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MARGUERITE THIEBOLD

LA FLEUR DU MKONG
ANIA est une charmante petite Laotienne qui ne
compte que des amis Louang-Prabang. Sa
disparition inexplicable, le jour de la Fte des
Fuses, plonge ses proches dans l'anxit : les
dernires traces d'Ania, releves par la police,
s'arrtent au bord du Mkong... Son ami Yang, le
jeune piroguier qui a contract envers elle une dette
de reconnaissance, se lance sa recherche travers
toutes les embches de la jungle. Hte-toi, Yang ! La
vie d'Ania ne tient qu' un fil...
Un roman plein de mouvement et de
dlicatesse, dans le cadre merveilleux de l'ExtrmeOrient, avec ses sorciers, ses bonzes, ses dragons, et
la mystrieuse fleur noire.

POUR MES FILLES ET MON FILS


Ce rcit o le dvouement, la
magnifique solidarit des enfants
entre eux, malgr les diffrences de
race ou de condition dont ils font fi,
sont illustrs par le jeune Yang, prt
tout, dans un bel lan
d'enthousiasme, pour sauver la petite
Ania du pril

LA
4

FLEUR
DU MKONG

DU MME AUTEUR
5

LE MAITRE DE NORDFJORD

(Idal-Bibliothque)

LILI ET SON BASSET


Rose)
LILI ET SES CHVRES
Rose)
PASCAL ET LE VAGABOND
Rose)

(Nouvelle Bibliothque

LE CHATEAU DANS LA FORT


LE CYGNE DE SOLVEIG
LE COLLIER DE RUBIS ANGLICA

(Bibliothque Verte)
(Bibliothque Verte)
(Bibliothque Verte)

(Nouvelle Bibliothque
(Nouvelle Bibliothque

Librairie Hackette, 1961.


Tous droits de traduction, de reproduction
et d'adaptation rservs pour tous pays.

MARGUERITE THIBOLD

LA FLEUR DU
MKONG
ILLUSTRATIONS DE JEAN RESCHOFSKY

HACHETTE
200
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TABLE DES MATIRES


I.
II.
III.
IV.
V.
VI.
VII.
VIII.
IX.
X.
XI.
XII.
XIII.

La fte des eaux


La course des trois tournants
Les jumeaux
Le masque de carton vert
O est alle Ania ?
Yang fait des visites
Traces perdues
Le pont de la rivire bang
Le dragon vert
La fleur noire
Ce qui se passa cette nuit-la.
L'aube
L'lphant sauvage

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Imprim en France par Brodard-Taupin, Imprimeur-Relieur, Coulommiers-Paris 56124-12975. Dpt lgal n 2379, 1er trimestre 1961.

CHAPITRE PREMIER
LA FTE DES EAUX

CE MATIN-LA,

Ania Tuo ne fut pas rveille par les gongs


de Louang-Prabang, la ville aux cent pagodes , mais par un
lger bruit tout proche, venu, lui semblait-il, de sa fentre.
Intrigue, la jeune fille prta l'oreille. Une clochette tinta la
pagode du Vieillard Charmant, tandis qu'une nouvelle fois le
petit son mat se faisait entendre. Ania courut jusqu'aux lourds
rideaux qu'elle carta d'une main preste; vite, elle leva le store
de bambou et se pencha la balustrade. Trop tard....

Quelqu'un s'enfuyait en riant, dans un claquement de


pieds nus. Ania vit la silhouette, agile, vaguement bleue dans
l'ombre, disparatre l'angle de la ruelle.
Un pantalon bleu... mais oui, bien sr, ce ne pouvait tre
que Yang, son ami le jeune pcheur. Ania clata de rire son
tour.
Ania avait encore le visage rond et lisse d'une enfant,
mais ses grands yeux noirs en amande taient dj ceux de
Mlle Tuo, une toute jeune fille de la haute socit laotienne. Il
y avait aussi, dans ce visage de quatorze ans, un petit bout de
nez qui se fronait quand elle riait et qui ne bougeait plus
quand elle tait soucieuse.
Une lgre rougeur apparut sur les joues d'Ania
lorsqu'elle dcouvrit les trois barquettes en tronc de bananier
que le garon avait glisses entre les balustres. Dans l'une
d'elles, la jeune fille trouva un des petits cailloux, peine plus
gros qu'un grain de riz, avec lesquels le garon avait attir son
attention.
La fte des Eaux commenait aujourd'hui, d'un bout
l'autre de l'immense royaume de la mousson. Un instant, Ania
resta songeuse l'ide que, ce mme soir, le lancement des
radeaux enflamms aurait lieu sous ses yeux, en mme temps
que dans le moindre village, sur les rives du plus petit ruisseau
de l'Asie. Ds l'approche du crpuscule, de la Birmanie au
Japon, en passant par Borno et la Chine, garons et filles
descendraient en foule vers les eaux vives, pour clbrer la fin
de la saison des pluies et le dpart des mauvais gnies. Tous,
avec la mme obsquiosit joyeuse et nave, inviteraient les
mauvais gnies prendre place sur leurs minuscules brlots
chargs d'offrandes.
C'est demain qu'aurait lieu, sur le Mkong, la clbre
course des Trois Tournants. A cette ide, le joli nez d'Ania
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ne bougea plus du tout et ses mains fines treignirent


fortement la petite embarcation de bois tendre.
Yang, Sn et Lian taient les grands favoris de cette
redoutable preuve de force et d'adresse que tous les jeunes
gens voulaient gagner au moins une fois dans leur vie.
Chacun, bord de sa pirogue, ferait tout ce qui tait en son
pouvoir, et mme au-del de son pouvoir, pour vaincre. Or,
Yang avait la fiert d'un prince. Il n'acceptait jamais de perdre
la face, mme sans tmoin; plus forte raison demain, en
prsence de plusieurs dizaines de milliers de personnes et sous
le regard du roi.
II est aussi ttu qu'un buffle, il prfrera mourir que de
perdre , se lamenta la jeune fille.
Elle hassait cette course qui provoquait chaque anne la
noyade de deux ou trois concurrents, ou mme parfois la
disparition mystrieuse de l'un d'entre eux, la veille du grand
jour. Mais aussi, pourquoi Yang tait-il le favori de tout le
monde au lieu d'tre le sien elle toute seule? C'tait injuste.
Elle se demanda avec anxit comment elle pourrait
trouver l'occasion de l'avertir du danger qu'il courait, car son
ami tait menac, la jeune fille en avait la certitude. Elle l'avait
vaguement entendu dire par d'autres jeunes filles du quartier
des Vieilles Demeures; trop vaguement, c'tait encore pire, et
Mlle Tuo tait fort bien place pour savoir que les filles,
lorsqu'il leur arrive de mentir, ne le font jamais compltement.
Ania tapa du pied. Yang allait encore se moquer d'elle;
heureusement, elle tait moins orgueilleuse que lui et voulait
bien tre ridicule.
Il m'coutera , dcida-t-elle avec une navet superbe,
comme si le seul fait de l'couter pouvait rendre inoffensifs
tous les ennemis du piroguier.

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LA FLEUR DU MKONG

Mais aussi, quel trange garon que ce Yang, aussi rput


pour son endurance la nage et son puissant coup de pagaie
que pour son arrogance souvent dconcertante et son got
intarissable de la plaisanterie !
Le nez d'Ania se frona tandis qu'elle admirait encore une
fois le beau cadeau du jeune pcheur. Elle tait trs sensible
ce geste d'amiti, mais les trois barquettes pouvaient tre aussi
une invitation malicieuse partir au fil de l'eau en compagnie
des mauvais gnies. Aprs un instant de rflexion, elle prfra
les garder plutt que de les confier au fleuve. Aprs tout, les
gnies ne manquaient pas de barques et ceux de la maison des
Tuo pouvaient rester, si les murs leur plaisaient. Ania ne les
craignait pas. Enchante de sa dcision, elle se contempla un
instant devant son grand miroir cercl de laque rouge. Ses
cheveux lui faisaient un casque noir de jais. D'un doigt lger,
elle bouriffa leur frange trop parfaitement lisse son got,
puis elle fit une grimace ses rondes joues... moins grosses
quand mme que celles de Mom, sa meilleure amie. Peu aprs,
la jeune fille alla trouver son pre qui se tenait dans son
bureau encombr de statuettes de jade vert et d'ivoire. Il la vit
venir lui de sa dmarche silencieuse et se dit, une fois de
plus, en la regardant, que la nature avait donn sa fille un
visage bien expressif, tout clair d'intelligence. Le pre
d'Ania, Luang Tuo, tait un homme estim de la ville.
Ngociant avis, on le disait trs riche. Sa richesse pourtant ne
faisait point d'envieux; il tait gnreux, tout comme sa
femme, la fine et menue
Sin Tuo.
Luang Tuo sourit sa fille.
Dj prte porter tes offrandes? dit-il.
Oui, si tu me le permets.
Va donc, ma fille.
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- J'aimerais aussi assister ce soir au lancement des


radeaux sur le fleuve.
'
Naturellement. Il ne faut surtout pas manquer ce
prlude la fte des Eaux.
Comme elle se hte! pensa Luang Tuo. Je lui ai trouv
l'air proccup. Je me demande ce qui peut obscurcir l'esprit
de cette petite, toujours si souriante. Peut-tre a-t-elle eu hier
une discussion plus vive que d'habitude avec son amie Mom
qui est bien la fille la plus moqueuse que je connaisse !
Pendant que Luang Tuo se livrait ces rflexions, Ania
marchait petits pas si rapides que les servantes, les bras
chargs de coupes de fruits, avaient du mal la suivre.
Si seulement je pouvais voir Yang un instant tout seul!
se rptait-elle, refrnant avec peine une furieuse envie de
courir.

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La jeune demoiselle Tuo et ses compagnes furent bientt


entoures par un flot de jeunes filles. Toutes celles du quartier
des Vieilles Demeures allaient porter leurs offrandes aux
bonzes de la pagode Vat Phra Keo, non loin du palais royal.
En vain Ania chercha-t-elle reconnatre le fin visage de
Yang dans les groupes rieurs djeunes gens qui se pressaient
devant la bonzerie pour les regarder passer. Quelques instants
plus tard, les, filles prenaient leur revanche. Armes de seaux,
elles couraient les remplir au fleuve tout proche, puis elles
aspergeaient les garons. Non seulement ceux-ci ne
cherchaient pas leur chapper, mais ils se prtaient volontiers
cette vieille coutume de la purification.
Ania dut se rsigner rentrer chez elle sans avoir vu
Yang.
Elle djeuna du bout des dents, les yeux baisss. Ni les
plaisanteries paternelles ni les sourires encourageants de sa
maman ne vinrent bout de son mutisme, et chaque heure de
l'aprs-midi lui parut aussi longue qu'un jour entier.
Le soir venu, elle retrouva enfin sa libert, mais peine
eut-elle dval le grand escalier de bois sculpt qu'elle fut
hle par des jeunes filles. Elle les avait souvent observes,
assises par petits groupes sous les pilotis des maisons,
lorsqu'elles tissaient le coton, ou le peignaient de couleurs
vives.
Ania! O cours-tu d'un air si press?
Au fleuve! rpondit-elle htivement.
Eh bien, tu y seras trop tt ! lui crirent les
tisserandes, tandis que, fort impoliment, elle s'loignait sans
plus rpondre.
Elle tait tellement absorbe qu'elle sursauta quand une
main la retint par sa manche en mme temps qu'une voix
railleuse l'interpellait :

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Alors Ania? Tu ne reconnais plus tes amies? Ania se


retourna avec vivacit et se trouva face face avec son amie
Mom dont le visage tait creus de fossettes. Excuse-moi,
balbutia-t-elle, gne. Je ne t'avais pas vue!
Oh! C'est bien inutile de me le dire, je m'en suis bien
aperue! Tu t'en allais d'un pas rapide, le nez baiss, le front
barr de rides, tiens, comme a!
Mom fit, de la dmarche d'Ania, une imitation qui tait
plutt une caricature.
Tu exagres certainement! s'indigna Ania.
Moi ? Pas du tout ! Je t'observais depuis un moment.
Tu me faisais songer un savant en train de rsoudre un
problme difficile.
Eh bien, je ne l'ai pas rsolu du tout! rpliqua Ania,
ses larges yeux, caressants et doux, dirigs vers le fleuve dont
envoyait la ligne meraude se teinter d'ombre.
Qu'est-ce qui te tracasse?
Yang ! rpondit Ania.
Quoi, Yang, le beau pcheur? s'exclama Mom en
riant. Et pourquoi te fais-tu du souci pour lui?
Je voudrais que, demain, il gagne la course des
pirogues.
Il la gagnera srement. Tu m'en as dit tant de
merveilles ! Je ne l'imagine gure que remportant le premier
prix. Mais oui, Ania, continua-t-elle, voyant que son amie
hochait la tte d'un air de doute, je sais tout de ce garon. Il est
capable de rester sous l'eau pendant trs longtemps; tu l'as vu
remonter la surface avec un poisson dans chaque main; il
t'a repche, toi et le vieux Mao, en train de vous noyer au
large alors que tu avais

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eu l'ide saugrenue de l'accompagner la pche... si, si...


laisse-moi parler! Je connais Yang et ses qualits. Il est brave,
courageux, sans reproche!
Et toi, tu es une moqueuse!
Peut-tre bien! reconnut Mom, un sourire sur le
visage.
Tu racontes ce sauvetage comme s'il s'tait agi d'une
partie de plaisir! J'ai t rellement en danger. Je peux bien
t'avouer que j'ai mme, pendant un moment, eu trs peur.
- Le mrite de Yang en est donc d'autant plus grand !
N'oublie pas qu'il aide sa mre veuve lever ses
petites surs, qu'il ne garde presque rien pour lui....
Et il chante toujours : un garon qui chante, qui siffle
et qui fait son travail comme en se jouant, c'est sympathique !
Mom! dit Ania avec un reproche dans le ton, quand
es-tu srieuse et quand ne l'es-tu pas?
Je ne le sais plus moi-mme. J'ai tellement pris le pli
de rire de tout que je ne peux plus faire autrement. Et quand je
te vois me regarder avec reproche de tes yeux graves, j'ai
encore plus envie de plaisanter. Malgr toutes mes
mchancets, je pense que tu n'es pas fche contre moi?
On ne peut jamais t'en vouloir longtemps !
Alors, je suis bien contente! s'exclama Mom, un
bras pass au-dessous de celui d'Ania et l'entranant vers le
fleuve. Puis elle lui glissa l'oreille, une lueur narquoise dans
les yeux :
Crois-tu que n'importe quel pcheur ne t'aurait pas
sauve ce jour-l aussi bien que Yang?
C'est ce qu'il a dit lui-mme, riposta Ania avec
vhmence, mais Mao lui a coup la parole en disant : Non,
Yang, n'importe quel pcheur n'aurait pas su agir si vite que

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toi ! Et a, vois-tu, je ne l'ai pas oubli !


Bon, bon, fit la petite Mom, conciliante. Je te
promets de ne plus attaquer Yang. Et maintenant, je trouve
que tu pourrais admirer ma nouvelle robe. Ou bien ne me va-telle pas du tout?
Elle est trs jolie et te va trs bien. D'ailleurs, tu le
sais.
Mom clata d'un rire lger.
Oh! Ania, que suis-je ct de toi si parfaite? Une
coquette, une moqueuse, tu l'as dit tout l'heure.
Et moi, je ne suis pas parfaite, je suis pleine de
dfauts.
Qui est sans dfaut? ironisa Mom. Je t'en connais
plusieurs.
numre-les !

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Tu es terriblement attache aux gens que tu aimes; pour


eux, tu ferais je ne sais quoi!
Tu crois que c'est un dfaut?
Quelquefois! Et puis, tu prends toujours tout au
srieux. Il ne faut pas. De plus, tu es trop timide!
Je tcherai de penser tout a! rpliqua Ania qui
riait son tour.
La chaleur baissait, c'tait maintenant le soir. Le
lancement des radeaux sur le fleuve commenait. Des jeunes
gens de Louang-Prabang lchaient sur l'eau des petits radeaux
illumins de torches. Fabriqus en bambou ou en tronc de
bananier, les lgers esquifs devaient emporter au fil de l'eau
les mauvais gnies attirs par les offrandes dposes sur les
radeaux. Ainsi la mme coutume, chaque veille de la fte des
Eaux, se renouvelait.
Ania et Mom se frayrent un passage au milieu des
enfants excits qui criaient aux gnies malfaisants :
Allez-vous-en! Encore plus loin, plus loin!
Ania cherchait percer la pnombre et reconnatre
Yang parmi les groupes de jeunes gens occups leurs
radeaux. Enfin, se dressant sur la pointe des pieds, elle le vit.
Il dpassait ses camarades de la tte. Comment le joindre? La
timidit d'Ania l'empchait de lui faire signe, de l'appeler
haute voix. Et pourtant, elle en brlait d'envie.
Le vois-tu? lui demanda Mom.
Oui, mais il est trs entour. Et j'aimerais tant lui dire
un mot!
Approchons-nous.
C'est difficile.
Jouant des coudes, Mom se fit un passage dont Ania
profita.
Et maintenant? Nous n'en sommes plus loin! Va

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Les jeunes gens lchaient sur l'eau des petits radeaux


illumins.
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lui parler.... Tu hsites? Je me demande bien pourquoi.


Riant sous cape, Mom se haussa son tour en grimpant
sur une pierre et cria :
Ania! Ania!
Celle-ci la gronda.
Oh! Mom, comme tu cries! Pourquoi?
Pour quelque chose !
La coquine avait russi. Yang l'avait entendu appeler
Ania, et dj son regard noir et brillant cherchait la jeune fille.
Il la dcouvrit bientt, la salua d'un large sourire, la
figure illumine de plaisir.
Aussitt, il tenta de faire quelques pas dans sa direction.
Il fut suivi par trois de ses compagnons. Dsol, il fit un geste
de la main vers Ania.
Je viens! lui annona Ania.
Si Mom tait curieuse, elle tait pourtant discrte. Elle
attendit que son amie revnt auprs d'elle en s'amusant avec
des enfants.
Ania s'avana vers Yang qui ne la quittait pas du regard.
Il avait remarqu qu'elle semblait grave. Comme il ne pouvait
lui demander brle-pourpoint : Qu'y a-t-il? il se contenta
de l'accueillir joyeusement :
Je suis heureux de te voir ici ce soir! Je t'attendais pour
lancer mon dernier radeau. Tu me porteras chance. Regarde la
belle offrande que j'y ai mise : du piment rouge et une poigne
de riz. Ma torche est une des plus longues.
Elle lui tendit ses mains ouvertes. Il y dposa la lgre
embarcation.
Ania jeta un coup d'il sur le fleuve; la flottille en
miniature s'en allait sur les eaux noires avec les lueurs
tremblantes des torches qui s'teignaient les unes aprs les
LA FLEUR DU MEKONG
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autres. Ania se pencha et laissa glisser l'esquif; la longue


torche oscilla, se redressa, sa clart parut courir sur l'eau. Yang
se baissa ct de la jeune fille.
Pourquoi m'as-tu regard de cette trange faon? lui
demanda-t-il tout bas.
A cause de demain! souffla-t-elle.
Autour d'eux, on parlait, on riait. Ania osa poursuivre :
Mfie-toi pendant la course. Bref, il questionna :
Qui?
Sn et Lian.
Merci. Qui te l'a dit?
Le... hasard.
Je....
Un jeune homme les interrompit en bousculant Ania II
s'excusa :
II fait si sombre!
Ce n'est rien! rpliqua Ania.
Ah! tu es l, Yang? Ta torche a rudement la vie dure,
poursuivit le gneur.
Moi aussi! fit Yang entre ses dents; et il planta son
regard tincelant dans celui de l'importun. Tiens! C'est toi,
Sn?
Oui, je suis venu aux renseignements. Il parat que
demain, nous serons rivaux, toi et moi !
Toi, moi et tous les autres....
Et ta pirogue ira vite? reprit Sn.
Peut-tre plus vite que la tienne.
Et peut-tre mme plus vite que toi , ricana Sn. Les
deux jeunes gens s'affrontrent durement du regard, Ania
soupira. Dans l'ombre, Yang lui serra la main avec brusquerie.
Quelques instants aprs, Ania retourna auprs de son
amie Mom qui l'interrogea :
21

Alors? As-tu pu dire le mot qui te pesait sur la langue ?


Tu es reste bien longtemps l-bas admirer les radeaux! Je
commenais m'ennuyer. Pouvons-nous rentrer ou bien as-tu
encore quelque message secret dlivrer?
Oh! Mom, tu es incorrigible! Ce que j'avais dire
Yang tait trs important.
Je n'en doute pas!
Si tu continues te moquer... , murmura Ania, mais
son amie lui couvrit la bouche de ses mains fraches.
Ne te fche pas, Ania. Je suis moins mauvaise que j'en
ai l'air. Je ne te poserai plus qu'une question. Tu es libre
d'ailleurs de ne pas y rpondre!
Quelle question?
Celle-ci : as-tu russi convaincre Yang de
l'importance de ta rvlation?

22

- Oui, j'espre que oui , rpondit Ania, qui ajouta en


elle-mme : Maintenant que Yang es! au courant, il se
mfiera et peut-tre pourra-t-il djouer les plans de ses
concurrents jaloux!
Les rvlations d'Ania avaient excit la curiosit de Yang,
plus qu'elles ne l'avaient inquit. Aprs le dpart de son amie,
le jeune pcheur s'engagea dans une des troites ruelles
bordes d'orchides sauvages qui descendaient au port des
grandes jonques, l o il avait amarr sa pirogue de course.
Il y rgnait toujours trs tard une grande animation et
Yang tait certain de ne pas attirer l'attention. Un frisson
d'orgueil le parcourut ds qu'il aperut l'embarcation peinte en
bleu, finement arque. Aina, l'anagramme du prnom de son
amie, s'inscrivait en lettres blanches dans le prolongement de
la proue. Celle-ci dardait, son extrmit, les ailes dployes
et la gueule entrouverte d'un minuscule dragon dor. Yang
inspecta la pirogue avec grand soin, mais il ne remarqua rien
d'insolite. Il s'assit, pensif, sur une des normes marches de
pierre que des millions de pas avaient incurves en direction
du fleuve.
Un instant il craignit la lchet d'un archer invisible,
cach dans les bosquets d'arquiers et de palmiers sucre,
mais il chassa trs vite cette ide, car le garon ne se
connaissait pas d'ennemis... seulement, des rivaux comme Sn
et Lian. Yang chercha imaginer la ruse qu'il aurait employe
dans le mme cas. Il n'avait pas son pareil pour tresser une
nasse qui ressemblait s'y mprendre une touffe de roseaux,
ou pour coiffer d'un coup de filet la proie peine entrevue
dans la nappe trouble des eaux de crue; cependant, la simple
ide de chercher un moyen dloyal de vaincre le privait de
toute son astuce. C'est

23

alors qu'il se souvint de la rflexion de Sn : Peut-tre


plus vite que toi. Une pirogue ne pouvait videmment
dpasser son pilote que si celui-ci ne se trouvait plus abord.
Toujours indcis, Yang flna le long des choppes du
port. La vue de l'enseigne d'un forgeron lui donna une ide. Il
se glissa dans la pnombre rougeoyante d'tincelles o un
marteau chantait clair. L'homme, un colosse ruisselant de
sueur, suspendit ses travaux. Yang demanda voir les chanes.
Choisissant la plus longue et la plus fine, il l'enroula
soigneusement sur son bras. Avant de partir, il paya le forgeron
et lui dit :
Demain, je gagnerai la course des Trois Tournants et la
pirogue d'or. Je suis Yang, le pcheur de la pirogue bleue.
Le gant hocha la tte d'un air entendu, comme si ce
prnom reprsentait une garantie indiscutable.
Et maintenant, ils peuvent toujours essayer de me
noyer! se dit le jeune pcheur qui partit d'un grand clat de
rire l'ide que Sn ou Lian pouvait avoir cette prtention.
Seul un poisson quatre bras, et aussi gros que le
forgeron aurait pu y parvenir..., et encore Yang en doutait
rellement. Insouciant, il lana un clin d'il espigle l'toile
inconnue qu'il imaginait tre la sienne, quelque part dans le
ciel.
Quand Ania s'endormit; ce soir-l, elle n'tait pas
parvenue chasser de son esprit une crainte irraisonne.

24

LA VILLE ENTIRE STAIT DONN RENDEZ-VOUS SUR LES RIVES DU MKONG

25

26

CHAPITRE II
LA COURSE DES TROIS TOURNANTS
Ania s'veilla le lendemain, le ciel tait aussi pur
que la veille et le soleil dj haut au-dessus des toits, faisant
tinceler les tuiles vernisses, rouges et vertes, du quartier
des Vieilles Demeures. La jeune fille adressa un regard amical
aux deux immenses banians, gardiens sculaires de la grande
bonzerie, puis elle observa craintivement le Mkong. Le grand
fleuve roulait des eaux furieuses. Mille serpents gants
semblaient se tordre dans les masses fuyantes du courant. Un
lent et puissant mouvement de giration
QUAND

27

semparait parfois de l'eau brune. Ania, horrifie, pouvait


voir les cercles, de plus en plus courts et rapides, disparatre
brusquement dans la bouche luisante d'un tourbillon.
Sitt qu'il la vit, son pre lui annona avec une lgre
emphase :
M. Chao, le commissaire des ftes, te fait l'honorable
faveur de t'inviter siger dans la tribune officielle. C'est toi
qui offriras la pirogue d'or au vainqueur de la course des Trois
Tournants... tu sais, celle des individuels.
Les joues d'Ania s'empourprrent :
C'est trs aimable lui ! mais je ne sais pas si je suis
digne d'un si grand honneur.
Tuo eut un petit rire amus.
Cours rejoindre ta mre, et je suis sr que tu seras la
petite personne la plus digne de la tribune royale quand tu
auras revtu la somptueuse tunique que Sin a voulu tisser ellemme.
En effet, Xo, la servante et Sin, la maman d'Ania,
attendaient la jeune fille. Quelques instants plus tard Ania
pouvait s'admirer dans une robe de soie bleu ciel, brode d'or,
une longue charpe bleu de nuit, simplement croise autour de
son cou. D'un coffret de jade incrust jaillirent bientt les plus
fines parures : bracelets d'or, collier d'ivoire. Ses cheveux
furent laqus par les douces mains de Xo, cependant que Sin
parfumait le petit visage et les mains d'ambre clair de sa fille.
Ania ne bougeait pas; docile, elle se laissait examiner par la
vieille servante. Aussi prcise et lgre qu'un pinceau, la main
de Xo aplatissait un pli de la tunique ou rectifiait un dfaut
peine perceptible du maquillage.
Je crois que c'est bien! dit enfin Sin Tuo. Elle caressa
du bout d'un doigt le bras nu de sa fille.

