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L'Escole des Filles: premier roman

libertin du XVIIe sicle?


par
Jean-Pierre Dens
Il peut sembler tonnant que L'Escole des Filles, le
premier roman sur le libertinage des moeurs paru en
France, ait si peu fait parler de lui. Ce roman est pourtant
exceptionnel car, comme l'a fort bien not Frdric
Lachvre, l'un des meilleurs historiens du libertinage, il
devance son poque de plus d'un sicle (92). A le lire, en
effet, on dcouvre de nombreux traits qui l'apparentent
plus au libertinage du 18e sicle qu' celui du 17e. Mon
propos sera non seulement d'aider a la dcouverte de cet
ouvrage trop longtemps pass sous silence, mais dmontrer
en quoi il constitue un jalon important, sinon l'un des
premiers, dans l'histoire du libertinage des moeurs en
France.
Publi en 1655, L'Escole des Filles,1 a t attribu
deux auteurs: Jean L'Ange et Michel Millot. Ce n'est pas
mon intention de discuter ici l'aspect circonstantiel de cette
question d'attribution qui vraisemblablement ne sera jamais
rsolue. Selon Lachvre, l'Ange serait l'auteur de l'ouvrage
bien qu'il n'apporte aucune preuve (93). De mme, je ne
reviendrai pas sur les vnements du procs qu'entrana la
saisie de l'ouvrage par les tribunaux. Une atmosphre de
confusion et un souci vident d'touffer une vilaine affaire
semblent dominer un procs ou se trouvrent impliqus
Mme Scarron et Fanchon d'Aubignac, la future Madame de
Maintenon. Pour tous ces dtails historique, je renvoie
l'tude de Frdric Lachvre qui a consult les pices aux
Archives Nationales (82-126) et l'ouvrage de Roget G.
Bougard (160-173).
L'Escole des Filles, qui a pour sous-titre
Philosophie des Dames, comporte prs de 300 pages et
divis en deux parties ou Dialogues. L'argument
l'ouvrage est prsent ds l'entre en matire. L'action

La
est
de
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droule sous le rgne de Louis XIII et met en scne trois


personnages: Robinet, le fils d'un riche marchand de Paris;
Fanchon, une jeune fille belle, nave et vivant sous la
coupe de sa mre; enfin Suzanne, la cousine de Fanchon,
une femme savante et libre dans les choses de l'amour.
Robinet tombe amoureux de Fanchon mais, dcourag par
ses rsistances, dcide de faire appel son amie Suzanne
pour qu'elle tche de dlurer sa cousine. A force de
discours mielleux et de maints encouragements, Suzanne
parvient convaincre Fanchon de se donner Robinet.
C'est la matire du premier dialogue. Le second est
consacr tout entier au rcit des expriences de Fanchon et
de Suzanne qui changent leurs impressions sur l'amour
erotique.
A l'examen, on constate que l'ouvrage est plutt bien
compos et se lit allgrement. Il s'ouvre sur une Eptre
invitatoire aux filles sur laquelle je reviendrai, pour
passer un Argument des deux dialogues qui rsume les
circonstances de l'action; il y a mme une Table mystique
allgorique selon le sens moral et littral de L'Escole des
Filles qui condense sous forme de propositions les
diffrents sujets traits dans le roman.
L'Eptre invitatoire aux filles mrite que l'on s'y
arrte. La dclaration liminaire situe la fois le propos de
l'ouvrage et exprime la philosophie qui le domine:
Belles et curieuses damoiselles, voici l'Ecole de
votre sagesse et le recueil des principales choses que
vous devez savoir pour contenter vos maris quand
vous en aurez; c'est le seul infaillible pour vous
faire aimer des hommes quand vous ne seriez pas
belles, et le moyen ais de couler en douceurs et
en plaisirs tout le temps de votre jeunesse.
Ce qui frappe au premier abord est le fait que l'auteur a
prsent son projet comme une cole destine
dispenser une certaine sagesse par un savoir appropri.
Cette impression est renforce par le sous-titre de
l'ouvrageLa Philosophie des dames. Nous trouvons ici un
projet de paideia qui cherche a s'imposer comme valeur

