la espen puntualiz mister Knight. Por ms que
intento ocuparme de todo, me temo que a veces debo trabajar para vivir. Puso sus dedos
sobre los labios en un burln ademn de solicitar silencio. Pero no os dir cunto gano.
Si Eleanor hubiera tenido tiempo, se habra sentido preocupada por Madeline de slo
imaginar que sta fuera capaz de manipular a aquel hombre, pero, por el momento, aquella
conmiseracin recaa sobre ella misma. Se encontraba en el centro de una maraa que se
haca cada vez ms complicada.
Por qu me ha espiado ? pregunt.
Servios un poco de vino, Excelencia, estis plida. Mister Knight le tendi un
vaso, que ella cogi con dedos temblorosos, y esper a que bebiese para continuar
hablando.
Lady Gertrude vaci de dos tragos el contenido de su vaso, no fuera que tambin ella
estuviera un poco plida.
Lo mismo le pregunto, mister Knight. Por qu ha espiado a Madeline?
Con todos los respetos que usted me merece, lady Gertrude, creo que he descubierto
que el juego sucio y la arrogancia de la aristocracia inglesa no tienen parangn. Se gir
hacia Eleanor y la frialdad de su mirada volvi ms plido an el azul de sus ojos.
Excelenciadijo, no os dar la oportunidad de que me traicionis. Antes de que lo
intentis, he de haceros saber que es imposible. Conozco cada uno de vuestros
movimientos. En breve conocer tambin vuestros verdaderos pensamientos, y os
aseguro que ms pronto de lo que pensis. Recordad todo eso, mi querida Madeline,
antes de urdir ms intrigas para alejarme de vuestro lado.

28

Capitulo
Eleanor, al tiempo que se escabulla a toda prisa por la puerta trasera de la casa de mister
Knight, murmuraba para s: Con su permiso, mister Knight, me gustara hablar con Dickie
Driscoll. No! Mene la cabeza y volvi a intentarlo: Deseo hablar con Dickie, si no le
importa. Temerosa ante su propia desconfianza, tampoco le conformaron aquellas palabras.
Se ech la capa sobre los hombros, mir a su espalda y, sin bajar la guardia ni un momento,
emprendi el camino a travs del pequeo jardn.
Dado que la noche anterior mister Knight le haba confesado que haba hecho que la
espiasen de hecho, a Madeline, Eleanor tena la creciente sensacin de que alguien la
vigilaba. Haba pasado a considerar a Beth de una forma diferente; ya no vea en ella a la
aplicada doncella de cmara, sino a una espa avezada. Escuchaba pasos detrs de ella,
cuando no haba nadie cerca. La noche anterior haba llegado a colocar una silla contra la
manilla de la puerta a fin de preservar su intimidad, e incluso se haba despertado en varias
ocasiones para escuchar el silencio de la noche.
Ahora, mientras atravesaba la neblina que rodeaba el establo, ensayaba una excusa
creble por si alguien la sorprenda.
Poda tratarse del mismsimo mister Knight. Aunque se su pona que estaba en el
banco, ella no tena demasiada confianza en sus palabras.
Voy a hablar con Dickie para cerciorarme de que se encuentra cmodamente
instalado, dira a mister Knight en caso de que la descubriese. O mejor an, sera ms
conciliadora: Voy a hablar con Dickie. S, eso le dira. Ms segura, hizo un movimiento de
aprobacin con la cabeza e intent emular en todo a la duquesa que los dems suponan
que era.
Nunca hasta entonces haba sido tan consciente de lo triste que era ser slo miss
Eleanor de Lacy, la prima pobre de Madeline; una violeta marchita.
El portn del jardn chirri al abrirse, y Eleanor ech una mirada furtiva hacia el
sendero que conduca al establo. Un erizo se desliz indeciso entre las piedras; aparte de l,
no vio otra criatura viviente.
La joven, aparentando tranquilidad de nimo, se puso en camino hacia la puerta de
los establos, traspas el umbral de los mismos y se adentr en la penumbra clida del lugar.
Haba llegado lejos. Estaba claro que no se haba comportado como una cobarde.
Ahora slo le faltaba encontrar a Dickie para sentirse satisfecha; libre. Un escalofro en
la nuca la oblig a dar otro vistazo al sendero que haba dejado atrs. No vio a nadie. Tena
que escapar de mister Knight antes de verse obligada a asistir al baile que ofrecan los
Picard, y Dickie era su nica salvacin.
Puedo ayudaros, Excelencia?
Eleanor dio un respingo ante aquella imponente voz masculina y al girarse se top con
uno de los hombres ms altos que haba visto en su vida. Sujetaba un bieldo en una mano y
era tanto lo que la sobrepasaba en talla que, en la penumbra, Eleanor tuvo dificultades para
distinguir la totalidad de su silueta.
Busco a Dickie Driscoll dijo la joven tras un largo silencio, durante el que
haba permanecido inmvil, con la mano en el cuello.
El mozo de cuadras se volvi y llam al muchacho.
Dickie! grit. La duquesa pregunta por ti. Luego, bajando el tono, agreg - Ahora vendr, Excelencia.
Gracias balbuce Eleanor.
29

Habra sido un milagro que mister Knight no hubiera odo aquel grito desde la casa.
Por otra parte, Eleanor le otorgaba ms poderes que los que cualquier otro hombre poda
poseer, cuando en realidad slo era un bravucn. Un jugador, se dijo la joven, un espa, un
hombre que desconfiaba de todo y de todos. No era digno de Eleanor y, seguramente,
tampoco de Madeline.
Oy pasos; un pesado sonido de botas en el suelo de madera. Dickie surgi de la
penumbra.
Era un muchacho corpulento y recio, cuyo fsico orondo esconda una naturaleza
belicosa y una lealtad inquebrantable hacia Madeline y, por lo tanto, hacia Eleanor. Era gil
de puos, bueno con las pistolas y capaz de hacer que cualquier caballo lo siguiera con la
devocin de un perro faldero. La haba sacado de muchos aprietos, de los cuales,
obviamente, Madeline haba sido la responsable. Eleanor nunca se haba sentido tan contenta
de ver a Dickie como en aquel momento.
El muchacho apoy una mano en el brazo del gigante.
Gracias, Ivs dijo con pronunciado acento escocs. El mozo debe acabar con el
caballo de mister Knight. An no lo hemos preparado para entregrselo.
Tras asentir con un gesto, Ivs retrocedi de un salto. El suelo tembl bajo sus pies.
Tan pronto como estuvieron fuera del alcance de cualquier odo, Eleanor y Dickie
hablaron al mismo tiempo.
Dickie, tienes que sacarme de aqu.
Miss, tengo que sacarla de aqu.
Ahora mismo! agreg ella.
l la mir como si su insistencia le sorprendiese.
Qu hay de vuestros asuntos? O mejor dicho, de los asuntos de su Excelencia.
Habis intercambiado vuestras identidades, no es verdad?
l me ha estado vigilando dijo Eleanor, con franqueza. Vigilando?
pregunt Dickie mientras miraba a su alrededor, como si el espa en cuestin estuviera
escondido en un rin-, con cercano. Qu queris decir?
Alguien ha estado espindome, o mejor dicho a Madeline, desde que volvimos a
Inglaterra, y esa persona ha estado informando permanentemente de todo a mister
Knight.
Puaj! Ese mister Knight es un canalla. Se lo dije a su Excelencia tan pronto me
comunic sus planes disparatados. Dickie se rasc la cabeza, y dej su rojiza, y brillante
cabellera alborotada. Bueno, veamos. La vio alguien cuando sali de la casa?
No dijo Eleanor, pero al momento lo puso en duda y volvi a mirar
atemorizada por encima de su hombro. Me parece que no.
Muy bien. Vamonos dijo Dickie, y la tom de un brazo. Se movieron deprisa
hacia la parte trasera del establo, a travs de las bestias, hacia la puerta.
Eh! bram Ivs. Adonde vais? Eleanor dio un respingo y comenz a
temblar.
La seora desea saber el camino de regreso repuso Dickie, y apret el brazo a
Eleanor para que se tranquilizara. La mentira no era uno de los fuertes de Dickie.
Quin ir a limpiar las cuadras? Quiero saberlo ya! El hombretn tena mal
genio.

30

Estar de regreso en un minuto aclar Dickie. Luego, con voz tranquila se


dirigi a Eleanor. Por qu desea irse ahora, miss Eleanor? Ese sinvergenza se ha
insinuado, no es verdad?
No.
Nadie la hara abandonar ni un establo hacindole insinuaciones. Slo una tonta
virgen como ella podra tener la fantasa de estrechar su cuerpo contra el de mister
Knight.
Quise venir anoche, pero l nunca deja la casa, de modo que he acabado
buscando el camino a los establos en la oscuridad. Lo siento, Dickie. Ya s que
Madeline se las habra ingeniado mejor, pero tema extraviarme o quedarme sola en
casa. No le habra importado seguir el juego a Dickie en sus suposiciones. Habra
recurrido a cualquier cosa con tal de escapar de mister Knight y de su insidiosa
seduccin.
Es verdad que es usted tmida, pero ya basta, miss. Es nuestra intrpida duquesa
quien la ha puesto en este apuro.
Mister Knight quiere llevarme a un baile esta noche dijo Eleanor mientras
haca ademanes para s misma. No puedo presentarme en sociedad como la marquesa
de Sherbourne y futura duquesa de Magnus.
No, eso s que no puede hacerlo! exclam Dickie con el semblante
aterrorizado.
Por otra parte, si pudiera permanecer siempre en casa de mister Knight... Desde el
comienzo no haba hecho ms que pensar en lo apuesto que era, en cmo cualquier otra
mujer habra estado encantado de casarse con l y cuan maravilloso sera acunar un
beb suyo entre los brazos...
Deprisa, Dickie! urgi al muchacho.
Salieron a toda prisa de los establos y, tras escudriar de extremo a extremo el
sendero principal y comprobar que estaba vaco, corrieron hacia la esquina. Saltaron
como pudieron entre los adoquines, atravesaron un vertedero de basuras y pasaron por
un lugar en el que una pareja de gatos se disputaba una raspa de pescado. A lo lejos, a
travs de la curva cerrada que trazaban las casas, Eleanor divis a los elegantes peatones y
lleg hasta sus odos el rodar de los carruajes y el vocero de los vendedores ambulantes.
El corazn le lata aceleradamente. Slo con que lograran salvar aquella curva,
podran confundirse entre la multitud y desaparecer!
Quera desaparecer y no ver en lo que le quedara de vida a mister Remington
Knight, a pesar de su atractivo y de su semblante, tan fro como sensual. Lo deseaba por
la propia tranquilidad de su mente.
Se retir la capucha de la capa de la cabeza.
Bien hecho aprob Dickie. Ya casi hemos llegado, miss. Se disponan a dar a
toda prisa los ltimos pasos cuando una silueta silenciosa y amenazadora, una figura vestida
de negro, les cerr el paso al final del callejn. Llevaba en sus manos un bastn enorme y
atemorizador. Eleanor se detuvo de golpe. El corazn estuvo a punto de salrsele por la
boca; y sus dedos apretujaron su bolso de redecilla. Por supuesto, se trataba de mister
Knight.

31

Capitulo
Dos guardaespaldas flanqueaban a mister Knight y ellos fueron quienes redujeron a
Dickie Driscoll, cogindolo de los brazos y levantndolo en vilo.
Eleanor corri hacia su sirviente, pero mister Knight la apart de Dickie rodendole
el talle con los brazos.
Escchame con atencin, Dickie gru. No vuelvas a pisar esta casa. No
se te ocurra volver a ver a esta mujer. No intentes arrebatrmela otra vez, porque si lo
haces, te matar. Est claro? Te matar.
Es que usted no lo entiende, sir, ella no es para usted!
Pero antes de que Dickie pudiera agregar una palabra ms, uno de los forzudos le
dio un puetazo lo suficientemente fuerte para tumbarlo.
Llevoslo orden mister Knight.
No! Oh, no! Adonde lo llevis? dijo Eleanor, mientras observaba cmo
Dickie forcejeaba con los matones, buscaba la mirada de su seora e intentaba librarse.
Maldito sea, Knight! Que no me entere de que la ha tocado! chillaba el
escocs.
Mister Knight observaba la escena con su glida mirada azul; an sujetaba el
enorme bastn antiguo, tallado con la elegancia de tiempos pasados y rematado en su
extremo superior por una bola dorada a modo de empuadura.
Por la mente de Eleanor cruzaron imgenes de violencia y sangre. Se aferr a
las solapas de mister Knight y las sacudi tan fuerte que lo oblig a volver la cabeza.
Qu har con l? grit.
El miraba hacia abajo, como si obviase la cercana de ella.
No le haga dao! suplic Eleanor.
Slo lo echarn a la calle dijo mister Knight, y le dirigi una mirada
amenazadora.
Eleanor no le crea. Por eso segua agarrada a l, usando las dos manos para
llamar mejor su atencin.
Est a mi servicio. Usted no puede echarlo.
Yo tambin tengo criados dijo mister Knight y sonri, aunque haba en
aquel gesto cierta incomodidad.
Promtame que no le pegarn insisti Eleanor, tras mirar una vez ms a
Dickie.
Acaso creis que soy un matn? replic l con voz inexpresiva.
Eso era, precisamente, lo que ella pensaba; ms an: se mantena alerta esperando
su respuesta.
Promtamelo!
No le harn dao dijo mister Knight.
Eso no es suficiente dijo Eleanor. Dickie era su amigo y se hallaba en
apuros por su culpa. Por su culpa podan... matarlo. Promtame que no le harn dao,
en modo alguno, ninguno de ustedes.
Mister Knight enarc las cejas, como si le sorprendiera la fortaleza de carcter de
Eleanor. Con sumo cuidado, apoy su bastn contra el muro. Pellizc la barbilla de
Eleanor con dos dedos, le levant la cabeza hacia l y la examin como quien
observa las moneras de su gato.

32

Con una condicin dijo.


Ella crey saber de qu condicin se trataba: la quera en su cama.
Bien, se dijo, sea cual fuere el precio, lo pagara. En Europa haba sido testigo de
muchos actos de violencia. Haba contemplado el resultado final de las batallas:
heridos, agonizantes, muertos. Conoca cuanto pasaba a aquellos seres, y no poda
permitir que hicieran dao a Dickie despus de haber estado tanto tiempo juntos.
La que sea concluy al cabo.
Mister Knight frunci el entrecejo con ferocidad mayor, mientras su boca se
contrajo en una sola mueca. Se lo vea hermoso e iracundo, como un magnfico ngel
negro que hubiera venido a reclamar el alma de Eleanor tras expirar el plazo de un pacto.
Prometedme que no trataris de escaparos otra vez dijo la joven.
El corazn de Eleanor se detuvo. Luego, empez a latir muy despacio. As que no
quera... ? Volvi a mirarlo, como si intentara leerle los pensamientos. Pero no era posible.
Le haba mostrado su clera, pero no su deseo, y slo sus instintos le sealaron que lo ms
peligroso de aquel hombre era su autocontrol.
Debis darme una respuesta, Madeline insisti mister Knight.
Escuchar el nombre de su prima trajo otra realidad a la mente de Eleanor; estaba
desempeando un papel, pero lo estaba haciendo a conciencia. El bienestar de Dickie,
quiz su vida, dependa de ella.
Lo prometo dijo tras una honda inspiracin.
Qu es lo que prometis?
Mister Knight, desconfiado, quera or las palabras exactas.
Prometo no volver a escapar de su casa.
El hombre sopes las palabras, como si temiera que le estuvieran pagando con
monedas falsas.
No confiaba en ella. Muy bien. Ella no se lo reprochaba, pero era necesario
convencerlo de que no lo hara.
Juro que no le dejar hasta que usted me lo diga afirm Eleanor.
Los dedos de mister Knight le rozaron apenas el cuello, pero bast para que ella
sintiese su fuerza y su calidez.
Jams os dir que os vayis respondi mister Knight.
Claro que se lo dira: tan pronto como supiera que era una impostora. Sin
embargo, mientras tanto, haba que mantener aquel lazo que los una. Al contemplar
aquellos ojos fros y plidos, Eleanor los imagin cegados por la ira que en ellos pondra la verdad en el futuro.
Lentamente, como movido por un impulso irresistible, mister Knight hundi sus
manos en la cabellera de Eleanor y acab de deshacerle el moo que llevaba en la nuca.
Dirigi su rostro hacia el de ella y comenz a hablarle con una voz desbordante de deseo.
Me gusta vuestra cabellera. Es espesa y abundante como la arena. Quiero
verla esparcida sobre mi almohada de aqu a quince das. Sepultar mi cabeza en ella y
aspirar su aroma. La usar para aferrarme a ella mientras gimis de placer, temblorosa, a
mi lado dijo.
Eleanor escuchaba asombrada cada palabra. Y cada promesa. Pero ms importante
an, escrutaba aquellos labios suaves y tentadores mientras hablaban, y dese que
acabaran posndose sobre los suyos.

33

Estaba a punto de besarla, all mismo, en un callejn que conduca a una concurrida
calle londinense. Experiment el ardor de su deseo. Entendi, temi, que aquel ardor
acabara con su resistencia y la arrojara a sus brazos, al menos por el momento. No
poda permitirlo.
Y no lo hizo. Antes de que sus labios se rozaran siquiera, Eleanor habl.
Ahora vaya y salve a Dickie.
Remington se detuvo y, por un momento, Eleanor pens que quera besarla sin
importarle su respuesta. La joven levant con calma la cabeza y le pidi lo que en ese
momento ms deseaba.
Las manos de mister Knight fueron deslizndose centmetro a centmetro por su
piel hasta apartarse de ella, como si lo estuviera haciendo a regaadientes.
Ella detest haber de separarse de la calidez de aquel cuerpo, y odi mucho ms
reconocer que ello le importaba.
Con un gesto brusco, mister Knight se dirigi hacia uno de los guardaespaldas.
El muro entre los edificios estaba sucio de holln, pero Eleanor apoy la mano en l.
Finalmente, una vez que la crisis haba pasado, tena las ideas claras.
Se haba propuesto permanecer junto a mister Knight. No le importaba haber dado
su palabra a Madeline; sus labios haban pronunciado una promesa, y ella la cumplira,
como siempre.
Por ese motivo, precisamente, se haba negado a prometer a su madrastra, ocho
aos atrs, que aceptara el destino que ella le haba dispuesto.
El secretario hizo pasar a mister Remington Knight al despacho del presidente del
banco, mister Clark Oxnard, quien enseguida se levant de su asiento.
Bienvenido, bienvenido! Aguardaba ansioso su visita. Ha sido rentable su
cargamento?
Remington no se preocup de contestarle hasta que estuvo sentado en el mullido
silln de respaldo alto que el secretario le trajo desde un rincn del lujoso despacho de
Clark. El lugar ola a dinero y tena la apariencia del estudio donde un caballero pasase
sus ratos de ocio; sin embargo, Remington conoca muy bien la clase de tarea exacta y
concienzuda que Clark desarrollaba all.
Claro que s, no poda ser de otra manera contest Clark a su propia
pregunta. Usted me ha convertido en un hombre rico.
Un hombre ms rico puntualiz Remington. Clark sonri.
Riqueza es un trmino relativo dijo. Por favor, Henry
dijo el secretario, trenos a mister Knight y a m una taza de t. O acaso
prefiere un brandy, Remington ?
Mejor un t. Necesito tener las ideas claras. He de asistir a un baile esta noche.
Henry sali de la habitacin cerrando la puerta tras de s y produciendo un
ligero chasquido.
El de Picard? dijo Clark. Perfecto, lo ver all. Espero el da en que mi
banco presente los mismos balances que sus negocios.
Y ese da planificar cmo multiplicar por dos sus riquezas observ
Remington Knight.
Ambos hombres eran de edad semejante, pero fuera de eso no tenan nada en
comn. Clark, ingls de nacimiento, era el cuarto hijo de un conde y se haba

34

dedicado a los negocios para servir de apoyo a su aristocrtica familia venida a menos,
y lo haca muy bien.
A pesar de las vinculaciones aristocrticas de Clark, Remington admiraba a
aquel caballero orondo, calvo y resuelto. Ambos haban mantenido correspondencia
antes de que Remington llegase a Inglaterra y haban descubierto que compartan
muchas ideas y objetivos.
He venido a solicitarle un favor dijo Remington. Clark cruz las manos
sobre su abultado vientre y se ech hacia atrs para apoyarse en el respaldo de su silln
de piel.
Por supuesto, estoy a sus rdenes dijo. A pesar de aquella respuesta,
Remington advirti cierta aprensin en el tono de Clark y se apresur a tranquilizarlo.
No tiene nada que ver con el dinero. Se trata de un favor personal.
No sin coraje, Clark ignor una posible referencia al lucro indebido.
Cualquier cosa que est en mis manos, muchacho.
Quiero que sea usted testigo y padrino de mi boda con Madeline de Lacy, la
futura condesa de Magnus.
Santo cielo! exclam Clark irradiando satisfaccin. Por supuesto que s.
Es un gran honor que haya pensado en m! Y, ponindose de pie, le extendi la mano.
No necesariamente un honor respondi Remington al tiempo que se
levantaba del silln para estrecharla. La duquesa es un trofeo incomparable de riqueza
y belleza, y seguro que, como bien sabe usted, muchos hombres quisieran estar en mi piel.
S, por supuesto respondi Clark entre carcajadas, muchos daran lo que
fuese por estar en su lugar.
Como en los viejos tiempos propuso Remington con el rostro adusto,
necesito que me guarde las espaldas.
Habla usted en serio? pregunt Clark, y volvi a recostarse en el respaldo
de su silln.
Sin duda respondi Remington, haciendo lo propio.
Tras un leve golpe de nudillos en la puerta, Henry hizo su entrada con la bandeja del
t. Sirvi a los dos caballeros, a cada cual segn su gusto, y sali del despacho.
Remington bebi un sorbo de su taza y reanud la conversacin donde la haba
dejado.
La familia De Lacy es particularmente tramposa.
La... la familia De Lacy? exclam Clark, con el ceo fruncido en
expresin incrdula. Debo entender que habla usted de su prometida?
No, no me refera a ella.
Remington estaba pensando, en cambio, en Madeline y en la forma en que haba
querido burlarlo aquella maana. Saba que no poda confiar en ella. Por supuesto, desde
la noche en que le haba revelado que la estaban vigilando por orden suya, haba
observado las sombras que acechaban en la mirada de su prometida, y aquella maana no
le sorprendi ver la decepcin de la joven cuando su huida con Dickie se frustr.
No obstante, a Remington s le sorprendi constatar la lealtad que profesaba a su
sirviente. Ella tema por Dickie. Le haba suplicado a Remington que lo soltase, y,
cuando l exigi una promesa, a cambio ella, sin saber de qu se tratara, se comprometi a pagar el precio de su splica.
Las emociones de mi prometida parecen, en verdad, muy genuinas.

35

Sin ninguna dudaaprob Clark. Se removi en su asiento de cuero, que cruji


bajo su pesoes bien cierto. De hecho, no la conozco demasiado, pero tiene fama de
sincera.
S, lo imagino.
Muy pronto, pensaba Remington, ella habra de mostrar para con su persona la
misma lealtad que profesaba a su criado, ya que la habra atado a l mediante besos, con
largas y lentas caricias en su piel desnuda y con su cercana. Estaba claro que la poseera.
Vivira para l. Morira por l. Para culminar sus planes, ella dependera por
completo de l.
A pesar de todo, ahora que haba doblegado al ltimo de sus aliados, an no estaba
convencido por completo de que su prometida no tratara de huir de nuevo. Se
convertira en duquesa; tena recursos que l no conoca todava.
De todos modos, le haba dado su palabra, y los De Lacy siempre la cumplan,
por lo menos eso era lo que siempre haban asegurado. No pretenda que su
guardaespaldas la siguiera da y noche, aunque s iba a someterla a ciertas medidas de
seguridad.
Por qu piensa que los De Lacy son tramposos? inquiri Clark intrigado.
Por el padre, por supuesto.
El duque de Magnus? dijo Clark, atnito. Le temblaba ligeramente el
bigote. No lo conozco, aunque s mi padre. As y todo, no he odo nada semejante
acerca de l.
Sin embargo, hay rumores... El t saba amargo, de modo que Remington dej
la taza. Ha escuchado algo relacionado con el asesinato de su hermana?
El asesinato...? Oh, algo brutal, sin lugar a dudas. Brutal, un crimen perverso.
Mis padres comentaban cosas acerca del hecho cuando yo era joven. Decan que lady
Pricilla era una de las mujeres ms hermosas de su tiempo.
As es, y su vida fue segada en el esplendor de la juventud la misma noche en
que iba a anunciarse su compromiso. Re-mington haba odo rumores al respecto y
se limitaba a repetirlos.
Magnus no tuvo nada que ver con aquello dijo Clark, con su poblado ceo
fruncido. Hubo un convicto de la justicia, un hombre que no perteneca a la nobleza.
S, se llamaba mister George Marchant. Fue acusado, pero el testimonio de los
tres nobles que juraron haber estado con l en el momento del crimen hicieron imposible
que el juez lo condenase. Como no haba nadie ms a quien responsabilizar del crimen,
y dado que ste fue tan atroz, lo deportaron a Australia.
Probablemente era culpable tartamude Clark, pero su mirada evit la de
Remington.
Su padre, Clark, fue uno de los que prest juramento. La taza de t del banquero
repiquete sobre el plato. Clark la deposit sobre el escritorio.
Qu disparate! Est usted bromeando.
De ninguna manera. Acaso su padre tena el hbito de mentir? Remington
ya conoca la respuesta, pero disfrutaba contemplando cmo creca la indignacin de
Clark.
Jams le o un embuste por ningn motivo dijo el banquero, frotndose su
abultada nariz. Sigo sin entender por qu desconfa usted de Magnus. Era el hermano
de lady Pricilla!

36

En crmenes como sos, amigo mo, siempre est implicado algn miembro de
la familia.
No necesariamente. Se supone que los familiares se apoyan entre s.
Aquella ingenua creencia dibuj una sonrisa en el rostro de Remington.
En ocasiones, s. Pero en otras hay quienes detestan esos vnculos.
Clark estaba a punto de plantar cara a Remington, pero ste le interrumpi.
Acaso no lleva usted liquidaciones y certificados cuando piensa que puede
haber disputas?
S. Tiene usted razn, sin duda concedi Clark.
Pregntele a alguien que tiene la soga al cuello. El asesinato suele ser un asunto
familiar. Remington cambi de tema para que el peso que soportaba Clark no le
resultase tan abrumador. Por cierto, admiraba la inteligencia de Clark y jams haba
tenido oportunidad de analizar el crimen con nadie ms. Alguien mat a lady
Pricilla. No fue George Marchant, de modo que el culpable est en libertad.
Es un pensamiento terrible dijo Clark, mostrndose profundamente
preocupado. El amaba la pulcritud y el orden en todos los mbitos, como las hileras de
nmeros en sus libros de contabilidad.
Se rumorea que ella estaba a punto de fugarse con un caballero ms agradable
que su rico lord. Quin, sino alguien de su familia, habra resuelto el tema de un modo
tan violento?
Su novio? aventur Clark.
El conde de Fanthrope.
Oh! exclam Clark, hundindose en su asiento. La reaccin sorprendi a
Remington. Nunca haba visto a Clark expresar tan abiertamente su aversin.
No le gusta aventur mister Knight.
Es, por otra parte, un aristcrata de rancio abolengo agreg Clark exasperado
. Es cliente de este banco, pero nunca ha hablado directamente conmigo. Ensucia mis
manos con el comercio.
Remington esboz una sonrisa.
Acudi a mi despacho. Se sent en esa silla prosigui Clark, al tiempo que
sealaba el asiento de Remington y dijo a su secretario qu quera hacer con esa
cuenta, y su secretario me lo comunic a m. Yo hice lo que me mandaba, pero exactamente al revs.
Habl usted con su secretario y...
Exactamente.
Por qu habra de haber matado a lady Pricilla? pregunt Remington.
Slo si hubiera dispuesto de su secretario para ello. Clark sonri, con aspecto culpable.
Perdone, es una broma. No era acaso un sospechoso?
Lo era, pero tambin tena una coartada dijo Remington, jugueteando con su
cucharilla. Yo suelo pensar que fue el viejo duque de Magnus.
Nunca me cruc con l. Murio antes de que yo dejara Oxford, pero es una
posibilidad. Clark pareca fascinado por el misterio irresuelto. Tena reputacin de
colrico, de sufrir ataques de ira que lo ponan fuera de control.
Era famoso por ellos, y despus del compromiso de lady Pricilla hubo quienes
oyeron cmo le gritaba en varas ocasiones. Pudo haberla matado, pero los testigos
declararon que no haba sangre en sus ropas. Sin embargo, pens, bien pudo haber
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ocultado las pruebas y decir que la agresin haba sido fruto del impulso y la ira. La
violencia fue tal que debi de haber sangre.
De acuerdo, no fue su padre. La voz de Clark mostraba resignacin. Pero
no me cabe la menor duda de que no fue el actual duque de Magnus. En cambio, creo que
bien podra haber sido su hermano, lord Shapster. Lo conoci usted?
No he tenido el placer respondi Remington, quien neg con la cabeza.
Le aseguro que tratarlo no es ningn placer, en absoluto. Ese sinvergenza no
es nada agradable. Est casado con la terrible lady Shapster. Como si esos malos
recuerdos estuvieran vinculados al nombre de aquella mujer, Clark extrajo un pauelo de
su bolsillo y se enjug con l la frente. Cuando intent obligar a Eleanor, la muchacha
ms encantadora que he conocido en mi vida, para que se casase, lord Shapster no le prest
atencin. Entonces lady Shapster emple la violencia con su hijastra. Hasta tanto no se
ve forzado a acabar con sus acosos, no le importa nada, persona o cosa, que se cruce en
su camino.
No tena la ms mnima idea de que usted conociese tan bien a la familia
dijo Remington con inters renovado.
Provengo de Blinkingshire, a unas pocas millas de su casa. Conozco a Eleanor
desde que era una chiquilla. Es bastante ms joven que yo, por supuesto, y una excelente
amazona. Es incapaz de montar una escena y nunca pronuncia una sola palabra si no se
la invita a hablar; creo que la culpa de ello la tiene lady Shapster. De modo
concluy Clark al tiempo que se pasaba la mano por la calva que lord Shapster es un
sospechoso a tener en cuenta.
No tiene bastante dinero puntualiz Remington.
No se necesita dinero para apualar a una mujer hasta darle muerte.
Pero s para vengarse de George Marchant desde lejos.
No habra hecho eso replic Clark, horrorizado. Cree usted que
enviara a Australia a alguien para que matase al hombre que l saba perfectamente que
no era el asesino de su hermana? No tiene ningn sentido.
George Marchant tena un talento excepcional para hacer dinero, talento que,
por otra parte, hered su hijo. Remington intent suavizar lo mejor que pudo sus
facciones a fin de ocultar el malestar que le atenazaba el estmago. George, tras
cumplir su condena, abandon Australia y se dirigi a Estados Unidos, donde se cas
con una rica heredera; tuvo dos hijos, enviud y se labr una fortuna, siempre con la
idea de volver a Inglaterra para vengarse del hombre que haba matado a lady Pricilla.
Por qu se preocupaba tanto George? pregunt Clark, incmodo. Si tena
dinero, familia y buena reputacin en Estados Unidos, por qu molestarse en volver
aqu?
De verdad no lo entiende? Remington se levant de su silla y, acercndose al
escritorio, se inclin hasta fijar su mirada en los ojos de Clark. Estaba enamorado de
lady Pricilla, y ella tambin lo amaba. Esa misma noche iban a fugarse.
Santo Dios! exclam Clark, y clav en Remington sus pupilas, lleno de
admiracin. Haba comenzado a atar cabos.
S. En las fechas en que George, que ya se hallaba en Estados Unidos, se dispona
a actuar contra el aristcrata que haba
matado a lady Pricilla, alguien prendi fuego a su casa y a su despacho, asesin
brutalmente a su hija y lo golpe a l dejndolo medio muerto. Cuando su hijo volvi

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de la escuela, George, al borde de la muerte, se aferr a lo que le quedaba de vida y le confes quin haba cometido semejante fechora.
Cmo sabe usted todo eso? pregunt Clark.
Los dos hombres se miraron largo rato a travs del ancho espacio que les
proporcionaba el escritorio del banquero. Luego, Remington se dirigi hacia la puerta y
se detuvo antes de abrirla.
Porque soy el hijo de George. Magnus no se detendr hasta acabar con el ltimo
de los Marchant, y yo no me detendr hasta vengar a mi familia.

39

Capitulo
Aquella tarde, Remington se sent en el saln, mir el reloj y se propuso hojear su
lujosa edicin de Robinson Crusoe. Sin embargo, no pudo concentrarse en la lectura.
Su prometida se retrasaba. Por la maana, tras pasear con ella por el jardn y apenas
entraron en la casa, le indic que deba acudir a la planta baja a las siete en punto. Eran casi las
ocho.
Por lo general, acostumbraba a tolerar las pequeas faltas de las mujeres hermosas, entre
las cuales la ms frecuente era, a buen seguro, acudir tarde a una cita. Sin embargo, jams habra
sospechado que su duquesa fuera capaz de semejantes efectos teatrales, prueba de que no la
conoca en absoluto.
Despus de lo sucedido con Dickie, lleg a pensar que ella haba fingido su
preocupacin. Remington la haba llevado a la casa, haba humedecido su pauelo y le
haba sofocado con l sus mejillas. Eleanor lo haba rechazado y, con serenidad, haba comenzado a subir la escalera. No haba tenido oportunidad de comprobarlo, pero
Remington la consider lo bastante apocada para acatar sus deseos y no dar ms muestras de
insubordinacin.
Su padre sola decirle que una mujer siempre quera probar que un hombre estaba
equivocado cuando ste menos se lo esperaba. Al parecer, tena razn. Los breves destellos
de originalidad y gracia que haba vislumbrado en ella no haban sido ms que el
comportamiento educado de una aristcrata segura de poder manipularlo. Haba
aprendido incluso a controlar en cierta medida su consternacin.
Como segua retrasndose, Remington se puso a pensar en lo que haba sucedido en
el banco.
Clark se haba sorprendido de las revelaciones de Remington, pero su respuesta
haba probado su temple.
Si sa es la verdad haba dicho, si es cierto que Mag-nus es su enemigo,
entonces tomar su boda como un arma y esperar cualquier estratagema segundo a
segundo. Y antes de que Remington pudiese responder, haba agregado: Pero, por
los mismos motivos, si usted fuese capaz de hacer dao a la duquesa, considerar que
mi responsabilidad es perseguirlo a usted y entregarlo a la justicia.
Remington admiraba la valenta y el candor de Clark.
No quiero hacer dao a la duquesa. Estoy de acuerdo con usted, y juro que
nunca habr de arrepentirse de su decisin. Remington volvi a mirar el reloj.
Este nuevo desafo de Madeline lo molestaba. Probablemente slo estara enfadada;
sin embargo, si no hubiese querido arreglarse, Beth se Jo habra hecho saber. Remington,
tras consultar una vez ms la hora en el reloj de la. chimenea, se dijo que su duquesa estara
all al cabo de diez minutos; de lo contrario, subira a buscarla.
Finalmente, desde la planta superior le llegaron los dbiles y agradables
tintineos de unas voces femeninas. Su Excelencia haba consentido en hacer acto de
presencia.
Lady Gertrude ya bajaba los ltimos escalones, e iba hablando en tono afligido.
Querida chiquilla, mi opinin es que no le gustar. A qu se refera la anciana
dama? Qu es lo que no habra de gustarle? Remington se levant y se dirigi al
vestbulo. Las delicadas facciones de ady Gertrude palidecieron en cuanto advirti su
presencia. Sin embargo, su tono de voz se torn alegre.
Oh, sir, su Excelencia est muy hermosa, absolutamente deslumbrante! dijo.
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La duquesa se hallaba un escaln ms arriba, con la mano apoyada en la baranda


y la mirada ausente.
Se haba cortado su exuberante cabellera. Muy corta. Algunos mechones le
enmarcaban el rostro, acaricindole mejillas y frente, mientras otros ms largos le caan
pegados al cuello. Se haba trasquilado la melena!
Dirigindose furioso al pie de la escalera, Remington Knight se detuvo al lado de
Eleanor.
Qu demonios habis hecho con vuestros cabellos? exclam en el tono
intimidatorio que usaba a veces con sus sirvientes.
Ella volvi la cabeza hacia l y lo contempl con tranquila indiferencia.
Mister Knight, le advierto que no se debe maldecir ante una dama. Por lo
menos, no en Inglaterra dijo.
Estaba reprendindolo... ahora? Ahora que se la vea tan diferente? Aquel corte
de pelo transformaba su apariencia. Ya no era la delicada y tmida chica de la aristocracia,
sino una atrevida y nada refinada mujerzuela. Remington clam para su interior que le
devolvieran a su antigua novia.
Yo maldecira, sin duda, ante semejante profanacin.
Ay! Eo ves, querida? se lament lady Gertrude con los brazos en alto. Te
dije que no le hara ninguna gracia.
Mister Knight se volvi para mirar a la dama, y sta cerr la boca y dio un paso
atrs.
Mister Knight sugiri la duquesa, no la intimide. Seora agreg,
dirigindose a lady Gertrude, no necesito la aprobacin de mister Knight.
Sin embargo, a pesar de su afirmacin, el rubor de sus mejillas traicion a Eleanor.
Elegar el da, su Excelencia, en el que querr mi aprobacin. De veras? dijo
Eleanor arrastrando las palabras, y por primera vez se sinti, al menos por un momento,
una aristcrata inglesa. Disclpeme si no me quedo sin aliento.
Les separaba un escaln, de modo que sus estaturas se haban nivelado. Los ojos de
mister Knight se hallaban unos pocos centmetros por encima de los de la joven, y l
advirti la palidez y frialdad de su rostro, y tambin su fingida indiferencia. Sus manos
estuvieron a punto de cogerla para mostrarle con qu rapidez poda hacer que ella lo
desease y le diese cualquier clase de aprobacin.
Pero qu nueva desconfianza despertara una accin semejante? Mister Knight
prefiri, pues, hablar pausadamente, sopesando el significado de cada una de las
palabras.
Dnde est vuestra cabellera? le pregunt de nuevo.
Una buena parte permanece en mi cabeza respondi ella, atusndose los
mechones, como si estuviera maravillada con su propia transformacin. El resto se lo
ha llevado Beth. Era una buena mata de pelo, pero ya no est.
Aquellos cabellos que l haba imaginado dispersos sobre su almohada, sujetos
entre sus puos, sirvindole para encadenarla... ahora estaban en la cocina, llenando un
cubo de basura.
Lo ha hecho Beth? pregunt Remington, en un intento de culpabilizar a la
sirvienta.
Yo misma cog las tijeras y los cort en toda su longitud le inform Eleanor.
Mister Knight hizo una mueca de disgusto ante la imagen que recordaba.

41

Tambin me he puesto horquillas. La pobre Beth ha tenido que ayudarme. An


deben de temblarle las manos del miedo que tiene de su opinin dijo Eleanor.
Hace bien aprob mister Knight, que acababa de tensar los dedos.
Le dije que no tena nada que temer. Le inform de que usted tiene muchos
defectos, pero entre ellos no se halla el ser injusto. O acaso me equivoco, mister
Knight? Los profundos ojos azules de Eleanor lo miraban como valorndolo, mientras
pronunciaba aquellas palabras.
Por supuesto que no se equivocaba. No sera capaz de despedir a una criada por
cumplir con lo que su ama le haba ordenado. Pero tampoco iba a admitirlo con tanta
facilidad.
Qu os ha llevado a hacer esto? pregunt el caballero, con voz gutural.
Eleanor se le aproxim, tanto que mister Knight pudo oler el delicado perfume de
flores exticas de su prometida. Ella estaba tan cerca de l que pudo sentir sus
redondeados y plidos senos, tensos bajo el corpio.
Me parece que ya lo sabe.
Lo saba. Se haba cortado los cabellos porque l le haba dicho que los usara para
someterla. Mister Knight se inclin hacia delante; a punto estuvieron de rozarse con la
nariz.
Lo dejaris crecer de nuevo indic Remington.
Si me apetece replic Eleanor.
Os lo dejaris crecer. Y de inmediato. Eleanor sonri haciendo un risueo
mohn de satisfaccin con sus labios.
Se lo prometo, mister Knight, independientemente de lo que haya de hacer o no
hacer con usted dijo con increble aplomo.
l no comprenda por qu, pero el asunto no le gustaba.
Era tmida, dcil, le tema. Cada paso que ella daba le mostraba a l su extrema
cautela. Acaso no comprenda con qu fuerza la mantena en su poder?
Mirndole a la cara comprendi las razones de su actitud. Sin embargo, cuando sus
ojos se encontraban con los de ella, se perda en ellos. Tena ojos bonitos, grandes y de
un azul intenso, y ornados por unas largas pestaas cuyo aleteo era bien visible. Podra
incluso haber mostrado el espritu que tan en privado mantena; l quera conocerlo.
Quera conocer todo de ella. Mente y cuerpo.
Para su sorpresa, la furiosa interrogacin de la mirada de Eleanor cambi. Se
suaviz. Cuando Remington la miraba as, la joven recordaba cuando haba estado a
punto de besarla en el callejn. Entre ellos estaban resurgiendo los restos de la pasin
de aquella maana, y volvieron a desearse el uno al otro, en ese preciso instante, con
urgencia...
La voz de lady Gertrude los sac de su ensimismamiento.
Qu opina usted del vestido de Madeline, mister Knight?
El comenz a juzgarlo, y la supuesta duquesa se irgui de inmediato.
Eleanor se mir las manos que, nerviosas, se esforzaban por alisar la tela alrededor
de sus muslos.
Tambin l miraba, incapaz de apartar los ojos de aquella reveladora introspeccin.
Lady Gertrude intervino de nuevo, y esta vez lo hizo con mayor xito.
Me gusta especialmente el cuello y ese corte tan austero. Ah, adoro esas
pequeas mangas abullonadas que permiten lucir la delicada blancura de sus brazos!

42

Remington escuch a lady Gertrude mientras observaba el vestido. Estaba


confeccionado con muselina color crema, como todas las prendas de la duquesa, cruzado
sobre el busto y abierto lo bastante para mostrar una enagua de raso granate. Los bajos de
las ropas estaban embellecidos por el dibujo de una cenefa griega de color verde. Sus
zapatos de raso combinaban con la enagua, y tambin la cinta que sujetaba los oscuros
cabellos era de color granate. En su cintura se balanceaba un abanico de color crema. El
efecto era deslumbrante. No era lo que Remington habra elegido, pero gracias a la altura y
buena figura de la mujer, resultaba, al fin y al cabo, una buena eleccin. Sin embargo... sin
embargo...
Corregidme si me equivoco, pero ese vestido no pertenece a los que haba
seleccionado para vos dijo Remington, inflexible.
No, es mo respondi Eleanor con voz tan segura que pareca no haber
ocurrido nada entre ellos.
Me habais dicho que no habais trado prendas de vestir apropiadas. Ha sido
una sorpresa encontrrmelo en el portaequipajes respondi ella, sin mudar el gesto.
No dijo nada ms, y no le import que l la estuviera mirando con descaro,
escudrindola sin la menor sutileza.
Es muy bonito dijo Remington y le pareci que, por un momento, ella
expresaba alivio en sus facciones. De todos modos, le dio un ultimtum: Aun as, he de
pediros que os lo cambiis. En mi primera aparicin pblica como mi prometida quiero que
os vistis con algo ms a la moda. Le mir el cabello y aadi: Ya que no se puede
mejorar el peinado... aadi.
Soy la futura condesa de Magnus. Conozco la moda le espet ella,
demostrndole la altanera propia de la nobleza. No obstante, l no estaba dispuesto a
tolerarle ms desafos.
Id a cambiaros le orden.
Me temo que no es posible respondi Eleanor al tiempo que se estiraba los
guantes de color crema, que le llegaban por encima del codo. Es un agravio
presentarse en una fiesta despus del prncipe de Gales, y ya vamos con retraso.
Remington no saba si aquello que le decan era cierto. La sociedad inglesa tena
demasiadas reglas y no era capaz de entenderlas todas, como era el caso de esos ttulos
interminables y de las distintas formas de dirigirse a las personas segn el escalafn que
ocuparan en la jerarqua social. Conoca perfectamente la vergonzante forma de pedir
perdn cada vez que deca algo inconveniente, llamaba a alguien por un ttulo
equivocado o entraba o sala de un recinto antes o despus del momento adecuado. Hasta
ahora, los ingleses haban tolerado sus equivocaciones, pero era dudoso que
transigieran ante un insulto al Prncipe.
Decs eso adrede atin a decir. Por primera vez advirti el brillo de la clera
en los profundos ojos azules de la mujer.
Por supuesto que no. Pensaba de verdad que iba a aceptar vestirme con las
prendas que usted me ha elegido, como si yo fuera una cualquiera que se alquila por un
mes ?
Lady Gertrude carraspe y se cubri la boca. Su expresin haba estado
cambiando de manera gradual; ahora le brillaban los ojos.
Remington comenz a comprender la verdad.
Haba perdido.

43

Haba sido una pequea batalla, irrelevante para sus planes, pero haba perdido, y
aunque no sola ocurrirle con frecuencia, comprendi que as era.
Haba perdido. Haba perdido ante aquella reservada, desafiante y testaruda
duquesa.
Muy bien. Lo tendra en cuenta. En el futuro perfeccionara sus tcticas y no
volvera a subestimarla.
Su Excelencia, yo nunca habra cometido el error de creer que fuerais una
cualquiera que se alquila por un mes. Ms bien habra dicho que sois un maestro de
ajedrez contest Remington.
Ella le concedi una inclinacin de cabeza, aceptando su contribucin a la distensin
de la situacin.
Con ayuda del mayordomo, Remington se cubri con una capa negra y se ech
un extremo al hombro. Luego cogi su bastn de madera tallada y lo apoy en el suelo
tras un floreo. En ese momento preciso, el autntico brbaro americano no poda
distinguirse con facilidad del caballero britnico.
Tened cuidado, duquesa dijo con un tono de voz suave como el terciopelo y
glido como el invierno. La prxima jugada es ma.

44

Capitulo
Qu gento! exclam lady Gertrude, excitada, tras echar un vistazo hacia la
concurrencia a travs de sus impertinentes. Al baile de lord y lady Picard asisten
todos, absolutamente todos! Hay quienes se quejan de que tienen pretensiones, y es
verdad que el criado anuncia a los asistentes como si se tratase de una recepcin real. La
sala de baile ocupa prcticamente toda la planta baja... De todos modos, las pretensiones
son aceptables cuando se es el dueo de cinco grandes propiedades. Y dirigindose a
Remington haciendo un gesto negativo con el dedo, agreg: Ay, le estoy dando una
grosera idea de los ingleses, mister Knight. La aceptacin social no depende del dinero.
Por supuesto que no, seora dijo el americano a la diminuta dama que
llevaba de su brazo izquierdo. Pero ayuda, se dijo para sus adentros.
Una cacofona de voces y msica les recibi a travs del arco que se abra a la sala
de baile, cuando la duquesa, lady Gertrude y mister Knight se detuvieron en el umbral
para ser presentados. A su alrededor, se apretujaban muchos de los invitados en busca de
una mejor posicin, pues cada uno quera ser el primero en entrar al saln. No obstante,
no quitaban el ojo a aquel tro, y cuchicheaban detrs de abanicos y manos enguantadas.
Mira, Madeline, te miran atnitos! exclam lady Ger-trude.
Ya lo he advertido.
La futura duquesa miraba al frente, con los hombros rectos y la espalda erguida.
Remington no haba visto jams a una mujer que pareciera sentirse tan incmoda en su
destacada posicin social. En breve sus planes triunfaran. La abrumadora mayora de la
sociedad adoraba slo una cosa ms que un romance: un escndalo, y Remington, con sumo
gusto, estaba proporcionndole uno.
Quizs os miren a causa de vuestros cabellos murmur. La supuesta Madeline lo
fulmin con la mirada.
Estn absolutamente vidos por saberlo todo acerca de ti y mister Knight dijo
lady Gertrude por encima del hombro de Remington. Querida, sers la ms bella del
baile!
Eso se llama poner al mal tiempo buena cara dijo Elea-nor, quien se mostraba
muy cauta para que los convidados no oyesen su conversacin.
Por mi parte dijo mister Knight con voz suave y segura, intentando tranquilizar a su
prometida, creo que seris la ms bella de todos los bailes a los que asistamos de ahora en
adelante.
Eleanor apenas lo mir. Apenas pareca escucharlo. De haberla conocido mejor,
Remington habra pensado que estaba asustada.
No estaba acostumbrado a que una mujer, cualquier mujer, lo ignorara, y sin embargo,
esa noche, ella haba ido an ms lejos. Lo haba desafiado y ahora pretenda ignorarlo,
como si no estuviera presente y a su lado, al lado de su novia.
Con voz profunda, Remington pronunci su nombre: Madeline. Pero ella continu
ignorndolo. El caballero le cogi la mano, se la llev hasta sus labios y, en el ltimo
minuto, la gir y le bes la mueca.
Eso despert la atencin de la joven, que lo mir con los ojos muy abiertos y brillantes,
como los de un cervatillo que viera por primera vez un ser humano. En torno a ellos, el
cuchicheo iba ganando en intensidad.

45

Mister Knight! exclam lady Gertrude con un categrico tono de


desaprobacin. No se dio cuenta de que todos la haban odo. No vuelva a hacer eso.
Es totalmente impropio.
Hasta que nos casemos le respondi Remington. Despus, ya no importar.
Siempre importar... Ea voz de lady Gertrude denotaba una seguridad
aplastante. En pblico agreg.
Eleanor no dijo nada, baj la cabeza y se ruboriz. l habra jurado vislumbrar el
brillo de alguna lgrima en las pestaas de su prometida.
Por un instante, slo por un instante, se sinti culpable. Maldita duquesa! Haba
tenido experiencias con muchas mujeres que usaban el llanto como un arma para
conseguir lo que deseaban. Esta duquesa, en cambio, pareca desconcertada por sus
propias lgrimas y no quera que fueran advertidas, no por alguno de los presentes, sino por
l.
Se haba informado a fondo acerca de aquella mujer antes de que le llegase la
ocasin de ganar su mano, y todos le haban dicho que se desenvolva a sus anchas en
sociedad y que era muy consciente de su relevancia, pero no se pavoneaba a causa de ella.
Por qu los ltimos aos la haban cambiado tanto? O acaso todo aquel juego estaba
destinado a despertar simpatas por su situacin?
Vaya! Aqul es lord Betterworth, pero ella no es su esposaobserv lady
Gertrude al tiempo que saludaba con un gesto de la mano. Mister Knight, permite que
me aparte de usted para conversar con miss Ashton? Ella conoce siempre los ltimos
rumores y puede asesorarme acerca de ciertos asuntos.
Me comportar como un perfecto caballero ingls contest l. Aburrido y
con sangre de horchata, pens.
No te importa, querida sobrina, no es verdad?
Resultaba evidente que la pretendida Madeline no quera que la anciana dama se
apartase, pero los ojos de lady Gertrude brillaban de tal manera que Remington
comprendi que su du quesa haba perdido la batalla entre el deseo y la indulgencia.
Claro que puede ir, seora. Es ms, yo he estado tanto tiempo fuera de
Inglaterra que tambin lo ignoro todo y me gustara enterarme de lo que pasa.
Llegar a tiempo para que nos anuncien. Le cedo mi sitio, mister Knight!
No se demore le contest l en tono autoritario.
Lady Gertrude estuvo a punto de replicar con frivolidad, pero cay en la cuenta de
que haba recibido una advertencia, una llamada al deber.
Por supuesto, aqu estar. Haba olvidado que soy una carabina.
Debido a la ansiedad estuvo a punto de alejarse dando brincos de entusiasmo.
No es necesario que sea autoritario con ella susurr Eleanor. No merece que
le haga dao.
No he sido autoritario dijo mister Knight, sorprendido por la observacin.
Es mi empleada. Le pago muy bien para que cuide de vuestra reputacin mientras no
estemos casados. He saldado todas sus deudas. Por otra parte, creo que os sents ms a
gusto conmigo cuando ella est cerca. Advirti que su prometida suspiraba.
Acaso no es cierto?
La duquesa gir la cabeza y no respondi.
De pronto, Remington se vio atrado por los mechones de cabello oscuro que
acariciaban la plida piel del cuello de Eleanor. Quizs aprendera a vivir con aquel

46

corte de pelo... Puede que no hubiera otro remedio. En el peor de los casos, la cabellera
volvera a crecer.
Remington! Son a su lado la voz de Clark, que haba logrado alcanzar a su
amigo. Es un placer volver a verlo tan pronto.
Tambin para m dijo Remington y luego se gir hacia Eleanor. Puedo
presentarle a su Excelencia, la marquesa de Sherbourne, futura duquesa de Magnus y
en breve mi esposa? Excelencia, os presento al seor Clark Oxnard, presidente del
Banco Whittington, de cuya amistad me enorgullezco.
Madeline, es decir, Eleanor lo mir con una expresin de fro desnimo. Sin
embargo, Clark se inclin sonriente.
Milady, si me permite, he odo muchas veces que os parecis mucho a vuestra
prima, miss Eleanor de Lacy, y es la pura verdad. No estoy mintiendo. Aos atrs estuve
relacionado con esa joven dama, antes de que ella abandonase Blinkingshire, y si no fuera
que la conozco demasiado dira que sois su hermana gemela.
No, no somos gemelas contest la pretendida Madeline haciendo una
reverencia que ms pareci una prdida del equilibrio.
Claro que no dijo Clark con soltura. Mister Knight me ha pedido que sea
el padrino de vuestra boda. De ms est deciros lo honrado que me siento continu, tras
apoyar su mano en el brazo de Remington. Es una de las mejores personas que he
conocido. Vos sois una joven con suerte. Por supuesto, ninguno de los dos puede ser ms
afortunado.
S, realmente lo soy contest Remington.
Estar en la iglesia, preparado para cualquier eventualidaddijo Clark
meneando la cabeza significativamente a Remington.
Ante aquellas palabras, Remington experiment un acceso de camaradera como
nunca antes haba conocido.
Gracias, Clark dijo. Acaba de devolverme la fe en la especie humana.
No del todo brome Clark; lo hago porque no puedo permitir que mi banco
pierda a su mejor cliente.
Remington ri entre dientes.
Eleanor miraba a los dos hombres como si estuvieran hablando un idioma
extranjero. No abri la boca. No pronunci una sola palabra. Ni un cumplido. Si su
prometida pensaba comportarse as con todos los asociados de Remington, ste iba a tener
mucho que decirle respecto a su sentido de la cortesa.
Al parecer, sin embargo, Clark no pareca haber notado nada extrao.
Har mejor en volver junto a mi esposa dijo. Miss Oxnard es muy delgada y
la multitud puede aplastarla si me mantengo lejos de ella. Si no volvemos a vernos en el
correr de la noche, lo ver en la ceremonia nupcial. Ha sido un placer, Excelencia.
Lo mismo digo. La voz de la duquesa se oy distante, como un eco. Miraba
fijamente a la espalda de aquel hombre, como si le fascinase todo lo que haba detrs del
banquero.
Tan horrible es que os vean del brazo conmigo? le susurr Remington al odo.
Cmo dice? pregunt la joven a su vez, parpadeando, como si le hubiese
asombrado la observacin de mister Knight y verlo tan prximo a ella.
Apenas os habis dignado mirar a Clark, y no me habis mirado a los ojos ni una
sola vez desde que hemos llegado.

47

Ahora lo miraba. De hecho, lo estaba viendo. Sus labios se abran silenciosos y sus
pestaas aleteaban como si intentaran no perder la cercana de los ojos.
Os sents molesta porque os ven conmigo.
Puede estar completamente seguro de que no es as!
Visto de una manera adecuada y, excepto por ese beso ocasional en vuestra mueca,
bastante educado por otra parte, quizs estis preocupada porque vuestra reputacin como
aristcrata caer por causa de vuestra estrecha vinculacin conmigo.
La relevancia de la duquesa de Magnus es tal que ni siquiera el llegar al baile de
vuestro brazo, mister Knight, puede ensombrecerladijo riendo, como si su propia
temeridad le divirtiese. A consecuencia de sus risas, se sonroj, le brillaron los ojos y sus
deliciosos mechones se estremecieron cerca de sus mejillas.
Bast una nueva mirada para que mister Knight pensase: Es encantadora. Esperaba
que aquella mujer lo retara y, en cambio, haba acabado por cautivarlo. Lo haba
sorprendido, y la sorpresa lo haca sentirse algo incmodo. Sin embargo, slo era una mujer,
y una mujer que interesaba tan poco a su padre que la ha ba apostado en las mesas de juego.
Remington necesitaba recordar aquel hecho constantemente. Tena la situacin en sus manos.
Con un dedo enfundado en el guante blanco le toc la barbilla y atrajo la cara de la
muchacha hacia la suya.
Sonres muy tranquila y la verdad es que no s el motivo. Su diversin la desanim.
Eleanor ocult su mano entre los pliegues de su vestido y not que el sudor la baaba.
No me agradan los bailes dijo.
No todos los das acude a l un personaje tan notorio. Saba bastante ms que eso.
Haba escuchado la verdad acerca del escndalo que la haba devuelto a Inglaterra.
Pens que os acostumbrarais a ello prosigui mister Knight. Habis dado
origen a muchas habladuras tras romper vuestro ltimo compromiso.
Eleanor, en la piel de Madeline, palideci. En efecto, su prima haba dado un
espectculo cuando rompi con su antiguo prometido, el duque de Campion. De modo que
mister Knight estaba al corriente de su pasado! Recuper su compostura e intent volver al
ataque.
Si mi pasado se convierte en asunto suyo, sir, lo dejar ahora mismo.
Seris mi esposa dijo l. Le sonri, exhibindose ante la multitud y a la vez
mostrando afectacin con su prometida. Desde ahora, vuestro pasado es de mi
incumbencia.
Por lo que s, el matrimonio es un intercambio. Le dir todos mis secretos
cuando usted me haya confesado los suyos respondi la joven, sonriendo con la misma
afectacin y con un gesto dirigido a la abrumadora multitud. Luego, aadi: Adelante.
ste es el lugar apropiado.
Bueno, parece que el lirn se despierta por fin dijo Remington dando un paso
adelante. No debis preocuparos por encontrar a Campion aqu. No est en Londres.
Perfecto. No quiero verlo respondi ella en un tono de voz demasiado firme.
Incluso si lo quisierais no sera problema.
Se detuvieron en lo alto de la escalera que conduca hacia el enorme saln de
baile. A sus lados, negras pilastras de mrmol se elevaban hacia el techo de color celeste y
dorado. Las ventanas eran altas y estrechas. El saln estaba tan abarrotado que las
personas apenas podan andar por l. Por supuesto, nadie bailaba al son de la pequea

48

orquesta que tocaba en un rincn, fracasando en su intento furtivo de acallar el vocero


con sus notas.
El escenario estaba a punto. La representacin comenzaba. Todo estaba saliendo
a pedir de boca para Remington Knight.