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Es-tu contente? demanda-t-elle avec affection.


Oh ! oui, je suis trs fire aussi !
Sin rit doucement. Ania enviait la distinction avec
laquelle sa maman savait joindre les mains et souligner d'un
geste spirituel le silence ou le mot essentiel d'une,
conversation.
Ce sera une belle journe pour toi. J'espre que tu
pourras remettre le prix au plus vaillant , ajouta-t-elle avec
une intonation malicieuse.
Les yeux plisss, Ania interrogea sa mre du regard; elle
se demandait si Mme Tuo savait que sa fille souhaitait
ardemment la victoire de Yang. Mais Sin n'en dit pas
davantage.
Ensemble, le pre et la fille quittrent la maison et se
mlrent la foule en liesse qui se rendait la fte du fleuve.
La ville entire s'tait donn rendez-vous sur la rive du
Mkong. Personnages importants en habit d'apparat et paysans
des rizires aux sarongs multicolores se ctoyaient et se
bousculaient dans la mme fivre. Des enfants, pieds nus,
criaient et s'interpellaient en gesticulant. Ania gravit l'escalier,
tendu de pourpre et d'or, de la tribune d'honneur. Elle fit une
gracieuse et noble rvrence au roi, remercia M. Chao d'une
courte et lente inclination de la tte, puis elle s'assit toute
droite la place qu'on lui avait assigne, la gauche du
commissaire des ftes.
Trs vite, sur un signe de M. Ghao, les trompes des
gardes royaux appelrent les grandes pirogues sur la ligne du
dpart. Une une, cinq longues embarcations montes par
vingt pagayeurs vinrent se ranger environ deux cents mtres
en amont de la tribune. Quatre villages de pcheurs
affrontaient le meilleur quipage de Louang- Prabang,
LA FLEUR DU MKONG
29

dans cette course qui comportait un aller et retour de trois


kilomtres en tout.
Du coin de l'il, Ania aperut Yang bord d'un sampan
amarr sur la rive oppose. Il tait facilement reconnaissable
son sarong d'un bleu pass, alors que tous ses camarades
portaient des sarongs ou des pantalons blancs. M. Chao, ayant
mis la disposition de la jeune fille une puissante paire de
jumelles marines, Ania se risqua regarder quelques secondes
dans la direction du sampan. Quels ne furent pas sa surprise et
son moi en voyant Yang sourire et esquisser un signe amical
dans sa direction. Rien n'chappait donc au regard d'aigle du
garon, pas plus d'ailleurs qu' M. Tuo.
Le pre d'Ania eut le quart d'un sourire furtif et c'tait
dj plus que l'tiquette ne le permettait un notable sigeant
la gauche du roi. Vite, Ania baissa ses jumelles et ses yeux.
Lgrement en aval de la tribune, la ligne d'arrive tait
reprsente par une banderole de soie dore tendue d'une rive
l'autre, hauteur d'homme.
Une trompe aigu donna le dpart la lourde flottille, et
Ania frissonna en entendant le premier han! jailli en mme
temps de cent poitrines. La foule haletait au mme rythme que
les piroguiers. Majestueuses, les pirogues roulaient bord sur
bord, dans le va-et-vient rgulier des bras. A la proue
abondamment fleurie de chacune d'elles se tenait le chef de
nage dont le gong impitoyable scandait le mouvement
d'ensemble des pagaies. En poupe, le barreur et chef
d'quipage vocifrait des ordres. L'aller et le dbut du retour se
droulrent sans accident. Le premier, l'quipage de LouangPrabang avait doubl la boue de virage. La foule
l'encourageait follement. Les pirogues remontaient

30

maintenant le courant. La violence des eaux mettait les


barreurs terrible preuve. Les deux rives ne poussrent qu'un
seul cri lorsque la pirogue de tte se mit tourner lentement
sur elle-mme. A la jumelle, Ania vit le chef d'quipage s'arcbouter de toutes ses forces sur sa longue pagaie presque
verticale et rsister un instant au gigantesque effort de torsion
du fleuve; un instant pendant lequel la pirogue immobile se
mesura au tourbillon. L'issue de la lutte dpendait maintenant
des pagayeurs, mais ceux-ci, extnus, ne purent suivre la
cadence affole du Kong de nage. Comme le barreur refusait
de lcher sa pagaie, l'un et l'autre furent soulevs et projets
dans les eaux. La pirogue tournait maintenant comme une
toupie. Sa proue se cabra brusquement sur le fond vert des
arbres, faisant tomber les hommes la renverse, tandis que la
poupe s'enfonait, aspire par le tourbillon. Deux petits
remorqueurs se prcipitrent pour repcher les naufrags.

31

Imperturbable, la course continuait. Le cur battant, Ania


vit la foule reporter toute son attention sur les quatre autres
pirogues. Le passage sous la banderole d'arrive fut
longuement applaudi, mais Ania tait trop mue pour joindre
ses bravos ceux de la foule et de la tribune.
Le chef de l'quipage vainqueur vint recevoir les
flicitations du roi, et aussi une magnifique coupe de jade
pleine de pices d'argent, des mains d'une jeune hindoue, fille
d'un visiteur de marque.
Quelques minutes plus tard, les trompes retentirent, et
Ania, la bouche sche, observa la jumelle le rassemblement
des lgres pirogues individuelles. Le dpart de la course des
Trois Tournants avait lieu encore plus en amont que la
prcdente, environ un kilomtre de la tribune, et presque
hors de vue des spectateurs.
En fait, les trois tournants taient trois boucles que les
pirogues devaient dcrire autour de trois boues de virage,
avant de redescendre le courant. Les hautes boues de bois
rouge se dressaient une distance d'environ deux cents mtres
les unes des autres. Une fois la dernire boue passe, il restait
encore aux concurrents huit cents mtres courir. Un nouveau
coup de trompe donna le dpart, et dans le grand huit de ses
jumelles, Ania ne vit tout d'abord qu'une nue de bras qui
s'abaissaient et se relevaient au-dessus des minces esquifs.
Enfin, elle reconnut Yang et touffa un cri d'angoisse, car
l'embarcation de son ami tait encadre par celles de Sn et de
Lian. Il lui sembla mme que les deux principaux adversaires
de Yang le prcdaient lgrement. Ensemble, Sn et Lian
dcrivirent la premire boucle, avec une longueur d'avance sur
Yang. Un grand silence passionn planait sur la foule. Tous
observaient les moindres dtails et Ania entendit derrire elle
plusieurs voix vibrantes

32

qui demandaient parier sur Sn. Presque aussitt, une


seconde voix, froide celle-l, releva le dfi.
Je prends tous les paris pour Yang dix contre un , ditelle.
Cette riposte fit d'autant plus de plaisir Ania qu'elle
venait de reconnatre la voix de son pre. Elle en aurait pleur
de reconnaissance.
La position des piroguiers resta la mme au passage de la
seconde boue, mais la sortie du troisime virage, il apparut
clairement que Yang remontait ses adversaires. Yang avait-il
eu une dfaillance? Ania ne s'expliquait pas ce lger retard pris
au dbut de la course. Mais qu'importe, puisqu'il rattrapait
maintenant Sn et Lian.
Or, peine le dpart avait-il t donn que Yang avait
reu de droite et de gauche, de Sn et de Lian, une vritable
douche d'huile de palme; la pirogue bleue tait devenue une
sorte de bain glissant dans lequel le moindre effort devait tre
aussitt suivi d'un second effort dirig en sens contraire du
prcdent, si le garon ne voulait pas se transformer lui-mme
en folle navette.
L'ami d'Ania s'tait si rapidement ressaisi que seuls Sn
et Lian taient parvenus le distancer lgrement.
Yang revenait donc trs fort la sortie de ce troisime
virage, et son sourire en disait long sur sa belle confiance en
lui. Il ne vit pas Sn et Lian prparer leur tratrise; celle-ci fut
si vivement mene que les spectateurs de la tribune euxmmes ne virent qu'une mince ligne noire traverser leurs
jumelles. Comme Yang allait arriver leur hauteur, et se
prparait passer entre les deux pirogues, Sn et Lian avaient
en mme temps lch leur pagaie pour tendre une corde entre
eux deux. Yang avait bascul en arrire, dsaronn par la
brusque diffrence de vitesse des trois pirogues et par la
violence du coup de corde.
33

Toute la tribune se leva, ne comprenant rien ce nouveau


rebondissement de la course. Cependant Sn et Lian
pagayaient nergiquement. Quant Yang qui nageait encore
entre deux eaux, il se flicitait de s'tre pass autour du corps
cette bonne et fine chane de l'Ami du fer qui le reliait sa
pirogue. A la force des poignets, le garon se hala sur toute la
longueur de la chane. Plus prilleux fut le rtablissement qui
lui permit de remonter bord de la pirogue bleue, mais Yang y
parvint aprs deux tentatives infructueuses. Il avait perdu cinq
longueurs sur ses deux adversaires et il ne restait plus que sept
cents mtres de course, autant dire qu'il l'avait perdue !
Arm de la pagaie de rechange qu'il avait pris la
prcaution d'emporter, Yang lutta de toutes ses forces, puis de
toutes les forces qu'il n'avait plus. Il mit donc tout son cur
dans sa pagaie. Il ne disait plus hoi pour scander sa nage,
mais il criait Aina, le nom de sa pirogue.
Dans la tribune, Ania joignait les mains si fort que les
jointures de ses doigts taient blanches. Elle aurait voulu
pouvoir supplier le roi que la course s'arrtt. En elle, une voix
criait et pleurait, en elle seulement, et son attitude impassible
ne trompait pas Mom. De temps en temps Ania souriait, et ce
sourire de porcelaine tait celui que devait montrer Mlle Tuo,
trs jeune mais trs honorable spectatrice de la fte des Eaux.
Lian fut le premier adversaire que Yang dpassa. Et Aina
filait toujours plus vite. Yang pagayait maintenant avec une
fougue dsespre. Il ne restait plus qu'une cinquantaine de
mtres courir et il tait parvenu remonter Sn jusqu' milongueur. Quelques secondes plus tard l'ami d'Ania, aveugl
par la fatigue, ne sut pas qu'il venait de passer sous l'arche
triomphale avec un bras

34

YANG AVAIT BASCUL EN ARRIRE


LA FLEUR DU MKONG
35

d'avance sur son rival. A genoux, le menton coinc sur la


poitrine, Yang continuait pagayer comme un pantin
dsarticul. Ce fut le grand cri de dtresse et d'admiration de la
foule qui arrta le garon. Il regarda autour de lui, perdu.
Quelque chose se cassa avec un bruit de verre dans sa tte,
pendant que la pirogue, le ciel et la tribune d'honneur
sombraient dans un immense tourbillon. Yang s'tait vanoui.
Quand, dix minutes plus tard, Ania se leva et prsenta
Yang la pirogue d'or tant convoite, les mains de la jeune fille
tremblaient si fort que M. Ghao dut lui venir en aide.
Enfin, elle parvint rciter la formule consacre.
Yang Ngoc, au nom du roi, je te proclame vainqueur ,
et Yang rpondit, le souffle coup par la fatigue :
Je remercie le roi du grand honneur qui m'est fait.
Et c'est ainsi que prit fin la fte des Eaux, sur la victoire
de Yang, le pcheur de la pirogue bleue. Mais plus tard, tandis
que la foule s'coulait lentement vers la ville, Yang et Ania
eurent une conversation rapide et srieuse.
C'est comme si nous tions lis par une promesse : A
la vie, la mort ! dit le garon.
A la vie, la mort, murmura la jeune fille,
impressionne.
Quand tu auras besoin de moi, tu n'hsiteras pas me
faire chercher... c'est promis, Ania?
- Oui, Yang.
Puis ils durent se quitter. Mais Yang avait le cur si gai,
que sa nature gnreuse le poussa la plus grande
magnanimit. Les commissaires chargs de surveiller le
droulement de la course avaient cru voir que Yang avait t
victime de manuvres dloyales de la part de ses adversaires.
Ils le conduisirent prs de Sn et Lian qu'ils

36

avaient fait garder par des policiers. Les deux garons


taient penauds et lancrent vers Yang un regard inquiet quand
ils le virent arriver.
Mais quand devant eux, les commissaires demandrent
Yang s'il n'avait pas t victime d'une manuvre dloyale, le
jeune garon sourit et dit :
Pas du tout, j'ai gliss tout seul. Laissez-les en paix. II
voulait que cette journe ft totalement belle ans le moindre
point noir. Mais, sur la route qui conduisait la ville, il refusa
de serrer les mains que, reconnaissants, Sn et Lian lui
tendirent. Il leur lana mme un regard si noir que les deux
vauriens s'loignrent la tte basse sans demander leur reste.

37

CHAPITRE III
LES JUMEAUX
avait eu lieu en juillet. Trois mois plus
tard, Ania avait prouv une grande joie : ses deux petits frres
taient ns. Mais la joie n'avait pas dur longtemps.
Malgr les aumnes et les dons distribus gnreusement
aux pagodes par Luang Tuo et Sin, les jumeaux restrent
chtifs, malingres, tout rids de peau comme de petits vieux.
Pourtant, leur naissance, le bonze avait encercl chaque
poignet d'un bracelet o tait accroche une feuille d'or
enroule portant des caractres sacrs.
LA FTE DES EAUX

38

Leur cou tait orn de fins bijoux d'argent qui servent


faire fuir les mauvais esprits. Ania passait des heures auprs de
leur berceau de tamarinier, elle fredonnait des berceuses,
guettait un sourire. En vain!
Quand elle rencontrait Yang, il n'osait presque plus lui
demander : Tout va-t-il bien chez toi? Car elle rpondait
invariablement :
Mes petits frres vont mal. Ils ne veulent pas grandir,
ils rejettent toute leur nourriture.
Yang savait qu'on racontait partout que les jumeaux ne
vivraient pas et il avait grand mal trouver des mots pour
rendre un peu d'espoir son amie.
On tait maintenant au mois de mai, les petits frres
d'Ania avaient sept mois et le mal empirait.
Dans la riche demeure de Luang Tuo, c'tait la
dsolation. Le pre d'Ania avait fait venir en consultation tous
les meilleurs mdecins du pays et mme un spcialiste de
Saigon. Ce fut en vain. Les mdicaments ordonns
n'amenrent aucune amlioration dans l'tat des jumeaux.
Pour tenter d'carter les mauvais gnies qui s'acharnaient
sur ses deux fils, Luang Tuo multipliait les offrandes aux
pagodes. Mais, rien n'y faisait, les bonzes les plus rputs
avaient beau prier et jener, les petits frres d'Ania restaient
d'une maigreur squelettique.
C'est alors que le sorcier Phipo crut le moment arriv
pour lui d'entrer en scne.
Phipo tait un personnage fort inquitant. Sa haute taille
et son visage maigre o brillaient deux immenses yeux
sombres inspiraient la crainte et le respect chez les humbles
qui admettaient ses dons surnaturels. Malheureusement pour
lui, son crdit tait presque nul chez les hauts personnages de
Louang-Prabang.
Nourri des maigres dons des pauvres qui croyaient
39

en lui, il vivait chichement et en souffrait, car son orgueil


tait immense.
Apre au gain, c'est lui qui avait donn Sn l'ide de
monter avec Lian un traquenard Yang au cours de la course
des Trois Tournants. Sn tait la fois son disciple et son
serviteur et, faute de mieux, Phipo aimait avoir prs de lui ce
garon simple d'esprit sur lequel il exerait une autorit totale.
Le sorcier avait suivi avec intrt le mal dont souffrait les
petits frres d'Ania. Mchant et envieux, il avait ri des
malheurs de Luang Tuo qu'il dtestait parce qu'il tait aim de
tout le monde et surtout parce qu'il tait riche. Puis en
constatant que les efforts des mdecins restaient striles, il se
dit que sa chance tait peut-tre l.
Mes tours de sorcier ne pourront pas gurir les
jumeaux, pensait ce sinistre personnage. Mais je connais les
hommes, je sais ce que peut faire la douleur d'un pre. Le
riche Luang Tuo est maintenant au .bout de ses espoirs. Il ne
croit pas en mes dons, mais peut-tre m'coutera-t-il si je lui
dis que je peux gurir ses enfants... et cela lui cotera trs
cher... d'autant plus cher qu'il est riche , ajouta-t-il en
ricanant.
Mais le sinistre Phipo avait fait un mauvais calcul. Non
seulement Luang Tuo n'avait aucune confiance en lui mais en
plus il le tenait pour un malhonnte homme. Trs avis, le pre
d'Ania se souvenait de la course des Trois Tournants. A la
jumelle il avait vu la corde se tendre entre Sn et Lian pour
prcipiter Yang au fond du Mkong. Sn est trop bte pour
avoir invent cela tout seul, Lian aussi, avait-il raisonn. Or
Sn est le disciple de Phipo, ce sorcier dont la mauvaise
rputation est bien connue. Donc je suis sr que c'est lui qui a
imagin ce mauvais coup.
LA FLEUR DU MKONG
40

Avec politesse Luang Tuo avait cout Phipo lui proposer


ses services et lui avait dit non, avec autant de fermet que de
courtoisie, sans toutefois laisser percer les vritables raisons
de son refus :
O les plus grands mdecins ont chou, o les prires
des bonzes les plus sages se montrent inutiles, pourquoi
pensez-vous que vos tours de sorcier russiront? dclara le
pre d'Ania en se levant pour montrer que l'entretien tait
termin.
Puis, cherchant une bourse dans un tiroir de son bureau, il
la tendit Phipo et dit :
Prenez tout de mme cette bourse pour qu'il ne soit pas
dit que Luang Tuo ne sait pas tre reconnaissant.
Le sorcier tait assez intelligent pour saisir toute l'ironie
mprisante qu'avait voulu mettre le pre d'Ania dans ce geste.
Mais il tait trop avare pour refuser une bourse si facile
gagner.
Il la fourra donc dans sa poche et s'en fut. Mais sitt la
porte de la demeure de Luang Tuo referme derrire lui, il
tendit le poing en profrant de terribles menaces :
Que ma maldiction aille sur toi, Luang Tuo, et sur tes
enfants !
Pour viter d'inutiles soucis sa femme, le pre d'Ania se
garda bien de lui parler de la visite du sorcier.
Quelques jours plus tard, parlant avec le gros M. Phong,
le pre de Mom, de la sant de ses enfants, le pre de l'amie
d'Ania lui dit aprs avoir pouss un soupir :
Je vois que ni les prires ni les mdecins ne peuvent
gurir vos malheureux enfants. Alors, perdu pour perdu,
pourquoi ne vous adresseriez-vous pas au sorcier Phipo? Je ne
crois gure en son pouvoir mais on le dit puissant sur l'esprit
de certaines gens.

41

Le sorcier fourra la bourse dans sa poche et s'en fut.


42

Le visage de Luang Tuo se referma, ses sourcils se


froncrent et il eut soudain un air si svre qu'Ania qui
assistait la scne en fut frappe. Elle savait son pre si bon et
si courtois qu'il lui fallait de bien lourds griefs reprocher au
sorcier pour marquer une telle dsapprobation.
Mme le gros M. Phong s'tonna. Luang Tuo s'en rendit
compte et vite se recomposa un visage affable avant de lui
rpondre.
Non, pas de sorcier pour mes fils.
Le lendemain matin, Luang Tuo partit en voyage
d'affaires pour deux jours.
C'est vers midi que l'tat des deux jumeaux s'aggrava.
Les deux pauvres petits furent soudain saisis de convulsions.
On crut leur dernire heure arrive.
En l'absence de son poux, la malheureuse Sin Tuo ne
savait plus que faire. Vite elle fit partir un coursier pour
rattraper Luang Tuo. Mais quand pourrait-il tre de retour?
II ne reste plus que le sorcier, fit alors remarquer Xo, la
fidle servante, sa matresse dsespre. Pourquoi ne pas
aller le chercher? Il a l'il....
A bout de courage, Sin accepta, ignorant que son mari
avait dj renvoy le sorcier quelques jours plus tt.
Oui, va et ramne-le! dit-elle, des larmes plein les
yeux.
Quand Phipo vit venir la vieille femme avec ses prsents
dans des cornets de feuilles de bananier, un sourire cruel plissa
ses lvres.
La brave Xo ne se doutait gure de l'accueil qui allait lui
tre rserv. Elle s'avana bravement vers le sorcier, lui offrit
ses dons, qu'il repoussa de la main. Il l'apostropha durement :

43

Non! Garde tes cadeaux et retourne chez tes


matres !
Mais ce sont eux qui m'ont envoye ici!
Cela me semble tonnant. Tu as d mal couter leurs
ordres!
C'est pourtant ainsi. Ils m'ont demand de te ramener
auprs d'eux.
Pour quelle raison? fit le sorcier en approchant sa
figure maigre aux yeux de braise vers Xo qui, instinctivement,
recula.
A cause des petits malades.
Les docteurs de la capitale sont beaucoup mieux
placs pour les soigner qu'un simple sorcier. Luang Tuo n'a
aucune confiance en moi, je l'ai entendu le dire.
tonne, ouvrant grand ses yeux, Xo le dvisagea.
Jamais mon matre n'a mal parl de toi la maison.
C'est sans doute que tu es sourde! persifla-t-il.
Je te le jure !
Le sorcier fit quelques pas, puis cria : Tu n'es pas
encore repartie? Qui t'a ordonn de venir?
Sin Tuo.
Ah! ah! ah! ricana Phipo. C'est Mme Tuo! M.
Tuo s'tait sans doute oppos!
Pas du tout.
Pourtant tu dis que c'est s'a femme qui t'a envoye !
Oui.
Tu hsites? Dis-moi la vrit.
Luang Tuo tait absent de la maison quand je suis
partie.
Et quand tu rentreras, il te grondera!
En aucun cas... Sin Tuo tient beaucoup ta
visite.

44

Il la regardait, goguenard, presque mchant.


Ah ! ah ! elle y tient ! Eh bien, je ne veux pas dcevoir
une si charmante dame ! Je vais donc te suivre. Pose tes dons,
l... et ne jette pas partout des coups d'il curieux comme
toutes les vieilles femmes! N'oublie pas que tu te trouves chez
Phipo, le meilleur des sorciers, et que si tu t'avises de te
moquer de lui, il te le fera payer cher !
Et voyant la mine effare de la servante, il la secoua par
les paules en riant :
Ne vois-tu donc pas que je plaisante?
Quand les autres gens plaisantent, je le remarque
toujours !
Tandis que maintenant, tu as peur!
Oui.
Si ge, Xo, et encore si nave? grommela-t-il. La
pauvre femme se demanda si elle avait bien fait de venir. Mais
quand elle vit le sorcier revtir ses vtements de parade, elle se

45

sentit console. En marchant ct de lui, elle lui raconta


tous les symptmes de la maladie des deux jumeaux ainsi que
les traitements qui leur avaient dj t appliqus.
Sin Tuo l'attendait sur le seuil mme de la maison pour
bien marquer qu'elle honorait l'hte qui arrivait et le salua avec
son charme habituel. Il scruta le fin visage que la tristesse et
les soucis avaient creus, plissa ses lourdes paupires.
O sont tes fils?
Je vais te conduire auprs d'eux.
Quand il fut ct du beau lit de tamarinier, il se pencha
sur les enfants puis il leva les mains, pronona des
incantations magiques et rcita des formules au sens cach,
appelant les gnies au secours de son pouvoir.
Ania, appuye contre un pilier intrieur orn de
sculptures jusqu'au plafond, l'observait avec crainte. Elle
savait que son pre n'ajoutait pas foi aux rites des sorciers et
qu'il ne serait pas content quand il apprendrait que Phipo tait
entr dans leur maison.
Dj inquite, elle faillit crier Non quand Phipo, ses
incantations termines, dit Sin;
Maintenant il me faut rester seul avec les petits malades
dans la chambre.
Sin hsita un instant, mais son espoir de voir sauver ses
enfants fut le plus fort, elle accepta et ordonna d'vacuer la
chambre.
Phipo se croyait seul, mais il se trompait. Derrire la
cloison mobile, il ne se doutait pas qu'Ania s'tait cache.
Depuis qu'elle avait vu le visage svre de son pre en
coutant la proposition de M. Phong, non seulement elle
n'avait pas confiance en Phipo mais en plus elle le redoutait.

46

Elle s'tait cache parce qu'elle voulait surveiller tous les


gestes de ce sorcier de village au visage si profondment cruel.
Ce qu'elle vit la remplit d'une angoisse irraisonne, Phipo
s'tait mis palper les petits corps, les masser, les ptrir
comme s'ils n'taient qu'argile ou pte molle. Les jumeaux
gmissaient, poussaient de faibles cris doiseaux sous la
rudesse des doigts. C'tait plus qu'Ania ne pouvait supporter.
Elle sortit de sa cachette, s'lana sur le sorcier et tira de
toutes ses forces sur ses bras pour l'empcher de continuer son
traitement barbare.
Elle criait :
Laissez-les! Ne les touchez plus! Vous voyez bien pic
vous leur faites mal... et exprs!

47

Phipo, un instant surpris, la toisa avec svrit.


