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Productos del petrleo

El refino de petrleo ha evolucionado continuamente en respuesta a la demanda de productos mejores y


diferentes por parte de los consumidores. El requisito original del proceso era producir queroseno como
fuente de combustible para el alumbrado ms barata y mejor que el aceite de ballena. La elaboracin del
motor de combustin interna condujo a la produccin de benceno, gasolina y gasleos diesel.
La evolucin del aeroplano hizo necesarios la gasolina de aviacin de alto octanaje y el combustible para
aviones de reaccin, que es una forma ms elaborada del producto original de las refineras, el queroseno.

Las refineras actuales producen varios productos, muchos de los cuales se utilizan como materia prima para
procesos de craqueo y fabricacin de lubricantes, y para la industria petroqumica.
Se clasifican en trminos generales como combustibles, cargas petroqumicas, disolventes, aceites de proceso,
lubricantes y productos especiales, como cera, asfalto y coque.
En el procesado de hidrocarburos se utilizan, o se forman como resultado del mismo, varios productos
qumicos. A continuacin figura una breve descripcin de aqullos que son especficos y caractersticos del
refino:

Dixido de azufre
El gas procedente de la combustin de combustibles de alto contenido en azufre suele tener niveles altos de
dixido de azufre,que se elimina por lo comn mediante lavado con agua.

Custicos
Se aaden custicos al agua de desalinizacin para neutralizar cidos y reducir la corrosin. Se aaden
tambin al crudo desalinizado con el fin de reducir la cantidad de cloruros corrosivos de los productos de las
zonas superiores de la torre. Se utilizan en procesos de tratamiento de las refineras para eliminar
contaminantes de las corrientes de hidrocarburos.

Oxidos de nitrgeno y monxido de carbono


El gas de chimenea contiene hasta 200 ppm de xido ntrico, que reacciona lentamente con el oxgeno y
forma dixido de nitrgeno. El xido ntrico no se elimina mediante el lavado con agua, por lo que el dixido
de nitrgeno puede disolverse en el agua y formar cido nitroso y ntrico. Por lo comn, el gas de chimenea
slo contiene una pequea cantidad de monxido de carbono, a menos que la combustin sea anmala.

Acido sulfhdrico
El cido sulfhdrico se encuentra de modo natural en la mayora de los crudos de petrleo y se forma tambin
durante el procesado debido a la descomposicin de compuestos de azufre inestables. El cido sulfhdrico es
un gas extremadamente txico, incoloro e inflamable, ms pesado que el aire y soluble en agua. Tiene un olor
a huevos podridos que se percibe a concentraciones muy por debajo de su lmite de exposicin, que es muy
bajo. Aun as, no ha de confiarse en ese olor como seal de alerta, pues los sentidos se desensibilizan casi de
forma inmediata al producirse la exposicin. Se necesitan detectores especiales para alertar a los trabajadores
de la presencia de cido sulfhdrico, y en presencia del gas debe utilizarse proteccin respiratoria adecuada.La
exposicin a niveles bajos de cido sulfhdrico causa irritacin, mareos y cefaleas, mientras que la exposicin
a niveles por encima de los lmites prescritos causa depresin del sistema nervioso e incluso la muerte.
Agua amarga
El agua amarga es agua de proceso que contiene cido sulfhdrico, amonaco, fenoles, hidrocarburos y
compuestos de azufre de bajo peso molecular. Se produce al absorber el vapor fracciones de hidrocarburos
durante la destilacin, en la regeneracin de catalizador o al absorber el vapor cido sulfhdrico durante el
hidrotratamiento y el hidroacabado. Tambin se genera por la adicin de agua a procesos para absorber cido
sulfhdrico y amonaco.

Acido sulfrico y cido fluorhdrico


Ambos se utilizan como catalizadores en los procesos de alquilacin. El cido sulfrico se emplea tambin en
algunos de los procesos de tratamiento.