49

Capitulo
Mientras Eleanor contemplaba la frialdad de los claros ojos de mister Knight,
pens en los puntos dbiles que haba en el plan de Madeline. sta haba resuelto acudir
a Londres y hablar con mister Knight a fin de romper aquel compromiso ilegtimo. Era
una locura, porque mister Knight hara lo que quisiera, es decir, tomar por esposa a la
duquesa. Pobre Madeline pens, verse obligada a casarse con l por un pretexto
tan ftil como una apuesta.
Y pobre Eleanor, que deba limitarse a contemplar y desaparecer del escenario a su
debido tiempo!
Har lo que yo quiera le advirti mister Knight.
Eleanor se frot las manos. l la quera a ella... Le sera fcil transferir sus
sentimientos a Madeline? Quiz si le hablaba bien de l... Pero seguramente no. Todos
sus planes se veran afectados. Slo Dios saba qu habra de pasar a partir de entonces.
Heme aqu, aqu estoy! Lady Gertrude la roz con su mano, abrindose paso
entre la multitud. Mir a ambos. Creo que he interrumpido algo entre ustedes. Debo
marcharme de nuevo?
No, no ha interrumpido nada. Estamos a punto de ser anunciados dijo
mister Knight y, acto seguido, dio los nombres al heraldo. No te imaginas los chismes
que me han contado dijo lady Gertrude a su supuesta sobrina, hacindole guios y ges con
la cabeza. Despus, con un suspiro teatral, agreg: Ms tarde, cuando estemos a solas.
S, seora, ms tarde repuso Eleanor con la boca seca; ahora s senta como si la
hubiesen esquilado.
Al mismo tiempo oa la voz del heraldo, que deca: S, mis-ter Knight, s quin es
usted. Volvindose, el criado se encar al bullicio del saln.
Su Excelencia la marquesa de Sherbourne y futura duquesa de Magnus!
Una multitud de cabezas se volvi al unsono.
Lady Gertrude, condesa de Glasser! prosigui el heraldo. Las conversaciones se
fueron apagando.
Mister Remington Knight! concluy el sirviente. Mientras los tres bajaban por la
escalera, el silencio se haca cada vez mayor, ms intenso. A lo largo de su tranquila existencia,
Eleanor nunca haba tenido a su alrededor tanta gente pendiente de ella. Pero haba algo peor
an: reconoci a varias personas entre los asistentes. La reconoceran a ella? Hasta cundo
deba seguir con aquel engao?
Sin mostrarse afectada por las circunstancias, lady Gertrude continuaba charlando.
Estamos haciendo una magnfica entrada y, tal como me lo esperaba, ante una
verdadera multitud. No es maravilloso?
No, no lo era. Era horrible, pens Eleanor, aferrada al brazo de mister Knight. As hubo
de bajar, escaln por escaln. Y todos aquellos ojos... fijos en ella! Sus pies le parecan
demasiado anchos para ser capaces de afianzarse con xito en los escalones, Seguramente
tropezara y caera de bruces. S, se caera, y para no dejar que advirtiesen el fraude recurrira
al repertorio de sonrisas caracterstico de Madelne.
Al final, los tres acabaron pisando el brillante suelo de mrmol blanco y negro. Las
miradas se fueron apartando y las conversaciones se reanudaron poco a poco. Lord y lady

50

Picard estaban de pie recibiendo a sus invitados; la dama era una anfitriona consumada; el
seor, un tonto de remate.
Eleanor los haba conocido durante la presentacin en sociedad de Madeline, cuatro
aos atrs, pero lady Picard no haba prestado demasiada atencin a la compaera de
Madeline, a quien, en cambio, lord Picard le dirigi una mirada bastante insistente.
Siempre miraba con detenimiento a toda mujer joven que se le pona delante, aunque no
precisamente su cara. Eleanor estaba segura de que l no la reconocera. Pero acaso sera
alguien capaz de reconocer a una persona que no era quien deca ser?
Eleanor se prepar para lo peor; sin embargo, lady Picard la observ y no manifest el
menor signo de reconocerla.
Milady, estamos encantados de que asista a nuestro baile porprmera vez desde que
ha vuelto a Inglaterra. En cuanto a usted, distinguido mister Knight, espero que haya venido
para quedarse durante toda la fiesta dijo, pestaeando.
No me la perdera por nada en el mundo contest mister Knight, e hizo una
reverencia a la dama.
No, claro que no. Es el primer baile con su prometida. Lady Picard haba
dicho estas palabras casi burlndose de Eleanor; segn todas las apariencias, no haba
hallado nada en ella que fuera ajeno a la duquesa. Eleanor haba salvado su primer
obstculo. Ha sido una sorpresa que vuestro prometido os acompae, no es verdad,
Excelencia?
Aquella afirmacin molest a Eleanor.
En lo profundo de su corazn, su Excelencia el duque de Magnus siempre vela por
los intereses de su hija.
Ms que una respuesta era un reproche. Lady Picard se disculp con una sonrisa forzada.
Lady Glasser! Estamos encantados de verla. Sois la invitada de vuestra sobrina?
Y su carabina respondi la anciana dama con firmeza. Estoy cerca de ella da y
noche. No la dejo sola ni un minuto. Es una idea excelente. Mister Knight es un hombre en
exceso peligroso repuso lady Picard, comindose al americano con la mirada.
Cmo podis decir eso? Pero si soy un corderillo! se disculp mister Knight.
Eleanor ni siquiera fue capaz de sonrer. Un corderillo! Qu absurdo! Era un lobo
a punto de mostrar sus colmillos y sus garras, con todo lo que adems implicaba su
naturaleza grosera. De hecho, si alguno de los presentes hubiera sabido que Eleanor viva
en su casa, cualquier disculpa de lady Gertrude habra resultado inaceptable y ella habra
acabado arruinada. Orientara sus pensamientos hacia donde los orientase, se topaba siempre
con dificultades. Aunque, bien mirado, slo exista una dificultad: mister Knight.
Peor an, cuando lo miraba ya no perciba a un americano advenedizo. No importaba
que la hubiera amenazado, espiado y coaccionado. Aquella noche estaba verdaderamente
deslumbrante. Vesta unos calzones formales hasta la rodilla y una chaqueta negra a la moda,
como tantos otros invitados, slo que ellos no saban lucir aquellas prendas tan bien. Su
corbata blanca como la nieve formaba un nudo intrincado. Su camisa de seda dejaba
entrever un dibujo de flores de lis doradas sobre fondo azul, mientras que sus zapatos eran
sencillos y oscuros. Mister Knight no necesitaba tacones; su talla sobrepasaba la de todos los
presentes. A los ojos de Eleanor era un ejemplar perfecto de hombre, y mirando a su
alrededor comprendi que no era la nica que lo pensaba. En la figura de mister Knight se
posaban cantidad de miradas coquetas o lascivas.
Cmo encontr Europa, su Excelencia? pregunt lady Picard.

51

Un verdadero drama fue la respuesta de Eleanor.


Ese horrible Napolen! Lady Picard irgui la cabeza, y su nariz apunt
desafiante hacia arriba. Ms adelante organizar una velada slo para nosotras, las mujeres,
as podr contarnos sus aventuras. Sera muy agradable dijo Eleanor, si bien dese no
estar presente ya para la ocasin.
Haciendo gestos hacia la escalera que se encontraba a sus espaldas, mister Knight habl
con inflexin interrogativa.
Al parecer, el Regente llega bastante tarde a vuestras fiestas, muchos invitados ya
deben de haberse ido cuando l se presenta.
Oh, querido! murmur lady Gertrude.
La respiracin de Eleanor se detuvo, rog para que lady Pi-card slo estuviera
haciendo ademanes de escucharlo. Sin embargo, la dama frunci el ceo, confusa.
Qu quiere decir con eso? pregunt.
Nadie llega despus del Prncipe. Lady Picard sonri con indulgencia.
Oh, no, mister Knight. Lamento su confusin. Lo adecuado es que nadie abandone
la fiesta antes que el Prncipe. Pero ninguna regla prohibe llegar despus de l.
Vaya!, una vez ms se ha puesto en evidencia mi ignorancia americana se lament
mister Knight, al tiempo que lanzaba de soslayo una mirada fulminante a Eleanor.
Hay muchas reglas continu lady Picard, quien, conservando una mano entre las
suyas, hizo gala de una presuncin que pona claramente en evidencia lo querida que era por
la sociedad, y las conoce usted muy bien.
Mister Knight sonri, mostrando una dentadura perfecta.
Tengo una memoria portentosa dijo. Lo recuerdo todo. Especialmente, los
engaos de la duquesa, pens.
Detrs del americano, las personas que aguardaban para saludar a los anfitriones tosan
y se mostraban inquietas.
Lady Picard decidi que ya haba hecho bastante teatro con ellos y les habl con toda
la intencin de que se retiraran.
Es un placer tenerles con nosotros esta noche. La cena se servir a medianoche.
Por favor, bailen y divirtanse! exclam, y dio un codazo a su marido.
ste abandon la contemplacin del busto de Eleanor. Eh? Qu? Oh, s, mi mujer
me deca esta tarde que si la famosa lady Sherbourne y ese afortunado bastardo de mister
Knight no asistan, el baile fracasara por completo y ella se ahorcara.
No habramos permitido semejante prdida para la sociedad inglesa contest
mister Knight.
Lady Picard se inclin. Lord Picard se qued asintiendo con la cabeza. Era posible
que ninguno de los dos hubiera advertido el sarcasmo en la voz de mister Knight?
Gracias por vuestra invitacin intervino Eleanor con voz amable. No
habramos querido perdernos el evento ms destacado de la temporada. Acto seguido,
fue retirando con extrema suavidad a mister Knight.
El gento estaba esperando para abalanzarse sobre ellos, pero mister Knight mir a
todos airadamente, y, al menos por el momento, retrocedieron.
Lady Gertrude, puede ir a reunirse con sus amigos; le garantizo el mejor de los
chismorreos dijo mister Knight, pero lady Gertrude lo mir no demasiado convencida.
Pero si acabo de decir a lady Picard que jams abandono aMadeline!

52

Yo cuidar de mi prometida el resto de la velada. No puedo estropearle este baile. Si


ella supiera!
Vayase, ta dijo Eleanor a la anciana, que la miraba sorprendida. No se
preocupe por m. Estar bien.
Mister Knight esper a quedarse a solas con Eleanor para comenzar a hablarle en
un tono fro y colrico.
Lord Picard no tiene derecho a fisgonear donde no debe. Espero que en el futuro
me dejaris controlar estas situaciones.
Hemos hecho una entrada, sir, con todas las garantas para llamar la atencin. Fue
obra suya. No puede quejarse de lo que usted mismo ha tramado. Se dijo a s misma que la
voz de la lgica y el sentido comn iba a encolerizar an ms al hombre. En cuanto a lord
Picard, suele estar achispado. Estar roncando antes de medianoche. Y, dicho esto, inspir
profundamente y se enfrent a la muchedumbre.
Empero, mister Knight la cogi de una mano y la oblig a mirarlo a la cara. Con
extremo cuidado, le repiti lo que ella le haba dicho al salir de casa.
De modo que no nos est permitido llegar antes que el Prncipe?
Si no hubiera estado tan nerviosa, tan pendiente de sus observadores, Eleanor
habra festejado aquella pequea victoria.
Estuve mucho tiempo fuera de Inglaterra.
Tanto para olvidar una norma tan bsica?
No, tanto para olvidar que alguien pueda suponer que digo la verdad.
La expresin de mister Knight fue tal que Eleanor dese ms que nunca que
Madeline ocupara al fin su lugar. Obviamente, todava no era posible. Era una impostora
que sera desenmascarada esa misma noche, en brazos del hombre ms carismtico que
jams haba conocido. Y ese hombre iba a casarse con su prima. Desde esa noche, Eleanor
la odiara.
Excelencia! exclam una voz.
Eleanor se gir aliviada y se vio cara a cara con una mujer que le era familiar.
Extremadamente familiar.
Su Excelencia no se acuerda de m? La voz de la mujer era tan aguda que
mister Knight retrocedi. Yo era Horatia Jakeson.
Horatia Jakeson haba aparecido tiempo atrs, durante la presentacin en
sociedad de Madeline. Era una chica de rostro fresco y pecoso y labios finos. Su padre,
un hombre anticuado, la obligaba a vestirse de la manera ms convencional posible y
nunca le permita usar cosmticos.
Al parecer, esa noche estaba lejos de la vigilancia paterna, ya que luca colorete en
sus mejillas y se haba puesto carmn. Asimismo, se haba cortado el pelo y lo llevaba
ensortijado sobre su amplia frente; haba ganado kilos, la mayor parte de ellos en el
trasero.
Horatia? Eleanor parpade sorprendida.
Me recuerda! exclam la joven batiendo palmas.
Horatia haba sido una de las chicas que ms tiempo haba invertido en
introducirse en el crculo de Madeline. No haba obtenido resultados, pero haba pasado
horas confiando sus anhelos a la compaera de Madeline, es decir, a Eleanor. Seguramente la reconocera. De modo que sta se dijo que lo mejor sera descubrirse y
acabar de una vez por todas con aquella farsa. Esper, con el mentn erguido, los pies

53

paralizados, que Horatia la mirara, realmente la mirara a los ojos y reconociera que no
se trataba de la duquesa.
Me cas con lord Huward un da horrible comenz, sin embargo, a cotillear
la recin llegada. Hubiera visto qu lluvia! Todos dijeron que era una mala seal,
pero tenemos dos hijos, de modo que espero que estn equivocados, as que sigo
siendo lady Huward. Pero usted y yo ramos muy buenas amigas antes de que
abandonara Inglaterra. Es posible que lo haya olvidado?
En aquel momento, Eleanor record de qu modo Horatia sola divagar.
Recordaba, asimismo, que la conversacin de aquella muchacha bastaba para que su
interlocutor se viese obligado a dominar las carcajadas. Nunca tena presente lo
distrada que era respecto a las reglas del comportamiento en sociedad.
El rostro de Horatia reflejaba alegra.
Ciertamente, el continente la ha favorecido. Se la ve ms hermosa. No como
siempre lo fue, sino un poco llenita, me entiende? Sus mejillas estn ms redondeadas.
El corte de pelo que lleva es el que se estila en Francia?
Eleanor se sorprendi. Durante el transcurso de la ltima hora haba olvidado todo
lo referente a su cabellera. Se atus los mechones. An no se haba habituado a
semejante corte; puede que fuese el primero que se haca en su vida. Pero si bien le serva para que no la reconocieran, no significaba poco el sacrificio de su bella cabellera
hasta la cintura. Sus cabellos eran... su orgullo.
Mir a mister Knight. Aquel corte lo haba enfurecido. Para su propia sorpresa, a ella
le haba complacido la clera del americano.
No poda entender por qu. Por lo general, esa clase de escenas le producan un
nudo en el estmago, y la impulsaban a huir y ocultarse. Sin embargo, cuando mister
Knight se haba dirigido a ella tan airado, ella haba tomado conciencia de una sola cosa:
aquello molestaba a mister Knight lo bastante para hacer una escena.
Tambin su propia reaccin haba sido interesante. l haba quedado fascinado.
Pero probablemente no haya ido a Francia continuaba parloteando
Horatia. Ese aborrecible Napolen! Habrpensado alguna vez en alguien que no
fuera l?
Cmo era posible que Horatia no advirtiese las diferencias entre Madeline y
Eleanor? Tanto haba cambiado esta ltima en cuatro aos? O el tiempo haba borrado
la memoria de Horatia, y ya no recordaba cmo era Eleanor en el momento de su
presentacin en sociedad?
Los ojos de insecto de Horatia se posaron sobre mister Knight. Al verlo, lady
Huward manifest la sorpresa que no haba manifestado ante Eleanor.
Buenas noches. No lo haba visto. No puedo explicarme cmo no advert al
hombre ms apuesto de la temporada. Me resulta inexplicable. Lord Huward suele
decirme que perdera mi cabeza de no ser porque la tengo unida al cuello, y yo le
digo: Huie..., as le llamo, Huie, lo que dices es absurdo, todos tenemos la cabeza
unida al cuello, y l me contesta que eso puede modificarse en cualquier momento. Es
tan ocurrente!
Eleanor dirigi una mirada discreta a mister Knight. El hombre mostraba en sus
rasgos una mezcla de horror y fascinacin que fue suficiente para que Eleanor se viera
obligada a sofocar lo que habra sido un sbito estallido de risa.

54

Probablemente se habra sentido aliviada por el relevo, pero la elocuente mirada


de mister Knight slo sirvi para acrecentar su risa.
Disclpenos dijo a Horatia en un murmullo y le dedic una reverencia.
Luego, apartndose un momento con Eleanor, aadi: Es amiga vuestra?
No, no sea usted ridculo le contest Eleanor, a quien le costaba mantenerse
seria. Slo es alguien que un da quiso tratarse con la duquesa.
Pens que tambin era alguien con quien acababa de tener su primer contacto y no
deba hacerle una revelacin. En ese momento preciso, Eleanor juzg que Horatia le
caa bien.
Siempre hablis de vos en tercera persona, como si fuerais un miembro de la
familia real coment Remington.
Casi real replic Eleanor. Casi.
Es que todos queran ver a Madeline cambiada a causa de sus viajes? Tan cambiada
como Horatia? De ser as, Eleanor deba revelar de inmediato su farsa.
Muchas personas merodeaban a su alrededor esperando hablarle, y apenas
levantaba la vista, el primer caballero que poda hacerlo se diriga hacia ella como si fuera
a transmitirle una misin. Un hombre de pequea estatura, calvo y vestido con una
levita extravagante se inclin ante ella con una reverencia.
Su Excelencia, cunto me alegro de volver a verla de regreso en Inglaterra!
Echbamos de menos vuestra belleza.
Lo recordaba. Era un ciudadano que haba conseguido abrirse camino entre la alta
sociedad. Como una polilla, iba de una persona rica y de alcurnia a otra menos brillante.
Eleanor estaba segura de que si descubra que ella era una impostora, callara por temor a
equivocarse.
Gracias, mister Brackenridge dijo la joven, y permiti al caballero que cogiera
su mano enguantada para que l la reverenciara con todo el ardor de un apasionado
dandy.
Cuidado, Brackenridge, no me gustara tener que llamarle la atencin.
Mister Knight se hallaba a su izquierda, erguido y absolutamente serio, como un
dragn que protegiese el honor de su dama. De algn modo, lo era. Muchos de los
asistentes a aquel saln opinaban que aquella boda entre una mujer de la ms rancia nobleza inglesa y un hombre de negocios americano era un hecho lamentable. Sin embargo,
mientras l estuviera al lado de Eleanor, ninguno de ellos tendra la audacia de enfrentarse
desafiante a su glida mirada.
Eleanor no tuvo ocasin de escuchar la nerviosa respuesta de Brackenridge al
desafo de mister Knight, ya que se diriga al nuevo caballero que vena a presentarle
sus respetos. Era un joven pelirrojo y pecoso, que deba de rondar los dieciocho aos.
Encantado de volver a verla, Excelencia dijo.
Volver a verme?, se pregunt Eleanor, que no recordaba habrselo cruzado en
la vida. Mientras le sonrea con extrema cortesa, la joven trat de acordarse de l.
Deja de bromear, Owain dijo una chica extremadamente parecida al tal Owain
que acababa de situarse a su lado, recuerda que la ltima vez que nos vimos apenas nos
cruzamos dos palabras. Es mi hermano gemelo agreg; os conocimos de nios. Yo
soy miss Joan Hanslip, y ste es Owain.
Ah, claro que les recuerdo! exclam Eleanor. De hecho, ella y Madeline
haban visitado cinco aos antes a los Hanslip y les haban parecido una familia

55

numerosa y alegre. Es un placer volver a verles, mister Hanslip. Es sta su primera


temporada, miss Hanslip?
S, lo es, y estoy viviendo un momento maravilloso respondi al tiempo que
diriga una mirada socarrona al hombre alto y delgado que se hallaba a su espalda.
Tendra ms o menos la edad de mister Knight, y Eleanor lo recordaba muy bien,
del mismo modo que l la conocera fuera de toda duda.
Lord Martineau, es un placer verlo dijo con un hilo de voz, y de nuevo se
prepar para lo peor.
Es para m un privilegio tenerla una vez ms a mi lado, Excelencia respondi el
caballero, aunque no pareca importarle si la vez anterior se haban visto all mismo o en
el infierno. En realidad, slo tena ojos para miss Hanslip. Eleanor mir a la multitud que
se congregaba a su alrededor y trat de reconocer todos los rostros, recordar los nombres,
para ser de verdad la duquesa que todos ellos esperaban. Deba mostrarse como una
aristcrata. Y no una aristcrata cualquiera. Su misin era representar a una de las aristcratas
ms distinguidas del lugar, una que haba provocado un escndalo que la haba obligado a
improvisar inesperadamente un largo viaje, una a quien su padre se haba apostado y perdido
en una mesa de juego, y ahora, a los ojos de la sociedad, una que se comprometa en
matrimonio con un americano advenedizo. En resumen: alguien que despertaba curiosidad
e inters en todos los asistentes a aquel saln de baile.
Excelencia, es un verdadero privilegio serle presentado tras su regreso de un exilio
tan largo. El fajn del caballero cruji al tiempo que ste se inclinaba en una reverencia; sus
tupidas patillas rubias parecan una entidad con vida propia en sus sonrosadas mejillas,
Debis de estar contenta de estar de vuelta en la civilizacin! Vaya expedicin salvaje la
vuestra! Era inevitable!
Me contento con haber vuelto entera -dijo Eleanor, y todos rieron de su
ocurrencia.
Mientras, el nmero de personas que la rodeaban se haca mayor. Eleanor mir al
caballero con los ojos entornados; trataba de recordar su nombre. Al fin, dio con l.
Sin embargo, no fue desagradable agreg muy satisfecha de s, mister Stradling.
El hombre retrocedi, ostensiblemente ofendido.
Lord Stradling! protest.
La cara de Eleanor se volvi de color prpura.
Por supuesto, vizconde Stradling, Disculpadme, pero por un momento me ha
fallado la memoria.
Encantado de verlo, Stradling intervino mister Knight, aparentemente divertido
por el paso en falso de su prometida. Qu tal se ha portado su caballo en la ltima
carrera? Re-mington lo alej del lado de Eleanor. Entonces se adelant una dama.
Dirigindose en realidad a Eleanor, gir los ojos hacia Lord Stradling al tiempo que se
encoga de hombros, como indicando a la joven que no deba dar demasiada
importancia a lo sucedido.
Excelencia, apostara a que vuestras aventuras han borrado de vuestra memoria
todos los nombres. Soy lady Codell Fitch, y como muchos de entre nosotros, vengo a
felicitaros por vuestro compromiso.
Enhorabuena, s! Enhorabuena! Magnfico compromiso! se oy entre el
gento.

56

Aquellas felicitaciones no eran sinceras y se acompaaban a menudo de miradas


envenenadas, pero Eleanor fingi recibirlas con agrado, como lo habra hecho
Madeline. Cogi del brazo a mister Knight y lo atrajo hacia s.
Es encantador dijo, desafiando a todos con la barbilla alzada. Espero que
todos sean tan afortunados.
Obviamente, aquellas personas vestidas lujosamente y baadas en perfumes
delicados hubieron de batirse en retirada. Haban esperado que la condesa se pusiera
de parte de ellos, la nobleza inglesa, y con un guio y un suspiro mostrase lo mucho que
detestaba el destino que le haba tocado en suerte. Pero Eleanor ni siquiera debi de
recordar de qu modo se hubiera comportado Madeline en aquella situacin, pues en ese
momento las dos primas se fundan en un solo ser. Ninguna de ellas habra permitido que
mister Knight sufriera los desprecios de la alta sociedad. Puede que no quisieran aquel
matrimonio, pero el orgullo de los De Lacy le impeda hacer notoria su opinin.
Mister Knight se acerc a su prometida y le habl al odo.
Habis fingido muy bien dijo, seguramente os imaginis que estoy
impresionado. Dejadme recordaros, no obstante, que no olvido vuestro intento de
huida de esta maana. Esta noche, adems, me habis desafiado con vuestro corte de
pelo y vuestro vestido, y me habis mentido para salir deprisa. Tomar vuestras palabras
con extrema cautela. Sonred como si os estuviera susurrando palabras de amor, y todas
estas damas se irn esta noche a la cama insatisfechas de sus parejas agreg con una
marcada sonrisa.
Eleanor lo haba hecho mejor an. Durante unos desesperados minutos imagin
que estaba en otro sitio. No importaba cul. Enfrentarse a los ejrcitos de Napolen o
ser una concubina en un harn se volvan juegos de nios ante lo que experimentaba al
enfrentarse, al lado de mister Knight, con el desafo de aquellas vidas miradas de las
damas de la aristocracia inglesa. Pero ninguna la haba reconocido y, por consiguiente,
ninguna la llamara impostora. Las personas a las que haba tratado cuatro aos atrs
haban cambiado, y esperaba que lo mismo hubiera sucedido con ella, esto es, con
Madeline. Pero haba algo an ms importante. Eleanor haba sido la dama de compaa
de Madeline y una mujer considerada poco relevante para la alta sociedad, de modo
que muchos de sus miembros ni se habran acercado a hablarle. Ello, unido a su
naturaleza retrada y a la conviccin aristocrtica en su propia omnipotencia, la pona fuera de toda sospecha.
Eleanor nunca haba pensado que poda llegar a ser tan feliz.
Entonces su suerte se desvaneci.
Una seora madura y de muy buen ver, de perfectas proporciones, se adelant
hacia ella apartando a la multitud a codazos. Tena un rostro y una barbilla elegantes.
En sus labios se dibujaba una perpetua sonrisa de superioridad. Sus cabellos eran de un
rubio dorado, mientras que sus cejas eran castaas y curvadas de manera extica.
Era bellsima. Era la gracia en persona.
Era la vieja pesadilla de Eleanor.

57

Capitulo
Lady Shapster, la madrastra de Eleanor, esperaba la ocasin de ponerla en evidencia en
los lugares ms frecuentados y de la ms humillante de las maneras.
Eleanor, que estaba en el centro de atencin de aquel crculo de gentes, se dej ir hacia
atrs, desplomndose en brazos de mister Knight.
El brazo del hombre la sujet de la cintura y evit la cada, al tiempo que la retena junto
a l.
Estaba cogida. Atrapada entre una antigua pesadilla y otra nueva.
Eleanor luch por cobrar aliento y aplacar el pnico, cada vez ms intenso. Era la nica
que saba hasta qu punto lady Shapster poda ser malvola. Desde mucho tiempo atrs, cuando
Eleanor tena once aos y su padre haba llevado al hogar a aquella elegante viuda, su nueva
esposa, Eleanor haba sufrido que todas sus faltas fueran reveladas y todos sus fallos fueran
expuestos a los ojos de los dems.
Por otra parte, Eleanor apenas poda imaginarse hasta dnde podra llegar la venganza
de mister Knight cuando se conociese su verdadera identidad.
Le result peculiar que a medida que iban pasando las horas, crecan su temor de
hacer el ridculo ante la multitud y su miedo al desdn de mister Knight.
Su Excelencia. Lady Shapster hizo una inclinacin de cabeza y una
reverencia que era toda una sinfona de elegancia, desplegando su brillante vestido de
seda de color azul del mismo modo que un pavo real despliega su plumaje.
Al parecer, pues, no haba reconocido a Eleanor. Sin embargo, si al levantar la vista
se percataba de que haba rendido pleitesa a su humilde hijastra, cmo lo tendra que
pagar sta!
Lady Shapster habl entonces con su voz profunda, clida y refinada.
Qu bien encontraros sana y salva! Vuestro to no hace ms que preguntar por
vos.
Haca ocho aos que Eleanor haba escapado del dominio de lady Shapster, ocho
aos que no se vean las caras, ocho aos durante los cuales Eleanor no se haba
enfrentado a su madrastra.
Mi to? exclam Eleanor sintindose torpe y humillada; se estaba refiriendo a
su padre.
Vuestro to, s, lord Shapster. Mi marido.
Lady Shapster mir a Eleanor. En sus ojos haba una exigencia, la de que la mujer
que tena delante reconociera su relacin con ella. En realidad, la joven an no le haba
devuelto la mirada; sin embargo, lady Shapster se concentr en imponer su voluntad
sobre la joven que haba sido presentada ante todos como la futura duquesa. Al forzar a la
supuesta Madeline, que no tena paciencia con lady Shapster, a admitir que estaban
emparentadas, lady Shapster obtendra una pequea victoria ante la nobleza a la que
Madeline perteneca.
Os recuerdo, lady Shapster. Recuerdo que vos... Eleanor habra querido poder
olvidar, pero haba sido vejada por aquella mujer, por su maldad y sus maneras crueles, en
infinidad de ocasiones.
Creyndose victoriosa, lady Shapster sonri con los labios tensos en una parodia
de gentileza. Su nariz respingona alete en el aire. Se mantuvo firme de tal manera que
nadie habra podidomoverla. Todo ello formaba parte de su carcter: tenacidad, altanera y

58

determinacin. No obstante, detrs de aquella fachada de nobleza, haba una persona cuyo
corazn de hielo no se derreta por nada.
Eleanor lo saba muy bien. Durante mucho tiempo una sola mirada glida de aquella
mujer habra bastado para paralizarla.
Ante Eleanor se extenda una helada y vasta tierra balda; detrs, el calor de mister
Knight haba comenzado a traspasar sus ropas y senta el ardor del fuego del infierno. No
tena adonde escapar, de modo que, aunque de mala gana, permaneci quieta.
Dnde est nuestra querida Eleanor? pregunt lady Shapster mirando a su
alrededor, como si estuviera ansiosa de ver a su hijastra, cuando la joven saba muy bien que
nada poda estar ms lejos de la verdad. Me dijisteis que haba vuelto del continente con
vos. Sera terrible que le hubiera pasado... algo.
Terrible? No, al menos para lady Shapster, la desaparicin de Eleanor habra sido un
gran alivio. Eleanor nunca haba sido ms que un estorbo al que se poda evitar sometindola
por completo.
Eleanor ha regresado bien de salud. Sin embargo, no se qued en Londres. Le
habra encantado tener la oportunidad de veros dijo Eleanor, aunque aquellas palabras casi
la ahogan.
Qu gentil! Una joven difcil, por supuesto, y tambin extraordinariamente
hermosa. No se parece del todo a vos, Excelencia dijo lady Shapster, que sonrea como una
chiquilla, pero su padre y yo os queremos mucho. Os hemos echado mucho de menos a
ambas.
En ese momento, una mano grande y clida se apoy en el hombro desnudo de
Eleanor.
Era mister Knight. La presin de sus dedos era intensa, como si pretendiera
conducirla a la fuerza a la prisin de Newgate.
Sin embargo, por algn motivo, se sinti confortada.
Presnteme le orden en un tono ligeramente abrupto. Quiero conocer a esta
dama tan encantadora.
Acaso mister Knight la consideraba atractiva? De hecho, nohabra sido el primero.
Nadie haba advertido la frialdad conque lady Shapster calibraba y evaluaba a los hombres.
Por supuesto, lord Shapster nunca lo supo, ya que slo pensaba en su propio bienestar, y
lady Shapster estaba segura de que ella se lo proporcionara.
Lady Shapster dijo Eleanor no sin cierta desgana, este caballero es mi prometido,
mister Remington Knight dijo, y se maldijo a s misma en silencio.
Por qu persista en ser solcita con l? Era como si lo estuviera sealando como suyo,
algo muy alejado de la verdad. No lo amaba y, ms importante an, la propia Madeline
tampoco. Y era con esta ltima con quien se hallaba prometido. Acaso Eleanor lo haba
olvidado?
Mister... Knight dijo lady Shapster, murmurando apenas el nombre del americano,
al tiempo que le extenda la mano para que l la besase. Me alegra saber que no tardar
usted en formar parte de nuestra familia.
Eleanor habra querido preguntar por qu. Por qu razn poda quererlo lady
Shapster en el seno de su familia? Viva por y para su posicin social, y era una mujer
dispuesta a luchar con uas y dientes por defender su estatus en la alta sociedad. Por qu le
daba la bienvenida a un cualquiera, cuando despreciaba a ciertos miembros de la propia
aristocracia?

59

Mister Knight tom aquellos dedos enguantados e inclin la cabeza hacia ellos.
Eleanor saba por qu. Porque era hermosa, y ms an, porque l se mostraba con ella de
aquel modo indefinible que era una especie de garanta de que sabra cmo satisfacerla.
A lady Shapster le gustaba ser halagada, provocar aquella clase de atencin
aduladora que alimentaba con tanto placer su presuncin.
Eleanor deseaba separarlos y mantenerse en medio de ellos con las uas preparadas.
Es un placer conocer a un miembro de la familia de mi prometida dijo mister
Knight. Se apart un paso de lady Shapster y bes la mano de Eleanor con tan concentrada
atencin que ella se sinti a un tiempo halagada y nerviosa. Sonri a su prometida y,
dirigindose ms a ella que a lady Shapster, aadi: Espero conocer lo antes posible a lord
Shapster y al resto de la familia De Lacy.
En cuanto a m repuso lady Shapster, dedicando una cada de ojos al americano
y con un tono de voz que slo a l iba dirigido, espero verle a usted en otra ocasin, en
circunstancias ms ntimas.
Eleanor hizo una mueca de dolor, como si la hubieran abofeteado.
Qu atrevida! murmur lady Codell-Fitch y el murmullo lleg hasta los odos
de Eleanor.
Descarada! core lord Stradling.
Saltaba a la vista que el hecho de ser lady Shapster una aristcrata y una beldad
reconocida por todos le ganaba la simpata de muy pocos y el desprecio general.
Lady Shapster oy los comentarios y se puso rgida, con los desnudos hombros
encogidos, plida, como si estuviera a punto de desfallecer. Indignada, mir hacia Eleanor
y entorn los ojos.
Excelencia... dijo mientras observaba con detalle el rostro de la joven, como si
fuera la primera vez que la vea. Me equivoco si afirmo que habis cambiado...?
Oh, no! No!, pens Eleanor. El momento haba llegado. Todo haca pensar que
lady Shapster la haba reconocido. Por fin haba conseguido verla de verdad bajo su esplndido
vestido y el elegante corte de pelo.
Eleanor lo olvid todo acerca de la valenta. Olvid los consejos de Madeline. Se
acobard.
Pero mister Knight an estaba all, reteniendo su mano entre las de l y muy cerca
de ella. Habl entonces en un tono de voz tan bajo que no poda llegar al gento, pero s a
odos de la dama.
Su Excelencia estar encantada de saludarles, pero de uno en uno. Necesita un poco
de aire. Por otra parte, hace demasiado tiempo que deseo bailar con ella.
La mirada de aprobacin del resto de las damas estuvo a punto de hacer que Eleanor
brincase.
Lady Shapster, sin embargo, no haba sonredo. Continuaba mirndola, escrutando sus
facciones; esperaba confirmar sus sospechas...
Eleanor acept de buena gana el brazo de mister Knight.
Vamos a bailar! exclam.
La pista de baile estaba repleta de gente. Mister Knight cogi a su prometida del brazo
para alejarla de su nutrido nmero de admiradores.
Advierto que no os gusta en absoluto esa mujer dijo a la joven cuando se hubieron
alejado lo suficiente.

60

No la encuentro divertida contest Eleanor, intentando ser lo ms educada


posible.
No os gusta en absoluto repiti mister Knight. Eleanor jams habra podido decir
eso. Su intencin era contenerse en todo momento.
Puede que lady Shapster no sea demasiado discreta, y a menudo es capaz de herir
a los dems a causa de su marcada falta de tacto.
No os gusta nada insisti l.
De acuerdo! No me gusta nada reconoci Eleanor con un suspiro, mientras
esperaba que la tormenta comenzase.
Sin embargo, no pas nada. Nadie haba escuchado su confesin. Nadie excepto
mister Knight, que la haba conducido a cometer aquel terrible pecado.
Pero no quiero que piense usted mal de ella a causa de mi antipata agreg
Eleanor.
Por qu no? le pregunt mister Knight con impaciencia. Seris mi mujer.
Acaso no estoy obligado a escucharos?
Aquella fe ciega la dej sin respiracin. Sinti un escalofro en la espalda. Saba que
lady Shapster los estaba observando con
los ojos entrecerrados. Antes de que acabara la noche, aquella mujer iba a arruinarle la
vida una vez ms.
Esperaron un momento en la pista a que se formara el resto de las parejas.
Es vuestra ta dijo mister Knight.
Es la segunda mujer de mi to, la madrastra de Eleanor dijo la joven. Y cmo
odiaba Madeline aquella relacin, a pesar de ser un pariente tan lejano!
Eleanor volvi a pensar en su encuentro con lady Shapster y comprendi que deba
haber actuado como lo habra hecho Madeline; es decir, debi haberse mostrado spera
al tratar a semejante monstruo. De haberlo hecho, lady Shapster no estara entonces
vigilando la pista de baile, fisgoneando por sobre sus hombros, intentando echar otro
vistazo a Eleanor.
Es fra como un tmpano dijo mister Knight. Eleanor se mostr sorprendida ante
su agudeza.
Me equivoco? insisti el caballero.
No, est en lo cierto contest Eleanor, sorprendida de lo fcil que resultaba dejar a
un lado las reglas de la buena educacin una vez se haba dado el primer paso. Muchos
hombres, sin embargo, la admiran por su belleza.
La belleza es algo ms que una cabellera rubia y un generoso par de... mister
Knight call a tiempo.
Eleanor lo miraba a los ojos con aire interrogativo. El sonri, francamente divertido.
Actuis como una inocente. Aquel novio que tuvisteis no os ense nada?
El novio de la verdadera Madeline le haba enseado mucho ms de lo que Eleanor
quera imaginar.
No s a qu se refiere dijo la joven apretando los labios.
Probablemente no lo sabis le contest mister Knight, que buscaba su mirada.
No deja de ser interesante. Cuando vi a Campion habra jurado que tena sangre roja en sus
venas.

61

La msica ces, y las parejas abandonaron la pista. Reming-ton cogi a su prometida


de la mano un caballero ingls le habra ofrecido la suyay la condujo hasta el centro
del saln.
Qu os ha hecho lady Shapster para que tengis tan mala opinin de ella?
pregunt a Eleanor.
Intent casar a Eleanor contra su voluntad respondi ella con un hilo de voz.
Mister Knight no pareci sorprenderse. La msica volvi a sonar, y las parejas se
formaron de nuevo.
Eleanor no estaba de acuerdo con la eleccin? Tambin Remington baj la voz.
Eleanor tena diecisis aos, y mister Harniman, setenta, Setenta desagradables y
libertinos aos tena aquel vejete maloliente y achacoso. El estmago se le revolva de slo
recordarlo. Pero era un hombre muy rico, con un pie en la tumba y el otro bajo una bolsa
de hielo. Aquella dote habra sido una importante contribucin a las arcas de la familia
aadi con amargura.
El baile volvi a separarlos y Eleanor escrut una vez ms entre la multitud. Gran
parte de los asistentes la miraban a ella y a mister Knight. Obviamente, eran tema de toda
clase de especulaciones.
Se mantuvieron juntos unos cuantos compases ms.
Profesis una gran lealtad hacia vuestra prima dijo mister Knight.
Sdijo Eleanor; Madeline la haba salvado de aquel odioso matrimonio y le estara
eternamente agradecida por ello. Eleanor, quien os juro que es la mujer ms tmida que
conozco, me envi una nota en la que me peda auxilio a travs del casero. Acud a toda
prisa; me la llev lejos y nunca volvi a casa de su padre.
Por qu esa mujer intent forzar a vuestra pobre prima? dijo mister Knight
mirando a Eleanor a los ojos, pero no sin antes asegurarse de que no haba perdido de vista a
lady Shapster.
Le bast usar su peculiar voz y Eleanor... se acobard dijo, y al recordarlo se sinti
humillada. Cunto haba detestado aquellas escenas en la poca en que le pareca que todo
el fue go del infierno caa sobre su cabeza! Bastaba con el recuerdo de las manos
temblonas de mister Harniman para que perdiese la calma. Ms tarde, cuando la voz de
lady Shapster dej de surtir efecto, encerr a Eleanor en su habitacin y la castig a pan y
agua. Cuando la duquesa la rescat, Eleanor estaba irreconocible.
Eleanor ya no tena hogar; no tena nada, salvo lo que Made-line le haba dado, y a
pesar de que sta haba tratado siempre que su prima sintiese que lo estaba ganando con su
trabajo, Eleanor saba a la perfeccin que estaba en deuda con Madeline. Por ese motivo no
dud en ayudarla cuando ella se lo pidi. Era una locura, y nunca se lo haba parecido tanto
como en aquellos momentos, cuando vea a su madrastra conversando con Horada y
dirigindole gestos acusatorios con el dedo.
Por qu lady Shapster se vanagloria pblicamente de su relacin con vos ? Ms
bien debera odiaros dijo mister Knight.
Ella desprecia a todos, pero se cuida muy bien de mantener lo que llama el sitio
que le corresponde en la sociedad respondi Eleanor, dejando claro que estaba
reproduciendo palabras de lady Shapster. No entenda la relacin que mantenamos mi
prima y yo cuando quiso obligar a Eleanor a casarse, de modo que ahora se arrepiente de sus
actos. Es importante para ella mantener su relacin con el duque de Magnus, ms que nada
porque su esposo es el hermano ms joven del duque.

62

Cuando estemos casados, le haremos un sitio a vuestra prima en nuestro hogar. No


temis, querida duquesa. La querr tanto como vos a ella.
Eleanor se ruboriz. Mister Knight siempre hallaba las palabras justas e infunda luz a
su corazn. La odiara cuando descubriese la verdad. De todos modos, Eleanor no quera
posponer el desenlace ms all de aquella misma noche. Pero, por el momento, la noche
le perteneca. Al comps de la msica, sudando por todos sus poros, l acaparaba su visin.
En ocasiones quera atrapar un soplo de su fragancia, como quien busca aire fresco, aroma
de canela... de blancas sbanas limpias. Mientras estuviera cerca de l, no deba pensar en
cosas co-mo placeres y camas. Ello la llevara a... placeres y camas.
Por supuesto, era imposible, ya que desde el otro lado del saln lady Shapster
haba acabado su conversacin con Horaria y sealaba a la pista de baile con un dedo
acusador.
Era el momento que Eleanor haba temido toda la noche.
Para su asombro, Horatia ech la cabeza hacia atrs y rompi a rer. Uno de sus
amigos se le acerc y le hizo alguna pregunta. Cuando Horatia respondi, el amigo en
cuestin mir a lady Shapster, y luego a Eleanor, y tambin se ech a rer. El rumor se
fue difundiendo. Los presentes rean, mirando a lady Shapster como si estuviera loca.
Lady Shapster, al manifestar sus sospechas, se haba encontrado con la burla de
todos.
Las mejillas de la dama iban cobrando la apariencia de tizones ardientes mientras
meneaba la cabeza y se alejaba. Eleanor se sinti atrapada entre el sentimiento de
triunfo, ya que haba vencido, y el temor al futuro, pues lady Shapster nunca olvidaba;
jams lo haba hecho hasta entonces. Algn da, de algn modo, su venganza caera sobre
ella.
Pero, quizs, aquella noche Eleanor podra hacer lo que habra hecho Madeline y
vivir el momento presente. Durante la velada estaba en condiciones de dejar a un lado sus
temores y comportarse como cualquiera de las jvenes que bailan su primer baile en
sociedad con el ms apuesto de los caballeros de la fiesta.
En uno de los espejos pudo admirar a una damisela que se mova con gracia,
vesta con elegancia y luca un peinado resplandeciente y sofisticado. Observ que la
imagen imitaba sus movimientos. Llevaba las ropas de Eleanor. Hasta que comprendi que aquella deslumbrante joven no era otra que... ella.
Ella era la nica que bailaba como en un sueo. El corte de pelo haba
transformado sus facciones. Se la vea ms joven, ms alegre, sorprendentemente a la
moda. Se pareca ms a Madeline y ms a... a Eleanor si su madrastra no hubiera
aparecido nunca en su vida. Sonri a su imagen en el espejo. Encantada con la idea de
que un simple peinado bastaba para cambiarla, pero espindose inconscientemente,
comprendi que sus mechones resultaban engaosos.
No importaba todo el temor que sintiera por dentro, porque nadie poda ver qu haba
tras aquella esplndida apariencia.
Nadie, excepto mister Knight. l la cogi de la mano para dar un paso largo y la mir
a los ojos. El hombre tena una manera especial de bailar; pareca estar... haciendo el amor. A su
lado, Eleanor se senta la mejor bailarina del mundo. Se movan juntos, y cuando la msica
ces Eleanor no pudo reprimir una sonrisa.
Era feliz. Esa noche, por el momento, era feliz.
Desde lo alto de la escalera, el mayordomo golpe el suelo con su bastn.

63

Su Alteza Real, George, prncipe de Gales anunci.


Todos los presentes se volvieron para contemplar la gran figura masculina que los
miraba desde la altura y les sonrea de una manera encantadora. Sus brillantes cabellos
castaos se disponan en ondas sobre la frente, su vientre se balanceaba ante l a medida que
bajaba la escalera. En su juventud, el Prncipe haba sido un hombre atractivo, ahora, pasados
los cuarenta, haba dejado de serlo, pero gustaba de las fiestas y se enorgulleca de
reconocer a cada uno de los asistentes por su nombre. A medida que avanzaba, los
caballeros se inclinaban ante l y las damas le hacan reverencias. Eleanor hizo lo propio,
pero apenas se levant advirti que el Prncipe se haba detenido ante ella.
Lady Sherbourne, o puedo llamaros ya duquesa de Magnus? dijo, al tiempo que
dedicaba una sonrisa radiante a la joven y le pellizcaba un cachete. Ella tambin sonri. Es
un gran placer ver que ha regresado a nuestra tierra despus de una ausencia tan larga. Os
hemos echado en falta de todo corazn!
Eleanor estaba desconcertada. Poco se haba preocupado de Madeline durante su
presentacin. Lo cierto es que Eleanor pen saba que su Alteza se habra sentido un poco
asustado por la franqueza y la vivacidad que demostraba su prima. Por qu la distingua
ahora entre todas las dems?
Gracias, Alteza. Estoy muy contenta de haber vuelto a casa.
Tenis que venir a Carleton House a visitarme dijo el Prncipe y, volvindose
luego hacia mister Knight, agreg: Por supuesto, os espero con vuestro caballero
americano! Es un placer conocerlo, y un placer jugar con l.
Su Alteza me honra dijo mister Knight, inclinndose. Esperamos que asista a
nuestro baile pasado maana por la noche.
Cuenten conmigo, cuenten conmigo dijo con satisfaccin el prncipe George.
Lady Picard le gui un ojo, y l se gir hacia ella.
Una fiesta magnfica, como de costumbre, milady! exclam.
Cuando el inters de los asistentes fue decreciendo y se dispersaron, Eleanor se volvi
hacia mister Knight.
A qu viene todo esto? pregunt Eleanor.
Me debe dinero contest mister Knight, con una sonrisa radiante. De modo,
querida, que nuestra unin cuenta con la bendicin real.

64

Capitulo
Eran las tres de la madrugada cuando Eleanor tom asiento. Se acomod en un sof
colocado a un lado de la sala de baile de los Picard y se abanic, vida de un frescor. Haca
mucho calor y estaba muy cansada. La noche anterior no haba podido dormir bien,
preocupada por si mister Knight rondaba su alcoba; el da, por otra parte, haba transcurrido
entre la aprensin y la angustia. Ahora, cuando su primera aparicin pblica como futura
duquesa estaba a punto de concluir y todo haba ido bien, muy bien incluso, Eleanor estaba
exhausta, tanto de alivio como de cansancio. En breve pedira a mister Knight que regresaran
a casa... Sin embargo, semejante sugerencia no estaba exenta de peligros, pues mister Knight
poda malinterpretarla, en cuyo caso las consecuencias acabaran siendo espantosas.
Lo mir. Su erguida figura se diriga hacia la mesa de los refrescos. Iba a buscarle una
limonada.
Era un hombre tan duro que no confiaba en nadie ni en nada. A Eleanor no le caba la
menor duda de que sin el menor escrpulo, se haba puesto de acuerdo con el Prncipe
para que su Alteza lo reconociera y le diera pblicamente su bendicin, convencido de que,
as, su relacin sera aceptada por la sociedad. Por otra parte, por suerte para Eleanor, el
reconocimiento delPrncipe hara que las sospechas de lady Shapster apareciesen ante
todos como delirios de una demente. De hecho, la dama abandon la fiesta apenas se fue el
Prncipe. Por esa noche, al menos, Eleanor se haba librado de ella.
Pero no de mister Knight. Este era incansable en la persecucin de su objetivo, y
Eleanor senta compasin por la mujer que se casara con l. Compasin... y envidia.
Me han dicho que seris la nueva duquesa de Magnus dijo detrs de ella
una voz quebrada.
Eleanor se gir en su asiento y vio a un anciano caballero de pie, apoyado en un
bastn de marfil. Como muchos de los hombres de ms edad, vesta las ropas de su
juventud: una peluca empolvada, zapatos de tacn y hebilla, pantalones de raso de color
verde musgo y un chaleco de raso plateado de mangas almidonadas. Era alto, muy alto, y
tan delgado que sus pantalones de seda casi ocultaban la existencia de piernas.
Si me permits el atrevimiento dijo tras una inclinacin breve y elegante, al
estilo antiguo, me presentar: soy lord Fanthorpe.
Eleanor busc en lo ms recndito de su memoria. Conoca el nombre, pero no
saba a quin corresponda. Slo era consciente de que no le traa buenos recuerdos,
como quien muerde una manzana y teme encontrar un gusano.
Sin embargo, lord Fanthorpe era un hombre viejo y tembloroso, y a duras penas se
sostena sobre sus piernas, de modo que la joven le hizo gestos de que se sentase a su
lado.
El anciano caballero tom su mano y se la bes, y luego la mir a los ojos
intensamente. El rostro enjuto del hombre tenala apariencia de una lpida, dura y
angulosa, y llamaba la atencin en l su pequea nariz ganchuda. Luca polvos de talco
y colorete en las mejillas, y debajo de la boca un lunar en forma de corazn.
Me he acercado hasta vos para deciros lo muy admirable que me parece vuestro
abanico.
Gracias contest Eleanor, al tiempo que abra por com pleto el utensilio con el
fin de que apreciase la escena bordada en su paisaje. Lo he hecho yo misma.

65

Claro, usted se parece mucho a ella. Realmente mucho dijo el hombre con
la voz distrada de quien recuerda.
A quin? interrog Eleanor. A Madeline?, pens.
A lady Pricilla. Tambin ella tena mucho talento para el bordado.
Por supuesto! Eleanor record de qu conoca a lord Fan-thorpe. Estaba
relacionado con una vieja tragedia familiar: lady Pricilla, una ta suya, hermana de su
padre, haba sido asesinada de manera atroz.
Lord Fanthorpe, apoyndose en su bastn y en el brazo del sof, hizo un esfuerzo
y se sent al lado de Eleanor.
Me ha olvidado. Lo supona. Ha pasado mucho tiempo de aquello. Resulta
difcil admitir, pero hace ya cuarenta aos. Yo era el prometido de lady Pricilla. Al
anciano le tembl la voz y una lgrima empa sus cansados ojos. Aquello me destroz
el corazn.
Lo lamento mucho dijo Eleanor. Fue un consuelo poco adecuado para un
hombre que llevaba un duelo de tantos aos.
Si ella estuviese viva, yo sera ahora vuestro to.
S, es verdad.
La mirada de lord Fanthorpe abarc todo el saln, pero pareca que la perspectiva
que se abra ante l era otra.
Nunca olvidar su cuerpo tendido en la hierba, con la cara irreconocible a causa
de los golpes, la sangre que brotaba de sus heridas y se derramaba sobre su pecho. Fue
un espectculo horrendo del que nunca me recobrar.
Lo siento mucho volvi a decir Eleanor.
No se trataba de una conversacin propia de una fiesta, pero lord Fanthorpe no
tena otra cosa ms que su memoria, y ella... ella jams haba odo la historia completa.
Era como si lady Pricilla no hubiera existido nunca. Eleanor dudaba si ahondar an ms
en el recuerdo del espantoso crimen. La mano de lord Fanthorpe tembl sobre la
empuadura del bastn.
Ese bastardo, ese don nadie que la mat, os abrazar su cuerpo. Estaba cubierto
por la sangre de ella y lloraba como s no tuviera nada que ver con la tragedia. Como si
fuera inocente.
El anciano pronunci estas ltimas palabras como si las escupiese.
Tengo entendido que fue deportado, no es verdad? pregunt Eleanor, sorprendida
por aquella extrema virulencia.
A Australia. Mister George Marchant tena una coartada.
Lord Fanthorpe pronunci la ltima palabra como si se tratara de una abominacin
. Tres caballeros de la nobleza atestiguaron haber estado con l. Hombres de buena
reputacin. Puaj! Las autoridades, por consiguiente, no quisieron colgar a Marchant. Yo
mismo lo habra cortado en pedazos slo por el hecho de imaginar que lady Pricilla pudiera
ensuciarse con su mero contacto.
No comprendo qu quiere decir...
De veras no lo sabe? pregunt lord Fanthorpe a Eleanor, mirndola con ojos
desolados. Se haba enamorado de ella, y quera raptarla y hacerla su esposa.
Y cuando ella lo rechaz, la mat? pregunt Eleanor, cubrindose la boca con
la mano.

66

En el interior de las personas de clase baja las pasiones se mezclan: amor, odio,
alegra, tristeza. Cuando esa mezcla es demasiado compleja, se transforma en una violencia
explosiva. Acaso no recuerda cuando los plebeyos tomaron la Bastilla, querida seora?
Yo era una nia entonces arguy Eleanor.
Es verdad. Es que os parecis tanto a vuestra ta que a veces olvido que sois una
joven. La Bastilla bast para probar la bestialidad de la que es capaz la plebe y para
demostrar por qu el poder nos corresponde a nosotros.
A nosotros?
A la aristocracia aclar el anciano, al tiempo que mova lentamente sus manos
largas y delgadas. Los dedos estaban inclinados hacia los lados, como torturados por una
horrible enfermedad. Tena los nudillos hinchados; no obstante, sus uas estaban cuidadas
con pulcritud. Tenemos el ltigo en nuestras manos. Debemos dar gracias a Dios por lo
que ha hecho de nosotros, de lo contrario estaramos sumidos en el mismo caos que asla
Francia. Ese pequeo coronel! exclam elevando el tono de voz. Napolen no es
ms que un bandido siciliano!
Eleanor nunca haba visto a Napolen con buenos ojos. No admita su pretensin de
dominar el mundo entero, pero admiraba la confianza que posea en s mismo. Sin
embargo, tena mucho respeto por el viejo lord para hacerlo partcipe de sus opiniones, de
modo que se limit a menear la cabeza y sonrer.
Nunca pens que volvera a ver a lady Pricilla, pero sois la viva imagen de ella.
Eord Fanthorpe levant una mano y roz la barbilla de Eleanor. Estis muy hermosa, con
esos cabellos negros. Sus ojos recorrieron el enmaraado corte de pelo como si lo
desconcertara. Y vuestros esplndidos ojos azules. Sabis que todava sueo con esos
ojos que me miran de manera adorable? Cuanto ms viejo me hago, ms pienso en ella, y al
veros sentada aqu cre que mi corazn no lo resistira.
Bien, me alegro mucho dijo Eleanor, que en su vida se haba visto tan
desprovista de recursos para la conversacin, aunque al mismo tiempo senta pena por el
anciano caballero, y horror por sus revelaciones. Aquella vaga tragedia del pasado haba
cobrado unos rasgos, y esos rasgos estaban en su rostro.
Aqu llega su joven caballero observ lord Fanthorpe, que miraba con los ojos
entrecerrados a mister Knight mientras ste se abra camino entre los asistentes. Traa un
vaso en una mano y sorteaba con elegancia tanto a los danzantes como a los ebrios. Es
verdaderamente apuesto. Pero tambin... mestizo.
Lord Fanthorpe se haca eco de las convicciones de buena parte de la alta sociedad
inglesa, pero por mucho que a Eleanor le desagradasen las ambiciones de mister Knight,
no poda burlarse de l a sus espaldas.
Es un hombre muy decidido dijo.
Sois igual que Pricilla dijo lord Fanthorpe sin retirarle la mirada
arrobada. De corazn generoso, un tanto loco. Quin es l? Cul es su gente?
De dnde viene? Sus arrugados labios se contorsionaron en una mueca. De
Amrica, la tierra de los mestizos. Todas las razas se mezclan all.
Sin embargo, los sentimientos de mister Knight son puros dijo la joven, casi
al mismo tiempo que la mandbula se le aflojaba de orse pronunciar semejante disparate.
Mister Knight refinado? Era increble que acabase de decir semejante cosa.

67

No obstante, tampoco quera que aquel viejo aristcrata, con sus ciegos prejuicios
y sus insultos desafortunados, denigrara a mister Knight. Mister Knight mereca ser
azotado, y el anciano atribua su pesarosa prdida al joven y duro americano.
Slo por ese motivo, Eleanor defenda a mister Knight.
Lo dudo. Creo que vuestro padre os apost jugando a las cartas. En verdad,
admiro vuestra obediencia filial y vuestra lealtad. Todas las mujeres deberan ser tan
correctas como vos. Dicho esto, lord Fanthorpe se levant, volvi a inclinarse
ante Eleanor y se march sin dar la menor importancia a la presencia de mister Knight.
Quin era? pregunt el americano tras sentarse en el mismo lugar que
acababa de ocupar lord Fanthorpe.
Cuando vio partir al anciano caballero, la joven pens en el extrao encuentro.
Lord Fanthorpe haba sufrido una horrible tragedia y ella se apiadaba de l.
Su nombre es lord Fanthorpe. Fue el antiguo pretendiente de mi ta Pricilla.
Mister Knight observ a lord Fanthorpe con la misma intensidad con que ste lo
haba ignorado.
Por qu no acab casndose con ella?
Muri.
- Eso no os pasar. Mister Knight mir el fondo del vaso que traa y luego se lo
tendi a Eleanor. Despus se puso de pie y le ofreci la mano. Vamonos a casa dijo.
Este es nuestro carruaje dijo mister Knight.
El caballero ayud a Eleanor y a lady Gertrude a bajar los peldaos del porche,
mientras la niebla se arremolinaba alrededor en una interminable y caprichosa danza que la
luz de las farolas apenas poda traspasar. Una larga hilera de coches serpenteaba desde la
puerta de los Picard, para recoger a los ltimos y agotados invitados que abandonaban la casa.
El lacayo ayud a Eleanor y su ta a introducirse en el oscuro interior del carruaje, y
stas se acomodaron en los asientos que miraban al frente. Mister Knight las sigui y, acto
seguido, las ruedas comenzaron a girar con un chirrido.
Es muy tarde dijo lady Gertrude, y se llev las manos ala boca para disimular un
bostezo.
Eleanor asinti. Miraba a travs de la oscuridad y la niebla. No poda ver nada, de
modo que todos sus sentidos estaban puestos en mister Knight, sentado frente a ella. Las
pequeas dimensiones del carruaje hacan que sus rodillas se rozaran; l la miraba con
intensidad creciente. La conversacin con Lord Fanthorpe haba resultado ser para
Remington Knight una especie de vendaval que se haba llevado consigo toda su amabilidad,
para dejarle slo la rudeza de su carcter. Ella no lo entenda, pero las sombras que cercaban a
mister Knight la hacan sentirse incmoda, de modo que miraba por la ventana como
anticipndose a un peligro.
No pudo ver nada fuera. Las luces del carruaje apenas lograban penetrar en la niebla,
aislndolos en el interior del coche.
Insensible a la atmsfera, lady Gertrude volvi a tomar la palabra.
Ha sido el baile ideal para dar a conocer vuestro compromiso! dijo con voz
fatigada. Estaba todo el mundo! Inclu so esa repelente lady Shapster. Puedo asegurarte,
querida, que el da en que lord Shapster decidi casarse por segunda vez fue muy triste para
toda la familia.
Sin ninguna duda dijo Eleanor.