Que fais-tu ici, tu espionnes, petite peste? Tu n'as pas
honte?
Ania ne connaissait pas de limite sa rvolte, elle
continua :
J'ai vu ce que vous avez fait mes petits frres. Vous
les avez secous, bousculs, brutaliss. coutez-les ! Ils
pleurent, ils taient si malades et maintenant vous avez
aggrav leur cas. C'est de votre faute ! de votre faute !
Tu es l devant moi, dresse comme un coq en colre.
Va-t'en, fille impertinente. Lche mon bras ou bien je te cogne
contre le pilier! gronda le sorcier.
Le bruit de l'altercation avait attir Sin qui parut aussitt.
Alarme, elle s'enquit : << Mais qu'y a-t-il donc?
Il y a, ma chre, rtorqua le sorcier avec un fielleux
sourire, que votre fille est bien mal leve. Il faut la corriger
plus souvent. Elle en a srieusement besoin, croyez-moi!
La maman d'Ania parut consterne. Que s'tait-il pass
pendant son absence? Sa fille pourtant ne commettait jamais
d'impolitesses.
Ania s'tait rfugie prs de ses petits frres qu'elle
couvait d'un regard passionn. Elle tremblait encore de rage et
pleurait silencieusement.
Lorsque le sorcier eut quitt la maison, elle se laissa
sangloter avec dsespoir.
Elle refusa de djeuner et resta, prostre, prs du*
berceau o ses deux petits frres gmissaient faiblement.
Ce fut Luang Tuo, rentr en hte sitt prvenu, qui
parvint la sortir de sa torpeur. Avec son bon sourire, il
s'approcha d'elle et lui caressant les cheveux tendrement :
Ne pleure plus, Ania, ma fille. On m'a tout racont

48

et je puis te dire que tu as bien fait, dit-il d'une voix


douce... et rassure-toi, il ne reviendra plus.
Ce fut comme un baume au cur de la pauvre enfant.
EKssuyant ses larmes, elle tenta mme de faire son pre un
pauvre sourire.
J'ai pens... balbutia-t-elle.
- A quoi, ma fille?
J'ai pens qu'il faudrait sparer les jumeaux. Couchs
chacun dans un berceau, peut-tre seraient-ils plus leur aise.
- Essayons !
Toute la soire se passa prparer un second berceau tout
pareil au premier et Ania fut si occupe qu'elle en oublia le
sorcier.

49

CHAPITRE IV
LE MASQUE DE CARTON VERT
LE QUINZE MAI,

jour de la pleine lune, tait aussi le jour


de la fte des Fuses,. Mom vint harceler son amie :
Dpche-toi, j'aimerais voir les prparatifs de la fte et ne rien
manquer. Mes parents sont dj sur la place.
Malgr la gentille invitation, Ania resta soucieuse. Je ne
sais pas si je pourrai t'accompagner. Mes petits frres sont
tellement malades.

50

Elle soupira. Mom la secoua amicalement aux paules.


Viens tout de mme. a te fera du bien.
Je n'ai pas le droit de m'amuser quand....
Sa mre, survenue entre-temps, l'interrompit avec
fermet:
Papa et moi, nous souhaitons que tu aies une
distraction. Depuis huit jours, tu n'es pas sortie de la maison.
Va donc avec ton amie !
Soulage, Ania courut changer de robe pendant que
M'om grignotait des friandises.
Quand Ania reparut, Mom s'cria :
Que tu es belle! J'aime beaucoup cette robe rouge.
Quelle jolie couleur ! Comme elle te va bien ! Tes lvres ont
exactement la mme teinte !
Flatteuse! riposta Ania.
A son cou, brillaient trois minces colliers d'or, ses
poignets s'entrechoquaient des bracelets. Dans ses cheveux,
une grosse perle jetait des reflets nacrs parmi le noir d'bne
de sa chevelure.
Je ne dis que la vrit! reprit Mom admirative.
Ania, qui ne voulait pas tre en reste, dclara :
Et toi, tu es trs lgante dans ta robe verte !
Mom clata de son rire communicatif.
Si nous nous faisons des compliments, nous serons
encore l dans une heure. Allez, viens maintenant!
Quelques minutes aprs, les deux amies s'en allrent bras
dessus, bras dessous.
La lune tait d'un jaune cuivr. Elle clairait les paillotes,
les rizires, la cime des arbres de la fort, elle se perdait et se
retrouvait dans les flots sombres du fleuve grossi par la crue.
Les ruines du vieux chteau des princes l'a se dcoupaient sur
le ciel, toutes noires et mystrieuses.

51

Mom et Ania furent bientt entoures de fillettes qui


tenaient dans leurs mains de coquets paniers tresss emplis de
fleurs. Elles firent tomber une pluie de ptales sur les
arrivantes qui se secourent en riant.
Des joueurs de khne accompagnaient des chanteurs et
chanteuses. Des femmes circulaient, distribuant des tranches
de pastque, de pamplemousse, du riz et des bananes.
Il y avait de plus en plus de monde sur la place. On se
bousculait, on riait, on plaisantait.
Ania et Mom se faufilaient dans la foule, amuses par le
va-et-vient incessant. Elles rencontrrent Yang qui tait venu
la fte avec trois de ses petites surs. Il voulut s'approcher
d'elles, mais un courant contraire de la foule le dporta plus
loin, il ne put que leur faire un signe de la main.
Un instant plus tard, Ania se trouva nez nez avec le
sorcier Phipo. Elle en fut si interloque qu'elle en oublia de le
saluer. Mom sauva la situation en disant aimablement bonjour.
Le sorcier grogna quelques paroles indistinctes et s'loigna,
non sans avoir jet un regard mauvais Ania qui frissonna
malgr la chaleur. Mom la gronda :
Eh bien, te voil toute retourne cause de celui-l ! Il
n'y a vraiment pas de quoi !
Tu crois? Il me semble qu'il m'en veut!
N'y pense plus !
Ania parvint secouer cette impression de malaise ds
que le spectacle commena. On promena d'abord les fuses
enfermes dans des bambous garnis de guirlandes et de
rubans. Sur un triangle de soie tait peint le nom de la pagode
qui l'avait envoye. Les fuses reprsentaient des offrandes qui
s'en allaient jusqu'au pays

52

On promne d'abord les fuses.

53

des gnies protecteurs. Porteuses de vux, on les


entourait d'gards, discutant de leur valeur, de leur chance de
monter le plus haut dans le ciel.
Des groupes de jeunes gens les escortaient en dansant. Ils
portaient des dguisements amusants ou terrifiants. Ils
cachaient leur tte sous des masques grimaants ou comiques.
Leurs danses taient applaudies par les curieux.
Le cortge carnavalesque grossissait sans cesse, les
khnes jouaient de plus en plus nombreux, les vibrations
retentissantes des gongs augmentaient, l'excitation populaire
montait, les danses devenaient frntiques.
Ce fut dans cette ambiance d'ivresse gnrale qu'un
remous plus violent dtacha Ania de son amie et la rejeta
beaucoup plus loin au milieu d'une bande masque qui
trpignait sur place. Les jeunes gens l'encerclrent, lui
donnrent des noms d'oiseaux et de fleurs, s'amusrent
pendant quelques minutes l'empcher d'avancer, enfin la
laissrent aller pour recommencer jouer la mme comdie
quelque autre au milieu des rires.
Ania se trouvait maintenant hors de la place, l o
commenaient les arbres.
Elle regarda derrire elle. Impossible de distinguer Mom
entre tous ces visages ! Bah ! elles se retrouveraient tout
l'heure! Il n'y avait qu' se laisser emporter par le flot, pour
revenir ensuite vers les abris officiels o les attendaient les
parents de son amie, M. et Mme Phong.
Tout coup Ania sursauta quand elle sentit une main qui
tirait la manche de sa robe.
Elle voulut faire lcher l'importun, mais celui-ci insista et
lui saisit les doigts.
Intrigue, Ania baissa les yeux vers cette main inconnue
et, continuant son examen, se rendit compte

54

qu'un homme dguis se permettait cette familiarit. Il portait


un masque de carton vert reprsentant un dragon.
Eh bien? fit-elle avec impatience.
Aussitt la main lcha prise mais remontant vers la
bouche du dragon posa un doigt sur celle-ci comme pour
recommander le silence.
Une sourde angoisse vint glacer soudain le cur d'Ania.
C'tait instinctif chez elle, elle s'en rendait bien compte, mais
cet inconnu masqu paraissait comme le messager d'une
mauvaise nouvelle.
Quand il lui fit signe de le suivre, elle obit
machinalement. Sous les arbres, un peu en dehors de la fte, le
bruit tait moins intense.
D'une voix trange, dforme par le masque, l'inconnu
demanda :
Tu es bien Ania Tuo?
Oui.
55

Eh bien, je viens te chercher. C'est ton pre qui m'envoie.


Aussitt Ania sentit son cur se serrer. Elle en tait sre,
ses petits frres taient au plus mal et elle, pendant ce temps,
s'amusait la fte. Elle questionna, frissonnante :
II s'agit de mes petits frres?
Hlas! oui.
Bien, je te suis.
Ainsi, son instinct ne l'avait pas trompe. La fte pouvait
battre son plein et les tambours faire entendre leur roulement,
que lui importait encore cela?
Ses chers petits frres taient malades, sa maman et son
papa, en ce moment, taient dans le chagrin.... Vite, vite, il
fallait aller les consoler.
Quand l'obscurit commena s'tendre sur la terre
brle de soleil, les fuses, messagres des hommes,
s'levrent dans le ciel scintillant d'toiles.

56

Elles explosaient en faisant jaillir sur l'cran sombre des


milliers d'tincelles qui dessinaient des formes gracieuses.
Rubis, meraudes traaient des lignes et des courbes fugitives
qui s'vanouissaient trop rapidement. Hommes, femmes,
enfants, tte leve, poussaient des cris d'admiration chaque
closion de fleurs d'or. Gerbes d'pis, coules de flammes
incendiaient la nuit parfume.

57

CHAPITRE V
O EST ALLE ANIA?
s'tait d'abord contente de suivre Ania des yeux.
Elle l'avait vue entoure de quelques jeunes gens travestis puis
subitement elle l'avait perdue de vue.
Malgr tous ses efforts pour suivre, son amie, elle n'avait
pu avancer que trs lentement. Elle avait, ainsi, lait le tour de
la place sans revoir Ania. Persuade qu'elles finiraient, l'une et
l'autre, par se retrouver, Mom s'tait dirige, en fendant de
vritables vagues humaines, vers les bancs installs o
devaient tre ses parents, M. et Mme Phong.
MOM

58

Quand elle arriva enfin aux places assises, elle fut


accueillie avec plaisir par sa mre.
Je suis bien contente que tu sois l! Nous nous
demandions o tu avais disparu si longtemps ! Tu as l'air
fatigue. Comme tu es dcoiffe!
Mom se laissa tomber sur une natte et brossa ses cheveux
salis par la poussire; des ptales fans s'en chapprent.
Elle accepta des tranches de coco et but le lait de la noix.
O est Ania? lui demanda son pre.
Je n'en sais rien. La foule nous a spares tout
l'heure et depuis ce moment, je ne l'ai plus vue.
Eh bien, je pense que bientt elle nous rejoindra. Elle
doit tre assoiffe comme toi.
Ayant dit ces mots, M. Phong se tourna vers ses voisins et
continua la conversation commence.
Une demi-heure passa. Le gros M. Phong qui s'pongeait
le visage avec un grand foulard de soie ou qui s'ventait en
l'agitant au-dessus de sa tte commena s'inquiter.
Tout de mme, je me demande ce que fait Ania. Ne
trouves-tu pas son absence prolonge un peu trange?
demanda-t-il sa femme qui poussa un soupir loquent.
Oh! si!
Mais maman, fit Mom avec un sourire spirituel, tu ne
connais donc pas encore Ania? Il suffit qu'elle ait t aborde
par une de ces nombreuses personnes qu'elle trouve
sympathiques pour que nous ne la revoyions pas de si tt.
Tu veux dire que si elle est accoste par quelque
bavard qui lui parle de toute sa famille, sans compter les
anctres, elle n'est pas capable de planter l l'indsirable?

59

Mom fut accueillie avec plaisir par sa mre.

60

Ania n'est pas impolie; voyons, maman, tu l'oublies !


rpliqua Mom qui riait.
Sa mre joignit son rire au sien.
Ania connat la moiti de la population de la ville, elle
brle de connatre l'autre moiti! continua Mom. Tu sais
qu'elle s'intresse des tas de gens passionnants !
Oui, oui, c'est vrai.
D'ailleurs, si elle a rencontr Yang, l'arrt sera
interminable! acheva Mom malicieusement.
Yang, celui que l'on appelle le fianc des eaux ?
Oui, maman.
- De quoi parlez-vous? s'enquit M. Phong toujours en
train de s'essuyer vigoureusement le visage. Ania est fiance?
Quelle histoire me contez-vous l! Avec ce pcheur!
Cette fois, Mom fut secoue par un rire inextinguible.
Oh ! papa ! dit-elle quand elle put enfin parler.
Et sa mre ajouta :
Tu tombes vraiment de la lune ! Il s'agit bien de a ! Je
voudrais qu'Ania soit avec nous, voil ce qui me tracasse.
Je vais demander mes connaissances, quand elles
passeront, si elles ne l'ont pas vue.
Il passait beaucoup de monde, mais point d'amis de la
famille Phong : les bonzes en grand apparat, suivis de jeunes
filles les bras chargs de prsents ; les jeunes gens porteurs des
fuses; des enfants sautillant de joie et entourant les
musiciens.
Les fuses explosrent, des fleurs gigantesques
s'panouirent dans le ciel sombre.
Depuis longtemps, M. et Mme Phong avaient quitt leur
place et, debout, interrogeaient les uns et les autres.
Avez-vous vu Ania Tuo? Toujours, on leur rpondait
ngativement.

61

Embarrasss, ennuys, ne sachant plus que penser de cet


inexplicable retard, ils poussrent en mme temps un ah de
satisfaction quand ils reconnurent dans la pnombre les
parents d'Ania.
Quel plaisir de vous voir! s'exclama M. Phong
aimablement.
Avez-vous pu quitter vos petits enfants? demanda sa
femme.
Oui, Xo s'occupe d'eux avec autant de sollicitude que
s'ils-taient les siens! rpondit Sin Tuo.
Tandis que Luang glissait mi-voix l'oreille de son ami:
Ma femme a besoin d'une dtente. Les derniers jours
ont t trs prouvants pour elle.
Ania est-elle avec vous? demanda Mme Phong qui
essayait d'apercevoir, derrire le dos de Sin, la
silhouette de la jeune fille.
Non, mais pourquoi cette question? Nous pensions la
retrouver ici.
L'honorable M. Phong frona les sourcils. Sa femme
treignit son bras avec force.
Tu as entendu? murmura-t-elle. Sin Tuo s'approcha
d'eux vivement. Qu'avez-vous? Que s'est-il pass? O est
Ania?
Ne nous affolons pas, supplia M. Phong qui
passait son charpe de soie sur sa figure. Il n'y a rien de
tragique, voyons ! Mom, explique ce qui est arriv.
Mom s'excuta :
Nous tions ensemble et puis tout coup Ania a t
carte de moi par la foule. J'ai cherch la rejoindre, je n'ai
pas pu, il y avait trop de monde entre nous.
Luang Tuo s'avana son tour :

62

Quelle heure tait-il?


Environ sept heures, rpondit Mom d'une voix moins
assure.
Cela ferait donc trois heures qu'elle a disparu , cria
presque Luang Tuo qui gardait son calme grand-peine.
M. Phong tenta de le calmer.
Ania se sentant soudain fatigue est peut-tre rentre
directement la maison. Il y a une telle foule qu'elle n'a sans
doute pas eu le courage de revenir jusqu'ici pour nous
prvenir.
Nous sommes venus directement de la maison,
rpondit Sin. Ania ne s'y trouvait pas et nous ne l'avons pas
rencontre en route.
Les deux couples s'apercevaient la lueur fulgurante des
fuses puis l'ombre se faisait autour d'eux et ce n'taient plus
que quatre formes noires qui impressionnaient Mom. Sin
laissa chapper une plainte :

63

Mes deux bbs bien malades et maintenant... ce


nouveau coup du sort, c'est trop!
Son mari entoura ses paules de son bras.
Rien, absolument rien ne nous autorise croire qu'un
malheur quelconque soit arriv notre grande fille.
Tranquillise-toi!
Mais Sin ne l'coutait pas. Elle se dgagea et courut
comme une folle vers un bonze qui passait non loin de l.
Pardon! Je ne voudrais pas vous dranger, dit-elle d'une
voix haletante, mais j'ai le cur en peine....
En ce soir de fte? s'tonna le bonze.
Ma fille n'a pas reparu depuis trois heures. Je ne sais
o elle est... elle est perdue!
C'est cela qui t'inquite? s'exclama-t-il avec
jovialit. Avec cette foule, il n'y a l rien d'tonnant. Elle va
revenir d'un moment l'autre.
II fit quelques pas, puis rebroussa chemin.
Je vais la pagode, je penserai ta fille.
Elle le remercia et s'inclina.
Quelques instants aprs, Phipo le sorcier qui s'entretenait
avec un tranger s'entendit appeler. Il leva sa torche et claira
le visage baign de larmes de Sin Tuo.
Sin Tuo! fit-il avec tonnement. Tes fils iraient-ils plus
mal?
Non.... Mais j'ai peur pour ma fille, voici la nuit et
elle n'est pas avec nous !
Va voir dans sa chambre, ta fille doit y dormir le
sommeil du juste ! railla le sorcier.
Ce n'est pas possible! Ania ne peut tre alle se
coucher alors que tout le monde reste dehors cause des
fuses. J'ai peur! redit-elle d'une voix touffe.
Voyant Luahg Tuo s'approcher, Phipo se contenta de
hausser les paules, et s'loigna en ricanant.
64

Sin revint vers son mari qui l'attira lui tendrement


lundis que l'obscurit les enveloppait.
II faut rentrer chez nous. Xo sait peut-tre quelque
chose.
Aussitt l'esprance revint au cur de la pauvre mre.
Oui, oui, allons vite l-bas.
M. et Mme Tuo voulurent alors prendre cong de leurs
amis, mais ceux-ci insistrent, dsireux de les accompagner.
Le retour se fit dans la hte, Xo vint leur ouvrir la porte.
Elle avait un doigt sur les lvres mais ses yeux souriaient. Elle
sembla due quand son matre lui demanda dune voix
inquite :
Elle est l?
- De qui parlez-vous? Je vous faisais signe de ne pas
l'aire de bruit. Pour la premire fois depuis des mois, les petits
dorment sans agitation. Ils n'ont pas rejet leur nourriture.
65

Voil une bien heureuse nouvelle! fit Luang avec sa


politesse coutumire, et nous t'en remercions. Mais... disnous... est-ce qu'Ania est rentre?
Rentre? Oh! le pauvre agneau! Pourquoi voulezvous qu'elle n'assiste pas la fte jusqu' la fin?
Parce qu'elle n'est pas sur la place et que personne ne
sait ce qu'elle est devenue.
Les yeux de la servante s'agrandirent de surprise. Le
doute, puis l'inquitude se lurent sur son visage expressif.
Ma petite Ania... murmura-t-elle.
Alors seulement, elle remarqua les larmes de Sin, celles
de Mme Phong et de Mom.
Qu'est-il arriv? Dites-moi tout. Ne me cachez rien,
demanda-t-elle.
Nous sommes aussi ignorants que toi, nous esprions
qu'elle tait revenue ici, fatigue peut-tre ou soucieuse pour
ses frres.
Attendez ! cria la servante. Je cours sa chambre.
Ce qu'elle fit pendant que les arrivants entraient dans
la maison. Elle revint une minute aprs, le visage
dcompos.
Ania n'est pas rentre!
Luang Tuo s'adressa Xo :
Xo, je te confie ma femme, Mme Phong et sa fille.
Sers-leur un th rconfortant dont tu connais la recette. M.
Phong et moi allons commencer les recherches.
Oui, je vous suis, dit le gros homme en se dirigeant
vers la porte.
A tout l'heure ! Sin, garde confiance.
Il eut la force de sourire sa femme, mais ds qu'il fut
sorti, son sourdre se figea, il pressa le bras de son ami et dit :
Je ne sais pas pourquoi, mais j'ai peur, moi aussi....

66

S'il est arriv malheur votre fille, jamais je ne me le


pardonnerai. C'est moi le responsable. Vous nous l'aviez
confie... hoqueta M. Phong.
A quoi sert de penser ainsi? La destine... fit le
malheureux pre qui n'avait pas le courage d'achever.
O allons-nous d'abord?
A la police, chez Kham.
Oui, c'est un homme de dcision, il nous aidera. A
ct de la belle maison paisible o venait de se glisser le
drame, les yeux du dragon vert flamboyaient, immuables.

67

CHAPITRE VI
YANG FAIT DES VISITES
avait t brve pour tous ceux qui avaient joui
des plaisirs de la fte. Il y avait eu tant de choses admirer :
les travestis, les marionnettes, les fuses surtout ! Lorsque le
matin veilla fleuve, rivires et forts, beaucoup de gens
dormaient sur le sol. La grande place tait encombre de nattes
occupes; des dbris de nourriture la jonchaient; chiens,
cochons, canards se promenaient en libert et faisaient, leur
manire, le nettoyage des ruelles.
Les policiers que le commissaire Kham avait envoy
LA NUIT

68

enquter la suite de la visite de Luang Tuo bousculaient


les dormeurs, chassaient les animaux voraces, soulevaient les
nattes o s'taient enrouls des enfants, fouillaient les quartiers
bas, soumettant chaque habitant un interrogatoire serr. Sans
douceur, ils secouaient les moins bavards, rprimandaient
ceux qui l'taient trop, revenaient sur leurs pas, reprenaient
leur questionnaire quand il leur semblait que les rponses
avaient t dlibrment trop vagues.
Mais les renseignements qu'ils obtinrent ne valaient rien.
Ceux qui parlaient d'Ania l'avaient vue avec Mom Phong.
Pendant que les policiers menaient leur enqute, Luang Tuo
continuait d'errer dans la ville, suspendu un espoir qui
devenait, d'heure en heure, plus frle.
C'est ainsi qu'il fut abord par un jeune homme alors qu'il
marchait, en baissant la tte, absorb dans ses penses. Il
releva les yeux, reconnut Yang qui, trs poliment, le saluait.
J'ai appris qu'Ania a disparu.... M'a-t-on dit la vrit?
interrogea le garon avidement.
- C'est vrai.
- Que croyez-vous?
- Rien, je me perds en suppositions. Et toi, qu'en pensestu? Tu l'as vue, tu lui as parl, comment tait-elle?
Comme toujours, aimable et gaie.... Je crois, j'ai peur
qu'Ania ait eu un accident.
Yang regardait le pre dsol avec tant de compassion
que Luang eut, comme sa fille, confiance en lui.
Je chercherai aussi de mon ct ! disait justement le
garon en s'inclinant respectueusement.
Le pre regarda Yang traverser la rue d'un pas vif.
C'est certainement un garon courageux, pensa-

69

t-il. Il a voulu me tmoigner sa reconnaissance pour les


bonts que Sin a envers sa famille.... Mais il ne peut rien pour
Ania!
Yang n'avait pas seulement voulu tmoigner sa
reconnaissance . Il brlait du dsir de remplir sa promesse.
L'anne dernire, j'ai jur Ania la vie, la mort , a,
c'est notre secret elle et moi. Maintenant l'heure du pacte a
sonn. J'accomplirai mon devoir. Je tiendrai mon engagement.
Ania, tu peux compter sur moi !
Sin Tuo attendait le retour de son mari avec une
impatience bien comprhensible, les yeux creuss par la
fatigue et le chagrin. Ds qu'il revenait auprs d'elle, il lui
avouait : Non... non... il n'y a encore aucun rsultat....
Elle retombait, assise, les mains croises sur ses genoux,
l'air pitoyable. Luang posait alors une main sur son paule et
lui parlait trs bas, trs doucement pendant quelques minutes.
Ce mme jour, en fin d'aprs-midi, Xo introduisit un
jeune bonze l'air gn.
Je ne viens d'apprendre que maintenant, dit-il peine
entr, la disparition de votre fille. Aussi, j'ai pens qu'il tait
utile de vous avertir que je l'ai aperue hier soir vers sept
heures.
O? crirent les parents, debout en un clin d'il.
Elle marchait vers le fleuve.
Seule?
Oui, j'ai remarqu cela aussi, elle tait seule.
Ne l'avez-vous pas aborde pour lui parler?
Non, je n'ai pas os!
Cela ne vous a pas paru trange qu'une enfant de cet
ge quittt ainsi les lieux de la fte au lieu de rester avec les
siens?

70

Si... bredouilla le jeune bonze. Aussi, je me suis


permis tout de mme de la hler.
Ah! et alors?
Elle n'a pas tourn la tte dans ma direction, elle allait
vite, d'une dmarche dcide. J'ai essay de siffler, je sais que
ce n'est pas correct, mais j'tais intrigu....
- Et?
Votre fille a ht le pas. C'est tout le rsultat que j'ai
obtenu.
Ensuite?
J'ai t appel l'intrieur d la pagode. Je n'ai pu
dsobir. Quand je suis ressorti, il n'y avait plus personne sur
le chemin. J'ai suppos qu'Ania tait rentre chez elle. J'avoue
que j'avais oubli tout ceci... Si j'avais su la gravit de....
II bafouillait, pris de timidit.
Nous vous remercions et irons apporter tout l'heure
une offrande votre pagode.
Xo le reconduisit; les deux poux se regardrent, une
interrogation dans les yeux.
Vers le fleuve? O allait-elle? Et pourquoi?
Qui nous donnera l'explication de cette promenade
mystrieuse?
Elle est tombe dans l'eau ! s'cria soudain Sin avec
dsespoir. Elle s'est noye.
Comme pour confirmer ses paroles dcourages, au
mme moment, l'autre bout de la ville, sur la rive mme du
fleuve, des policiers dcouvraient des traces de pas.
Le pied est petit, trs troit, ce peut tre celui d'une trs
jeune fille....
Presque en mme temps, un de ses camarades poussait un
cri :
Tenez ! regardez !