Catalizadores slidos
En los procesos de refino se utilizan varios catalizadores slidos diferentes, de numerosas formas distintas,
desde pastillas hasta cuentas granulares o polvos, constituidos por diversos materiales y con diversas
composiciones. En unidades de lecho mvil y fijo se emplean catalizadores de pastillas extruidas, mientras
que en procesos de lecho fluido se usan catalizadores de partculas esfricas finas. Los catalizadores utilizados
en procesos que eliminan el azufre estn impregnados de cobalto, nquel o molibdeno. En las unidades de
craqueo se emplean catalizadores de funcin cida: arcilla natural, almina-silce y zeolitas. En la
isomerizacin y la reforma se emplean catalizadores de funcin cida impregnados de platino u otros metales
nobles. Los catalizadores agotados requieren medidas especiales de manipulacin y proteccin frente a las
exposiciones, dado que a veces contienen metales, aceites aromticos, compuestos aromticos policclicos
cancergenos u otros materiales peligrosos, y tambin pueden ser pirofricos.

Combustibles
Los principales productos combustibles son el gas de petrleo licuado, la gasolina, el queroseno, el
combustible para motores de reaccin, el gasleo diesel, el gasleo para calefaccin y el fuel residual.
El gas de petrleo licuado (GLP), constituido por mezclas de hidrocarburos parafnicos y olefnicos, como el
propano y el butano, se produce para utilizarlo como combustible, y se almacena y manipula en fase lquida a
presin. El GPL tiene puntos de ebullicin que van desde aproximadamente 74 C hasta +38 C, es incoloro y
sus vapores son ms pesados que el aire y extremadamente inflamables. Las cualidades importantes del GPL
desde la perspectiva de la salud y seguridad en el trabajo, son la presin de vapor y el control de los
contaminantes.
Gasolina. El producto ms importante de las refineras es la gasolina para motores, una mezcla de fracciones
de hidrocarburos con puntos de ebullicin relativamente bajos, incluida la gasolina reformada, de alquilato,
nafta aliftica (nafta ligera de destilacin directa), nafta aromtica (nafta de craqueo trmico y cataltico) y
aditivos. Las mezclas de gasolina tienen puntos de ebullicin que van desde temperaturas ambiente hasta unos
204 C, y un punto de inflamacin inferior a 40 C. Las cualidades crticas de la gasolina son el ndice de
octano (cualidad antidetonante), la volatilidad (arranque y tapn de vapor) y la presin de vapor (control
ambiental). Los aditivos se utilizan para mejorar el rendimiento de la gasolina y proporcionar proteccin
frente a la oxidacin y la corrosin. La gasolina empleada en aviacin es un producto de alto ndice de octano,
una mezcla especialmente estudiada para ofrecer buen rendimiento a grandes altitudes.
El plomo tetraetlico (PTE) y el plomo tetrametlico (PTM) son aditivos de la gasolina que mejoran los
ndices de octano y las cualidades antidetonantes. En un esfuerzo por reducir la presencia de plomo en las
emisiones de escape de los automviles, estos aditivos ya no se utilizan de modo habitual, excepto en la
gasolina empleada en aviacin. Para mejorar las cualidades antidetonantes de la gasolina sin plomo y reducir
las emisiones de monxido de carbono, en lugar de PTE y PTM se utilizan etilbutilter terciario (EBET),
metilbutilter terciario (MBET), amilmetilter terciario (AMET) y otros compuestos oxigenados.
Combustible para motores de reaccin y queroseno. El queroseno es una mezcla de parafinas y naftenos,
generalmente con menos de un 20 % de componentes aromticos. Tiene un punto de inflamacin superior a
38 C y un intervalo de temperaturas de ebullicin de 160 C a 288 C, y se utiliza para alumbrado,
calefaccin, disolventes y para mezclarlo con gasleo diesel. El combustible para motores de reaccin es un
destilado intermedio de queroseno cuyas cualidades crticas son el punto de congelacin, el punto de
inflamacin y el punto de humo.
El combustible comercial para motores de reaccin tiene un rango de ebullicin de aproximadamente 191C a
274 C, y el combustible para motores de reaccin de uso militar, un rango de 55 C a 288 C.
Combustibles de destilacin. Los gasleos diesel y los de calefaccin domstica son mezclas de color claro de
parafinas, naftenos y componentes aromticos, que a veces contienen cantidades moderadas de olefinas. Los
combustibles de destilacin tienen puntos de inflamacin superiores a 60 C y rangos de ebullicin de 163 C
a 371 C aproximadamente, y con frecuencia se someten a hidrodesulfuracin para mejorar la estabilidad. Al
ser combustibles, cuando se tratan emiten vapores que forman mezclas inflamables con el aire. Entre las
cualidades idneas de los combustibles de destilacin estn los puntos de inflamacin y de goteo controlados,
la combustin limpia, la ausencia de formacin de depsitos en los tanques de almacenamiento y un ndice de
cetano de los gasleos diesel adecuado para un buen arranque y una combustin satisfactoria.
Combustibles residuales. Muchos barcos e instalaciones comerciales e industriales utilizan combustibles
residuales o combinaciones de combustibles residuales y de destilacin, para generacin de energa y calor y