68

Ella saba que mister Knight la conoca suficientemente, tal como ella lo conoca a
l. Era un hecho singular sentirse tan prxima a un hombre que la amenazaba y, sin
embargo, all permaneca. Era algo irresistible, que la arrastraba.
El carruaje rodaba a una distancia prudente de los otros, y todos se adentraban cada
vez ms en Londres.
La voz de lady Gertrude se apag, y poco despus, un ruidoso ronquido son
junto a la joven.
Con un suspiro, Eleanor intent relajarse. Haba sido una jornada larga, y el da
siguiente sera similar. Necesitaba dormir... deba dejarse llevar, pero unos ruidos de la
calle la sobresaltaron, El cochero grit algo y se encaram al techo del vehculo.
Qu... qu pasa? inquiri lady Gertrude, que acababa de despertarse tras
emitir otro estruendoso ronquido.
Mister Knight no dijo nada, pero Eleanor lo oy coger su bastn. El corazn de
Eleanor lata a toda prisa, respiraba sofocada. Fuera, la conmocin se haca cada vez
mayor. Reconoci aquellos sonidos.
El carruaje dio un bandazo.
Nos estn asaltando les dijo Eleanor con voz tranquila.
Asaltarnos? Lady Gertrude pareca a la vez presa del pnico y de la
indignacin. A m jams me han asaltado.
A m scontest Eleanor. Desliz una mano por el interior del carruaje,
buscando la pistola que haba visto al dirigirse hacia el baile.
De veras? Mister Knight se mostraba interesado, pero no pareca preocuparle
demasiado la situacin. Dnde?
En los Alpes. Los bandidos son temibles all. Eleanor no hall la pistola
donde la haba visto. La haba cogido mister Knight?. No puedo luchar sin un arma.
Nunca la haba tenido, pero la usara si fuera necesario. Creo que no le dijo
mister Knight, ponindole la mano en el hombro. Quedaos en el carruaje.
Antes de que Eleanor tuviera tiempo de contestar, mister Knight abri
violentamente la puerta de un puntapi. Fuera, alguien grit mientras se acercaba con rapidez.
Mister Knight aterriz en la calle.
Eleanor observaba por la ventana. Bajo la tenue luz de las farolas, pudo observar a
dos ladrones que se lanzaban sobre mister Knight.
Lady Gertrude dijo incorporndose, tiene usted una aguja de sombrero o un
paraguas?
Mister Knight levant la pistola y dispar en el pecho a uno de los hombres. Al mismo
tiempo, clav en el estmago del otro su largo bastn.
Eleanor parpade de impresin y de alivio. Mister Knight saba pelear. Lo haca con la
destreza de alguien acostumbrado a las peleas callejeras.
Yo no tengo nada! exclam lady Gertrude. El lacayo baj de un salto del
pescante para intervenir en la reyerta.
Creo que mister Knight ha estado muy bien dijo Eleanor, y volvi a acomodarse
en el asiento.
Otros tres hombres se gritaban entre la niebla. Antes de que ella pudiera advertrselo,
mister Knight recurri de nuevo a su bastn. Esta vez, de un revs en el cuello tumb a uno de los
asaltantes.
El ladrn logr incorporarse, pero sali disparado, cojeando y sin aliento.

69

Eleanor apret los puos junto a su cintura al tiempo que simulaba luchar, como si
eso pudiera ser de alguna utilidad en aquellos momentos.
Por su parte, el lacayo acababa de derribar de un puetazo a otro ladrn.
El hombre levant la cabeza, de nuevo, alz un puo y propin un golpe al criado, que
tambin cay, y los dos se enzarzaron en una pelea.
Los caballos se asustaron y el carruaje comenz a moverse, pero el cochero sujet
las riendas y les grit para calmarlos.
El ltimo bandido, armado con un cuchillo, se acerc a mis-ter Knight, pero ste,
bien entrenado, le sujet la mueca y, tras atraerlo hacia s y hacerse a un lado, acab
por lanzarlo contra el carruaje, con tanta fuerza que a Eleanor le castaetearon los
dientes.
Se ha hecho dao mister Knight? susurr con un gemido lady Gertrude.
No de momento respondi Eleanor.
Entonces la joven se quit la capa y la arroj a travs de la portezuela sobre el
asombrado ladrn, quien, dando un grito, intent escapar.
Mister Knight comenz a patear el bulto en la oscuridad.
En sas, otro rufin se acerc al americano. No, era el segundo que le haba atacado,
y esta vez logr asestar un puetazo en la espalda a mister Knight; sin embargo ste se
apart y, aunque tambaleante, propin un golpe con su bastn al malhechor.
El bandido se desplom. Haba sangre en sus rodillas.
Acto seguido, mister Knight lo dej fuera de combate de un certero golpe en plena
cabeza.
El lacayo se levant del suelo y se limpi el polvo de las manos.
De pronto, la calle volva a estar silenciosa. Todo haba terminado.
El lacayo volvi a trepar al pescante, y mister Knight, de un brinco, regres al
interior del carruaje.
John, vamonos! grit al cerrar la portezuela cuando, de hecho, el coche ya se
haba puesto en marcha.
Antes de que Eleanor pudiera preguntarle si estaba herido o de rozarlo siquiera
o, lo que an le pareca ms grato, antes de que pudiera volver a ocupar su sitio frente
a l, mister Knight la acorral contra un ngulo del coche.
Fue divertido dijo.
Divertido? A la joven no le haba gustado todo aquel
lo, ni tampoco la manera en que el brazo de l le colgaba sobre el pecho, como una
barra de hierro. Creo que aterrador sera una palabra ms adecuada.
Me pregunto quin los habr enviado dijo mister Knight.
Estaba demasiado cerca de ella; el enrgico calor que despeda su cuerpo la quemaba.
A qu se refiere? Eleanor no entenda, pero se le eriz el vello.
Qu quiere decir? pregunt tambin lady Gertrude. Piensa que ha sido un acto
deliberado ?
No creo en las casualidades respondi mister Knight. Estaba sudoroso, y an se le
notaba violento.
Aunque le disgustase, Eleanor aspiraba su olor como si fuera perfume. La parte ms
primaria de su ser se senta feliz de que hubiese peleado por ella.
De todos los carruajes que partieron del baile de los Picard, slo el nuestro fue
asaltado dijo el hombre a Eleanor, como si la estuviese acusando de alguna cosa. Esta

70

maana ech a Dickie Driscoll de mi propiedad y, por la noche, unos ladrones asaltan mi
carruaje. No queran raptaros, sino herirme.
Est diciendo que Dickie Driscoll ha intentado matarlo?
pregunt Eleanor, estupefacta.
Mister Knight no respondi, pero ella escuch, y sinti toda la agitacin de su aliento.
Qu atrevimiento! exclam Eleanor, que no poda dar crdito a semejante
sospecha. Le demostrar que mi sirviente es un buen hombre, una persona honesta que jams
ha matado una mosca.
A menos que esa queja afecte a su duquesa.
S, claro, se preocupa por m, pero... Eleanor call de pronto. Reconoci que ella
haba implicado al criado de Madeline en el asunto y que no poda culpar a mister Knight de
la enemistad que senta por Dickie. Comprendi en un solo instante lo terrible que poda llegar a
ser mister Knight. Hace mucho que conozco a Dickie Driscoll, y le juro, mister Knight, que
es incapaz de haceros dao.
El americano se acomod en su asiento poco a poco tras un murmullo de
incredulidad.
Eleanor suspir.
En ese caso, me pregunto quin lo hizo dijo mister Knight.

71

Capitulo
El establo estaba en calma y el ambiente era agradable. El sol de la maana se colaba por
entre las grietas de los grises maderos, y las motas de polvo danzaban entre sus rayos.
Remington tom de las riendas a una yegua vieja y tranquila.
Excelencia, este animal es el adecuado para vos. Es sosegado y no echar a correr;
aunque, de todos modos, yo permanecer siempre a vuestro lado dijo Remington en tono
amable.
Intentaba que la duquesa, que en su infancia haba sufrido una cada y se haba roto un
brazo, no se alarmase. Por lo general era valiente, pero no se haba atrevido a montar desde
entonces ms que un pobre jamelgo, y aun as, por lo que saba, lo haca temblando de miedo.
Mister Knight poda haberse ahorrado sus palabras, pues la atencin de Eleanor estaba
centrada en el compartimento contiguo, donde haba un magnfico caballo castrado de pelaje
gris, y ella y ese color parecan mantener una especie de comunin. Despacio, con cuidado,
Eleanor extendi una mano. El caballo dio unos pasos hacia delante y la olfate, como un
perrillo que buscase sus caricias.
Ah, eres precioso! suspir. Me gustara tener una zanahoria para ti.
La timidez de Ja joven contrari a Remington. l gustaba de y haba planeado exhibira
su duquesa por todo Londres montado en un caballo de la mejor raza. Ahora, ella se estaba
comportando como una mujer que saba montar.
Se llama Diriday dijo Remington y es muy fogoso. Requiere mano firme y
le gusta un buen galope al da por lo menos.
Y lo tendr dijo la duquesa y, al tiempo que frotaba el hocico al animal, le
hablaba con ese tono de voz pausado y carioso propio de los buenos mozos de cuadra.
Diriday. Qu bonito nombre! Diriday necesita que lo cuiden, lo admiren y lo guen.
Necesita ser... querido susurr Eleanor al animal. Remington crea lo mismo respecto de
su futura duquesa. Cuando pensaba en el ataque que haban sufrido la pasada noche, en el
que deliberadamente alguien les atac a ellos y no a otros, senta ganas de volver a dar su
merecido a los autores del mismo. Si hubiera estado solo, los habra interrogado para saber
quin haba sido el responsable. Sin embargo, con la duquesa y lady Gertrude en el carruaje,
tuvo que dejarlo correr.
Quin haba sido? Su prometida haba jurado una y otra vez que no se trataba de
Dickie Driscoll, pero Remington lo dudaba. No obstante, Dickie serva con absoluta lealtad
a la duquesa, y no habra puesto en peligro la seguridad de su ama. Estaba claro que el criado
se preocupaba por la virtud de sta, y en ese sentido haca muy bien.
Eleanor cubra su estilizada silueta esa maana con un fino vestido largo de percal
blanco, una pieza muy a la moda que Remington imagin un camisn transparente que le
llegaba hasta sus pies desnudos, a pesar de que la joven calzaba botas de media caa de fina
piel marrn, a juego con su pelliza de terciopelo. Llevaba un sombrero de paja, adornado con
frivolas cintas de color azul. Tena los hombros echados hacia atrs, los brazos
graciosamente curvados y los largos dedos extendidos.
Era la hija de su peor enemigo, pero a Remington no le importaba. La deseaba como
nunca haba deseado a una mujer.
Posiblemente, se dijo Remington, el duque de Magnus haba sido el responsable del
ataque de la noche anterior. Haba perdido a su hija tras apostrsela con l, y ahora Remington

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la retena en su casa. Sin duda, eran dos buenas razones para planear el asesinato de
Remington, y ste saba lo peligroso que poda llegar a ser el duque de Magnus.
Sin embargo, y a pesar de su infortunio, el duque no conoca la verdadera identidad de
Remington. De lo contrario, no habra dudado un segundo en mandarlo matar.
De todos modos, mister Knight tema otros enemigos. Hombres que haban tenido
relaciones de negocios con l. Hombres que lo despreciaban por sus intentos de acceder a la
aristocracia inglesa. Remington no se olvidaba de ninguno de ellos. se era el motivo por el
que siempre llevaba un arma consigo un cuchillo, su bastn de empuadura de oro y se
mostraba vigilante en toda situacin. No quera que lo mataran, y menos ahora que la
compensacin a sus esfuerzos estaba tan prxima.
Mister Knight se apart de la yegua y, lentamente, se acerc a la duquesa. Observ
con qu intensidad acariciaba al caballo contra ella.
Diriday deja que lo monten slo si una mano experta lleva las riendas dijo
Remington.
Puedo montarlo replic Eleanor.
Mis informantes me han dicho que...
Puedo montarlo!
Es que acaso su duquesa tena que sorprenderlo en todo momento? A mister Knight
le gustaba mantener el control de toda situacin, y con ella no siempre resultaba fcil. se
era el motivo por el que haba investigado su vida; por esa razn la haba mandado vigilar.
Acaso ahora, a pesar de su miedo a los caballos, quera hacerse con una montura
veloz? Se imaginaba que poda escapar de l?
Remington apart de su mente esos pensamientos y ech un vistazo a su alrededor. En
cuanto l y Eleanor haban entrado alestablo, los sirvientes se haban esfumado. Slo los
ocasionales movimientos de los caballos rompan el silencio reinante. Era el momento
adecuado para saber, por fin, qu pretenda la duquesa, el momento de comprobar si la
sangre azul que corra por sus venas era fra o si, por el contrario, era capaz de encenderse,
Con suma cautela, dio unos pasos hacia ella.
Eleanor, ajena al peligro que corra, segua acariciando a Diriday. Estaba
encantada con el caballo. Adoraba cabalgar, sentirse unida a un animal al que le gustara el
viento y la velocidad. A causa del accidente que Madeline haba sufrido en su infancia,
Eleanor rara vez montaba a caballo y se vea obligada a pasear en carruajes y coches de
punto, haciendo compaa a Madeline mientras los dems trotaban por los montes que
Eleanor haba recorrido tantn veces antao.
Me habis hecho muy feliz dijo mister Knight.
Eleanor se dio cuenta de pronto que l estaba demasiado cerca. Y, como de
costumbre, l acortaba las distancias, le robaba el aire y le restaba espacio.
A qu viene eso? dijo Eleanor y se apart de l, aunque se resisti a dejar de
acariciar a Diriday.
Porque este caballo fue el primero que eleg para vos explic mister Knight,
mientras l tambin acariciaba la cabeza del animal, el cual, reconociendo a su amo, le
dedic un resoplido,
Eleanor retir su mano y la apoy en la puerta del compartimiento. Muy bien.
Diriday senta afecto por mister Knight. Al fin y al cabo, no era tan sorprendente; si
ella no se hallara en aquella incmoda situacin, tambin se lo tendra. Haca ver que
miraba al caballo, pero de hecho slo tena ojos para mister Knight. Ya haba
apreciado su traje de jinete de color azul, cortado a la perfeccin para resaltar su ancha

73

espalda, la cintura estrecha y la rotunda musculatura de los muslos. Sus botas, de color
negro, brillaban; sus cabellos rubios estaban revueltos tras haberse quitado el sombrero y
hundido los dedos entre los mechones.
Nada en sus facciones recordaba la tensin del ataque sufri do la noche anterior,
aunque los malos recuerdos de la misma an asaltaban a Eleanor. Le pesaba que su corazn se
hubiera estremecido cuando l pele, sinti aversin por s misma de slo pensar que haba
querido saltar del coche para socorrerlo, a l que, obviamente, no necesitaba ninguna clase
de ayuda. Era un hombre fuerte y capaz, un hombre de cuyos orgenes ella nada saba. Lord
Fanthorpe haba hecho hincapi sobre ese punto de una manera muy notoria; de hecho, an
la mortificaba la respuesta que ella haba dado al viejo aristcrata. Haba dicho que mister
Knight era un hombre de sentimientos puros.
Por qu? Esa pregunta la acosaba. Se dijo que lo haba hecho para evitar un
enfrentamiento entre los dos hombres, porque era tmida y no habra podido soportar la escena
que se habra producido. No poda deberse a que los sentimientos de mister Knight
tuvieran alguna importancia para ella. Haba comprobado una y otra vez que tales
sentimientos no la preocupaban.
Mister Knight continuaba acariciando al caballo, pero la observaba. El silencio creca
entre los dos; era un silencio por el cual, evidentemente, l no experimentaba ningn temor.
Por el contrario, ella s. Cada vez que se cruzaban algunas palabras, deca algo sin
sentido; otras, algo revelador. Aunque no en esa ocasin.
Diriday es la perfecta montura para mdijo con un suspiro.
Me gusta saber que... montaris... como yo deseo contest l en voz baja,
profunda, animal.
Eleanor se sonroj. Los dedos de los pies se le encogieron, y sus pezones se
endurecieron a tal punto que el solo roce con la ropa se le hizo doloroso.
Qu haba hecho aquel hombre? Ella haba pronunciado unas palabras de lo ms
inocentes y l las haba dotado de un nuevo significado cuando hablaba del caballo.
Mister Knight tom la mano de Eleanor, apoyada en la puerta del compartimiento, y
bes sus desnudos dedos.
Creo dijo que lady Gertrude es una buena carabina.
Eleanor asinti, afectada por el breve roce de sus labios que haba hecho que todo su
brazo temblase tontamente. Mister Knight le apoy una mano en el hombro.
Tan buena que vos y yo no hemos estado un momento a solas.
Ahora lo estamos, pens Eleanor. Pero no convena recordrselo!
Ahora estamos solos susurr l.
Por eso debemos irnos de aqu de inmediato, pens Eleanor, e intent dar unos
pasos, hacer caso a su instinto y salir a toda prisa del establo.
Afortunadamente, lady Gertrude, que no es buena amazona, no cree que el hecho
de que estemos juntos en este instante sea un motivo de preocupacin dijo mister Knight,
quien se las ingeni para impedir el paso a Eleanor.
No lo es intent afirmar Eleanor, si bien, a su pesar, dej entrever cierto tono
interrogativo.
Lady Gertrude no tiene imaginacin aadi mister Knight.
Bajo aquella dbil luz, los ojos de l la observaban implacables, como si se tratase de
un halcn al acecho de su presa. Lentamente, la fue cogiendo por el talle con la otra mano.

74

Me maravillis le dijo.
Cundo se haba vuelto tan peligrosa aquella situacin?
Soy una persona fcil de comprender replic Eleanor.
Sois un misterio, un misterio que me veo empujado a resolver. Quiero saber si
prefers besar con la boca cerrada... o abierta.
Eleanor abri los ojos tanto como fue capaz.
Quiero saber si os gusta que un hombre os abrace tan estrechamente que vuestros
pechos se aplasten contra su cuerpo. A Eleanor se le escap un chillido ahogado.
Quisiera saber en qu lugar encontris ms placer cuando la boca de un hombre, mi
boca, recorre vuestro cuerpo.
Intent gritar de nuevo, pero la satisfaccin que ley en lacara de mister Knight la
hizo contenerse. Era cierto, la haba asustado, pero ella odiaba ser tan cobarde.
Luchaba para apartarse de l, pero en medio de su necesidad encontr el temple
suficiente para contestar.
Puede usted hacerme esas preguntas, y quiz, si quiero, las responder. Sin
embargo, no se imagine que puede descubrir las respuestas por s mismo.
Preguntar? Qu idea tan ingeniosa!, se dijo l, y una sonrisa asom a sus labios
aterciopelados.
Claro, podis explicrmelo; sin embargo prefera hacer esos descubrimientos
por m mismo.
Mister Knight atrajo a Eleanor hacia s hasta que quedaron estrechamente unidos.
Descubrimientos? Ya poda ella hablarle de descubrimientos. Le gustaba que la
abrazaran con tanta fuerza que sus pechos se aplastaran contra el cuerpo de aquel
hombre; le gustaba eso, y lo otro, y la mirada complacida del americano. Eleanor se dijo
que eran razones para abandonarlo. Y cuanto antes. Logr liberarse de l con un rpido
movimiento y sali corriendo.
Pero l fue tras ella y un par de compartimientos ms all volvi a cogerla por el
talle. Mister Knight la apoy contra el pantaln y volvi a estrecharla contra s.
Eleanor clav sus ojos en las pupilas azul plido de l y dese de todo corazn no
ser tan inexperta en aquellos asuntos. Jams se haba encontrado tan desvalida.
No os har dao dijo Remington con voz profunda y clida. Mi intencin
no es forzaros. Slo quiero besaros.
Slo? Slo! Nunca en la vida la haban besado. Si l aproximaba sus sensuales
labios a los suyos, quedara marcada para siempre, como si le hubiese aplicado un hierro
candente.
Aqu no dijo la joven, mirando la puerta abierta del establo. Seguramente, si
ella le recordaba las reglas del decoro, l acabara respondiendo como era debido.
Remington abri el portaln y, con la misma delicadeza que haba empleado la
noche anterior mientras deslizaba sus pies alcomps de la danza, hizo que Eleanor
entrase en el compartimiento.
El heno est limpio, y aqu nadie nos ver. No debis preocuparos de los sirvientes.
No nos interrumpirn.
Ella no pensaba en otra cosa que en disuadirlo, y l estaba actuando como si Eleanor
realmente le hubiera exigido privacidad.
No... quiero... No... podemos... balbuce la joven.

75

La blanca dentadura de mister Knight reluca en sus rostros bronceados. La atrajo ms


an hacia s, hasta que ella hubo de apoyarse de puntillas para mantenerse en equilibrio.
No puedo creer que haya tenido que esperar tanto dijo mister Knight.
Qu estaba diciendo ahora? Haca tan slo dos das que se conocan!
La joven observ su expresin a medida que l inclinbala cabeza hacia la suya.
Comprendi, entonces, que dos das de autocontrol haban sido una eternidad para l.
Remington saba qu quera e ira en su busca: la deseaba a ella.
Los ojos de Eleanor se cerraron, y l le roz la boca con sus labios. Fue su primer beso.
Un beso con la boca cerrada, tierno, de prueba.
Ella intent ocultar su felicidad. Madeline no querra a semejante hombre y no se
casara con l; aun as, a Eleanor no le pareca demasiado correcto permitir que la besase el
prometido de su prima.
No obstante, el crujir del heno bajo sus pies y el olor de las bestias que all estaban
conferan a la escena una realidad implacable. Los botones de la chaqueta de mister Knight
parecan hundrsele en el esternn. Sus brazos la rodeaban de tal modo que Eleanor supo
de su familiaridad en el trato con mujeres tan poco expertas como ella. La haba besado...
como un animal que poseyera particulares poderes sensuales.
Sus labios eran suaves como la seda, duchos en el arte de amar. Le proporcionaron placer
con el ms suave roce. Apenas las dos bocas se haban tocado, pero ella se vio de inmediato
alzando su rostro hacia el de l, buscando su tacto como una flor busca la luz del sol.
Para ser el primer beso, haba sido muy placentero y... definitivamente insatisfactorio.
Eso la sorprendi. Pensaba que mister Knight saba besar muy bien.
No quera permitirse pensarlo, pero en algunas ocasiones esa traviesa idea cruzaba su
mente. Sin embargo, era cierto: haba esperado ms de mister Knight. No lo habra credo
capaz de dejarla anhelante despus de aquellas tenues caricias.
Cuando Remington se apart hacia atrs, Eleanor aplast con firmeza sus labios
contra la boca de l y lo engatus con suaves murmullos y con la presin de su cuerpo, de sus
labios, de toda ella. l dud, como si se sintiera inseguro; luego, se entreg a aquel beso.
Rpidamente, sus labios se entreabrieron y parecieron urgira, desafiarla casi, a que
ella hiciera lo mismo. Eleanor abri los labios y, en un instante, se encontr respirando en
el interior de su boca. Y l en la de ella.
Pareca que estuvieran intercambiando partes de sus cuerpos, esas partes esenciales que
los hacan seres humanos. Ella poda incluso saborear su respiracin, lo cual la atemorizaba y
a la vez la llenaba de una enorme curiosidad. Eleanor quera conocer sus sabores, sus
aromas, su tacto. Necesitaba conocerlo todo respecto de l... al menos en aquel momento.
Era aquel un instante, al fin y al cabo, que nunca volvera. No volvera a besarlo. No
volvera a besar a ningn otro hombre. Y lo deseaba fervorosamente...
Lo deseaba.
Esas palabras resonaron en su mente y, en un abrir y cerrar de ojos, recuper la razn.
Se apart de l. Se apoy en la pared y coloc una de sus manos sobre el corazn.
Debe de pensar dijo que no soy... casta.
No, pienso que estis sola respondi mister Knight sin sonrer, completamente
serio. Sola? No estoy sola!, pens ella. Sin embargo, lo dudaba, a pesar de que tena
parientes y trataba a muchas personas.
Besis como una mujer que vive al margen, siempre fisgoneando la vida por la
ventana y deseando estar en ella, pero sin tener agallas para exigir vuestra entrada.

76

No es cierto replic Eleanor, aunque saba que mister Knight estaba dicindole
la pura verdad.
Esos das se han acabado dijo mister Knight sin prestarle atencin. Aunque os
asusten, ms os asustar yo. No tuvo que insistir. Ella comprendi. Mister Knight arrug la
frente, pero mantuvo la mandbula firme y aquella mirada ptrea tan suya.
Escuchadme dijo. De ahora en adelante estaris junto a m cada minuto. No
importa lo que pase, no importa lo discutibles que sean las circunstancias, no importa lo mal
que podis llegar a sentiros, y al final de la jornada os vendris a casa conmigo. Por la
noche... os mostrar todas las delicias del deseo. Nuestras noches sern apasionadas y
superarn vuestros sueos ms salvajes, yo os conducir una y otra vez a los abismos de la
pasin. Gozaris bajo mi cuerpo y sobre l, tocaris cada milmetro de mi piel, viviris para
mis besos. Llegar entonces un da en que os despertaris por la maana y slo pensaris en
m, en el placer que os habr dado, en lo que habris estado haciendo a mi lado. Se acabarn
todas vuestras preocupaciones y seris ma para siempre.
Ella lo contempl con los ojos muy abiertos. Su cuerpo tembl al sentir el de l y, lo
que resultaba an ms preocupante, a causa de las palabras que Remington acababa de
pronunciar.
Estaba en un buen aprieto.
Deba decirle la verdad. No poda dejar que las cosas siguieran adelante. No poda
engaar a Madeline, estropearle su plan y traicionarla en todo lo que le haba prometido. Si
mister Knight se enteraba de quin era ella realmente, dejara de hablarle de esa manera.
Dejara de ir por el mundo haciendo ostentacin de ella en su calidad de prometida. Podra
volverse a casa dondequiera que eso estuviese, arrebujarse en la cama y dar gracias a
Dios por haberle concedido la suerte de escapar. Podra pensar y soar con l mientras
acariciaba su propio cuerpo como si fuera mister Knight quien la tocase.
No sois quien decs! exclam de pronto mister Knight, hecho una furia.
Por un momento, un escalofro de terror lo dej sin aliento. Significaba eso que l ya
lo saba?
No dijo Eleanor con voz temblorosa. No lo soy.
Mister Knight volvi a buscar su cuerpo y de nuevo la estrech entre sus brazos. Esta
vez, sin embargo, sera para mostrarle lo mucho que se haba contenido momentos antes.
Mister Knight desliz una mano por la base del cuello de Eleanor, hundi sus dedos en sus
cabellos recortados y le acarici la cabeza. Acerc su boca abierta a la de ella buscando el
contacto de su lengua y, como encontr resistencia, le mordisque el labio inferior.
Ella protest con un grito apenas audible, asustada.
Mister Knight haba logrado su propsito.
Los primeros besos haban sido meramente exploratorios, una oportunidad para
que l apreciara el sabor de ella y ella se acostumbrara a l.
Ahora, la lengua del hombre se adentraba una y otra vez en la cavidad de su boca. Sus
labios, tras la primera acometida, se haban vuelto tiernos. Ella apenas saba qu pensar, qu
hacer... pero no le importaba. Mister Knight se haba hecho por fin con el control. Ahora
ya la besaba sin el extremo cuidado del principio; ya buscaba satisfaccin y lo haca de la
manera ms violenta y apasionada posible.
Sois diferente de lo que dice la gente. Cuanto saba acerca de vos era incierto dijo
l, sin dejar de estrecharla entre sus brazos y mirndola profundamente a los ojos.

77

Eleanor intent responder, explicarse, pero l la alz en volandas. Era alta, pero
mister Knight la haba levantado como si se tratara de una pluma. Arrodillndose, la
deposit sobre una pila de heno y la cubri con su cuerpo. Era pesado y caliente. El
establo estaba tibio y en penumbras, y el heno cruji bajo el peso de ambos,
envolvindolos en su fragancia seca y dorada. Remington apoy sus caderas contra las
de ella y se apret a su vientre, de modo que ella pudo sentir la intensidad de su deseo.
Volvi a besarla, y esta vez se sirvi de los labios para acariciarla y us la lengua
para incrementar su ardor. La zarande con tal pasin que ella se retorci contra l.
Eleanor no poda entender cmo aquel hombre de glida apariencia se haba vuelto repentinamente tan salvaje y peligroso. Haba visto asomarse apenas la bestia que l
llevaba en su interior, pero nunca se haba imaginado que ella sera su presa.
Sin embargo, lo estaba haciendo. Sin mostrar ningn reparo por su inexperiencia.
Mister Knight desliz sus manos a lo largo de los brazos de Eleanor, la asi de las muecas
y atrajo sus antebrazos hasta colocarlos alrededor de su cuello. Nada caba entre ambos,
excepto sus ropas, algo insignificante comparado con la obsesin de aquel hombre cuya
carne arda y la quemaba a la vez.
Para sorpresa de Eleanor, su propia pasin por l iba en aumento. Sinti que
quera aferrarse a l, desgarrarle el cuello de la camisa y hundir all sus labios, enroscar
sus piernas alrededor de su cintura. La pasin enloquecida de aquel hombre la arrastraba
y haca nacer en ella otra no menos extraviada.
Eleanor habra jurado que el suelo temblaba bajo su cuerpo.
O quiz lo que se mova era algo que estaba dentro de ella. Algo profundo y
poderoso.
Con las manos abiertas, Remington le acarici el cuerpo bajo las ropas, y
descubri la forma de su talle y sus caderas. Se sinti tentado a conocer ms de ella, y
sus rodillas se deslizaron entre las de Eleanor; presion entre los muslos de la mujer y sta sinti una punzada de placer que recorri su vientre y su pecho. A Eleanor le
pareci que le arda la piel. El corazn de Remington golpeaba sus senos de tal modo,
que ella los not doloridos y turgentes. El cuerpo de la joven arda de deseo, y quera que
aquel beso durase para siempre. O quiz no. En realidad lo que quera es que el beso se
convirtiera en otra cosa. En todo lo dems.
De pronto, Remington se apart de ella y se recost a su lado. Eleanor gimi
asombrada.
Al instante, se alej an ms, para echarse sobre el heno que haba junto a ella.
Por todos los demonios! exclam, furioso. Quiero haceros el amor, pero no
puedo. Aqu no. Ahora no.
Estoy de acuerdo, no aqu, ni ahora dijo ella, que, sin embargo, no deseaba otra
cosa que entregarse a l.
No puedo poseer a mi futura esposa en un establo dijo encolerizado. Sois una
dama, no una cualquiera.
No, no soy una cualquiera dijo, y se toc sus tiernos labios.
Nada haba cambiado. Quera decirle realmente quin era. Deba decrselo sin esperar
ms.
Pero no lo hizo. Adoraba sus besos. Esperaba ms de l.
Estis enfadado conmigo, mister Knight.

78

No, no con vos dijo l, y suspir profundamente, sino conmigo. Por haber ido
tan lejos tan pronto. Iba a... No quiso decirle qu iba a hacer y entonces no encontr un
recurso mejor que repetirse: Sois una dama.
Eleanor habra aceptado cualquier beso que l le diera. Es ms, intentara persuadirlo
y, pasase lo que pasase, ella aceptara las consecuencias.
Poda ser capaz de las mayores locuras. Despus de todo era una De Eacy; ms que
cualquier otro miembro de la familia.

79

Capitulo
Su duquesa cabalgaba como una mujer nacida para montar, una amazona que se
mova con gracia sobre su montura. All, en el campo de equitacin del Green Park, Eleanor
pareca haberse despojado de su blanda mscara de serenidad para dejar al descubierto el
rostro de una mujer plenamente feliz. Era como si el viento que le rozaba la cara y el
magnfico animal que montaba le hicieran olvidar quin habra querido ser y la instaran a
aceptar lo que realmente era.
Tambin Remington deseaba verla as. La quera cabalgando sobre l, con el rostro
pictrico de placer mientras una y otra vez lo reciba en el interior de su vientre...
Era condenadamente difcil montar a caballo con una ereccin. Deba prestar
atencin a su prometida en caso de que sta intentase escapar y, al mismo tiempo, no fijarse
en el sensual movimiento de sus pechos mientras cabalgaba. Tena que ser una amazona
experta, si es que pretenda escapar de l.
El Green Park estaba cerca de Berkley Square, era un lugar muy hermoso. Bajo una
arboleda se haba instalado un pabelln, y las vacas pastaban en un entorno absolutamente
buclico. Los aristcratas londinenses acudan all para soar que estaban de veras en el
campo, ver cmo ordeaban a las vacas y daban de comer a las aves de corral, e incluso para
ocuparse ellos mismos de esas tareas. Las pistas de equitacin otorgaban cierta seguridad a
Remington. En aquellas sendas su caballo poda adelantar a Eleanor, de modo que l estara
preparado para cabalgar a toda prisa en caso de necesidad. En las calles de Londres, por el
contrario, con sus vueltas y su trfico, la joven poda escabullirse por cualquier callejn y
desaparecer.
En el futuro, iran al parque a cabalgar y dejaran que los criados llevasen a los caballos.
Por supuesto, desde que la haba unido a l por vnculos carnales, ejerca el control sobre
ella, lo que le haca pensar que su ereccin no haba remitido del todo. Si pudiera
concentrarse en vigilar a Madeline y no en ella... pero su prometida lo atraa como la llama de
una velita en un mundo en tinieblas.
Eleanor desmont de su caballo y acarici el cuello al animal. Luego sonri a
Remington.
Ha sido maravilloso. Muchsimas gracias.
Aquello tambin desconcertaba al caballero: Eleanor no se comportaba como una
duquesa. Cada cosa que l haca por ella o le daba pareca sorprenderla o turbarla. El caballo
era el primer presente que haba aceptado sin reservas. Muchos aristcratas vivan en un
mundo de privilegios en el que se vean complacidos todos sus deseos. Por qu se
sorprenda, pues, aquella damisela cuando l la serva? Y desde cundo haba cambiado l
su determinacin de tener a una duquesa sobre sus rodillas por la de satisfacer todos los
deseos de una esposa?
Hay algn problema? dijo ella sonriendo con cierta vacilacin.
No, por qu?
Remington dese no haberse limitado a soborear la soledad en los labios de ella y haber
sido capaz de reconocer la misma soledad que invada su espritu.
Se lo pregunto porque me mira con mucha severidad respondi ella, y palme el
cuello de Diriday con ms firmeza. No habr hecho dao el ejercicio al caballo,
verdad? No not nada extrao en l, pero hace mucho tiempo que no montaba en un animal
tan bueno, quiz...

80

El caballo est bien asegur Remington. Le molestaba la frecuencia con que ella
trasladaba su preocupacin por l a su caballo.
Los besos en el establo haban turbado a Remington. Antes de conocerla, haba
trazado todo el plan de seduccin. Una persecucin agresiva durante los tres primeros das,
llena de miradas de deseo y suaves caricias habra acabado por habituarla a su tacto. Un primer
beso en el baile, y otro, ms intenso, tras la retirada de los invitados. Desde ese momento hasta
la noche de bodas, recurrira a un arsenal de caricias para deshacer sus recelos y prepararla
para la posesin definitiva. El hecho de que no lo conociese personalmente no le pareca un
problema; Remington no prevea ninguna complicacin. Saba por fuentes de toda confianza
que era bella y elegante, y a l le gustaban las mujeres: su cuerpo, sus sonrisas, sus charlas, sus
cleras fugaces.
Sin embargo, a pesar de todo, en cuanto la duquesa haba aparecido sus planes se
haban ido al garete. Cmo iba a tocarla si ella lo desafiaba a todas horas? No quera
ponerse las prendas que l le haba elegido. Se haba cortado el cabello. Haba respondido a
sus besos. Pareca crecerse con cada nuevo desafo.
Pero haba algo peor an: a l le gustaba eso. Le agradaba ver cmo levantaba la
barbilla y cmo de sus labios brotaban observaciones descaradas. La animaba a enfrentarse
al mundo con la altivez con que lo haca ante aquella otra aristocracia que tanto despreciaba.
Con sus sencillos engaos, ella estaba destruyendo sus planes.
La seora y yo queremos dar un paseo dijo Remington, haciendo un gesto al
criado para que se acercase.
S, seorrespondi aqul, al tiempo que coga las riendas. Una vez que Remington
hubo desmontado, se acerc a Di-riday y tendi las manos a Eleanor.
Quiz los lascivos pensamientos de l afloraban a su rostro, o puede que la joven
recordara los momentos pasados en el establo, lo cierto era que ella dud antes de decidirse a
desmontar poco a poco. El la sujet, se concedi un breve instante de osada durante el
momento en que sus cuerpos se mantuvieron estrechamente unidos el uno al otro, y luego la
dej en el suelo.
El criado condujo a los animales a una pequea arboleda cercana al arroyo.
El sol brillaba, pero el cielo se estaba tiendo de gris; una vez ms Remington pens
que amenazaba tormenta. El aire traa consigo olor a hierro, como si el martillo de una
tempestad esperase para golpear las calles de Londres y desease probar su poder sobre el
genero humano.
Aunque haca calor, el da abundaba en oportunidades, y Remington seal hacia el
pabelln.
Queris que vayamos a admirar la vista desde all?
Ella comenz a caminar un poco por delante de l. Remington admir la elegante figura
de aquella mujer vestida con un ceido traje de montar gris brumoso que resaltaba todas sus
curvas.
Su sombrero iba adornado con una pluma roja de cardenal y, haciendo juego,
alrededor de su cuello ondulaba la orla de un pauelo de igual color. Sus caderas se
contoneaban con cada una de sus largas zancadas.
En una ocasin dijo Eleanor orde una vaca. Estbamos en Italia, atravesando
un sendero de montaa. Nos sorprendi entonces una terrible tormenta de nieve y tuvimos
que buscar refugio en el primer sitio que encontramos. Era un granero en el que haba cinco
vacas; no haba nadie a la vista. Tenamos hambre, y las vacas se mostraban cada vez ms

81

tristes al ver que ninguno de nosotros acuda a ordearlas. Entonces Dickie nos ense
cmo hacerlo. Tuvimos leche caliente para la cena.
Rememorar en los recuerdos de su gira europea la haca sonrer.
Como si estuviera perdida en el recuerdo de lo que le haba sucedido en el establo.
No quera ir tras l. Con todo el sentido comn de su propio caballo respondiendo a
una yegua, l la haba rechazado. La haba rechazado al tiempo que la haba montado, pero
siguiendo las reglas del buen sentido.
Viv muchas aventuras durante el viaje dijo a Remington y, mirndolo a los ojos,
le dedic un seductor pestaeo. Se quedara con la boca abierta de slo orlas.
Por qu se comportaba as? Le haca seas con la mirada, segura de que el hombre
cabalgara tras ella como un chiquillo perdidamente enamorado? Pocos das antes ni siquiera
haba tenido el coraje de mirarlo a los ojos. Bastaron unos besos, unos cuantos besos, para
que ya estuviera coqueteando.
Algn da se las contar... si me lo pide de buenas maneras.
Una cascada de rosas floreca en los enrejados junto a los que pasaban; Eleanor se
detuvo y arranc un capullo con sus suaves dedos. Sonri mientras miraba los ptalos,
luego, cerrando los ojos, aspir con ganas el aroma de la flor.
Me gustan las rosas, especialmente las amarillas. No son tan apreciadas como las
rojas, pero siempre son alegres. Si se colocan en un ramo de lavanda, el conjunto es muy
hermoso, y su aroma, celestial. O pngalas usted en un jarrn y ver cmo parece que se
mueven y sonren a cada persona que pasa junto a ellas.
Una cosa era cortejar poco a poco a Madeline hasta lograr besarla segn sus planes, y
otra bien distinta era abalanzarse sobre ella como un soldado en el curso de un saqueo.
Cuando Remington haba trazado sus planes para seducir a su duquesa, haba considerado
slo la segunda eventualidad. Jams se le haba pasado por la cabeza que ella actuara como si
l fuera realmente el hombre al que quera para toda la vida... Tampoco supo que, como le
estaba sucediendo, experimentara aquella irrefrenable pasin por ella y slo por ella.
Mister Knight dijo Eleanor sin cambiar el tono, va usted a hablar de una
vez o seguir manteniendo ese silencio enigmtico con el que nada me dice a m y en
cambio habla muy claro a nuestros testigos? Nuestros testigos? dijo Remington,
despertando dess ensoaciones.
La gente sigue nuestros pasos. Cabalgando, paseando, saludndose, y somos el centro
de sus miradas. Si se empea en no hablarme, ellos se forjarn una poco recomendable
explicacin de su descortesa. Por todo Londres se propagar el rumor de que estamos
peleados. De ah a la ruptura de un compromiso y la anulacin de una boda no hay ms que
un paso.
Era aquello una muestra de insubordinacin? Remington la cogi de un brazo y la
oblig a detenerse.
No habr ninguna ruptura del compromiso. Y ninguna boda se anular. Nos
casaremos, y una vez casados llevaris mi anillo y las ropas que he elegido para vos,
aceptaris ser ma y acataris mi autoridad.
Call, esperando los reproches de su prometida o sus desafos,
Sin embargo, por encima de sus hombros, ella mir con atencin hacia las pistas de
equitacin.
Remington no poda creerlo. Le estaba hablando, dicindole lo que iba a ser su vida, y
ella no haca sino ignorarlo.
Eleanor abra cada vez ms los ojos.
82

Se haba fijado en una perra flacucha y negra que merodeaba por los alrededores y
ahora se aventuraba por los senderos ante un caballo excitado. El elegante jinete que lo
montaba no pareca haberla advertido. Seguramente, la perra estaba a punto de recibir una
coz.
Con un chillido, Eleanor se apart de Remington y ech a correr hacia all.
El jinete grit y rpidamente apart el caballo.
Aterrorizado, Remington bram una advertencia y corri hacia su prometida.
Eleanor, tras coger a la perra por el vientre, salt fuera de la senda y rod sobre el
csped mientras sujetaba con fuerza al animal.
El jinete luchaba por dominar a su pura sangre.
La perra, por su parte intentaba liberarse de los brazos de Eleanor cada vez con ms
fuerza. En cuanto lo consigui, corri cojeando para acurrucarse apenas unos pasos ms all.
Os habis hecho dao? pregunt Remington, arrodillado junto a su prometida.
Su corazn lata con rapidez. Quera zarandearla. O quiz besarla. No lo saba.
Estoy bien respondi ella mientras intentaba sentarse.
El caballero, temiendo que se hubiera lastimado y no se diera cuenta, o no quisiera
admitirlo, intent ayudarla.
Eleanor comenz a acariciar con las palmas de sus manos al asustado animal.
Te has hecho dao, cario? susurr a la perra.
Cario? No era ms que un chucho. Vista de cerca, pareca una perra de caza que
hubiera sido lavada con agua caliente y reducida a la mitad de su tamao. Su pelaje negro
pardusco estaba enmaraado, el abdomen le colgaba y toda ella ola a basura, probablemente de
hurgar entre los desperdicios. Cuando la duquesa se le acerc, el animal mostr los dientes y
gru.
Ven aqu, bonita dijo ella, y le acerc el anverso de la mano.
Tened cuidado dijo con aspereza Remington. Maldita mujer, iba de un peligro a
otro!
Ya lo tengo. No me morder.
La perra dej de gruir y llorique y Eleanor aprovech para acariciarle el hocico.
Aparentemente, estaba haciendo bien las cosas. La perra fij la mirada en los ojos de
la duquesa y, cuando sta inclin la cabeza, el animal respondi acurrucndose en su regazo.
La joven le toc la pata trasera izquierda, y la perra lanz un gemido.
Se ha hecho dao dijo Eleanor en voz baja.
Poco le importaba a Remington; sin embargo, no poda dejarla. Le gustaban los
animales, pero en ese momento los habra condenado a todos. Ella, por el contrario,
pareca que se dejara matar por aqul.
Remington oy un sonido de botas detrs de l. Era el joven jinete, que corra
hacia ellos, golpeando la mano enguantada con su fusta.
Seora! exclam, plido y tembloroso. Qu est usted haciendo, por amor
de Dios? Poco falt para que la arrollase.
Remington se puso de pie ante el desconocido, pero antes de que pudiera decir una
palabra, Eleanor se le adelant furiosa.
Que qu estaba haciendo? Qu estaba haciendo? Usted ha estado a punto de
arrollar a esta perra contest ella.
Tena las mejillas y la punta de la nariz arreboladas a causa de la clera que
experimentaba, y sus ojos lanzaban destellos de un azul intenso. Tena una mancha de

83

tierra en la mejilla y su sombrero estaba ladeado, pero no le importaba. En la defensa


de aquella perra, a la que nunca haba visto, estaba poniendo la misma pasin que haba
empleado en los besos de la maana.
Estaba en una pista de equitacin se disculp el jinete, molesto. Pero
entonces advirti la belleza de la dama. Puso toda su atencin en ella, recta la espalda y
los hombros echados hacia atrs. La mir a la cara, fascinado. Creo que no hemos
sido presentados, a pesar de que me parece recordar...
Ella volvi a ponerse como una furia.
Es as como le han educado? Le han enseado a arrollar animales indefensos?
Remington dio unos pasos atrs y se cruz de brazos. Aquel muchacho iba
perdiendo puntos frente a su amada.
Un momento dijo Eleanor, con los ojos entrecerrados. Le conozco. Usted es
lord Mauger!
S... lo soy. Soy el vizconde Mauger, vuestro humilde servidor respondi el
joven. Se quit el sombrero y se inclin con toda la intencin de impresionar a la beldad
que tena ante s. Y vos sois...?
Conozco a vuestra madre, y s que sera capaz de tirarle a usted de las orejas
por esto respondi Eleanor, sin hacer caso a la pregunta.
No se lo diris dijo lord Mauger, un tanto ruborizado. No lo har,
siempre que me prometa ir con ms cuidado en lo sucesivo. No quiero verme obligada a
rescatar a otro perro; adems, recuerdo que usted era un buen chico. Le gustaban los
animales, de modo que se sentir culpable si mata a uno.
Tenis... tenis razn. Los ojos de Mauger se tornaron tan suplicantes como
los de la perra. Acabo de comprar este alazn y quera hacer alarde de l por la
ciudad, aunque reconozco que eso no es excusa...
A medida que Mauger se hunda ms en el desconcierto, Re-mington reconoca que
estaba presenciando los resultados de un trabajo magistral. En un tiempo muy breve, ella
haba llevado al joven de la clera a la admiracin y de ah a la culpabilidad. Ahora Mauger
estaba rendido a los pies de su prometida.
Estoy segura de que no volver a hacer nada semejante dijo Eleanor con
tono consolador.
Juro que no lo har dijo Mauger, y le sonri de manera encantadora.
Remington, no sin cierta aversin, advirti que el joven era bastante apuesto.
Os lo supl jo, seora, puedo conocer el nombre de mi diosa de la justicia?
implor Mauger.
Ella parpade sin apartar la mirada del joven.
Vizconde Mauger, ella es la marquesa de Sherbourne y futura duquesa de Magnus,
Excelencia. Remington hizo las presentaciones, con un tono de voz seco.
Sois la duquesa de Magnus? pregunt Mauger, enarcando las cejas.
Cierto que nos visitasteis har cosa de ocho aos; sin embargo, no recordaba que fueseis
tan hermosa.
No son como un cumplido, sino como algo demasiado sincero, y Eleanor se
encogi como si le hubieran propinado una bofetada.
Cada da est ms hermosa dijo Remington al tiempo que le coga una mano
y se la besaba.

84

Oh, s, no cabe duda! Su Excelencia es tan bella como el sol en todo su


esplendor replic Mauger, y se inclin antela joven dama para disculparse de nuevo
por su falta de tacto.
Eleanor se vea cada vez ms desanimada, si eso era posible.
Al vizconde pareca gustarle demasiado la duquesa que acompaaba a Remington.
Y eso no deba suceder. Ella era de Remington, y cualquier hombre podra sentirse
envidiado, pero no desearla a ella. Remington, llegado su turno, se inclin y procedi a
presentarse.
Soy mister Remington Knight dijo al vizconde Mauger. Esper, pero el rostro de
ste no se inmut. Al parecer, el joven no estaba al tanto de las noticias.
Maana por la noche aclar Remington, la duquesa y yo ofrecemos un baile
para celebrar nuestro compromiso. Mauger palideci: aquella diosa estaba fuera de su
alcance.
Esperamos tener el honor de contar con su asistencia aadi.
Con mucho gusto dijo Mauger. Por supuesto que ir. Estar
verdaderamente encantado de asistir. Ha sido un placer conoceros. Seor, seora.
Salud quitndose el sombrero sin apartar los ojos de Eleanor. Luego se dirigi hacia
donde estaban su lacayo y su caballo, y se alej a toda prisa con ellos.
Remington se sinti aliviado al ver que su prometida no mostraba ningn signo de
contrariedad. Por el contrario, se haba vuelto a arrodillar junto a la perra, que miraba al
caballero con temor. Remington se sent al lado de la duquesa y, ponindole una mano en
la barbilla, le hizo girar la cara hacia l.
No os preocupis por la perra. Os sents bien?
S, por supuesto que s respondi ella radiante.
Remington le cogi una mano y retir el guante sucio de tierra. La palma estaba
ligeramente lastimada, y una ua de Eleanor estaba rota. Estaba seguro de que no eran
sas las nicas lesiones; seguramente tambin se haba lastimado las rodillas, torcido un
tobillo o producido otros daos que ella no quera confesar. De todos modos, el suceso
haba terminado, y l senta la necesidad de regaarlaCmo sois capaz de arriesgar la vida
por un chucho mestizo?la interrog.
Ante el tono de voz de Remington, a la perra se le eriz el lomo y mostr los dientes.
Quieta! le orden Remington, y la perra se tumb de nuevo. Sin embargo,
segua mirndolo con recelo. Remington comprendi que el animal le haba cobrado afecto a
Eleanor.
Hay quienes te llaman... mestiza dijo la joven dirigindose al animal y con una
expresin extraa, como si hubiera mucha gente a su alrededor.
Acaso estaba defendiendo al propio Remington cuando abogaba por aquella perra?
Es que acaso era l un ser desamparado al que ella haba cobijado en su regazo, o se
sonrea y lo aceptaba por el mero hecho de que l era inferior a ella? No habra razn para
que sintiese inters por l, pero lo cierto era que lo senta. Todo lo que ella haca acababa
interesando a Remington? Por qu?
Porque a Remington le gustaba de verdad aquella mujer... la nica de la que nunca
haba pensado enamorarse.

85

Capitulo
Eleanor se senta incmoda ante la mirada de mister Knight. La observaba como si
quisiera escudriar en el interior de su cabeza y descubrir sus pensamientos.
Muy bien. Aunque la joven pens que tendra pocas posibilidades de dar con la
verdad all en medio de Green Park. Tal cosa era imposible. O no lo era?
Ella intentaba disimular sus magulladuras y sus dolores caminando a paso muy lento.
Ahora que la agitacin del rescate de la perra haba cesado, era consciente de que se haba
hecho dao en las manos y en las rodillas al caer. No obstante, no iba a quejarse. Mister
Knight quera atribuirle toda la culpa; por eso sus ojos la miraban fros y distantes, mientras
que sus sensuales labios se reducan en esos momentos a dos delgadas lneas.
Finalmente mister Knight cerr los prpados. Cuando volvi a abrirlos, la mir una vez
ms, pero ahora ella no adverta censura alguna; aunque tampoco el menor inters.
No tenis idea del origen de esa perra, ni de quin es su dueo; slo sabis que
Mauger es intachable; lo cual no es gran cosa.
De modo que slo puedo ocuparme de las criaturas de linaje puro? Eleanor
volvi a encenderse. Lo lamento, seor,
pero no. Aborrezco la crueldad, especialmente cuando se ceba en las pobres bestias
que no pueden hacer nada para socorrerse a s mismas, y si usted es incapaz de ayudar al
desvalido o al necesitado, lo lamento por usted.
No a costa de vuestra vida aclar l en un tono ligero e inexpresivo.
Mi vida no es tan importante respondi Eleanor. Dominada por la amarga
conciencia de que l la tomaba por la duquesa cuando ella no lo era, Eleanor se encogi de
hombros. Sin embargo, volvi rpidamente a su tono beligerante. Disculpe dijo,
olvidaba que soy su salvoconducto para acceder a la alta sociedad.
Mister Knight no apreciaba especialmente el cinismo, por lo menos no si provena de
ella, de modo que comenz a hablar en tono de advertencia.
Madeline...
Madeline. Ella no era Madeline, era Eleanor; pero aqul no era el mejor momento
para las confesiones. Eleanor le seal con la cabeza en direccin a su espalda.
Parece que ya tenemos auditorio.
En efecto, se habra reunido un pequeo grupo formado por los asistentes al baile de
los Picard y por algunas otras personas, desconocidas para ella, pero vestidas de manera
elegante, que, por supuesto, eran nobles. Todos la miraban dando muestras de asombro;
dos seoras dejaron escapar incluso algunas agudas risitas.
Para su sorpresa, Eleanor se senta ms fastidiada que confundida. Odiaba las escenas,
eso lo tena claro, pero aquella gente necesitaba una ocupacin si su mejor motivo de
entretenimiento era el rescate de una perra.
Pobre mister Knight murmur Eleanor. Su plan para impresionar a la sociedad
con su sofisticacin y su prometida ha recibido un serio revs. Fue tras la perra y dej que
l manejase la situacin.
Pero mister Knight fue capaz de sorprenderla. Con una sonrisa que reflejaba autntica
diversin, se enfrent a la muchedumbre.
Un hombre en particular pareci llamar su atencin. Era un caballero perfectamente
acicalado, vestido con corbata de encajes, un traje blanco como la nieve y unas botas tan
relucientes que eran capaces de reflejar la luz del sol. Pareca preocupado por sus maneras, y
86

Eleanor reflexion distradamente que Madeline haba pasado una temporada horrenda
intentando limpiar su reputacin tras llegar por fin a Londres. Eleanor nunca haba estado tan
consternada y su impaciencia iba en aumento.
Dnde estaba Madeline? La cuestin no tena importancia por el momento.
Brummel dijo Remington. Encantado de verlo.
Brummel. Eleanor conoca ese nombre. Beau Brummel era el perfecto dandi, el hombre
que contaba con la mayor cantidad de corbatas, el hombre que poco se preocupaba por el
prestigio aristocrtico y centraba todas sus aspiraciones en gozar de un aspecto impecable.
Eleanor era consciente de que ella, en cambio, no gozaba de un aspecto impecable. De
hecho, estaba hecha un desastre, y sin el menor arrepentimiento, se alegr de que en ese
momento mis-ter Knight se encontrase en apuros.
Mister Knight dijo Beau Brummel al tiempo que se acercaba a ellos, para luego
hacer una reverencia a Eleanor. Creo que no tengo el placer de conocer a esta dama.
Eleanor acarici una ltima vez la cabeza de la perra y al momento se irgui para
que Remington procediese a las presentaciones.
Beau Brummel ech un vistazo a la pareja.
Os gustan los perros, Excelencia?
Considero que son ms reales que muchas personas respondi Eleanor con
sinceridad innata.
No conozco ningn perro leal contest Beau Brummel.
Conoce acaso algn humano que lo sea? replic Eleanor. Se diriga en realidad al
pequeo grupo que se haba congre gado a espaldas de l, la misma gente que la noche
anterior haba hecho comentarios a su costa y que haca ahora todo lo posible por
evitarla despus del incidente.
Para sorpresa de la mujer, Beau Brummel comprendi.
Excelencia dijo, sonriendo, estis completamente en lo cierto. De todos
modos agreg en un tono que revelaba su autntica preocupacin, creo que os habis
estropeado vuestro traje de amazona.
Soy la duquesa de Magnus respondi Eleanor con una audacia que la
sorprendi. Yo dicto la moda, de modo que a buen seguro maana veris a un montn
de mujeres con los guantes manchados de tierra y el sombrero torcido.
Me sentira muy honrado si permitierais que disemos un paseo juntos dijo
Beau Brummel tras estallar en una carcajada.
Hacia los caballos. Supongo que debera ir a arreglarme un poco.
Lo cierto era que sus heridas le dolan cada vez ms.
Claro, hacia ios caballos asinti Beau Brumme. Caminaron juntos hasta el
lugar donde esperaba el criado; mister Knight y la perra los seguan unos pasos ms
atrs.
Excelencia, he sabido que habis estado lejos de Londres durante un perodo
bastante Jargo dijo Beau Brummel una vez que estuvieron lejos de aquel grupo de
curiosos. Si me permits ser tan osado para expresar mi opinin... os dir que tenis un
estilo propio y, sospecho, cierta inclinacin por las contrariedades.
La tiene, sin duda terci mister Knight.

87

Eleanor lo fulmin con la mirada y se fij en a perra renqueante. Poda caminar,


pero seguramente no llegara muy lejos. Volvi a dirigir su atencin a Beau BrumrneJ y
se esforz por aparentar seguridad.
An nos observan? pregunt Beau Brummel.
Por supuesto respondi mister Knight. Siempre lo observan, Brummel.
Aquel halago sorprendi a Eleanor, pero mucho ms la sorprendi la respuesta de
Beau Brummel: Mi popularidad es la cruz que debo cargar. Pareca tan serio que
Eleanor se sorprendi de su agudeza. Su Excelencia, no volver a proponeros nunca
ms algo tan ultrajante como este paseo.
Si hubiera sabido del escndalo que protagoniz Madeline cuando lleg!, pens
Eleanor.
... Pero podis continuar como habis comenzado prosigui Beau
Brummel. Sois la futura duquesa. Podis dictar la moda. Sois bella, lo admito.
Tenis un comportamiento maravilloso. Nunca debis pedir perdn por vuestras
excentricidades. Slo quiero recordaros agreg, echando un nuevo vistazo a su traje de
amazona que un viajero bien vestido es un viajero feliz.
Eleanor tuvo dificultades para mantener su compostura y, adems, sospechaba
que mister Knight se haba divertido con la observacin del otro. Sin embargo, no le
haba gustado. Mister Knight no era como ella. As, pensar que los dos caballeros eran
de la misma opinin en todos los asuntos la turb y afligi.
Beau Brummel haba acabado por hacer una declaracin a su prometida.
Mister Knight pregunt Beau Brummel, debo confiar en que tendr el
gusto de recibir una invitacin para vuestro baile?
Claro que s le contest mister Knight.
All estar respondi Beau Brummel, que apoyaba el dorso de la mano en su
frente en un fingido gesto de preocupacin. Bueno, he caminado demasiado tiempo
para mi dbil constitucin. Adis, Excelencia. Adis, mister Knight.
Ambos se quedaron contemplando su figura que se alejaba.
Bien. Mister Knight frunci los labios en seal de recelo. Esto va bien.
Eleanor se sobresalt. Estaba en lo cierto. Mister Knight se haba divertido junto a
Beau Brummel. Compartan un sentimiento, y la joven apart ese pensamiento rpidamente
con el propsito de considerarlo ms tarde, en la oscuridad de la noche, en un momento en
que por desgracia estara despierta y pensando en mister Knight.
Claro que va bien, porque soy la duquesa de Magnus y puede dictar la moda dijo
Eleanor. Luego se agach y acarici suavemente a la perra.
Qu hacis todava con ese animal?
Me estoy convirtiendo en su amiga respondi Eleanor, aunque no tena la menor
idea de lo que estaba haciendo.
La levant suavemente, con cuidado de no tocarle la pierna lastimada. An haba
suficiente luz para llevrsela, de modo que cogi al animalito bajo el brazo y se dirigi hacia
Diriday. Las piernas de la perra le colgaban, y el animal le pesaba bastante. Le dolan las
manos y la rodilla, y le pareca que a medida que avanzaba hacia el caballo ste se alejaba
ms.
Remington caminaba a su lado, con un andar tranquilo, y no pareca dispuesto a
ayudarla.
Lo hacis como secreta venganza contra m? pregunt a Eleanor. Quiz
porque os obligo a casaros conmigo?
88

Llegaron junto a los caballos y se adentraron en la arboleda, al amparo de la sombra y


lejos de los ojos curiosos que esperaban se repitiesen las exhibiciones escandalosas. El
sirviente les hizo una reverencia y se alej discretamente.
Eleanor, agotada, coloc a la perra en el suelo. El animal se acurruc a sus pies mientras
ella se llevaba las manos a los labios.
Mister Knight, ya s que para usted comprender es un concepto difcil, pero no
todo lo que yo digo o hago guarda relacin con su persona. De hecho, las palabras no estn
hechas para referirse solamente a usted- La luna brilla en el cielo nocturno sin necesidad de que
usted exista. Mi existencia, del mismo modo, no depende de la suya. Pues bien prosigui
Eleanor tras agacharse con la intencin de coger una vez ms a la perra, voy a llevarme a este
animalito a casa y le dar un bao, y le aseguro que lo har sin pensar en usted en modo
alguno.
Esperad dijo mister Knight y la sujet del brazo. Quisiera que no continuaseis
mostrando esta conducta temeraria. Qu conducta temeraria?
Mister Knight la haba sorprendido una vez ms. 4 La de no pensar en m dijo l
y, al instante, la atrajo hacia s por el talle y la bes.
El primer beso haba sido delicado y seductor, mientras que el segundo haba sido
exigente y... seductor. Este, en cambio, fue diferente. Dndole un suave mordisco en el labio
superior, mister Knight insisti en que pensase en l, y cuando ella abri la boca para
regaarlo, la bes a traicin. Remington Knight exiga toda la atencin del mundo, y con su
experiencia saba cmo lograrla. La sedujo con los dientes y con la lengua. Sus labios se
movan pegados a los de ella hasta volverla insensible a la luz del sol, al perfume de las rosas, a la
perra, a Beau Brummel y al dilema que ella se planteaba acerca de su persona. Cada pensamiento, cada sensacin era absorbida por la presin de su cuerpo sobre el de la mujer, vencida
por el ansia de placer.
As pues, Eleanor se dej ir. Con una mano, l le cogi con firmeza el codo mientras
ella trataba de recobrar la compostura y la prudencia.
Cuanto ms lo conoca, menos se conoca a s misma.
Remington la ayud a montar y despus le tendi la perra.
Ella acomod al animalito en su regazo con palabras de cario y se dirigi hacia la casa
de Mister Knight.
Le asustaba haber cambiado de un modo tan radical en tan poco tiempo, y slo a
causa de un beso. La reconocera Made-line cuando volviese a Londres ? Se reconocera a s
misma cuando tuviese que cederle a ella sus derechos sobre mister Knight?
Se rendira ante su prima? Luchara por conservarlo?