71

Il se pencha au-dessus des herbes et dtacha dlicatement


un morceau de tissu rouge qui s'tait accroch une pine.
Pas de doute! Elle a gliss ici, le courant l'a emporte.
Allons montrer ce bout d'toffe sa mre.
Prs de l, immobile, Yang observait les hommes de la
police. Il entendait leurs exclamations et leur conclusion. Il
s'approcha pour mieux voir le petit carr carlate. Il le
reconnut tout de suite. Ania portait une robe de cette couleur.
Un dtail pourtant lui parut bizarre mais il garda ses rflexions
pour lui. Si les policiers l'avaient remarqu pourquoi ne
s'tonnaient-ils pas, eux aussi?
Si Ania tait tombe dans le fleuve aprs avoir dchir un
morceau de sa jupe, pourquoi celui-ci n'tait-il pas effrang,
dchiquet, comme arrach? Il ne portait aucune raillure. Il
semblait avoir t soigneusement dcoup avec des ciseaux....
Naturellement, Yang pouvait se tromper, et il ne pourrait s'en
assurer. Les policiers ne permettraient pas de toucher leur
trophe, ils allaient l'apporter la famille Tuo. Un des leurs
resta sur la berge pour que personne ne vnt brouiller les traces
sur la terre.
A la maison Tuo, Sin et son mari regardaient avec des
yeux humides le bout d'toffe qu'on leur prsentait. Il tait
maintenant pass par tant de mains que des fils pendaient sur
un des cts.
Les policiers parlaient, parlaient, les parents coutaient
ces voix qui disaient des mots durs :
Retrouver le corps... courant trs fort... cela peut durer
des semaines... mort certaine....
Accabls, ils ne rpondaient rien cette dclaration quasi
officielle de la mort accidentelle de leur fille. Aprs le dpart
des hommes de Kham, se prsentrent deux bonzes amis qui
tentrent de consoler les pauvres parents.

72

Vous savez bien que les morts vont au paradis pour y


natre une nouvelle fois ! La vie est une chose phmre.
Pensez aux enseignements de Bouddha. Ne soyez pas tristes.
Cela n'est point convenable.
Alors Luang et Sin se redressrent bravement et
essayrent de sourire. Les bonzes disaient vrai, il ne faut
jamais montrer sa tristesse.
Xo leur prodiguait d'autres consolations.
Voyez vos fils, ils vont mieux. Ils ont pris leur second
repas aujourd'hui et l'ont trs bien support. Je vous le dis : un.
miracle s'est accompli!
Fallait-il qu'Ania en payt le prix? se demandait le
pre tortur.
La nouvelle se rpandit en ville aussi vite que la lueur des
fuses : la fille ane de Tuo, celle qui souriait toujours, s'est
noye dans le fleuve.
Tout le monde courait sur la rive et s'y arrtait pour
contempler les flots tumultueux.
73

Yang, lui, ne retourna pas sur la rive. Il en avait assez vu


et entendu. Ses conclusions n'taient pas celles des autres. Il
rentra chez lui, l'air soucieux.
Chony, sa mre, le vit rflchir longuement, appuy
contre un des piliers qui soutenaient la maison.
Qu'a donc mon fils? se demanda-t-elle. Lorsqu'il se
trouve sur la pirogue perche de son cousin Ly ou sur la
pirogue moteur des riches Dong pour aller la pche au
large, il chante ! Lorsqu'il harponne le poisson, il pousse des
cris de plaisir ! Quand il va dans la fort pour y chercher les
fibres solides dont on fait des cordes, il siffle ! S'il monte sur
le toit pour rparer la toiture effrite, je l'entends moduler des
chants joyeux ! Qu'il aille au travail ou la fte du nouvel an
ou celle de la moisson, toujours et partout, Yang fredonne !
Et aujourd'hui, la mre l'observait, grave, la bouche
serre, le regard sombre.
Que lui arrivait-il?
Au bout d'un moment qui parut trs long la mre du
garon, il se dirigea vers la paillote minuscule qu'il s'tait luimme construite. Il commena monter sur son chelle un
peu branlante.
Yang! appela la mre.
Il se retourna pour lui sourire, mais ne vint pas vers elle,
il continua de gravir les chelons. Alors sa mre grimpa
derrire lui. Si son fils avait des ennuis, il tait de son devoir
de l'aider.
Mais il ne semblait pas vouloir partager son souci avec
quiconque. Il tait entr dans l'unique pice de son pavillon et
dj se penchait sur une cassette qu'il avait confectionne. Elle
tait en bois noir stri de veines fauves, se fermait et s'ouvrait
avec une clef qui pendait au cou du garon une chanette
d'argent.

74

Trs intrigue, Chony suivit du regard les mains de son


fils. Il ouvrait la cassette, puis il la vida entirement sur la
natte o il couchait habituellement.
La mre ne put retenir une exclamation de surprise.
H! Yang... que fais-tu donc? Je crois bien que tu
cherches tes conomies.
Elle riait un peu pour cacher son trouble.
Le visage de Yang resta impntrable.
Elle continua :
Je suis contente de voir que tu te dcides prendre tes
rserves pour t'acheter enfin le beau costume blanc qui te fait
envie depuis si longtemps !
Yang ne rpondit toujours pas.
Tu as bien raison aprs tout. Tu as pay la nourriture et
les vtements de tes surs et tu es encore parvenu mettre ces
belles picettes d'argent de ct, il est juste que tu les utilises
pour toi et que....
Le sourire malicieux de Yang arrta net la brave femme.
Tu te moques de moi, tu me trouves trop curieuse, hein,
dis-le donc? As-tu au moins assez pour le costume?
Il secoua la tte tout en faisant glisser, une une, les
pices dans ses poches.
Ah! cela ne te suffit pas! s'cria la mre avec volubilit.
Je m'en doutais. J'espre que tu ne vas pas acheter n'importe
quelle horreur, bon march, vite use ! Attends plutt quelques
semaines... ou quelques mois....
Yang avait cout sa mre poliment, un vague sourire sur
les lvres, il la regardait, ronde -et petite, avec sa figure
joviale, ses traits encore jeunes et ses mains abmes. Il la prit
aux paules, lui fit faire demi-tour.
Allons-nous-en, la cassette est vide.
Oh! Yang, suggra-t-elle en marchant devant lui

75

et en redescendant les chelons, coute mes conseils, ne


choisis pas de mauvais tissu....
Non rpliqua-t-il de sa voix chaude que sa mre aimait
tant. Je ne reviendrai pas la maison avec des vtements dont
tu puisses avoir honte. Ne t'inquite pas, je n'ai pas besoin de
ce costume blanc, ma vie se passe presque toujours sur l'eau
ou dans l'eau!
Il essayait de plaisanter, elle le voyait bien. Srement il
devait lui cacher quelque chose. Elle s'effraya :
Yang! Yang! Tu ne me dis pas la vrit!
Ils taient arrivs de nouveau dans le petit jardin o des
canards se promenaient avec une dignit respectable.
Ecoute-moi, mre.... J'ai besoin de cet argent pour tout
autre chose qu'un costume blanc ou noir, mais....
Il hsitait, la regarda gravement et ajouta :
C'est un secret, je ne peux te le rvler. Sache
seulement qu'il s'agit de vie ou de mort . Voil, tu sais tout
maintenant.
Elle ne savait rien du tout! Elle carquilla les yeux,
presque consterne.
Oh! Yang, tu t'occupes de politique!
Mais pas du tout, tu n'y es pas !
Pourtant, tu as dit qu'il s'agit de vie ou de mort .
T'a-t-on charg d'une mission difficile? Et pourquoi l'as-tu
accepte, toi qui es encore si jeune?
- Personne ne m'oblige ce que je vais entreprendre. Je le
fais de moi-mme, parce qu'il le faut.
Tu n'as pas le droit de t'exposer. Que ferais-je sans
toi? Tu es mon fils unique!
Je le sais. Mais tu n'es pas, et mes surs non plus, en
danger de mort, tandis que....
Qu'est-ce que tu veux dire?
Pardonne-moi... de ne rien rvler de plus....
76

.
Bien, Yang, va faire ton devoir, je t'attendrai!
II la remercia d'une lgre pression sur le bras et d'un
sourire, puis il la quitta. Elle resta longtemps rveuse. Son fils
l'avait impressionne. Que signifiaient ces mots mystrieux?
Ah! gmit-elle tout bas, que c'est difficile de
comprendre ses enfants! Mon garon est rang, srieux,
travailleur, je n'ai qu' m'en louer et voil qu'il prend, tout
coup, des airs de conspirateur et s'en va, les poches pleines
d'argent pniblement gagn et conomis pour en faire je ne
sais quoi....
Yang savait, lui.... Il avait un but.
Il n'hsita pas, se rendit tout droit chez le vieux Thao qui
tait devin et qui passait sa vie sur une vieille natte chiquer
et fumer. Yang le salua aimablement et lui dclara aussitt :
Je ne dsire pas connatre le temps qu'il fera demain

77

ou dans huit jours. Je ne souhaite pas savoir quelle sera


ma destine.
Alors pourquoi viens-tu?
Je te sais habile et expert en l'art de lire dans l'avenir.
Tu me flattes, c'est une ruse. Parle plutt sans
dtours!
Tu as devin, Thao. Tu es vraiment savant.
J'aimerais savoir ce qui est arriv Ania Tuo.
La petite noye dans le fleuve?
Oui.
Le devin contempla ses mains mal soignes, aux ongles
noirs, il se gratta la tte, s'assit brusquement, les jambes
replies sous lui.
Tu me poses une question dlicate.
Je ne l'ignore pas. Voici un don pour te rendre
favorable ma demande.
Disant ces mots, Yang sortit une poigne de pices de sa
poche.
Jette-les en dsordre! commanda le vieux Thao.
Yang obit. Les picettes tombrent sur la natte,
s'accrochrent dans les dchirures, une seule roula sur le sol et
sonna contre une pierre.
Thao grommela :
Ne la touche pas. Celle-l dit la vrit. Ania Tao ne s'est
peut-tre pas noye.
Mais... elle a disparu.
On peut disparatre sans pour cela tre mort ! Yang
s'agenouilla sur la natte prs du vieil homme dont les yeux
brillaient d'intelligence dans son visage maigre.
Oh! je vous en supplie, dites-moi ce que vous savez.
Je ne sais rien, mon fils, dit le devin avec une certaine

78

douceur, mais je prdis parfois. Tu me regardes avec


tonnement, tu me trouves sale....
Je
Si, si... cela se voit dans ton regard, ne t'excuse pas !
La propret est quelquefois une vanit, jeune homme ! Tu
comprendras ce que je veux dire quand tu rencontreras des
hommes propres, bien lavs, dont l'me est aussi noire que le
jus de ma chique.
Le vieux mit un rire fl et continua :
Je peux t'annoncer le temps qu'il fera demain, je
connais la marche des vents et celle des nuages ; l'attitude des
btes me renseigne sur l'orage qui va clater ou sur la tempte
proche... oui, je sais tout cela, mais je ne peux te dire ce qu'est
devenue Ania. Je pourrais te mentir et avec quelques belles
phrases t'impressionner, ouvrir le ventre d'un poulet et en
tudier les entrailles, ou te lire une des pages des livres de
magie.... Mais tu es un garon loyal et sans hypocrisie, tu me
plais, je ne veux pas te tromper. Ecoute mon conseil : va parler
un bonze de la grande pagode. Demande Tuang, c'est un
homme de haute vertu, il a le regard qui voit au-del des
choses. Dis-lui que tu viens de ma part.
Plus bas, il ajouta :
C'est une sorte de saint. Il vit dans la prire, ne mange
presque rien. A des hommes comme lui srement Bouddha se
dvoile!
Merci, merci, s'cria Yang. Tu es plein de sagesse et je
n'oublierai pas tes enseignements.
Le vieux hocha la tte comme s'il en doutait.
Mais Yang n'osait pas aller dranger le vnrable Tuang
dont la saintet tait connue loin la ronde. Il prfra courir
chez le sorcier Phipo, tout en songeant avec reconnaissance
l'accueil du vieux Thao.
LA FLEUR DU MKONG
79

Quel brave homme! c'est bien vrai qu'il mprise eau et


savon, mais on dit de lui qu'il ne laisse jamais personne dans
l'embarras et qu'il est bon sous sa couche de crasse !
Souriant cette pense, Yang pntra dans l'antre du
sorcier. Ici, tout tait diffrent. Une cour ferme par des
barricades de bambou protgeait de la vue le pavillon
bizarrement construit et orn de figures fabuleuses. Yang
marchait sur des dalles ingales; sous chacune d'elles avait t
dissimule une plaquette de mtal qui vibrait et avertissait
quand un visiteur approchait.
A la porte, des clochettes tintaient sur plusieurs tons
diffrents; il tait impossible d'entrer sans qu'on s'en apert
de l'intrieur.
Un grand miroir renvoyait l'image des arrivants et Yang,
un peu interloqu la vue de son propre visage, attendit que le
sorcier voult bien se montrer.
Quelques chats somnolaient. A l'entre de Yang, ils se
levrent sans hte; leurs yeux brillaient dans l'ombre. L'un
d'eux le frla en se glissant prs de ses jambes et Yang,
pourtant courageux, frissonna.
Que cherches-tu chez moi? vocifra une voix qui le
cloua sur place.
Il entendait, mais ne voyait personne.
C'est moi, Yang, le pcheur.
Je t'ai reconnu. Que veux- tu?
C'tait tellement trange et dsagrable de parler un
interlocuteur invisible que Yang en resta interloqu. Il s'effora
de retrouver son calme.
Un conseil ! rpondit-il.
Je ne donne pas de conseils.
Je peux les payer.
Alors, paie!

80

Au mme moment, une coupe brillante fut pose sur une


tablette par une main que Yang n'eut pas le loisir d'apercevoir;
il vida compltement une de ses poches dans la coupe. Les
pices cliquetrent sur le mtal. Puis elles disparurent aussitt,
enleves de la mme manire.
J'agre ton offrande, parle!
Je suis venu cause d'Ania Tuo qui a disparu. La
voix sche l'interrompit :
Elle n'a pas disparu, elle s'est noye.
Je n'en suis pas certain.
Te permets-tu de douter des messieurs de la
police?
Cette fois, Yang en tait sr, le ton tait railleur. Oui,
j'en doute!
Et que croit ce prsomptueux jeune homme?
Qu'elle est encore en vie, mais en danger.
L'inflexion devint stridente :

81

Tu te prends pour un prophte?


Non... je... j'tais un ami d'Ania et je ne puis croire
sa mort.

Es-tu plus intelligent que les policiers? Ils


reconnaissent la trace des flins; la vue d'une plume, ils
savent le nom d'un oiseau inconnu; une odeur les mne droit
sur une piste et tu voudrais en savoir plus qu'eux!
Je ne prtends rien, rpliqua Yang qui reprenait de
l'assurance. Mais je sais qu'au sorcier Phipo rien ne reste
cach!
Un rire salua cette dclaration.
Serais-tu un flatteur? Eh bien, puisque tu sais cela,
sache que la jeune fille est bien morte, hlas! et qu'il est inutile
de te tracasser plus longtemps son sujet.
J'aimerais pourtant savoir... reprit Yang ttu.
Est-elle ta sur, ta mre? Non, n'est-ce pas? Alors
cette jeune fille doit t'tre indiffrente!
- Cela ne regarde que moi! riposta Yang rvolt par tant
de froideur.
Va chez les bonzes, entt, va user tes sandales dans
les pagodes, va brler des parfums sur les autels; alors tu
sauras qu'Ania Tuo, cette heure, a franchi les portes de la
mort.
Yang entendit un bruit sec, il sentit qu'on le poussait. Il se
retrouva dehors, dans la lumire ocre du jour, tourdi, branl
et du.
Est-ce l toute la science d'un sorcier? pensait-il. Et
cette sorte de cruaut dans le cur.... Et ce mystre dont il
s'entoure.... Comdie que tout a!
Pour la premire fois, Yang jugeait ceux qui,
habituellement, avaient une certaine autorit parmi le peuple.
Thao et le sorcier m'ont conseill de consulter le bonze,
l'un avec bont, l'autre moqueusement, je vais
82

donc y aller. J'espre qu'il ne me repoussera pas, malgr


mon ge....
Un jeune bonze l'accueillit la pagode, un bol tendu vers
l'arrivant. Yang y versa aussitt le reste de ses conomies.
Quel souhait formes-tu donc pour offrir Bouddha tant
d'argent la fois?
Je viens de la part de Thao, je dsire parler au bonze
Tuang.
Un peu tonn par cette demande, le jeune bonze le
dvisagea attentivement, et secoua le bol plein de picettes et
de billets.
Est-ce donc si grave que cela?
Oui, trs grave.
S'agit-il de toi? - Non.
Alors, tu peux venir. Tuang n'aide que celui qui veut
porter secours autrui!
Yang suivit son compagnon l'intrieur de la pagode,
puis ils sortirent dans une cour et la traversrent. Arrivs dans
un jardinet entour de murs, Yang entendit : Le voici !
mais ne vit personne.
Il se trouvait seul. Il tourna la tte de tous cts. Il vit
enfin celui qu'il cherchait. Il tait assis parmi les fleurs, son
dos nu et dcharn appuy un tas de pierres, avec autant
d'aisance que si elles avaient t des coussins de soie.
Yang fit deux pas, s'inclina jusqu' terre, son front toucha
la poussire.
Puis il se releva.
Le soleil clairait le visage maci du bonze et l'aurolait.
Il manait de lui une force, quoiqu'il ft compltement
immobile et qu'il et l'air fragile.

83

Je sais ce que tu viens me demander, je t'attendais, Yang


! fit-il avec simplicit.
Abasourdi, le garon se prosterna encore une fois.
Tiens-toi debout, Yang, je ne suis pas un dieu. Regardemoi en face comme deux hommes libres se regardent.
Yang obit. Le regard tincelant du bonze l'blouit.
J'ai piti de toi, de tous ceux qui cherchent.
Merci, balbutia Yang.
Je suis en prires depuis que je sais qu'Ania a disparu.
Ne crois pas qu'elle soit morte, elle est vivante au contraire,
mais sa vie n-e tient qu' un fil.
Yang, oubliant le respect qui l'animait auparavant, se
redressa et cria presque : Alors, o est-elle?
Ah! mon enfant, je n'ai pas jen depuis assez
longtemps.... Ma vue est si mauvaise.... Je ne peux la suivre si
haut, si loin.... La rivire est trop large...,. Va la chercher. Peuttre la trouveras-tu. Mais, hte-toi !
Yang avait envie de baiser les pieds du saint homme, il ne
savait comment manifester la soudaine joie intrieure qui
l'inondait.
Ne raconte cet entretien personne.... Ne fais pas
d'illusions aux parents.... Garde tout pour toi et va! Bouddha
est avec celui qui aime son prochain et le sert.
Je voudrais vous dire... je voudrais....
Oui, je sais, mon garon... je sais tout cela. Quand le
cur est pur, la pense l'est aussi. Pars maintenant et ne
t'arrte pas en chemin!
Yang salua le bonze et recula de quelques pas, puis de
nouveau il salua. Le vieux Tuang ne quitta pas sa pose
mditative. Son corps semblait transparent dans la lumire, la
peau tait tendue sur les os, genoux et coudes

84

Le garon se prosterna encore une fois.


LA FLEUR DU MEKONG
85

pointaient, les ctes saillaient comme de minces arceaux.


Toute la puissance du bonze s'tait rfugie dans son regard.
Yang ne pouvait en dtacher les yeux.
Je ne prendrai point de nourriture jusqu' ton retour!
lui dit encore le bonze.
Quelqu'un vint toucher Yang au bras et le tira en arrire.
Il se retrouva dans la courette. A ct de lui, le jeune bonze
souriait.
J'ai lav nos plus belles statues d'or avec l'eau lustrale!
Que tes vux s'accomplissent!
Nanti de ces bndictions, fortifi, Yang retourna la
maison. Sa mre le guettait, elle sourit son approche, leva
vers lui ses yeux clairs d'amour maternel qui embellissait
son visage las.
As-tu russi? - Non....
As-tu dpens tout ton argent?
Oui.
Tu as tout donn... pour rien? s'cria la pauvre
femme.
Oui, c'est ainsi.
Tu ne pourras acheter de costume...? Yang ne
rpondit pas.
Sa mre ne lui jeta pas la tte une litanie de reproches
violents. Elle se contenta de soupirer. Parce que la tendresse
tait toujours chez elle la plus forte, elle ragit, tenta un
pitoyable sourire.
Ne te laisse pas abattre. Tu vas manger un peu. Il faut
que ton cur soit rjoui par le repas.
Je ne crois pas qu'il puisse l'tre en ce moment. Mais
donne-moi tout de mme quelque chose! ajouta-t-il pour ne
pas la peiner.
Peu de temps aprs, elle lui prsenta un bol plein de

86

riz. Elle veillait prs de lui tandis que ses surs


l'entouraient et babillaient comme de petites hirondelles
runies sur un fil.
Voici la soupe aux pousses de bambou, mange-la avec
contentement. Elle te fortifiera.
II prit encore une galette garnie de tranches de bananes
mais il ne mordit pas dans la pte cuite. Il l'enveloppa et la
glissa dans une de ses poches.
Que fais-tu?
J'emporte a pour le court voyage que je veux faire.
Alors n'oublie pas la gele de mangue qui te nourrira
mieux que du buf.
Ses surs lui posrent une srie de questions :
O vas-tu?
O dormiras-tu?
Quand rentreras-tu?
II regarda sa mre et c'est elle qu'il rpondit :
Ne m'attends pas avant quelques jours. Peut-tre que je
russirai , acheva-t-il mlancoliquement. Elle aurait aim le
consoler, mais il n'tait plus un petit garon qu'une maman
peut prendre sur ses genoux....
Il chercha dans une petite bote de bois laqu quelques
bonbons qu'il distribua ses surs.
Il sourit sa mre encore une fois et puis, il s'en alla.
Il marchait, la tte haute, vers le fleuve.

87

CHAPITRE VII
TRACES PERDUES
MAINTENANT,

il n'y avait plus sur la rive qu'un policier; il


faisait les cent pas en fumant cigarette sur cigarette. Il
s'ennuyait, c'tait visible. Yang s'arrta prs de lui. Heureux
d'une diversion, le policier ne l'carta pas, bien au contraire, il
lui demanda aimablement :
Alors, jeune homme, on se promne? - Oui , rpondit
Yang vasivement. Puis il parut examiner le sol avec curiosit.
O donc avez-vous dcouvert les traces des pieds de la jeune
fille qui s'est noye?

88

- Regarde-les. Ne sont-elles pas trs nettes? Maintenant


qu'elles ont sch, on dirait qu'elles sont encore plus
marques.
- Elles le sont tellement qu'on croirait que c'est fait
exprs! rpliqua Yang qui les tudiait avec une grande
attention.
Le policier lui lana un coup d'il mfiant. Qu'est-ce
que tu racontes?
Moi? Oh! rien, je disais a en passant. II se
redressa, se mit rire.
C'est vrai, ne dirait-on pas qu'on a pos ici deux
souliers, qu'on a press trs fort et qu'on les a ts ensuite...
parce qu'enfin... il n'y a pas d'autres traces. On devrait en voir
depuis le chemin jusqu'ici.
Tu me parais mal intentionn!
Mais non, je m'amuse!
L'autre le rappela, le voyant s'loigner. Tu es en train
d'oublier le morceau de la robe trouv sur ces herbes! Qu'en
dis-tu?
Ah! oui... ce tissu accroch comme par hasard, bien
en vue pour tout le monde! On le voyait de loin, n'est-ce pas?
a oui, c'est moi qui l'ai signal le premier.
Bravo! fit Yang, trs aimable, cachant son ironie.
C'tait une russite, je vous flicite.
Tu t'en vas?
Oui, je suis assez press... adieu!
Le vieux bonze avait prononc des paroles sibyllines;
mais elles signifiaient quelque chose : Elle est vivante, je ne
peux la suivre si haut, si loin, la rivire est trop large.... Yang
tourna la tte vers la montagne o grimpait la fort aux arbres
pais. Il fallait traverser la brousse pour l'atteindre.
Machinalement, Yang leva les yeux.