para procesado. Los combustibles residuales son mezclas lquidas de color oscuro y alta viscosidad de
molculas grandes de hidrocarburos, con puntos de inflamacin superiores a 121 C y altos puntos de
ebullicin. Las especificaciones crticas de los combustibles residuales son la viscosidad y el bajo contenido
de azufre (para el control
ambiental).
Cargas petroqumicas
Muchos productos derivados del refino de crudos de petrleo, como el etileno, propileno y butadieno, son
hidrocarburos olefnicos derivados de procesos de craqueo de refineras, y estn destinados a su utilizacin en
la industria petroqumica como materias primas para la produccin de plsticos, amonaco, caucho sinttico,
glicol, etc.

Disolventes derivados del petrleo


Varios compuestos puros, entre ellos el benceno, el tolueno, el xileno, el hexano y el heptano, cuyos puntos de
ebullicin y composicin en cuanto a hidrocarburos estn estrictamente controlados, se obtienen para
utilizarlos como disolventes. Los disolventes se clasifican en aromticos y no aromticos, segn su
composicin. Su empleo como diluyentes de pintura, lquidos de limpieza en seco, desengrasantes,
disolventes industriales y de plaguicidas, etc., suele estar determinado por su punto de inflamacin, que vara
desde bastante menos de 18 C hasta ms de 60 C.
Los riesgos asociados con los disolventes son semejantes a los de los combustibles, ya que los disolventes con
un punto de inflamacin ms bajo son inflamables, y sus vapores, cuando se mezclan con aire que est dentro
del rango de inflamabilidad, pueden entrar en ignicin. Por lo comn, los disolventes aromticos tienen mayor
toxicidad que los no aromticos.

Aceites de proceso
Los aceites de proceso comprenden el rango de alto punto de ebullicin, los productos de destilacin directa
atmosfrica o al vaco, y los que se obtienen por craqueo trmico o cataltico. Se trata de mezclas complejas
que contienen grandes molculas de hidrocarburos parafnicos, naftnicos y aromticos con ms de 15 tomos
de carbono; se utilizan como cargas para craqueo o fabricacin de lubricantes. Los aceites de proceso tienen
viscosidades bastante altas, puntos de ebullicin comprendidos entre 260 C y 538 C y puntos de
inflamacin superiores a 121 C. Los aceites de proceso son irritantes para la piel y contienen altas
concentraciones de HAP, as como compuestos de azufre, nitrgeno y oxgeno. Debe evitarse la inhalacin de
vapores y nieblas, y la exposicin cutnea debe controlarse con medios de proteccin personal y buenas
prcticas higinicas.
Lubricantes y grasas
Los aceites lubricantes bsicos se obtienen mediante procesos de refino especiales de acuerdo con requisitos
especficos de los clientes. Son mezclas de color claro a intermedio, baja volatilidad, y viscosidad entre
intermedia y alta, de aceites parafnicos, naftnicos y aromticos, con rangos de ebullicin entre 371 C y 538
C. Con los aceites lubricantes base se mezclan aditivos (desemulsificantes, antioxidantes y elementos que
mejoran de la viscosidad) a fin de proporcionarles las caractersticas exigidas a los aceites de motor, aceites
hidrulicos y para turbinas, grasas industriales, lubricantes, aceites para engranajes y aceites de corte. La
cualidad ms crtica de un aceite lubricante base es un alto ndice de viscosidad, lo que, a temperaturas
variables, proporciona menores cambios en viscosidad. Tal caracterstica la tiene el petrleo crudo utilizado
como carga o se consigue por medio de aditivos que mejoren el ndice de viscosidad. Se aaden detergentes
para mantener en suspensin cualquier lodo formado durante el uso del aceite.
Las grasas son mezclas de aceites lubricantes y jabones metlicos, a los que se aaden materiales de funcin
especfica, como amianto, grafito, molibdeno, siliconas y talco para proporcionar aislamiento o lubricidad.
Los aceites de corte y los aceites de transformacin de metales son aceites lubricantes con aditivos especiales,
como cloro, azufre y cidos grasos, que reaccionan bajo la accin del calor, proporcionando as lubricacin y
proteccin a las herramientas de corte. A los aceites de corte solubles en agua se les aaden emulsificantes y
agentes antibacterianos.
Aunque los aceites lubricantes no son irritantes por s mismos y tienen baja toxicidad, los aditivos presenta