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capable d'assurer un bonheur foncirement hdoniste. Cette


sagesse se prsente comme une mthode infaillible, un
lixir toute preuve pour celles qui, maries ou non,
belles ou laides, cherchent un mari ou un amant. La
connaissance erotique devient un substitut pour la beaut et
relgue au second plansinon liminele besoin de
moralit. Au discours thique se substitue un discours
sensuel o le corps s'impose comme fondement premier.
Ax sur la jeunesse et la mesure de l'instant, la paideia que
propose cet ouvrage est pidermique et sans lendemain.
Plus loin dans le texte, drogeant la morale
chrtienne qui prconise la chastet avant le mariage,
l'auteur conseille celles qui auront plus de hte et qui
prendront des amis par avance de suivre ces prceptes
avec tant d'adresse et de retenue devant le monde qu'elles
ne tmoigneront rien qui puisse choquer tant soit peu la
biensance et l'honntet. Quatre mots-cl dominent ce
texte: adresse, retenue, biensance et honntet. Non
seulement ils sont essentiels pour notre propos, mais ils
figurent au centre du dbat sur la femme au 17e sicle.
Sans vouloir entrer dans les dtails d'une question dj
traite ailleurs (Dens, q.v.), cette terminologie met en cause
la dfinition de l'honnte femme, c'est- dire la femme
vertueuse, qui se distingue de l'honnte homme dans ses
rapports dans la socit mondaine. On le sait dj
l'honnte homme a dans ses actions plus de latitude que la
femme, dont la rputation est bien plus fragile.
Pour celle-ci, il s'agit avant tout de sauver les
apparences, de se donner le masque de la vertu. Une fois
celle-ci fltrie, c'est le couvent ou l'exil en province qui
souvent l'attendent. Or, pour la femme, une telle sanction
est d'ordinaire lie une drogation d'ordre sexuel. Il
suffit de rappeler que les lois concernant l'adultre et les
prjugs sur la virginit affectent diffremment les
hommes et les femmes. C'est pourquoi cette dernire doit
se crer une persona l'preuve de tout reproche en
matire sexuelle. Il lui faut donc agir avec adresse et
retenue, notions qui semblent surtout s'appliquer a la
femme qui doit constamment masquer ses dsirs.

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C'est au niveau du langage que s'inscrit d'abord


l'initiation sexuelle de Fanchon. Utilisant des mots prcis
dont elle ignore encore le sens, Suzanne l'initie
progressivement aux arcanes de la volupt. Le langage tient
lieu ici de rfrent physique et engage la curiosit de
Fanchon qui veut en savoir plus:
Cet engin, donc, avec quoi les garons pissent
s'appelle un vit, et quelquefois il s'entend par le
membre, le manche, le nerf, le dard et la lance
d'amour (192)
On notera l'accumulation verbale et le dploiement
mtaphorique qui s'enchanent partir du concept initial;
cette longue numration, non exempte d'un certain
pittoresque, sert a largir l'horizon smantique de Fanchon
et complter son apprentissage erotique. Sa reaction ne se
fait pas attendre: Oh! quelle merveille! Allche par
l'attrait du mot, Fanchon est prte a passer aux actes.
Suzanne ne se fait pas prier; dpassant le stade de la
simple description du membre gnital, elle voque tous les
appts de la volupt. Fanchon ne peut alors rprimer son
dsir et dcide de passer de passer de la thrie la
pratique: Vraiment, ma cousine, il me semble que je
voudrais prouver cela de la faon que vous dites, je pense
pour moi que j'y aurais bien du plaisir (195). Pourtant, il
reste encore des rsistances surmonter, la crainte de
perdre sa rputation et sa virginit n'tant pas des
moindres.
Pour l'encourager, Suzanne lui promet de garder le
secret et l'assure que pour sa nuit de noces elle lui
procurera un moyen de dguiser son vritable tat son
mari. De l tomber dans la supercherie, il n'y a qu'un pas
que Suzanne franchit aisment: Et il ne se peut faire qu'
la fin, parmi tous ceux qui t'aimeront (avec lesquels tu
useras toujours d'une petite svrit honnte), il n'y en ait
quelqu'un qui donne dans le panneau pour t'pouser
(204). Tout principe moral est banni pour laisser place
une volupt sans bride et sans scrupule.