89

L-haut, sur le sommet, se dcoupaient, un peu bizarres


et originales, les ruines du vieux chteau des princes Pa.
Qu'avait voulu dire exactement le vieil homme?
Il tait difficile de le deviner, mais la pense qu'Ania
n'tait pas morte poussait Yang en avant. Il continua de longer
la rive et peu peu s'loigna de la ville. Lorsqu'il quitta le
fleuve, il vit devant lui la fort avec ses chemins qui partaient
vers l'est, vers l'ouest. Lequel menait le plus directement la
montagne?
Yang opta pour l'est. Il marcha longtemps, agac par les
insectes qui formaient un nuage autour de sa tte, se dplaant
en mme temps que lui. L'aprs-midi tait dj avanc
lorsqu'une pense le traversa.
Le bonze avait parl de la montagne mais il avait aussi
prononc le mot de rivire. On pouvait, en effet, rejoindre la
montagne par deux chemins diffrents. Et Yang se rendait
compte qu'en continuant ainsi, il tournait de plus en plus le dos
la rivire.
Comment ai-je fait pour me tromper si grossirement?
se gourmandait-il. J'ai perdu un temps apprciable. Pourvu que
ce retard ne soit pas funeste Ania.... A la prochaine fourche,
l o les chemins se coupent, il ne faut plus que je me
fourvoie.
II se tourmentait : Srement, j'arriverai trop tard! Une
demi-heure aprs, il s'engageait dans une direction oppose,
les yeux terre, esprant toujours relever quelque trace du
passage de son amie. Le chemin s'enfonait entre deux haies
d'herbes hautes, Yang drangeait des perroquets qui
s'appelaient, criaient, jacassaient bruyamment; de vritables
rires clataient d'arbre en arbre. Yang grommelait l'adresse
des oiseaux au plumage vert et brun :
Riez tant que vous voudrez! Moquez-vous! Vous ne
m'empcherez pas de continuer! Et il continuait, en effet,
90

malgr l'air lourd, opaque qui devenait touffant sous les


branchages pais.
En passant prs d'un pinier tronc noir, sa chemisette s'y
accrocha. Il l'en retira, non sans mal.
Pas tonnant qu'on se fasse harponner ici, le chemin est
si troit , se dit-il.
Et, au mme moment, il aperut la chose....
Elle pendillait une branche, tout prs de celle o sa
chemise avait failli se dchirer.
Yang avana la main avec prcaution de peur de faire
tomber le prcieux objet.
Quand il le tint entre ses doigts, il resta un instant
immobile, encore incrdule, le visage grave... puis un sourire
naquit au fond de ses yeux.
Yang talait maintenant sur sa paume un lambeau de tissu
carlate. Il s'agissait d'une soie fine et lgre, presque
transparente. Yang aurait jur qu'il avait vu la mme toffe ce
matin dans la main du policier. Il y avait pourtant une
diffrence essentielle entre les deux, celui-ci n'avait pas t
coup au ciseau, mais il tait effiloch comme une toffe sur
laquelle on a tir pour la dcrocher de l'arbre o elle s'tait
prise.
Aprs avoir minutieusement regard le morceau d'toffe,
Yang l'approcha de ses narines. Un parfum subtil s'en
dgageait. Le garon le reconnut aussitt. Chaque fois qu'il
avait eu l'occasion de parler Ania cette odeur suave et
pntrante l'avait frapp. La jeune fille devait se servir d'une
eau de toilette parfume; ses vtements, ses cheveux en taient
tout imprgns.
Yang prouva une sorte d'ivresse, celle du chercheur qui
se croit sur la voie et prt russir. Il eut envie de crier voix
haute et triomphante :
Ania, je viens !
91

Il garda le bout de la robe rouge dans sa main ferme et


reprit sa marche d'un pas plus assur.
Il avanait vite, la sueur coulait sur sa poitrine, il ne
prenait mme pas le temps de l'essuyer.
Des btes glissaient dans l'herbe, se faufilaient entre les
arbres, des colonies de fourmis rouges se htaient quelque
rendez-vous d'un festin cruel. Parfois un serpent inoffensif
traversait le chemin, semblable un clair argent.
Lorsque le jeune homme arriva un nouveau carrefour
des sentiers, il rflchit une minute avant de s'enfoncer plus
avant. Le chant de la rivire Bang qui ne se trouvait sans doute
plus trs loigne s'amplifiait.
Yang calcula que pour l'atteindre, il lui faudrait pourtant
encore une heure au moins, il ne pourrait plus la traverser ce
soir.
Tant pis, se dit-il, demain matin l'aube, il fera
LA FLEUR DU MEKONG
92

plus frais, je serai moins fatigu. Je pourrai alors mieux


entreprendre l'ascension de la montagne.
II faisait dj assez sombre dans la fort. Yang transpirait
grosses gouttes, il tait environn d'un nuage d'insectes
volant et bourdonnant. Au loin un lphant barrissait, le
glapissement strident d'une jeune bte poursuivie fit tressaillir
Yang.
Quand il fut tout proche de la rivire, il la vit, brillante et
blanche d'cume, descendre l'allure d'un torrent de rocher en
rocher. Ici, elle couvrait tous les autres bruits par sa voix
grondeuse.
Yang dcouvrit alors une centaine de mtres environ un
troit pont de lianes suspendu au-dessus d'un tourbillon. L'eau
paraissait emporte dans une valse sans fin. Il ne s'agissait pas
de faire un faux pas en traversant! Yang prfra passer la nuit
dans un abri de bambou qui se dressait l, demi croul,
mais suffisant pour empcher les btes sauvages d'approcher.
Il y pntra prudemment, regardant bien autour de lui.
Aucun il dangereux? Allons, je pourrai dormir ici!... Mais
avant de s'tendre sur la couche de feuilles sches qui tapissait
le sol, Yang mangea enfin un peu de gele de mangues et la
galette de sa mre.
Elle n'tait plus trs bonne ayant trop longtemps sjourn
dans sa poche. Il la termina tout de mme avec apptit. Pour la
soif, il avait apport une gourde qui contenait encore un peu
de th, il le but en le savourant petites gorges. Puis il
s'allongea sur la natte, l'herbe craqua un instant sous son poids.
Yang tait las, il s'endormit tout de suite aprs avoir pos
ct de lui le morceau de tissu carlate.
... Sans qu'il s'en ft dout, un homme l'avait suivi depuis
la ville et maintenant il s'approchait de la hutte

93

L'homme se glissa semblable aux reptiles.

94

aussi silencieusement qu'un chat. L'homme tendit


l'oreille. Aucun autre bruit que celui de la rivire et celui du
vent du soir qui soufflait au travers des bambous.. L'homme se
baissa et se mit marcher quatre pattes comme un animal de
la jungle.
Mais n'tait-il pas plus menaant que le vieil lphant
solitaire qu'on disait si mchant?...
Comme il ne se trouvait plus qu' quelques pas de la
hutte, il couta....
Yang devait dormir. Un rictus dforma le visage de celui
qui piait.
A cet ge, on dort profondment; un coup de tonnerre le
rveillerait, mais pas moi!...
Par une succession de mouvements de reptation qui
dcelaient une longue habitude de souple gymnastique,
l'homme s'introduisit dans l'abri dlabr. Il avait pouss la
porte si doucement que Yang n'avait mme pas boug.
L'homme se glissa semblable aux reptiles de la savane
tout prs du garon endormi.
Un rayon de lune pntra par la porte ouverte et vint
clairer le jeune visage aux yeux clos, le corps offert la lame
aigu de la dague que tenaient les doigts de l'homme. Mais au
moment o celui-ci allait frapper, il vit le triangle de soie pos
sur le lit de feuilles sches ct de la gourde vide.
Il s'en empara avec avidit. Yang poussa un profond
soupir.
Un court moment aprs, l'homme sortit de la hutte,
referma avec lenteur la porte qui grina un peu.
La lune brillait comme un soleil de nuit. Sa lumire glissa
sur la figure maigre de l'inconnu et de l alla se reflter dans
l'eau tourmente de la rivire.
L'homme se dirigea alors vers le pont suspendu qui

95

se balanait au-dessus de la rivire. Souple et arien, il


avait t uniquement confectionn avec des lianes paisses
comme des cordes.
Chaque pas qu'on y faisait lui imprimait une oscillation et
il fallait avoir le pied sr pour s'y aventurer.
Loin, plus loin, en amont, un autre pont permettait le
passage. L'homme y pensa une seconde, mais aussitt aprs, il
haussa les paules.
Sans doute Yang l'ignore-t-il.... Et mme sil le connat,
il ne perdra pas son temps courir jusque l-bas....
II avana jusqu'au bord de l'eau, la regarda sans bouger.
Puis il s'engagea sur le pont qu'il traversa en se tenant la
liane suprieure qui servait de garde-fou. Arriv de l'autre
ct, il sauta terre, et courut se cacher dans les buissons
pais qui bordaient la rive.

96

CHAPITRE VIII
LE PONT DE LA RIVIRE BANG
Yang s'veilla, le jour commenait poindre. La
lune avait fui derrire les montagnes et, sa place, une clart
dore s'talait au-dessus des cimes. Il avait faim et soif, il se
rappela que ses provisions consistaient, en tout et pour tout, en
un reste de gele qu'il dgusta lentement.
Je mangerai des bananes , se dit-il en guise de
consolation. Avant de quitter sa couche de feuilles, il voulut
ramasser le petit morceau d'toffe dcouvert la veille. Mais il
eut beau chercher, fouiller, retourner l'herbe dessche, se tter
les poches, le triangle de soie restait introuvable.
Je suis sr pourtant de l'avoir dpos l, sr et certain!
QUAND

97

Il n'y en avait plus trace.


Puisque je l'avais ici, je ne l'ai pas perdu en route. Mais
alors que s'est-il pass cette nuit? Quelqu'un se serait-il
introduit dans mon abri pour me voler? Pourquoi me l'auraiton drob? Il y a une raison....
tait-ce pour dtruire cette preuve, cette unique preuve
qu'Ania est passe par la fort? On ne veut pas que je la
dcouvre, on smera des embches sur mon chemin. A
moins que ce ne soit tout btement un oiseau gourmand
d'toffe qui ait emport le petit morceau de tissu pour le
grignoter son aise dans son nid? Oui, ce doit tre cela!
Persuad d'avoir trouv la raison de l'inexplicable
disparition du tissu carlate, Yang se dirigea vers la rivire.
Il s'arrta prs du pont, le tta des mains, afin de s'assurer
de sa rsistance. Il semblait en bon tat. La clart tait assez
grande pour se rendre compte qu'il paraissait solide et pouvait
supporter un poids plus important que celui d'un jeune homme
maigre comme l'tait Yang.
Il y mit un pied, puis l'autre.
Prudemment.... Oui, tout allait bien.... L'ensemble des
lianes oscilla mais c'tait normal.
Aussi, se confiant la fragile passerelle, Yang s'y
engagea rsolument.
Il avait l'air d'un danseur de corde, gracieux, se balanant,
maintenant son quilibre avec les bras.
Quand il fut parvenu au milieu du pont, les liens se
desserrrent tous la fois, les lianes fouettrent l'air avec un
sifflement avant de cingler l'eau dans un rejaillissement
d'cume. Des fibres dchires s'abmrent dans la rivire
mles de longues chevelures d'herbes.
Yang essaya de se raccrocher une des plus grosses
lianes, son corps dcrivit une trajectoire et il fut prcipit dans
le courant.
98

Sa chute avait dur quelques secondes sans qu'il ait pu


esquisser un geste de dfense.
L'homme qui avait attendu avec impatience le rveil du
garon et sa traverse du pont s'tait lev d'un bond. Sr de la
russite de sa machiavlique intervention, il se pencha vers la
rivire....
Yang tait tomb la renverse.... Au moment o il toucha
l'eau, il vit, comme en un clair, un visage trs haut au-dessus
de lui.
A sa vive horreur, il le reconnut. Puis il coula dans l'eau
froide et profonde.
Un rire salua sa disparition, un rire cruel que la rivire
Bang emporta et roula dans ses flots.

99

CHAPITRE IX
LE DRAGON VERT
de la fte des Fuses, chez le sorcier Phipo,
s'tait passe une scne assez trange. Dans son pavillon
rgnait le silence. Un jeune homme, le visage peint de couleur
ocre, dormait sur une natte, un chat blotti prs de sa tte.
Le sorcier, en rentrant ce jour-l de fort mauvaise
humeur, le dcouvrit ainsi en train de dormir.
Il le rveilla sans tendresse d'une bourrade dans les ctes.
Eh bien quoi, Sn, on dort en plein jour maintenant?
Es-tu donc tellement fatigu?
LA VEILLE

100

Le jeune homme se dressa sur sa couche, ouvrit de grands


yeux effars et, reconnaissant son matre, s'agenouilla devant
lui en marmottant des paroles confuses :
Excuse-moi.... J'avais mal la tte... tous ces livres qu'il
faut que je lise... et les signes retenir... et les mots rciter....
Tais-toi, tes excuses m'nervent.
Sn se leva aussitt et esquissa une grimace. C'tait un
garon de l'ge de Yang, dont il fut le rival malheureux la
course des' Trois Tournants. Son regard rus se cachait le plus
souvent sous de lourdes paupires abaisses. Phipo le
dvisagea svrement :
Tu vis chez moi depuis cinq ans, je t'lve, je te nourris,
je t'apprends les secrets d'un vrai sorcier et quand je pars
pendant une heure, tu en profites, au lieu de t'initier la magie,
pour dormir comme un paresseux!
C'est juste! admit l'autre servilement.
Et pourquoi t'es-tu de nouveau barbouill? Ce n'est
pas utile quand tu restes la maison.
J'aime tant me dguiser, alors quand je suis seul, je
me travestis, je joue les rles du thtre o tu m'as emmen!
Le sorcier regarda son disciple avec moins de colre et
avec, semblait-il, un intrt tout neuf.
Puisque tu aimes les dguisements, je crois que je t'ai
trouv une occupation!
Laquelle? s'cria Sn avidement.
Tout l'heure... apporte-moi d'abord la liqueur de
riz.
Sn s'empressa.
Le sorcier s'assit sur une natte confortable et attendit
d'tre servi. Il but pendant que son lve l'observait dans une
attitude de fausse humilit.
J'ai quelque chose te demander. L'intrt de Sn
s'veilla. Ecoute-moi bien!
101

J'coute de tout mon cur.

As-tu donc un cur? s'esclaffa le sorcier


cyniquement.
Je pense que oui!
Il vaut mieux que tu penses non , pour la besogne
que je vais te donner.
La figure du sorcier qui s'tait faite presque aimable, se
rembrunit soudain.
J'ai subi un affront grave... commena-t-il. Que mrite
celui qui m'a offens?
Le nophyte rpondit avec vivacit, dcouvrant ses dents
de jeune loup :
Que tu agisses avec lui sans piti !
Et que j'aille jusqu'au bout?
Jusqu'au bout, oui.
Pendant une minute, le jeune homme ne fit pas un
mouvement, il venait de comprendre que le sourire de son
matre cachait une chose redoutable.
Luang Tuo, le puissant marchand, n'est qu'un petit
garon devant moi, et je le lui prouverai.
Qu'a-t-il fait?
Il a dit haute voix devant plusieurs personnes qu'il
ne croyait pas en mon pouvoir. De plus, quand sa femme m'a
appel, en cachette de son mari, j'ai t accueilli sans le
moindre gard. Et ce n'est pas tout! La plus effronte des filles
de Louang-Prabang m'a insult, accus, et elle a os porter la
main sur moi. Regarde! Voici la trace de ses ongles sur mes
bras.
Qui s'est permis de...?
Ania Tuo, la digne fille de son pre! Quand j'ai soign
ses frres, elle m'a espionn et m'a accus de les martyriser au
lieu de les gurir.

102

Le sorcier caressa son poignet comme s'il voulait calmer


une cuisante douleur.
Elle a os te toucher? dit encore Sn horrifi.
Oui, mais elle le paiera. Non seulement elle m'a griff
ainsi qu'un vilain chat en colre, mais encore elle a cri
comme une folle.
Punis-la.
Ce sera fait et c'est toi que j'ai choisi pour cette
uvre!
Moi? fit le jeune homme qui cette histoire ne
plaisait qu' demi. M'attaquer la famille Tuo si
influente, si riche... je crains que....
Tu n'as rien craindre. Sommes-nous, oui ou non,
des sorciers qu'on vient interroger, dont on veut connatre
l'avis, dont on a peur? D'ailleurs, tu ne seras

103

qu'un instrument passif. Je me rserve le grand plaisir de


me venger moi-mme!
J'aime mieux a! se dit Sn dont le courage n'avait
jamais t la qualit dominante.
Il se remit respirer d'une faon gale et mme un sourire
complaisant plissa ses paupires tombantes. Il avait l'air
doucereux d'un animal qui se prpare bondir. C'est pour cette
raison que Phipo l'avait choisi.
Ton rle doit tre bien mis au point. Il faut que rien ne
te trahisse. Tu dguiseras ta voix pour qu'on ne puisse la
reconnatre. Arrange-toi pour couper, sans que personne s'en
aperoive, un morceau de la robe de cette fille insupportable et
fais-lui ter ses souliers. J'aurai besoin de tout cela.
Intress, Sn demanda :
Dis-moi vite tout ce que tu attends de moi !
Du calme! Rappelle-toi surtout que si tu russis, je
t'apprendrai de nouveaux secrets et je te rvlerai de grands
mystres.
Je russirai.
Oui, tu n'as ni sens moral, ni conscience. Tout le
contraire de Yang!
Oh! celui-l... gronda Sn qui depuis longtemps
tait jaloux de la faveur dont jouissait Yang parmi le peuple, et
qui rvait de se venger de la victoire la course des pirogues
et de l'affront qui s'en tait suivi.
Ta vie me rpondra de ton chec... si tu choues....
Sn avait compris, il s'croula aux pieds de son matre avec les
marques d'un vident respect. Tandis qu'en lui
s'amassait la colre contre Ania.
Allons, relve-toi, je vais te donner mes ordres!
Sommes-nous seuls? regarde dehors s'il n'y a personne!
Personne!

104

La nuit tait silencieuse, chaude, bruissante d'ailes


sombres. Les sons grles d'un khne s'entendaient avec le
grsillement des insectes qui se brlaient aux flammes des
premires torches allumes.
Demain, aura lieu la fte, alors, voici ce que tu feras....
Le lendemain en effet, la ville de Louang-Prabang avait
organis la grandiose fte des Fuses qui amena tant de monde
sur la place et qui transforma la nuit paisible en nuit de joie.
Ania s'tait promene, heureuse, avec son amie Mom...
puis elles furent spares par la foule et Ania se trouva isole,
au milieu des travestis dansant une farandole.
Ce fut alors qu'elle sentit une main la toucher et qu'un
personnage masqu lui adressa la parole d'une voix ouate.
Tu es bien, Ania Tuo? Je viens te chercher. C'est ton
pre qui m'envoie.
Il s'agit de mes petits frres?
Hlas, oui!
Oh! comme Ania avait senti son cur se serrer ces
mots! Son regard implorant rencontra celui de l'homme qui
cachait son visage derrire un masque de dragon mais dont les
yeux brillaient dans les ouvertures pratiques dans le carton
vert.
Ainsi, j'ai devin, dit Ania avec tristesse.
Ne pose pas de question, recommanda l'inconnu. Du
moins, pas encore. C'est moi qui dois d'abord t'entendre.
Ania inclina la tte poliment. La voix prenante et chaude
lui inspirait confiance.
Aimes-tu tes frres, Ania?
De toutes mes forces.
Puis-je te croire? questionna l'homme sur un ton
douloureux.

105

Et pourquoi ne me croiriez-vous pas? Je les aime tant!


Sais-tu que leur vie est en danger? Voudrais-tu les
gurir?
Si je le pouvais, je ferais tout pour cela!
Est-ce bien sr?
Oh! gmit Ania, comment pouvez-vous douter de
mon affection pour eux?
Je vais te le dire... bientt.
II fit une pause et l'entrana encore plus l'cart. Des
gens passaient non loin de l mais sans faire attention la
conversation anime.
Ania, je connais un remde pour sauver tes petits frres.
Il n'y a que celui-l!
Dites-le-moi, je vous en supplie, je voudrais le
connatre.
La voix de l'homme masqu se fit plus insinuante,
presque affectueuse.
Je suis heureux de voir que tu portes un sincre amour
tes petits frres. Tout ce qu'on m'avait dit sur toi est pure
calomnie.
Je ne vous comprends pas.
Tu vas comprendre ! On a prtendu que la maladie de
tes petits frres te laissait indiffrente.
Moi? s'cria Ania, prs des sanglots. Oh! Comment at-on pu inventer un mensonge pareil?
On a racont, continua la voix perfide, que tu tais
jalouse de l'affection de tes parents et que....
N'en dites pas plus ! cria la jeune fille rvolte.
Non, je ne dirai rien de plus. Je sais maintenant que tu
es incapable d'avoir de telles penses !

106

Cette fois, la voix eut des inflexions angliques. C'est


pourquoi je suis venu toi pour t'aider sauver toi-mme tes
chers petits frres.
Que dois-je faire?
Si je te le dis, je te rvle un secret; es-tu assez forte
pour le garder?
Vous en doutez?
Il faut tre digne de recevoir ce mystre et je vois
maintenant que tu l'es. Aussi je vais t'expliquer comment tu
peux devenir l'instrument sauveur.
II se mit marcher de long en large sous les arbres
comme s'il rflchissait ce qu'il allait dire. Il revint Ania.
Voil.... Dans notre belle fort de Louang-Prabang, non
loin de la rivire Bang, se trouve une fleur. On la nomme la
fleur noire. La connais-tu?
Non.
107

Le contraire m'et tonn car peu de gens ont le droit


de la contempler, et surtout il n'y a que quelques privilgis
qui savent quelles sont ses proprits.
II fit un nouvel arrt, ce qui augmenta la tension d'esprit
d'Ania, puis il continua :
C'est une fleur magique qu'on emploie pour la gurison,
elle fait grandir, elle fortifie, on ne peut s'en servir que pour les
tres innocents.
Mais alors... c'est tout fait ce qu'il faut!
Oui, Ania, tout fait !
Doucereuse, la voix apportait la jeune fille une si
merveilleuse promesse qu'elle et voulu chanter subitement de
joie.
Pour sauver une personne que l'on aime, on doit aller
pieds nus cueillir la fleur noire, la rapporter chez soi, la
dposer en grand secret sous l'oreiller du malade, sans l'avoir
montre quiconque auparavant. Ceci est trs important : n'en
rien dire aux autres gens. Es-tu dcide accomplir cela?
Entirement!
Alors tes frres deviendront aussi rsistants que le
bois du cerf ou que les dfenses de l'lphant.
merveille, Ania leva ses beaux yeux pleins d'une
confiance aveugle vers la face du dragon. Qui me montrera
le chemin?
Moi.
Vous voulez bien tre mon guide?
Oui, mon enfant, je veux t'aider.
Oh! merci! Mais ne croyez-vous pas que je doive
avertir maman pour qu'elle ne s'inquite pas si mon absence
dure un peu?
Ah ! malheureuse ! fit la voix en tremblant comme
brise sous le coup de l'motion, dj tu oublies tes
promesses... si tu parlais,
108

mme ta mre, les bbs seraient condamns.


Non, non, ne dites pas a!...
C'est de toi que leur vie dpend. La fort n'est pas
loigne, je connais mme des raccourcis qui nous mneront
rapidement l'endroit o pousse la fleur noire. Et demain
matin au lever du jour, tu t'introduiras sans bruit dans la
chambre de tes frres et tu les sauveras.... Plus tard, quand ils
marcheront, alors tu pourras raconter ce que tu as fait pendant
la nuit de la pleine lune de mai et personne ne pourra plus
jamais croire que tu avais souhait du mal tes frres!
Cette phrase emporta les dernires hsitations de la jeune
fille.
Oui, je vous suivrai, emmenez-moi tout de suite ! fitelle dans un grand lan de foi.
Puis elle ajouta, plus timidement, presque voix basse :

109

Est-ce que vous tes un puissant sorcier pour savoir a?


Je suis bien plus qu'un sorcier! rpliqua l'autre avec
componction.
Oh! murmura Ania soudain bouleverse... on dit
parfois que Bouddha reprend forme humaine et qu'il se montre
sous des aspects....
Elle n'osa achever. Le dragon vert posa une main sur sa
tte comme pour une bndiction et la voix de velours apporta
un ultime rconfort :
Aie confiance, tu seras rcompense. Et maintenant, ne
parle plus !
Ania ta ses souliers qu'elle dposa au pied d'un arbre
cependant que dans l'ombre, d'un mouvement prompt, le
mystrieux dragon dcoupait un carr dans l'ourlet de la robe
de la jeune fille. Il le glissa dans un des souliers et se releva
rapidement.
Ania suivit sans hsitation celui qui lui avait promis de
l'aider sauver ses frres.
La joie l'exaltait.
Elle allait rendre le bonheur ses parents. Elle mriterait
alors vraiment le beau surnom de rayon de soleil .
Elle et son compagnon s'enfoncrent dans la nuit pendant
que les fuses commenaient clater dans le ciel et le
striaient de signes flamboyants.

110

CHAPITRE X
LA FLEUR NOIRE
marcha longtemps sans prouver aucune
fatigue. Le dragon vert clairait ses pieds avec une lanterne
dont il tait muni, ainsi elle vitait de se cogner dans les troncs
d'arbre ou de trbucher sur les racines. De temps autre, il
l'encourageait par une parole affectueuse. Elle ne parlait pas,
puisqu'il le lui avait dfendu. Pourtant quand ils atteignirent la
rivire qui roulait, toute blanche sous la lune, ses eaux
tumultueuses, elle se tourna vers son compagnon silencieux.
ANIA

111

Faut-il passer sur le pont?