ciertos riesgos. Los usuarios deben consultar los datos de seguridad de los materiales que figuran en la
informacin facilitada por el proveedor, para determinar los riesgos de ciertos aditivos, lubricantes, aceites de
corte y grasas especficos. El principal riesgo de los lubricantes es la dermatitis, que normalmente se controla
con equipos de proteccin personal y unas prcticas higinicas adecuadas. De forma aislada, en algunos
trabajadores aparece sensibilidad a los aceites de corte o lubricantes, lo que har necesario asignarles a un
puesto de trabajo en que no pueda producirse el contacto. Existe cierta preocupacin por la exposicin
cancergena a vapores de aceites de corte y aceites ligeros para husillos, de base naftnica, que se controla
mediante sustitucin, medidas de control tcnico o proteccin personal. Los riesgos de exposicin a la grasa
son similares a los del aceite lubricante, con los riesgos aadidos que presentan los materiales o aditivos de las
grasas.
Productos especiales
La cera se utiliza para proteger productos alimenticios, en revestimientos, como ingrediente de otros
productos (cosmticos y cremas limpiadoras de calzado) y para velas.
El azufre se produce como resultado del refino del petrleo. Se almacena unas veces en fase lquida, calentado
y fundido, en depsitos cerrados, y otras en fase slida, en recipientes o a la intemperie.
El coque es carbono casi puro y tiene diversos usos, desde electrodos hasta pastillas combustibles para
barbacoas, dependiendo de sus caractersticas fsicas, que son resultado del proceso de coquizacin.
El asfalto, que se utiliza principalmente para pavimentar carreteras y fabricar materiales para cubiertas y
tejados, debe ser inerte a la mayora de las sustancias qumicas y condiciones meteorolgicas.
Las ceras y asfaltos son slidos a temperatura ambiente, si bien para su almacenamiento, manipulacin y
transporte se requieren temperaturas ms elevadas, con el consiguiente riesgo de que se produzcan
quemaduras. La cera de petrleo est tan refinada que, por lo comn, no presenta ningn riesgo. El contacto
de la piel con la cera puede causar taponamiento de los poros, que se controla con las prcticas higinicas
adecuadas. Para evitar la exposicin al cido sulfhdrico al abrir depsitos de asfalto y de azufre fundido basta
con utilizar medidas adecuadas de control tcnico o proteccin respiratoria. El azufre es tambin fcilmente
inflamable a temperaturas elevadas.
LOS PROCESOS DE SEPARACIN Y
TRANSFORMACIN DEL PETROLEO.
El petrleo crudo una vez extrado del pozo, sube por los cabezales de produccin que se encuentran ubicados
en la parte superior (boca del pozo) del pozo. Este crudo sigue un trayecto y va a un tren de separadores que
se encuentran ubicados en los campos de produccin. Debido a que el petrleo en su forma natural se
encuentra en los pozos acompaado de gas, agua, sedimentos e impurezas, debe ser separado de cada uno de
estos elementos, He all donde aparecen los trenes de separadores, los cuales son unas especies de tanques
donde el petrleo crudo entra por la parte superior y debido a la gravedad l se va separando. Los sedimentos
se van al fondo, el agua se queda en la parte media entre los sedimentos y el crudo y el gas en la parte
superior.
Este crudo una vez que sale del separador, sale acompaado con el gas. Este gas se separa del crudo mediante
dispositivos especiales para esta tarea, donde el gas es secado o atrapado por medio de absorcin adsorcin.
Una vez que el crudo se encuentra totalmente limpio, se transporta por medio de oleoductos a los puntos de
refinacin refinaras.
Los procesos de refinacin son muy variados y se diferencian unos de otros por los conceptos cientficos y
tecnolgicos que los fundamentan para conformar una cadena de sucesos que facilitan:

La destilacin de crudos y separacin de productos.


La destilacin, la modificacin y la reconstitucin molecular de los hidrocarburos.
La estabilidad, la purificacin y mejor calidad de los derivados obtenidos.