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Ces rflexions candides surprendront ceux qui sont


familiers des ouvrages de l'poque traitant de l'ducation
des femmes, ouvrages qui pour la plupart s'inspirent de la
morale chrtienne o la femme se voit pour la rduite au
rle de mre et d'pouse. Quant la sensualit, elle est
gnralement assimile au pch de la chair, dont Eve est
la premire instigatrice. Inversement, la femme cherche ici
se librer du carcan troit o l'enferme la religion pour
affirmer son autonomie sexuelle. De fait, un tel
comportement ne peut s'afficher au grand jour (
rencontre du 18e sicle) de peur d'enfreindre le code des
biensances et les interdits de l'Eglise. C'est pourquoi
Fanchon est oblige d'assumer le masque d'une petite
svrit honnte. Dans cet univers de miroirs, l'apparence
fait prsomption d'essence.
On aurait tort, comme tend Frdric Lachvre, ne
voir dans L'Escole des filles qu'un simple manuel erotique
visant dpraver les moeurs. Au contraire, l'intrt
principal de cet ouvrage rside dans la sconde partie o le
discours/dialogue devient plus philosophique, plus labor.
Dans un long dveloppement, Suzanne fait l'apologie de
l'amour erotique en prsentant un systme de classification
qui rappelle la forme de certains traits. Elle distingue
entre le baiser, l'attouchement, le regard et la jouissance.
Chacune de ces catgories possde a son tour des
diffrences et des divisions particulires. La jouissance
vient en dernier lieu aprs que les autres conditions ont t
satisfaites. Ce souci d'affiner et de prolonger le plaisir
erotique est une notion rvolutionnaire au 17e sicle,
connu surtout pour ses discours voils et sa pudibonderie.
L'enseignment dispens par Suzanne ne tarde pas
produire ses effets sur Fanchon, qui passe par une
vritable phase de dniaisement:
Ma cousine, cela est trange: depuis que Robinet
couch avec moi et que j'ai vu et senti les choses,
en examinant les raisons, tout ce que m'a dit par
ci-devant ma mre ne me parat pas plus que
sottises et des contes pour amuser les enfants. Pour
ce qui est de cela, l'esprit commence me venir et

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je mets mon nez dans les affaires ou a peine


aurais-je pu rien connatre auparavant... (224)
La libration sexuelle de Fanchon s'accompagne
progressivement d'une prise de conscience intellectuelle et
d'une meilleure connaissance de soi. Ceci n'est pas sans
rappeler, avec les diffrences qui s'imposent, la
transformation qui subit Agns dans L'Escole des femmes
de Molire; toutes deux s'mancipent de la tutelle
maternelle, la premire par le corps, la seconde par l'esprit.
Pour Fanchon, la dcouverte de l'amour physique comme
plaisir non censur agit comme agent catalyseur qui lui
permet de mieux s'affirmer.
Bien qu'il manque d'assises philosophiques, cet ouvrage
est l'un des premiers au 17e sicle situer l'rotisme dans
un contexte thorique et vouloir en expliquer les
mcanismes. Par cette tendance, il se rattache plus au sicle
suivant qu'au sien propre, comme l'atteste cette dclaration
de Suzanne Fanchon: Tu dois savoir que la principale
cause de l'amour, c'est le plaisir du corps, et sans cela il
n'y aurait point d'amour (254). Nous assistons ici une
dmystification de l'amour-estime et de l'amour-passion
tels que les exprime le classicisme. Affirmer que le plaisir
physique est l'origine de l'amour quivaut poser la
primaut du corps sur l'esprit, de la matire sur la forme.
Sur ce point, Suzanne est catgorique Non, non,
cousine, il faut que tu te dtrompes: les hommes n'aiment
que pour leur plaisir, et quoiqu'ils nous tmoignent le
contraire, quand ils nous recherchent, ils ont toujours leurs
dsirs fichs entre nos cuisses, (je souligne, 254) La crudit
du vocabulaire s'allie une pense directe et sans ambages;
dans ce roman libertin, le corps sensuel dmystifie
l'illusion de l'amour pur et dsintress fond sur la
rciprocit des coeurs.
Il est pourtant un aspect essentiel par lequel ce roman
se distingue de la grande tradition du roman libertin du
18e sicle. Contrairement ce dernier, il n'arrive pas
imposer l'rotisme comme systme philosophique, n'tant
pas rattach un mouvement gnral ni sanctionn par une

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aristocratie mondaine, seule capable de lui confrer ses