Oui.
Elle s'engagea sur l'troite passerelle sans aucune
apprhension et arriva sur l'autre rive, bientt suivie par
l'homme.
Devant eux commenait un nouveau chemin, assez large.
Regarde ! commanda-t-il. Lve la tte.
Elle obit.
Que vois-tu?
Les tours du chteau des Pa.
Eh bien, la fleur noire est l-bas au pied mme des
ruines. Je disais bien que nous approchions, reprit la voix
onctueuse. Encore un peu de courage !
J'en ai.
Ania n'avait pas besoin d'tre encourage, elle allait vite
comme si le vent de la nuit gonflait dans son dos des ailes
imaginaires.
L-haut, sur la montagne, se dressaient les vieilles ruines
de Pa avec une grandeur mystrieuse. Une toile semblait
s'tre niche tout exprs entre deux tours dmanteles qu'elle
parait de ses feux scintillants.
La fort n'avait laiss que peu d'espace libre autour de
l'ancienne demeure des princes Pa. Depuis longtemps dans les
vieux murs n'avaient plus rsonn de voix humaines. Une
histoire dont la lgende s'tait empare racontait qu'autrefois
vivaient l deux frres qui s'aimaient tendrement. Un jour, l'un
d'eux croyant voir un rdeur qui cherchait s'introduire dans
le chteau s'lana vers lui et le transpera de coups d'pe. A
son grand dsespoir, lorsque ses domestiques apportrent les
flambeaux pour identifier le voleur, il reconnut son frre.
Aussitt, il se jeta sur son pe et mourut. Depuis ce jour, le
chteau

112

fut dsert, considr comme maudit et personne n'y


demeura plus.
Ania connaissait le vieux rcit, un peu de mlancolie
s'abattit sur elle. Mais ce moment, le dragon vert lui dclara :
La lueur qui brille prs des ruines, c'est la fleur. - La
fleur? Mais elle est noire!
Voil justement la surprise! La fleur noire tincelle la nuit
comme un diamant prcieux; dans la journe elle chappe aux
regards.
Comme c'est trange! murmura la jeune laotienne
branle. Elle avanait pourtant vers cette tremblante clart.
Bientt, je la toucherai... bientt je la tiendrai entre mes
doigts.... Est-elle fragile?
La tige se casse assez facilement, mais nous
l'envelopperons dans d'paisses feuilles, il n'y aura donc pas
de danger que tu la brises.
Une demi-heure aprs environ, ils se trouvrent prs des
ruines. Un peu oppresse par le silence qui les environnait,
Ania sursauta quand son compagnon lui dit d'une voix qui
lui parut, elle ne savait pourquoi soudain impatiente :
Ne bouge pas, je veux aller voir si nous pouvons nous
approcher sans crainte. Il y a quelquefois des btes par ici. Je
reviens tout de suite.
Impressionne par le ton nouveau, Ania s'assit sur un
tronc que l'homme lui avait dsign avec sa lanterne. Quelques
minutes se passrent. Des feuilles tremblaient tout prs d'elle,
un chat sauvage fit briller ses yeux phosphorescents et disparut
entre les arbres.
Ania jouissait du repos aprs cette longue marche, l'air
tait plus frais, des parfums manaient de fleurs

113

inconnues. Il faisait bon. Ania tendit ses jambes et


attendit. Enfin une ombre bougea et la voix lui parvint, brve
et sans inflexions caressantes :
Tu peux venir!
Elle se leva et... soudain... tout arriva si vite... qu'Ania
n'eut pas le temps de ragir... elle se sentit souleve de terre.
Quelqu'un l'avait attaque par-derrire.
Ania poussa un cri perant. Elle se dbattit, donna des
coups de pied et de poing, appela :
Au secours ! Au secours !
Alors l'homme qu'elle croyait tre une rincarnation de
Bouddha sur la terre, la maintint fermement, lui couvrit la tte
d'une toile grossire o ses plaintes s'touffrent.
C'tait hallucinant. Ania eut beau lutter de toutes ses
forces, elle ne put se dgager de la terrible treinte. Elle fut
porte ainsi pendant quelques pas et, tout coup, pousse
violemment en avant; ses mains heurtrent la pierre, elle
entendit une porte qu'on claquait et verrouillait et puis il n'y
eut plus rien que silence et nuit autour d'elle.
Hbte, Ania resta deux ou trois minutes sur le sol o on
l'avait jete, ensuite elle retrouva ses esprits.
Je suis tombe dans un guet-apens ! pensa-t-elle. Mais
pourquoi et que va-t-il m'arriver?
Elle put se lever sans trop de mal ; des deux mains elle
arracha le tissu dont sa tte avait t recouverte, respira avec
plus de facilit.
Je n'ai rien de cass.... Il ne m'a pas blesse.... Je suis
seulement enferme.... On peut toujours sortir d'une prison, j'y
arriverai... ds qu'il fera jour!
Relevant la tte, elle vit le ciel se dcouper en forme

114

de cercle au-dessus d'elle; ainsi elle devait se trouver


dans une ancienne salle du chteau en ruine, la seule peut-tre
qui et encore une porte. Mais alors... la fleur noire si belle
qu'on ne peut oublier quand on l'a vue?... Une mystification,
un mensonge....
J'ai cru tout a.... La fleur de nuit n'existe pas.... Que j'ai
t sotte et imprudente!... Je ne sauverai pas mes petits
frres!
A cette pense, Ania se mit sangloter.
J'ai peur.... Je n'ai fait de mal personne.... Qui est cet
homme?
Elle pleurait grand bruit, il lui semblait qu'elle n'avait
jamais pleur de sa vie et que maintenant la source de ses
larmes ressemblait celle de la rivire Bang et qu'elle
coulerait sans fin.

115

Ttant les murs de ses mains, heurtant des pierres avec


ses pieds, elle n'osait s'asseoir de peur de toucher quelque bte.
Mais la fatigue, la terrible angoisse qu'elle prouvait s'unirent
pour la terrasser. Elle finit par s'crouler sur le sol dans un tat
d'abattement indescriptible, abrutie de larmes.
Peut-tre s'endormit-elle; de temps autre, elle se
rveillait et la terreur l'envahissait.
Assis sur de vieilles marches uses, l'homme qui avait t
son pesant masque de carton, se frottait les mains avec
satisfaction. Il pensait la belle histoire de la fleur qui fait
grandir et cela le faisait rire aux clats.
Ania qui l'entendait croyait vivre un cauchemar. Combien
de temps resta-t-elle prostre? Elle n'aurait pu le dire.
Quand elle mergea de l'inconscience, elle remarqua
qu'au ciel tranaient des lueurs blanchtres; la nuit s'achevait.
Elle se releva, recommena tudier les parois de sa prison.
Arrive la porte, elle frappa longtemps.
Suffit! cria enfin la voix mtamorphose, devenue
coupante et dure.
Laissez-moi sortir et retourner la maison ! supplia-telle.
Inutile de faire tant de bruit, il n'y a personne ici,
l'endroit est compltement isol!
Plus tard, une seconde voix frappa les oreilles d'Ania, elle
se demanda si elle ne l'avait dj entendue, mais o? En
quelles circonstances? Elle couta le dialogue qui s'engageait :
Qu'est devenu le jeune effront?
Tu veux parler de Yang, eh bien, il s'est noy, oui,
sous mes yeux!
Noy gmit Ania que ce nouveau coup du sort
anantit. Oh! maintenant, je suis perdue... perdue....

116

La porte s'ouvrit brutalement, la jeune fille fut bouscule,


elle tomba genoux.
Lve-toi! lui commanda-t-on d'une voix contrefaite.
Il faisait maintenant assez clair pour voir les personnages.
Phipo avait tout lieu d'tre satisfait : Ania avait beaucoup
chang en vingts-quatre heures! Son visage ravissant de
statuette tait boursoufl et sali, sa bouche gonfle, ses yeux
rougis de pleurs. Ses cheveux pendaient en dsordre dans son
dos, elle avait perdu pingles et peigne. Sa robe dchire en
maints endroits la faisait ressembler la pauvre mendiante Xa
qui s'en allait, de village en village, vendre quelques objets de
pacotille; comme elle, Ania se trouvait pieds nus, affame,
misrable. Cette nouvelle apparence de la fille du riche
ngociant Tuo fit sourire le sorcier.
Ania le vit, mais ne le reconnut pas. Il avait orn son
front d'un bariolage de couleurs, barr ses joues de traits
rouges. Sur sa tte une perruque de plumes jauntres
compltait sa transformation. Ses yeux taient lourdement
souligns de bistre. Ania dtourna les siens avec dgot. Sn,
lui, s'tait barbouill de vert et des lunettes oranges cachaient
la lueur narquoise de son regard.
Allons, lve-toi donc ! redit Phipo. Tu tais si presse
de sortir tout l'heure. Eh bien, sors !
Tremblante, Ania passa devant les deux hommes qui la
happrent aussitt comme l'araigne attrape la mouche.
Tes bras! ordonna Sn.
Elle tendit les mains en avant. Sn lui arracha ses
bracelets d'or et la perle nacre, dfit la belle chane qui ornait
son cou.
Garde-les! fit le sorcier ngligemment son lve. C'est
ton salaire!
Le jeune homme fit disparatre dans une de ses poches les
bijoux finement cisels, sa convoitise tait satisfaite.
117

II faut que je te dise quelque chose, Ania Tuo, avant de


continuer notre chemin.
A ces mots, elle respira plus aisment. Elle crut avoir
compris pourquoi on l'avait enleve : on voulait lui voler ses
bijoux. Puisque c'tait fait, elle allait pouvoir retourner
Louang-Prabang et rentrer chez ses parents. Aussi rponditelle, soulage :
Je vous coute. Et puis aprs, vous me laisserez aller?
Le rire de Sn dissipa ses illusions tandis que Phipo lui
expliquait schement :
Tu es en mon pouvoir. Tu ne peux ni recevoir du
secours, ni te sauver. Partout o tu tournes les regards, tu ne
vois que forts et montagnes. Personne ne rde dans ces
parages si ce n'est l'lphant sauvage, le vieux solitaire froce,
qu'il vaut mieux ne pas exasprer par tes cris !
Mais je ne vous ai rien fait! s'exclama la jeune fille.
Je ne sais mme pas qui vous tes. Vous m'avez vole, a ne
fait rien, je ne vous dnoncerai pas. Maintenant, je veux
repartir.
Une main implacable se posa sur son cou.
Ne joue pas au plus fin avec nous. Tu fais semblant de
ne pas comprendre. Aussi, je vais t'clairer : tu t'es moque des
esprits puissants, alors ils se vengent.
Vous devez vous tromper, il ne s'agit pas de moi.
Ne parle pas tant! coupa Sn.
Oh! vous! fit Ania subitement exaspre. Vous n'tes
qu'un menteur! Vous m'avez trompe. La fleur noire ne se
trouve nulle part.
Pardon! Elle se trouve dans ton imagination, ce qui
est tout de mme quelque chose! ricana le jeune

118

homme. Tu la voyais belle comme une toile tombe


sur la terre , du moins, c'est ce que tu disais!
Menteur et mchant... rpta Ania ulcre.
Peut-tre bien ! repartit Sn de sa voix doucement
cruelle. Quel malheur pour toi de ne t'en apercevoir que
maintenant !
Allez, en route, pas tant de discours ! interrompit
Phipo.
Je ne veux pas vous suivre, laissez-moi.... Avec
rudesse, le sorcier l'empoigna, la fit avancer
devant lui.
Vous n'avez pas le droit! protesta encore la
malheureuse. Mon pre vous fera condamner en justice.
Ton pre! C'est lui le premier fautif, qu'il paie donc!

119

Vous serez punis tout de mme... murmura Ania.


L'ascension vers la montagne commena sous un soleil de
plomb.
Ania marchait sans comprendre, mourant de soif, les
jambes lourdes. Pas une plainte ne sortait de ses lvres
dessches.
L'trange cortge avanait lentement entre les arbres. La
poussire piquait les yeux, les pierres blessaient les pieds nus
d'Ania qui ne pleurait plus. Un dsir farouche de ne pas
montrer sa terreur l'en empchait. Le chemin tait presque
impraticable, sa robe se dchirait aux ronces, ses jambes
taient gratignes, ses bras zbrs de griffures faites par les
pines. Une fois, elle se retourna ayant cru entendre un autre
bruit que celui de leurs pas. Le sorcier aussi couta.
C'est une branche morte, fit Sn.
Va voir, poltron, et tue tout ce qui te parat gnant!
lui recommanda Phipo.
Le jeune homme obit sans beaucoup d'empressement. Il
revint d'ailleurs bientt, dclarant, la mine panouie : Rien,
ni homme ni bte !
Tout va bien, continuons !
Ania ne bougea pas. Son petit visage tir exprimait une
rsolution dtermine.
Je ne ferai pas un pas de plus si vous ne me dites pas ce
que vous voulez. Mon pre doit-il vous payer une ranon?
La ranon ne pourrait effacer l'offense qu'il m'a
faite!
A ces mots, Ania comprit tout. Elle pointa son index vers
le sorcier.
Je sais qui vous tes, et celui-l aussi !
Pourquoi lui avez-vous tant parl? grommela Sn qui
tremblait toujours pour sa prcieuse vie.

120

H! que m'importe ce qu'elle raconte! rtorqua Phipo


mprisant. Elle ne pourra jamais rvler le secret qu'elle vient
de surprendre. Plus personne n'entendra sa jolie voix limpide.
Plus personne !
Derrire eux, se produisit une vritable dbandade
parmi les oiseaux dans les arbres. Ils se sauvrent
prcipitamment en ppiant et criant dans toutes les directions.
Il y a tout de mme quelqu'un! fit Sn d'une voix
blanche, nous sommes suivis !
Balivernes! Qui nous suivrait? Marchons! Avance,
Ania, fille de Luang! Et dis-moi quoi servent aujourd'hui
l'intelligence et la richesse de ton pre!
Ania le brava avec une fiert courageuse : Tu es un
sorcier... et tu es maudit! Gare toi si tu touches un seul de
mes cheveux!
Aussi je m'en garderai bien, ma fille. Je ne porterai
pas la main sur toi, ni Sn. Nous ne te ferons aucun mal. Nous
ne te frapperons mme pas. Et pourtant, tu mourras....
La sinistre prophtie fut reprise par un cho lointain.
Comme un souffle, glissant de feuille en feuille, Ania entendit:
Tu mourras... mourras... ras... ras....
Sn, peu rassur, couta; la fort tout entire chuchotait.
La chaleur tait crasante dans la gorge troite o ils
marchaient. Sur le chemin, des bataillons de fourmis rouges
partaient l'attaque. Comme leur venin ne pouvait traverser
l'paisse semelle des souliers des deux sorciers, elles se
rattrapaient sur la chair d'Ania qui avait l'impression de
marcher sur des cactus brlants. La soif, devenue intolrable,
l'empchait de penser. Devant ses yeux dansaient des cercles
de flammes.
Lorsqu'elle chancela, Sn la redressa d'une bourrade.
Dpche-toi, qu'on en finisse! grogna-t-il.
Vous n'tes qu'un lche!
121

Rpte-le si tu l'oses !
Lche! Lche....
Une gifle s'crasa sur la joue d'Ania.
Phipo gronda :
Je t'ai dit de ne pas la toucher, tu sais que je hais la
dsobissance !
La nature perfide du garon reprenant le dessus, il
rpondit :
Je ne le ferai plus, je me suis laiss emporter par la
colre.
C'est toujours dangereux! rpliqua le sorcier
sourdement.
Le dfil devenait de plus en plus troit, de plus en plus
bruyant aussi. Des singes s'agitaient, des perroquets poussaient
des cris stridents, des oiseaux emplissaient l'air d'appels, de
plaintes, de rles, de sortes de rires, tout se mlait. Ania,
puise, avanait sans s'en rendre compte, les oreilles
bourdonnantes. Les insectes piquaient son cou, ses oreilles,
son front; elle les chassait d'une main lasse.
Tu t'endors! lui reprocha Sn.
Quand je dormirai, je vous le dirai!
Sa vaillance et frapp le cur de tout autre homme,
mais celui de Sn ne connaissait ni bont ni piti. Il pongea
sa figure o les couleurs se mlangeaient et lui composaient
un masque hideux et lana :
Nous allons arriver l'antre du Dragon. N'est-il pas
plus beau que tout ce que tu as dj vu?
C'tait vrai, l'endroit tait d'une beaut remarquable.
L'antre du dragon .... Ania se rappelait un rcit de son pre. Il
lui avait un jour dcrit cet troit goulot entour de rochers
brlants. Quand un chasseur parvenait y faire pntrer la
bte poursuivie, sa victoire tait certaine.

122

Ania, puise, s'avanait sans s'en rendre compte.

123

L'animal ne pouvait sortir de l'impasse par aucun autre


chemin que celui par lequel il tait entr et c'tait l que le
chasseur le guettait.
Ania crut deviner le sort qui lui tait rserv. Elle voulut
chapper aux doigts qui la tenaient aux paules et l'obligeaient
pntrer dans le cirque de rochers. Mais ses efforts furent
vains.
Elle tomba sur le sol crevass o pas une herbe ne
poussait.
Elle resta longtemps immobile, crase de chaleur et de
soif. Sans force pour appeler, elle se trana vers un coin
d'ombre et ne bougea plus. Elle rvait qu'elle entendait la
rivire Bang chanter tout prs de l, elle rvait qu'elle tait la
pche avec Yang et buvait pleines mains l'eau frache du
courant. De l'eau partout jaillissait, de l'eau claire et pure....
Quand elle sortit de son long vanouissement, le
crpuscule grignotait, une une, les roches qui l'entouraient.
Un vent assez frais qui venait des hauteurs soufflait
maintenant et chassait l'atroce chaleur du jour. Il passa sur le
front fivreux de la jeune laotienne, sur ses paupires gonfles
de piqres, sur sa bouche gerce, sur tout son corps las. Peu
peu, Ania se sentit revivre. Mais en mme temps, la soif revint
la torturer.
Prs de l'entre du dfil, ses deux tourmenteurs
prparaient le dernier acte de leur sinistre drame.
Non loin d'eux des branches s'cartaient doucement. Puis
un singe, sans doute, grimpa de roc en roc jusqu'au sommet.

124

CHAPITRE XI
CE QUI SE PASS CETTE NUIT-L
LES sorciers ne se trompent jamais! affirmait Phipo son
lve. Ils sont vraiment tout-puissants !
Et les gens sont si ignorants qu'ils le croient!
s'esclaffa Sn. Oui, mme les plus malins ! Notre
dner tait excellent ! Je me sens tout ragaillardi ! Phipo
billa et s'tira. Sn en fit autant.
(
Ne nous endormons pas, cette gamine serait capable de
profiter de notre sommeil !

125

Elle n'irait pas bien loin ! Elle est puise. Regarde,


elle ne bouge pas !
Comme son cher ami au fond de la rivire. Ils rirent
tous deux bruyamment.
C'tait vrai qu'Ania tait puise et qu'elle ne songeait
gure s'vader de l'enfer o les deux sorciers l'avaient
mene.
Et Yang tait au fond de la rivire , ainsi que l'avait dit
Sn, tout heureux d'tre dlivr d'un rival pour les courses
futures.
Pauvre Ania! Qui donc aurait pu s'imaginer qu'elle se
trouvait cette heure emprisonne dans l'antre du Dragon?
Qui donc, pour la sauver, aurait pu remplacer Yang? Personne
n'avait, comme lui, mis en doute la parole des policiers.
Personne ne s'tait aventur, comme lui aussi, sur les sentiers
de la fort la poursuite des ravisr seurs d'Ania.
Elle tait bel et bien condamne subir seule son sort
affreux. Le sorcier n'tait-il pas tout-puissant, comme il venait
de l'affirmer?
Phipo cessa de rire pour s'crier :
Si tu avais vu la figure effare de Yang quand il a
bascul en arrire, et si tu avais entendu son cri de
saisissement! C'tait vraiment un spectacle amusant!
Et on l'appelle le fianc des eaux ! Quel nom
ridicule, et comme il le porte mal puisque le voil noy!
Ah! tu l'as dit! Noy comme un rat, emport avec les
branches d'arbres qui s'en vont en tournoyant vers les rapides.
J'ai fait l un bon travail! acheva Phipo en se frottant les
mains.
Merci de m'en avoir dbarrass! On n'entendait parler
que de lui la ville, un si bon fils, un si bon frre, et patata et
patati! S'il avait vcu, il aurait t le seul

126

mettre des btons dans nos roues, le seul nous empcher


de mener notre tche jusqu'au bout!
Eh oui, le seul! fit le sorcier en s'tirant. Mais
heureusement pour nous, il est mort!
Le fianc des eaux ne mritait-il donc pas son
surnom potique?
Yang avait vu l'expression cruelle du sorcier avant de
couler dans la profonde rivire Bang. Immdiatement, les eaux
cumantes s'taient refermes sur lui.
Mais si Yang connaissait mal les tratrises humaines, il
n'ignorait pas celles des tourbillons.
Il ne fit rien d'abord pour lutter contre le courant qui
l'emportait. Puis il happa l'air durant deux secondes et se laissa
de nouveau recouvrir par la masse grondante.
Lorsqu'il trouva des eaux plus calmes, il resta allong sur
les roches du fond. Immobile, il gardait les yeux ouverts. Il vit
les poissons filer au-dessus de lui.
Pour que je puisse sauver Ania, il faut que ce maudit
me croie mort! se disait Yang, ne remontant que de trs
courts instants de longs intervalles la surface.
Et ce qu'il souhaitait si ardemment se produisit. Pourtant
les remous taient si imptueux qu'ils emportaient le garon
vers la chute de Bang connue pour sa violence. Mais Yang
parvint s'accrocher une racine prs de la rive, il s'y retint
avec peine des deux mains.
Lorsqu'il osa sortir la tte entirement de l'eau, il constata
qu'il avait accompli un grand trajet et que la rivire dcrivait
un coude. Il tait donc maintenant compltement invisible aux
yeux du sorcier si celui-ci tait rest post prs du pont.
Yang inspecta les lieux. Il remarqua avec tonnement
qu'un peu plus loin, les pierres qui couvraient le lit de la
rivire affleuraient presque.

127

Eh bien, pensa-t-il, voil quelque chose retenir. On ne


sait jamais, a peut servir!
Le brave garon surgit tout entier hors de l'eau secoua ses
cheveux ruisselants et mit le pied sur la terre ferme.
Maintenant, nous deux, vieille canaille! Tu as voulu
me noyer comme un petit chat! Ah ! voleur, tu m'as pris le
morceau de tissu carlate, tu as dtruit le pont de lianes.
Pourquoi as-tu fait tout a? Pourquoi? Tu as une raison
importante et je la dcouvrirai. Tant pis pour toi !
Yang s'tait tenu ce discours vhment en tordant sa
chemisette ainsi que les jambes de son pantalon avec une
vigueur dsireuse de se dpenser sur un tout autre objet.
Puis il se faufila travers les bambous et remonta en
suivant la rive.
Rien de suspect? On peut y aller?... oui, tout est dsert!
Mais quel chemin suivre? Il ne faut pas se tromper cette fois!
128

Yang avait dj beaucoup de retard et rien ne lui prouvait


qu'il arriverait temps pour dlivrer Ania du danger. Il se
faisait de cruels reproches : Je n'aurais pas d me coucher
cette nuit, j'ai hsit traverser le pont, j'ai eu tort!
Mais quoi servaient maintenant ces penses
dmoralisantes? Il tudia le sol, inspecta les alentours.
Quelques herbes casses, quelques autres foules, crases,
c'en tait assez pour Yang! Il y voyait l de srieuses
indications qui prouvaient le passage assez rcent de
quelqu'un.
Je ne peux pas esprer trouver chaque buisson un
indice aussi rvlateur que le morceau de soie, il faut avancer
quand mme ! se dit-il. Ces cassures d'o s'coule encore la
sve peuvent trs bien tre la preuve que Phipo est pass par
l.
Mais s'agissait-il bien du sorcier? Un paysan ou un
ouvrier laquier avaient trs bien pu suivre aussi ce chemin.
Yang, pourtant, continua.
Sa marche le mena aux pieds des ruines du chteau des
princes Pa. Il se faufila entre les arbres, l'oreille tendue, l'il
aux aguets.
Rien ne bougeait aux alentours, rien que les insectes qui
vrombissaient d'une manire nervante.
Et soudain, alors qu'il commenait douter d'avoir bien
agi en venant rder prs du chteau, il entendit des rires.
Croyant tre l'objet d'une hallucination, il se tint
immobile. De nouveau le rire clata. Et presque aussitt, Sn
se montra avec son visage bariol, suivi de Phipo qui portait
un accoutrement grotesque.
Ainsi, les voil! pensa Yang, serrant les poings de rage.
Je ne m'tais pas tromp!
II attendit, rongeant son frein. Qu'tait-il advenu d'Ania?
N'arrivait-il pas trop tard?
129

Un soupon horrible le traversa : s'ils l'avaient tue? Il


avait appris ses dpens que le sorcier n'hsitait pas se
dbarrasser de ceux qui le gnaient.
Mais, peu aprs, Ania parut dans la lumire. Yang assista
la manire brutale dont on la faisait sortir du chteau.
Lorsque Sn lui arracha ses bijoux, Yang faillit s'lancer; mais
un dernier sursaut de prudence l'arrta.
Quand il entendit Phipo affirmer que Yang tait noy, une
envie folle de se jeter sur les deux hommes s'empara de lui.
Heureusement pour lui, il sut garder son sang-froid et ne
dvoila pas sa prsence.
Comment l'aiderais-je si je me montre? Je ne lui serais
d'aucun secours. Ces hommes sont forts et prts tout. Ils me
tueraient... sans profit pour elle !
II suivit le groupe bonne distance, se faufilant avec
prcaution entre les arbres, vitant de faire craquer des
brindilles sous ses pas.
Pourtant deux reprises, il faillit tre dcouvert. Ayant
entendu les plaintes d'Ania, Yang savait qu'elle n'avait ni
mang ni bu. Il cueillit au passage quelques mangues et des
bananes. Il les dposa dans de larges feuilles pour les porter
facilement.
Je les lui donnerai ds que je pourrai.... Si cette chaleur
ne la fait pas tomber en route !
De se sentir impuissant l'enflammait de colre, surtout
quand Ania oscillait et trbuchait.
Qui la reconnatrait en la voyant si misrable? se
demandait-il, tout bouillonnant de fureur; sa robe dchire
pend d'un ct, du sang coule sur ses jambes et ses pieds, et il
faut que je reste l, sans rien faire! Je ne peux plus le
supporter!

130

Lorsque le sorcier s'arrta l'entre de l'antre du Dragon,


Yang remercia le Ciel de l'avoir prserv d'une hte
prmature.
Il s'loigna sans bruit et disparut derrire les rochers.
La nuit tait venue.
A la grande chaleur succdait une torpeur lourde, mais
bientt l'air devint plus frais.
Accroupie au milieu du cirque o soufflait enfin un peu
d'air, Ania se laissait caresser par le vent qui la ranimait. Sa
lassitude tait extrme. D'o lui viendrait le secours? Qui
tancherait la soif ardente qui desschait son gosier et sa
bouche? Elle divaguait :
Je dois avoir de la fivre, ma tte est lourde, je brle...
je vais mourir ici toute seule.... Oh! s'il pleuvait.... Je boirais
l'eau du ciel, l'eau divine....
Mais le sorcier lui rservait un trange concert de cris et
sifflements. L'cho grossissait les bruits, les rendait
fantastiques. En mme temps, Phipo qui avait prpar
minutieusement toute une srie d'artifices destins effrayer la
jeune fille, clairait la terre craquele du cirque par des lueurs
rouges, violaces, oranges du plus tonnant effet. Il semblait
Ania que des rires clataient autour d'elle, les roches se les
renvoyaient en les amplifiant. La pauvre enfant allait de-ci, del, comme un petit lapin pourchass.
A ce tonnerre de bruits, succdrent des soupirs
dchirants, des gmissements et des plaintes. Voulait-on la
rendre folle?
Soudain, pendant un court instant de silence, une voix
miraculeuse parvint ses oreilles. Et cette voix qui paraissait
venir du ciel tait basse quoique distincte, elle disait :
Ania, coute-moi,! il ne faut plus les craindre et avoir
peur. Tu n'es plus seule !