Todo esto se logra mediante la utilizacin de plantas y equipos auxiliares, que satisfacen diseos y
especificaciones de funcionamiento confiables, y por la introduccin de substancias apropiadas y/o
catalizadores que sustentan reacciones qumicas y/o fsicas deseadas durante cada paso del proceso.

Procesos de Destilacin:

Los procesos de destilacin atmosfrica y al vaco son clsicos en la industria del petrleo. La diferencia entre
el proceso atmosfrico y el de vaco es que este ltimo permite obtener ms altas temperaturas a muy bajas
presiones y lograr la refinacin de fracciones ms pesadas.
La carga que entra a la torre de destilacin atmosfrica se somete previamente a temperatura de unos 350 C
en un horno especial. El calentamiento del crudo, permite que, por orden de punto de ebullicin de cada
fraccin o producto, se desprendan de las cargas, y a medida que se condensan en la torre salen de sta por
tuberas laterales apropiadamente dispuestas desde el tope hasta el fondo. La torre lleva en su interior
bandejas circulares que tiene bonetes que facilitan la condensacin y la recoleccin de las fracciones.
Adems, al salir los productos de la torre pasan por otras torres o recipientes auxiliares para continuar los
procesos.
Cuando la temperatura de ebullicin de ciertos hidrocarburos es superior a 375 C se recurre a la destilacin al
vaco o a una combinacin de vaco y vapor. La carga con que se alimenta el proceso al vaco proviene del
fondo de la torre de destilacin atmosfrica.

Desasfaltacin:

A medida que se obtienen los productos por los diferentes procesos, muchos de estos requieren tratamiento
adicional para remover impurezas o para aprovechar ciertos hidrocarburos. Para estos casos se emplea
solvente. La desasfaltacin con propano se utiliza para extraer aceites pesados del asfalto para utilizarlos
como lubricantes o como carga a otros procesos. Este proceso se lleva a cabo en una torre de extraccin
lquido-lquido.

Proceso trmico continuo ("THERMOFOR") con utilizacin de arcilla:

Varios procesos de crepitacin cataltica (descomposicin trmica molecular) tienen uso en los grandes
complejos refineros. De igual manera, los procesos para desulfuracin de gasolina. Casi todos estos procesos
tienen sus caractersticas propias y aspectos especficos de funcionamiento. El proceso de thermofor tiene por
objeto producir lubricantes de ciertas caractersticas y es alimentado por los productos semielaborados que
salen de las plantas de procesos con disolventes (refinacin y desparafinacin).

Descomposicin Trmica:

Al proceso de descomposicin o desintegracin molecular o crepitacin trmica se le bautizo "Cracking",


onomatopyicamente craqueo, craquear. Fundamentalmente, la carga para este proceso la constituyen gasleo
pesado y/o crudo reducido, suplido por otras plantas de la refinera. Las temperaturas para la descomposicin
trmica estn en el rango de 200 480 C y presin de hasta 20 atmsferas. La descomposicin trmica se
aplica tambin para la obtencin de etileno, a partir de las siguientes fuentes: etano, propano, propileno,
butano, querosn o combustleo. Las temperaturas requeridas estn en el rango de 730 760 C y presiones
bajas de hasta 1,4 atmsferas.

Reformacin Cataltica:

Este proceso representa un gran avance en el diseo, utilizacin y regeneracin de los catalizadores y del
proceso en general. Los catalizadores de platino han permitido que mayores volmenes de carga sean
procesados por kilogramos de catalizador utilizado. Adems, se ha logrado mayor tiempo de utilizacin de los

catalizadores. Esta innovacin ha permitido que su aplicacin sea muy extensa para tratar gasolinas y producir
aromticos.
La reforma cataltica cubre una gran variedad de aplicaciones patentadas que son importantes en la
manufactura de gasolinas (Ultraforming, Houdriforming, Rexforming y otros). La carga puede provenir del
procesamiento de crudos naftnicos y parafnicos, que rinden fracciones ricas en sustancias aromticas. Por la
reforma cataltica se logra la deshidrogenacin y deshidroisomerizacin de naftenos, y la isomerizacin, el
hidrocraqueo y la ciclodeshidrogenacin de las parafinas, como tambin la hidrogenacin de olefinas y la
hidrosulfuracin. El resultado es un hidrocarburo muy rico en aromticos y por lo tanto de alto octanaje.