89

Capitulo
Remington recorra a grandes zancadas el corredor que haba justo encima del
vestbulo de su residencia.
Estaperra del demonio debe marcharse de aqu! clamaba.
Su duquesa se aferr a la barandilla, mientras vea cmo los sirvientes iban de un
lado a otro ultimando las preparaciones para la fiesta, disponiendo las mesas, enfriando en
hielo las botellas de champn, guarneciendo de rosas amarillas los jarrones. Elea-nor gir
la cabeza, y vio a su prometido y a la perra que daba brincos a su lado. Su rostro se mantuvo
serio, si bien un goce secreto le otorgaba cierto resplandor.
Si algo es del demonio, no debe decirse en Inglaterra en presencia de una dama
exclam Eleanor.
Demonios! Ella s que estaba hermosa con aquellas sedas de color turquesa que
resaltaban ms an el brillo de sus ojos azules. Llevaba una diadema de turquesas,
mientras que en las cintas de su corto pelo negro se adverta el destello de infinidad de
diamantes diminutos.
Por supuesto, el vestido era de ella. Tambin lo eran la diadema y los diamantes.
No haba querido ponerse las prendas que l le haba facilitado, pero, de todas maneras,
pronto no podra negarse.
Mientras tanto, la perra le pisaba los talones.
Miradlo dijo mister Knight, detenindose junto a Elea-nor y sealando al
animal. Me est llenando de pelos negros y sucios mis calcetines blancos y mis
pantalones negros.
Vaya, qu desastre! dijo Eleanor, y dedic a ambos una de aquellas sonrisas
suyas que ella saba que los apaciguaba y que efectuaba con tan poca frecuencia. Debe
usted admitir, mister Knight, que Lizzie est mucho ms atractiva desde que ha tomado su bao.
Lizzie? Quin es Lizzie? pregunt, aunque tema la respuesta.
Su perra.
No es mi perra. Quin ha odo hablar de una perra llamada Lizziet Mister
Knight chasque los dedos y murmur una orden al animal para que se sentase.
El chucho obedeci, y lo mir con ojos de halago y la lengua colgando fuera de la
boca. Limpia y seca, la perra tena mejor aspecto y, sobre todo, mejor aroma, pero en vez
de mostrarse inseparable de Eleanor, que la haba rescatado, era a mister Knight que se
diriga su afecto. Lo segua arriba y abajo por la escalera, dorma en la alfombra persa de
su dormitorio y le ladraba a su ayuda de cmara cuando ste se acercaba.
Al parecer, el ama no se senta herida por la actitud del animal. De hecho, la
exasperacin de Remington la diverta.
Mister Knight dijo, luce usted muy apuesto, con pelos negros o sin ellos.
Ejem... Gracias respondi l estirando su negra levita, supongo que s. De
todos modos, no s si se trata realmente de un cumplido.
Ella lo mir. Volvi a mirarlo, como si eso pudiese borrar la expresin sensual de
sus ojos.
Lo es dijo.

90

Mister Knight sonri; esperaba ver cmo se vera atrapada con el espectacular
anuncio que haba planeado para el fin de la tarde. Lady Gertrude iba y vena en medio
de tanto preparativo, luciendo sus mejores galas y batiendo palmas.
Chicos, chicos, daos prisa! Los invitados estn a punto de llegar. Y llevaos a la
perra! agreg, al tiempo que lanzaba una dura mirada a Lizzie . Ya sabis que lady
Fendsworth tiene terror a estos animales!
Lizzie le ladr en tono de reproche.
Lo siento, pero no podemos permitir que asustes a nuestros invitados le dijo
lady Gertrude, como si el animal pudiera entender sus explicaciones.
Para colmo de males, Lizzie solloz, como si de verdad hubiera comprendido.
Que se vaya cuanto antes! orden lady Gertrude y sali a toda prisa por el pasillo.
Muy bien. Lizzie volver a su cajn. Mister Knight acababa de advertir un
mordisco en una de sus botas.
Girndose, lanz una mirada a la perra, que mostr signos de alegra al ver que atraa la
atencin de su amo.
Sabes lo que te har mi ayuda de cmara por esto? le pregunt Remington,
sealndole el rasguo de su bota. Pues te dar otro bao!
De inmediato, el animal comenz a menear su negra cola golpeando la barandilla.
Adems, Remington habra jurado que aquel estpido bicho le sonrea.
Eleanor solt entonces una risita juguetona que pareca totalmente nueva en el arte de
la alegra. Al instante, como si no pudiera resistirlo, se deshizo en carcajadas.
La duquesa sonrea rara vez, pero cuando lo haca era slo por cortesa; no sola
expresar felicidad cuando rea. Sin embargo, Remington no haba escuchado jams su risa.
Ahora, aquella perra tonta, con su lengua colgando y su extraa devocin por l y por sus
botas, la haba hecho rer, de modo que pudo al fin or el nuevo y dulce sonido. Aquella risa
eriz el vello de todo el cuerpo de Remington como ninguna otra lo haba hecho antes, y si
la perra estaba all para divertir a su prometida, entonces l deba encargarse de
transformarlo en su animal preferido. Se acuclill a su lado, le acarici detrs de las orejas, y
murmur una y otra vez el nombre de la complacida bestia.
Buena perra, Lizzie... Muy bien, Lizzie.
Los intentos frenticos del animal para lamer la cara a Re-mington despertaron una
vez ms la hilaridad de la duquesa.
Mientras escuchaba y esquivaba a la perra, Remington se hizo un nuevo propsito.
Hara cuanto pudiera para que su prometida riera con ms frecuencia.
Las velas proyectaban su resplandor dorado por la sala de baile. Ataviados con sus
prendas multicolores, los invitados conversaban de pie, bailaban o beban. La fiesta en la que se
celebraba el compromiso de Remington con la futura duquesa de Mag-nus estaba teniendo
gran xito, excepto que...
Ha llegado el duque de Magnus? pregunt mister Knight a su mayordomo.
No, seor respondi Bridgeport; se acerc un poco ms a su amo y le susurr:
No est en Londres. De modo que Magnus no estaba en la ciudad!
Ese bastardo ha sido incapaz de asistir a la fiesta de compromiso de su hija.
Quiz, seor, se sentira incmodo ante la sociedad por la prdida de su hija.
Quiz convino Remington, pero lo dudaba.
Magnus era un bulldog ingls, fanfarrn, bebedor y jugador empedernido. Detrs de
su fachada jovial pareca agazaparse un hombre cruel, alguien que no dudara un momento

91

en cometer un asesinato con tal de allanarse el camino. Conoca la verdadera identidad de


Remington? Quiz se estaba escondiendo en alguna de sus propiedades para concebir algn
otro plan despiadado?
Al da siguiente Remington enviara a uno de sus hombres para descubrir las
maquinaciones del duque. l mismo quera iren persona a lograr del condenado aristcrata
una confesin acerca de sus intrigas. Remington no estaba muy seguro de que Magnus no
quisiera acabar con la vida de su propia hija antes de verla casada con un don nadie.
No obstante, la fiesta sera todo un xito, y la medianoche se aproximaba. Medianoche...
Comienzo los preparativos para el brindis, seor? pregunt Bridgeport.
Cuanto antes indic mister Knight.
Mientras las refrescantes copas de burbujeante champn iban y venan por el saln en
bandejas de plata, l conversaba con sus invitados, probaba el salmn y nunca perda de
vista a su prometida.
Eleanor permaneca quieta, permitiendo que los invitados se le acercaran. Escuchaba
todos los comentarios, se mostraba considerada con ellos, les tocaba el brazo o las manos, y
pareca que cada vez eran ms las mujeres que disfrutaban de su conversacin. Aquellas
gentes no venan a halagarla ni a chismorrear, sino a hablar de s mismos. Los hombres se
aproximaban en tropel, y todos quedaban perdidamente enamorados de ella.
Qu decan? Acaso repetan las palabras de aquel tonto vizconde de Mauger: Es
tan bella como el sol en todo su esplendor ? Un sentimiento ridculo, si se soslayaba el
hecho de que era cierto.
La belleza de la joven dama era una complicacin con la que Remington no haba
contado. El caballero comprenda, desde luego, que con la aprobacin de Brummel y el
propio estilo exquisito de su prometida, todos los recelos se convertan en amor por ella.
Tambin saba que la atraccin que los otros caballeros sentan por la duquesa era superficial,
y que cuando sta se transformara en una matrona, perdera el encanto de su juventud. De
algn modo, Remington esperaba ese da para no sufrir aquellos accesos de celos que, para su
asombro, nacan con cada una de las seductoras miradas de ella. Se encontraba a s mismo
deseando estar a su lado para explicarle que el resto de los hombres eransuperficiales y
falsos, mientras que l... Bueno, tampoco era eso. Mister Knight quera aceptar la fascinacin
que ella ejerca sobre l. Sus manos de mujer podan robarle el corazn y hacerlo suyo. Por
otra parte, la atraccin que l mismo senta por ella no era superficial, ya que se basaba
en... En qu se basaba?
Grandes ojos azules, unas maneras equvocas, una sonrisa a la que pocas veces
recurra, un cuerpo exuberante, una inconmovible conviccin de hacer siempre lo que
corresponda, cierta clase, una aguda inteligencia que mantena cuidadosamente oculta...
Eleanor se excus ante el pequeo grupo que la rodeaba y comenz a andar por la sala
de baile. Se detuvo en el lugar en que se hallaban sentadas las carabinas, gobernantas y damas
de compaa, con la intencin de entablar conversacin con ellas.
Orden bebidas y comida para las damas y despus se despidi, dejando que stas las
disfrutasen al tiempo que le dirigan miradas tmidas, como si Eleanor esperase una
retribucin.
Remington orden a Bridgeport que aquel rincn de las carabinas fuera bien
atendido durante el resto de la velada. Una vez dio la orden, busc un nuevo lugar desde el
cual le fuera posible vigilar de cerca a su prometida. Quera acceder a la mente de ella para
poder dejar de amarla de aquel modo intenso. No poda aceptar semejante estado de

92

locura. Por lo menos no en aquel momento, cuando de verdad iba a disfrutar de la culminacin de sus planes. Para llevar a cabo sus estratagemas necesitaba tener la mente clara. No
estaba para que una mujer lo distrajera.
Una estupenda mujer, pero mujer al fin.
No la entenda. Ese era el problema. Era hermosa, pero no tena conciencia de su
hermosura. Era rica, pero no codiciosa. Era tmida, a veces incluso miedosa, pero era
capaz de rugir como un len para defender a una perra callejera.
Por su causa, sus botas lucan el mordisco de un chucho de afilados dientes e incierta
raza. Por su causa, tuvo que cambiar todas las rosas rojas por rosas amarillas. Por su causa,
se haba demorado en planear el prximo paso de su venganza y su propia noche de bodas.
Una noche poblada de sbanas de seda, manjares exquisitos y los triunfales resultados de una
delicada seduccin.
De modo que... Con una seal de cabeza orden a Bridgeport que trajese a su
duquesa. Ella lo mir seria mientras iba a su encuentro.
Esta noche estis muy hermosa dijo cuando la tuvo a su lado.
Gracias, seor. Precisa algo de m?
Venid conmigo.
Como si conociese sus planes, ella uni las palmas de sus manos a modo de splica.
Debo hacerlo? pregunt.
La mujer que Remington conociera haba cambiado notoriamente en pocos das. Se
haba cortado mucho el pelo, mas no por ello le amedrentaba aparecer en pblico. Su piel
delicada pareca brillar como por obra de una luz que proviniera de su interior. Cada da
estaba ms esplndida. Remington jams dejara que se le escapase.
Es demasiado tarde para volveros atrs le dijo.
Comienzo a sospechar que es verdad dijo Eleanor, y emiti un dbil suspiro.
Remington le ofreci el brazo y la condujo en direccin al estrado donde se hallaba la
orquesta. A una seal convenida, los msicos comenzaron a ejecutar una fanfarria.
Los invitados se giraron y sonrieron. Saban qu significaba aquella msica: el anuncio
del compromiso.
Pero no lo saban todo. Nadie lo saba, excepto el mismo Remington y Bridgeport,
quien le haba ayudado en sus planes. Mister Knight acompa a la supuesta Madeline
mientras suban la escalera hacia la tarima. Ella le dirigi una mirada agnica y suplicante,
pero el caballero no dio importancia a sus nervios de ltimo momento. A su lado, extrajo una
pequea caja de su bolsillo. Las ltimas conversaciones se apagaron, y Remington,
proyectando su voz de modo que llegara de extremo a extremo del saln, comenz a
hablar de manera teatral.
Agradezco que hayis venido a celebrar mi compromiso con Madeline de
Lacy, marquesa de Sherbourne y futura duquesa de Magnus. Es para m un gran honor
colocar este anillo en su dedo. Abri el estuche y un magnfico zafiro engarzado en
oro resplandeci en l. Lo eleg como complemento a la belleza de sus ojos.
Cuando ella se quit el guante de su mano izquierda, muchos de los presentes
aplaudieron.
Algunos no. A pesar de que no haba sido invitada, lady Shapster haba llegado a
primera hora y haba estado observando largo tiempo a su duquesa. A Remington no le
gustaba el brillo angosto y malvolo de sus ojos de gata, y haba tratado de evitar a
toda costa que su prometida se quedase a solas con ella en ningn momento.

93

Tampoco lord Fanthorpe aplaudi.


Sin embargo, aquello no sorprendi a Remington. En su club, en el baile de los
Picard, el anciano lo haba ignorado con frialdad explcita. Fanthorpe era como los otros
hombres y mujeres que estaban bien dispuestos para beber el champn de Remington y
cenar a su costa, pero que no mostraban la misma disposicin ante la expectativa de verlo
ingresar en la alta sociedad.
Sin embargo, con el beneplcito del Prncipe y la mano de la duquesa, Remington
se convertira en un miembro de aqulla... Por fin el sufrimiento de su hermana recibira
venganza y el espectro de su padre podra descansar en paz.
Mientras Remington alzaba la mano desnuda de su prometida para colocar la
alianza en su anular, advirti, por un segundo, los intentos de sta por resistirse a aquel
compromiso. No deseaba aquel anillo.
La mir a los ojos y vio pnico en ellos. La realidad haba acabado
desbordndola.
No intentis resistiros. Pondr este anillo en vuestro dedo le susurr
Remington al odo. Eleanor dej de resistirse y, con la vista baja, esper dcilmente
que l completara la tarea... No obstante, para su asombro, tambin Remington vacil
por un momento.
El anillo deba de ser el de su madre. Eso demostrara que su amor era verdadero,
pens la joven.
Pero esos sueos haban desembocado treinta aos atrs en una horrible tragedia,
y nadie poda volverlos a la vida, como nadie poda hacerlo con su familia. Slo poda
esperar que al casarse con la hija del duque de Magnus su dolor remitira o, por lo
menos, tendra a alguien con quien compartirlo.
Su duquesa observ cmo Remington deslizaba el anillo por su dedo, fabricado
exactamente para su mano, para luego cerrrsela de modo que ella lo sintiese contra
su palma. Eleanor levant la mano y el anillo destell bajo la luz de los brillantes
candelabros.
Gracias, amigos, por estar en esta celebracin y festejarla con nosotros!
Brindemos por nuestra felicidad! exclam la joven dama.
Los invitados aplaudieron y bebieron de sus copas.
Remington no lo hizo. Sin soltar la mano de su prometida, la mir a los ojos y
volvi a hablar.
Este momento dijo es especialmente precioso para m. El arzobispo de
Canterbury nos ha concedido una licencia especial. Nos casaremos en Saint James, en
Picadilly, pasado maana.

94

Capitulo
Apenas Eleanor comprendi el significado de las palabras de mister Knight, la
multitud, el saln de baile y todas las luces que en l haba se desvanecieron para ella.
Pens que iba a desmayarse all mismo, en la tarima; sin embargo, de modo extrao, pudo
or a Remington, que continuaba hablando.
As viviremos el resto de nuestra vida, con la bendicin del Seor.
No son como una promesa para Eleanor, sino como un desafo. Todo lo relacionado
con el rostro y la figura de mister Knight constitua para ella un reto. Iba a forzar a la alta
sociedad a aceptarlo en los trminos que l quera, y ella era el instrumento de su
determinacin.
Respirad le orden en voz muy baja. Ella hizo una inspiracin tras comprender
que, efectivamente, haba contenido el aliento.
Sonred le dijo luego.
Y ella sonri. Fue una sonrisa trmula, y a juzgar por las expresiones radiantes de los
asistentes, todos consideraban muy normal su aprensin y tambin muy romntico todo
aquel asunto. En apariencia, eran pocos los que otorgaban importancia al hecho de que el
compromiso fuera el resultado de una partida de cartas. Con su plido halo de cabellos
rubios, su ngel cado haba acabado por hipnotizar a todos los miembros de la alta
sociedad.
Mister Knight le tendi las manos para ayudarla a bajar los escalones.
Sin embargo, no haba conseguido hipnotizar a todos. Lady Shapster se mantena
erguida, haciendo girar entre sus manos una copa de champn mientras miraba a
Eleanor como si estuviera pensando en cul era la mejor manera de revelar la verdad. Su
malevolencia haca temblar a Eleanor, a pesar de que su mente estaba centrada casi por
entero en mister Knight. Cualquier cosa que pudiera hacer lady Shapster palidecera
comparada con las estrategias de mister Knight.
Apenas la joven pos sus pies en la pista de baile, la orquesta comenz a ejecutar un
minu. Pronto, los prometidos se vieron rodeados de otras parejas que bailaban a su
alrededor. La ceremonia haba sido planificada por mister Knight para lograr el
mximo impacto posible, si bien a simple vista todo pareca responder a los deseos de
una doncella.
Pero Eleanor an no se haba recobrado del shock. No poda casarse con l al cabo
de dos das. Tena que explicarle la situacin. A pesar de que bailaba con una gracia
exquisita, marcando con exactitud los pasos de la danza, estaba en la Luna. Su rostro no
era sino una mscara en la que se dibujaba una sonrisa encantadora y una mirada opaca
que ocultaba los secretos de su alma. Los agradables pensamientos que haba tenido
respecto de l se haban convertido en quimeras, los sentimientos comunes que haba
imaginado entre ellos no existan. Aquel demonio de ojos azules la haba forzado a
aceptar el anillo de compromiso y ahora acababa de amenazarla con una boda inmediata.
Por qu? Eleanor no poda comprender los motivos por los cuales mister Knight
quera casarse con la futura duquesa de Magnus. l haba sostenido que por su fortuna y
su posicin social, pero ella no le crea. Haba algo ms, algo oculto detrs de su
sonriente semblante profundo que la aterrorizaba por lo que tena de hostil.
El baile concluy. El caballero que estaba al lado de mister Knight le palme la
espalda y lo felicit.

95

Eleanor dio unos pasos atrs; deseaba huir de all cuanto antes, pero escapar
resultaba imposible. Horatia acababa de retenerla.
Nos habais desconcertado; qu astuta. Jams nos dijisteis que la boda sera
inminente!
No, no lo hice, verdad? Eleanor no haba sido astuta; tampoco ella lo saba.
En esos momentos, lady Picard se estaba abriendo paso entre la multitud con todas
las alharacas de las que podan esperarse las mejores felicitaciones.
Felicidades, Excelencia! Debis sentiros muy feliz!
No tengo palabras para expresar mis sentimientos dijo Eleanor, al tiempo
que notaba un nudo en el estmago. Qu se supona que deba hacer ahora?
La recomendacin que le hiciera Madeline cruz por su mente: Siempre que tengas
una duda, piensa: Qu hara Madeline en esta situacin? Y hazlo.
Ahora le pareca que era el consejo ms necio que haba recibido en su vida.
Haba acabado por perder cualquier clase de utilidad. Ya no le serva para
absolutamente nada.
A continuacin vio acercarse a toda prisa a mister Clark Ox-nard, seguido de su
delgada mujer. El caballero se inclin jovialmente ante Eleanor, con las mejillas rojas
como cerezas por la satisfaccin.
Cuando me solicit que fuera el padrino de la boda, Re-mington, no tena
idea de que se tratara de un acontecimiento tan inmediato. Enhorabuena, Excelencia,
sinceramente, mis ms calurosas y sinceras felicitaciones!
S, tiene razndijo Eleanor, sin importarle si aquella respuesta tena sentido.
Pens un momento que no, no lo tena. Despus concluy que eso careca de la menor
relevancia.
Enhorabuena, Excelenciaintervino miss Oxnard con una voz
sorprendentemente grave para una mujer tan frgil. Sus ojos observaban con detenimiento
a Eleanor. Una boda siempre es emocionante, pero tambin un tanto abrumadora.
Tendremos el honor de recibiros para el t una vez que todo se calme?
Aquellas palabras sonaban tan normales, tan absolutamente tranquilas, que Eleanor
habra querido apoyar su cabeza en un hombro de miss Oxnard y llorar.
Sera un verdadero placer dijo Eleanor. Se lo agradecemos mucho.
Beau Brummel, enarbolando un pauelo en su mano, se abri paso entre el gento.
Excelencia, qu magnficas noticias! Os casaris dentro de muy poco tiempo. Confiad
a mister Knight para que se encargue de lo que otros temen y os guarde el paso como
merecis.
Lo merezco? Creo que es mi obligacin dijo Eleanor, indiferente a sus propias
palabras mientras cumplieran la que para ella era la importante misin de mentir.
El joven lord Byron alz sus conmovidos ojos hacia los de ella.
Un gesto tan romntico me inspira para escribir un poema. Un poema pico. No,
quizs un soneto.
Eleanor dio un corto paso atrs y despus otro.
Mister Knight estar encantado, os lo aseguro respondi, convencida de que
sucedera todo lo contrario.
Querida nia intervino lady Gertrude aproximndose de puntillas y dndole dos
besos en las mejillas. Estoy muy emocionada! Esto impedira a tiempo que se extiendan
los rumores acerca de dnde estabas. Un alivio, puedo asegurrtelo. Tu reputacin iba a

96

verse mancillada en breve por culpa de los chismorreos de las criadas agreg al odo de
Eleanor.
A juzgar por la mirada de lady Shapster, la anciana dama no se equivocaba. En efecto,
la madrastra de Eleanor clav sus ojos en el vientre de su hijastra y le habl en el tono clido y
suave que la caracterizaba.
No esperis mucho tiempo para subir al altar. Hay alguna razn para tanta prisa?
Las mandbulas de las personas que estaban alrededor se desencajaron al unsono.
Mister Knight se agit como un torbellino vengativo.
Todos los invitados dieron un paso atrs.
Sin embargo, por primera vez lady Shapster no tuvo el poder de avergonzar o
atemorizar a Eleanor. Quizs sta haba madurado. Quiz los ltimos cuatro aos, los ltimos
das, los ltimos minutos, le haban mostrado dnde radicaba la verdadera adversidad de su
vida. Por la razn que fuese, una rfaga de furia barri de su mente toda inquietud, y no
necesit que mister Knight saliese en su defensa. Poda arreglrselas sola.
Lady Shapster contest Eleanor, ms en tono de ataque que de benevolencia,
llegu a Londres hace menos de un mes. Si lo que desea es difundir rumores, no habr nadie
que la tome en serio.
Lady Shapster parpade, como si un gato se hubiera agarrado a sus tobillos hasta
hacerla sangrar. Acto seguido, sus labios dibujaron aquella terrorfica sonrisa que la
caracterizaba y se acerc an ms a Eleanor. Sin embargo, antes de que pudiera hablar, lady
Gertrude intervino con el tono de voz de quien se siente gravemente ultrajada.
Es una observacin de muy mal gusto! No lo cree usted as, lady Picard?
Pues s, realmente me lo parece. Lady Picard estaba, al parecer, sinceramente
afectada; le encantaba chismorrear en privado, pero le producan verdadero horror esa clase de
escenas en pblico.
Lady Shapster intervino mister Knight, y la tom por un brazo. No recuerdo
haberos incluido en la lista de invitados.
Lady Shapster se volvi hacia l como un tigre acorralado, todo garras y dientes.
Entonces capt algo particular en el rostro del americano, y volvi a emplear las suaves
maneras de una dama aristocrtica.
Oh! Pens que se haba descuidado, de modo que yo...
No, no se ha tratado en absoluto de un descuido dijo
mister Knight, remarcando bien cada palabra. No me gustan las mujeres groseras
y malintencionadas. Jams las invitara a mi baile de compromiso.
Lady Gertrude aprovech para acariciar una mano a Eleanor y murmurarle algunas
palabras de nimo poco comprensibles.
Pues eso es lo que quiero decirle exclam lady Shapster, mientras sealaba a
Eleanor con un dedo afilado. Usted no aspira a casarse con ella.
La joven habra querido abalanzarse sobre ella para hacerla enmudecer con tal de
no or nunca ms aquel tono horrendo, delicado pero acusador.
Mister Knight mostr los dientes.
No me digis qu es a lo que yo aspiro. No sabis nada acerca de m ni de mis
aspiraciones. Ahora, debis iros. Os escoltar hasta la puerta.
Vaya escena! murmur Beau Brummel. Es muy triste ver as difamada a una
dama tan bella!

97

Mister Knight no lo oy, pero s lady Shapster, quien dirigi una mirada venenosa
a Eleanor.
Le juro, le juro que se equivoca usted al humillarme de esta manera dijo a
mister Knight mientras se retiraba.
Para vuestra propia seguridad dijo mister Knight, milady, ser mejor que
no volvis a abrir la boca.
Eleanor suspir temblorosa. Se haba enfrentado a su madrastra y haba salido
ilesa. En verdad no habra querido ganar mientras ella la consideraba como a Eleanor,
pero ahora le estaba agradecida. Lady Shapster haba logrado distraer a mister Knight
y, por consiguiente, le haba dado a ella una oportunidad de dejar de ser, aunque slo
fuera por un momento, el centro de atencin de los invitados.
Disculpe, ta dijo la joven a lady Gertrude, acabo de ver a un amigo al que
me gustara saludar.
Por supuesto, querida! Ve exclam lady Gertrude dndole unos golpecitos en
la mano. Ve a airearte un poco!
Gracias. Lo har. A Eleanor le costaba alejarse, pues saba que muchos ojos seguan posados en ella. Asimismo, le era difcil seguir una lnea recta, pues no tena la
ms remota idea de hacia dnde se encaminaba. Slo estaba segura de que quera salir
fuera. Fuera, antes de que experimentara su primer desmayo.
La puerta que se abra al jardn era una promesa de aire fresco y de oscura
proteccin, de modo que se dirigi a ella y sali. Instantes despus, oy un silbido que
provena de las plantas que haba junto a las contraventanas.
Psss!
Eleanor mir a su alrededor, pero no vio a nadie.
Psss, seorita!
Desplazndose alrededor de un macetero, Eleanor vio a un hombre pelirrojo
agazapado casi a ras de suelo. En un instante, la angustia que Eleanor senta se
transform en esperanza. Dickie Driscoll nunca le haba fallado a la hora de ayudarla.
No le fallara tampoco entonces.
Dickie! Qu haces aqu?
La rescato dijo, al tiempo que echaba un vistazo al saln de baile a travs de las
plantas. Las parejas se hacan reverencias al comps del minu. Esta es la ltima
oportunidad de llegar hasta usted sin que mister Knight o sus guardaespaldas se interpongan en mi camino. Vamonos de aqu!
Acto seguido, Dickie la cogi de la mano, y los dos comenzaron a deslizarse
furtivamente a travs de las puertas.
Vamos repeta el criado.
S, s, vamos! Vamos! Eleanor lo segua a travs de la terraza, alegre por estar
recuperando la libertad. Quiero irme lejos de aqu, debo irme, irme antes de que...!
Debo, debo irme!
Dickie chist brevemente para rogarle silencio.
Los hombres de mister Knight estn en todas partes. He tenido muchas
dificultades para llegar hasta aqu y no me gustara que se me echasen encima otra vez.
Quieres decir como el da en que nos pillaron escapando del establo?
pregunt Eleanor.

98

El sendero del jardn no era precisamente luminoso, pero advirti que la mirada de
Dickie se entristeca. . No fue divertido, seorita dijo.
Acaso te hicieron dao? le pregunt Eleanor, tensa.
No, mister Knight les dio instrucciones para que hicieran las cosas limpiamente, y
las hicieron... al menos en buena medida.
De modo que mister Knight haba cumplido su promesa: no le haba hecho dao a
Dickie.
Ella, por su parte, haba prometido que no intentara escaparse otra vez.
Pero mister Knight no le haba dicho que se casaran casi de inmediato!
Deprisa, seorita Eleanor! la urga Dickie.
Y si mister Knight no le haba dicho toda la verdad? Ella no se lo haba pedido.
Slo se haba limitado a asegurarle que no volvera a escaparse y no haba sealado ninguna
excepcin en su promesa.
Dickie dijo entonces Eleanor, aunque de mala gana, no puedo irme.
Qu quiere decir con que no puede irse? dijo el criado, al tiempo que la arrastraba
con fuerza. Esto no es un juego, seorita. Lo he escuchado todo. Ha anunciado la boda para
pasado maana, y su Excelencia no est an aqu. No s dnde se encuentra, pero me temo
que va a desencadenarse una especie de crisis.
Lo comprendo. Creme, Dickie, lo comprendo. Pero el hecho es que promet a
mister Knight que no volvera a escaparme dijo Eleanor. Deba quedarse. Haba dado su
palabra.
Dickie lo saba, por eso balbuce al tratar de persuadirla.
Se lo pro... prometi? No, miss Eleanor, no puede ser tan tonta. Por favor, dgame
que no lo es.
Dickie respondi Eleanor, mientras apoyaba una de sus manos sobre el brazo del
muchacho, aquellos hombres que te llevaron lejos de mi vista estaban dispuestos a
hacerte dao, y yo no poda consentirlo. As pues, promet quedarme junto a mister Knight
hasta que me ordenara que me fuese de su lado.
No me fastidie, seorita! exclam Dickie, firme y con la cabeza bien alta.
Qu har ahora? Acaso le revelar el secreto?
Acerca de quin soy en realidad? No. Eleanor pens que cuando l lo
descubriera, ella ya se encontrara muy lejos de all.
No puede casarse con un hombre que est convencido de que usted es la duquesa.
Cuando la verdad salga a la luz, la matar.
Claro que no voy a casarme con l. No debo.
Lo dijo porque no lo habra considerado un proceder correcto. No pens en las cosas
que le estaban alegrando la vida: ser el centro de atencin de las recepciones de Londres, ser
duea de un pura sangre para practicar equitacin, sentirse lo bastante intrpida para en
ocasiones, slo en contadas ocasiones, prestar atencin a lo que su mente le dictaba. No
quera recordar cmo le lata el corazn cuando mister Knight la miraba, con aquellos ojos
azules que parecan brasas ardientes. Imaginar que sera su mujer era para ella motivo de
dolor y quebranto, pero de todas maneras la idea la llenaba de alegra.
Dickie dijo al criado, te dir qu voy a hacer. Escribir una nota, y t se la
llevars a Madeline. Le explicar lo de la boda, y ella acudir a rescatarme.
Y si no puede?
Eleanor se qued quieta en la oscuridad del jardn. El anillo de compromiso le
quemaba en su anular. Sobre su cabeza, la brisa jugueteaba con las ramas, y el aire fresco le

99

colmaba los pulmones. Era aqulla una lucha entre la vieja y pusilnime Eleanor y la nueva
Eleanor que intentaba nacer. La vieja era tmida y se dejaba llevar sin una protesta all
donde la vida la condujese. La nueva, en cambio, luchaba por ella misma y por su
felicidad, y no se preocupaba de las consecuencias que ello le acarrease.
Madeline no se habra enamorado de mister Knight. Pero la nueva Eleanor s; lo
amaba desesperadamente, con todo su corazn, con todo su ser. Y si Madeline no llegaba
a tiempo para impedir la boda... Entonces habl la nueva Eleanor.
Si Madeline no llega a tiempo para impedir la boda dijo, habr ganado el
destino. Y ahora creo que ir a tomarme una copa. O dos...
La vieja Eleanor le formulaba advertencias en el interior de su mente; pero nada
poda acallarla.
Qu significa, seorita, que habr ganado el destino? pregunt Dickie
Driscoll, asustado.
Significa que si Madeline no llega a tiempo para detenerme, me casar con
mister Knight.

100

Capitulo
Remington se estaba despidiendo solo de sus ltimos invitados. No encontraba
por ninguna parte a su duquesa. La haba visto desaparecer por la escalera una hora y
media atrs, pero no la haba visto regresar. Confi en que los invitados pensaran que se
haba marchado a su propia casa. No quera que imaginasen que viva con l, para que
no pusieran en duda su honra.
Apag algunas luces.
La reputacin de su prometida estaba intacta, desde luego. No deban considerarse
significativos los pocos besos que le haba dado, por ms apasionados que hubieran
sido. Slo esperaba que su sensual cuerpo se le entregase tras una digna aceptacin. La espera
iba a ser muy breve.
El seor desea algo ms? pregunt Bridgeport, quien, como buen mayordomo
britnico, no daba muestra alguna de cansancio a aquellas horas.
Todo ha salido a la perfeccin. Diga a los criados que han estado impecables y que
volver a necesitarles el domingo.
Bridgeport se inclin y se retir para supervisar las tareas de limpieza.
Una vez que Remington se desaboton los puos, se pregunt, aunque sin
preocuparse demasiado, si su duquesa se haba recobrado del shock que le habra causado
escuchar que su boda con l tendra lugar al cabo de treinta y seis horas.
Se lo haba tomado bastante bien. No haba gritado ni se haba desmayado, no lo
haba rechazado ni se haba quejado a su padre. Remington, de todos modos, estaba
preparado para cualquiera de aquellas reacciones. No obstante, su prometida lo haba
mirado con los ojos muy abiertos y con mudo desconcierto, como si fuese un mapache a
punto de ser atropellado por un carruaje. La sorpresa de ella lo haba incomodado.
Pero la duquesa tena contactos y, si hubiera conocido antes las intenciones de l, se
habra encargado de que alguien hiciese lo posible por impedir la boda. Remington no poda
correr semejante riesgo.
Uno de sus hombres le haba informado de que Dickie Dris-coll merodeaba por los
alrededores de la casa, y Remington haba pensado que quiz su futura esposa tratara de huir
de nuevo. Sin embargo, saba que ella no lo haba hecho, y no por cualquier motivo, sino para
complacerlo. Era probable que hubiera desistido por haberle dado su palabra. La reputacin
de la familia De Lacy era intachable a la hora de hacer promesas y de cumplirlas; al menos,
eso era lo que ella haba defendido con su negativa a huir, aunque no as su deseo de casarse
con l.
De todos modos, esa suposicin poco favorable min apenas su confianza. La
aristcrata que dorma bajo su techo cumpla con su palabra.
Se quit la levita. Se pregunt si acaso ella tena an ms virtudes.
Mientras suba la escalera hacia la biblioteca, oy una voz alegre; quizs en exceso...
Mister Knight, qu placer volver a verlo! Remington se detuvo y mir hacia el
interior de la habitacin en penunbras que haba dejado atrs.
Excelencia? pregunt.
Entonces ella se dej ver. Su traje de seda haca resaltar su figura de forma tan
atractiva como antes, slo que le faltaba un guante, la diadema se le haba ladeado sobre
una de las orejas y sus cortos cabellos estaban despeinados. Estaba realmente hermosa, tanto
que mister Knight volvi a desearla. Pareca predispuesta.

101

Mister Knight dijo Eleanor con una sonrisa afable, lejos de cualquier atisbo de
burla. Merece mis ms sinceras felicitaciones. Ha conquistado un buen partido para ser
slo un caballero.
Remington lo vio todo claro.
Os habis propasado con la bebida? dijo.
Bebida, bebida? Eleanor dio a aquellas palabras una entonacin de
incredulidad mientras meneaba la cabeza con vehemencia exagerada. No, nada de eso.
Habra resultado muy poco apropiado en la fiesta de celebracin de mi compromiso.
Usted no lo cree as? concluy, y dio a Remington unos gol-pecitos en el pecho con su
dedo.
Mister Knight se dio cuenta de que acababa de torcerle la corbata. Su prometida
estaba rara. Pero desde cundo se hallaba en aquel estado? Una hora antes, no haba
advertido ningn signo de embriaguez en ella.
No acabo de creerlo respondi mister Knight. Si no podis beber una copa en
una noche tan sealada, cundo podris?
Tiene la corbata mal puesta; est arrugada se limit a responder Eleanor, que le
miraba el trax con ojos extraviados. Usted es americano. Yo debera cuidarlo. Brummel
dice que debera estar prohibido llevar la corbata mal anudada. Coloc entonces la
palma bien abierta sobre el pecho de mister Knight y aplan hasta el ltimo de los
pliegues. Y la suya est fatal agreg, tambalendose una vez ms.
Es verdad le respondi mister Knight al tiempo que la sujetaba por un brazo,
pero ahora que ha terminado la fiesta, no importa demasiado.
Acaso la sorpresa de la inminencia de la boda la haba lleva do a beber en exceso?
Mister Knight supuso que as haba sido, aunque le gust.
Sin embargo, su prometida era encantadora; adems, el anuncio de la boda la haba
trastocado. Se sinti obligado a presentarle sus excusas.
Querrais ayudarme a conduciros hasta la cama?
Es usted un chico muy malo dijo Eleanor, y le dedic una sonrisa torcida.
En condiciones normales, Remington habra estado de acuerdo con ella, pero
no poda aprovecharse de su situacin; sobre todo porque ella rara vez se haba
permitido ms que un sorbo de cuando en cuando.
Cunto habis bebido?
Oh, slo una copita respondi Eleanor, y seal la medida con un gesto de los
dedos.
De qu?
De brandy. A Eleanor le cost pronunciar aquella palabra.
Una copita o varias copitas?
Puede que hayan sido dos reconoci la joven mientras suba los escalones sin
dejar de contemplarlo fijamente. O siete. Creo que fue un mltiplo de cinco. Saba
usted que soy muy buena en matemticas?
No tena la menor idea respondi mister Knight.
Remington conoca el camino que conduca al dormitorio de su prometida.
Haba permanecido junto a su puerta sin entrar muchas veces antes de que ella
hubiera llegado a su casa; acariciaba la llave con los dedos, consideraba sus posibilidades, en pocas palabras: disfrutaba del placer de la anticipacin.
Muy buena continu Eleanor. Matemticas y lenguas, lo que me fue muy
til durante mis viajes, puedo asegurrselo. Tambin soy buena cabalgando. Soy una

102

magnfica amazona. Todos lo dicen. Y haciendo el amor, soy muy buena amante
concluy, con un tono de voz profundo. Mister Knight se detuvo con tal brusquedad
que Eleanor casi cay hacia atrs.
Epa! exclam la mujer. Debe hacer seales antes de cambiar de rumbo,
marinero.
Quin os ense a hacer el amor? pregunt mister Knight en un tono
falsamente amable.
Aquellas mujeres.
La mir fijamente, convencido slo a medias de que le estaba tomando el pelo; de
todos modos, en aquellas condiciones en las que se hallaba, no le poda resultar fcil hacer
comedia.
Eleanor lo mir con solemnidad. Y, acto seguido, le acarici una mejilla.
Sabe que puede llegar a ser muy atractivo? Oh, s, no lo niegue! Es un
hecho! Esta noche, cuando Horatia me serva una copa, me cont que todas las mujeres
se moran de ganas por desabotonarle los pantalones y descubrir qu oculta debajo, como
un tardo regalo de Reyes. O de otra festividad del ao, no lo recuerdo ahora demasiado
bien.
Muy halagador, pens mister Knight. Tena que descubrir qu haba querido decir
con aquello de que era muy buena amante. l no se lo crea. No podra creerlo. Por el
amor de Dios, si no saba siquiera dar un beso! La sujet por el talle, la llev en brazos
hasta la alcoba y luego la empuj para que cayera en una mullida butaca junto a la ventana.
Recogi una vela del candelabro de la pared y la puso en una copa de cristal.
Qu mujeres? pregunt.
Las que asistieron esta noche a la fiesta.
No. Qu mujeres os han enseado a hacer el amor?
Su corazn haba comenzado a latir a un ritmo mayor del acostumbrado. Con
movimientos bruscos se desat la corbata y fue llevando a la mujer a un rincn en
penumbras, ideal para someterla a un interrogatorio.
Le ruego que preste atencin dijo Eleanor. Desde ya se lo digo: he sido la
favorita de un harn. Un harn? Haba vivido en un harn? De qu harn me hablis?
le grit mister Knight, plantado frente a ella.
Nunca ha odo esa historia? respondi Eleanor, quien aparentaba indiferencia
ante su dureza.
La joven inclin la cabeza hacia atrs para observarlo y se apoy en los cojines de la
pared. Las ventanas estaban cubiertas por cortinas, lo que impeda que el aire que se colaba por
el marco les llegase, pero el viento ruga fuera como si estuviera azotando las esquinas de
Londres.
Es una historia realmente divertida, pero muy antigua agreg.
Divertida? Mister Knight lo dudaba. A cada momento estaba ms ansioso, ansioso por
ella.
Contadme.
Mi prima y yo nos habamos propuesto ir a Constantinopla. En realidad fue idea
ma, y, como acab tan mal, desde ese da no hice ms sugerencias. Bueno, cuando
llegamos a Constantinopla apareci aquel hombre. A decir verdad, una gran cantidad de
hombres y muy pocas mujeres. Un sitio sin igual. El hombre en cuestin tena los cabellos
y los ojos oscuros; era una persona muy rica. Poderosa! Era un baj. Eleanor susurr

103

aquella palabra. Nos tom por mellizas, ya sabe usted, por hermanas que nacieron al
mismo tiempo.
Sobre la pequea mesa dispuesta en el rincn de la habitacin haba un jarro de rosas,
y la fragancia de las flores trajo a la memoria de Remington la tarde pasada en el Green Park:
su paseo a caballo, la valenta de ella, su esplendor a la luz del sol... Le haban hecho dao, la
haban atemorizado en Constantinopla? Se pona furioso de slo pensarlo; no obstante,
conserv su tono de voz bajo y afectuoso.
Ya s qu son las mellizas. Contadme algo ms acerca de ese harn.
Quiere ms detalles, no es verdad? pregunt Eleanor, y acarici con los dedos el
chaleco de seda bordado de Remington. Es usted un hombre muy elegante... No, no lo
era, se dijo l. Era un estpido, s, por permitir aquellos halagos de una joven ebria.
Me ale'gra que pensis eso de mdijo.
No acabo de comprender cmo no se imagin antes todo esto. La verdad, me
habra sentido aliviada si lo hubiera hecho.
A qu se refera su prometida con todo eso?
Hago lo que puedo dijo Remington.
Supongo que es sincero, pero ya supondr cunto trabajo significa para m decirle
la verdad dijo Eleanor gesticulando de una manera exagerada.
Podis hacerlo. Remington le tom las manos y se las acarici. Voy a ser
vuestro marido. Podis confiar en m.
Creo que s convino ella, como si estuviera asombrada. Sin embargo, sera una
traicin agreg a todas mis convicciones. No. No puedo explicarle todo acerca de m,
pero puede adivinarlo.
La joven lo mir como si esperara que l conociera sus secretos, cuando, de hecho, a
Remington no le preocupaban. No al menos en aquel momento, poco despus de que ella le
hubiera revelado que algo saba acerca, de las relaciones sexuales.
Por qu al baj le habra interesado que vos y vuestra prima fueseis mellizas?
Les gustaba nuestra piel plida, quiz le habra agradado poseernos a ambas a la
vez, de modo que nos meti en su harn. Le estoy diciendo la pura verdad.
Eleanor intent chasquear los dedos. No obtuvo resultados. Mir fijamente su mano y
volvi a intentarlo. Nada.
Qu hicisteis? pregunt Remington, atrapado en una pesadilla de clera y
compasin.
Eleanor se golpe contra el antepecho de madera de la ventana, y ello pareci causarle
cierta satisfaccin.
Intentamos quejarnos a las autoridades, pero en aquel lugar no hay leyes para esa
clase de cosas. Qu barbarie!
Decidme qu os pas a vos apremi Remington. De cidme si fuisteis violada.
Decidme qu debo estar dispuesto a hacer para alejar vuestros temores, pens.
:No queramos estar en el harn. Las otras mujeres de all se vean felices,
precisamente porque aquello les gustaba. Satisfacan sus caprichos, y se daban
impdicos baos todas juntas, las unas a las otras. Puede usted imaginarlo...
Desde luego que poda!
Slo hablaban de penetraciones sexuales prosigui Eleanor, de lo que haban
sentido y de los medios con que una mujer puede prolongar el placer. La verdad es que
resultaba bastante ofensivo verlas practicar una con otra. He aprendido todo lo que se

104

puede aprender concluy, en pie y con los ojos muy abiertos, como si le costase
creer sus propios recuerdos.
Dios mo! exclam Remington. No haba querido decir ni una sola palabra
que la inquietase, pero la haba dicho. Su duquesa haba estado prisionera con otras
mujeres que vivan slo para complacer a un hombre... Y ese mismo hombre la haba...
deseado! Le result lo ms natural, pues ningn hombre habra podido resistirse a ella.
Despus de todo, haba estado en un harn.
Ahora pensaba que su prometida no era virgen; sin embargo, no estaba furioso
porque fuese una mujer con experiencia, sino porque la hubiera adquirido a la fuerza.
Se senta confuso.
As fue! dijo Eleanor meneando la cabeza. Claro est que nosotras
escuchamos y observamos. Habra sido imposible no hacerlo. Estbamos horrorizadas!
A su expresin de espanto sucedi una risita. Y llenas de curiosidad.
Mister Knight senta deseos de romper algo: la pared, el jarro... No obstante,
apart con delicadeza un rizo de la mejilla de Eleanor.
El baj os hizo dao?
Oh, las cosas que explicaban las concubinas que hacen los hombres con las
mujeres! Sabe usted que a stos les gusta introducir sus partes ntimas en la boca de
ellas?
Lo saba dijo Remington. Y le gustaba, pero era mejor no ponerse a pensar en
ello en aquel momento.
Lo saba? pregunt Eleanor, y mir directamente all donde se ocultaban las
partes ntimas de mister Knight, como queriendo traspasar la tela con los ojos. De
verdad? Lo ha hecho usted alguna vez? Es cierto que sus partes se alargan y se hinchan?
Por qu?
Mister Knight, por toda respuesta, la sujet por los hombros, la inclin hasta dejarla
prcticamente acostada y no apart los ojos de los de ella.
Qu os hizo el baj?
El baj? pregunt Eleanor con expresin distrada. Pues nos encerr en un
harn y despus abandon la ciudad.
Remington apoy una mano en la pared y cerr los ojos con expresin de alivio.
Espero que haya prestado atencin se quej ella, porque, en ese caso, lo habr
entendido.
De modo que an sois virgen dijo con la mirada fija en ella.
Seor, por favor! Por supuesto que lo soy!
Estaba completamente despeinada, y, a pesar de que el corpino le ocultaba el pecho,
ver su escote hizo que Remington deseara besrselo. Los ojos se le cerraban a causa del
cansancio y la bebida, y, por primera vez desde que Remington la conoca, ella sonrea
abiertamente. Se prodigaba en sonrisas hacia l, con sus suaves y rojos labios ligeramente
abiertos, mostrndole el resplandor de sus blancos dientes. Se haba estado mofando de l
durante toda la noche demonios, incluso cuando l haba sido amable!, con sus largas
piernas, sus fuertes brazos y sus ojos azules.
Ella era una joven candida, pero saba tanto como una cortesana. Su prometida saba
que l la deseaba, se haba asegurado de ello, pero, lo que an era ms importante, tambin
ella lo deseaba, aunque no tena claro cmo encaminar ese deseo. Mister Knight haba
tendido una red muy eficaz alrededor de su futura esposa, y ahora descubra que ella haba

105

estado haciendo lo mismo con l. El americano no poda pensar en otra cosa que no fuera
poseerla, pero no se propona hacerlo hasta la noche de bodas. Lo hara excitado de tal
modo que incluso sus planes de venganza eran ahora secundarios.
Eleanor continuaba hablando. De pronto, l repar en ella. Si descubro su miembro y
lo introduzco en mi boca no estara comprometiendo m pureza. La joven tena los
brazos extendidos sobre los cojines en actitud de abandono y lo miraba fijamente. A usted
le gustara?
Remington hubo de hacer acopio de toda su fuerza de voluntad para no acceder a su
sugerencia; sin embargo, el rgano involucrado en todo aquel asunto haba crecido por s
mismo, tanto que su dueo tuvo miedo de que saltara algn botn de la bragueta. Remington
se puso de pie lentamente para aliviar semejante presin.
S, me gustara contest.
Pero que quede claro que ello no significa que usted pueda introducir ninguna de sus
partes dentro de mi cuerpo aclar ella con el descaro que le daba el alcohol.
Remington no supo qu decir a eso, pero si ella no cesaba de una vez por todas de
hablar acerca de aquel acto, acabara encontrndose con la verdad.
Eleanor inclin el rostro hacia l.
Bueno, aunque supongo que no lo har. Querra poner su...?
S! grit Remington con insoportable ansiedad.
Eleanor levant una mano. Con la vista nublada por el deseo, Remington la vio
aproximarse y, una vez ms, le pareci que iba a alisarle la ropa. Sin embargo, lo que hizo al fin
fue rozar con sus dedos el bulto que descollaba en sus pantalones.
Es esto? dijo Eleanor entre risitas. Creo que s, pues de otra manera debera
creer que tiene usted una porra en el bolsillo.
Remington estuvo a punto de decirle que rerse cuando le estaba tocando sus genitales no
resultaba lo ms apropiado, pero estaba tan excitado, que aquello no pareci importarle.
Poda rerse todo lo que se le antojase, siempre que sus dedos extrajeran del pantaln el miembro
erecto y abultado.
Es muy largo y grueso dijo ella muy sera mientras lo palpaba. Es como para
que el acto entre una mujer y un hombre se vuelva imposible. No conozco muy bien los
mecanismos. Las posiciones parecen muy dificultosas y los tamaos no se corresponden en
absoluto.
Funciona se limit a contestar Remington. Si ella dejaba de acariciarlo, se lo
demostrara.
El hombre tuvo que recordar su estrategia. Haba planeado hacerlo pero con el
ceremonial apropiado. Iba a conducir a su duquesa a la iglesia y, la noche de bodas, sacrificara
su virginidad en aras de la venganza.
Su familia estaba en deuda con la de l, y la joven sera quien la saldase; al menos, el primer
pago.
Eleanor continuaba jugando con los botones de su pantaln, cada roce accidental
desataba en Remington espasmos de xtasis o eran de agona? por todo su cuerpo.
Puedo sacarlo fuera? le pregunt Eleanor. Puedo verlo?
Su impaciencia le estaba resultando el mejor afrodisaco que l pudiera haber imaginado
nunca.
En nuestra noche de bodas dijo Remington. Ella se detuvo e hizo un encantador
mohn de disgusto con los labios.

106

No. Ahora, ahora mismo dijo, y comenz a desabotonarle los pantalones. l la


detuvo sujetndole las manos.
Si lo hacis, os advierto que muchos creen que no es... apropiado.
Al fin y al cabo, ella no estaba tan achispada, por lo que ri divertida.
Estoy segura de que nada de todo esto lo es. Ni siquiera en Amrica dijo y trat de
zafarse de sus manos con la intencin de proseguir. Acaso no estamos solos? No vivo en
su casa? Entonces, por qu no?
Porque no lo quiero as. Control, se dijo Remington. No, no poda
permitrselo.
Sin embargo, enfoc el asunto desde otra perspectiva.
Un hombre tambin puede acariciar con su boca las partes ntimas de una mujer
dijo con tono carioso.
En serio? exclam ella extraada, con los ojos muy abiertos.
En serio.
Est usted seguro? pregunt con suspicacia. Las concubinas del baj jams
hablaron de eso.
Es algo que un hombre hace por una mujer con la intencin de excitar su deseo.
En realidad, se dijo Remington, era algo ms; era lo que un hombre haca por una mujer
cuando quera satisfacerla; no obstante, la duquesa no necesitaba enterarse de aquello. Ciertas
cosas resultaban mejor si se descubran por sorpresa.
Pero una prctica as resulta muy...
Muy...?
Dejar que un hombre le haga a una algo semejante prosigui ella, eligiendo con
sumo cuidado las palabras exige gran dosis de confianza por parte de la mujer.
As es. Pero cuando el hombre lo hace como es debido, todo funciona a la perfeccin.
La boca del hombre explora y besa cada una de las partes, saborea y lame con mucha
suavidad.
Eleanor presion sus rodillas una contra otra, y el desmayado sonido que emiti no son
precisamente a rechazo, sino ms bien a una especie de ronroneo.
Remington dispuso uno de los cojines en el suelo y se arrodill en l. Dirigi su cara a
los labios de ella.
Voy a besaros. Recordis que no es la primera vez que lo hacemos, verdad? Os
gust, me equivoco? dijo en un tono de voz ms suave y seductor.
No. Me gust mucho respondi ella en voz baja.
Era tan sincera! Tan hermosa y endiabladamente honesta!
Coloqu mi lengua en vuestra boca, la explor y apreci su sabor. As.
Puso sus labios en contacto con los de Eleanor, anticipndose mentalmente a la
eclosin de su tmida boca. Le complaca aquel ltimo suspiro que ella dejaba escapar
cuando le introduca la lengua; le gustaba, adems, su sabor a brandy. Ella no pudo
resistirse y le rode los hombros con los brazos, hundiendo sus dedos entre sus cabellos. El
alcohol haba acabado con sus inhibiciones: toc la lengua del hombre con la suya y, cuando
l se detuvo un instante, ella prosigui, ahondando en su boca, rozndole los dientes, lamiendo
sus labios. Tras su apariencia tmida, ella ocultaba un poder y una audacia fuera de lo comn;
Remington quera ensearle todo lo que los instintos de ella simplemente intuan. Le chup la
lengua con delicadeza, llegando hasta lo ms hondo con la suya. Cuando se apart, sin
aliento, desliz hacia abajo una de sus manos enguantadas.

107

Me podis imaginar hacindoos esto aqu abajo ? le pregunt mientras besaba la


piel plida y suave de su hombro. Podis imaginarme?
Sdijo ella, entregada.
Remington le quit el guante y le bes cada uno de los dedos, despus le roz la palma
de la mano con la boca abierta.
Esta boda no ha sido decisin vuestra. Yo estoy en condiciones de despejar slo
algunos de vuestros temores, pero os he prometido que tendris todo lo que puede satisfacer a
una mujer, incluso antes de que sepis de qu se trata. Tenis confianza en m?
No respondi Eleanor sin dudarlo un solo momento. l levant la mirada hacia
ella y vio sus ojos desfallecientes, su boca temblorosa y el rubor de sus mejillas.
Confiis que os d placer con mi boca? Su respiracin casi jadeante atestiguaba el
grado de tentacin que experimentaba. Si no se hubiera hallado bajo los efec tos del alcohol,
habra chillado y huido, pero ahora sus contrariados deseos la volvan del todo maleable en
manos de aquel hombre.
Apart los brazos del cuerpo de l y coloc las manos en sendos cojines.
Soy el hombre que habis estado buscando toda vuestra vida dijo Remington, al
tiempo que posaba las manos en sus muslos.
Ella no poda resistirse.
Mister Knight acarici sus piernas y encendi an ms el deseo de Eleanor; luego detuvo
las manos entre sus rodillas.
Permitidme que os d placer dijo, y le levant el vestido de seda hasta las rodillas.
Eleanor mir con verdadero pnico los hombros de Remington. Intent apretar las
rodillas. Tena unas piernas largas y bien formadas. Sus pantorrillas estaban ceidas por medias
de seda blancas sostenidas por ligas. Sus plidos muslos eran fuertes, capaces sin duda de
cabalgar, no slo a caballo, y de responder con los movimientos necesarios. El vello de su
entrepierna era negro y rizado, y permita ver su vulva, rosada y atractiva.
Perfecto dijo Remington mirndola a los ojos. Hermosa.
Eleanor lo mir escandalizada. Sin embargo, l tambin atisbo en sus ojos destellos de
esperanza y excitacin. Lo deseaba. Ella quera saber ms, experimentar aquella injusta
dicha.
Y l quera satisfacer sus deseos. Cuando lo hubiera hecho, su duquesa olvidara todo
lo que no fuera pensar en l y en cuanto le haba enseado.
Remington descubri una pequea marca morada en la plida piel de la rodilla de
Eleanor y desliz delicadamente su pulgar por ella.
Pobre rodilla! Qu le ha pasado?
Creo que... Creo que fue cuando rescat a Lizzie.
Debis prometerme que no volveris a cometer esas locuras. Le bes la rodilla.
Pobrecita! Lo prometis? No puedo contest ella, tensando los pies. Ni siquiera a
usted.
Sois una mujer testaruda.
No acostumbro serlo. Suelo plegarme a los deseos de los dems.
Pero estis cambiando... dijo Remington con una sonrisa. De todos modos, si
ahora accedieseis una vez ms y pusieseis las manos detrs de los cojines, os estara an ms
agradecido.
No creo... titube Eleanor.