131

La malheureuse leva la tte et chercha dsesprment


percer les tnbres qui l'environnaient.
L-haut sur les rochers, il y avait quelqu'un qui tait venu
son secours, qui voulait tenter de l'aider, peut-tre de la
sauver!
Le vacarme reprit mais entre deux hurlements stridents,
Ania put entendre la voix, cette fois plus proche d'elle
qu'auparavant :
Tout a, c'est pour t'effrayer! Ne fais pas attention ces
sottises. Maintenant, je suis l!
Colle contre la muraille de rochers, Ania coutait ce
merveilleux message : Tu n'es plus seule, je suis l!
C'est Yang, je suis sre que c'est lui! Il faut que ce soit
lui! se rptait la pauvre enfant.
Mais le sorcier avait l'oue fine, lui aussi avait entendu
quelque chose. Il grommela l'adresse de Sn :
As-tu parl?
Non.
Alors, il y a quelqu'un!
C'est impossible!
Va voir, regarde un peu partout, ouvre l'il ! Sn
s'acquitta de cette mission d'assez mauvaise
grce. Il n'avait aucune envie de se trouver face face
avec quelque animal froce. Il obit pourtant son matre,
inspecta les environs d'un air nonchalant. Lorsque des petites
pierres dgringolrent autour de lui, il fit un pas prudent en
arrire, s'loignant des roches. Il revint prs de Phipo et
dclara :
Personne! Nous sommes bien seuls!
Et pourtant, cette minute, des fruits taient lancs d'une
main adroite sur le sol prs d'Ania. Elle se baissa pour voir ce
qui venait de tomber et trouva quatre mangues qu'elle mangea
comme une affame. Le jus
132

dlicieux coulait dans sa bouche, mouillait ses lvres.


Jamais une mangue ne lui avait paru aussi exquise!
Puis des bananes lui arrivrent par le mme chemin. Elle
les dpouilla prestement de leur pelure.
La tte ne lui tournait plus, les crampes d'estomac qui la
torturaient auparavant cessrent immdiatement.
Elle respira profondment. L'espoir faisait battre son
cur plus vite. Contorsions grotesques d'ombres se dcoupant
sur le sol, lugubres plaintes pouvaient se poursuivre. Plus rien
n'atteignait Ania. L'empire maudit des sorciers s'effritait. Une
petite flamme timide venait de s'allumer dans l'me d'Ania...
toute fragile encore, mais dj plus puissante que le mal.
D'autres fruits lui furent encore envoys de la mme
faon comme si un singe malicieux s'amusait la bombarder.
La jeune fille dvora tout, reprenant chaque minute un peu
plus de force.
Osant davantage, elle tta la paroi des rochers, mais ne
dcouvrit aucune prise, aucune saillie qui pourrait lui
permettre de se hisser jusque l-haut.
Au milieu des sinistres grondements qui emplissaient le
cirque et qui le faisaient ressembler une caverne de lions,
Ania entendit encore une fois Yang qui disait :
Courage!
Phipo s'impatientait. Il aurait voulu voir mourir sa
victime un peu plus vite. Il l'imaginait bout de forces....
Il claira le sol d'une longue flamme qui rampa comme
un reptile et s'teignit. Une odeur acre empuantit l'air. Ania se
sentit oppresse, mais cela ne dura pas.
A ce moment quelques pierres se dtachrent du sommet,
Ania les entendit rebondir de roche en roche et rouler tout
prs. Presque aussitt, une forme souple et silencieuse bondit
deux pas d'elle. Une main ferme se

133

Il claira le sol d'une longue flamme.

134

posa sur sa bouche, tandis qu'une autre main lui serrait


amicalement le bras.
C'est moi, Yang.... Je suis venu... murmura une bouche
son oreille.
Oh!... Yang... tu n'es pas mort!
Pas mort du tout! Et heureusement pour toi!
Mais... silence... ne dis plus un mot... voici Sn.... Fais
semblant....
Il ne put continuer. En effet, le jeune sorcier approchait.
Phipo lui avait command:
Va donc constater comment elle est. Je pense que nous
n'en avons plus pour longtemps rester ici. J'aimerais rentrer
aujourd'hui, il ne faut pas qu'on s'aperoive de notre absence.
Ania avait compris l'injonction de Yang, elle se laissa
tomber terre, se cacha le visage dans ses mains et secoua les
paules comme si elle pleurait convulsivement.
Sn braqua sa lampe sur la petite forme prostre.
Satisfait de son rapide examen, il allait revenir sur ses
pas, quand soudain il fut terrass par un adversaire invisible
qui le ceinturait rapidement. Renvers sur le sol, sa tte donna
contre la terre durcie. L'attaque avait t si imprvue, si rapide,
que le jeune sorcier n'avait mme pas pouss un cri. Sa
stupfaction ne put s'exprimer autrement que par l'exhalaison
d'un soupir profond.
Yang, cheval sur lui, le frappa avec force. Sn bientt
ne bougea plus. Son souffle devint imperceptible. Yang se
releva rassur, Sn tait hors de combat pour un bon moment.
Puis il se tourna vers Ania et lui ordonna, prcis :
Pends-toi mon cou !
Elle obit promptement. Aussitt, Yang se mit courir
avec sa charge sur le dos, le plus vite qu'il put.

135

Ainsi, dans l'ombre, on ne pouvait voir qu'une seule


personne.
Phipo, qui prparait un nouveau malfice, ne releva
mme pas la tte quand il entendit marcher. Certain qu'il
s'agissait de Sn, il demanda sur un ton gouailleur :
Alors? Combien de temps encore?...
II n'y eut pas de rponse. Etonn, le sorcier se redressa.
Eh bien? fit-il encore. Tu....
Mais il ne termina pas sa phrase. Il venait de voir une
silhouette glisser devant lui et se scinder brusquement en
deux. Ania s'tant mise courir ct de Yang.
Le sorcier crut rver. Est-ce que Sn avait la particularit
de se ddoubler? Voil une exprience qu'il n'avait, lui, jamais
os tenter!
Son ahurissement fut son comble lorsque, la clart de
la lune, il vit un troisime personnage venir lui. Mais celui-ci
marchait les mains en avant comme un aveugle qui cherche
son chemin. Le sorcier se prcipita avec sa lampe au-devant de
l'arrivant. Il reconnut alors son disciple.
Sn! hurla-t-il d'une voix qui n'avait plus rien d'humain.
Est-ce toi? Je deviens fou!
Et moi, je le suis! rpliqua le jeune homme avec peine.
Tout fait....
Phipo le secoua durement.
D'o viens-tu? Que se passe-t-il? Qu'est devenue Ania?
Qui est sorti? Mais parle donc! Dis quelque chose! Ne reste
pas l muet comme un arbre !
Sn hoquetait, portait la main sa tte.
Je voudrais bien vous y voir, vous ! Il y a un mauvais
gnie qui s'est jet sur mes paules; j'ai cru qu'un singe me
tombait dessus. Ah! il avait une force tonnante cet animal-l !
Quel animal? Est-ce que tu es encore capable de
comprendre ce que je te demande? O est Ania Tuo?
136

Sn clata d'un rire idiot.


Partie! Envole! Disparue!
Et, se tordant, il continua :
Passe devant votre nez ! houp ! plus personne !
Tu ne sais plus ce que tu dis !
Si! je le sais mme trs bien. Puisque ma tte a rsist
de tels chocs, c'est qu'elle est solide! Il cognait, cognait
comme une brute!
Qui? vocifra Phipo.
Mais Yang, voyons ! le beau Yang, toujours prt
courir au secours de quelqu'un.
Yang est mort !
Que vous dites! ricana Sn furieux d'avoir reu des
coups. Il n'est pas plus mort que moi! Il se porte aussi bien que
vous... ou encore mieux!

137

Je l'ai vu se noyer sous mes yeux.


Vos yeux vous jouent des tours et lui, il vient de vous
en jouer un fameux!
Tais-toi, imbcile ! Ou bien rponds avec bon sens !
Je ne peux pas me taire et rpondre en mme temps ,
rpliqua Sn effrontment.
Le sorcier approcha sa figure de celle du jeune homme,
avec une expression menaante :
Si tu ne me dis pas tout, je vais te....
Oh ! non ! Ne me touchez pas, moi ! gmit Sn.
Est-ce que tu es sr que ce n'tait pas l'esprit de Yang?
murmura le sorcier branl.
Et vous, est-ce que vous croyez ces sornettes? Je
vous rpte que c'tait Yang en chair et en os, en os surtout! Il
a failli m'enfoncer l'estomac avec ses genoux.
Mais, alors! s'cria Phipo alarm, nous sommes
perdus. Toi et moi! Comprends-tu cela? Ils vont aller nous
dnoncer. Vite, vite, il faut leur couper la retraite.
Il aurait mieux valu leur couper la tte !
Gourons!
Ils courent aussi!
Ils ne connaissent pas les raccourcis, il faut que nous
arrivions au pont avant eux.
Quel pont? Je croyais que vous aviez arrach les
lianes.
Il y en a un autre un peu plus haut. Yang doit le
savoir. Laissons ici nos affaires, nous reviendrons les
chercher plus tard!
Alors, vous pensez que nous allons les rattraper?
Non, mais les devancer. Ils ont pris le chemin
habituel qui est trs long. Viens, je sais un sentier qui mne lbas directement. Dpchons-nous, Sn, ta vie et la mienne
dpendent de notre clrit.
138

Oh ! je le sais, ce n'est pas la peine de me le rpter


tout le temps ! grogna Sn qui trouvait que l'aventure prenait
une allure dplaisante.
Les deux hommes s'lancrent vers la fort. Ils
arriveraient temps. Phipo en tait certain. Ils emprunteraient
les chemins courts et rattraperaient les fuyards. Ce serait
facile, Ania devait tre puise.
La lune glissait, indiffrente et belle, au-dessus des
roseaux. Elle clairait les sorciers qui s'engagrent dans la
sente qui menait tout droit au pont de la rivire Bang.
I

139

CHAPITRE XII

L'AUBE
ignorait malheureusement que pour revenir vers
Louang-Prabang il existait des sentiers plus courts que celui
qu'il avait dj suivi. Aussi entrana-t-il Ania sur ce
chemin interminable o, la veille, elle avait tant souffert de la
soif.
Mais, cette heure, il faisait bon, le vent de la nuit avait
dissip toutes les lourdeurs et les moiteurs de l'air. Mme si la
mousson s'tait mise soudain souffler, si des pluies
torrentielles taient tombes, Ania et t heureuse ! Elle
fuyait comme si toute la fatigue s'tait vanouie d'un
YANG

140

seul coup. A ct d'elle, maintenant, il y avait Yang qui


l'encourageait sans cesse.
Ne va pas trop vite, lui conseillait-il. Tu seras puise
avant le but.
De temps en temps, ils s'arrtaient, se souriaient, et la
lune clairait leurs dents blanches.
Oh! Yang, tu sais, maintenant, je n'ai plus peur!
J'avais promis de te venir en aide, t'en souviens-tu?
A la vie, la mort , oui, Yang, je m'en souviens !
Viens, Ania. Je sais que Sn a la rputation de courir
comme un livre. S'ils ont dcid de nous poursuivre, nous
n'avons qu'une lgre avance sur eux.
Mais Ania fut oblige de s'appuyer contre un tronc. Elle
souffrait d'un violent point de ct. Yang surveilla le chemin
pendant ce temps de repos forc.
Non, ils ne nous suivent pas, nous sommes peut-tre
dj hors d'atteinte. Peux-tu marcher de nouveau?
Oui, allons! Dis-moi, Yang, demanda-t-elle d'une
petite voix hsitante, ne penses-tu pas qu'ils connaissent un
autre chemin plus direct?
Ce n'est pas impossible! avoua Yang.
Il la prit par la main et l'entrana plus rapidement. La
rflexion d'Ania venait de raviver ses craintes. Elle courut
ct de lui, un peu haletante, le souffle court. Les blessures
ouvertes de ses pieds, les gratignures de ses jambes
recommenaient saigner. Mais elle les oubliait, sentant avec
joie la bonne main ferme de Yang qui serrait la sienne. Tout
coup, les deux fugitifs virent une masse sombre leur barrer le
chemin deux cents mtres environ.
Yang tira violemment Ania lui en murmurant :
Vite! C'est l'lphant sauvage....
Ania se blottit contre lui dans les hautes herbes, osant
peine respirer.
141

La puissante bte martelait le sol de ses pattes de devant


comme si elle tait en fureur. Souponnait-elle la prsence des
deux amis qui se cachaient, le cur battant, derrire les
agaves?
Quelques minutes, lourdes d'angoisse, s'coulrent.
Enfin, l'animal s'branla lourdement. Ania enfouit son visage
dans ses mains, Yang posa un bras protecteur sur ses paules.
L'lphant passa, les ignorant. Il broya de jeunes arbres qui se
cassrent avec un bruit sec. Des branches s'abattirent
entranant avec elles les oiseaux endormis qui s'veillrent et
s'parpillrent en protestant bruyamment.
Un cerf immobile, dress sur ses hautes pattes, attendait.
Un peu rassure, Ania osa relever le front, elle vit le cerf
frmissant non loin d'elle; sa peau tressaillait. Il lui lana un
vif coup d'il et disparut.
Le chemin tait libre.
Yang et Ania reprirent leur course. Le vent courait avec
eux, glissant sur les feuilles qu'il froissait les unes contre les
autres.
De nouveau, ils s'arrtrent.... Ania n'en pouvait plus.
Tu ne trouves pas que c'est bizarre que nos poursuivants
soient encore invisibles? J'avance si lentement et pourtant, ils
ne nous ont pas encore rattraps. Je me demande s'ils ne sont
pas en train de nous rserver une surprise de leur manire....
Tu sais, Yang, j'ai eu moins peur de l'lphant que de ces deuxl!
Moi aussi... j'aimerais savoir ce que signifie leur
retard. Mais rjouissons-nous au lieu de nous inquiter!
Nous nous sommes peut-tre gars?
Je reconnais les lieux. Surtout maintenant qu'il fait
plus clair. Nous n'avons pas fait d'erreur. Quand il

142

fera tout fait jour, tu auras plus de courage.


Continuons.... Viens!
Peu de temps aprs, Ania laissa chapper un
gmissement. Elle s'immobilisa au milieu du sentier, un pied
en l'air.
Tu as t pique? Dis? questionna Yang. Appuie-toi sur
moi. Qu'est-ce que tu sens?
- Je crois que j'ai.... Oh! j'ai d mettre le pied dans un
trou.... Je t'assure, Yang, que je ne peux plus le poser par terre,
a me fait mal, mal....
Tu es sre que tu n'as pas plutt march sur un
serpent? Puisque la douleur est si violente, c'est peut-tre une
fourmi rouge....
Oh! non, je connais leur piqre! Cette fois, c'est
diffrent !
Pourras-tu marcher?
Oui! rpondit bravement la jeune fille en rprimant
un cri.
Ils repartirent. Ania sautillait sur un pied. Quand elle
tentait de toucher la terre avec le second, une douleur
fulgurante l'inondait de sueur.
Le sentier bord de lauriers et parallle la rivire
devenait maintenant si troit qu'ils taient obligs d'aller l'un
derrire l'autre, Yang prcdant Ania.
Pourtant quand elle s'croula, il l'entendit gmir. Il se
retourna avec vivacit et la vit tenant son pied des deux mains.
Il se prcipita vers elle.
Il fait clair maintenant. Je vais voir o tu as mal.

Et si c'tait un scorpion? demanda-t-elle


timidement.
Il ne rpondit pas. Le pied d'Ania tait souill par la
poussire, il apparut Yang trs enfl et d'une vilaine couleur
rougetre, la peau en tait tendue.
143

Fais comme moi, le sorcier est l-bas

144

145

Si je pouvais marcher dans l'eau! soupira la jeune fille.


Il me semble que a irait mieux !
Elle dut faire un vritable effort pour se remettre en
marche.
Yang tait soucieux. Son devoir lui tait apparu, ds
l'instant de la disparition d'Ania, trs clair : la retrouver cote
que cote.... Il fallait maintenant pouvoir la ramener....
Comment? Ce fut Ania qui ajouta son souci en lui disant
soudain d'une petite voix tremblante :
Puisque tu m'as racont que le pont de lianes est dtruit,
comment traverserons-nous la rivire?
~ II y en a un autre un peu plus loin.
Et s'ils taient en train de dtruire aussi celui-l?
Non.... Ils ont trouv autre chose....
Autre chose?
Oui, ils ont peur que nous allions les dnoncer, ils ont
d s'enfuir, dit Yang qui cherchait la rassurer.
Ce serait trop beau! soupira Ania.
Au mme moment, Yang stoppant sa marche
s'accroupissait au milieu des fougres.
Fais comme moi. Le sorcier est l-bas, je le vois prs
du pont!
Ah! fit-il d'un air navr, je n'ai pas tap assez fort, Sn
est l aussi. Son crne est plus dur que le roc! Une mauvaise
tte comme la sienne, ce n'est pas tonnant !
Qu'est-ce que nous allons faire? interrogea Ania
apeure.
Les surveiller d'abord.... Ils ont d prendre des
raccourcis et les voil qui nous guettent comme deux chats
mchants.
C'est fini! sanglota la jeune fille. Nous ne pourrons
jamais rentrer! Ils nous prcipiteront dans la rivire
comme ils ont dj essay de le faire!
146

Nous passerons ailleurs! Ania, ne pleure pas....


L'aube qui naissait, ros et dore, accompagne du
chant des oiseaux rveills, rvla Yang l'tat
d'puisement de sa compagne. Il voyait son visage empreint de
souffrance, son regard traqu, l'agitation nerveuse de ses
mains. La piti emplit son cur de mme que la colre contre
les misrables qui ne craignaient pas de s'attaquer une
enfant.
Ah ! si je les tenais ! grommela-t-il. Calme-toi, Ania. Je
t'en prie !
Il lui sourit et ajouta : Nous allons profiter de cet arrt
pour examiner ton pied.
Il avait encore gonfl sous l'influence d'un mystrieux
venin, il tait brlant sous les doigts.
Ania, dcourage, ne faisait mme plus l'effort de se
montrer vaillante.
Je suis srement empoisonne. Tu as risqu ta vie pour
moi en vain. Tu t'es fait maintenant deux ennemis qui ne te
pardonneront jamais ce que tu as os pour moi!
Comme elle pleurait sans honte, Yang la reprit avec
douceur :
Pourquoi te dsesprer cause d'une piqre? Quand
nous serons Louang-Prabang, tu seras soigne aussitt.
Et si nous ne pouvons rentrer? Si le sorcier nous en
empche?
Sans rpondre, Yang se glissa parmi les roseaux du bord
de la rivire, alla cueillir de larges feuilles humides qu'il
rapporta encore dgoutantes d'eau. Il les disposa autour du
pied, l'entoura de ce pansement provisoire qu'il retint par de
minces rubans de joncs.
Me voil devenu docteur, dit-il, s'efforant de rire.
J'espre, ma chre malade, que tu vas gurir!

147

Le mdecin improvis tapota la joue mouille de larmes


d'Ania et l'aida se relever.
Regarde-moi, Ania, et surtout, crois-moi! l'esprit
mauvais ne peut rien contre deux amis unis !
Ania sentit la confiance revenir en son cur. Elle regarda
Yang qui se tenait trs droit, ayant l'air de dfier le monde. Son
visage l'expression dcide lui parut plus beau que jamais.
Elle murmura :
Tu ressembles un chevalier qui tue les dragons et leur
arrache la langue ! J'en ai vu un qui tait comme toi dans un
vieux livre d'estampes de papa. Seulement, toi, tu n'as pas
d'armure ni de cuirasse, alors, tu as encore plus de valeur!
Yang cligna de l'il amicalement.
Puisque tu as confiance en ton chevalier, coute-moi :
nous allons nous rapprocher prudemment le plus possible du
deuxime pont. En continuant par l, nous resterons
couvert.

148

Trs lentement, ils s'engagrent dans les bambous, ils


voyaient entre les longs fuseaux verts le pont de la rivire
Bang et les deux hommes qui s'agitaient sur la rive oppose.
Que font-ils, Yang?
Ils ont tout coup. Il n'y a vraiment plus moyen de se
servir de ce pont-l non plus.
Alors?... Je suis trop fatigue pour aller plus loin.
Je vais te conduire par le chemin de l'eau. Et si tu
m'en crois, la rivire sera notre amie.
Tu me tiendras?
Je te tiendrai!
Ils pouvaient parler sans se gner; le bruit de la rivire
couvrait celui de leurs paroles. Ils s'enfoncrent de plus en
plus dans le fourr pineux.
Nous allons ramper maintenant. Tu dchireras encore
un peu plus ta robe, mais tu reposeras ton pied.

149

Il lui donna l'exemple en se mettant quatre pattes.


Si nous n'tions pas si prs de tes tourmenteurs, je
trouverais cette faon de nous dplacer trs drle... plaisanta
Yang qui voulait encourager la jeune fille par tous les moyens.
Leurs corps ondulaient dans l'herbe et personne ne pouvait se
douter qu'il y avait, en ce moment, deux fugitifs en train de se
traner sur le ventre au prix de cent gratignures. Il y avait
longtemps qu'Ania ne sursautait plus quand une pine lui
griffait la peau, quand une branche lui raflait le visage. Dans
sa tte, il n'y avait plus place que pour une pense : chapper
ses poursuivants et rentrer la maison....
Arrivs hauteur du pont, ils glissrent juste en face de
l'endroit o, de l'autre ct, les deux sorciers faisaient le guet.
Quand ils l'eurent dpass, ils soufflrent.
Adieu, messieurs! dclara Yang, une flamme
moqueuse dans ses yeux sombres. Vous connaissiez les
150

dtours de la fort mais Yang, le pcheur, connat ceux de


la rivire !
Ces paroles eurent pour effet d'exalter le courage d'Ania
qui le suivit en clopinant ds qu'il eut repris la marche.
Tu vois, lui fit-il remarquer bientt, la rivire fait un
coude ici, je l'ai" appris hier.... Avant de continuer, regardons
un peu les sorciers.
II repoussa de la main des branchages qui leur cachaient
le pont. Phipo allait et venait sur la berge avec nervosit. Sn
lui parlait en montrant le chemin par o devaient arriver les
deux fugitifs.
Ania vit briller au bras de Sn ses bracelets d'or. Elle eut
un furtif sourire.
Ils nous attendent, dit-elle.
Eh bien, qu'ils attendent! repartit Yang avec un lger
rire. Je vais te mener par une route dont ils n'ont aucune ide!
Mais n'y a-t-il pas par l des rapides?
As-tu confiance ou non?
Oh! jamais je n'oserai nager l-dedans....
Nager? Pas question! Tu vas voir.... Yang entra
dlibrment dans l'eau, dclarant :
Elle est trs froide, c'est agrable... viens, Ania!
Elle jeta autour d'elle un regard effray. L-bas, le pont et
les deux hommes... ici, la rivire et ses violents remous....
Mais l'endroit o Yang venait d'entrer, la rivire formait
comme une anse que le soleil atteignait,
Regarde! commanda Yang gaiement. Voil le soleil....
Donne-moi la main.
Ania pntra son tour dans l'eau frache.
Oh! s'cria-t-elle, ravie, je ne sens plus mon pied.

151

Avec prcaution, il la guidait.

152

Avance sans crainte. Tu vois, l il y a un trou profond,


attention... par ici... attention....
Avec prcaution, il la guidait. Le niveau montait, l'eau lui
toucha le ventre, puis les hanches, grimpa la poitrine. La
main de Yang serrait toujours plus fort celle d'Ania. Il la
regardait avec son sourire rconfortant et elle avanait, les
yeux tourns vers lui.
Quand elle glissait sur les pierres, il la retenait
fermement. Au milieu de la rivire, le courant tait assez
violent. Ania s'agrippa aux paules de Yang qui n'avait, lui, de
l'eau qu' hauteur de l'estomac.
Ania croyait tre au bout de ses peines quand elle
s'aperut qu'un tourbillon l'empcherait d'atteindre la rive.
Yang devina son inquitude, il lui dit :
Tu vas atterrir de l'autre ct. Comment? Tu vois cet
arbre? Et toutes ces branches qui pendent?
Oui.
Eh bien, ces branches vont nous servir! II en attira
une lui, s'y accrocha fermement.
Fais comme moi. Tiens toi l de toutes tes forces.
Regarde! Il y a cinq branches qui t'aideront passer. Je reste
ici, prt intervenir si tu as besoin de moi. N'aie pas peur ! Ne
baisse pas les yeux vers le tourbillon, ne pense qu' tenir bien
fort chaque branche, l'une aprs l'autre.
Ania puisa dans l'amical sourire de son compagnon un
peu de confiance et, bravement, lui obit.
Il avait raison!
De branche en branche, elle parvint traverser le
dangereux passage. Il lui fallut beaucoup de temps, elle ne
dcrochait sa main gauche que lorsque la droite tenait
solidement la nouvelle branche.
Elle parvint la berge, les mains en sang. Epuise, mais
heureuse!
153

J'arrive! lui cria Yang.


Il l'imita, avec, cependant, plus d'aisance et de clrit.
Lorsqu'il se trouva auprs d'elle, il la complimenta :
Tu as t une vraie championne! Quel dommage que
personne n'ait assist notre performance! Ah! Ah! que dirait
le misrable Phipo s'il nous voyait arrivs jusqu'ici? Il en
prirait de rage. Et maintenant, Ania, je puis t'assurer que nous
n'avons plus que deux heures de marche! Te sens-tu capable
d'attaquer le dernier morceau? O est ton pansement? Il est
tomb! Montre-moi ton pied!
Eh bien, fit Yang avec une grimace aprs un rapide
examen, on ne peut pas dire qu'il soit bien joli !
On dirait la peau d'un tambour! plaisanta Ania.
Toute la jambe a mauvaise allure. Je n'aime pas ces
tranes rouges l... l.... Sais-tu ce qu'il faut faire?