lettres de noblesse. Le fait que les personnages du roman
sont d'extraction modeste est significatif cet gard.
Suzanne pratique une sorte de pseudo-philosophie o le
parler populaire se mle au discours intellectuel comme en
tmoigne cet change avec Fanchon:
Ma cousine, qu'est-ce donc que l'amour?
C'est le dsir d'une moiti pour servir ou s'unir son
autre moiti
Expliquez-moi cela plus clairement, s'il vous plat.
C'est un apptit corporal ou un premier mouvement
de la nature, qui monte avec le temps jusqu'au sige de
la raison, avec laquelle il s'habitue et se perfectionne
en ide spirituelle (268)
Nous assistons ici un renversement de la dmarche
cartsienne: alors que cette dernire pose l'origine de la
passion dans l'esprit (cf. la thorie des ides innes),
Suzanne la pose dans le corps. Ce matrialisme ou
sensualisme est l'une des caractristiques fondamentales du
libertinage.
D'autres aspects distinguent ce roman de la tradition
libertine du Sicle des Lumires. Le plus vident est sans
doute le besoin de maintenir une certaine hirarchie sociale
dans le comportement amoureux en prcisant le rle dvolu
chaque sexe. Cela se manifeste notamment par un
transfert du social dans le sexuel, une duplication de
l'ordre tabli dans le domaine d'ros. A l'inverse de
l'hrone libertine du 18e sicle qui se veut gale ou mme
suprieure l'homme (cf. Mme de Merteuil), la femme
libertine au 17e sicle lui reste soumise.
A Fanchon qui demande si l'acte de copulation doit
s'accomplir de faon gale, Suzanne lui rpond: Non, car
je veux de plus que dans le temps de l'accouplement ils
observent les convenances qui suivent. Je veux que la fille
soit un peu honteuse certaines choses et que l'homme soit

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plus hardi...II faut que le garon ose tout, car la fille n'a
pas bonne grce de tout oser et est bien aise d'tre
prvenue dans le choix des plaisirs (283-84). Le sexisme
qui domine ce texte est vident et maintient la femme dans
un tat sulbaterne alors qu'au 18e sicle ella sera beaucoup
plus mancipe.
Malgr ses faiblesses sur le plan philosophique,
lesquelles qu'on ne devrait peut-tre pas lui reprocher car
son but tait surtout pratique, L'Escole des filles est un
ouvrage tonnant sinon rvolutionnaire car il transgresse
certains des tabous les plus tablis de son sicle, en
particulier ceux de la sexualit. L'ouvrage fait date aussi
car il se situe a l'poque ou les discussions sur la prciosit
allaient bon train. Les Prcieuses ridicules de Molire
datent en effet de 1659. L'Escole des filles chercherait
alors raliser au niveau de l'rotisme ce que les
prcieuses cherchaient raliser au niveau du langage.
L'Escole de filles accomplit une double rvolution en
librant le langage erotique du carcan des interdits sociaux
et en cherchant manciper la femme des contraintes
sexuelles. A un autre niveau, il l'encourage
mieux
prendre conscience de sa fminit face aux prjugs de la
morale chrtienne. Comme le montrent les analyses de
Foucault, le 17e sicle marque le dbut d'une re de
rpression propre aux socits bourgeoises. Le problme
pour une poque o domine l'art de la litote est de nommer
le sexe, de l'lever au niveau du langage (25). Or c'est
prcisment ce qu'entreprend L'Escole des filles. En
nommant les organes gnitaux maies et femelles, en
dcrivant l'acte de copulation, ce roman leur confre une
valeur et une existence autonomes. S'il ne s'agit pas encore
d'une rvolution sexuelle au sens fort du terme, nous en
possdons dj ici les germes ou comme un prlude.
Dpassant le plan satirique des ouvrages d'Ovide et de
l'Artin, qui pendant longtemps serviront de modles,
L'Escole des filles atteint le niveau de la reprsentation et
de la classification des techniques sexuelles. Nous aurions
ici, pour reprendre les termes de Herbert de Ley, une
rvolution d'informations sexuelles (a rvolution of

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sexual information) qui permet la femme de mieux


prendre conscience d'elle-mme et de s'manciper de
l'ignorance sexuelle que lui impose la socit (17). Dans la
mesure o tout pouvoir exige au dpart une prise de
conscience, un savoir, L'Escole des filles marque une tape
importante vers une plus grande autonomie sexuelle de la
femme.
University of New Orlans

Notes
1

Le texte de ce roman a t reproduit dans Oeuvres


erotiques du dix-septime sicle. L'Enfer de la Bibliothque
Nationale. (Paris: Arthme Fayard, 1988).

Ouvrages cits ou consults


Dens, Jean-Pierre. L'honnte homme et la critique du got.
Esthtique et socit au XVHe sicle. (Lexington,
Kentucky: French Forum Press, 1982).
Foucault, Michel. Histoire de la sexualit. La volont de
savoir. Gallimard, 1976, 25.
Lachvre, Frdric. Le libertinage
Mlanges. (Paris, 1920, 1920), 92.
de

au

XVHe

sicle.

Ley, Herbert, 'Dans les reigles du plaisir...'


Transformation of sexual knowledge in SeventeenthCentury Knowledge. In French Literature Sries, vol.
X, 1983: 17.