108

No podis rechazarme. Adems, tampoco es vuestra voluntad. Poned las manos


detrs de los cojines y relajaos. Poco a poco, ella extendi los brazos y se ech hacia atrs.
Pero... era yo quien quera darle placer...
Se haba abierto por completo a l. No tena defensas. Estaba obligada a confiar en
Remington o, aunque fuese virgen, nunca podra alcanzar su plena satisfaccin.
Remington le sonri, derrochando encanto mientras recorra con la yema de los dedos
la cara interna de sus muslos.
No esta noche. Esta noche es para vos dijo l y la mir a los ojos para calmarla
mientras se aproximaba a su objetivo. Cuando ms cerca estaba, ms caliente la
encontraba, hasta parecerle una brasa dispuesta a quemarlo. A medida que transcurran los
segundos, el corazn de Remington lata ms acelerado. l tambin estaba ebrio; ebrio de
pasin y... de poder. En nuestra noche de bodas, cuando est dentro de vos arderis hasta
convertiros en cenizas aadi.
Por favor... no deberamos dijo ella al tiempo que se incorporaba hasta quedar
sentada de nuevo.
Remington estaba tan excitado que notaba el palpito de su miembro contra los
pantalones. Sin embargo, la lujuria de saberse a solas con ella en una alcoba oscura y tener
a su futura esposa cautiva de sus deseos, lo llevaba a ignorar su propio estado y a
concentrarse en el de ella.
Echaos hacia atrs le dijo mientras le acariciaba el vellocon la palma de la
mano, no os penetrar esta noche. Lo prometo.
No se trata de eso. Quiz tampoco deberamos hacer lo que estamos haciendo.
se es uno de sus encantos respondi Remington mientras deslizaba un dedo entre
sus pliegues, apenas rozndolos, hasta que vislumbr el camino que sus ojos buscaban.
Echaos hacia atrs. Voy a haceros lo que deseo, y a vos os gustar mucho.
No quisiera...
Si os resists dijo en un tono ms risueo, arrancar las cortinas y os atar para
hacer de vos lo que se me antoje. Y, dicho esto, le introdujo un dedo, provocando en ella
un suspiro de placer.
Estaba caliente y hmeda de deseo. Se puso rgida; no lo estaba rechazando, sino
que, simplemente, se debata entre la voluntad y el anhelo.
Queris que os ate? pregunt en el tono ms carioso posible. No tendrais
que reprocharos nada. Siempre podrais decir que no tuvisteis otra eleccin y que yo os forc
a complacerme.
Eleanor no pareca estar escuchando, aunque s se daba cuenta de que l le hablaba. Tena
los ojos cerrados y la cabeza inclinada hacia atrs, mientras el dedo de su prometido se
adentraba en sus profundidades. Se haba llevado un cojn hacia su pecho y all lo haba
colocado, estrechndolo con ambos brazos; lo necesitara cuando llegase el momento.
Tenemos todo el tiempo del mundo para probar todas las posiciones dijo
Remington mientras deslizaba su pulgar hacia el cltoris de ella, para hacer todo lo que
habis escuchado en el harn, todo lo que yo s y todo lo que podamos imaginar.
Eleanor lo rode con sus piernas, fuertemente. Trataba de guiarlo hacia ella y ni
siquiera saba que lo estaba haciendo. Se dejaba llevar por el instinto, y eso complaca a
Remington. Le gustaba, porque saba que esa mujer, tan tierna y delicada, poda arder de
pasin ante un simple roce. Y l se propona... bastante ms que un roce.
Acerc la cabeza al sexo de su prometida y aspir su fragancia.

109

Querida ma, esta noche es la primera de un millar de noches. Recordadlo. Os


poseer de todas las formas que un hombre puede poseer a una mujer, y me pediris siempre
ms.
Eleanor abri los ojos, como si quisiera replicar. Sin embargo, antes de que pudiera
articular una sola palabra, Remington coloc su boca entre sus muslos y la arrastr al
paraso.

110

Capitulo
A las dos de la tarde, la mansin se vio sacudida por el estallido de un trueno.
Los ojos de Eleanor se abrieron sobresaltados y miraron el cielo raso de su alcoba
en penumbras. Poco despus, escuch a travs de su ventana el sonido de la lluvia que caa
en el exterior. La joven tena la mirada extraviada, como si persistiese en sus pupilas el
destello del relmpago. Entonces record...
La noche anterior haba bebido demasiado, y si bien algunas personas tenan la suerte
de no recordar luego nada de lo ocurrido en aquellas circunstancias, ella no era tan
afortunada.
Se cubri la cara con las manos y se sinti avergonzada.
Lo recordaba... todo.
Oh, Dios santo, recordaba cada momento, tan embarazoso, tan maravilloso!
Mister Knight le haba hecho cosas que ella nunca haba siquiera imaginado. Porque
se haba negado a seguir a Dickie Driscoll, haba perdido su ltima oportunidad de escapar
de mis-ter Knight. Asimismo, porque se senta culpable por haber dejado en manos del
destino la celebracin de su boda con aquel hombre, haba buscado refugio en la bebida.
Y como todas las mujeres que nunca haban sido advertidas de lo que un hombre querra
hacer con ellas, l haba contado con todas las ventajas.
Sin embargo, mister Knight no slo haba logrado seducirla porque estaba ebria.
Si al menos ella no le hubiera relatado toda aquella historia del harn! Eleanor
gema de remordimiento. Qu idiota poda llegar a ser! Ahora mister Knight saba lo
familiares que le resultaban actos que muchas mujeres inglesas jams haban imaginado...
l le haba impartido su primera leccin de pasin.
Se tap la cabeza con la sbana, como si as pudiese desterrar de su mente los
recuerdos de la noche anterior.
Sin embargo, al hacerlo y mirar hacia abajo, vislumbr en la penumbra el
contorno de su cuerpo desnudo y record de inmediato cmo haba llegado al lecho en
el que ahora yaca, y eso, a su vez, le hizo recordar que...
Las concubinas haban dicho que las caricias ntimas de un hombre en alguna
parte de su cuerpo las conduca al xtasis. Ellas le haban contado que el roce de un
simple dedo poda hacerles perder el sentido. Ahora lo saba con certeza, pues, incluso
en aquellos momentos, tendida bajo las desordenadas ropas de la cama, poda sentir el
tacto de Remington en su interior. Se llev los dedos a las sienes y las presion, en un
intento de olvidar aquellos recuerdos.
Al mismo tiempo, encogi las piernas y tens la sbana, como si l estuviera
todava all y lo estuviera acogiendo entre ellas. No importaba cuan mortificada se
senta por su comportamiento, ni tampoco que se hubiera repetido a s misma una y
mil veces que l se haba aprovechado de su estado... No importaba, porque todava lo
deseaba. Y se era su nico pensamiento entonces.
Eleanor, rindindose a su endiablada excitacin, desliz los dedos debajo de las
sbanas a travs de su vientre hasta alcanzar el vello de su entrepierna. Luego se detuvo
un instante, temblorosa, pero fue incapaz de resistirse a los recuerdos y prosigui con
sus caricias, lentamente, ms y ms dentro. Todo pareca igual que antes; sin
embargo, todo era diferente. Nada de lo que le haban dicho las concubinas la haba pre-

111

parado para la excitante sensacin que la lengua de l le haba proporcionado. Haba


credo desfallecer ante el placer de sentir su calor, su respiracin. La penumbra y el asiento
junto a la ventana volvan imprecisa su conciencia. Todos sus sentidos estaban concentrados
entre sus muslos y en el interior de su vientre.
Incluso ahora, el recuerdo de las caricias de Remington diriga sus dedos hacia la
creciente humedad de su ser y la haca estremecerse.
El recuerdo de su boca, sus labios, su lengua... La manera en que l los haba empleado
para hacer que creciese en ella la pasin all donde hasta el momento slo haba habido
escepticismo. Poco a poco, la placentera sensacin que experimentaba se fue haciendo
insoportable, y su piel, toda su piel, enrojeci de deseo. Sus pezones se endurecieron hasta
molestarle el roce con el camisn. La tensin que experimentaba en lo ms profundo de su
cuerpo le pareca ya insoportable.
Cuando l le haba chupado tiernamente el cltoris, ella haba gemido de ansiedad y de
placer, para luego arquearse en un espasmo contra su boca. Como si Remington hubiera
sabido lo que habra de pasar, haba continuado con sus caricias hmedas, llevndola de una
cima de xtasis a otra. Luego, una vez ella se hubo detenido, temblorosa y exhausta, l haba
vuelto a deslizar un dedo en el interior de su vientre, para procurarle otro espasmo, mayor
an que el primero.
Y luego todo acab. Pero poda haber continuado si l no se hubiera detenido. Estaba
echada sobre un revoltijo de cojines, profundamente satisfecha. l le dedic una sonrisa
complacida y maliciosa, la tom en brazos y la llev a su alcoba.
Por lo general, era Beth quien la ayudaba a acostarse, pero esa noche mister Knight
haba hecho salir a la doncella para desnudar l mismo a Eleanor y acomodarla en la cama.
Era incapaz de olvidar la expresin de l al quitarle el vestido. Y an recordaba con
placer que su prometido daba muestras fsicas inequvocas de estar muy excitado.
La haba mirado con ardor cuando estuvo tendida en la cama, cubierta slo por la
camisola de seda y las medias. Su pecho se expanda a cada respiracin como si
estuviera a punto de rugir, y Eleanor supo, con toda la seguridad de su instinto femenino,
que la deseaba. Ella habra saciado su sed, porque tambin lo deseaba.
El brandy haba precipitado los acontecimientos, y probablemente la boda no
llegara a celebrarse. Quizs sa haba sido su nica posibilidad de que l la poseyera.
Por eso permiti que la contemplara. Cuando vio que l no mostraba intenciones
de acostarse con ella, Eleanor se desanud la camisola y permiti que sta resbalase
por sus hombros hasta dejar los pechos al descubierto.
Slo la entrecortada respiracin de mister Knight profanaba el silencio de la
alcoba. l la mir largo rato con suma atencin y se gan su confianza. Eleanor, tras
despojarse finalmente de la camisola, se movi provocativamente en el lecho como si
siguiera el comps de una danza ertica.
Remington entreabri los labios y se sonroj. Su prometida entonces flexion una
rodilla y se quit la liga.
Los ojos de mister Knight se posaron entonces en el vello de su entrepierna. De
hecho, ya la conoca casi por completo, pero eso no cambiaba demasiado las cosas.
Cuando Eleanor flexion la otra rodilla, l la detuvo para sujetarla acto seguido por las
caderas y, con movimientos muy precisos, acabar de quitarle la liga. Tambin la
despoj de las medias; Eleanor estaba completamente desnuda.

112

Le tom la cabeza, entre las manos y bes breve e intensamente las mejillas de su
prometida.
No hasta despus de la boda dijo mister Knight, mirndola a los ojos.
No fue un rechazo. Ms bien fue una amenaza, ya que su mirada la turb de la
cabeza a los pies, mientras las manos que la acariciaban se convertan en puos. No la
haba tocado porque, de haberlo hecho, no habra podido parar; ambos lo saban. La
razn haba prevalecido sobre los instintos y, despus de que l abandonara su alcoba,
Eleanor se durmi satisfecha con el trofeo de la victoria en el corazn.
Incluso ahora, horas despus, preocupada e incapaz de considerar el hecho de
mirarlo cara a cara, su nico deseo era abandonarse entre sus brazos y hacer el amor con
l. Apenas se reconoca. La vieja y orgullosa Eleanor se encontraba ahora vencida,
derrotada por infinidad de cosas: su entrega a Madeline y las confidencias que se vio
obligada a hacerle, las experiencias que vivieron juntas durante los ltimos aos y, lo
ms importante, haber conocido a mister Knight y... amarlo. S, lo amaba, lo amaba como
una tonta aquella nueva Eleanor, y temblaba con la emocin de saberlo.
El amor. El amor lo cambia todo, transforma el mundo en un arco iris, deja que
todos los miedos sean conjurados. La noche anterior Eleanor haba sido capaz incluso
de enfrentarse a lady Shapster, y haba salido airosa. Su vida estaba cambiando.
Estaba enamorada.
La joven abandon la cama y, tras dar con sus ropas, se visti; despus llam a
Beth. La sirvienta acudi enseguida, tan servicial y sonriente como de costumbre.
Lady Gertrude apareci tras ella.
Por fin! exclam. Mister Knight orden que te dejsemos dormir, pero
tenemos mucho que hacer para que ests lista el da de la boda, es decir, maana. No s
cmo nos las ingeniaremos para tenerlo todo a punto. As son los hombres! Nunca
piensan en los preparativos; les basta con ir dando rdenes para que todo se cumpla.
Ri. Y nosotras, las mujeres, lo hacemos todo por ellos. No te parece que estamos
locas?
Con firmeza, Eleanor se abroch el vestido.
Y qu es lo que se supone que tenemos que hacer? pregunt.
Tu vestido de novia, querida! dijo lady Gertrude ilu sonada al tiempo que
bata palmas. Mister Knight ha elegido para ti un vestido precioso, y nos espera la
modista, que te lo ajustar a tu medida.
Eleanor levant la barbilla.
No es apropiado que mister Knight sea quien me proporcione el vestido de novia
dijo, pero al instante comprendi lo ridicula que acababa de ser. Si se casaba con aquel hombre,
lo hara con engaos, de modo que, en semejantes circunstancias, hacer consideraciones acerca
del vestido de novia resultaba grotesco.
Es apropiado que se ocupe de proporcionarte todo antes de que le des el s
quiero la reprendi lady Gertrude.
Eleanor sinti que se le haca un nudo en el estmago.
Al parecer, lady Gertrude ni siquiera sospechaba que Eleanor no era realmente
Madeline. Acaso haba logrado engaarla por completo? O, a pesar de todo, la anciana
conoca la verdad?
Lo que me pregunto dijo Eleanor, tensa incluso en su tono de voz es si
resulta apropiado que yo me case con ese hombre.

113

Lady Gertrude, sorprendida, la escudri desde la despeinada cabeza a los desnudos


pies.
Eres bella, eres una aristcrata y eres inteligente. Mister Knight podra buscar en
todo el mundo, pero no encontrara una sola mujer ms adecuada para ser su esposa.
Eleanor retrocedi asombrada ante las palabras de lady Gertrude.
De modo que usted opina que debera casarme con l?
Claro que s. Todos los matrimonios pasan por sus pequeas dificultades al comienzo,
y no creo que el tuyo sea diferente dijo, y retir un hilillo de su manga. Una pequea
dificultad o un montn de ellas, quin puede saberlo? Sin embargo, t y l hacis una bonita
pareja y, perdname por hablarte con tanta franqueza, os deseis desesperadamente el uno al
otro. Si no fuera porque anunci la boda para maana, yo creera que tu honra est en
peligro.
Ah, si lady Gertrude supiera! Por otra parte prosigui la anciana dama, mirando
ahora la lluvia que repiqueteaba en los cristales, quin crees que acudir a rescatarte?
Ah, si esta lluvia no cesa, ser un milagro llegar maana a la iglesia. Los caminos de todo
Londres estarn inundados, y los de toda Inglaterra, seguro. Beth me ha dicho que el
viento ha dejado sin tejado una iglesia de Cheapside.
Oh, s, seora, se lo llev bien lejos! exclam la doncella.
De modo que ya lo ves, querida sobrina, no puedes elegir.
Lady Gertrude se encogi de hombros. Siempre pasa igual cuando una se casa: la
mujer no tiene ms remedio que hacer lo que est obligada a hacer, y el hombre insiste
hasta que ella se muestre complaciente con l en la cama.
Quiz lady Gertrude conoca la verdadera identidad de Eleanor, pero, an as, quera
que se casase con mister Knight.
Bien. Magnfico. Eleanor haba llegado a pensar todo lo imaginable.
Mister Knight ha ido al banco por un asunto de negocios
continu lady Gertrude. Dijo que te vera de nuevo maana a las diez de la maana
en la iglesia.
No podr verlo hoy?
De ninguna de las maneras! Trae mala suerte ver al novio el da antes de la boda
asegur lady Gertrude, sonriendo con pesar. Y esta boda ya est bastante expuesta a la
mala suerte.
Eleanor se debata entre el desasosiego y el alivio. Senta desasosiego porque haba
descubierto que necesitaba ver a mister Knight todos los das, y senta alivio porque an no
tena que mirarle a los ojos, despus de lo que haba pasado entre ellos la noche anterior.
Eleanor, de pie sobre un escabel al que haba subido para que la modista pudiera marcar
las modificaciones que deban hacerse al vestido que le haba elegido mister Knight,
observaba las gotas de lluvia que resbalaban hacia abajo por los cristales.
Llegara a tiempo Madeline para impedir la boda?, se preguntaba.

114

Capitulo
A la maana siguiente, Remington se hallaba en la escalinata de la iglesia de Saint
James cuando las campanas dieron las diez. Era tarde. Su duquesa se retrasaba.
Todas las mujeres son iguales dijo Clark. Llegan tarde a su propia boda.
Por lo general, a Remington le divertan las ocurrencias de Clark, pero en aquella
ocasin la broma de su amigo lo enerv.
Pronto vendr. Remington mir hacia la calle, esperando or el estruendo de las
ruedas del carruaje.
Era imposible que su prometida hubiera acabado por encontrar la forma de huir
de l. Despus de la noche del baile de compromiso, ya no sera capaz de volver a
intentarlo. Cegada por la pasin, ella haba querido entregrsele, y l, pobre estpido!, no
haba sabido aprovecharse de la situacin. Quera que su futura esposa fuera plenamente
consciente de sus actos cuando hicieran el amor. El mismo haba sido vctima de su propio
plan, y se haba dicho a s mismo que se sentira satisfecho de su capacidad de controlarse.
Sin embargo, poco le importaba ya su plan frente a la intensidad de su deseo. Adems,
ella pareca no haber apreciado sus honorables intenciones y consideraba su rechazo como un
despre ci. En las treinta horas que siguieron a aquella noche, el cuerpo de mister Knight
haba mandado al diablo todas sus honorables intenciones. Haba malgastado sus horas en un
estado de excitacin contenida, excepto durante aquellos minutos en que la excitacin fue total
Nada le haba permitido un respiro, ni siquiera la constatacin de sus beneficios comerciales.
Se dijo que, en verdad, un da en el que una mujer haba sido capaz de apartarlo de sus
negocios era un da merecedor de ser sealado con una cruz. Pero no se trataba slo de una
mujer. Era su duquesa y se haba sentido en el paraso y respondido con un ardor desconocido hasta entonces. Cuando finalmente la tuviera bajo su cuerpo, no la abandonara durante
horas, das...
No obstante, an deba celebrarse primero h boda, despus el banquete nupcial, luego
la cena, ms tarde... Dios mo!, se exclam Remington, en qu diablos estaba pensando?
Acaso no poda sobrevivir cinco minutos sin desear disfrutar de su sensualidad, ahora
que slo le quedaban algunas horas para tenerla entre sus brazos?
Clark se balanceaba hacia atrs sobre sus tobillos, incmodo por el silencio de
Remington y la tardanza de Madeline.
El tiempo no poda ser peor. Incluso es posible que se desate una tormenta, y eso,
amigo mo, lo convertira todo en un verdadero desastre dijo.
Desde luego convino mister Knight.
El agua formaba charcos en las calles, las nubes ocultaban el sol y el viento ululaba entre
los callejones y las esquinas de la ciudad. Y la condesa de mister Knight no llegaba.
Ha llovido durante casi toda la noche prosigui Clark, que observaba los
nubarrones. Pens que nunca dejara de llover. Quiz deberamos recibir a la novia bajo
palio, para protegerla y... Qu es eso?
Tambin Remington haba odo el traqueteo de las ruedas de un carruaje. El barouche
de Remington dobl la esquina y con toda solemnidad sigui su camino hasta detenerse
frente a la escalinata de la iglesia. Ya llegan! exclam Clark con efusin. Su
duquesa est aqu. Viene a casarse con usted, despus de todo. Granuja afortunado, no se
merece semejante belleza!

115

S, me la merezco. Remington mir inquieto hacia el interior del carruaje, y


cuando vio que Eleanor tenda la mano al lacayo para descender, se tranquiliz. Y me la
merezco ms que nadie, por cierto.
Su prometida se haba puesto el vestido que l le haba elegido. Por fin se vesta como l
deseaba.
El traje de terciopelo blanco se ajustaba al esbelto cuerpo de la novia como el abrazo de
un amante. El corpino era de seda azul y se adaptaba a su busto con tal perfeccin que a
Remington se le sec la boca de deseo. Calzaba botines de piel blanca y luca un sombrero a
juego con el corpino que resaltaba su bello rostro. De ms est decir que el ramillete que
portaba en la mano era de rosas amarillas. l, sin embargo, haba pensado en rosas blancas,
pues as imaginaba a la novia perfecta. No obstante, su viejo ideal de perfeccin haba
cambiado: ahora slo tena el rostro y la silueta de su duquesa. Remington slo tena ojos
para ella, y cuanto su futura esposa quisiera l se lo proporcionara.
Eleanor tena un aspecto angelical, pero nicamente l saba lo terrenal que era. Slo
l conoca su sabor clido y femenino. Slo l conoca su cuerpo desnudo; su piel, lisa y
suave; sus pechos, erguidos y firmes; sus pezones de color rosa plido; la sinuosidad de su
cintura; el roce de sus labios; sus ingles... A Remington slo le quedaba contemplarla vestida
con su traje de novia.
En cuanto la vio, slo pudo pensar en arrancrselo y contemplar la camisola de
encaje que llevaba debajo... Porque la llevara, no es verdad? Esperaba que se la hubiese
puesto, pues l mismo la haba hecho confeccionar especialmente para la noche de bodas.
Remington quera saber qu haba dicho al respecto lady Gertrude. La ta de la
duquesa, en efecto, haba discutido y objetado con l en lo tocante a la ropa interior que
llevara su espo sa. De modo que necesitaba saber. Un ligero sudor le cubri la frente cuando
cay en la cuenta de que an faltaba mucho tiempo para saberlo a ciencia cierta.
Sin embargo, por el momento, su mirada estaba fija en su duquesa, mientras que ella, por
el contrario, miraba a todas partes menos a l. Un leve rubor le tea las mejillas; se la vea
incmoda, como si l la quisiera acusar de alguna cosa, posiblemente de falta de decoro o quiz
de lascivia. Remington le hablara y le explicara que un hombre como l no poda dejar de
pensar en una mujer que haba disfrutado de sus caricias.
Sin embargo, el cochero se percat de que mister Knight miraba a la duquesa y, tras bajar
del pescante, fue al encuentro de su amo. Remington se detuvo de mala gana.
Qu pasa, John?
El cochero se apart los mechones que le cubran la frente y le habl en voz baja.
Seor, le pido perdn por el retraso. Tuvimos un pequeo problema en Od Bond
Street. Un chiflado realiz un disparo y asust a los caballos.
Un disparo? pregunt Remington al tiempo que se detena en seco y su mente
reaccionaba a toda velocidad. Clark se les uni.
Un disparo? repiti, a modo de eco.
No lo s, seores contest John, ahora con una voz ms tranquila, pero jurara
que disparaba directamente a los caballos.
En su interior, Remington ruga de furia; la vieja clera dirigida al duque de Magnus.
Pens que todo lo ms peligroso estaba por venir y que eso poda desbaratar sus planes.
Demonios! exclam, al tiempo que diriga una mirada atenta a su prometida y a
lady Gertrude. sta se hallaba arreglando el vestido de la joven, mientras ella se colocaba
bien el sombrero, como si pudiera esconderse tras su ala.

116

Todo me hace pensar que las damas se encuentran bien observ Clark. Ah,
seor! exclam John. Hay que reconocer que lady Gertrude chill un poco, pero su
Excelencia es valiente hasta la mdula de los huesos.
Ha sido una suerte dijo Clark al tiempo que negaba con la cabeza. Sin embargo,
si fusemos supersticiosos, tendramos que reconocer que ha sido un mal presagio.
Presagio? Diablos! Ha sido un acto deliberado dijo Remington subrayando
enfticamente sus palabras.
Qu quiere usted decir? pregunt Clark, con los ojos muy abiertos y fijos en l.
Es la segunda vez en menos de una semana que atacan mi coche le explic
Remington.
Acaso supone...? insinu Clark; dio un paso atrs. Piensa usted que esto
guarda relacin con los incidentes de que me habl en el despacho?
Sin ningn gnero de dudas respondi Remington. Puede que haya alguien
ms que quiera verme muerto, pero nadie que pueda maquinar algo tan maquiavlico. John,
has podido ver al hombre que efectu el disparo ?
No, seor; apenas vi una sombra, pero tampoco pude contemplarla mucho tiempo.
Pobre Roderick, el rucio de la izquierda, la bala le hizo una pequea herida en la oreja! El
caballo se encabrit, y las mujeres se vieron sacudidas de un lado para otro en el carruaje hasta
que pude dominar de nuevo al animal. John sac un pauelo de su bolsillo y se enjug el
sudor que le cubra las cejas. Su complexin era fuerte y las manos le temblaban. No quiero
parecer fanfarrn, seor, pero otro cochero no habra podido salir del apuro.
Uno de los lacayos se haba acercado a ellos cogindose un brazo, como si estuviese
herido.
Ay, mister Knight! exclam. Ay! Tiene toda la razn. Habramos salido
disparados y el carruaje habra volcado, pero John, que es un gran cochero, logr controlar al
rucio. En mi vida haba visto un cochero como l!
Remington haba seleccionado a sus sirvientes por sus habi lidades, su lealtad y su
capacidad para luchar en caso necesario. En una semana haba tenido ocasin de comprobar
que no se haba equivocado. Habra querido expresar la satisfaccin que experimentaba
por sus acertadas elecciones, pero no le era posible. En efecto, de momento l era el blanco
de aquellos ataques, pero su prometida poda recibir algn dao; incluso poda resultar
muerta.
l, que con tanto esmero haba planeado todos los pasos de su venganza, no haba
pensado en eso.
O quiz la verdad resida en que antes de conocer a su duquesa no haba prestado
atencin al asunto.
Acaso alguien tiene algo en contra de su Excelencia? inquiri John.
No lo creo respondi Clark. No todas las novias acuden a su boda en el
carruaje de su prometido, lo que me hace sospechar que el objetivo era Remington.
Los sirvientes miraban con inquietud los edificios que los rodeaban.
S, lo s les dijo Remington. No es una idea divertida trabajar para un hombre a
quien alguien quiere disparar. De todos modos, os pido que aguardis aqu para llevarnos de
regreso a casa. Una vez all, no volveremos a salir a ningn sitio.
John, un hombre de edad y con mucha experiencia, asinti solemnemente con la cabeza.
El lacayo, en cambio, no era capaz de semejante discrecin y dej escapar una mueca de
contrariedad.

117

Cuando hayamos regresado a Berkley Square, podis ir a la taberna y beber todo


lo que queris. Es ms, podis visitar todas las tabernas que os plazcan. Expresad en voz
bien alta en ellas cuan disconformes estis con el hecho de servirme. Estad alerta,
entonces, a cualquier rumor que os llegue acerca de m. Alguien est tratando de traernos
problemas. Por supuesto, Remington saba muy bien de quin se trataba, pero necesitaba
ante todo prever el peligro ms inmediato. Los sirvientes descontentos son campo abonado
para los chismes, y puede que alguno colabore con vosotros. John asinti, pero el lacayo, a
quien Remington haba elegido no por su astucia sino por su capacidad de pelear, se mostr
en desacuerdo.
Pero, seor dijo, nosotros no estamos descontentos. Al contrario, estamos con
usted.
Ven aqu, que te lo explicar todo repuso rpidamente John, que agarr al
lacayo de las ropas y se apart con l.
Lady Gertrude dijo Clark al tiempo que tiraba a Remington de la manga
piensa que jams se esperaba que no fuese usted a recibir a la novia.
Un escalofro recorri la espalda de Remington. No estara su novia en peligro en
ese mismo instante, detenida ante la escalinata de la iglesia? Mir hacia ella.
Vamos! exclam, y empuj a Clark. Usted cuide de lady Gertrude, por favor.
De hecho, pens Remington, tambin ella estaba en peligro.
La duquesa pareca alarmada cuando vio acercarse a Remington, pero l no prest
atencin a su inquietud. Su nico objetivo era alejarla de la calle de una vez por todas.
Necesito decirle algo, mister Knight. A Eleanor le faltaba el aliento.
Despus de la ceremonia me lo diris le respondi el americano, tras cogerla
bruscamente de la mano.
Pero, seor, se enfadar mucho cuando lo oiga.
Ya estoy rabioso murmur l mientras la conduca hacia las puertas abiertas del
templo.
Lo siento mucho dijo al tiempo que sujetaba el ramo con las dos manos, que no
paraban de temblar. Puede decirme la razn?
Slo la cortesa la haba impulsado a formular esa pregunta; no sonaba a excesiva
preocupacin. Una vez bajo la relativa seguridad del prtico, l se sinti ms relajado.
Confo en que no estis herida despus de lo que ha pasadole dijo.
Cmo? Oh, no! Gracias por preocuparse, pero estoymuy bien. Lady Gertrude,
en cambio, opina que viajar en sus carruajes es de lo ms azaroso.
Eleanor mir por debajo del ramo hacia las nubes que se vislumbraban ms all de las
puertas abiertas, como si esperase una respuesta. Luego estir el cuello y contempl la calle,
como si aguardase a alguien que viniera a rescatarla.
De verdad tengo que decirle una cosa insisti.
Ya s que os sents incmoda cuando me miris a la cara dijo l, al tiempo que la
alejaba cada vez ms de las puertas.
Eleanor levant los ojos.
Ante la visin de aquel rostro sudoroso y lleno de angustia, Remington se convenci
an ms de que necesitaba llevar a cabo su plan y ponerla a salvo.
Era indiferente al peligro, a las circunstancias o al lugar en que se hallaba; slo le
importaba darse prisa y hacer que ella siguiese su paso. Deba poner el anillo en su dedo, de
modo que todos supieran que ella era suya. As, de paso, tambin su duquesa lo sabra de

118

una vez por todas. Remington quera para s cada una de sus respiraciones y cada uno de
sus movimientos, a fin de que ella volviese a pensar en l. En ser poseda por l.
Nunca haba estado tan inseguro respecto a una mujer como ahora. Y no es que le
preocupasen su vnculos aristocrticos, ni el hecho de haberla ganado jugando a las cartas.
No; la inquietud de mister Knight se deba a que su prometida era muy esquiva y en todo
momento pareca estar a punto de escaprsele, como si quisiera demostrarle que l no poda
integrarla en su mundo.
Remington habl entonces para que slo ella pudiera orlo.
Ni siquiera os figuris que me he cansado de vos a causa de haberme mostrado la ms
dulce de las pasiones con que he sido recompensado.
Estaba tan cerca de ser su dueo, de poseerla!
Eleanor emiti un gritito de desaprobacin mientras miraba ansiosa a lady Gertrude y
a Clark.
No pueden ornos dijo l. De hecho, su falta de atencin es deliberada.
Remington estaba en lo cierto, ya que am
bos se haban alejado para asegurar la privacidad de Remington y su duquesa. Os
prometo que os demostrar la misma loca pasin que siento por vos... aunque quiz no sea
tan dulce. Pero no me tengis miedo. Jams he hecho dao a una mujer, y, adems, sois...
especial. Vais a convertiros en mi esposa. Prometo que os har feliz. Acaso no me creis?
agreg tiernamente, rozndole los labios con la yema de los dedos.
Para su sorpresa, cuanto haba dicho no pareca haber disipado los temores de su
prometida. Incluso podra decirse que se la vea ms incmoda e infeliz. Eleanor miraba
con ansia hacia las puertas, como si esperase a alguien que deba aparecer por ellas.
S, le creo contest vacilante. Slo que... Oh, mister Knight, le ruego que me
escuche!
Por toda respuesta, Remington coloc los dedos enguantados sobre sus labios.
Me lo diris despus de la ceremonia. Ella lo contempl, pero no pareca verlo.
Daba la impresin de estar ensimismada, buscando el modo de escapar.
Nadie vendr a salvaros insisti l. Ya es demasiado tarde.
Los ojos de Eleanor mostraban decisin. Alz la barbilla y luego asinti con
firmeza.
Lo s. Voy a tener que hacer lo que haba decidido dijo Eleanor al cabo.
Qu? pregunt Remington.
Casarme con vos.
En su interior, mister Knight se senta victorioso. La declaracin de Eleanor era
precisamente la que l esperaba. Ya no poda dejarlo plantado ante el altar. Ella le dara el
s quiero; nada poda ya evitarlo.

119

Capitulo
Adelante, pues dijo mister Knight y, tras ofrecer un brazo a Eleanor, la condujo
por la nave central del templo. Es el momento, el tan esperado momento, de casarnos.
La joven parpade para que sus pupilas se adaptasen a la penumbra que reinaba en
el interior. El techo de la iglesia se perda en las alturas. Unas pocas personas se hallaban
en los asientos; sus caras permanecan ocultas en las sombras. Probablemente se trataba de
curiosos, o quiz de algn admirador o dos, que haban escuchado a mister Knight
anunciando su boda. Por supuesto, ninguna de aquellas sombras se levant y pronunci
su nombre, o el de Madeline. Gracias a Dios, por el bien de Eleanor, que deseaba que la
boda se realizase! Fuera una boda equivocada o no, ella quera casarse con mister Knight.
Y ah estaban, muy juntos, camino del altar. Las velas ardan en los grandes
candelabros, y sus llamas lanzaban tenues destellos de luz. El pastor los esperaba vestido
para la ocasin, y el sacristn se hallaba de pie a su lado.
La iglesia era enorme y los pasos resonaban en su interior; sin embargo, el pasillo central
se le antojaba demasiado corto a Eleanor, que viva sus ltimos momentos de libertad. Ya
estaban frente al altar. Eleanor pudo aspirar el aroma dla cera de abejas en la madera, el ligero
olor a polvo; tiempo pasado y santidad. Detrs de la pareja se hallaban lady Gertrude y Clark,
los testigos de la boda.
El pastor, un hombre de edad avanzada, con las gafas apoyadas en la punta de la nariz,
sujetaba una vieja Biblia de cuero pardusco en sus manos temblorosas y surcadas por
gruesas venas. Sonri gentilmente a la novia y, al hacerlo, su cara se transform en una tupida
red de arrugas.
Soy mister Gilbert, querida, y tengo el privilegio de oficiar vuestra boda. Me gusta
conocer a los jvenes a quienes caso prosigui, al tiempo que lanzaba una mirada de
desaprobacin a mister Knight, por eso siempre pido a los futuros esposos que asistan a
unas reuniones de preparacin al matrimonio. Al parecer, este caballero estaba muy ocupado
y me inform de que no tena tiempo que perder. Todo hace pensar que se trata de un joven
muy atareado.
Exactamente dijo lady Gertrude. Uno no puede saber qu pasar si los asuntos no
se llevan de la manera debida.
Mister Gilbert dijo bruscamente Eleanor, puedo conocer ahora las
informaciones que os hacen hablar as?
Qu? exclam mister Knight, que miraba asombrado a su prometida.
Pensis acaso que estoy cometiendo un error? En este asunto, nada menos?
Eleanor, nerviosa, se aclar la garganta.
Yo... Hum... comenz. Me habra gustado estar segura de que todo est como es
debido antes de la ceremonia.
Si lo que queris es causar problemas, os advierto... la amenaz mister Knight.
Mister Gilbert alz las pobladas cejas blancas en seal de reproche por el tono de voz de
mister Knight.
Si se es realmente vuestro deseo, hija ma dijo, y rode con sus brazos los hombros
de Eleanor, ser mejor que pasemos a mi despacho.
Yo tambin ir anunci lady Gertrude, y volvindosea mister Knight le explic
sus motivos: Quiero que este matrimonio sea completamente legal le dijo.

120

La piel que cubra los hombros de Eleanor temblaba mientras el pastor la conduca a
su despacho, pues saba que mister Knight la estaba mirando y trataba de descubrir sus
propsitos. Era un hombre desconfiado que sospechaba de todo, y, de hecho, Eleanor saba
que se estaba comportando de una manera tonta al proceder de aquel modo. Sin
embargo, haba tomado una decisin muy firme. A menos que algo sucediera que detuviese
la ceremonia a menos que Madeline, Dickie o el duque comparecieran, Eleanor iba a
casarse con mister Knight.
Apenas hubo cerrado la puerta tras de s, Eleanor suplic a mister Gilbert que le
proporcionara la informacin que tena.
Por favor, seor, quiero esa informacin personal insisti, ante el gesto de
asombro de mister Gilbert.
No sin cierta sorpresa oy que su propia voz se pareca a la de Madeline cuando se
senta ms duquesa que nunca, de hecho, esa voz siempre le daba buenos resultados.
Como fue el caso. En efecto, mister Gilbert entresac de su breviario un pequeo
trozo de papel con algunos nombres garabateados en l.
Jams haba visto a nadie tan preocupado por una cuestin tan poco relevante
dijo. Le tom una mano a Eleanor. Seguro que no queris discutir alguna otra cosa?
Recibir algunos consejos sobre cmo tratar a vuestro esposo? Parece un hombre muy
dominante, y eso es algo que a menudo asusta a una recin casada.
Es dominante dijo Eleanor sin ser demasiado consciente de sus palabras, pero
no le tengo miedo. Lady Gertrude me instruy con muy buenas lecturas acerca de cmo
ser una buena esposa opt por aadir ante la cara de asombro de mister Gilbert.
Lady Gertrude uni sus manos e inclin la cabeza en actitud piadosa.
Ah! exclam el pastor mirando a lady Gertrude por encima de sus gafas. Muy
bien. Es bueno saber que tenis a vuestro lado una figura materna que os gua en medio de
estas nuevas aguas turbulentas.
Eleanor mir el papel y se decidi a ser clara con mister Gilbert.
Lo que me asusta es lo que hay escrito ah. Dice Madeline Elizabeth Eleanor Jane de
Lacy. Yo soy Eleanor Madeline An-ne Elizabeth de Lacy. Tanto Madeline como Eleanor son
nombres de mi familia, de modo que, en definitiva, mister Knight me ha confundido con
mi prima.
Oh, mi pobre muchacha! exclam con afliccin mister Gilbert, casi sin voz.
No debera hacer mis votos de manera incorrecta, verdad? pregunt Eleanor.
No, por supuesto.
Mister Gilbert se dirigi hacia su escritorio, destap el tintero y modific el nombre en
el papel con dedos temblorosos.
Todo debe estar en regla dijo.
No podemos hacerlo de otra manera asinti Eleanor. Una vez hecha la
correccin, indic la puerta con su mano. Bien, ahora que todo est en orden, podemos
proceder?
S, pero estis segura de que no tenis alguna otra preocupacin? pregunt el
anciano pastor.
Puedo ir al infierno por hacerme pasar por quien no soy?, pens Eleanor, pero no lo
dijo; adems, tampoco habra una buena respuesta para esa pregunta. As pues, Eleanor neg con
la cabeza y se dirigi hacia la puerta. Apenas estuvo nuevamente al lado de mister Knight,
ste le cogi el brazo y la atrajo hacia s. Sin embargo, Eleanor ya no estaba asustada.

121

Ella le dirigi una ligera sonrisa. Le pareci que estaba enfadado por el retraso y... No lo
haba visto en todo el da anterior, e incluso en un tiempo tan breve haba olvidado lo apuesto
que era. Era alto, con unos hombros anchos que llenaban a la perfeccin su levita negra.
Tena las piernas largas y rectas, y a Eleanor le inspiraban pensamientos que resultaban
verdaderamenteblasfemos en el interior de una iglesia. Su cabellera rubia resplandeca
como si estuviera hecha de oro bruido. En su rostro austero destacaban los pmulos y la
poderosa mandbula. Y sus labios... Lo nico que ella quera de ellos era sentirlos sobre
su cuerpo, sobre todo su cuerpo. Sus ojos eran de color azul plido y se vean distantes,
excepto cuando la miraba. Entonces cobraban el calor y la belleza de las brasas ardientes;
Eleanor saba que aquellos ojos no slo le daran calor, sino que tambin la quemaran.
De haberse propuesto cortejar a cualquier dama, sin duda se habra ganado sus
favores. Mister Knight no acostumbraba seguir los mtodos tradicionales, pero Eleanor
saba que era muy capaz de conducir a quien fuera al matrimonio con sus encantos. Si l
decida que una muchacha sera su esposa, sta desafiara a sus padres y a la sociedad entera
con tal de tenerle.
Era el caso de Eleanor. Estaba a punto de casarse con l bajo una identidad falsa y con
la perspectiva de un futuro angustioso bastante cercano. Sin embargo, ella lo deseaba tanto
que haba incumplido sus propias normas ticas con tal de casarse con l. Estaba segura de
poder enfrentarse con todas las consecuencias, sin importarle cules fuesen.
El santo matrimonio es un estado honorable... dijo el pastor al iniciar la
ceremonia, y su sonora voz reson a lo largo de las filas de bancos.
Eleanor apret los dientes cuando escuch que la exhortaba a ingresar en el
matrimonio con reverencia, discrecin, prudencia, contencin y temor de Dios. Dese
que un rayo la fulminara all mismo por envilecer una ocasin tan solemne, y esper que
sucediera.
Poneos el uno frente al otro orden a los novios mister Gilbert.
A Eleanor el corazn le lata con fuerza en el pecho. Se volvi hacia mister Knight y
vio que l la miraba a los ojos, como si tratara de averiguar algo en ellos.
Repetid conmigo recit el pastor. Yo, Eleanor Madeline Anne Elizabeth de
Lacy, juro solemnemente obedecer y servir...
Mister Knight frunci el ceo, pero ella no le dio tiempo a que se apercibiera del
cambio de nombres.
Yo, Eleanor Madeline Anne Elizabeth de Lacy dijo con voz clara, juro
solemnemente obedecer y servir...
Del fondo de la Iglesia le lleg un dbil murmullo, una carcajada histrica que hizo
fruncir an ms el ceo a mister Knight.
Eleanor no le dio importancia.
En realidad, tampoco lo hizo mister Knight. Toda su atencin la absorva ella.
Eleanor lleg a pensar que la estaba obligando a aceptar su proteccin, de modo que ya no
haba redencin posible para ella.
Mister Knight repiti sus votos con voz profunda, y cada palabra suya reson en la
iglesia. Nadie poda afirmar que no le haba escuchado o no haba comprendido lo que haba
dicho.
Os declaro marido y mujer dijo por fin mister Gilbert.
Eleanor estaba desconcertada.

122

Lo haba logrado. Tena lo que quera a quien quera, y no le preocupaba si


haba obrado bien o mal para conseguirlo. Adems, estaba dispuesta a afrontar las
consecuencias. Pero no ahora. No todava. Maana, quizs, o la semana prxima. Slo
cuando hubiera apaciguado a mister Knight, cuando le hubiera demostrado su amor y l
quiz, slo quiz, la hubiera correspondido.
En aquel momento preciso lo mir con una sonrisa lujuriosa, y vio en sus ojos la misma
mirada lasciva. Le tom de las manos, acerc la boca a la de su esposo y le dio un beso casto
pero lleno de promesas.
Venga, venga, que ya habr tiempo para eso despus! les interrumpi Clark
Mi enhorabuena a los dos! exclam, para luego dirigirse a Eleanor: Os llevis a un
buen hombre.
Lo s.
Sin embargo, no lo saba; dependa de su buena suerte. Mister Knight la mir con
severidad.
Las bodas siempre me hacen llorar dijo lady Gertrude con lgrimas en los
ojos. Mister Knight, sea bueno con mi sobrina. Merece mucho ms de lo que ha tenido
en la vida.
Remington asinti con la cabeza, aunque no pudo evitar que se dibujase en sus labios
una sonrisa cnica.
Es mi intencin cuidar de ella respondi.
Mister Gilbert los condujo a la sacrista, donde los esposos firmaron en el libro de
registro. Eleanor escribi su nombre con sumo cuidado, por debajo del de su esposo. Tras
haber dado las gracias a mister Gilbert, ambos bajaron los escalones que conducan a la
nave del templo y se detuvieron una vez en l.
Mister Gilbert los sigui, con sus vestiduras ondeando a su alrededor.
Mirad hacia las puertas dijo. Ha vuelto a salir el sol. Qu buen presagio para
vuestro matrimonio! En verdad, un excelente presagio!
Primero las nubes, despus el sol agreg lady Gertrude.
Junto a la iglesia, frente a las puertas, vieron la silueta de una mujer recortada por la
plida luz del sol. Una simple mirada bast a Eleanor para saber que no se trataba de
Madeline; sin embargo, pareca que estaba esperndola. Algo en la postura de aquella
mujer le result familiar...
La luz incidi plenamente en el rostro de la dama, y Eleanor se qued sin respiracin.
Estuvo a punto de tropezar. Era lady Shapster! Eleanor conoca rnuy bien la prfida mirada
de satisfaccin burlona de sus ojos. Su madrastra se haba acercado hasta all para sembrar la
discordia.
Todo el arrojo de Eleanor se desvaneci. Cmo no haba supuesto que ella
acudira?
Mister Knight susurr lady Shapster al tiempo que interceptaba el paso de los
recin casados, se le ve muy apuesto vestido de gala.
Seora... Remington se inclin ante ella y trat de alejarse de all con Eleanor
cuanto antes.
Pero lady Shapster volvi a obstruirles el paso.
He venido especialmente a presenciar su boda, mister Knight, y seguro que se
alegrar de ello. Veo que ha invitado a muy pocas personas! Pocos amigos. Por lo que

123

observo, slo algunos periodistas... dijo, y seal a un sujeto mal vestido que
garabateaba en un cuaderno.
Un periodista. Aquello iba de mal en peor.
Habra deseado que no vinieseis dijo Eleanor.
Aquella respuesta ya resultaba demasiado. Lady Shapster sonri, al parecer muy
divertida, mientras mova la cabeza a uno y otro costado muy despacio.
Mister Knight las miraba alternativamente. Era incapaz de comprender qu
pasaba, pero lo cierto es que no le agradaba, de modo que de un paso se coloc delante
de Eleanor, como si as pudiera defenderla de la malevolencia de la mujer ms cruel del
mundo. Luego comenz a hablar con un tono fro, pronunciando muy bien cada
palabra.
Lady Shapster dijo, no la he invitado, y por si no he sido bastante claro,
djeme aadir que jams la invitar a ninguna celebracin en el futuro. Haber acudido a
presenciar mi boda ha sido un acto de incomparable desfachatez. Le pido que nos deje
solos a mi esposa y a m.
Remington coloc una mano protectora sobre los hombros de Eleanor, y los recin
casados rodearon la figura de lady Shapster para dirigirse al prtico de la iglesia.
Mister Knight! Est siendo muy grosero conmigo. Soy un miembro de la
familia... No querra que le tilden de maleducado, verdad? Al fin y al cabo, soy su suegra
aadi, y dedic a Eleanor una sonrisa satisfecha.
Mister Knight mir despreocupadamente a lady Shapster, como si sus desvarios
no le interesaran lo ms mnimo.
Qu significa todo esto? pregunt, sin embargo, a su esposa.
Eleanor estuvo a punto de echar a correr, pero comprendi que no le convena,
ya que lady Shapster ira tras ella y gritaraante todos la verdad. Ya no tena
escapatoria... Deba afrontar sus actos. Apenas poda respirar, pero utiliz el poco aliento que
le quedaba para dirigirse a su esposo.
Significa... Significa que no soy Madeline. No soy la futura duquesa de Magnus. Soy
la prima de Madeline y su dama de compaa confes y, con todo el dolor del mundo,
agreg: Soy Eleanor.
Mister Knight la mir fijamente. Poco a poco fue comprendiendo. Durante todo aquel
tiempo haba estado tratando de resolver un rompecabezas, y ahora tena ante s la pieza
que le faltaba.
No pude interrumpir la ceremonia continu lady Shapster. No he podido
salvarle de esta terrible unin. Piense, sin embargo, que su posicin es mejor que la ma.
Usted no me invit a su fiesta. Tampoco me ha invitado a su banquete de bodas. Y ahora se
ve unido para siempre a esta estpida chiquilla que es Eleanor.
Cllese! exclam lady Gertrude.
Cmo se atreve? replic lady Shapster, sumamente decidida. Usted lo saba. No
puede negarlo. Usted...
Cllese! exclam una vez ms lady Gertrude y, al instante, inclin la cabeza y
arremeti contra ella arrojndola al suelo.
Mister Gilbert uni sus manos.
Clark lanz un grito de reprobacin.

124

Sin embargo, a pesar de que sus bocas se movan, Eleanor slo escuchaba voces lejanas; a
pesar de que los brazos iban de aqu para all, Eleanor slo los distingua en la penumbra.
Estaban en la periferia de su atencin. Todo su ser estaba concentrado en mister Knight.
Sus ojos de color azul plido se tornaban cada vez ms fros. La mir como si fuera
indigna siquiera de caer bajo sus pies. Suavemente, su mano la roz y le acarici el cuello.
Pensaba que erais nica. Sin embargo, deb haber imaginado que nadie en vuestra
familia es digno de confianza mur mur, al tiempo que deslizaba los dedos por el cuello de
Eleanor.
La joven sinti la debilidad que le ocasionaba la presin. No comprenda an el
alcance de su amenaza, pero saba que era real.
Remington se inclin hacia su rostro y le susurr al odo.
No volver a cometer otra vez el mismo error.

125

Capitulo
Sintate, querida dijo lady Gertrude a Eleanor.
La anciana dama estaba recostada en un asiento mullido, sorbiendo su brandy, y miraba
a Eleanor mientras sta no cesaba de caminar de un lado a otro de la biblioteca, con Lizzie
pegada a sus tobillos.
Mister Knight volver cuando est listo, y t has de tratar de ser la misma, tan
serena como siempre lo has sido aadi lady Gertrude.
Eleanor apart las cortinas y mir hacia la oscuridad del exterior. Ni la lluvia ni la
niebla suavizaban la negrura de aquella noche, pero los postigos de la ventana chirriaban
agitados por el viento, y la joven sinti el aire fro en sus brazos.
Por la maana, en la iglesia, despus de que mister Knight hubiera cogido a su
esposa y a lady Gertrude por el brazo para introducirlas en el carruaje, haba montado en su
caballo y las haba escoltado hasta la casa. Eleanor estaba asustada, y buscaba cmo
explicarle el porqu de sus actos. Sin embargo, l haba esperado a que las dos mujeres
traspasaran el portal de entrada para luego, sin volver la vista, alejarse a lomo de su caballo.
Eleanor lo haba esperado todo el da, pero Remington no haba aparecido hasta el
momento. Para qu me ha de servir mantenerme serena, como siempre, si mister Knight
quiere a otra? dijo tras or a lady Gertrude.
Os he observado cuando estis juntos. La anciana dama alis el chai de
cachemir granate que le cubra las piernas. l desea tener una duquesa, pero quiere
acostarse contigo.
Mi esposo me ha abandonado el da de mi boda replic Eleanor mirando a su
alrededor. Debo tenerlo presente. No es un buen comienzo para un matrimonio.
Se dio cuenta de que estaba hablando como lo haca la protagonista de una tragedia
de Cheltenham. Claro que, bien mirado, si despus de los acontecimientos del da no
haca un poco de teatro, a qu ocasin aguardara para hacerlo?
Tonteras dijo lady Gertrude, y rest importancia a la preocupacin de
Eleanor con un ademn de la mano. Volver,
Eleanor comenz a recorrer de nuevo la habitacin de extremo a extremo. Se haba
cambiado para el almuerzo de bodas, pero haba acabado compartindolo tristemente
con Clark y lady Gertrude. La conversacin haba sido animada, y haban hablado de
muchos temas intranscendentes. El nico instante en que titubearon fue cuando Clark
mencion lo contrariada que se sentira su mujer por haberse perdido el evento. Poco
despus, el banquero se march, y Eleanor pas el resto de la tarde paseando y
esperando. Y recordando. Luego se visti para la cena y aguard ansiosamente el
regreso de mister Knight.
No obstante, l no volvi a casa, y las esperanzas de Eleanor se desvanecieron.
Ahora esperaba a que Bridgeport apareciera con otra copa de brandy para lady
Gertrude y una nueva bolsa de hielo para la cabeza de la anciana. El mayordomo entr
en la biblioteca. Eleanor observ su extrao ritual y, poco a poco, fue recordando.
Vagamente, se acord de haber visto a lady Gertrude de pie junto a lady Shapster
tendida en el suelo.
Me falla la memoria, seora, o esta maana se pele usted con lady Shapster y la
derrib? Bridgeport contuvo una sonrisa.

126

Le di un golpe con la cabeza. Cuando se es de mi estatura, una debe recurrir a las


habilidades que tiene dijo lady Gertrude, y se frot ms arriba de la frente. Estoy
satisfecha de haberlo hecho, y mucho. Es una mujer malvola y terrible.
Es verdad. Y os lo agradezco. Probablemente es la accin ms arrojada que nadie
haya hecho.
Eleanor record luego haber visto a mister Gilbert y Clark ayudando a ponerse de pie
a lady Shapster. Lady Shapster los haba apartado y se sacuda sola el polvo del vestido, pero
no se la vea intimidada. Permaneca furiosa y despiadada. Su madrastra la culpaba a ella, a
Eleanor, de la humillacin que acababa de sufrir y a buen seguro se vengara.
La seora desea una reconfortante taza de t? pregunt Bridgeport.
Con una mirada, Eleanor comprendi que la pregunta iba dirigida a ella. Era la
seora de la casa, y todos los sirvientes conocan las circunstancias de su boda. Esa noche, los
rumores haban circulado por las habitaciones de los criados. En realidad, se haban difundido
por todo Londres.
Gracias, Bridgeport, pero no me apetece. Creo que me pondr a bordar.
Bridgeport dirigi una mirada de reprobacin a Lizzie, que jugueteaba a los pies de
su duea.
Quiere la seora que me lleve a la perra?
No respondi Eleanor; se inclin hacia delante y acarici a Lizzie detrs de las
orejas. Me alegra.
Muy bien, seora respondi Bridgeport ahogando un suspiro, pero cuando
mister Knight est de regreso me permitir llevarme al animal hasta maana por la maana, y
no se preocupe por la perra.
Gracias, Bridgeport, es usted muy amable le contest Eleanor.
El mayordomo an segua all.
Su labor est aqu, seora, sobre la mesa. Llamar a un lacayo para que traiga ms
velas. Eleanor supuso que, al igual que lady Gertrude, Bridgeport deseaba verla serena
como de costumbre. Hasta Lizzie la miraba con insistencia, arrugando el hocico de una
manera muy expresiva. Todos, incluso la perra, estaban preocupados por ella, de modo que,
finalmente, Eleanor se sent. De inmediato, Lizzie corri a echarse a sus pies. El lacayo
apareci con velas nuevas, y Bridgeport tendi la labor de bordado a su seora. Luego le
hizo una reverencia y se retir.
Eleanor contempl el bordado que tena entre sus manos. Era para unas fundas de
sillas de Magnus Hall, en Suffolk. Ya haba realizado cuatro. Le restaban doce, y ahora no
le preocupaba acabar una ms.
Fuera cual fuese el tiempo que tardara, no podra quitarse de la mente la
implacable y persistente imagen de Remington. Volva a ver la expresin de triunfo que
acompa aquel beso que l le dio apenas acab de pronunciar sus votos. Record su
incredulidad cuando lady Shapster puso al descubierto la trampa, su desdn cuando
comprendi la verdad. No se haba casado con una duquesa. Se haba casado con una don
nadie, de modo que todas sus palabras de deseo hacia ella, slo ella, aparecan ahora como
flagrantes mentiras.
Porque l tambin haba mentido. Era tan culpable como ella.
Algo, no obstante, era diferente, y era que ella se haba dado cuenta de que menta.
Slo en un pequeo y recndito rincn de su mente se haba atrevido a soar que realmente
la quera.

127

No la amaba. Eleanor no era tan confiada para creerlo. Slo la deseaba.


Debes dejar de preocuparte dijo lady Gertrude. Acabars enferma y debes de
evitarlo. Mister Knight es un hombre. Los hombres son criaturas simples, de modo que
cuando llegue no tardars en volver a tenerlo a tu lado si eres capaz de mostrarte coqueta
con l y recibirlo con una sonrisa. Y no le hagas ningn reproche.
Perdneme, seoradijo Eleanor mientras daba una puntada a su bordado, no es
mi intencin ser cruel, pero le recuerdo que usted no hizo lo mismo con su marido.
Lady Gertrude no pareci ofenderse, pero s se mostr muy sorprendida y se qued
pensando un instante.
La diferencia est en el hombre dijo. Algunos son abominables en lo ms
profundo, desagradables patanes que nunca sern capaces de satisfacer a las mujeres. Mi
esposo, por ejemplo. Pero mister Knight es diferente. No es distinguido. Pinsalo: nunca
te dije de l que era distinguido. No obstante, en contrapartida, en lo ms profundo es un
hombre honrado. No s por qu persigue con tanta insistencia casarse con Madeline; sin
embargo, estoy segura de que despus de lo sucedido la unin entre nosotros dos funcionar.
En ese momento, Lizzie se incorpor y se qued mirando hacia la puerta con cara
de pocos amigos.
Acabo de or a alguien dijo lady Gertrude haciendo un gesto pomposo con las
manos en direccin a la puerta. Quiz sea mister Knight.
No, ese sinvergenza no es!
La respuesta provena del duque de Magnus, que acababa de irrumpir en el saln, con
una expresin ominosa en su cara barbuda.
Bridgeport le pisaba los talones, pareca contrariado y ofendido. El mayordomo se
acerc a Eleanor y le dijo en voz baja:
Lo siento, seora. Me hizo a un lado antes de que pudiera anunciarlo.
No se preocupe. Eleanor dio un golpecito en el brazo a Bridgeport y luego
acarici a su mascota. Magnus hace siempre lo que le place aadi. Incluso cuando
no debera, pens.
Bienvenido, Magnus exclam lady Gertrude. Ha llegado a tiempo.
He venido todo lo rpido que me ha sido posible se excus irritado el duque,
apenas me he enterado de que mister Knight se casaba con Madeline esta maanaPero,
pero... aventur Eleanor, confusa.
Dnde est ese infame? Dnde demonios se ha metido? , Magnus se detuvo y
mir a su alrededor. Me complace mucho veros, Gertrude y Eleanor, pero quiero saber
dnde est Maddie y dnde se halla el canalla que quiere casarse con mi hija con esa prisa
inexplicable.
Eleanor frunci el ceo.
Le dir dnde est Madeline: en casa de mister Rumbelow.
Qu est haciendo all? inquiri Magnus. Es un sujeto amoral. No merece mi
confianza.
Oh, querido to! exclam Eleanor mientras el corazn le daba un vuelco.
Cuando llegaron hasta ella las noticias de su partida de cartas, resolvi dirigirse all con el
fin de impedir que perdiera usted la diadema de la Reina.
No lo saba intervino lady Gertrude.

128

Porque no es verdad replic Magnus meneando la cabeza, como si no hubiera


odo correctamente. No he ido a esa partida. Las apuestas son altsimas y, aunque
pudiera hacerme cargo de ellas, la tiara de la Reina no me pertenece. No puedo jugrmela.
Cmo era que un hombre sin el menor escrpulo a la hora de apostar a su propia hija
pona reparos para arriesgar en el juego la histrica tiara de los De Lacy ? A Eleanor le pareci
ilgico, pero no dud de l. Magnus era un duque de pies a cabeza: seguro de ser
bienvenido, estruendoso y fanfarrn, con las mejillas coloradas y una potente voz que no se
preocupaba nunca de controlar. Alto y fornido, su vientre oscilaba a cada paso que daba. En
ese momento lo haca en direccin a lady Gertrude.
Brandy dijo tras echar una mirada al vaso de la anciana dama. Creo que yo
tambin lo necesito. El duque se sent bruscamente, y la silla cruji bajo su peso. Luego
chasque los dedos ante Lizzie . Esa perra es boba, Eleanor dijo. Con toda la cautela
posible, Lizzie se le acerc y le olfate los dedos, para luego permitirle que la acariciara.
Sirve para algo? Caza, seala a las aves?
Lo dudo respondi Eleanor sonriendo, pero es muy dulce y adora a mister
Knight.
No es demasiado brillante entonces sentenci Magnus. Lizzie volvi junto a
Eleanor, como si las palabras del duque la hubieran ofendido.
Es muy brillante replic Eleanor acaricindolo detrs de las orejas.
Bridgeport llev un brandy al duque de Magnus. Acto seguido, al parecer decidi
que Eleanor tambin necesitaba un trago y le alcanz una pequea copa de cristal llena hasta
la mitad de un lquido ambarino.
Eleanor se pregunt si realmente tena un aspecto tan acongojado y lo acept.
Despidi a Bridgeport con un gesto, y ste abandon la biblioteca cerrando las puertas tras
de s.
Se ha casado Madeline esta maana? pregunt Magnus despus de dar un trago
largo.
Antes de contestar, Eleanor tambin bebi. De inmediato tosi y se aclar la
garganta.
No exactamente, to respondi.
No exactamente? Creo que no puede uno casarse un poco. Uno est casado o
no lo est.
Cuando est usted en lo cierto, Magnus, est en lo cierto dijo lady Gertrude, y
lanz una risa aguda.
A mi leal saber y entender, Madeline no se ha casado con mister Knight dijo
Eleanor tras humedecerse los labios. He sido yo quien lo he hecho en su lugar.
Magnus se qued atnito. Luego, sus labios esbozaron una amplia sonrisa.
Endiabladamente bueno, mi querida muchacha! Soy consciente de que siempre
has cuidado de tu prima, pero no tena idea de que contases con el valor necesario para casarte
con mister Knight.
De hecho, to, yo estoy tan sorprendida como usted repuso Eleanor secamente.
Cmo has hecho para convencerlo? pregunt el duque en tono de
complicidad. O debera conocer la respuesta?
Magnus, se comporta peor que de costumbre! Qu grosero! -proclam lady
Gertrude, contrariada.