Proceso Flexicocking (Exxon):

La aplicacin general se basa en el manejo de cualquier carga de hidrocarburo que pueda ser bombeada,
inclusive arena bituminosa. Es particularmente adaptable para mover el alto contenido de metales y/o carbn
que quedan en los residuos de la carga tratada a temperaturas de 565 C o ms en plantas al vaco.
Los productos lquidos logrados pueden ser mejorados mediante la hidrogenacin. El coque bruto puede ser
gasificado. Luego de removerle el sulfuro de hidrogeno, el gas puede ser utilizado en los hornos de
procesamiento, inclusive los de las plantas de hidrogeno. Adems del coque producido, las otras fracciones
ms livianas producidas pueden ser procesadas en equipos convencionales de tratamientos.
La planta seleccionada tiene una capacidad de procesamiento de 52.000 b/d, y convierte el asfalto o residuo
de procesos al vaco en destilados. De acuerdo con las especificaciones y detalles de funcionamiento de la
planta Flexicocking, lo requerimientos de servicios por barril de carga son los siguientes:

La desintegracin cataltica hace posible el tratamiento de una serie de crudos en su estado original y de los
derivados tratados por hidrogenacin, desintegracin o desasfaltacin para lograr productos de menor peso
molecular como olefinas, gasolina de alto octanaje, destilados medios y otros que se pueden convertir
adecuadamente.

Proceso de Isomerizacin "Butamer" (Universal Oil Products):

Este proceso permite, mediante reaccin cataltica, transformar butano normal en su isomero, isobutano. El
isobutano se requiere como insumo para producir componentes de la gasolina de muy alto octanaje en el
proceso de alquilacin.

Proceso de Alquilacin "HF" (Acido fluorhdrico, Universal Oil Products):

El proceso se emplea para la combinacin de isobutano con olefinas tales como propileno o butileno para
producir componentes para la gasolina de alto octanaje. El isobutano logrado mediante el proceso de
isomerizacin se emplea como carga para su alquilacin con propileno, butileno, amilenos u olefinas de alto
ponto de ebullicin.
La carga entra en intimo contacto con el catalizador, que lo constituye el cido fluorhdrico. El efluente pasa
por un recipiente de asentamiento. La parte cida, o sea el cido fluorhdrico es bombeado al reactor. El
producto que sale por la parte superior del recipiente de asentamiento, se despoja de isobutano y componentes

ms livianos en la despojadora y lo que sale del fondo de esta es alquilato para gasolina de motor. La
produccin diaria de alquilatos en Amuy es de 14.200 b/d.

SEPARACIN DEL PETRLEO EN SUS FRACCIONES

CMO se puede separar en diferentes fracciones el petrleo? El sentido comn dice que hay que calentarlo.
As, a medida que sube la temperatura, los compuestos con menos tomos de carbono en sus molculas (y que
son gaseosos) se desprenden fcilmente; despus los compuestos lquidos se vaporizan y tambin se separan,
y as, sucesivamente, se obtienen las diferentes fracciones.
En las refineras petroleras, estas separaciones se efectan en las torres de fraccionamiento o de destilacin
primaria.
Para ello, primero se calienta el crudo a 400 C para que entre vaporizado a la torre de destilacin. Aqu los
vapores suben a travs de pisos o compartimentos que impiden el paso de los lquidos de un nivel a otro. Al
ascender por los pisos los vapores se van enfriando.

Figura 7. Refinera petrolera.

Figura 8. Principales fracciones del crudo

Este enfriamiento da lugar a que en cada uno de los pisos se vayan condensando distintas fracciones, cada una
de las cuales posee una temperatura especfica de licuefaccin.