154

Poser des sangsues. Il y en a dans le marcage srement.


De ces horribles btes? s'exclama Ania. Oh! non....
Maman m'a dit que c'tait efficace. Ania n'osa pas
protester.
Les sangsues te soulageront.
Fais ce que tu veux! accorda Ania rsigne.
Il courut chercher les petites btes qu'il maintint bien
serres sur la jambe avec sa chemisette en guise de bandage.
Et voil ! Tu verras, cela ira mieux maintenant. Yang?
La petite voix d'Ania prouvait qu'elle n'avait pas encore
rejet toutes les frayeurs.
Qu'y a-t-il?
Si les sorciers nous poursuivaient encore? Yang y
avait dj song. Il haussa les paules d'un
air indiffrent.

155

N'y pense pas!


Ils partirent.... Ania tranait sa jambe qui lui semblait de
bois. Yang ne disait plus un mot. Tout coup, il s'arrta, se
retourna. L-bas, loin derrire eux, couraient deux silhouettes.

156

CHAPITRE XIII
L'LPHANT SAUVAGE
fut comme paralyse la vue de leurs poursuivants.
La terreur qui l'avait, auparavant, abandonne,
revint
l'envahir ainsi qu'une vague recouvre le naufrag en pleine
mer. Ania perdit pied, son petit visage se dcomposa. Ses
lvres dessches devinrent blanches. Yang devina qu'elle
allait s'vanouir. Ils ne nous rattraperont plus, assura-t-il.
Mais.... Je peux peine marcher. Laisse-moi, Yang... Yang....

ANIA

157

Sa voix n'tait plus qu'un souffle. Le jeune homme serra


les poings, il grommela part lui :
N'y aura-t-il donc rien qui arrtera ces....
II n'acheva pas. Ce qu'il venait de dcouvrir le clouait
sur place. Non loin d'eux, se tenait, imposant et redoutable,
l'lphant sauvage. Il soulevait une de ses lourdes pattes de
devant et frappait le sol. La poussire dore du chemin
volait. Le pachyderme ne les regardait pas, il semblait voir
plus loin quelque chose de plus intressant qu'eux. Yang eut
la prsence d'esprit de se camoufler dans le fourr entranant
Ania dans sa chute un peu rude parmi les sansevires.
Tais-toi! supplia-t-il.
L'lphant s'branla soudain, il s'lana la vitesse d'un
ouragan, le sol trembla sous lui. Emport dans une course
imptueuse, l'norme masse fila, ressemblant un char
d'assaut, devant les deux fugitifs mduss.
Le drame se droula si vite qu'Ania n'eut pas le temps
de pousser un cri.
Phipo et Sn venaient sur le sentier, tout occups de leur
poursuite. Quand ils virent l'lphant dboucher, il tait trop
tard. Impossible d'esquisser le moindre mouvement de
retraite. Le terrible solitaire les renversa l'un et l'autre en une
seconde.
Le hurlement d'pouvant de Sn mourut dans sa gorge.
La bte farouche s'obstina, tourna en rond, martelant le sol.
Puis l'lphant se calma, il s'en alla d'un pas lourd et
tranquille vers la rivire o il se baigna avec un vident
plaisir, faisant jaillir l'cume autour de lui, s'arrosant de sa
trompe. Yang et Ania, ptrifis, gardaient les yeux fixes.
Quand elle se rendit compte que tout tait fini, Ania se
mit trembler convulsivement. Une crise de larmes la secoua.
Yang l'entoura de ses bras.
158

L'lphant s'branla soudain.

159

Calme-toi, Ania. Tu vois bien qu'il n'y a plus aucun


danger.
C'est cause... cause d'eux qui... que....
As-tu donc piti de ces criminels?
Je ne peux me rjouir de leur mort, oh ! non, je ne le
peux pas !
Mais alors rjouis-toi de ta dlivrance. Le bonze
n'avait pas menti!
C'est trop affreux... l'lphant... je n'oublierai
jamais....
Ne tremble plus, tu n'as plus rien craindre
maintenant !
Je sais! bredouilla la jeune fille refoulant ses sanglots
avec peine.
L'lphant sauvage a tu l'esprit du mal qui habitait
Phipo et Sn. Allons, Ania, soit forte! La route est libre!
L'accent triomphant, les exhortations de Yang finirent par
avoir raison de l'branlement nerveux que venait de subir
Ania. Elle s'essuya les joues, releva la tte; Yang lui souriait,
plus fraternel que jamais. Il prit entre ses mains la petite figure
bouleverse et pronona d'une voix douce :
Nous avions dit : la vie, la mort . N'avions-nous
pas raison? Plus que jamais, toujours, ce sera ainsi entre nous.
Es-tu d'accord avec moi?
Oh! oui.... Yang, je serai toujours d'accord avec toi!
Sa ferveur accentua le sourire de Yang. Elle demanda :
Est-ce que tu crois que c'tait l'lphant sacr?
Je ne sais pas, je ne suis qu'un ignorant, rpliqua le
garon. Ce que je sais c'est que bientt, tu reverras ta maison !
Et maman... papa... mes petits frres!...
Cette pense galvanisa Ania qui, boitillant, clopinclopant, recommena avancer vers la ville. Depuis qu'ils
avaient quitt montagne, fort, brousse, ils revenaient aux
160

lieux habits. Dj ils voyaient les pavillons de couleurs gaies,


des femmes passaient sur la route et la soie clatante de leur
sarong plaquait des tches colores contre le vert des palmiers
et des acacias.
Tout l-bas, c'tait la rizire demi inonde. A droite,
s'talait le fleuve qui roulait ses flots jaunes entre les rives
ornes de jardins. Des barques se balanaient mollement
retenues par leur amarre, des enfants nus au corps cuivr y
jouaient. Une pirogue filait dans le ronronnement de son
moteur neuf, creusant un sillage dor dans les flots. Au loin,
des voiliers avec leur quipage de pcheurs rdaient dans les
eaux poissonneuses. A l'horizon, un vapeur s'loignait. Yang
voyait tout cela comme dans un songe. tait-ce rel?
Atteignaient-ils enfin Louang-Prabang?
Vers midi, il put contempler la ville. Mais son endurance
avait aussi des limites ; il portait sur son dos depuis des
kilomtres Ania vanouie, semblable une grande poupe
endormie. Il trbuchait, les jambes en sang; devant ses yeux
un brouillard voilait les contours, les gens s'cartaient sur son
passage comme s'ils voyaient un tre qui revenait d'un autre
monde. Lucide, malgr sa fatigue, Yang s'tonnait qu'on ne les
reconnt point, qu'on ne vnt pas leur aide. Pourtant la vrit
tait toute simple. Les premiers qui les virent les prirent pour
des fantmes et coururent prvenir leurs amis. Personne
n'osait les approcher. Mais sans qu'ils puissent s'en douter, une
foule de plus en plus grande les suivaient distance
respectueuse pour voir ce qu'allaient faire les fantmes .
Yang remonta d'un coup de reins sa charge sur les paules
en soupirant. Devant lui se dressaient les arecs tige lance,
si lgants, avec leur panache tremblant la brise, les
manguiers aux fruits rouges; partout se blottissaient les
maisons et les paillotes au milieu des bouquets de bambou. Et,
se dtachant parmi la verdure, les toits cornus de
161

Personne n'osait les approcher.


LA FLEUR DU MEKONG
162

la grande pagode pointaient.


Alors Yang sut qu'il tait bien arriv la ville! Le
bonheur d'avoir russi sa prilleuse mission lui gonfla le cur.
Allons! Bientt, il chanterait de nouveau, debout dans sa
pirogue, il couterait les musiciens sous les cocotiers et les
flamboyants! Oui, bientt, il retrouverait sa place aux veilles,
la danse des sabres, au sacrifice du buffle dans le roulement
sonore des tambours.
Il atteignit la maison de Luang Tuo, la tte pleine de
songes riants. Et, comme s'il n'avait attendu que ce moment-l,
il s'affaissa sans bruit sur le seuil pav de mosaques devant le
portail incrust de jade.
Il n'avait mme pas eu la force de tousser discrtement
pour annoncer son arrive. Ania gisait ct de lui,
inconsciente comme lui de tout ce qui l'entourait.
Toute la ville tait chaude et vivante, des hommes
s'affairaient, s'interpellaient, des femmes portant les grands
paniers de jonc se htaient. Mais dans la rue calme o
demeurait la famille Tuo rgnait le silence, troubl seulement
par un bonze appelant la prire et qui frappait le gong de
cuivre sur un rythme monotone.
Un moment s'coula puis quelqu'un poussa un long cri
pouvant.
La vieille servante qui rentrait d'une course venait de
dcouvrir les deux corps. En une seconde, joie et frayeur se
succdrent en son esprit. Elle se prcipita vers Ania, se
pencha, couta.
Elle vit! s'exclama-t-elle.... Et lui aussi! ajouta-t-elle
presque aussitt. Ils respirent!
Oubliant sa longue vie de discipline, de matrise de soi et
de retenue, elle pntra en trombe dans la maison, appela
haute voix, renversa dans sa prcipitation deux paravents de
soie, se cogna Sin qui accourait.
163

Mais... Xo, que fais-tu? Tu cries! Tu vas rveiller mes


fils!
Vos fils ! marmotta-t-elle comme si elle tait prive
de sens. Ah! bien, oui, fit-elle, ce n'est pas vos fils que je
pense, mais votre fille....
Les yeux de Sin se remplirent d'ombre, elle dvisagea la
servante presque avec svrit.
As-tu perdu la raison?
Oui, je suis folle... folle de joie!
Luang Tuo, attir par le bruit, apparut son tour.
Qu'y a-t-il? Voyons....
Xo balbutia :
Ania est dehors... vivante!
Cette fois, les parents comprirent que Xo ne dlirait pas.
Quoi?
Que dis-tu?
Venez, venez!
Ce fut tout ce qu'elle put leur dire. Elle courut vers la
porte, ils la suivirent.
Petit petit la foule s'tait approche de la maison. Les
gens parlaient tous la fois, mais ds que M. et Mme Tuo se
montrrent, ils se turent et s'cartrent respectueusement.
Ania! gmit la mre croule prs du corps de sa fille.
Ania! redit le pre aprs elle, luttant contre son
motion.
Yang! Lui aussi... vite... des soins....
En quelques minutes, les deux amis furent soulevs et
emports l'intrieur de la maison, tendus sur des nattes
paisses tandis que la foule, enfin rassure, acclamait les deux
revenants. Les jeunes servantes et Xo aidrent leurs matres
installer le plus confortablement Ania aussi bien que Yang. On
lava leurs nombreuses blessures avec une huile douce, le sang
s'arrta de couler.
164

Ania ouvrit des yeux brillants de fivre, elle reconnut ses


parents, tenta de sourire de ses lvres tumfies.
Elle parvint tout juste murmurer :
Mes petits frres?...
On devina plutt qu'on ne comprit l'interrogation
passionne. Sa maman lui rpondit :
Ils sont guris, ils grandiront!
Ania soupira :
A boire.... Pour Yang et pour moi...!
Yang aussi se remettait, pourtant la tte lui tournait
encore.
On leur apporta une soupe trs claire au poisson qui avait
la proprit de dsaltrer tout en nourrissant. Ils la burent
avidement, le dos appuy contre des coussins. Xo prsenta
ensuite la soupe la viande qu'ils prirent avec autant
d'empressement que la premire. Du lait de coco complta ce
lger repas.
Ils revenaient lentement la vie, la conscience. Ania ne
tremblait plus, mais sur son visage se lisaient l'angoisse et la
peur des jours prcdents. Le spectacle de la mort des sorciers
l'avait aussi fortement impressionne; dans son regard on
voyait encore une sorte d'inquitude. Un mdecin, qu'une
servante avait t chercher, se prsenta peu aprs. Il flicita
Yang d'avoir pos des sangsues sur la jambe dont l'enflure
avait notablement diminu.
Il retira du pied avec un instrument une longue charde
aussi acre que certaines artes de poisson; le bois pourri et
sale avait provoqu une infection qu'il fallait enrayer au plus
vite.
Il s'y employa avec dvouement. Lorsque la jambe,
enveloppe de linge propre, reposa sur la natte, le docteur
rangea ses tubes, petites bouteilles, aiguilles, seringues, puis il
salua Ania avec un sourire.
165

Je crois que tu guriras rapidement! annona-t-il. Tu


garderas quelques cicatrices, mais je pense que cela ne te fera
rien. Quant Yang, ses gratignures sans gravit sont
dsinfectes. Il lui faut maintenant une bonne nourriture et une
nuit de repos; demain, tout ira bien pour lui.
Yang remercia et ajouta :
J'ai une prire vous adresser... j'aimerais que ma mre
soit avertie que je suis de retour.
Elle l'est!
Il faudrait aussi aller chez le bonze Thuang, il jene
depuis la disparition d'Ania.
Oh ! Ciel ! s'cria Luang, j'y cours !
Lorsqu'il se trouva face face avec le vieux bonze, celuici leva ses paupires en reconnaissant sa voix. Luang annona
prcipitamment :
Je suis venu te dire qu'Ania est rentre, Yang l'a
dlivre, sauve....
Ah! murmura le vieil homme d'une voix faible. Je la
savais vivante. Yang est un brave garon... tu peux lui confier
beaucoup.
Puis-je faire offrir des mets pour que tu te nourrisses?
Si tu veux! Mais je n'ai pas de grands besoins. Donne
plutt aux jeunes bonzes! conseilla-t-il avec un fin sourire.
Ta faiblesse est extrme....
Mais ma vue est encore excellente, puisque j'avais vu
ta fille l-bas dans les ruines.... Va maintenant, retourne auprs
d'elle et sois heureux!
Le pre d'Ania se confondit en remerciements et salua
bien bas le vieil ascte au regard serein.
Quand il revint chez lui, il y trouva la mre de Yang qui,
interdite et gne, n'osait entrer. Il la fora passer devant lui
et elle regarda timidement autour d'elle. Les meubles sculpts,

166

les merveilles d'art accumules dans les pices, le jet


d'eau qui coulait indfiniment au milieu des plantes de la cour
intrieure; tout lui semblait merveilleux.
Sin l'accueillit avec chaleur.
Celui qui fait la joie de mon cur est-il donc de retour?
demanda-t-elle.
Oui, il est l, il t'attend.
A la vue de Yang, la mre tressaillit.
Elle resta immobile, trouble, ses mains caches sous
l'charpe de fte. Yang l'appela doucement. Alors, elle oublia
tout, courut vers lui et se pencha au-dessus de la natte. Elle ne
pronona pas une parole, ne fit pas un geste, mais son regard
loquent la trahissait.
Yang plaisantait.
Tu vois... il ne m'est rien arriv.... Je suis toujours ton
fils an. Et demain, j'irai la pche!

167

Demain, tu te reposeras! s'interposa Ania avec


vhmence. Je vais tout vous raconter!
Les servantes au complet, les parents de la jeune fille,
Chony, la mre de Yang coutrent Ania raconter la terrible
aventure. Parfois Yang voulait l'interrompre, mais elle ne lui
en laissait pas le temps.
Non! non! Tu ne dis pas tout! Sans lui, je serais morte
de peur, de fatigue, de dsespoir, de faim aussi. Il m'a vraiment
sauve de la mort, je lui dois tout.
Yang protestait, rieur :
Que de couronnes ! que de fleurs ! Je vais devenir
vaniteux !
Luang posa sa main sur le bras du jeune homme.
Laisse parler ma fille. Un exploit comme le tien doit
tre connu de tous.
La mre de Yang regardait son fils avec une nave
adoration. Elle pouvait peine raliser qu'il avait t le hros
de ce drame. Que le sorcier se ft rendu coupable d'un tel
crime par esprit de vengeance lui paraissait inconcevable.
Un homme que les gens allaient consulter ! rptait-elle.
Pouvait-on se douter de sa mchancet !
Xo les interrompit, apportant un repas consistant pour les
deux rescaps. Cette fois, il n'y avait plus de soupe lgre,
mais des plats varis avec des lgumes, de la viande, des
desserts. Yang surtout y fit honneur.
Je me sens tout fait bien maintenant. Je peux rentrer
avec ma mre.
Quand reviendras-tu? lui demanda Ania qui
voyait arriver avec peine le moment de se sparer de son
compagnon d'infortune.
Demain, je passerai prendre de tes nouvelles. Il s'en
alla avec Chony radieuse, tandis qu'une servante venait

168

dposer dans les bras d'Ania ses deux petits frres pour
qui elle avait failli mourir. Elle avoua son pre en les berant
avec tendresse :
Tu sais.... J'avais vraiment cru l'histoire de la fleur
noire qui gurit....

La fleur qui gurit a t ton affection, ton


dvouement. Ton sacrifice n'a pas t vain. Ce n'est jamais
pour rien.... Tes frres sont en bonne voie de gurison. J'crirai
dans notre livre de famille ce que tu as fait pour eux... !
Le lendemain, Ania, baigne, coiffe, revtit une robe de
soie. Elle avait maintenant meilleure mine. L'enflure de son
visage avait disparu. Les gratignures de ses bras et des
jambes se cicatrisaient. Le mdecin revint soigner le pied
bless et se dclara satisfait.
Ania eut le droit de recevoir ses amies qui lui apportaient
des fleurs avec leurs vux.

169

Mom fut parmi les premires qui se prsentrent.


Lorsqu'elle vit Ania avec ses pansements, les profonds cernes
de ses yeux, elle se cacha le visage de ses deux mains
poteles.
Oh! Ania.... J'ai honte.... Quand tu as disparu dans la
foule, je ne t'ai pas cherche, je me suis contente d'attendre
ton retour. Pourras-tu me pardonner?
Tu n'es pas responsable, voyons, cesse de te
tourmenter !
Il y a encore quelque chose qui me rend malheureuse,
murmura la jeune fille confuse.
Eh bien, dis-le-moi!
J'ai t vaniteuse l'gard de Yang. Je t'ai parl de lui
avec... ironie. Un garon comme lui est noble et moi... j'ai t
sotte!
Que cet aveu doit lui coter! se dit Ania qui
connaissait bien son amie.
Oui, maintenant, toute la ville parle de Yang et le
nomme un hros !
Il l'a t! interrompit Ania d'une voix vibrante.
Il t'a vraiment sauve?
Oui, de la mort !
Mom frissonna. Que vas-tu faire pour lui? Ania eut
un petit sourire secret. Ne t'inquite pas, je le sais !
Tu vas lui offrir un cadeau?
Non. Je ne puis remercier celui qui a tout risqu pour
moi avec un cadeau, ft-il magnifique!
De l'argent, alors?
Oh! Mom! Tu ne comprends rien ces choses! Je
crois que je blesserais Yang pour toujours si je lui donnais de
l'argent!
Mais, Ania, il faut pourtant que tu lui tmoignes ta
reconnaissance!
170

a oui!
Comment feras-tu?
Tu l'apprendras plus tard!
Ania gardait son sourire mystrieux au coin de la bouche
et Mom dut s'en aller sans avoir rien appris.
Dans le courant de la journe, Yang se fit annoncer. Il
avait fait toilette, lui aussi. Ses cheveux brillaient comme de la
laque. Sa mre s'tait arrange, par quelque prodige maternel,
donner son vieux pantalon, cent fois lav et repass, un
aspect de neuf.
Il salua Ania de la manire qui lui tait coutumire avant
le drame. Elle le lui reprocha vhmentement.
Ne prends pas cet air distant. Viens t'asseoir ici, ct
de moi. On dirait que tu as oubli les dures journes que nous
venons de vivre ensemble ! Jamais elles ne s'effaceront de
mon souvenir!
Du mien non plus ! Aussi, je vais t'obir.
Il s'installa prs d'Ania qui continuait de le gronder
amicalement.
Pourquoi es-tu entr avec ta mine crmonieuse?
Parce que j'entrais chez Luang Tuo!
La belle affaire! Luang Tuo est heureux de recevoir
chez lui Yang qui a tir sa fille des griffes du mchant dragon.
Et les usages? fit-il bout d'arguments.
As-tu donc pens aux usages quand tu as soign mon
pied, quand tu m'as porte? riposta-t-elle aussi vivement que
lui.
C'en tait trop. Il clata de rire.
Tu as gagn, Ania. Je suis content, tu vas mieux, tu
commences de nouveau plaisanter! Bientt, tu pourras vivre
sans penser au cauchemar....
Elle le regardait rveusement.
Je vais te parler d'une chose importante. Je ne te
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demande que de me rpondre en toute franchise, finitelle par lui dire.


C'est promis!
Je sais que tu es un des pcheurs les plus adroits du
pays et que tu aimes ton mtier....
C'est vrai que je l'aime.
Dis-moi si tu le prfres tout?
Je ne peux faire de comparaison.
Serais-tu prt l'abandonner?
Ah! tu te moques de moi! Ou bien tu as trouv pour
moi un moyen de nourrir ma famille sans rien faire ! Je
t'avertis que a m'ennuierait vite.
Aussi, je ne veux pas du tout te proposer de ne plus
travailler.
Bon, j'aime mieux a! Alors, qu'as-tu imagin? De
nouveau, Ania fit une pause avant de poursuivre : Yang, il
faut que tu sois tout fait sincre.
Doutes-tu de moi? Elle rougit violemment.
Non, Yang, mais, comprends-tu... c'est tellement
grave.... Voil, je vais tout te rvler : mon pre a fait des
projets te concernant. Il m'a charge de t'en parler. Aimerais-tu
t'occuper de sa flottille de commerce?
Yang la dvisagea un instant sans rpondre. Maintenant il
ne riait plus. Il scruta le visage d'Ania. Elle ne plaisantait pas,
il en tait sr. Il lui demanda gravement :
Veux-tu me donner quelques explications
supplmentaires ?
Volontiers ! Voil ce que mon pre attend de toi : que
tu acceptes de continuer t'instruire, de suivre des cours de
navigation dans une grande cole. Quand tu seras form, il te
confiera un poste important.
Yang gardait son regard riv celui d'Ania. Elle
poursuivit, pesant sur chaque mot :
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II aura bientt besoin d'un capitaine pour son plus beau


bateau, le Dragon d'or. Celui qui occupe ce poste veut rentrer
dans sa province. Mon pre a pens toi! Il connat ton amour
de l'eau....
Yang balbutia, bloui :
Capitaine du Dragon d'orl Moi, Yang le pcheur?
Oui, toi!
Yang se leva d'un bond, heurta une haute jarre de
porcelaine, peinte de coloris dlicats, une merveille d'art
ancien, il la retint par miracle avant qu'elle tombt et se brist.
Ah! j'ai eu peur! fit-il en soupirant. Si je commence
ainsi mon service chez ton pre.... C'est ta faute, Ania, tu fais
miroiter aux yeux de l'ignorant la richesse des
connaissances....
a veut dire que tu acceptes ?
Luang Tuo n'aura pas de plus dvou serviteur que
moi !
Ania le corrigea immdiatement.
Tu ne seras pas du tout serviteur. Papa a besoin d'tre
aid, tu pourras lui tre trs utile.
Yang inclina la tte et resta silencieux. Au bout de
quelques instants, il releva le front et son regard vint croiser
celui d'Ania attentive.
Je ne peux accepter.... Ma mre, mes surs....
Mon pre y a song, il s'occupera d'elles. Il aimerait
que tu commences immdiatement tes tudes.
Aujourd'hui mme s'il le dsire! s'cria Yang avec
entrain. Je suis prt !
- Quel bonheur ! Tu vas devenir le bras droit de papa!
Voici un nouveau titre, je ne m'appellerai plus : le
fianc des eaux .
Le fianc! murmura Ania pensivement, c'est un bien
joli nom !
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Yang scruta le visage d'Ania pour y dcouvrir l'intention


secrte. Elle n'ajouta rien, se contentant de sourire.
Yang se redressa lorsqu'il entendit Luang Tuo et sa
femme qui parlaient et sans doute allaient entrer. Il se hta de
dire trs vite et trs bas :
Ce sera toujours comme tu voudras, Ania. Ma devise
reste : A la mort, la vie !
Le sourire d'Ania s'panouit.
Quand ses parents la virent si heureuse, ils comprirent
que Yang acceptait. Ils s'avancrent vers lui, la main tendue.
Le soir tait descendu.
Devant la maison, les petits violons deux cordes
vibraient allgrement. Les fltes en bambou ajoutaient leur
note claire. Des jeunes gens et des jeunes filles chantaient un
hymne la joie, remerciant les bons gnies qui avaient dlivr
Ania de la mort.

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Les lampions s'allumrent comme des feux follets dans la


nuit.
Un enfant la voix claire entonna un chant qui clbrait
les hauts faits de Yang, le pcheur.
De nouveau, les khnes reprirent la mlodie et la foule
masse accompagna le garon la fin de chaque couplet.
La lune se leva, toute ronde et jaune. Elle monta audessus de la ville, fit tinceler les toits et briller les jets d'eau,
glissa jusqu'au milieu du fleuve et, dans les flots sombres, des
milliers de morceaux de lune scintillaient.
Ania tait sur le seuil de la maison, soutenue par son
pre; sa mre se tenait ct d'elle. Tous trois applaudissaient
sans se lasser les musiciens infatigables.
De temps en temps, Ania plongeait les mains dans une
coupe et puisait les fleurs entasses par Xo, la prvoyante. Elle
les jetait en pluie parfume sur les joueurs de violon et de
flte.
Son regard cherchait quelqu'un parmi la foule.
Au dernier rang, dans l'ombre, balanant son lampion
couleur rubis, il y avait Yang.
Il chantait aussi. Ania reconnaissait parmi toutes les
autres la voix qui l'avait rconforte et console.
Alors elle lana au chanteur invisible la plus grande
fleur de la coupe d'argent, la plus belle !

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