129

No soy grosero respondi l, y se ruboriz para asombro de su sobrina.


Eleanor es muy atractiva, y mister Knight no es ciego.
La joven decidi interrumpir a su to antes de que la conversacin se volviera incluso
ms incmoda para ella.
Si pretende sugerir que he atrapado a mister Knight con ciertas artes
deshonrosas, le aseguro que soy inocente. l no saba que se casaba conmigo.
Magnus no entenda nada.
l pensaba que yo era Madeline aclar Eleanor. Le cost unos momentos, pero
cuando Magnus comprendi el estado de las cosas, se golpe las rodillas y estall en risas.
Buena jugada! No lo saba, verdad? Resulta que apost al caballo equivocado,
eh? Cmo voy a disfrutar contando todo esto por ah!
No lo haga, Magnus! exclam lady Gertrude tras ponerse de pie
rpidamente. Mister Knight est muy enfadado con Eleanor. Ya tendr suficiente con
que la historia salga publicada en uno de esos malditos peridicos! No acrecentemos ms
su ira con esa burla de usted!
De modo que est loco por Eleanor, eh? S, veo que podra estarlo dijo. Vaci su
vaso de brandy de un trago y lo deposit sobre la mesa. Bien, aunque me siento tentado
a quedarme, estoy fuera de Londres en una misin destinada a restaurar la fortuna
familiar. Por esa razn he tardado tanto en llegar. De todos modos, gracias a nuestra
pequea Eleanor, supongo que la fortuna de la familia est intacta. Magnus volvi a
bromear: Las negociaciones se han puesto en marcha y no las abandonar.
Eleanor se haba dado cuenta de que su to tena un plan para salvar a Madeline, a
pesar de que Magnus no confiaba demasiado en l. Las dos primas, convencidas de que el
duque quera apostar de nuevo la preciosa tiara de la familia, haban deci dido que
Madeline lo siguiera de incgnito a un tugurio de juego y mala vida. Por lo que Eleanor
saba, Magnus jams haba triunfado en nada.
Qu es lo que estis haciendo, to?
Viejos negocios. En verdad, tristes negocios. El duque se movi intranquilo
en su asiento y adopt una actitud pensativa. Habr tiempo de sobra para ponerte
sobre aviso si el plan tiene xito. No te preocupes.
Eleanor lo dudaba, pero ya le costaba bastante aceptar todo aquello.
Mientras tanto pidi Magnus, dime todo lo referente a las juergas que has
corrido con tu caballo equivocado.
Cuando Eleanor hubo finalizado la historia, Magnus permaneci sentado con las
manos apoyadas en las rodillas.
Estupendo, maldita sea! Les pido perdn, seoras. Mene la cabeza como si
estuviera desconcertado y, acto seguido, volvi a interrogar a Eleanor. De modo que
te has casado con mister Knight en el lugar de Madeline?
As es, to.
Y esa condenada lady Shapster lo fastidi todo?
As es, to.
Nunca entend qu vio mi hermano en ella. Nunca he conocido a una bruja tan
mezquina en todos los aspectos. Magnus se frot la cara con las manos y luego volvi
a hablar en un tono ms bajo. De hecho, no esperaba otra cosa de ella. Qu poca
vergenza! Se irgui en su silla. Oye, Eleanor, sabes por qu no puse ninguna
objecin cuando Madeline te llev a nuestra casa? pregunt a su sobrina.

130

Yo... Nunca me lo haba planteado.


Lo cierto era que cuando Madeline decidi ayudar a Eleanor, a sta ni siquiera se le
ocurri que Magnus hubiera tomado parte en el asunto. Sin embargo, era el duque y poda
haber decidido que Eleanor llevara una vida miserable. Por el contrario, le haba
pellizcado los cachetes y tratado con la misma indiferencia con que trataba a su propia
hija.
Tema que pudieras morir si permanecas all. Cre que podas consumirte o irte
apagndote lentamente explic el duque.
De modo que tambin piensa usted que lady Shapster es peligrosa? pregunt
lady Gertrude tras un suspiro.
Pienso que lo mejor es evitarla. A ella y a mi hermano. La mirada de ambos se
dirigi hacia Eleanor, que se remova intranquila en su asiento.
Me vuelvo a mi hotel. Maana regreso a Sussex dijo Magnus ponindose de
pie. Gertrude, vigile a Eleanor.
Ya lo hago, ya respondi lady Gertrude.
La perra ladr, y Magnus le alz el hocico y la mir a los ojos.
S, por supuesto, t tambin dijo a Lizzie. Luego bes en la frente a Eleanor.
Enhorabuena por tu matrimonio, querida. No dejes que Knight juegue contigo, y recuerda
que eres ms corpulenta que lady Shapster, de modo que con un buen puetazo en la nariz la
dejars fuera de combate.
Eleanor se sinti emocionada por aquella muestra de afecto.
Gracias, to. Lo recordar dijo.

131

Capitulo
Eleanor velaba con las estrellas mientras permaneca tendida en la oscuridad de la
medianoche y la soledad. Slo el resplandor anaranjado de los rescoldos de la chimenea
iluminaba la gran alcoba de Remington Knight, que ella comparta con... nadie.
A pesar de cules fuesen sus sueos o deseos, l no haba vuelto a la casa de Berkley
Square.
Estaba inquieta a causa de la melancola y las ilusiones que haba puesto en aquel
matrimonio. Se sent sobre el lecho; la cama era tan grande que no acertaba a ver el final,
de los lados pendan cortinas de terciopelo y el colchn era mullido y confortable. A los
pies, estaba extendido un camisn de seda ornado con lazos. Ella lo haba dejado all con la
esperanza de que l volviese, y ahora lo deslizaba por su piel, suave como una sensual
caricia.
Eleanor se dijo que no siempre lo usara, pues el algodn era mucho ms confortable,
mientras que durante el invierno slo la franela le proporcionaba calor. Y si mister Knight
compartiese su lecho, nicamente se cubrira con su deseo.
Eran sueos tontos. Cundo haba perdido su firme sentido de la realidad y haba
cado en la ensoacin?
Se desliz de la cama y se acerc descalza hasta la chimenea. Si deba permanecer
despierta, prefera el consuelo y el calor de un buen fuego crepitante.
De rodillas en el suelo, Eleanor eligi algunos troncos y coloc sobre las brasas la lea
suficiente para permanecer all durante toda la larga noche. Se qued mirando las llamas,
amarillas y anaranjadas, y se pregunt si mister Knight volvera alguna vez. Quizs
habra de vivir en adelante sola, virgen, casada y abandonada.
Aunque el aspecto de su cara no lo demostraba, le habra gustado vivir mucho tiempo.
Eleanor no conoca a mister Knight; de hecho, nadie lo conoca. Volvieron a acosarla las
preguntas que le haba formulado lord Fanthorpe: Quin era mister Knight? De dnde
provena?
Pens que haba descubierto en l muestras de amabilidad... pero eso haba sido antes.
Antes de que ella lo hubiera traicionado.
Una ligera corriente de aire trajo hasta Eleanor un olor a tabaco, a cartas, a cuero
antiguo. Un escalofro recorri su espalda. Levant la cabeza y mir la silla que estaba a su
derecha.
All, oculto en la penumbra, descubri la silueta de mister Knight. Todava vesta las
ropas de la ceremonia nupcial, aunque se haba quitado la levita y haba desabrochado su
chaleco de raso. Llevaba la camisa abierta en el cuello, y ella pudo ver una parte de su piel,
bronceada y cubierta de vello.
Sus rasgos eran los mismos de siempre, serenos y tranquilos, pero su barbilla estaba sin
afeitar. La pulcra imagen que siempre haba cultivado, la de un caballero ocioso, se haba
convertido en la de un hombre ms honesto y menos civilizado, la de un amo de las calles y
las avenidas.
Era el silencio personificado. Cuando la observ, sus ojos reflejaron llamaradas de oro.
Eleanor se levant del suelo y se acerc a l.
Quiero pensar que habis hecho todas estas cosas sin malicia dijo, an recostado
sobre la silla.
Estaba all. Le hablaba. La sequedad de la boca de Eleanor remiti.

132

Qu cosas? pregunt.
Mister Knight apunt sus largos y fuertes dedos hacia ella y traz en el aire el perfil
de su cuerpo.
Cosas como sta dijo. Manteneros de pie junto al fuego de tal modo que yo
pueda apreciar vuestra silueta a travs del camisn.
Ella se apart.
No le orden l, deteniendo sus pasos. Permaneced donde estis. No he dicho
que no me guste.
No quiero permanecer as mientras me devoris con la mirada y me insultis.
S. Lo queris agreg, y el brillo salvaje de sus ojos azules, de ordinario plidos,
pareci incrementarse. Soy vuestro esposo, y quiero ver lo que es mo, querida. Estaris
orgullosa de vuestro cuerpo. Tenis unos pechos perfectos: redondos y firmes. Y me agrada
miraros desde atrs.
Se deleitaba recorrindola con la mirada.
Eleanor intent cubrirse con las manos. Pero qu parte de su cuerpo habra de
cubrirse? El fuego del hogar haba calentado la seda de su espalda, mientras que la mirada de
mister Knight calentaba la seda de la parte anterior de sus ropas.
Vuestros muslos... Vuestros muslos es lo que ms admiro. Son esbeltos, fuertes
incluso, y cuando cabalgan son tan suaves y graciosos que al verlos slo puedo pensar en
cmo se moveran junto a mi cuerpo.
Mister Knight!
sa fue su nica respuesta, tan inadecuada como intil.
Mister Knight cogi un vaso lleno hasta la mitad de un lquido de color dorado y lo
llev a sus labios, dio un sorbo y lo devolvi a su sitio.
Entre los americanos existe una costumbre singular que quisiera que pusieseis en
prctica a partir de ahora. Soy vuestro marido. Por el resto de la vida compartiremos la cama.
Llmame Remington.
A Eleanor no le cost demasiado hacerlo.
No hay necesidad de ser sarcstico... Remington. Para su sorpresa, el sonido de su
nombre surgiendo de sus labios la hizo estremecerse, como si con l estuviera reconociendo
una intimidad tan grande que no le permitira recoger nunca ms las piezas dispersas de lo que
haba sido su identidad.
Cuando los leos de la chimenea prendieron, Eleanor pudo ver el rostro de su esposo
con mayor claridad. Sus cejas eran negras y firmes. Las llamas se reflejaban en el fro azul de
sus pupilas. Profundos surcos le recorran la piel entre la nariz y el mentn. Tena aspecto
diablico y vido.
Eleanor quiso retroceder una vez ms.
Insisto en que te quedes donde ests orden mister Knight, con una voz tan
profunda que pareca que las tinieblas mismas hablaban. Me gusta la forma en que el
camisn se adhiere a tus caderas y los pequeos pliegues que tus pezones
producen en la seda.
Hablaba en voz baja, como si lo estuviera haciendo consigo mismo, pero cada palabra
lograba seducirla con la misma intensidad que lo habra hecho una caricia. Poco importaba
quin era aquel hombre o de dnde provena. Aquella noche no poda mostrarse hostil
con l, slo tena que reinar el placer. Las damas no responden a algo tan vulgar como el
placer. Claro que tampoco lo otorgan. Seguramente no volveran a gozar, pero el lugar
133

situado entre las piernas de Eleanor estaba cada vez ms hmedo y los pezones ya le
dolan. S, le dolan. Quera moverse. No quera alejarse, sino acercarse a l, ser uno con l.
Se encontr a s misma en una posicin lasciva: con las caderas separadas, los hombros
hacia atrs, dibujando una graciosa curva su columna vertebral. l todava la deseaba; el
instinto deca a Eleanor que hacer el amor con l lo volvera ciego ante cualquier otra
circunstancia.
Por favor, djame explicarte por qu hice lo que hice le dijo.
Qu quieres decir con eso? Acaso te refieres a haberte casado conmigo? dijo
Remington, que sonrea divertido. No hay nada que explicar. Lo entiendo. Te has
casado conmigo a causa de mi dinero.
Eleanor se sinti ofendida por el solo hecho de que alguien pudiera pensar que
ella era capaz de algo semejante.
No me he casado contigo por tu dinero! exclam.
Por favor, no me cuentes cuentos de hadas que no hacen ms que agravar
otras faltas. Qu otra razn podas tener para casarte conmigo? Seguramente no fue
por amor que te sacrificaste para satisfacer mis necesidades.
Ante esa pulla ella sinti un ligero temblor interior. Sin embargo, se haba
acostumbrado ya a ser franca con l.
Nadie necesita casarse con una duquesa le dijo, ni yo necesito casarme
con un hombre rico. Has escuchado mi historia. De haberlo querido, a los diecisis aos
habra podido casarme con un viejo millonario, y ahora sera una viuda alegre y rica.
A los diecisis aos, las jvenes siempre se piensan que aparecer otro
hombre. Qu edad tienes, querida?
Tengo veinticuatro aos respondi Eleanor molesta.
Ests en el mismo estante que el resto de las doncellas ya un poco entradas en
aos. Ahora ests ms desesperada. Vaya oportunidad se te ha presentado conmigo!
La cogi de la mano. Bueno, querida, si planeas matarme para conseguir mi
fortuna, ndate con cuidado. Ya he escapado de la muerte a manos de tu familia, de
modo que me he vuelto muy suspicaz. Me guardar las espaldas.
Matarte? dijo Eleanor, y estir la mano. Ests loco?
Quizs... Anoche, un poco dijo. Sus dedos temblaban como si quisiera
abalanzarse sobre ella y abrazarla para poseerla. Fui en busca del hombre que me ha
dado informaciones acerca de vosotras dos, t y tu prima, la futura duquesa.
Eso quiere decir que has estado espindonos.
Espindote puntualiz Remington con afabilidad. Averiguamos que
habais intercambiado vuestras identidades en el garito de Rumbelow. La duquesa
permanece all, me equivoco?
Supongo que s, pero todos creen que est aqu. Realmente, estoy muy preocupada
por ella.
Tan preocupada que acabas de casarte con su novio.
Ella no te quera dijo Eleanor, demostrando que tambin poda ser cruel.
No creo que se tratara de eso dijo, tenso como una fiera dispuesta a saltar sobre
su presa. Pretendes decirme que ella aprobara tu ingenuidad. Supongo que s. Una mujer
es capaz de hacer cualquier cosa, puedo imaginrmelo. Me parece que tu misin era darme un
mensaje de su parte, decirme que tu prima se haba retrasado.

134

No. se es el plan que yo haba trazado! dijo Eleanor, con la respiracin


entrecortada. Habas ordenado de una manera tan imperiosa que compareciese cuanto
antes que ambas sentimos mucho miedo de ser vctimas de una terrible venganza si no
obedecamos.
No soy tan despreciable.
Un hombre que gana a una mujer en una partida de cartas no est en sus cabales.
Hum murmur Remington acaricindose el mentn. S. Posiblemente otorgo
demasiado peso a mis rdenes.
No deja de resultar lgico dijo Eleanor y, sin poder resistirse un solo minuto
ms, le pregunt: Dnde has estado?
Hablas como una verdadera esposa. Remington hizo una mueca con los
labios, como si se estuviera burlando, ya de l, ya de ella. Y yo, como un verdadero
marido ingls, he acudido a mi club, he jugado y he pensado. Sabes con qu pensamiento
sal de all?
Eleanor no lo saba, pero no presenta nada bueno.
No.
Estoy casado contigo. Hemos pronunciado nuestros votos ante Dios y ante
testigos, de modo que estamos tan unidos como cualquier viejo matrimonio londinense. El
divorcio nos costana aos y una autorizacin del Parlamento. Tampoco hay mo tivos para
una anulacin. De modo que no hay escapatoria. Estamos casados.
Lo s. Lo...
No! grit l cortando el aire con el filo de su mano. No me insultes diciendo
que lo sientes. Me manipulaste minuto a minuto, con tus fingidos rubores y tu admiracin
vergonzosa. Me hiciste pensar que haba ganado... una duquesa. No puedo amar y querer
vengarme a la vez. No tengo nada concluy, y cerr con fuerza el puo como si con
aquel gesto hiciera aicos todos sus triunfos.
Ella no era una cualquiera. Era una De Lacy.
Lo tienes todo dijo con firmeza. Tienes ms de lo que muchas personas han
soado.
Asmbrame, muchacha. Dime qu tengo. Ante su mirada cnica, Eleanor se qued
en blanco.
Bueno... Tienes salud.
Remington le dirigi una sonrisa breve y cortante.
Eso es importante dijo Eleanor, mientras segua pensando febrilmente en algo que
decir. Tu fortuna est intacta, no es as?
Oh, s, lo est, puedes estar tranquila.
Eres joven, apuesto, inteligente... Eleanor cobr aliento y se atrevi a decir lo
que no haba osado expresar hasta el momento: Y me tienes a m.
l se quit los zapatos y, uno tras otro, los arroj contra la puerta.
Eleanor se sobresalt cada vez que el cuero golpeaba la madera y mova el cerrojo.
Ah, s! Tengo a mi querida esposa... T, la que me ha convertido en el hazmerrer
de todo Londres. He dicho Londres? De toda Inglaterra! No sabes qu decan de m en
el club esta noche?
Eleanor desconoca qu ocultaba aquel hombre tras los insultos y las seducciones,
pero supo que en aquel momento estaba enfadado. Sin duda. Todo el mundo comentaba
que haba bastado el olorcillo de un cono ingls para seducir a una polla americana.

135

Eleanor se sorprendi. A lo largo de todos sus viajes nunca haba odo hablar con
semejante vulgaridad.
Es horrible! Cmo se atreven a decir esas cosas de nosotros? Cmo son capaces
de usar ese lenguaje?
Son hombres. Esa es la forma en que hablan los hombres.
Eleanor comprendi que Remington estaba algo ms que airado. Estaba hecho una
furia. Eleanor sinti que el calor que provena de los leos encendidos era ms bien una gran
oleada cuyo origen era l.
Y ella quera calentarse... calentarse precisamente en ese calor.
Qu has contestado?
Me re. Les dije que tenan razn. Les dije que estaba tan ansioso de estar bajo tus
faldas que te hubiera tomado en matrimonio sin preocuparme de quin eras.
De improviso, Remington coloc las palmas de sus manos hmedas sobre la seda que
le cubra las caderas. Ella sinti un calor que era ms que turbacin, ms que el calor que
provena de los leos.
Intentabas salvar las circunstancias.
No, estaba diciendo la verdad dijo Remington, mientras sus labios, sus sensuales
labios, se contraan en una sonrisa de burla dirigida contra s mismo. Desde que te conoc
slo puedo pensar en tus senos, en tus muslos, en tu... sexo.
Eleanor contrajo las piernas como si l la estuviera acariciando.
Peor an prosigui, me he estado preocupando de tu estado de nimo, de tu
felicidad, de tu placer. No pienses que he dejado que me arrastraras al altar con otro
propsito en la mente.
Eleanor sinti la boca seca. Remington haba puesto en claro cules eran sus
intenciones. La quera poseer, hacerla suya, tanto si ella lo deseaba como si no Estaba en
su derecho: era su marido. Sin embargo, estaban hablando de su cuerpo, el mismo que
ahora se hallaba frente a aquella bestia de ojos indmitos.
Has dicho que pensabas tener una duquesa a la que amar dijo Eleanor.
Hablabas conmigo. Era a m a quien veas. Puedes quererme a m.
No. Slo puedo querer a una duquesa. Eleanor sinti como si le clavaran una estaca
en el pecho; luego, su corazn volvi a latir.
Remington la cogi de un brazo.
Pero te deseo. Adems, eres mi mujer. Elev los ojos hacia los de ella.
Puedo tenerte.

136

Capitulo
El corazn de Eleanor lentamente comenz a latir con ms fuerza. Su pecho se
expanda y se contraa a medida que intentaba respirar. Remington la deseaba. Estaba en todo
su derecho si quera poseerla, tena derecho a utilizarla como quisiera, y no le caba la menor
duda de que si echaba a correr, l la perseguira.
Sin embargo, senta flojedad en las rodillas y no poda moverse aunque quisiera. Ella
tambin lo deseaba. Eleanor dese, al menos, no tener aquella cobarde sensacin de
incertidumbre respecto a la cpula con un hombre. Era peligrosa, pero en un sentido que
no alcanzaba todava a comprender. Era peligrosa para ella.
Ven aqu.
Dos noches atrs, haba sentido que aquella voz la acariciaba, pero ahora no era capaz
de soportar esas exigencias.
Ven aqu repiti Remington, y la atrajo hacia l. Ven y paga el precio de tu
engao.
Lo mir, inclinndose hacia atrs. Por qu se opona? Nada ms verlo, la haba
atrapado en sus redes, nunca haba pretendido escapar de ellas. Sentir a aquel hombre en su
interior implicaba una rendicin, de modo que no estara dispuesta nunca a echarse atrs.
Pequea tonta... Remington la sujet entre sus brazos y tir hacia arriba de sus ropas,
al tiempo que la dispona de frente a l tras colocar las piernas desnudas a cada lado de sus
caderas. Ahora ya es tarde para las dudas.
En eso tena razn. Deba enfrentarse a un hombre encolerizado con su destino e
impulsado por el deseo. Aplacarlo estaba por encima de sus posibilidades.
Remington permaneca vestido. Ella no. Ella era vulnerable. El no. La tela de sus
pantalones le resultaba spera en contacto con la suave seda que rodeaba sus muslos.
Remington la cogi de las caderas y la atrajo hacia s an ms para sentir su sexo cerca.
Eleanor not a travs de los pantalones la rigidez de su virilidad, y cuando l empez a
moverse adelante y atrs, su corazn volvi a acelerarse del mismo modo que aquella otra
vez...
Coloc las manos sobre los hombros de Remington para no perder el equilibrio. El
rostro de l estaba justo frente a ella, y sus ojos la miraban con insistencia. Eleanor intent
ocultar su expresin; no quera que l advirtiese que bastaba un roce suyo para excitarla.
Sin embargo, el sensual movimiento de su esposo logr que las manos de Eleanor se
aferraran cada vez con ms fuerza a sus hombros.
Recuerdas las cosas que me dijiste la otra noche? pregunt Remington.
Estuvo tentada de mentir, de decir que no, pero no poda concentrarse. No
mientras l continuara con sus movimientos rtmicos.
Las recuerdo.
Dijiste que queras sentir mi sexo en tu boca.
El deseo de Eleanor se acrecentaba. Si respirar le resultaba dificultoso, mucho ms difcil
se le haca pensar. Ella tambin haba comenzado a moverse.
Remington desplaz una mano hacia sus nalgas para abarcarlas, para incrementar el
vaivn de sus caderas, mientras con la otra recorra la piel de sus senos. No te dejar hacer
eso.
No. Remington recorri con la yema de los dedos las onduladas lneas de su busto,
como si quisiera definir su forma mediante el tacto.

137

Sin embargo, me dejaste que fuera yo quien usase la boca.


S. El recuerdo de aquel placer hizo que Eleanor sintiera con ms intensidad el
actual, de tal modo que ya no logr distinguir dnde acababa uno y dnde comenzaba el
otro.
Te met un dedo dentro. Remington le sonri apenas. Dentro de tu cono.
Mientras hablaba fue deslizando la mano entre la seda de su camisn, a lo largo de la
caliente y oscura hendidura que separaba sus nalgas, hasta rozar con sus dedos la entrada a su
cuerpo.
Tambin entonces estabas hmeda.
Eleanor apret las rodillas, pero la mano de Remington estaba entre sus piernas y nada
pudo hacer sino esforzarse, algo que acrecent su placer e inflam ms an sus sentidos.
Un dedo se desliz en su interior y comenz a explorarla profundamente, con
golpecitos rtmicos, lentos.
Ests tensa. Cuando empuje con mi miembro, debers acogerlo poco a poco.
Despus estar todo dentro, y ya no hars nada para sacarlo de ah.
Eleanor tena dificultades para articular las palabras.
Querr hacerlo ? pregunt.
Creo que s. Eres una mujer fuerte, y yo estar en tu interior, hacindote ma.
Una mujer fuerte. Cree que soy una mujer fuerte, pens Eleanor.
Querrs que sea yo quien te controle, quien lleve el comps, quien te ensee a
gozar?
Ella no poda pensar; slo deseaba entregarse al placer y flotar.
Quiero que me lo digas orden Remington. Quieres que te posea? Quieres
saber por qu ningn otro hombre te har suya? Me querrs todas las noches dentro de ti,
acrecentando mi dicha y no pudiendo pensar sino en m?
Hablaba de tal modo que sus palabras tenan ms de amenaza que de seduccin.
Remington le acariciaba ahora los pechos con una mano mientras la otra se mova
en su interior.
Observaba cada expresin suya, capturando sus pensamientos como un ave rapaz cobra
su presa.
Dmelo insisti l.
Te deseo. Es por eso que...
Antes de que Eleanor pudiera acabar la frase, antes de que le hubiera explicado por qu
haba aceptado casarse con l, Remington retir el dedo de su interior y ella gimi,
desesperada por sentirlo dentro de nuevo.
Entonces l lentamente introdujo dos dedos, y esta vez Eleanor sinti un escalofro. El
sentimiento de intrusin se haba acrecentado. La presin aumentaba. Se mantuvo quieta
por temor al dolor.
Dos dedos; lo estoy consiguiendo dijo Remington con una sonrisa que dej al
descubierto todos sus dientes. Sin embargo, parece que yo lo estoy haciendo todo. Por qu
no me...?
Eleanor contuvo la respiracin. Qu iba a pedirle?
Bsame.
Quera que le diera un beso ? Algo tan insignificante se volva ahora tan necesario?
Cara a cara, boca contra boca, intercambiando las respiraciones...
Besas muy bien murmur l. Besas como si fueras una mujer enamorada.

138

Eleanor jadeaba mientras sus lenguas se rozaban. l no poda haber dicho aquello. No,
no deba... La haba acusado de casarse con l por el dinero pero, para su sorpresa, ella
prefera eso a la verdad, a reconocer que lo deseaba y lo amaba con todo su tonto corazn.
No, no quera que l lo advirtiese, porque, entonces, sera ms vulnerable a
cualquier tormento que su esposo decidiese darle.
Quizs, l esperaba que ella reconociera que lo amaba. A lomejor estaba
comprendiendo que haba dado con la verdad. Pero Eleanor no se lo dira.
Se levant el camisn con ambas manos, se inclin hacia delante y, cerrando los ojos,
se entreg a la pasin. Apret los labios contra los de l, y su mentn sin rasurar le escoci
su delicada piel. Remington saba a menta y a brandy, un gusto viril y delicioso. Mientras
lo besaba le estaba demostrando todo el amor que no se atreva a confesarle de palabra.
Una vez ms, l coloc la mano sobre las nalgas de Eleanor y la alz. Sus labios se
movan contra los de ella, sus palabras eran un soplo de aliento en el interior de su boca.
Muvete le dijo.
Pero, tus dedos...
Remington le acarici todo el rostro con la mano abierta, pero eso no bast para
distraerla.
Me doler susurr Eleanor.
Y eso ser el xtasis le contest Remington. Se ech un poco hacia atrs y le
dirigi una mirada burlona. Muvete.
Con cuidado, Eleanor se alz hacia arriba y luego descendi. El movimiento era
correcto; la sensacin de dolor disminuy.
Repiti aquel vaivn, y sinti que la excitacin recorra todos sus nervios.
Ya basta. Ya no hay ms tiempo dijo entonces Remington. De pronto, retir sus
manos, la apret contra su cuerpo y se qued quieto.
Ella apenas alcanz a ver su cara antes de que sta quedase oculta en la sombra. Su
expresin la haba asustado. Todo el tiempo que haban estado juntos haba resultado
una mentira. Remington no era un salvaje civilizado. Era, sencillamente, un salvaje que
ahora quera disfrutar de ella.
l se puso en pie y se dirigi con ella hacia el lecho en penumbra. Las piernas de
Eleanor seguan aferradas a su cintura y se peg an ms contra l, temiendo que la dejara
caer. Tembl cuando la deposit sobre las fras sbanas.
Mister Knight... Remington, por favor suplic al tiem po que, apoyada sobre
los codos, vea cmo l comenzaba a quitarse la ropa.
Los msculos de los hombros de su esposo se tensaban como cuerdas y se abran
en abanico a travs de su pecho hasta el abdomen, cubierto por un delicado vello
rubio, como crema en un dorado melocotn. La luz del fuego lama su cuerpo, como
Eleanor deseaba hacer. Remington se desaboton los pantalones y mientras se los
quitaba mir hacia atrs, hacia donde ella estaba.
Tienes miedo? le susurr en un tono ligeramente burln. Es normal que lo
tengas. Estoy hambriento. Tengo hambre de ti. Pero yo no hago dao a las mujeres, de
modo que te llevar al orgasmo una y otra vez.
Eleanor se pregunt si quiz las concubinas no haban sido precisas en sus
explicaciones y el orgasmo era, en realidad, algo doloroso. Como si quisiera burlarse de
l, lo mir a la cara. l trat de centrar su atencin en el rostro de ella, pero enseguida
vio la firmeza de sus carnes, la sinuosidad de su terso abdomen... Y la longitud y la rigidez
de su ereccin. La suave piel del miembro viril pareca a punto de estallar, el glande tena

139

un color prpura encendido, y todo l era largo, muy largo. Oh, Dios mo!, se dijo
Eleanor.
Remington se subi a la cama y se coloc entre sus piernas. Eleanor, sin poder
resistirse, alarg la mano hasta estrechar en ella el arma de su virilidad. Sus dedos la
recorrieron entera, sintiendo cada lnea de su piel, cada vena, y la tersura de aquella piel
sedosa. Haba visto en el harn del baj pinturas y esculturas de hombres desnudos, pero
no tan esplndidas en sus atributos como l.
Remington se aferr a los hombros de Eleanor con las manos y cerr los ojos
mientras ella acariciaba su sexo; los brazos le temblaban de placer.
Las concubinas tenan razn, pens ella. A los hombres les gustaba el tacto de una
mujer en su cuerpo. Y a ella le gustaba tocarlo a l.
Cuando por fin Remington abri los ojos para clavarlos en Eleanor, no haba ya
el menor resto de hielo en sus oscuras profundidades. Arda. Ahora l tambin se
abrasaba. Remington acerc ambas manos al escote del camisn de su esposa y, con delicadeza, se lo rasg. Los lazos ofrecieron alguna resistencia, pero la seda cedi con
un sonido parecido a un chirrido agudo y violento.
Aquella seda y aquellos encajes haban sido caros y hermosos, pero l los haba
roto como si ella no los mereciese. Eleanor sinti deseos de golpearle.
Por qu has hecho eso? le pregunt.
Se interpona en mi camino respondi Remington, y le arranc la tela hecha
jirones.
El hombre mir el cuerpo que se le ofreca. A juzgar por el brillo que contempl
en los ojos de ella comprendi que lo deseaba. Haba desgarrado su camisn porque se
interpona en su camino: sa era una leccin que Eleanor debera recordar en lo
sucesivo.
Es la primera vez que te acuestas con un hombre. No sabes lo que puedo hacer
contigo. No sabes cmo puedo hacerte sentir. Cmo puedo sentirme colmado de placer
y cmo puedo ofrecrtelo.
Curvado sobre su cuerpo, baj la cabeza y comenz a succionarle un pezn.
La nueva sensacin reemplaz al aturdimiento, y Eleanor se arque hacia l. Al
instante le agarr de los cabellos y retuvo su cabeza pegada al pecho para sentir el
roce de su lengua; era una sensacin que la acercaba al paraso.
Remington recorra con su boca el otro pezn de Eleanor y jugueteaba con l.
Tu piel es como la seda le dijo; tan delicada y esplndida como el satn.
Eleanor se pregunt si l era consciente de cmo la excitaba un simple cumplido.
Presion sus caderas contra las de su esposo, ansiosa de sentir todo su peso sobre
ella. Quera ms de lo que le estaba dando.
Remington descendi por el cuerpo de Eleanor, y cada punto que tocaba de su piel se
converta en una brasa. Los pechos de la mujer anidaban en el vello de su propio pecho. El
peso de sus fuertes caderas la mantena sujeta sobre la cama. Entonces le introdujo su
miembro entre los muslos, y por primera vez Eleanor comprendi por qu Remington haba
utilizado los dedos para excitarla.
Porque ahora entenda lo que significaba sentirse colmada, y quera estarlo ms y ms,
de todas las maneras posibles. Lo que antes le resultaba natural, sentirse vaca y solitaria,
ahora le pareca lejano y angustioso.

140

Empuj contra l y experiment el alivio de la soledad que hasta entonces haba


sufrido.
Sin embargo, l no quera someterla. Por el contrario, le habl cogindole la cara entre
sus manos y atrayndola con fuerza.
Dime qu quieres que te haga.
Eleanor se sobresalt. Decrselo? Acaso no estaba bastante claro?
Dime insisti Remington. Dame instrucciones. De cualquier modo har que
lo implores, pero debes pedrmelo con tus propias palabras.
Entonces ella comprendi lo que l le solicitaba. Quera la rendicin de su mente,
igual que antes le haba entregado su cuerpo. Le peda que pensara en lo que l le estaba
haciendo y que le dijese que se lo permita... Que le dejaba hacer cuanto l deseara. Nunca
en su vida haba insultado a nadie, pero en ese instante lo hizo.
Bastardo! exclam.
Te equivocas. Mis padres estaban casados antes de que yo viniese al mundo.
Remington le cogi la barbilla para acercarle la cara a su rostro. Posiblemente lo estaban
antes de que yo fuera concebido. Eleanor...
Era la primera vez que la llamaba por su nombre. Eleanor supo de inmediato lo que eso
significaba. Sus caderas se ondulaban a un ritmo lnguido e incitante.
Eleanor, dime qu quieres. Y sus caderas volvan a ondularse.
Lo ms profundo de su vientre exiga ser colmado.
No ganars. Hars las cosas como yo deseo. Rndete, Eleanor, rndete.
Tena razn. l saba demasiado, comprenda su cuerpo mejor que ella misma.
Te quiero a... ti. Por favor... dijo Eleanor en un susurro.
Coloc sus piernas alrededor de la cintura de Remington. Acuciaba sentirlo dentro.
Las manos de l se deslizaron ms abajo de sus pechos; la apretaban, la acariciaban.
Por favor, qu? insisti.
Remington saba muy bien cmo atormentarla.
Por favor, Remington dijo Eleanor, y pronunci deliberadamente su nombre,
pensando que as lo apaciguara. Te quiero dentro de m; quiero que me lleves lejos... por
un tiempo. Quiero que cumplas con tu promesa de darme placer.
Una carcajada brot de lo ms profundo del pecho de l y ella la sinti retumbar en el
suyo.
Pdeme que cumpla mi promesa, quieres? S que eres una chica lista. Acabas de
probarlo con tu desafo. Muy bien, de acuerdo.
Con una mano le separ los labios de la vulva y se coloc en posicin de penetrarla. Sin
embargo, fue delicado con ella y volvi a levantarle las caderas. Slo la haba tocado con el
extremo de su verga y sin demasiada fuerza. No haba prisa. Ella necesitaba... necesitaba
movimiento, resistencia, rapidez para aplacar su deseo, pero l segua siendo lento y
cuidadoso.
Vamos! suplic Eleanor. Deprisa, deprisa, por favor!
Por toda respuesta, Remington le dirigi una rpida sonrisa, pero no aument la
cadencia de sus movimientos.
Eleanor mova frentica la cabeza sobre la sbana. Se aferraba a sus propias caderas y
hunda las uas en su misma carne.
Un poco ms, ahora dijo Remington.

141

La presin de su verga se hizo ms fuerte. El miembro comenz a entrar,


colmndola, y lo que antes fuera para ella una leve molestia ahora era dolor.
Qu...? exclam Eleanor, al tiempo que se incorporaba. Pero si me has
preparado!
Remington levant las caderas lentamente, dominndola con su tamao y su
dureza.
Creo que mis dedos no son lo bastante largos.
Oh, qu enorme! chill.
Pensabas que iba a ser fcil?
Despacio, se retir un poco ms, aliviando el dolor.
Yo pensaba que deba provocar satisfaccin solloz Eleanor, ms relajada.
Una vez ms, Remington volvi a empujar, fuerte; no estaba dispuesto a rendirse.
Eleanor se tens. Estaba ocupando su cuerpo como si se tratara de un pas
conquistado. A pesar de lo que le haban dicho, a pesar de los comentarios que las
concubinas hicieran en el harn, ella no estaba dispuesta a que la poseyeran. No quera
ser invadida.
Pero l no se detuvo. No se preocupaba en absoluto de sus reticencias de mujer
virgen. Su cuerpo temblaba a medida que se mova, y en la penumbra que envolva las
sbanas, Eleanor vio llamaradas en el rostro de Remington.
Tena el ceo fruncido y los labios apretados.
Ea luz del fuego de la chimenea resaltaba sus pmulos y sus mejillas, que parecan
talladas en piedra. Remington la miraba como si fuera capaz de distinguir todo lo que
haba en el interior de ella: su rebelda, su inseguridad, el control gradual que iba
adquiriendo de su cuerpo, sus emociones y su mente.
Not que la cama se mova al comps de ellos. El perfume del hombre la envolva,
clido y sensual. El dolor se acrecentaba a medida que l se adentraba en su cuerpo.
Eleanor se tap la boca con una mano a fin de ahogar un gemido.
Justo cuando el desasosiego alcanzaba su punto ms lgido, Remington se detuvo y se
incorpor a medias, muy recto. Pareca que se estaba preparando para un gran
acontecimiento.
Entonces volvi a moverse hacia delante.
Algo chasque en el interior de Eleanor. Se incorpor, dispuesta a no dejarle seguir.
Pero l la dominaba con su poder. Su pubis se frotaba contra ella, despertndole
sensaciones que muy pronto hizo l que la abandonasen. Esta vez, mientras se retiraba,
ella pudo cobrar aliento. Haba en su suspiro una chispa de deseo, pero cuando l volvi a
arquearse, la chispa se transform en brasa. Eleanor pens que poda gustarle, poda
gustarle si con el tiempo se adaptaba, pero l no le daba tiempo. Estableca un ritmo de
demandas y exploraciones que ella encontraba difcil de seguir. Eleanor se senta como una
barca en el ocano, balanceada por una ola tras otra, violentamente llevada hacia un
destino desconocido, por completo a merced de los elementos. No se trataba de que le diera
importancia a la quemazn que senta en su interior, pero suceda, en cambio, que el dolor
y el placer se mezclaban de tal manera que ella no poda precisar dnde empezaba uno y
dnde terminaba el otro.
Remington necesitaba imponerle su voluntad, y ella, que jams se haba acostado con un
hombre, estaba obligada a pagar el precio por haber fingido ante l.

142

Eleanor se hallaba ahora en un mundo diferente en el que todo era extrao: su peso, su
perfume, la manera en que la manejaba, como si ella fuera suya hasta el punto de estar
dispuesta a hacer todo lo que a l le apeteciera. Ahora haba impuesto un ritmo rpido,
aunque delicado, y sus tejidos ms sensibles parecan ablandarse con cada acometida; sin
embargo, se resista. Su cuerpo conoca lo que su mente apenas sospechaba; este deseo era
ms antiguo que la especie humana, no exclusivo de ella. Daba igual que ambos se hallaran
unidos por el destino o por la casualidad. El cuerpo de uno encajaba en el del otro y se unan
en uno solo.
Eleanor apoy los tobillos sobre la cama y comenz a moverse al mismo ritmo.
Sus manos se deslizaron por la espalda de Remington.
Las concubinas le haban dicho que el deber de la mujer era lograr que el hombre
obtuviera su plena satisfaccin. Sin embargo, a Eleanor no le preocupaba en absoluto la
satisfaccin de Remington. No por ahora, al menos. Le importaba, en cambio, que cada
embate rozara la parte ms profunda de s y que el placer, el placer que l le haba
prometido, se expandiera por todo su cuerpo sostenido en las alas de la posesin.
Remington la abraz. Sus manos resbalaban a causa del sudor. Los msculos del
hombre se relajaban y se tensaban con cada movimiento.
Ninguna grandeza de los viajes que haba realizado o del arte que haba contemplado
poda compararse a aquella excitacin. Eleanor gozaba sin cesar.
Pareca que cada vez la penetraba con ms fuerza, y eso acrecentaba su poder de
dominacin.
Rndete dijo con voz gutural, al tiempo que aceleraba sus movimientos.
Qu? Rendirse? No. Cmo poda l preguntarle lo que ella pensaba? Ahora?
Aquella noche? No iba a rendirse; no cuando lo que ella ms deseaba era alcanzar ese
nivel de la sensacin pura que le permitiera escaparse de all.
Remington desliz las manos por detrs de la cabeza de Eleanor, la acarici y la
abarc en su totalidad, envolvindola a toda ella con su aroma. La mir al interior de sus
ojos; la abrazaba, la desafiaba... Luego la bes con la lengua mientras le introduca el
miembro hasta que su pubis roz el de ella. La lleno de s mismo. Entonces orden una vez
ms.
Eleanor, dame lo que quiero. Rndete... ahora!
Como si hubiera estado esperando su orden, su cuerpo se conmovi en un
orgasmo glorioso. El se mantuvo bien dentro de su vientre, y el fuego que l desprenda
corri por las venas de Eleanor, por su piel, por sus pechos. Ella se aferr al cuerpo de
su amante con brazos y piernas, intentando retenerlo an ms dentro, cuando ya no
era posible. El amor y el miedo, el triunfo y la pasin se arremolinaban en su interior
mientras gema y sollozaba.
Remington, Remington!
Por ltimo, l sinti que su pasin se liberaba. Ech la cabeza hacia atrs, cerr los
ojos y el xtasis apareci grabado en cada uno de sus rasgos.
Juntos, la pasin de ambos haba cobrado nuevas fuerzas y los llevaba hacia una
dulce locura que no cesaba de ir y venir, fusionndolos, haciendo de ellos una misma
persona, un mismo espritu.
Permanecieron unidos incluso cuando aquella locura remiti en intensidad, y al
final descansaron en la cama del amo.
Remington tena todava la cabeza de Eleanor entre sus manos. An la miraba a
los ojos como si quisiera apreciar la profundidad de su sometimiento. El miembro de
143

Remington todava estaba turgente en el interior de Eleanor, mientras que ella estaba
exhausta, sorprendida, desbordada. Se haba entregado con toda la pasin de que era
capaz, con todo su amor.
Eleanor decidi que no haca falta decrselo. El no la creera, pues tenda siempre a
pensar lo peor de ella.
Sin embargo, se vengara de Remington. Al fin y al cabo, no haba pasado quince
das en un harn para nada.

144

Capitulo
Remington yaca exhausto de placer sobre la cama, con un pie colgando fuera de ella
mientras el otro descansaba bajo un muslo de Eleanor. La miraba a los ojos.
Eleanor retrocedi, tan provocadora como si todava estuviera dentro de ella,
empujando tan adentro como le era posible. El cuerpo de ella temblaba bajo el suyo. Lo
haba llevado al climax en medio de un oleaje de placer que acab arrastrndolo como
una gran resaca. Ella lo desafiaba an; le peda que le diera lo que ella le haba otorgado.
Pero eso no iba a ocurrir. Ella era la mujer que haba ganado y deba cumplir su
pena por haber intentado burlarse de l, de Remington Knight.
Lo hara en cuanto recuperara su ereccin. De momento, apenas si tena energa
suficiente para retirarse de ella antes de que su peso la lastimara.
Sin embargo, odiaba abandonar su cuerpo. Esa noche se haba entregado al
mximo, y ahora... ahora... la deseaba nuevamente. En algn rincn de su mente que
an conservaba la sensatez, era consciente de lo ridculo de su deseo. Jams la habra
tocado nadie, y l a pesar de haberla preparado, le haba hecho dao. Eleanor no
volvera a aceptarlo, pero esa mujer, consu aire desafiante y sus bravatas, no iba a
escaprsele tan fcilmente.
Asimismo, era ridculo siquiera imaginar que pudiera volver a hacerle el amor.
Remington haba experimentado un orgasmo tan intenso que sus ojos se hallaban ahora
anegados en lgrimas de placer. El, que era capaz de satisfacer en el lecho a una mujer
cinco veces en una noche, se senta incapaz de volver a poseerla.
Con cuidado, se apart de su lado. De todos modos, como si no fuera a abrirse para
l nunca ms, Eleanor, con los ojos cerrados, se quej dbilmente cuando l sali de ella.
A Remington le lati con fuerza el corazn y, a pesar de aquel nuevo calor, quiso taparla
con las mantas ya que haca fro, acababa de conducirla al orgasmo y l le haba roto el
camisn.
Recorri con la mirada aquel cuerpo de delicada piel que yaca a su lado: los senos
turgentes, el abdomen liso, el vello que ocultaba la entrada del paraso. Sus piernas
estaban ligeramente separadas, abiertas e incitantes. De pronto, observ una mancha
oscura en la plida piel de sus muslos.
Sangre.
Haba deseado sacrificar a una De Lacy en el altar de su venganza. Y lo haba
logrado, aunque no del modo en que l lo haba imaginado.
Los ojos de Eleanor estaban cerrados, y ver su expresin serena lo irrit. l haba
resistido apenas aquel terremoto, de modo que tambin ella deba de estar afectada.
Sinti ganas de cogerla y zarandearla para preguntarle si era consciente de lo
mucho que su unin carnal la haba transformado. Sin embargo, se vio a s mismo
deslizando un brazo por debajo de uno de los hombros de Eleanor y atrayndola hacia s.
Ella abri los ojos. Pareca estupefacta, lo cual lo satisfizo enormemente, pues vio
en ello la prueba irrefutable de que se haba sentido desbordada.
Luego Eleanor mir a su alrededor y, acto seguido, observ su propio cuerpo
como si se asombrara de encontrarse en aquel estado. Su mirada se desliz por l;
entonces record cuanto aca baba de aprender de l. Oh, s, le haba gustado todo lo que
le haba mostrado; Remington lo ley en las profundidades de sus ojos, donde vislumbr
inters y conciencia. Su esposa lo deseaba de nuevo; tanto como l a ella.

145

Te quitar lo que te queda del camisn dijo Remington con un tono de voz
suave.
Automticamente, las manos de Eleanor se dirigieron a cubrir sus pechos. Sin
embargo, l las apart y le desliz las mangas hacia abajo. A medida que la seda y el encaje
despedazados resbalaban de sus manos, intent abrazarse a l y se dej llevar.
Lo volver a hacer dijo el hombre.
Le indic que se pusiera delante de l; las llamas de la chimenea resplandecan detrs de
su silueta. Era suya, y ahora, haciendo su voluntad, iba vestida como l quera.
El camisn estaba manchado de sangre, y Remington lo arroj a los pies de la cama.
Se comportaba como un brbaro, sin duda, pero quera ocultar las pruebas. Esa noche no
haba obtenido el triunfo que haba planeado pero, extraamente, le resultaba ms
satisfactorio que el urdido por su fantasa.
Vamos a movernos hacia las almohadas dijo.
Desliz su mano libre bajo las piernas de Eleanor, la levant y la condujo hacia la
cabecera de la cama. Luego, la cubri con una de las mantas y se acost a su lado.
Durmamos susurr a su esposa y cerr los ojos. Sin embargo, Eleanor le puso
una mano sobre el pecho.
Ya? pregunt.
Remington la contempl con los ojos muy abiertos. Qu diablos quera decir con
ya ?
La voz de Eleanor resultaba sensual y astuta; lo estaba desafiando con la mirada. La
mujer se desliz del lecho y comenz a moverse entre las oscuras sombras de la habitacin.
Qu ests haciendo? pregunt l. Poda ver sus plidas formas yendo y
viniendo por la estancia, pero era incapaz de discernir los detalles.
Me preparo para servir a mi amo respondi Eleanor.
Amo? Hum... Eso le gust mucho.
Las concubinas me dijeron que un hombre viril es capaz de hacer el amor varias
veces en una noche.
Ah! Ahora entenda! Su esposa quera poner en prctica las lecciones que haba
aprendido en el harn.
No es necesario esta noche. Podemos hacerlo ms a menudo... pronto.
Eleanor se dirigi hacia el fuego, sumergi una toalla en el interior de una vasija que
haba junto a la chimenea y la escurri.
Las concubinas tambin me ensearon cmo reanimar a un hombre cuyo inters
ha decado.
Mi inters no ha decado!
Lo mir de arriba abajo con ojos coquetos y seductores. Por primera vez en lo que
pareca haber sido una sucesin interminable de aos, afloraba en l cierto sentido del
humor.
T, pequea hechicera. Acaso te explicaron las concubinas que el solo hecho de
hablar a un hombre acerca de sus capacidades viriles en ocasiones basta para reavivarlas?
Puede ser contest Eleanor un tanto tmida. Su cuerpo brillaba como si,
escudada por la oscuridad, acabara de baarse.
Remington la contempl mientras se le aproximaba, con la toalla y la palangana. El
fuego acentuaba el contorno de su cuerpo; sus caderas se movan de manera seductora.

146

De la mente de Remington empez a desvanecerse la idea de que por esa noche haba
sido suficiente.
Eleanor dej la palangana sobre la mesilla de noche. Despus, cogi tres almohadas y las
coloc detrs de la espalda de su esposo; acto seguido, se le acerc al trax y comenz a
acariciarlo mediante un masaje carioso y relajante. Con una mano en sus hombros, lo
empuj hacia atrs.
Te sientes cmodo? pregunt. Puedo ofrecerte alguna cosa? Una bebida?
Seguro que no? Apart la ropa de cama que lo cubra con pudor, como si nunca hasta el
momento lo hubiera visto desnudo. Ahora, mi amo, deja que te limpie despus del
esfuerzo que acabas de realizar. No esper a que
l se lo permitiese. Con la toalla clida y hmeda comenz a lavarle los genitales.
La frente de Remington se cubri de sudor. Recostado sobre tres almohadas poda
verlo todo; la visin de las manos plidas de Eleanor sobre su piel morena le result
extraa, ertica, esplndida. Los dedos de su esposa estaban calientes, y los manejaba con
suma delicadeza; sin embargo, el menor roce de ellos con los testculos o el pene hacan
que Remington se retorcie-ra y suspirara. Cuando ella termin de limpiarle, su piel volvi
a sentirse fra. Apret los dientes, anticipndose al placer, y su miembro aument de
tamao. Por increble que pareciera, aquello probaba, fuera de toda duda, que no aceptaba
haber derramado sus ltimas gotas.
Eleanor volvi a colocar la toalla en la palangana y acto seguido regres a la cama.
Haberla visto as, suave, desnuda, sonrosada y de rodillas entre sus piernas velludas, le
pareci a Remington la esencia del macho y la hembra. Su sangre estaba encendida, y cuando
ella se inclin sobre l fue incapaz de resistrsele. Eleanor pos las manos sobre las rodillas de
Remington y, poco a poco, fue deslizndo-las por la cara interior de sus muslos. Acarici
con los dedos sus testculos, como si se sintiera fascinada por su textura, y abarc con la
mano su ereccin. Luego, sujetando el miembro enhiesto, comenz a acariciarle el glande
con el pulgar. De su prepucio asomaba una gota blanquecina; los testculos se endurecan, como advertidos de lo que les esperaba. Remington sinti deseos de metrselo por segunda
vez.
La tienes muy larga, amo. No te preocupes, mi cuerpo se adaptar a tu tamao
dijo, y aquel susurro maravillado hizo que se le pusiera ms grande todava.
Las palabras de Eleanor le hicieron caer en la cuenta de que volva a estar listo.
Diablos, volva a estar dispuesto! Eleanor apenas si haba podido tenerlo dentro haca un
rato, y ahora quera volver a hacerlo... Uno de los dos deba mostrarse responsable y,
aparentemente, se era l.
No puedes dejar que te la meta una vez ms esta noche le dijo, ronco por
el malestar que eso supona.
Eleanor esboz una sonrisa, sin apartar la mirada de sus manos mientras esparca la
gota derramada por el glande usndola como un lubricante.
Hay otras formas de satisfacer a un hombre dijo Eleanor.
Aquella mujer, aquella joven sin experiencia, le estaba dando ms placer que el que
nunca podra haber imaginado, y eso que haba imaginado mucho. Ahora le estaba
ofreciendo un deleite del que muchas mujeres ni siquiera haban odo hablar. Durante
un maravilloso segundo se vio tentado a... Pero no.
Responsabilidad. Se record que deba mostrarse como un hombre responsable.

147

Esta noche no dijo. Si sigues torturndome, dentro de poco te tendr


bajo mi cuerpo abierta de piernas.
Eleanor se incorpor y, sin abandonar su posicin arrodillada, le cogi una
mano y la gui hacia su entrepierna.
Remington quera pensar, deseaba ser sensible, pero cmo hacerlo ante una
mujer que lo instaba a que la tocara? Estaba hmeda y suave, de modo que desliz los
dedos dentro sin dificultades. El ardiente placer le oscureci la visin.
Cuando volvi a ver claro, ella lo estaba mirando y sonrea.
Tal como las concubinas nos ensearon le dijo, me he lavado y luego me he
puesto un poco de aceite para facilitar tu penetracin. As podrs volver a tenerme bajo
tu cuerpo abierta de piernas.
Se haba preparado para recibirlo. Ante esa sola idea, a Remington le result
difcil seguir respirando con normalidad.
O quiz continu Eleanor, puedo ponerme encima de ti... As controlar los
movimientos y, de ese modo, te ser imposible causarme ninguna clase de molestia.
Ponerse ella encima y controlar los movimientos?; Remington no sala de su
asombro.
Con delicadeza, Eleanor retir los dedos de l de su interior, se abandon sobre
su pecho y le sonri mirndolo a los ojos. Mientras tanto, podrs descansar y
recuperarte de tus anteriores esfuerzos mientras yo intento reanimar tus marchitos
intereses.
Pensaba que estaba siendo extremadamente divertida.
En realidad, l tambin lo habra pensado si no hubiese sido porque Eleanor
descansaba sobre l mientras presionaba sus pechos contra su cuerpo y con la boca le
buscaba los pezones para saborearlos, para golpearlos blandamente con la lengua. Deslizndose hacia abajo, le bes el abdomen y los muslos. All donde se detuviera sus sensuales
labios le acariciaban la piel, y eso haca que su deseo se incrementase de modo que su cuerpo
se arqueaba y se aceleraba su corazn. Record entonces que Eleanor le haba dicho dos
noches atrs que una mujer puede meterse los genitales de un hombre en la boca. Era eso lo
que ella se propona? Podra sobrevivir l a aquel xtasis, de ser as?
En su vida haba ansiado algo con ms fuerza.
Sin embargo, saba que era una mentira, ms que nada porque quera a Eleanor. Se
senta henchido de felicidad cuando l ni siquiera haba pretendido hacer de ella su
prometida. Le pareci que se comportaba slo como una chiquilla, como si volviese a ser
virgen, desbordada por las novedades que ocupan a una mujer.
Y qu mujer! Eleanor lo haba convertido en el mayor tonto de Inglaterra y pronto,
cuando en sus barcos se conociese la historia, el mundo entero se enterara de ello. Si
cualquier otro hombre estuviera en su situacin, Remington admirara a la mujer que lo haba
puesto en ella.
Eleanor lo sujet de las caderas, se inclin sobre su pubis y le lami el miembro de la
raz a la cabeza. El contacto de su lengua hizo que el cuerpo de Remington se tensase sobre la
cama.
Te he hecho dao, mi amo? pregunt ella con un tono recatado que l apenas
poda creerse.
No respondi Remington con voz ronca. Por favor, sigue.

148

Con delicadeza, Eleanor abarc con sus labios la base delglande y comenz a
chuparlo. Pareca maravillada. Aplicaba diversos grados de presin, pasaba la lengua por
los bordes, una y otra vez, alternando la brusquedad con la suavidad.
Mtela ms adentro suspir Remington. Chupa ms fuerte.
Amo respondi ella levantando la cabeza, yo no te di ninguna opinin cuando
me hiciste un servicio semejante.
l habra querido rerse, pero ni siquiera era capaz de mover los tensos msculos de su
rostro.
Te pido humildemente perdn alcanz a decir, sin embargo.
Otro da te preguntar qu es lo que ms te gusta respondi Eleanor. Por el
momento, si no tienes nada que objetar, preferira experimentar por m misma.
Oh, s, me gusta. Experimenta, por favor dijo Remington, al tiempo que
contemplaba cmo la cabeza de Eleanor volva a hundirse entre sus muslos y l senta de
nuevo la hmeda tibieza de la boca de ella en su miembro. Lo peor que puedas hacer me
resultar incluso maravilloso.
A medida que Eleanor deslizaba la boca hacia abajo, su lengua se mova alrededor de la
enhiesta verga.
Remington senta una presin interior que iba en aumento. Ya no poda controlarse. La
visin que haba tenido de Eleanor cuando la haba penetrado vagaba por su mente y lo
excitaba; volva a verla fuera de s en medio del xtasis, desesperada por alcanzar el climax. Le
gustaba tenerla succionndole el miembro, pero, no obstante, ms le gustaba proporcionarle
a ella un placer similar.
Entonces, de pronto, sinti la necesidad de poseerla. La cogi por las axilas y la apart
a un lado.
Espera! exclam ella, pero a l se le haba acabado la paciencia.
La coloc boca arriba, le abri los muslos y l mismo se puso en posicin de
penetrarla. Despus, recurriendo por ltima vez a la contencin, esper.
Eleanor haba perdido su aspecto de mujer desafiante. La experta esclava acababa de
transformarse en una mujer totalmente inocente, temblorosa. Se haba ruborizado, y l no
saba si de desconcierto o de excitacin. Tras hacer una inspiracin profunda, se arque con
l, recta la espalda, la barbilla erguida como si estuviera enfrentndose con un tormento
inusual. Se mordisque la lengua; ella misma le aferr el miembro y presion ligeramente
hacia abajo.
Entonces l la penetr, y la sinti tan tensa como antes. De nuevo le costaba abrirse
paso en su interior. Sin embargo, el aceite haba lubricado el camino, y una vez ms, poco a
poco, ella lo acogi. Su calor. Su cuerpo...
Remington la sinti nerviosa. Las manos de ella se aferraban a sus brazos; le
temblaban las piernas y su espalda estaba rgida, como si temiera que el dolor se repitiera.
Pero l dej que fuera ella quien marcase el ritmo. Eleanor suba y bajaba sin que
en ningn momento se introdujera el miembro por entero. Sus muslos seguan a sus
caderas en el vaivn. Los senos se movan graciosamente bajo el peso de Remington. Lo
que quedaba de su cabellera iba y vena alrededor de las mejillas sonrojadas.
Remington habra querido llevar l el control a fin de mostrarle cmo deba
moverse; le habra gustado sujetarla por las caderas y hundirse por s mismo en su
interior. Pero de algn modo el tormento era as an mejor, ya que no cesaba de pensar que
en cualquier momento poda hacerse dueo de la situacin y, sin embargo, no lo haca.