Los primeros vapores que se lican son los del gasleo pesado a 300 C aproximadamente, despus el gasleo
ligero a 200 C; a continuacin, la kerosina a 175 C, la nafta y por ltimo, la gasolina y los gases
combustibles que salen de la torre de fraccionamiento todava en forma de vapor a 100 C. Esta ltima
fraccin se enva a otra torre de destilacin en donde se separan los gases de la gasolina.
Ahora bien, en esta torre de fraccionamiento se destila a la presin atmosfrica, o sea, sin presin. Por lo
tanto, slo se pueden separar sin descomponerse los hidrocarburos que contienen de 1 a 20 tomos de
carbono.
Para poder recuperar ms combustibles de los residuos de la destilacin primaria es necesario pasarlos por
otra torre de fraccionamiento que trabaje a alto vaco, o sea a presiones inferiores a la atmosfrica para evitar
su descomposicin trmica, ya que los hidrocarburos se destilarn a ms baja temperatura.
En la torre de vaco se obtienen slo dos fracciones, una de destilados y otra de residuos.
De acuerdo al tipo de crudo que se est procesando, la primera fraccin es la que contiene los hidrocarburos
que constituyen los aceites lubricante y las parafinas, y los residuos son los que tienen los asfaltos y el
combustleo pesado.
El cuadro 2 nos describe aproximadamente el nmero de tomos de carbono que contienen las diferentes
fracciones antes mencionadas.

CUADRO 2. Mezcla de hidrocarburos obtenidos de la destilacin fraccionada del petrleo

En este cuadro incluimos los gases incondensables y el gas licuado (LP) porque stos se encuentran disueltos
en el crudo que entra a la destilacin primaria, a pesar de que se suele eliminarlos al mximo en las torres de
despunte que se encuentran antes de precalentar el crudo de fraccionadores.
De los gases incondensables el metano es el hidrocarburo ms ligero, pues contiene slo un tomo de carbono
y cuatro de hidrgeno. El que sigue es el etano, que est compuesto por dos de carbono y seis de hidrgeno.
El primero es el principal componente del gas natural. Se suele vender como combustible en las ciudades, en
donde se cuenta con una red de tuberas especiales para su distribucin. Este combustible contiene cantidades
significativas de etano.
El gas LP es el combustible que se distribuye en cilindros y tanques estacionarios para casas y edificios. Este
gas est formado por hidrocarburos de tres y cuatro tomos de carbono denominados propano y butano
respectivamente.
La siguiente fraccin est constituida por la gasolina virgen, que se compone de hidrocarburos de cuatro a
nueve tomos de carbono, la mayora de cuyas molculas estn distribuidas en forma lineal, mientras que
otras forman ciclos de cinco y seis tomos de carbono. A este tipo de compuestos se les llama parafnicos y
cicloparafnicos respectivamente.
Esta gasolina, tal cual, no sirve para ser usada en los automviles; en el siguiente captulo se explicar por
qu.

La fraccin que contiene de 10 a 14 tomos de carbono tiene una temperatura de ebullicin de 174 a 288 C,
que corresponde a la fraccin denominada kerosina, de la cual se extrae el combustible de los aviones de
turbina llamado turbosina.
La ltima fraccin que se destila de la torre primaria es el gasleo, que tiene un intervalo de ebullicin de 250
a 310 C y contiene de 15 a 18 tomos de carbono. De aqu se obtiene el combustible llamado diesel, que,
como ya dijimos, sirve para los vehculos que usan motores diesel como los tractores, locomotoras, camiones,
trailers y barcos.
De los destilados obtenidos al vaco, aquellos que por sus caractersticas no se destinen a lubricantes se usarn
como materia prima para convertirlos en combustibles ligeros como el gas licuado, la gasolina de alto octano,
el diesel, la kerosina y el gasleo.
El residuo de vaco contiene la fraccin de los combustleos pesados que se usan en las calderas de las
termoelctricas.
De todo lo que hemos descrito en este captulo, se ve claramente cmo casi el total de cada barril de petrleo
que se procesa en las refineras se destina a la fabricacin de combustibles. La cantidad de gasolina virgen
obtenida depende del tipo de petrleo crudo (pesado o ligero), ya que en cada caso el porcentaje de esta
fraccin es variable.
Como dijimos al principio, la gasolina es el combustible que tiene mayor demanda; por lo tanto, la cantidad
de gasolina natural que se obtiene de cada barril siempre es insuficiente, aun cuando se destilen crudos
ligeros, que llegan a tener hasta 30% de este producto. Adems, las caractersticas de esta gasolina no llenan
las especificaciones de octanaje necesarias para los motores de los automviles.
Para resolver estos problemas los cientficos han desarrollado una serie de procesos para producir ms y
mejores gasolinas a partir de otras fracciones del petrleo.
Pero para poder comprender lo anterior es necesario describir antes cmo trabaja un motor de combustin
interna y qu significa el ndice de octano de una gasolina, temas de los cuales hablaremos a continuacin.