149

Poco a poco, los temblores se fueron atenuando y la cara de Eleanor se colm de


satisfaccin. Para l, el mayor logro fue que ella se introdujo por completo su miembro y lo
sumergi en el bao de sus flujos. Cogindola, la abraz para saborear la certeza de que en
breve lo estremecera un magnfico orgasmo.
Despus, la dej ir.
Eleanor sonrea. Realmente era a l a quien iba dirigida la sonrisa, como si todo lo
que proviniera de Remington le proporcionara deleiteSin embargo l, que quera
devolverle la sonrisa, no poda. Estaba demasiado excitado.
Ella experimentaba: movi sus caderas; se desliz hacia l hasta que
prcticamente lo tuvo a su lado y luego descendi hasta el lugar que haba estado alojado
en su interior. Sus manos le acariciaban el trax y el abdomen; a veces se juntaban para
rozar su rgano viril y lo acariciaban con el fin de excitarlo.
Remington reaccion, aunque pens que no podra ayudarla. Se le escap un
gemido; an se agitaba a causa del esfuerzo que le haba supuesto retener el orgasmo.
Por ltimo, lleg su turno. Recorri con las yemas de los dedos la piel de Eleanor,
desde sus bien moldeados hombros hasta su cintura, y se recre en la sensitiva curva de
sus senos. Movi con ms bro sus propias caderas y se concentr en la presin que al
mismo tiempo ejerca sobre el sexo de ella, tan sensible.
El empeo que ella puso en la nueva actividad cambi. Dej de ensayar nuevos
movimientos y se entreg a un ritmo ms simple, alzndose sobre l como Venus se alz
sobre las olas. Cada vez que l la penetraba hasta el fondo, los ojos de Eleanor se
abran y se cerraban, en un intento de asimilar la sensacin de tenerlo en su interior.
A cada embate de l, ella responda con un dbil gemido. Por dentro, su piel arda;
esperaba una reaccin de l que tardaba demasiado en llegar. Remington record que
slo un rato antes se haba credo incapaz de satisfacerla de nuevo; ahora, en cambio, le
costaba contenerse. Se dijo que su esposa lo haba embrujado, y l estaba encantado de
que as fuera.
Por favor, Remington, por favor! suplic Eleanor, aunque no saba muy bien
qu le suplicaba. Ahora, Remington. Por favor, ahora!
Oh, s! El la envolvi entre sus brazos y le dio la vuelta. Luego la abraz con fuerza
y comenz a moverse enrgicamente en su interior. Con cada acometida, Remington se
mova con ms bro, ms rapidez, dejando que la pasin los dominara a ambos; y
cuando ella le grit al odo, cuando ella se estremeci al sentir se colmada, l alivi su
fiebre otra vez, con tal intensidad que pareca no haberla posedo nunca antes.
Ella le jadeaba al odo. Temblaba en sus brazos. Se hallaba ms dbil e indefensa
de lo que l habra deseado; Remington sinti que su ira se desvaneca, pero no as el amor
que senta por ella. A pesar de que Eleanor lo haba traicionado, an la amaba. La quera
mucho ms de lo que nunca haba querido a otra mujer.
Podra perdonarla? Cuando Remington pens en la muerte de sus esperanzas,
comprendi que no. Pero ahora, todava en sus brazos, no pens en sus esperanzas, sino
slo en el placer, en ese placer tan intenso que desbordaba la capacidad de todos sus
sentidos.
Quizs ese placer le bastase.

150

Capitulo
Cuando Eleanor abri los ojos a la maana siguiente, se encontr a Remington,
completamente vestido, inclinado sobre ella, con los puos apoyados a ambos lados de
su cabeza.
La expresin de su rostro ya nada tena que ver con el amor.
Por qu no me dijiste que el duque de Magnus estuvo aqu anoche? pregunt
l.
Eleanor entrecerr los ojos, intentando enfocar su rostro furibundo, pero l
estaba demasiado cerca y ella todava estaba somnolienta.
No... no pens en ello balbuce, y se apart un mechn de cabello de su
mejilla. Por qu?
No quiero que ese hombre entre en mi casa cuando yo no estoy en ella.
Es mi to. No puedo negarle la entrada! dijo Eleanor, confundida ante la
brusquedad de Remington.
El llevaba un traje de viaje de color azul oscuro que le sentaba perfectamente a su
cuerpo bien formado. Se haba peinado hacia atrs con pulcritud sus rubios cabellos y
se haba rasurado a conciencia la barba. Ola muy bien: a Eleanor le gust su fresco
aroma de jabn. Sin embargo, sus caractersticos ojos de color azul plido se mostraban
distantes. Ella en cambio, estaba desnuda, despeinada y desconcertada. Nada en ella
luca perfecto. Eleanor sinti que l manifestaba cierto resentimiento. Adems, se
haba levantado del lecho matrimonial sin ninguna prueba de la tierna pasin que
haban intercambiado, cuando ella... ella todava estaba enamorada.
Entonces le habl en un tono cortante que jams haba empleado con l; de hecho,
nunca lo haba empleado con ningn ser humano.
Me habra gustado decrtelo, pero apenas tuve tiempo de comentar contigo la
lista de los invitados. De todos modos, si te hubieras casado con Madeline, Magnus
habra asistido, aun a tu pesar, ya que, como bien sabes, habra sido el padre de la novia.
Lo s. S exactamente quin es y tambin s qu clase de persona es.
Mucha gente simpatizaba con Magnus. Era fanfarrn, bonachn, jugador, bebedor
y generoso en exceso; un hombre, pues, hecho para los hombres desde cualquier punto
que se le considerase. No obstante, Remington, a pesar de que le haba ganado en la
mesa de juego, lo despreciaba y, lo que era mucho ms importante, actuaba como si no
tuviera ninguna confianza en l.
Eleanor record que Remington haba dicho algo la pasada noche que la haba
desconcertado, pero entonces haba acabado desviando su atencin a causa de la urgencia
del deseo. Ahora, en cambio, record la frase que su marido haba pronunciado.
Por qu dijiste ayer que ya habas escapado en una ocasin de la muerte a
manos de mi familia? pregunt Eleanor.
La comisura de los labios de Remington se curv en una mueca en la que se
combinaba la burla y el dolor.
Ah! Al fin lo recuerdas, no es verdad?
La mente de Eleanor juntaba incongruencias y piezas sueltas del plan de
Remington, tal cual haban llegado hasta ella: se trataba, al parecer, de un gran plan.
Levant la cabeza de la almohada y lo mir a los ojos.

151

Acaso hiciste trampas a las cartas cuando ganaste la mano de Madeline? No


contest l. No hago trampas. Ahora ella estaba sentada y haba apartado las
mantas a su alrededor.
Debiste de haber apostado mucho en aquella ocasin. Remington se irgui, se
cruz de brazos y la mir fijamente.
Haba apostado mi compaa naviera.
De una sola vez?
Eso pareca indicar que no era un jugador compulsivo. Lady Gertrude era de la
misma opinin, pues en el baile de los Pi-card Remington no se haba mostrado
interesado por la sala de juego.
Por qu queras obtener a la duquesa? pregunt Eleanor en un tono de voz
tranquilo.
Lo sabes muy bien respondi l, sin poder ocultar el cinismo que afloraba
desde el fondo de su mirada.
Dinero. Qu otra razn podas tener? Dinero y poder dijo Eleanor, aunque
no lo crea.
S, poder. Poder sobre la ms importante de las De Lacy de esta tierra. Poder
sobre su vida y su muerte. El poder de hacer que la duquesa de Magnus bailara al
ritmo que yo tocase.
Eleanor parpade ante la vehemencia de las palabras de Remington.
Pues pocas personas pueden hacerlo sin pasar por el control del duque de
Magnus dijo Eleanor con perspicacia. Es como una pistola defectuosa: nunca sabe
uno cmo va a responderle. Por ejemplo, Magnus se juega la suerte de su hija ante un
jugador extranjero desconocido. Es eso lo que se espera de un padre que ama a su
hija? No; sin embargo, yo creo que s ama a Madeline.
No se jug a su hija con un jugador extranjero desconocido aclar
Remington. Me cuid de arreglar muy bien el encuentro.
Por el dinero y el poder repiti Eleanor, tras haber confirmado sus sospechas.
Por qu te preocupas por ello? le pregunt Remington.
Se estaba mostrando intimidante, muy lejos del amante entusiasta de la noche
anterior.
Eleanor se sinti herida, pero era orgullosa. Si l poda mostrarse indiferente,
tambin ella lo hara, o al menos iba a intentarlo.
Me parece muy extrao que un americano, rico y distinguido en su pas, se
traslade a Inglaterra con el solo propsito de casarse con una duquesa para entrar en la
alta sociedad.
Esta maana te has despertado muy inquisitiva dijo Re-mington, y entorn los
ojos para que ella no pudiera ver su expresin.
Y por qu quera l ocultarle sus pensamientos?, se pregunt Eleanor. Sin duda,
porque tena algo que esconder.
Se sinti completamente desilusionada. Haba pensado, esperado, imaginado que
la pasada noche un lazo los haba unido. Quiz no se tratase de un lazo de amor, pero s
de placer. Ahora Remington la rechazaba, y la hostilidad ocupaba el lugar del disgusto.
Tal como t dices, estamos efectivamente casados, sin posibilidad alguna de
romper nuestro matrimonio. Puedo, pues, saber qu es lo que piensa mi marido?

152

Quieres saber por qu pretenda contraer matrimonio con la futura duquesa


de Magnus? dijo el americano con una glida sonrisa. Buscaba vengarme.
Pero qu es lo que ha hecho?, pens Eleanor.
Y haba una pregunta an peor: qu haba hecho ella? En qu lo la haba
metido su loco enamoramiento?
Me mentiste dijo Eleanor.
Cmo dices?
En ese momento se oy un crujido en la puerta. Remington dirigi una mirada
desconcertada a su esposa y luego fue a abrir.
Lizzie irrumpi brincando en la habitacin, meneando la cola, con las orejas
erguidas, temblando del deseo de verlos e indiferente a la atmsfera hostil que se
respiraba all.
Qu quieres decir con que te ment? insisti l. Eleanor dio unos golpecitos
en la cama y el animal corri a acurrucarse entre las mantas de su duea.
Me mentiste contest luego a su esposo. Te he preguntado por qu queras
casarte con Madeline y me has contestado que por dinero y poder. Si fuiste capaz de no
decirme la verdad, ya que ahora me hablas de venganza, nunca deb haberme casado
contigo.
Intentas decir que debera haber confesado alegremente que quera vengarme
de los De Lacy? Mujer, es la cosa ms ridicula que he odo en mi vida.
Eleanor evit el beso de buenos das que Lizzie quera darle y le rasc la cabeza.
Estoy diciendo que debiste ser un poquito responsable respecto del
matrimonio.
Lo fui, querida. Puedes creerlo. He de reconocer que fui profundamente...
Estpido, debera haberle dicho.
Culpable acab por decir. Acto seguido se dirigi con grandes zancadas
hacia las ventanas y descorri las cortinas. No conoces la hitoria de lady Pricilla y su
amante?
Fuera brillaba el sol y las nubes haban desaparecido. Sin embargo, all, en la alcoba
de Remington, las emociones ms oscuras ocultaban lo obvio. Eleanor se sinti
arrastrada a un universo de viejas pasiones y antiguos odios.
Conozco... parte de la historia, y s tambin de qu manera particular la quieres
sacar a relucir. Haca muchsimo tiempo que no oa hablar de ella. No hace ms de
quince das que he vuelto a recordar aquella tragedia.
Remington se aproxim a ella, y la luz permiti ver a Eleanor la expresin de su
rostro; nunca haba contemplado un rostro tan severo. Incluso el animal intent
ocultarse con un movimiento brusco.
Quin te habl de ello? Apuesto a que fue el duque de Magnus.
No fue l. Fue lord Fanthorpe. Estaba muy unido a ella.
S, no sabes cunto respondi Remington entornando los prpados.
Habl de ella con verdadero dolor en el corazn. Pobre hombre!
Fue uno de los sospechosos del asesinato. Lo sabas? Eleanor sinti un escalofro.
Flexion las rodillas y las rode con sus brazos.
Ese viejo caballero tembloroso? Es absurdo!

153

La poca credibilidad que Eleanor conceda a la culpabilidad de lord Fanthorpe


irrit obviamente a Remington. Retrocedi, como si tuviera miedo de estar demasiado
cerca de Eleanor.
Entonces no era un viejo caballero tembloroso y estaba dispuesto a acabar con
alguien ms.
Con cada palabra que Remington pronunciaba, la situacin se haca cada vez ms
peculiar e inquietante. Eleanor observ a su marido mientras ste se pona de pie. Su
silueta a contraluz resultaba gigantesca e intimidatoria.
Cmo lo sabes y por qu te preocupa ? pregunt Eleanor.
Soy el hijo de ese alguien a por quien iba.
Oh!
De pronto, Eleanor comenz a comprender. Como si se le hubiera revelado la
verdad desde el cielo, ahora miraba a su esposo mientras asimilaba semejante informacin.
Y le crea. Si el padre de Remington tena el mismo aspecto que su hijo, a Eleanor no le
era difcil concebir que cualquier mujer de este mundo hubiera sido capaz de perder por
completo el buen juicio para entregarse a l. No era lo que ella haba hecho, al fin y al
cabo?
No pareces sorprendida dijo Remington.
Estoy... Comienzo a entender. No s cmo acabar esto, pero las piezas del
rompecabezas empiezan a encajar. La obsesin de Remington le pareca ahora menos
incomprensible que nunca. Debo confesar que no me extraa la historia que me cont
lord Fanthorpe. Me dijo que un cualquiera se haba ena morado de lady Pricilla y, como
ella no le corresponda, la asesin.
A Fanthorpe dijo Remington sonriendo con amargura no le gust que su
prometida prefiriese a otro.
Supongo que a ningn hombre le gusta eso, y a lord Fanthorpe, con su desprecio
por todos aquellos que no son aristcratas, menos an. De modo que piensas que fue l
quien asesin a lady Pricilla, vctima de un acceso de celos? pregunt Eleanor.
No tena dinero. Necesitaba hacerse con la dote de lady Pricilla.
Entonces... resulta improbable que la matase.
Lizzie se hizo un ovillo a los pies de Eleanor. Era una cosa viva y clida, gozosa de que
la acariciasen y de estar con sus amos; un verdadero contraste con el torbellino causado por
los antiguos y siniestros recuerdos que llenaban la atmsfera.
Exactamente dijo Remington. Despus de su muerte, se vio obligado a huir
hacia el continente para escapar de sus acreedores. Se cas con una condesa italiana,
mucho mayor que l. Cuando ella muri, lord Fanthorpe volvi a Inglaterra con su
fortuna, que, por otra parte, era mucho ms de lo que l haba despilfarrado.
Lord Fanthorpe me dijo que el asesino de lady Pricilla haba sido deportado a
Australia. Eleanor lo mir y advirti que aquella declaracin no le haba afectado. Sin
embargo, t eres americano.
Cuando mi padre cumpli la condena, se traslad a Boston, adonde haba
transferido parte de su fortuna, y all rehizo su vida.
Eleanor quera que todo se aclarase, por lo que insisti.
Lord Fanthorpe dijo que el hombre se llamaba George Marchant, pero t no
llevas ese apellido.

154

El asesino no deseaba que le descubriesen, de modo que pretenda matar a toda mi


familia. Eleanor lanz un suspiro de horror.
Cambi mi apellido concluy l.
Por el amor de Dios! No sabes cunto siento tu afliccin. Yo quiero...
Ella quera abrazarlo, borrar aquellas arrugas de dolor que le surcaban la cara,
pero l permaneca distante, pensativo; pareca recordar acontecimientos relativos a una
prdida de la que ella apenas poda entrever el padecimiento que le causaba.
Marchant, Knightdijo Remington. Me gust la irona que ello supona.
* Merchant, en ingls, significa mercader, mientras que Knight significa
caballero. (N. del T.).
Sentada entre las ruinas de su lecho nupcial, en el que haban hecho el amor con
tanta pasin, a Eleanor no le importaba la irona ni la justicia. Enfrentada a los hechos,
slo era capaz de pensar: Lo amo, pero l nunca querr a una De Lacy, y seguramente
menos an a la que destruy toda esperanza de retribucin.
Sus propias esperanzas se iban debilitando y estaban a punto de morir.
Pero slo a punto.
La ausencia de esperanzas, de pronto, la liber. Al fin y al cabo, si todo se haba
perdido, bien poda decir lo que pensaba.
T tambin mentiste acerca de tu nombre.
Qu dices? Remington se sobresalt. Ella segua acariciando a Lizzie.
Yo false mi identidad, pero t hiciste exactamente lo mismo.
No te preocupes por ello respondi Remington con un latigazo de desprecio
en la voz. Cambi legalmente mi apellido por el de Knight. El matrimonio ha sido
legtimo.
Eso no me importa prosigui ella, desafiante. Slo quera sealarte que
no has sido honesto conmigo, por lo menos no en el sentido estricto de la palabra.
Lo he sido en el sentido fundamental. Lo he sido con mi cuerpo. He sido
totalmente honesto contigo dijo, y, tras apartar la manta, acarici el lecho con sus largos
dedos. Los vivos rescoldos de la pasin volvieron a asomar a sus ojos azul plido. Te
deseo. Te habra deseado sin saber quin eras.
La sinceridad de Remington la cogi desprevenida y le lleg muy hondo. Haba vivido
a la sombra de Madeline durante tantos aos que crea que nadie se fijara jams en ella.
Bueno... es que me parezco a Madeline dijo.
O Madeline se parece a ti replic Remington. Tendi hacia Eleanor una mano
impaciente. Ningn hombre ve a su mujer intercambiable con otra. No creas que puedes
jugar conmigo otra vez.
Eleanor consider sus ltimas palabras en medio del ms absoluto silencio mientras
acariciaba a Lizzie. Pensaba... Le pareca... Crea haber odo que l la haba llamado su
mujer. Remington se mostraba insondable; era exigente y tierno con ella, furioso y amable.
l veneraba la memoria de su familia y pareca querer destruir a la suya. Por la noche la
haba transportado al paraso slo para hacerla descender al infierno apenas se hiciese de
da. Eleanor necesitaba entenderlo, hacerse cargo de qu lo haba llevado a hacer una
fortuna y estar dispuesto a gastarla en el cumplimiento de una venganza.
Cuntame ms acerca del asesinato de lady Pricilla. Has descartado a lord
Fanthorpe como sospechoso.

155

As es. Quien destruy a mi familia deba de tener suficiente dinero para


perseguir a mi padre de Australia a Estados Unidos, investigarle y contratar a maleantes
capaces de asesinar a un destacado comerciante.
Remington atraves la habitacin y, tras levantarle la barbilla, la mir directamente a
los ojos.
Consider que tu padre era otro candidato, pero l careca del dinero suficiente para
llevar adelante un plan de esa envergadura.
No importa dijo Eleanor, llena de amargura. El asesinato de lady Pricilla apunta
a ambos hermanos, aunque en distintos sentidos; la vida irresponsable de Magnus puede
no serms que una forma de escapar del recuerdo. Es probable que sea una forma de
ocultar sus emociones. Nunca quiso cuidar de otra mujer como cuid de su hermana, y ha
tenido xito. No me preocupa en absoluto.
Eleanor intentaba esconder su dolor con los mismos buenos resultados con que lo
estaba haciendo Remington.
Sin embargo, l supo descubrirlo detrs de aquella fachada de valor y la mir de una
manera compasiva. Eleanor lo hizo a un lado y se levant de la cama, desnuda de pies a
cabeza. Como si se tratara de un acto que realizaba de manera automtica, se dirigi a
buscar sus ropas. De espaldas a l, comenz a vestirse.
Por esa razn queras a Madeline dijo. Queras llevar por la fuerza a la
cama a la hija del duque de Magnus. Queras controlar sus posesiones para vengarte
de la deportacin de tu padre.
Y del asesinato de Pricilla. S, ests en lo cierto. Pero mi plan culminaba en el
triunfo de tener a una De Lacy en la cama. As, el placer sera incomparable.
Remington se inclin, y por la expresin de su rostro, ella advirti que se haba
percatado de su desnudez y la estaba apreciando.
No le import.
Supongo que debo sentirme honrada por tu condescendencia dijo con una
irona que provena de su propia humillacin. Despus le dio un fuerte tirn al lazo que
acababa de anudarse. Cuntame el resto de la historia, dmelo todo. No entiendo
cmo una gentil doncella como mi ta Pricilla conoci a George Marchant, un plebeyo.
Remington, ensimismado, acarici a la perra y mir a Eleanor. La mirada dejaba
transparentar su sensualidad.
Es muy fcil. Cuarenta y cinco aos atrs, tu abuelo estuvo a punto de perderlo
todo. Sus deudas eran muy cuantiosas, tanto que los beneficios que obtena de sus
propiedades no alcanzaban ni siquiera para pagar los intereses. George Marchant se
dirigi a l y le propuso un trato. Tena en mente un plan para suministrar alimentos a la
Marina de su Majestad, pero no conoca a las personas indicadas para lograr un contrato.
George ofreci al anciano duque la mitad de los beneficios, siempre y cuando ste
utilizara sus influencias en la corte en su provecho. Magnus acept, y al cabo de un ao,
gracias a mi padre, haba ganado lo suficiente para pagar todas sus deudas. En menos de
cinco aos reuni una fortuna y, lo mejor de todo, nadie saba que tena algo que ver en
aquel srdido comercio. El tono de Remington se haba vuelto sarcstico. Cada paso
fue consultado con tu abuelo, pero fue mi padre quien hizo el deshonroso negocio de
mercader, con lo que protega la reputacin de ocioso aristcrata de tu abuelo.
Eleanor se sent junto a la chimenea. Las cenizas estaban tan fras como ella.
Todava no me has dicho cmo lady Pricilla conoci a tu padre.

156

Remington se dirigi hacia ella y cuando estuvo a su lado, se mantuvo de pie,


mirndola pensativo.
Los dos hombres se hicieron buenos amigos. Mi padre era una persona educada y
Magnus era un hombre instruido, de manera que George visitaba a menudo las propiedades
de Magnus. En una de ellas conoci a lady Pricilla. Alguna vez me cant sus alabanzas:
hermosa, gentil, inteligente...
Lizzie se desliz de la cama y trot hasta las piernas de Remington, olfate sus
lustrosas botas y, elevando su cabeza, le lanz una mirada de adoracin.
Perra estpida!, pens Eleanor. Lo miraba como si l se alzase sobre un pedestal.
Ojal ella nunca se sintiera obligada a mirarlo de ese modo.
No s continu Remington cunto haba de embeleso en sus palabras y cunto
de verdad. Pero mi padre estaba enamorado de ella, y ella lo quera lo suficiente para
abandonarlo todo por l. Cuando el viejo duque insisti en que Pricilla haba de casarse con
Fanthorpe, ella le hizo llegar una nota a mi padre en la que le deca que lo esperaba en el
jardn. Esa noche parti ran juntos, pero cuando mi padre fue a su encuentro, la encontr al
borde de la muerte, en medio de un charco de sangre.
La voz de Remington se haba vuelto spera, tanto que pareca entenebrecer la luz de
la maana. Lizzie volvi a alejarse de l y a buscar refugio a los pies de su ama.
Cogi el ya fro cuerpo en sus brazos y aull su dolor a la luna prosigui
Remington. As fue cmo lo encontraron.
La vivida descripcin que acababa de hacer Remington estremeci cada msculo de
Eleanor. Era como si estuviera viendo el cuerpo inerte, el inmenso dolor del amante y el
horror de los testigos cuando lo encontraron cubierto de sangre. Se levant de la silla que
ocupaba y, arrodillndose al lado de la perra, hundi sus dedos en su pelo como si Lizzie, la
insignificante Lizzie, pudiera cambiar las cosas.
Cuando los matones a sueldo quemaron mi casa y el despacho de mi padre en
Boston, mi hermana sali gritando de la casa. La cogieron y le pegaron hasta matarla. La
mirada de Remington se perdi en el espacio como si estuviera viendo cosas que era
preferible olvidar. Abbie tena nueve aos.
Abbie... dijo Eleanor con un suspiro. Acababa de imaginar a una pequea nia
delgaducha y de cabellos rubios, una hermana que adoraba a su hermano mayor.
No, el lazo entre Remington y Eleanor no podra estrecharse. No haba palabras para
aliviar la pena de aquel hombre. Haba puesto sobre sus espaldas la responsabilidad de su
familia y nunca olvidara ofensas tan graves.
Cuando mi padre fue deportado continu Remington tras cobrar aliento,
Magnus tom las riendas del negocio. Nadie se enter, pues todos estaban demasiado
ocupados con el asesinato y el proceso. Magnus recibi incluso la propiedad que mi padre
haba comprado en un ftil intento de hacerse aceptable. Los De Lacy an son sus
propietarios. All se alzan todava las ruinas de la casa de mi padre.
Magnus no tiene ninguna propiedad de esa clase dijo ella.
Pero la tuvo. La propiedad de mi padre fue unida a Lacy Hall, en las afueras de
Chiswick, no lejos de Londres. T no recuerdas...
La vieja casa en ruinas junto a la colina dijo Eleanor.
Un escalofro le recorri los brazos y se los frot estremecida. La propiedad de
Chiswick era muy extensa...

157

En realidad eran dos propiedades, ahora lo recordaba. Y la casa se consideraba


encantada. Quiz lo estuviera.
Tu abuelo orden demoler la casa antes de que mi padre fuera deportado. Dijo que
no poda vivir en ese frenes de dolor explic Remington con voz bronca. Mi padre
pens que se trataba ms bien de un sentimiento de culpa. Estaba convencido de que tu
abuelo haba asesinado a lady Pricilla.
No es posible. Eleanor neg enrgicamente con la cabeza. Mi abuelo llev luto
por lady Pricilla hasta el fin de sus das. Durante sus ltimos aos no poda apartarla de su
mente y sola hablarme de ella. A veces me coga una mano entre las suyas y me llamaba
Pricilla y me deca... me deca que no haba sido George el autor del crimen. Deca que haba
sido... algo mucho peor. No s qu quera decirme.
Eso nos deja ante un solo sospechoso: el duque de Magnus.
No dijo Eleanor, y se ri divertida.
En los meses que precedieron a la tragedia, el duque de Magnus haba asignado
hombres para que vigilaran el negocio de mi padre. Le sera imposible encontrar descanso
hasta que mi padre y toda su familia acabase destruida.
Has cometido un error dijo Eleanor ponindose de pie y encarndose con l.
Conozco a mi to. He vivido en su casa y he sido la dama de compaa de su hija. Es un
intil simptico, un cabeza de chorlito. Nunca he aprobado su manera de ser; opino, por
ejemplo, que ha tratado a Madeline de una manera vergonzosa. Pero me gusta. Es casi
imposible no tenerle simpata. Es incapaz de urdir deliberadamente un plan como el que t
me has descrito. Al cabo de muy poco tiempo de empezar ya estara en la Luna. No hay una
pizca de malicia en l, aunque debo admitir que tampoco hay un pice de responsabilidad
familiar. Has cometido un error, Remington repiti. No s quin mat a mi ta, ni
tampoco quin acab con las vidas de tu padre y tu hermana, pero s muy bien quin no lo
hizo. No fue el duque de Magnus.
La figura de Remington pareca agrandarse, y su voz empezaba a sonar ms
amenazadora.
El nico error que he cometido, querida, es casarme con la mujer equivocada.
Por mis venas corre la misma sangre que por las de Ma-deline dijo Eleanor,
cuya ira tambin creca. Si lo que queras era casarte con alguien de mi familia,
deberas sentirte muy afortunado. Pero, claro, t queras a la duquesa. Queras lo mejor
subray mientras el corazn le lata con fuerza y ella se acercaba a su marido para mirarlo a
los ojos. Y me tuviste a m. Yo no soy mi familia, no quiero que se me achaque ningn
crimen o se me rinda tributo alguno por cosas que no hice.
Poda haber dicho lo que pensaba. Qu ms poda perder? A esas alturas, l pensaba
lo peor de ella.
Por primera vez tengo los pies sobre la tierra y estoy en el derecho de arrebatar la
felicidad de cualquiera. No soy Made-line. No soy mi abuelo. No soy mi ta, que muri
de amor por tu padre. Soy yo. No quiero morir por ti. Pero quiero vivir para ti. De modo
que elige y ya me comunicars tu decisin.
Intent alejarse de inmediato, pero l la retuvo cogindola del brazo.
Un discurso emocionante, pero te olvidas de que no soy la clase de hombre que se
deja ablandar. Ahora estoy casado contigo. Ya encontrar una manera de vengarme de tu to
y me asegurar de que t no puedas interferir en mis planes. Mientras tanto, querida

158

dijo, al tiempo que introduca una mano bajo las ropas de ella y le tocaba un pecho, me
deleitar contigo. Una y otra vez.
La levant en sus brazos y la bes, mientras ella se dejaba ir hacia atrs como un
junco doblegado por un vendaval. Eleanor
sinti su pasin y su furia a partes iguales; le mes los cabellos y le respondi con su
boca. El sabor y el aroma de Remington resultaba adictivo, incomparable a nada, y la
sangre de Eleanor no poda sino encenderse.
Remington volvi a dejarla sobre el suelo y la abraz mientras ella volva a erguirse.
Ahora vstete le orden. Te llevar de luna de miel. Aquella tarde, antes de
partir a la costa con Remington, Eleanor envi una solicitud por escrito al ama de llaves de
Lacy Hall. En ella le peda los diarios de lady Pricilla. Quera saber si su ta haba temido por
su vida, y de haberlo hecho, averiguar quin la haba amenazado.
Eleanor deba encontrar la clave del misterio antes de que la venganza de Remington
cayese sobre la persona equivocada, de manera que el asesino quedara otra vez con las
manos libres para actuar.

159

Capitulo
Regresaron de su viaje una semana despus, y en cuanto llegaron, Eleanor, apenas se
quit el sombrero, revis el correo, en busca de un paquete procedente de Lacy Hall. De
pronto, alguien golpe con los nudillos del otro lado de la puerta principal y, ante el
sonido de una voz bien conocida, Eleanor se precipit hacia el vestbulo. Fuera, de pie, se
hallaba la ms familiar de las siluetas y las caras.
Madeline!
Eleanor!
Las mujeres se fundieron en un abrazo, mientras las lgrimas brotaban de los ojos de
Eleanor ante el perfume y el tacto peculiares de su prima.
Dnde has estado? pregunt Eleanor. Una semana antes de la boda ya te
esperaba! Y no has vuelto hasta ahora...
De modo que, finalmente, te casaste con mister Knight... Impaciente, Madeline
deposit su pelliza en las manos de Bridgeport.
Eleanor continu, te has vuelto loca? Te lo aseguro, Dickie piensa que s.
Por favor, Bridgeport, triganos t. Lo tomaremos en la biblioteca dijo Eleanor. De
inmediato cogi del brazo a su primay la condujo a una estancia ms reservada; caminaba
con el mentn erguido. Pues s, lo hice.
Madeline observ a Eleanor con la mandbula desencajada de asombro.
Bueno, bueno, Eleanor. Al parecer dejaste de ser tmida le dijo al tiempo
que una gran sonrisa se dibujaba en su rostro.
Hay algo en l que me hizo... No lo s... No tengo miedo cuando se halla
cerca de m. Hago lo que quiero. Eleanor ech un vistazo a las estanteras de la
biblioteca, el lugar en que haba visto a Remington por primera vez, y revivi aquel
momento con precisin. Me hace sentir una persona fuerte.
Imposible. Ya eras la persona ms fuerte que he conocido en mi vida dijo
Madeline mientras se sentaba en el sof y vigilaba a Eleanor con el rabillo del ojo.
Ella estuvo a punto de echarse a rer, pero advirti que Madeline hablaba en serio.
No soy fuerte respondi. Siempre he sido una cobarde, no como t!
No, en efecto, no como yo, con todos mis privilegios y la memoria de mi
madre que me am con tanta fuerza y mi dulce niera y mis gentiles institutrices y mi
padre, que es un verdadero desastre, como sabes, aunque me quieredijo Madeline, quitndose los guantes. T naciste sin ninguna clase de apoyo a tu alrededor, sin el
afecto de un padre o siquiera el recuerdo de una madre que te quisiera.
He tenido slo una institutriz maravillosa record Eleanor.
Hasta que cumpliste los diez aos y tu padre se cas con lady Shapster, que la
despidi. Lady Shapster es una vbora y t eres un len por haberte enfrentado con ella
como lo hiciste! Si yo me hubiera visto en las dificultades en que t te has encontrado,
habra tenido miedo hasta de mi propia sombra. Madeline cogi una mano de su prima
y la acarici. No, prima querida, no me olvido de la serenidad que mostraste ante
todas las crisis que sobrevinieron durante nuestro viaje, de modo que me niego a que te
apliques ese calificativo de cobarde. Has superado obstculos que a muchas personas
habran terminado por aplastarlas. Eres el ser con ms arrojo que conozco y me siento
enormemente orgullosa de ti.
Eleanor no saba qu responder. Nunca se haba visto de ese modo.

160

Bridgeport hizo su entrada con la bandeja del t mientras ella reflexionaba, soaba
con los viejos tiempos. Eleanor sirvi el t, y fue Madeline quien eligi galletas y
pasteles para ambas.
Y, ahora... dijo Madeline mirando a su alrededor. Est en la casa?
Remington? No, de un tiempo a esta parte, tiene muchos negocios que
atender. Se dedica al comercio, sabes? explic Eleanor mientras escoga un trozo de
pastel de limn.
Ser mejor que no hablemos de todo ello a los esnobs, estamos de acuerdo?
Cuando hagas tu nueva entrada en la sociedad y te encuentres a todos detrs de ti a
causa de tu gentileza y tu belleza, no queremos que nadie estropee tu triunfo dijo
Madeline tras dar un sorbo a su t. Desde que regresamos a la ciudad, no he hecho ms
que escuchar juicios acerca de lo dulce que eres y de cmo te quiere todo el mundo. Todos
me lo dicen y, por su mirada, parecen preguntarme cmo es posible que yo goce de
ms consideracin que t.
Madeline, te ests burlando de mdijo Eleanor, y sofoc la risa.
Por desgracia no lo estoy haciendo, y he pasado por una experiencia
desagradable; pero no hablemos de ello. Madeline, al parecer, apartaba de un
manotazo su opinin acerca de la sociedad. Cuntame todo lo que te ha pasado.
No, primero t! Dnde has estado? dijo Eleanor; se recost en su asiento
y mir a Madeline. No vio nada raro en su prima. Se mostraba saludable, con sus
mejillas sonrosadas y aquella sonrisa sempiterna en su rostro. Dijiste que estaras de
vuelta en Londres al cabo de unos pocos das. Estuviste enferma?
A mi marido lo han intentado matar de un disparo. Eleanor se qued de piedra.
Oh, haba olvidado decrtelo! exclam Madeline riendo traviesamente, divertida
ante la visin de los ojos desorbitados de su prima. Gabriel y yo nos casamos.
Casados? Os habis casado? Gabriel? Eleanor apenas poda creerlo. El
conde de Campion? Tu anterior prometido?
S, el mismo.
Estaba jugando en casa de Rumbelow?
S, pero mi padre no estaba dijo Madeline frunciendo el ceo.
Encantada de poder hablar con autoridad acerca de algo, Eleanor se dispuso a
contestar a su prima.
Acerca de ese particular, puedes estar tranquila. Estuvo aqu el da de mi boda.
Haba escuchado todo acerca de tu boda con Remington y corri a prestarte auxilio.
Bendito sea el viejo tarambana! dijo Madeline con aire pensativo. Nunca pens
que la noticia iba a preocuparle tanto.
Yo misma me sorprend. Pero no pensemos ms en l. Cuntame todos los
detalles acerca de Gabriel. Le han disparado? Supongo que se encuentra bien, obviamente,
de lo contrario no estaras tan radiante.
La partida en casa de Rumbelow estaba amaada, y por poco matan a Gabriel
mientras me protega. Los ojos de Madeline se llenaron de lgrimas; su prima y confidente
estaba temblando. se es el motivo por el que no pude acudir cuando recib tu carta.
Gabriel estaba herido, y aunque habra podido dej arlo, las calles de Londres estaban anegadas
por aquella maldita tormenta.
Debes decrmelo todo. Madeline se irgui en su asiento.

161

En primer lugar debes contarme t. Eres feliz? Volvimos a Londres tan pronto
como pudimos, en cuanto Gabriel pudo viajar, slo para encontrarte de vuelta de tu luna de
miel.
Eleanor dej la taza sobre la mesa y despus cogi la labor de bordado que tena
olvidada. Contempl el dibujo y la aguja en hebrada con hilo dorado. Desde la ltima vez
que haba tocado la labor, dorma con un hombre. Se trataba de su marido, y a menudo lo
comprenda muy bien. Otras veces lo senta distante. Por las maanas, cuando se
despertaba, nunca saba a quin iba a encontrarse a su lado: un marido pensativo, un
extranjero reservado o un amante apasionado.
Sin embargo, discutirlo con Madeline, por ms prximas que las dos primas
estuvieran, tena algo de incorrecto, de modo que Eleanor inclin la cabeza sobre el
bordado y trat de evitar los ojos de Madeline.
Remington me llev a una villa a orillas del mar. Encantadora y tranquila. La posada
serva una comida excelente, y nos divertimos mucho.
A medida que hablaba poda sentir cmo el calor arrebolaba sus mejillas.
Oh, querida! Madeline pareca desanimada. Est enfadado contigo. Eleanor la
mir.
S dijo, ya que quera casarse contigo, mi querida duquesa, y se sinti
justamente molesto por la decepcin que supuse para l.
Eres mejor de cuanto l se merece dijo Madeline airada, y si no lo reconoce es
porque es un tonto. Es cruel contigo?
Quieres decir si me pega? No. No creo que sea capaz de levantar la mano a una
mujer respondi Eleanor. La memoria de su hermana muerta lo acosa, pens luego.
Hay otras maneras de ser cruel con la propia esposa. Madeline baj la voz y
agreg: Tal vez te maltrata... en la cama?
Eleanor apenas saba qu responder. Pens en la ltima semana. Los paseos por la
playa, la manera como l la miraba, pleno de deseo, las veces en que le daba de comer l
mismo, las horas pasadas en la cama explorndose el uno al otro. Despus de muchos
intentos, Eleanor mir a su prima y le respondi.
Si es concebible que un hombre elija a una mujer y la mate de placer, pienso que se
es su plan.
Los ojos azules de Madeline la contemplaron estupefactos. Despus,
gradualmente, la alegra fue aflorando a sus rasgos y la mujer acab estallando en una
carcajada. Eleanor ri tambin de un modo compulsivo, casi con orgullo.
Le di todo lo que quiso. Puse en prctica con l todo lo que las concubinas nos
ensearon, pero creo que tambin me encargu de inventar alguna cosa por mi cuenta.
Madeline se dej caer contra el respaldo y se entreg a las carcajadas, ese modo de
rer tan suyo que tanto gustaba a Eleanor... Haca semanas que no la escuchaba.
As pues, mejor ser que deje de preguntarte sobre ese asunto dijo
Madeline. Cundo podr conocer a ese marido tuyo? pregunt acto seguido, tras
secarse los ojos con su servilleta.
Te parece bien esta noche? Cenamos en casa. Opina que debo de estar cansada
de tantos viajes, aunque, a decir verdad, jams me he encontrado tan bien.

162

T me inspiras, prima querida dijo Madeline, que an sonrea. Viniste a


Londres para cumplir una misin que no te gustaba, y apenas pas la primera noche te
casaste con un hombre rico y le enseaste a quererte.
La sonrisa se borr del rostro de Eleanor.
Me temo que lo ltimo no es verdad, pero tengo esperanzas de que algn da
pueda tolerarme.
Porque lo amas. No es verdad? dijo Madeline con la innata sabidura de la
recin casada.
Mucho, Madeline. Lo amo ms de lo que he amado a ningn ser humano, y
aunque l no lo sepa, soy feliz. Soy casi feliz del todo agreg, para ser honesta.
Remington estaba sentado, solo, en su club, con un vaso de whisky en la mano.
Le daba vueltas a las dudas que Eleanor le haba expuesto. Estaba muy segura de que el
villano que haba matado a su familia no haba sido el duque de Magnus. Quizs l se
haba equivocado?
No se lo pareci. Haban sido los hombres de Magnus quienes haban investigado
los negocios de su padre y haban incendiado sus propiedades y asesinado a sus
familiares. Una prueba concluyente, fuera de toda duda.
El propio Remington haba tenido dudas cuando tuvo oportunidad de conocer a
Magnus, unas dudas que Eleanor se haba encargado de volver a despertar. Fuera como
fuese, Magnus era o un magnfico actor o... el hombre equivocado. Y en caso de ser el
hombre equivocado, otro haba matado a lady Pricilla. Quin era ese otro? Lord
Shapster? El antiguo duque de Magnus?
O quiz, Dios no lo quisiera, un extrao que asesinaba por placer.
Sin embargo, no. No era muy creble que una persona semejante hubiera estado
con su padre la misma noche en que Pricilla fue asesinada.
Pero haba algo peor: Remington se preguntaba si sus dudas acerca de Magnus
haban vuelto a aflorar porque Eleanor haba despertado su resolucin, porque
resultaba ms fcil pasarlo bien con ella en la cama que levantarse de all dispuesto a
vengarse del hombre que haba asesinado a su familia.
El resto de los miembros del club se hallaban en el saln jugando a las cartas o
descansando en grandes sofs de cuero, haciendo comentarios acerca de poltica y de
asuntos sociales. Pero evitaban a Remington, que se haba acomodado frente a la ventana, obviando el aura de amenaza que lo rodeaba.
De pronto, un hombre se detuvo ante l y se lo qued mirando. Lo ignor, pero
el extrao no cedi. Entonces Remington dirigi la mirada hacia l. Tendra ms o
menos su misma edad y su altura, llevaba el brazo en cabestrillo y tena toda la
apariencia fatigada de un convaleciente. Remington quera estar solo; adems, ya lo
conoca: era Gabriel Ansell, conde de Campion. Le dedic una leve inclinacin de
cabeza a modo de saludo.
Campion... dijo.
Knight... le respondi el otro, al tiempo que indicaba la silla que se hallaba cerca
de Remington. Puedo acompaarlo?
Realmente...
Tengo entendido que somos cuados. Gabriel no poda haber dicho nada que
asombrase tanto a Remington.
Se ha casado usted con la duquesa?

163

Cuando usted la gan en el juego, pero no acudi a buscarla, decid disponer las
cosas a mi favor.
De manera que Madeline ya no era soltera. Remington comprendi que no la
obtendra ya por ninguna va, lo que le hizo experimentar un alivio a la vez grande y
desconocido al saber que sus planes jams se cumpliran.
Sintese, antes de que se caiga dijo Remington al observar el plido rostro de
Gabriel.
Gracias respondi ste; acerc la silla y orden un brandy al lacayo. Madeline
acaba de regresar para ver a Eleanor. Esta noche he sido invitado a cenar a su casa.
Me alegro mucho.
No, no se alegra en absoluto. Preferira que me llevaran los demonios. Sin embargo,
debe olvidar esas cosas. Ha de comprender que resultar mejor que seamos buenos amigos,
del mismo modo que lo son nuestras esposas, a las cuales nada las separar.
Ante las palabras categricas de Gabriel, Remington sonri abiertamente y se relaj.
Las palabras verdaderas nunca se dicen. Sospecho que es usted un buen hombre
para tenerlo como amigo.
Gracias contest Gabriel inclinando la cabeza, pero creo que hay algunas
desventajas en el hecho de que nuestras esposas se lleven tan bien. Por ejemplo, Madeline me
ha encomendado que viniese a hablar con usted. Est preocupada en lo que respecta a
Eleanor. Gabriel hizo una pausa para coger la copa que le servan. Eleanor no parece
ser completamente feliz.
De modo que no es completamente feliz? preguntRemington mientras le
abandonaba su habitual aplomo. Eso le ha dicho Madeline?
Conoce usted bien a Eleanor? dijo Gabriel, y resopl. Nunca he odo salir de
sus labios una sola palabra de protesta! No, no se lo dijo a Madeline, por supuesto. Segn lo
que tengo entendido, mi esposa, creo que la not nerviosa... O puede que fuera su maldito
instinto femenino.
Las miradas de ambos mostraban que se hallaban de acuerdo en todo. Ya no seran
capaces de guardarse un secreto durante el resto de sus vidas.
Gracias a Eleanor todos se ren ahora de m dijo Remington.
La primera vez que estuvimos juntos, Madeline logr lo mismo conmigo dijo
Gabriel; acto seguido, bebi un trago de su vaso y se mantuvo con la cabeza apoyada en el
respaldo. Cuando la tuve lejos, empec a descubrir algunas cosas. Los que se ren en su
cara, Remington, pueden ser tanto sus amigos como sus enemigos. No puede abofetear a
sus amigos, pero tampoco a sus enemigos. Aunque es bueno saber siempre de quin se
trata.
Remington intent recordar. Era verdad. A partir de la boda, el hombre al que haba
conocido, el hombre con quien haba jugado a las cartas y bebido con l, e incluso con el
que haba concluido algunos negocios, se haba redo en voz alta y haba acabado por
meterle prisa para que se casara... con la mujer equivocada. Sin embargo, aquella risa no
ocultaba malicia.
Los hombres que lo detestaban porque era ms apuesto, porque tena ms dinero o
porque era ms afortunado en el juego o los negocios haban redo burlonamente o hecho
comentarios groseros a su paso, y de ellos haba que tomar nota.
Pero haba un caballero... Remington haba recurrido a l en el club. El caballero en
cuestin haba detenido su andar y lo haba contemplado apuntndolo con uno de sus largos

164

y afilados dedos. Mostr una pequea sonrisa de triunfo. Por qu lo ha caballero. Lo


saba muy bien. Pero nunca le haba detallado planes de ninguna clase. Ni siquiera le haba
hablado.
Muy interesante, de verdad murmur Remington, que miraba atentamente a
Gabriel.
El recuerdo de su conversacin con Clark apareci de improviso en su mente.
Por qu habra de haber matado a lady Pricilla?, le haba preguntado l. Slo si
hubiera dispuesto de su secretario para ello, haba respondido Clark.
Lord Fanthorpe!
Remington se puso de pie, enfurecido.
Disculpe, Gabriel. Lo ver esta noche. En estos momentos tengo que ocuparme de
un asunto muy importante.

165

Capitulo
Dos tardes despus, Remington estaba bailando la cuadrilla con la duquesa. No con
la suya, sino con la de Gabriel. Remington no tena una duquesa, pero tampoco la echaba
en falta, para su sorpresa.
Excelencia le estaba diciendo, es una gran fiesta. Cmo habis hecho para
organizara en tan poco tiempo? le pregunt mientras echaba una ojeada a lady
Gertrude, en pleno baile con lord Bingham.
No la he organizado yo confes Madeline. Lady Georgianna iba a dar un baile
esta noche y, debido a la excitacin que han provocado dos bodas tan importantes
celebradas, adems, en tan poco tiempo, se le ocurri transformar su fiesta en un
homenaje a nosotros. A todos nosotros agreg, y dirigi su mirada a Eleanor y Gabriel,
que bailaban juntos y lejos en la abarrotada sala de lady Georgianna.
Sin perder el paso de la danza, Remington y Madeline cambiaban de pareja para
volver a unirse luego, tal como lo estipulaba la cuadrilla.
Por qu mi boda con vuestra prima ha sido una boda importante? No soy noble, ni
tampoco lo es mi mujer.
En la buena sociedad dijo sonriendo Madeline, las inipresiones lo son todo.
Usted despierta inters. Eleanor lo percibi y fue lo bastante hbil y fuerte para lanzarse a la
conquista de un hombre peligroso, como si usted se tratase de un diamante en bruto que
hay que pulir.
Los caminos de los ingleses eran inescrutables para Reming-ton. Sospechaba que
siempre lo haban sido, pero aquella noche, en medio de la confusin de msica y risas, se
sinti como en su casa. Y ello gracias a Eleanor. La busc con la mirada. El rostro de su
esposa resplandeca de dicha, pues adoraba la msica. Sinti el deseo irrefrenable de estar
junto a ella. De hablarle, de tenerla, de abrazarla.
No slo se haba encaprichado con ella. Senta amor.
Amor por una De Lacy.
Al final, haba cado en las redes de Eleanor y estaba contento de ello.
Es hermosa dijo.
Mucho respondi Madeline; pareca divertida. Disculpe, pero se supone que
ha de mostrar usted cierto inters por su pareja de baile.
Remington dirigi entonces su atencin a Madeline y le dedic la mejor de sus
sonrisas.
Lo siento; me muestro tal como soy. Adems, debo daros las gracias porque ahora
que somos parientes de la futura duquesa de Magnus y el actual conde de Campion esa
relacin nos otorga cierta ptina de respetabilidad.
Desde luego, esas cosas ayudan, pero no cometamos errores. Si no fuera por la
sensacin que usted y mi prima causan como pareja, seran evitados y dejados de lado. Si
todo sigue as, se convertirn en la comidilla de todo Londres.
Por supuesto, mi dinero cuenta dijo Remington con cinismo.
Por supuesto repiti Madeline, y esboz una sonrisa afectuosa.
Una vez ms, los pasos de aquella danza los separaron. Remington aprovech el
momento para mirar a Fanthorpe. El an ciano caballero, ataviado con sus mejores galas,
conversaba con sus amigos como si no le importase lo ms mnimo el resto del mundo.
Ahora Remington lo conoca mejor. Sus investigaciones no haban llegado a confirmar la
166

culpabilidad de Fanthorpe en los asesinatos de la familia de Remington y lady Pricilla, pero,


en cambio, s haban puesto al descubierto otros crmenes. Cuanto ms averiguaba
Remington acerca de lord Fanthorpe, ms se convenca de que l era el hombre que haba
matado a su padre y a su hermana, as como a lady Pricilla. Aquel anciano no era de fiar;
haba creado un mundo de dolor alrededor de su odio, pero Remington lograra vengarse.
De hecho, sus investigaciones haban revelado otro hecho interesante. Fanthorpe
haba dilapidado por completo su segunda fortuna, y la cuanta de sus deudas haca
necesaria su huida hacia el continente. Haba estado a punto de ser colgado, a pesar de su
fachada de respetabilidad. Remington lo quera fuera de Inglaterra.
Haba descubierto, tirando del hilo de aquella madeja, que los comerciantes estaban
recuperando sus bienes, extinguiendo el derecho de redimir las propiedades de Fanthorpe,
y gracias a ello haba sido fcil convencer a Clark de que suspendiera todos los crditos que
vena otorgando a Fanthorpe desde mucho tiempo atrs.
Un nuevo paso de baile acerc otra vez a Remington y Madeline. La duquesa le habl
con toda la soltura de una mujer que est habituada a hacer amenazas.
Me veo obligada a decirle unas palabras de advertencia. No le conozco demasiado
bien, mister Knight, aunque si el padre de Eleanor no se preocupa mucho de ella, es mi
prima ms querida, de modo que si alguna vez le hace usted el ms mnimo dao, usar todos
mis recursos para pagarle con la misma moneda.
Remington interrumpi a la duquesa con un gesto de las manos.
Puedo aseguraros que Eleanor es mi mujer y no har ms que cuidarla lo mejor
posible. Empeo mi vida en ello. Muy bien, de acuerdo. Madeline sonri.
Realmente, le creo. Usted ha despertado lo mejor de ella. Todos los delica-'dos atributos que
hasta el momento yo haba advertido en Elea-nor, ella los ha mostrado confiadamente al
mundo gracias a usted. La msica ces y Madeline dio un abrazo a Reming-ton. Me
siento orgullosa de contar con usted en el seno de mi familia.
Envuelto por el abrazo de un personaje de la alcurnia de la futura duquesa de
Magnus, Remington volvi a mirar a Fan-thorpe. En realidad, se estaba refocilando. La alta
sociedad lo haba aceptado, festejado, convertido en uno de los suyos, cosas que Fanthorpe
detestaba tanto como lo detestaba a l.
Fanthorpe le volvi la espalda deliberadamente.
Si supiera quin era en realidad mister Knight... pero no lo saba. Remington an no
le haba dicho quin haba conquistado un sitio en la alta sociedad inglesa. Sin embargo lo
hara. Maana lo hara.
Mientras tanto... Remington se aproxim a su esposa y le cogi la mano; en su
rostro reflejaba que no poda haber en la Tierra hombre ms feliz que l.
Es tarde y te deseo le dijo al odo.
Nos iremos cuando lo hagan Madeline y Gabriel. No podemos marcharnos sin ellos
replic Eleanor.
Remington dirigi una mirada hacia Gabriel.
Se hallaba de pie junto a Madeline y ambos se miraban el uno al otro, como si estuviesen
solos en el mundo.
No creo que eso sea problema murmur Remington.
Las dos parejas dieron las gracias a sus anfitriones y se encaminaron hacia la puerta.
All se encontraron con Clark y su esposa, que aguardaban el carruaje.

167

Parece que los recin casados abandonan temprano la fiesta! exclam Clark
guiando un ojo.
Bueno, por lo menos nosotros tenemos la excusa de ser recin casados dijo
Remington mientras llamaba al mayordomo y le encargaba que ordenase al lacayo que les
trajera los abrigos. El color rosa de las mejillas de miss Oxnard se hizo ms intenso,
mientras que su marido denotaba la expresin de culpabilidad de un chiquillo.
Gabriel sonri abiertamente y apoy su mano en la espalda de Madeline.
El matrimonio es una gran institucin dijo.
As es, siempre que se quiera vivir en una institucin remat Remington.
Clark y Gabriel rompieron a rer a carcajadas.
Remington! exclam Eleanor intentando hablar en tono severo, aunque en los
ltimos das sus sonrisas se haban hecho cada vez ms frecuentes, como si la mujer no
pudiera resistirse a proclamar su alegra. Le sonrea a l, como si se tratara del hombre ms
notable del mundo. De hecho, cuando Eleanor le sonrea, Remington senta que as era.
Hombres dijo miss Oxnard con desprecio teatral.
Las mujeres formaron un corro aparte con el objeto de quejarse de sus maridos, y los
hombres se quedaron atrs, mirndolas. Clark se volvi entonces hacia Remington.
Cmo va la marcha de su plan? le pregunt en voz baja y en tono serio.
Fanthorpe compr un billete para un barco con destino a Italia; parte maana por
la tarde.
Tiene usted ms relaciones de lo que todos suponamos! exclam Clark.
Cmo ha hecho para saberlo?
Soy el propietario del barco.
Por Dios! Clark ri. Qu hombre tan afortunado!
Remington haba tratado a Gabriel en los ltimos das y lo consideraba ahora como
un hombre de accin y sentido comn, de modo que habl ante l.
Fanthorpe caus problemas en mi familia y quiero asegurarme de que no vuelva a
hacerlo.
El rostro de Gabriel irradi satisfaccin.
No me sorprende dijo el conde. El viejo malvado tiene por costumbre atrepellar
a jvenes con su coche y forzar a sus doncellas. Goza de aceptacin absoluta por una sola
razn: ha nacido en el seno de la aristocracia y est educado en el ocio. De hecho, me
desprecia por una serie de trabajos que yo llev a cabo para garantizar las defensas contra
Napolen.
Es verdad eso? pregunt Remington, que miraba con inters a su interlocutor
Me alegra saberlo. Antes de Trafal-gar, algunos de mis barcos estuvieron involucrados en ese
empeo. No me gustan los dspotas.
Otro motivo para despreciar a Fanthorpe puntualiz Clark.
As es reconoci Remington. En cuanto Fanthorpe est en Europa, lo vigilar
en su camino hacia el infierno, y entonces me quedar un poco ms tranquilo.
Le teme? pregunt Gabriel.
S dijo Remington con decisin. No puedo bajar la guardia ni un solo
segundo.
Acaso est preocupado por Eleanor? lo interrog Gabriel, yendo al meollo de la
cuestin.
No creo que Fanthorpe pueda hacerle dao, est demasiado ocupado estos ltimos
tiempos con ese mundo suyo que se le desmorona. Remington se haba asegurado
muy bien de ello. Sin embargo, cuando Eleanor sale frecuenta las plazas pblicas,

168

aunque siempre va con ella su dama de compaa o un lacayo, y los he instruido a


conciencia acerca de sus obligaciones.
Gabriel contempl a Eleanor, que no cesaba de rer, al igual que las otras dos mujeres.
Madeline cuenta que cuando los bandidos atacaron su carruaje, la propia Eleanor se
encarg de ponerlos en fuga. Es una mujer extraordinaria.
O por lo menos una cuentista extraordinaria respondi Remington, aunque saba
muy bien de qu estaba hablando Gabriel. Eleanor era demasiado gentil, demasiado educada
para defenderse ante una amenaza. Deba ser instruida y necesitaba que la protegiesen. He
enviado a mis hombres a las tabernas para dar con los matones de Fanthorpe que recibieron la
orden de atacar mi carruaje aquella noche del baile de los Picard y tambin el da de
nuestra boda. Ha de haber ido a verlos.
Un lacayo, cargado con capas y sombreros, se aproxim a ellos. Eleanor volvi al
lado de Remington.
Estbamos discutiendo la deplorable tendencia de las mujeres modernas a ignorar
las buenas maneras le coment Remington mientras la ayudaba a ponerse la capa.
Las tres mujeres lo miraron como si se hubiera vuelto loco rep entinamente.
Cmo puede ponerse a hablar de buenas maneras el hombre que gan mi mano
jugando a cartas? Remington disimul una mueca de burla.
Eso es asunto mo dijo.
Qu haba hecho Eleanor para que ese asunto le concerniese? pregunt Clark.
Nada! protest Eleanor. Soy tan correcta que me estoy volviendo
aburrida.
Eso s que no lo eres, querida dijo Remington elevando su voz de manera
sugestiva.
Eleanor no se ruboriz. Pestae mirndolo a la cara de tal modo que Remington
quiso irse de all corriendo. Diablos con aquella mujer, lo tena siempre a su alrededor
como si l fuera un perrito faldero!
Vamos, caballeros dijo Madeline en tono de burla, imagino que no habrn
comenzado esa conversacin por nada.
Londres es un sitio peligroso, y yo quiero que Eleanor vaya acompaada de su
doncella cada vez que saca a pasear a la perra explic Remington mientras se cubra con
la capa y se colocaba el sombrero.
S... ya lo hago dijo Eleanor, un tanto molesta. No soy tonta.
Sin embargo me gustara que llevaras doble vigilancia agreg Remington al
tiempo que coga su bastn.
Clark hizo un torpe esfuerzo para distender la situacin. Claro, por Dios. He
odo que hay una verdadera oleada de atracos en la ciudad.
Las mujeres intercambiaron miradas de escepticismo.
Mejor estar seguros que tener un disgusto agreg Clark.
Vamos, querido le dijo miss Oxnard, y lo cogi del brazo. No haces ms
que empeorar las cosas. Aqu est nuestro carruaje.
Clark protest en voz baja, pero obedeci.
El carruaje ducal era el que le segua. Las dos parejas se subieron a l y se
instalaron en sus asientos. Madeline y Eleanor iban mirando hacia delante, y los
caballeros, mirando hacia atrs.
Apenas el coche se puso en marcha, Eleanor mir a Remington.
169

Pasa algo malo?


Era conveniente que se lo dijese? A ella no le caa mal lord Fanthorpe. Pero haba
ms an: era su esposa; delicada y frgil. La haba afligido profundamente conocer la
suerte que haba corrido lady Pricilla y la haba afectado mucho su prdida. Remington ya le haba dado suficientes disgustos.
Hasta que no probara que Fanthorpe era, de hecho, el culpable de tantos crmenes,
Remington se mantendra con la boca cerrada. Al cabo de unos das tendra en su poder la
confirmacin, y sera un triunfo lograr que el espritu de lady Pricilla se uniese con el
de su padre y su hermana para descansar juntos al fin, en paz.
Clark tiene razn en ese sentido dijo. Ha habido muchos atracos
importantes en la ciudad, y Clark, Gabriel y yo hemos estado discutiendo cul es el
mejor mtodo para que nuestras esposas estn a salvo.
En el garito de Rumbelow dijo Gabriel cogiendo de la mano a su esposa,
estuviste a un tris de que te mataran. Quiero que seas ms cuidadosa.
A pesar de todo, ninguna de las mujeres pareca convencida. A Remington no le
importaba demasiado.
Siempre ser una buena idea que llevis algn objeto que pueda ser usado
como arma, pero que tenga apariencia inofensi va. Mi bastn, por ejemplo dijo, y
seal hacia el fondo del carruaje, donde lo haba colocado. Los hombres llevamos
ese accesorio.
Sobre todo los viejos observ Madeline.
En mi caso dijo Remington, al tiempo que se encoga de hombros resulta
un tanto extravagante, pero me cuido bien de que nadie piense que lo llevo por otra
razn diferente.
S, te he visto usarlo coment Eleanor. Luego se volvi hacia Madeline.
Tendras que haberlo visto. Estuvo brillante, luch contra cinco hombres que lo
atacaban.
Con ayuda aclar Remington con cierta irona. El entusiasmo con que
hablaba Eleanor lo sorprenda.
No me resulta difcil estar preparada para defenderme cuando uso alguna
cosa femenina dijo la joven, como... una piedra, por ejemplo, una gran piedra
escondida en mi bolso.
Ah, parece que eso puede funcionar. Madeline se mostr interesada. Desde
luego, no puedes llevar como bolso entonces una de esas encantadoras redecillas. Son
demasiado ligeras.
No, claro. Lo ms adecuado es que sea de un material resistente; quiz
terciopelo.
Oh! Sin duda impondrs una nueva moda.
Remington contemplaba las siluetas femeninas en la penumbra. Haban aceptado
sus sugerencias y hacan lo imposible por resultar elegantes.
Nunca las entender murmur Gabriel a sus espaldas.
Gracias a Dios le respondi Remington, estn a nuestro lado.
A pesar de no haber bebido otra cosa que el ponche preparado por lady
Georgianna, Eleanor estaba muy mareada.
No te parece divertido?

170

Remington le iba pisando los talones mientras entraban en la casa, y ella saba muy
bien lo que l quera. Era lo mismo que deseaba todas las noches y que a ella tanto le
gustaba darle. Eleanor se dirigi hacia la escalera y, con un gesto deliberadamente
provocativo, se quit los guantes y los lanz al suelo.
Por lo general, odio que la gente se fije en m deca, pero todos me sonren y
parecen pensar que soy una persona ingeniosa. Y sabes qu te digo? Eleanor dej su
pelliza en el alfizar de la ventana. Pues que cuando no estoy asustada, soy una persona
ingeniosa.
Lo he notado respondi Remington con un tono de voz que no sonaba divertido.
Piensas que soy un estorbo? le pregunt tras volverse y dar unos pasos hacia l.
Nunca.
Remington estaba en ese momento ms apuesto de lo que siempre haba estado, con
sus cabellos rubios y aquellos ojos de color azul plido que la escrutaban.
Te prefiero cuando todos los dems hombres no se muestran enamorados de ti.
Todos los dems? brome.
Desde que estamos casados pienso que deberan buscar a otra joven para flirtear,
pero, por lo visto, insisten como los perros cuando olfatean.
Me ests llamando perro? dijo Eleanor, que jugueteaba en ese momento con los
botones de su corpino.
Un coqueteo merecera una palabra mejor.
Y, en un segundo, la cogi fuertemente por el talle y se inclin sobre ella en busca de su
boca.
Ahora los besos resultaban a Eleanor familiares, pero seguan parecindole tentadores.
Remington descargaba toda la pasin de su espritu oscuro en el culto que renda al cuerpo
de su esposa, y ella lo demostraba en cada mirada, en cada caricia.
Qu extraa circunstancia nos ha unido ? pregunt Remington mirndola a los
ojos.
Fue el destino sentenci solemne Eleanor. Decid casarme contigo si Madeline
no llegaba antes para impedrmelo, y estoy segura de que ha sido el destino quien la alej de
la iglesia. Mi querida muchacha dijo Remington con una sonrisa canalla mientras le
colocaba un dedo ante la boca, me habra .. casado contigo sin importarme quin
apareciese por la iglesia. Si lady Shapster hubiera revelado la verdad, en todo caso te habra
llevado a rastras y te habra hecho ma. Ya me cegaba el deseo y...
Se detuvo.
No pares ahora!, exclam para s misma Eleanor. Pero todo le hizo pensar que
Remington no proseguira.
Y qu? pregunt, de todas maneras, casi sin respiracin.
l la estrech entre sus brazos e inici la marcha hacia la alcoba.
Ella se ri de la fogosidad de su esposo. De su incmoda posicin y de su completa
felicidad.
De un puntapi, Remington abri la puerta entornada.
Lizzie ladr desde los pies de la cama, despus se gir y continu durmiendo.
Menuda perra guardiana! resopl Remington.
Es ms valiente de lo que piensas protest Eleanor. Si le das la oportunidad,
ser capaz de defenderte hasta la muerte.
No seas ridicula dijo Remington, mientras sus dedos se ocupaban de desabotonar
las prendas femeninas. No hay una sola pizca de coraje en esa bestia.

171

Eleanor intent argumentar algo, pero Remington acerc su rostro a la cabeza de ella.
Me gustan tus cabellos dijo, aunque de mala gana.
De veras?
Diablos, cunto quera a aquel hombre, y mucho ms cuando l se desviva por
hacerla feliz!
Me alegro concluy, ya que a m tambin me gustan.
Slo necesitaba acostumbrarme a ellos.
Comprendo lo que quieres decir. Tambin t me gustas. Slo necesitaba
acostumbrarme a ti. Eleanor ri mientras l se abalanzaba sobre ella y le haca cosquillas.
He escrito a Magmas dijo Remington. De repente se haba puesto serio y la
miraba a la cara.
Al duque? De veras? Por qu?
Deseo hablar con l. Averiguar lo que sabe. Quiero comprobar si... En este
momento, Remington dud. Si l mismo tiene una explicacin que darme acerca de su
conducta. Sus hombres estaban en Boston antes de que mi familia fuera asesinada, y
necesito que me explique por qu estaban all. Pero quiero, sobre todo, que sepas que
tienes razn: el duque de Magnus no es el hombre a quien busco.
Oh, Remington! Eleanor suspir. Claro que tengo razn. Estoy
completamente segura de ello. No tengo idea de quin fue capaz de matar a lady
Pricilla, pero s s que no fue Magnus.
Al da siguiente, apenas se levant de la cama y baj la escalera, Eleanor oy la voz
de Bridgeport.
El seor se ha ido al banco y estar todo el da all, pero ruega a su Excelencia
que acuda a verlo a ltima hora de la tarde.
Me honran todos sus ruegos.
S, as era, le honraban incluso aquellas palabras en las que l pretenda que no se
equivocaba. Y no era necesario ser muy espabilado para saber que algo no dejaba de
preocuparle en el correr de los ltimos dos das.
An no le haba dicho nada a ella. Era un hombre acostumbrado a arreglrselas
solo frente a las dificultades. Le llevara su tiempo, pero Eleanor acabara hacindole
entender que ella no era una delicada flor que l haba de proteger. Mientras tanto
seguira comportndose como si lo fuera y se hara acompaar de Beth o de uno de sus
lacayos all donde se dirigiese. Era solamente una cuestin de sentido comn, aunque l
no concibiera que ella fuera capaz de tenerlo.
Seora, tiene un paquete de Lacy Hall dijo Bridgeport, que llevaba en sus
manos un envoltorio de papel.
Por fin!
Eleanor lo llev consigo a la habitacin donde sola desayunar. Se sent, deshizo el
paquete y descubri un libro, ajado y lleno de rasguos, y una nota del ama de llaves en la
que se excusaba por haber tardado tanto tiempo en dar con l. Eleanor abri el libro con
impaciencia. Ante ella se despleg la delicada escritura de la mano de una mujer que haba
muerto mucho tiempo atrs. Le dio un vuelco el corazn... Pensar en lady Pricilla, joven y
hermosa, a punto de iniciar una nueva vida con su amante y... brutalmente asesinada! Por
qu la haban matado? Aquel libro se lo aclarara.
Cook hizo su aparicin con una bandeja en las manos.
Su desayuno, seora. Que tenga usted un buen da.

172

Una especie de chirrido que provena del otro lado de la puerta hizo que Cook
volviera la mirada y se dirigiera hacia all. La abri, y Lizzie irrumpi en la estancia,
rebosante de energa y vitalidad.
La seora desea dar un paseo ahora con la perra? pregunt Cook.
Creo que no tengo ms remedio contest Eleanor. Dej el libro sobre la mesa y
se puso en pie. Diga a Beth que he de ir al Creen Park y necesito que me acompae. Por
favor, tambin trigame el bastidor de bordado. Me gusta hacer labores mientras espero
que Lizzie termine de retozar.

173

Capitulo
Es usted la chica ms afortunada de la que jams he odo hablar! exclam
Horatia.
Acababa de cruzarse con Eleanor, y ahora haba variado el rumbo para
acompaarla en su paseo por Green Park con Liz-zie, que trotaba a su lado feliz. Beth
iba detrs de Eleanor, pisndole los talones.
S, la verdad es que lo soy respondi Eleanor.
El sol brillaba. Eleanor llevaba uno de los nuevos vestidos que Remington le haba
comprado y no era capaz de poner mala cara.
La noche anterior... La noche anterior haba sido la encarnacin viviente de sus sueos
ms secretos. Lo ms selecto de la sociedad londinense la haba agasajado, haba bailado y
recibido toda clase de cumplidos; despus, el hombre ms apuesto del mundo se la haba
llevado a su casa y le haba hecho dulcemente el amor y, lo ms importante, haba
conversado con ella con idntica dulzura. No haba habido ni una sola palabra amarga entre
ellos. Todo lo contrario.
Ahora Eleanor inclinaba la cabeza y sonrea a las personas con las que haba coincidido la
noche anterior, y ya no se molestaba en considerar si Horatia era una compaa encantadora y
divertida.
Cuando escuch que la prima de la duquesa haba pretendido hacerse pasar por ella,
habl con Huie, ya sabe, mi marido, es decir, lord Huward, le dije: Toda la sociedad har el
vaco a esa muchacha y, seguramente, su Excelencia la condenar al exilio. Y le dije tambin:
Huie, mister Knight, ese caballero tan apuesto, la ha estado cortejando y ahora acaba de
casarse con ella. Debe de estar furioso! Le dije tambin que ese hombre tena un aura
peligrosa a su alrededor, y que no me extraara nada que miss De Lacy apareciera muerta uno
de estos das. Bueno, Huie estuvo de acuerdo conmigo en todo, pero, Eleanor... Puedo
llamarla Eleanor, no?
Eleanor quiso pensrselo, pero Horatia no le dio tiempo para que le concediera su
consentimiento.
Eleanor continu Horatia, la noche pasada usted demostr a Huie que estaba
completamente equivocado. La duquesa an la quiere, la buena sociedad la quiere y tambin la
quiere el atractivo mister Knight. Cmo lo ha conseguido? concluy Horatia, no sin que
su inflexin de voz denotara la envidia que senta.
Supongo que soy afortunada respondi Eleanor.
Muy afortunada!, pens Horatia.
Se encaminaban hacia el pabelln. Sera un buen sitio para que Horatia la dejara en
paz y se reuniera con el resto de sus amigas, para que Lizzie cazara conejos y para que ella
se sentase a bordar al sol mientras pensaba en Remington.
Supongo que lo es dijo Horatia en voz ms baja. Pero qu pasa con su
madrastra? Qu pasa con esa detestable lady Shapster? Fue la nica que comunic a todo
el mundo que era usted la que se haba casado con mister Knight, y no la duquesa, y dijo
cosas terribles acerca de usted. Cmo se comportarn usted y su esposo con ella ahora?
Mi esposo y yo?, pens Eleanor.
Lady Shapster no es ningn problema para m dijo.
No, supongo que no. Lady Georgianna lo dej muy claro la pasada noche cuando
dijo que deseaba que a lady Shapster se la tragara la tierra, y que conste que todos eran del
174

mismo parecer. Yo dije a Huie que lady Shapster haba ido ms all de cualquier clase de
decencia al ir tras usted, Eleanor, y que acabara mal. Horatia subray sus palabras con un
enrgico movimiento de cabeza y de todos sus rizos.
Creo que ya lo ha hecho.
En efecto, la noche anterior, mientras Eleanor bailaba con Remington, lady
Shapster haba permanecido de pie observndolos. Su rostro era la mscara de los celos y el
desprecio. El odio la corroa, y nada de lo que intentase podra salvar su reputacin. Ahora, al
fin y al cabo, deba volver a la casa del padre de Eleanor y vivir con l bajo el mismo
techo, vctima de su propia crueldad y prisionera de su indiferencia.
Supongo que tiene usted razn dijo Horatia, pero resulta tan poco elegante que
haya tenido que irse con... Detrs de las dos mujeres se oy la voz de Beth.
Dispense, seora, pero all est la vieja bruja. Se dirige hacia nosotras como un
buque a toda mquina.
Ya lo veo, Beth dijo Eleanor a la doncella.
Lady Shapster llevaba un vestido de paseo de color plateado y una capa holgada.
Llevaba sueltos sus cabellos rubios, excepto el mechn que sujetaba una pluma azul que
ondeaba sobre su cabeza.. Se la vea hermosa, pero tambin perversa, de modo que todo el
arrojo desafiante de Eleanor se esfum. Dese hacerse un ovillo y esconder su cabeza.
Horatia la tom del brazo.
Quiere que cojamos el otro camino y hagamos como que no la hemos visto? le
pregunt.
No. Eleanor haba pasado muchos aos escondindose de lady Shapster. Ahora
no se dejara vencer por ella.
Lady Shapster se detuvo frente a las dos jvenes, justo delante de Eleanor.
Lizzie gru.
Sintate! orden Eleanor a la perra y desliz los dedos por su correa.
Los ojos febriles de lady Shapster ignoraron a Horatia, ignoraron a Beth e ignoraron
a la perra; slo chispeaban con malicia para Eleanor. Slo para ella.
De modo que piensas que te has salido con la tuya, eh? Sin embargo, te aseguro
que cuando la sociedad sepa que mister Knight te ha nombrado heredera de sus
bienes, todos te girarn la espalda como debe hacer la gente decente.
Lizzie volvi a gruir e intent acercarse a lady Shapster.
Eleanor la hizo retroceder.
Qutame este maldito bicho de mis faldas! exclam lady Shapster, al tiempo
que trataba de dar un puntapi al animal.
No se atreva a dar una patada a mi perra! exclam Eleanor, furiosa.
Ah, veo que ahora eres valiente! Piensas que me has vencido. Muy bien, espera a
que la buena sociedad sepa quin eres realmente. He tratado de instruir a tu padre sobre
tus tendencias homicidas. No me prest atencin, pero en realidad nadie lo habra hecho...
Por vergenza! Lady Shapster retrocedi como si no soportase ms la proximidad de
Eleanor. Lo que quieres es matar a tu esposo para quedarte con su fortuna.
Horatia grit lo suficientemente fuerte para espantar a los pjaros de los rboles.
Eleanor, en cambio, se puso furiosa al escuchar lo que su madrastra haba dicho.
Qu quiere insinuar?

175

Como si no lo supieras! Piensas que nadie ver sospechoso que la muerte de


un fugitivo se produzca justamente frente al despacho del notario, del que acaba de salir
tras modificar su testamento a tu favor?
Ha muerto mister Knight? grazn Horatia.
Mentiras! exclam Beth.
Distante, Eleanor advirti que sus manos temblaban. Le zumbaba la cabeza.
Remington haba muerto? Muerto? Haba hecho el amor con l la noche anterior. Lo
haba visto por la maana antes de que l se fuera cuando se dieron el beso de despedida.
Ese ser tan vital no poda haber muerto. No poda! Lady Shapster deba de estar
vengndose de ella.
Est mintiendo le dijo.
Que yo miento? Lady Shapster lanz una estruendosa risotada. Era muy rico,
y ahora todo es para ti. No podas esperar mucho ms para matarlo? No podas soportar
por ms tiempo sus toquetees, ni que gozara de ti siquiera una sola vez ms?
Eleanor no daba crdito a lo que estaba pasando. Un minuto ms y se desmayara. Sin
embargo, al cabo de ese minuto la palma de su mano qued estampada en una mejilla de lady
Shapster.
Horatia no daba crdito a lo que acababa de ver.
Lady Shapster contempl a Eleanor como si nunca antes la hubiera visto.
En cuanto a Lizzie, libre de la sujecin de su duea, salt sobre el vestido de la
madrastra, desgarrando tras estirar con los dientes el hermoso tejido de algodn justo all
donde cea el talle estilo Imperio de la aristcrata. sta se qued quieta por un momento,
pero al instante chill.
Eleanor!
Lo haba hecho en el mismo tono que usaba en los viejos y terribles das, cuando se
complaca en hacerla sufrir hasta verla llorar.
Sin embargo, esta vez, Eleanor no se sinti intimidada. Se dirigi hacia ella, con
absoluta calma.
Si descubro que ha mentido, me las pagar... Y s que lo ha hecho la amenaz.
Eleanor se dio la vuelta y dej la desagradable escena tras ella. Slo pensaba en que
deba encontrarlo. A l, a Remington.
Lizzie la sigui con el trotecillo resuelto de los perros.
Beth, que se haba quedado atrs, no dejaba de lamentarse por su amo muerto y por
el triste futuro que se le avecinaba.
No es verdad. Es mentira. No es verdad. Eleanor repeta una y otra vez esas
palabras, como si al hacerlo pudiera modificar la realidad. Remington no poda estar
muerto. Antes de l, el mundo haba estado vaco para Eleanor. En l, en su esposo, ha ba
encontrado amor y un hogar. Dios no poda ser tan cruel para separarlos antes de que
ella le hubiera explicado lo que por l senta!
Alcanz la calle y mir a todos lados en busca de una silla de manos o un carruaje
de alquiler. Como por milagro, se acerc un hermoso coche con sendos lacayos a cada
lado.
Puedo llevarla a algn sitio, seorita? dijo el cochero, al tiempo que se
quitaba el sombrero.
Eleanor abri la puerta e hizo que Lizzie entrase.
Berkley Square orden y subi al coche de caballos.

176

El interior estaba en penumbras, pues las ventanillas estaban cubiertas con


cortinillas. Eleanor se acomod en el asiento y esper que Beth la alcanzase.
Entonces sucedieron cuatro cosas simultneamente.
La portezuela se cerr de golpe. El coche se puso en marcha a toda velocidad.
La perra emiti un gruido grave y amenazador.
Y Eleanor, entonces, cay en la cuenta de que no se encontraba sola.
Yo que usted tratara de controlar al perro. Me desagradara teir mis asientos
con el rojo de su sangre. Un hombre alto, un delgado caballero vestido con prendas
anticuadas le sonrea con desdn. Por lo visto, os atraen los mestizos...
Lord... Fanthorpe ? balbuce Eleanor tras echar una mirada hacia el asiento de
enfrente. Lizzie gru ms fuerte, y ella se vio obligada a sujetarla por el collar para que
no atacase al aristcrata. Qu hacis aqu?
Vuestro marido no est muerto en realidad dijo lord Fanthorpe, pero lo
estar.
Como iluminada por un relmpago, Eleanor comprendi. Lo comprendi todo
y se le hel la sangre en las venas. Dirigi una mirada hacia la puerta, pero el bastn
de lord Fanthorpe se interpuso entre las dos filas de asientos. El anciano dio un golpe tan
fuerte al tapizado de terciopelo azul que Eleanor se ech hacia atrs para evitarlo.
Me ha costado mucho esfuerzo haceros mi cautiva. Comprenderis que no os dejar
libre tan fcilmente.
El gruido de Lizzie se haba hecho continuo. Su cuerpo temblaba entre las manos
de Eleanor.
Vive Remington todava? pregunt.
An vive, por desgracia; pero me alegrar mucho cuando acabe con l.
Eleanor sujet an con ms fuerza el collar de Lizzie con sus sudorosas manos.
Vos sois... el asesino de lady Pricilla? Eleanor contuvo la respiracin y rog al
cielo que el aristcrata lo negara.
S... Y la mat por la misma razn que voy a mataros a vos.
Matarme? Eleanor humedeci sus labios. El carruaje estaba atravesando Londres y
se diriga a la campia. Por qu?
Como Pricilla, carecis del sentido del decoro. No tenis honor. Vos como ella os
habis unido a un cualquiera. Lord Fanthorpe junt las yemas de sus dedos. Aquella
noche, la encontr en el jardn. Podra haber dado la alarma, arrebatrsela de los brazos a
su mister Marchant. De ese modo, su padre se habra visto obligado a concederme su
mano y ella se habra visto obligada a casarse conmigo. Pero no quera saber nada de
ella.
Era desilusin lo que expresaba lord Fanthorpe? Lo habra trastornado la prdida de
su querida novia?
Vos no pudisteis ser quien la mat replic Eleanor. No haba sangre en
vuestras ropas.
Lord Fanthorpe hizo ondear su pauelo de mano con aire distrado.
Prefiero el verbo ejecut, ya que, por supuesto, mi lacayo estaba a mi lado. Fue
l quien se encarg de realizar la tarea, y con mucha propiedad, por cierto.
Eleanor pens en los criados que haba visto en el carruaje y trag saliva.

177

Con mucha propiedad? Todos los que presenciaron la escena dijeron que sufri de
una manera terrible. Necesitaba aprender una leccin. Mi intencin fue drsela. No era
ms que una traidora. Nos haba traicionado a todos nosotros, los nobles de cualquier
rincn de la Tierra. Igual que vos. Levant la barbilla y frunci los delgados labios.
Intent salvaros la noche en que me acerqu a hablaros.
Salvarme? Entonces Eleanor record. Iba a salvarme con el ataque a nuestro
carruaje?
Mis hombres tenan instrucciones estrictas de matar a Re-mington y dejaros libre.
Pero Knight se comport como un demonio con su bastn.
La mente de Eleanor se recre con cario en el recuerdo del bastn de Remington,
aquella arma que l llevaba siempre a todas partes porque pareca un objeto inofensivo.
Y volvisteis a intentarlo el da de mi boda dijo.
Exactamente! No acostumbro a ser tan ineficaz dijo, un tanto ruborizado, pero
estaba escaso de fondos y los buenos asesinos no son baratos.
Lizzie se acomod en el asiento que quedaba al lado de su ama. Miraba a lord Fanthorpe
con ojos amenazadores. Eleanor se pregunt cmo una perra era capaz de olfatear la maldad
y ella no.
Cmo se supone que Remington me encontrar?
Es un tipo listo. Un Marchant. Lord Fanthorpe se inclin hacia delante. Como
veis, s muy bien quin es realmente vuestro marido.
Cmo? Eleanor sinti que un escalofro le recorra la espalda.
Su padre tena cabellos negros, era regordete y pecoso, pero tena tambin esos
extraordinarios ojos de color azul plido, iguales a los de Knight. Acaso vuestro esposo
pensaba que yo no lo haba advertido? Lord Fanthorpe se estremeci.
Por qu deba preocuparse? l no saba que vos erais un asesino.
Me gusta la irona de la situacin dictamin lord Fanthorpe, que sonrea a todas
luces satisfecho. S, vuestro Remington llegara aqu sin duda, encontrara vuestro
cuerpo y lo tomara por asalto. Sin embargo, yo no soy el tonto que fui en otros
tiempos. No recurrir a la ley para que se haga justicia. A l tambin voy a matarlo.
Vos mismo lo mataris? Eleanor se dijo que aquel anciano no tena ninguna
posibilidad contra Remington.
Comprendo que no tengis un ttulo nobiliario, pero sois miembro de una de
las familias ms nobles de Inglaterra. Permitidme, pues, que os recuerde que un
aristcrata nunca se mancha las manos con trabajos que pueden hacer los sirvientes.
Eleanor acariciaba a Lizzie, pero no dejaba de pensar. Estaba segura de que
Remington acudira a liberarla.
No obstante, la perra era un problema. Remington no poda defender a la vez a
Lizzie y a ella, y Lizzie hara todo lo que estuviera a su alcance para meter el hocico
en todo aquello. Ya odiaba a lord Fanthorpe. Haba intentado morderlo. Estaba
claro que los hombres de Fanthorpe no tendran ningn reparo en acabar con la vida de
la perra.
Eleanor, que segua acariciando a Lizzie, abri con la otra mano su bolso de
redecilla y extrajo la labor de bordado.
Dnde planeis hacerlo? pregunt. Cogi la larga y afilada aguja que
estaba clavada en el bastidor y vigil a lord Fanthorpe. Era un hombre viejo y
achacoso.

178

En Lacy Hall. Estaremos all dentro de una hora, aproximadamente. El


anciano caballero se reclin en el asiento, con una detestable mueca en los labios.
Necesito algn lugar cerrado y, adems, me gusta la idea de mataros a ambos en una antigua propiedad de los Marchant dijo.
Eleanor anud la hebra de hilo y luego la li alrededor de sus dedos.
Pero eso no har a Magnus responsable de los asesinatos? pregunt.
Posiblemente dijo lord Fanthorpe. El viejo duque de Magnus piensa que
el culpable del antiguo crimen fue un Marchant, al fin y al cabo. Fue impresionante...
Magnus puso todo su empeo en perseguir a Marchant. Eleanor estaba tensa. Tir del
collar de Lizzie.
Sin embargo, al parecer, el actual duque lo convenci de que fue otro quien
ejecut el trabajo.
Mientras hablaba, Eleanor meda la distancia que la separaba de la puerta.
El viejo duque de Magnus prometi encontrar a George Marchant y vengarse de
algn modo. Magnus me hizo un gran servicio persiguiendo a Marchant hasta Boston.
Sin dejar su tono de voz divertido, lord Fanthorpe sigui hablando. Ese tonto ridculo
me facilit todos los detalles, y a m slo me rest contratar a los hombres que habran de
eliminar a Marchant y a su familia.
De pronto, con toda la fuerza de que era capaz su brazo, Eleanor clav la aguja
en el dorso de una mano de lord Fanthorpe.
El anciano rugi de dolor.
Acto seguido, la joven tir de la hebra y arranc la aguja, al tiempo que lord
Fanthorpe retiraba su mano hacia atrs.
La perra quiso abalanzarse sobre l, pero Eleanor abri la portezuela del coche y
susurr al odo de Lizzie:
Ve a casa. Y la lanz a la calle.
Eleanor escuch un gemido cuando Lizzie aterriz en el suelo.
Lord Fanthorpe sujet a Eleanor y la empuj contra su asiento, pero ella, que an llevaba
la aguja en la mano, clav el utensilio bajo uno de los ojos de lord Fanthorpe.
Uno de los lacayos cerr desde fuera la portezuela y, a travs de la ventanilla, se dirigi
a su seor.
Es necesario que recupere al perro? le pregunt.
No, vamonos! respondi lord Fanthorpe.
El ataque de Eleanor le haba cogido desprevenido. Se palp la herida y luego se qued
contemplando la sangre que le manchaba los dedos. Sus diminutos ojos irradiaban odio.
Sois una zorra! La voz le temblaba de rabia, y alz un brazo para golpear a
Eleanor.
No, no lo hagis! Eleanor lanz un alarido. ste es un trabajo de criados!
Har una pequea excepcin con vos dijo lord Fanthorpe al tiempo que se
inclinaba hacia ella.
Remington, he odo en las calles que te han matado dijo Clark de pie en la puerta
de su despacho, al que Remington haba acudido para conocer los beneficios de los
ltimos cargamentos de sus buques.
Nunca me he sentido mejor contest Remington.

179

Sin embargo, de inmediato comenz a sospechar. En efecto, resultaba extrao que


Fanthorpe se marchara de Inglaterra justo cuando aquellos rumores comenzaban a circular.
Un escalofro de peligro le recorri la espalda.
Quin lo dice? pregunt.
Lady Huward lo est difundiendo por todo Londres. Dice que usted acudi a su
notario con el objeto de cambiar su testamento a favor de miss Knight y que, al cabo de una
hora, le haban asesinado.
Se trata de un rumor muy preciso juzg Remington con creciente sensacin de
malestar. Dnde est lady Huward?
Estaba en el Green Park. Ahora est en su casa, rodeada de damas y al borde del
desmayo a causa de la impresin.
En el Green Park? exclam Remington, y se puso en pie. All es donde suele
acudir Eleanor a pasear. Esos rumores hacen alguna referencia a su paradero?
Creo que s. Aseguran que ella estaba presente en el parque.
Por todos los infiernos!
Si su esposa le hubiera odo, lo habra reprendido por aquella fea expresin. Eleanor!,
que le haba dado un beso tan dulce por la maana... Sus labios haban vacilado, y por un
momento l haba credo que la mujer iba a decirle que lo amaba.
No lo hizo.
Sin embargo, pocas dudas le caban de que una mujer como ella no se habra
entregado de la manera en que ella lo haba hecho si no estuviese enamorada. Lo que
suceda era, quiz, que se senta cohibida ante la perspectiva de pronunciar las palabras.
Empero, aquella era la verdad. Tena que serlo.
Me vuelvo a casa dijo Remington. Quiero asegurarme de que Eleanor est a
salvo.
Henry! Orden Clark. Solicita un carruaje para mister Knight! Remington, yo
le acompaar agreg. Promet, como padrino, guardarle las espaldas.
Remington asinti con un gesto de la cabeza y corri hacia la puerta. Clark lo sigui
al exterior, bufando.
Fanthorpe iba a embarcarse ese da. Ahora deba de estar en el barco.
Pero qu pasara si realmente estaba loco de atar? Eleanor se pareca mucho a lady
Pricilla. Y si lord Fanthorpe se haba propuesto eliminarla?
A lo peor, sigui conjeturando Remington, Fanthorpe no estaba loco, ni mucho menos,
sino que haba descubierto su identidad. En tal caso, pretenda incluir a Eleanor en el
exterminio de toda su familia?
Y si en efecto ya estaba a bordo, pero ya haba matado a su esposa?
El carruaje los esperaba al pie de la escalera.
A casa! grit Remington. Deprisa!
Alguien la acompaaba? pregunt Clark una vez que estuvieron dentro del
vehculo.
Su doncella. Y la perra. Esto no me gusta nada. El rumor es tan poco creble, tan
fcilmente refutable y Horatia es tan estpida que no creo que haya sido capaz de
inventrselo.
A Remington le temblaban las manos mientras recorra con ellas su bastn. Aparte,
tambin llevaba un cuchillo oculto en el carruaje; lo extrajo de su escondite y pas la yema de
sus dedos por la hoja de ms de veinte centmetros. Estaba muy afilada; hecha para cortar...

180

Sujet la funda a su brazo. Es que John no puede correr ms? De todos modos, no creo que
pueda seguirla, pens.
Fanthorpe dijo Clark. No cabe duda. El resto de la carrera hacia la casa
fue silencioso; la llegada, lgubre.
Beth sollozaba sentada en una silla del vestbulo. Bridgeport se mantena de pie,
retorcindose las manos.
La seora ha desaparecido dijo apenas vio a Remington.
Con Lizzie... aadi Beth con voz trmula. Tena los ojos llorosos y
enrojecidos.
Remington se qued helado; sin embargo, su cerebro comenz a trabajar del mismo
modo que lo haca en todas las crisis, con inteligencia y frialdad.
Cunto hace que desapareci?
Una hora, seor respondi Beth con la voz ronca, tras tragar saliva. Tal
como usted me dijo, grit y grit, pero el carruaje se alejaba tan rpido que nadie fue
capaz de detenerlo.
Haca una hora, pues, que se la haban llevado. Una hora, pero en un carruaje.
Bridgeport dijo Remington a su mayordomo, que me ensillen mi caballo y
lo traigan.
Pero adonde piensa ir? pregunt Clark, meneando la cabeza.
Remington saba perfectamente qu direccin tomar.
A Lacy Hall, a las ruinas de la vieja casona de la propiedad. Y usted, Clark, dse
prisa, por el amor de Dios!

181

Capitulo
Remington se abri paso al galope entre el trfico de Londres. Los peatones lo
maldecan y se apartaban como podan, mientras que los vehculos apenas si tenan
tiempo de realizar las maniobras necesarias para hacerse a un lado. Pero Remington
habra sido capaz de atravesar la ciudad ms rpido an.
El terror galopaba con l. Llegara a tiempo para salvar a Eleanor? Fanthorpe
ya haba cometido un asesinato; querra matar a Eleanor movido por un placer
maligno, pero, sobre todo, porque era la mujer de Remington.
Al cabo de muy poco tiempo, el jinete dej atrs los arrabales de la ciudad, y ya
en camino abierto se inclin todo lo que pudo sobre la cabeza de su animal y se puso a
galopar con tanta rapidez que senta cmo el viento le sacaba lgrimas de los ojos.
Un ladrido lo oblig a detenerse.
Lizzie se hallaba junto a la va, su cara reflejaba una expresin que l no le haba
visto jams. Tena los ojos enrojecidos y su boca se frunca en una mueca. La perra lo
miraba como si le estuviera pidiendo que hiciera algo con urgencia.
La rescatar, pequea le dijo Remington. Te lo prometo.
Sigui su carrera, y fue dejando atrs los ladridos de reproche de Lizzie. No poda
llevrsela consigo, de modo que la perra se haba decidido a correr tras l tanto como
sus pequeas patas se lo permitan.
Remington se dijo que Eleanor estara bien. Lizzie era una buena perra, y su
esposa se encontrara bien. Seguro. Eleanor sera capaz de asesinarlo si algo le suceda a
Lizzie.
Asesinato...
A toda prisa dej atrs la casa del guarda de Lacy Hall y continu camino abajo,
hacia un antiguo sendero, poco visible ya, que se abra paso a travs de la hierba y que
en pocas pasadas haba conducido a la casa de su padre. Cuando Remington era un
recin llegado en Inglaterra, haba visitado el lugar en una especie de peregrinaje de
la amargura. Haba permanecido de pie entre los rboles que sirvieron para marcar el
sendero y haba contemplado las ruinas de la casa. La hiedra creca entre los muros de
ladrillo y los pjaros haban hecho sus nidos sobre los restos de las chimeneas. En
aquellos momentos odi a todos los De Lacy, vivos y muertos, y jur venganza sobre la
tumba de su hermana.
Ahora, en cambio, corra hacia all con el propsito de rescatar a una De Lacy, a
la mujer que haba serenado su espritu atormentado.
Vamos, deprisa! murmuraba al odo del caballo. Deprisa!
Traz su camino a lo largo del sendero, entre los rboles de ramas tortuosas,
siguiendo las huellas recientes de ruedas que se vean sobre la hierba.
Cuando el ltimo recodo lo acercaba a la casa, percibi el carruaje, detenido ante la
escalinata de la entrada. Vio a Fanthorpe, con sus ostentosas y anticuadas vestiduras,
recostado contra el carruaje; estaba vigilando. Tambin vio a seis hombres, vestidos
como lacayos, con sus libreas de raso azul, pero con aspecto de maleantes. Estaban
dispuestos en crculo alrededor de... Eleanor.
Remington haba llegado a tiempo.
A Eleanor se la vea muy hermosa en la moteada luz del sol,

182

radiante y feliz, y l la amaba tanto que no poda fracasar. Dos mujeres haban
sido asesinadas por orden de aquel demonio de Fanthorpe, y Remington no
permitira que Eleanor fuese la tercera.
An no haba detenido al caballo cuando lord Fanthorpe lo apunt con una
pistola.
Bjese, mister Marchant! grit Fanthorpe. De lo contrario, disparar
ahora mismo.
Al verlo, el rostro de Eleanor se ilumin de inmediato. Los matones que la
rodeaban estaban provistos de porras, pero ella pareca ciega, pareca no percatarse del
peligro que corra. Slo se preocupaba por l.
Remington midi mentalmente la distancia entre Fanthorpe y sus hombres.
Unos doce metros, aproximadamente. Quiz Fanthorpe no quera que la sangre le
salpicara las vestiduras o puede que no confiara en que aquellos canallas cesaran una
vez que hubieran comenzado.
Remington se dirigi a medio galope hacia un punto situado a mitad de camino
entre el anciano aristcrata y Eleanor.
Le dije que vendras a buscarme le chill Eleanor. Se lo advert.
Me alegra que tengas tanta confianza en m respondi Remington. Nunca
haba estado tan seguro. Se haba encarado a la muerte.
Y ahora volva a hacerlo. Los esbirros de Fanthorpe eran peligrosos, feroces y
marcados con cicatrices; eran la escoria de los barrios bajos, hombres que no tenan ya
nada que perder.
En cuanto a Fanthorpe, vio algo an peor en su adversario: la firme seguridad en
s mismo que usualmente imbua cada uno de sus movimientos haba desaparecido. Su
rostro delataba ira y tena una herida debajo del ojo, profunda, roja e irregular. El
viejo se apoyaba pesadamente en su bastn con una mano mientras con la otra sostena
la pistola.
Ha llegado antes de lo que me esperaba, Marchant dijo. Maldito! As pues,
saba de dnde vena!
A Remington no le gustaba nada la expresin del rostro de Fanthorpe. Los hombres
que se sienten acorralados disparan sin pensrselo, sin apuntar bien; poda producirse una
matanza. La situacin era tan peligrosa como un tonel de plvora en medio de una fragata
incendiada.
Milord, va usted a perder su barco le dijo Remington con toda tranquilidad.
-El capitn me esperar. Soy el conde de Fanthorpe.
Quiz no haya usted escuchado prosigui Remington, al tiempo que se bajaba
despacio de su caballo. La tripulacin no espera a nadie.
-Pues entonces coger otro barco.
Si la voz de Remington era suave y persuasiva, la de Fanthorpe era, por el
contrario, aguda y cortante.
Ha trado usted su bastn, Marchant? prosigui.
No, por qu me lo pregunta? quiso saber Remington, aunque conoca la
respuesta.
He tenido que alquilar nuevos hombres desde aquella noche en que usted hizo uso
de l. Fanthorpe movi la pistola hacia el crculo de canallas. Dirjase hacia all.
Resultar realmente enternecedor verlo morir en brazos de su amada.

183

Remington se encamin hacia ellos, aferrando el cuchillo que llevaba bajo la manga.
Uno de los hombres, de fra mirada y aspecto asesino, se palme repetidas veces la
porra contra la mano mientras contemplaba a Remington con autntico placer.
Milord murmur a Fanthorpe, ste es un trabajo ms gordo; le costar diez
libras ms.
Os he dicho que lord Fanthorpe no tiene dinero interrumpi Eleanor con voz
severa. No os pagar. Ninguno de vosotros recibir ni una moneda por esto.
Remington advirti cul era la tctica de su esposa. Eleanor quera allanarle el
camino en medio de la dificultad, y lo estaba corrigiendo. Bien, haba logrado que los
matones se apartaran. De todos modos, Remington pens que aquella gentuza era ca paz
de acabar el trabajo por mero placer. Entonces dirigi su mirada otra vez hacia Fanthorpe,
como esperando que les pagase. Sin embargo, lord Fanthorpe pareca sentirse hostigado.
Te he dicho que dispares! tron, sin un pice de piedad en su voz.
Remington advirti entonces una herida que oscureca la mejilla de Eleanor, una
mancha de sangre debajo de su nariz hinchada. Sin duda era obra de Fanthorpe.
Remington la mir a los ojos y luego mir al caballo. Sin palabras, estaba dicindole a
su esposa: Escpate cuando yo te d la oportunidad.
Eleanor asinti con la cabeza, manteniendo intacta aquella serenidad que
Remington siempre haba admirado en ella.
Por qu pensis que lord Fanthorpe deba embarcarse hoy? dijo la joven a
los matones con un elocuente gesto de las manos. Por qu pensis que os ha ordenado
disparar sobre m? Est intentando escapar de sus deudas.
Zorra! grit lord Fanthorpe, exasperado, perdida ya la paciencia. Entonces
dej de apuntar a Remington y apunt a Eleanor.
Ella se arroj al suelo.
Al instante, Remington se sac el cuchillo y hundi la hoja resplandeciente en el
brazo del desprevenido delincuente.
Entonces se arm un autntico alboroto.
Los malhechores se abalanzaron sobre Remington, blandiendo sus porras. Sin el
bastn, Remington no poda devolverles los golpes, por lo que atac con su cuchillo e hiri
a dos de ellos antes de que los dems se le echaran encima. Una porra le golpe en la
cabeza, y, acto seguido, le quitaron el cuchillo y lo cogieron de los brazos. Antes de que
empezara a sangrar, alcanz a ver a Eleanor que corra hacia el caballo.
Atrapadla! grit Fanthorpe, que hablaba de apuntarla con la pistola.
Uno de los matones corri hacia Eleanor, pero sta, de repente, se detuvo y se
levant el vestido hasta la cintura. Los hombres se quedaron de piedra. De hecho, todos se
quedaron de piedra, con los ojos clavados en sus largas piernas desnudas y en su plido y
redondo trasero que resplandeca a la luz del sol.
A Remington se le sec la boca. Habra querido matar a los otros hombres por
estar mirndola, pero no poda dejar de contemplar l tambin el espectculo.
Entonces Eleanor alcanz al caballo, se mont en l y cabalg en lnea recta hacia
Fanthorpe. El anciano dio unos pasos hacia atrs en direccin al carruaje. Sin embargo, en
el ltimo momento la mujer cambi la direccin y se dirigi al camino.
Fanthorpe trat de seguirla cojeando, apunt a la espalda de Eleanor y dispar.
Puta! chill.
Pero no le dio, y ella sigui cabalgando.

184

Alejada la causa de su parlisis momentnea, los guardaespaldas enarbolaron


nuevamente las porras. Remington sinti un golpe y supo que acababan de romperle
una costilla; le falt el aire. No obstante, dio una patada a uno de los hombres en la entrepierna, hiri a otro en un brazo, recogi la porra cada y se encar valientemente
con l. Pero estaba librando una batalla perdida de antemano. Contempl cara a cara
su propia muerte, lenta y dolorosa, mientras persista en su memoria un ltimo recuerdo:
Eleanor al galope sobre el caballo, con sus vestidos recogidos hasta la cintura.
An le quedaban las manos y se empeaba en utilizar los puos contra todos, como
si estuviera disputndose con ellos un campeonato de boxeo. Por cada golpe que daba
reciba otra herida, senta un nuevo dolor. Not que le rompan la nariz, que sus labios
se aplastaban contra su dentadura y sabore su propia sangre. Los gritos y exclamaciones
de regocijo de sus verdugos iban en aumento. No eran sino bestias que disfrutaban de
su trabajo.
De repente se hizo el silencio.
Remington escuch un golpeteo rtmico sobre el terreno, de tal intensidad que lo
haca temblar. Entreabri sus prpados hinchados y vislumbr a los detestables
maleantes, que se daban la vuelta con cara de terror.
Luego vio a Eleanor. Cabalgaba enloquecidamente hacia ellos, blanda en su
mano una enorme rama de rbol y vociferaba maldiciones mucho peores de las que
sola reprochar a Remington.
Los hombres lo soltaron.
Remington cay al suelo con un quejido de dolor.
Los hombres huan en busca de un refugio.
Eleanor, su diosa vengadora, fue tras ellos montada en el gran caballo de
Remington.
Remington logr ponerse de pie.
Pero dnde estaba Fanthorpe? Qu haba sido de l?
Le bast una rpida mirada para dar con el conde: intentaba ocultarse detrs de la
puerta del carruaje y apoyaba un rifle en su hombro.
Apuntaba a Eleanor.
Remington, a voz en cuello, trat de advertir a su esposa.
Pero Eleanor no lo oy.
Continuaba galopando.
Sin embargo, a pesar de que se puso a caminar tan rpido como le era posible, a
pesar de que su corazn lata con bro, Remington no se crey capaz de llegar a tiempo.
No poda correr. No le quedaba tiempo para intervenir.
Fanthorpe iba a matar a Eleanor.
Cuando oy el disparo, Remington se conmovi como si la bala lo hubiera tocado
a l tambin. Eleanor, Dios mo!, pens. Se desplom sobre el suelo, roto de dolor.
Sin embargo, Eleanor se mantena sobre su montura, atizando golpes con la rama a
dos de los matones.
Fanthorpe, en cambio, haba cado. Remington vio su cuerpo tendido fuera del
coche y una herida en el pecho del viejo conde de la que manaba sangre.
Desconcertado, mir a su alrededor en busca del autor del disparo y descubri en el
camino, montado l tambin en un caballo, a Magnus. Llevaba en la mano un rifle cuyo
can humeaba todava y su rostro mostraba una expresin de horror. Mir a Remington.

185

l mat tambin a mi hermana dijo Magnus en un fro tono de voz.


Se haba hecho justicia con lord Fanthorpe.
Madeline y Gabriel acudan asimismo al galope y, detrs, Dickie Driscoll y Clark.
Mientras ellos seguan el ejemplo de Eleanor y golpeaban sin piedad a los hombres de
Fanthorpe, derribndolos, Remington se detuvo. Estaba herido y furioso.
Eleanor! grit.
Ella hizo girar su cabalgadura de inmediato, abandon la persecucin de los esbirros del
conde y enfil hacia Remington. En cuanto se hall junto a l, desmont y lo sujet por la
cintura.
Oh, no puede ser, cmo te han dejado! exclam. Sus preciosos ojos irradiaban
horror mientras miraba a su esposo y le acariciaba la frente maltrecha. Mi pobre
Remington, se han ensaado contigo...
Eso no importa! dijo l; tena el ceo fruncido. Qu hacas t mostrando las
piernas a todos estos hombres? Eleanor lo mir como si estuviera loco de remate.
No te lo imaginas? Estaba intentando distraerlos para ayudarte, para que
tuvieras va libre!
Cmo demonios pensabas que iba a luchar si no poda apartar la mirada de tu
trasero? volvi a gritarle.
Te he repetido mil veces que no dijeras demonios! grit Eleanor ms alto an.
Cuando mir, hubieras hecho mejor en llamar al enterrador, porque me habran
matado! bram Remington.
La prxima vez dejar que acaben contigo! Eleanor ruga.
A propsito. Por qu demonios has vuelto? Se supona que t...
Yo qu? Deba seguir cabalgando, lejos de aqu y dejar que te mataran slo
porque eres un idiota de todos los demonios? No digas demonios se burl
Remington.
Digo lo que se me antoja. Soy tu esposa... Te quiero... Ellos te haban herido...
Toda su furia se desvaneci. Mir hacia abajo, como si fuera culpable.
No deb haberte dicho eso murmur.
Todo el dolor que Remington senta en su cuerpo se desvaneci tambin. Abraz a
su esposa por la cintura y la estrech contra s.
No debiste decir que me quieres? pregunt.
Siempre pens que no me creeras respondi Eleanor. Acarici con sus dedos
la torcida y sangrienta corbata de l. Piensas que me he casado contigo por tu dinero.
No. No lo pienso.
Dijiste que s replic Eleanor, y lo mir indignada.
Dije muchas estupideces. Remington estrech ms el abrazo en torno a su
mujer, aunque no con demasiada fuerza. Los dos eran conscientes de sus heridas. Diciendo
estupideces fue que acab enamorndome de la mujer ms maravillosa de este mundo.
Eleanor lo escrut con la mirada; por un momento habra preferido que l hubiese
cometido algn error. Exista alguna regla de etiqueta inglesa para decir a la propia
mujer que se estaba enamorando de ella?, se pregunt.
Remington, por su parte, se extraaba de que sus tiernas palabras no hubieran surtido
efecto. Acaso ella no lo amaba?
Entonces, los ojos de Eleanor comenzaron a brillar como si amaneciese dentro de
ellos, y su sonrisa floreci de nuevo en su rostro.

186

Me amas? pregunt.
Por cuntas otras mujeres habra sido capaz de dejarme pegar as? replic
Remington con un suspiro de alivio. Te quiero. Haces que me sienta totalmente feliz
concluy, y le retir un mechn de cabellos que le caa sobre la frente.
Ella desliz sus brazos alrededor de su cuello e intent besarlo. Sin embargo, los labios
de Remington estaban hinchados y uno de sus ojos comenzaba a cerrarse.
Delicadamente, Eleanor lo bes en la frente.
Pobrecito mo. Hemos venido para llevarte a casa.
Remington alz la vista y se vio rodeado por un crculo de jinetes que los
contemplaban con toda la discrecin de que eran capaces. Magnus, Gabriel, Madeline,
Clark y Dickie los observaban como si se sintiesen cautivados por la escena.
Remington seal con el pulgar hacia el grupo de matones, que ahora estaban sin
sentido ni orden sobre el suelo.
Habis podido con todos? pregunt.
Cuntos eran? quiso saber Gabriel.
Seis respondi Eleanor.
Slo hay cinco dijo Magnus con desagrado.
Creo que el nmero seis est llegando observ Dickie Driscoll, con su
caracterstico acento escocs, mientras sealaba hacia el sendero con la mirada.
Pero era Lizzie, que trotaba hacia ellos. Llevaba entre los dientes un trozo
desgarrado de raso azul. Se acerc a Remington y deposit el jirn a sus pies, como si se
tratara de una ofrenda, y luego se sent sin dejar de mover el rabo.
Eleanor estall en una carcajada.
Remington, por su parte, hizo desesperados intentos para no rer, ya que se hallaba
demasiado dolorido. De hecho, ahora que la excitacin del momento haba pasado, todo
resultaba para l mucho ms doloroso.
Buena perra dijo a Lizzie, y se puso en cuclillas junto al animal para acariciarla
detrs de las orejas. sta, como si fuera capaz de leerle el pensamiento, le tendi una pata
y mir hacia arriba, hacia Eleanor.
Remington capt la indirecta y mir a Eleanor slo con un poco ms de adoracin
que la perra.
Quieres casarte conmigo? dijo.
Ya estamos casados. Eleanor segua bromeando, no se lo tomaba en serio.
Quiero hacerlo como es debido. Deseo casarme contigo en una iglesia, con la
alianza de mi madre; ahora s quin eres. Remington le ofreci su ensangrentada mano.
Madeline ahog un sollozo, y Gabriel la atrajo hacia s con ternura.
Oh, por el amor de Dios! exclam Magnus, disgustado una vez ms.
Entonces Eleanor comprendi qu trataba de decirle Remington. Le cogi la mano
y se arrodill junto a l.
Mi querido Remington, me sentir my honrada de tomarte como esposo.
Gracias. Ahora... l intent ser amable, pero todo daba vueltas a su alrededor.
Ahora me temo que voy a desmayarme.

187

Epilogo
De toda la reyerta me quedo con la parte en que Reming-ton se desmay como una
muchacha dijo el duque de Magnus, que se hallaba al pie de la escalera del vestbulo,
mientras se palmeaba las rodillas y rea a mandbula batiente.
Gabriel se puso la mano en la frente y simul un desvanecimiento; todos estallaron
en carcajadas.
Remington, que acariciaba la cabeza de su adorada Lizzie, esper a que las risas
acabasen de una vez por todas y entonces l tambin sonri con aire altanero.
Estis celosos dijo porque he hecho el viaje de regreso en el carruaje y he
apoyado la cabeza en el regazo de las damas.
Todos los hombres asintieron y volvieron a rer, al tiempo que palmeaban a
Remington en la espalda.
Aburrida, Eleanor regres junto a las damas, que se hallaban en la galera de la planta
superior de la casa de Magnus, en Sussex.
Escuchadme. Estn carcajendose como estpidos. Acaso no saben que tuvo una
conmocin cerebral y estuvo a punto de morir?
Para reconocerlo se necesita compasin dijo Madeline, y subray sus palabras
con un gesto desdeoso de la mano. La compasin no es cosa de hombres. Son
hombres, no? Entonces qu otra cosa puede esperarse de ellos? aadi lady
Gertrude. Estaba adorable con su vestido de raso verde y tena las mejillas arreboladas a
causa de la excitacin.
En mi opinin, estn nerviosos intervino miss Oxnard con mirada
prudente. No todos los das se produce una doble boda entre cuatro jvenes tan
distinguidos.
Ante esa gran verdad, todas se sumieron en el silencio.
Magnus haba decidido que si Eleanor y Remington queran pronunciar
nuevamente sus votos, l tambin ofrecera a su hija la posibilidad de hacerlo, de modo
que la boda de Madeline y Gabriel fuera tambin la de Eleanor y Remington. Se decidi
que la ceremonia se celebrara al cabo de una hora en la capilla de la finca de los De
Lacy.
Eleanor mir a Madeline. Estaba adorable con su vestido de muselina de color
azul claro, que dejaba a la vista sus brazos y resaltaba sus pechos. Eleanor llevaba un
vestido de dos piezas rosa plido y la ceida lnea de su talle estilo Imperio caa sobre su
vientre en una delicada cascada de pliegues.
Ests preciosa le dijo Madeline; nadie dud que las dos primas siempre
estaban de acuerdo en materia de gustos. Te envidio, pero no tus horrendas nuseas
aadi al tiempo que se llevaba una de las manos a su abdomen todava plano. Me
sentira fatal si sufriera esos malestares durante la ceremonia.
Fatal, pero estupendamente acot Eleanor riendo.
Sus hijos naceran con dos meses de diferencia. Remington y Gabriel estaban
convencidos de que seran nias y, segn decan, seran tan dscolas como sus madres.
Aunque podan estar equivocados, como de costumbre.
En un arrebato de afecto, Eleanor abraz a Madeline.
Quin habra dicho hace ocho aos, cuando me llevaste contigo, que todo
acabara as para las dos?

188

Haban tardado cuatro meses en organizar la boda que Remington quera. Cuatro
meses de trastornos y nervios. La noticia de que lord Fanthorpe haba muerto a manos
de Magnus haba sorprendido a la alta sociedad y dejado boquiabiertos a todos sus
integrantes. Los ms viejos, cuando supieron que Fan-thorpe haba asesinado a la hermana
de Magnus, menearon la cabeza con lentitud y declararon que siempre haban sospechado
que as haban sucedido los hechos. Adems, desaprobaron que Fanthorpe hubiera raptado y
acosado a la sobrina de Magnus, de modo que su recuerdo qued para siempre mancillado.
En cuanto a lady Shapster, nada ms saberse que haba tomado parte en el secuestro de
Eleanor, recibi el rechazo directo de todos sus huspedes, que se escabulleron de casa de su
esposo sin esperar la boda de la hija. Era temporada de caza mayor y, de todas maneras, no
se haba casado ya poco tiempo atrs?
A Magnus le habra gustado llevar al altar tambin a Eleanor, y ella se mostr
indiferente ante la negligencia del padre. Al fin y al cabo, tena a Remington.
Era un da hermoso. La luz del sol matinal baaba a todos los que a las puertas de
la iglesia esperaban ser llamados a la capilla. nicamente haban invitado a los
familiares y amigos ms prximos, de modo que slo haba unas doscientas personas.
Eleanor estaba inquieta ante la idea de tener que enfrentarse con la mirada atenta de tantas
personas. Despus de todo, todava era Eleanor, vergonzosa y tranquila; excepto, claro,
cuando un ser querido corra peligro.
En cuanto Remington se hubo recuperado lo suficiente para sentarse en una silla y
recibir visitas, Magnus acudi a verlo. Cuando ste haba perdido a Madeline jugando a las
cartas, haba decidido que no le quedaba otra eleccin que recuperar la fortuna de la familia.
Estuvo investigando los antiguos negocios de los proveedores de la Marina de su Majestad.
Haba movido hilos, y de resultas de todo ello, ahora quera que Remington se ocupara del
asunto y se beneficiara. Magnus deca y era sincero que haba prometido a su padre
compensar a los Marchant debido a la gran injusticia de que haban sido vctimas. Adems,
Magnus tambin estaba en deuda con Remington porque gracias a l conoca ahora la
verdad acerca de la muerte de su hermana. Du rante los ltimos aos, Magnus haba
estado convencido de que su hermano, lord Shapster, haba asesinado a lady Pricilla. Abbie
poda descansar en paz por fin.
Remington accedi a ocuparse de los negocios del duque, con la condicin de que
Magnus continuara utilizando su influencia en el gobierno a cambio de un porcentaje de las
ganancias. Se haban dado un apretn de manos, y ello sucedi cuando Magnus permiti
que Remington encontrase en la mesa que estaba a su lado la escritura de las antiguas
propiedades de su padre.
La animosidad entre las dos familias haba terminado.
Eleanor mir hacia abajo desde la barandilla de la galera de la planta superior, de la
que estaba apoyada, y vio la rubia cabeza de Remington. Durante las horas en que su esposo
haba estado inconsciente, ella haba permanecido junto a l. Los chichones de su cabeza
y su cara hinchada mostraban a las claras la paliza que haba recibido. Tardara semanas
en curarse, y ella lo cuidara con celo de la presencia de demasiados visitantes y tambin de s
mismo, cuando intentara levantarse del lecho antes de lo debido.
Haba estado a punto de perderlo. Nunca deba de olvidarlo.
Remington, como si acabara de sentir la mirada de Eleanor sobre su cabeza, mir
hacia arriba y le sonri.

189

Cuando la luz del sol cay sobre l desde el atrio superior, sus cabellos rubios brillaron y
se plegaron las comisuras de sus prpados. Segua siendo el hombre ms apuesto que ella
haba visto jams. Apenas poda creer que fuera suyo y que la amase.
Pero era cierto. Remington se lo demostraba cada da.
Cuando ella le comunic su embarazo, l la abraz en su regazo y la levant como si
se hubiera producido un milagro.
Han llegado los carruajes anunci Magnus.
Oh, chicas, los carruajes ya estn aqu! exclam lady Gertrude batiendo
palmas. Tenis que poneros el sombrero y el abrigo de pieles. Se inclin, apoyada
en la barandilla, y prosigui: Y t, Remington, mi querido muchacho, la perra no
puede acompaarnos a la iglesia!
Remington sonri y entreg a Lizzie a uno de sus criados a quien tena ms en
consideracin.
Tras haberse comportado de modo tan admirable en la lucha que habia tenido lugar cuatro
meses atrs, Lizzie se habia convertido en un honorable miembro de la familia y adoraba a Remington con toda su devocin canina. Por su parte, l, a pesar de que no quera admitirlo,
tambin senta pasin por ella.
Me creers si le digo que Remington pregunt si Lizzie poda llevar hasta el
altar los anillos de boda? susurr lady Gertrude al odo de miss Oxnard. Me parece
que se trataba de una broma, pero no estoy demasiado segura.
Madeline y Eleanor aceptaron que Horada y miss Oxnard las vistiesen. Asimismo,
aceptaron con gusto sus ramos. Luego las dos primas se encaminaron hacia el vestbulo,
Gabriel y Remington las aguardaban al pie de la escalera.
Gabriel mir orgulloso a Madeline mientras ella descenda, y Remington, por su
parte, tendi una mano a Eleanor, como si no pudiese esperar ms para abrazarla. En el
ltimo escaln se dieron la mano, y Remington, llevndose los dedos de su mujer a los
labios, los bes.
Eleanor de Lacy, queris casaros conmigo y ser ma para toda la vida? le
pregunt con aquella voz suya tan profunda y amenazadora, casi un gruido, que a ella
tanto le gustaba.
El rostro de ella se ilumin con una sonrisa.
Con todo mi corazn respondi Eleanor.

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