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PRINCESSES

BYZANTINES

OUVRAGES DU MEME AUTEUR

Les Volonts Merveilleuses

3 vol.

II

L'poque

6 vol.

III

Critique des

Murs

TYPOGRAPHIE FIRMIN-DIDOT ET

C'^.

MESNIL (EURE).

vol.

PRINCESSES

BYZANTINES
PAUL ADAM

LA TRES PIEUSE IRENE

ANNE COMNNE

PARIS
LIBRAIRIE DE FIRMIN-DIDOT ET
IMPRIMEURS DE l'iNSTITUT, RUE JACOB, 56

1893

C'^

POUR

FRANCIS VIEL-GRIFFIN

LA

TRS PIEUSE IRNE

>

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VI

LA FUREUR ICONOCLASTE.

que Lon l'Isaurien paissait encore les bestiaux de


dans la campagne asiatique il rencontra

Alors

ses matres

deux voyageurs, un soir.


Pour rcompense des services d'hospitalit
rendre, ces trangers offrirent de lui dvoiler

Ds

la

qu'il sut leur


le sort.

premire inspection des signes fatidiques,

ils l'a-

vertirent que, devant rvler d'admirables choses pour le

guider une trs haute fortune,

un vu

tout d'abord d'accomplir

Lon

ils lui

feraient promettre

qu'ils allaient formuler.

jura en riant.

Tu

empereur!...

seras

Voici

comment

tu agiras

pour obir ton serment. Dans l'tendue de tes tats, tu


interdiras que l'on rende les honneurs pieux aux Images
dites saintes, ces

blique en

une

vnres par

idoles

folle abjection

la superstition puautant et plus que l'Ide

divine elle-mme.

quelques marques,

Juifs et Kabbalistes.

il

Il les

reconnut que ses htes taient


congdia en se moquant de leur

prdiction...
PRINCESSES BYZANTINES.

PRINCESSES BYZANTINES.
Ainsi parle
certaines

la

De

lgende.
qu'il

difficults

fait,

le

pasteur Lon, aprs

eut de contenter ses matres,

Sa bravoure le
acquit la confiance de son arme, conspira et profita, pour sa gloire, de ce
dsordre politique habituel, durant lequel onze empereurs
prirent de mort violente dans le Palais de Byzance, depuis
Hraclius jusque la conqute des croiss.
suivit

une troupe de

soldats en passage.

porta vite aux premiers grades. Stratge,

La

il

prdiction se ralisa.

Lui, ne

faillit

point tenir son serment.

Du moins,

can-

didat des mercenaires pillards qui, par crainte d'anathme


ecclsiastique, n'osaient trop voler les statues de mtal prcieux peuplant les glises, ce lui valut une immense popularit de propager parmi les thmes militaires la nouvelle
et

fructueuse hrsie.

Quand, dans

la salle

des

XIX

tables,

il

proclama

l'aboli-

tion des images, les officiers l'acclamrent et les troupes


surexcites

Germain qui

furent

trangler,

en sa

villa,

le

patriarche

refusait la sanction liturgique.

Les citoyens comprirent Tenfantillage d'une rvolte


rencontre de la multitude arme. Ils se rsignrent ou simulrent la rsignation. Mais les femmes ne l'entendirent
pas ainsi. Avec une ferveur remarquable, elles secondrent
les revendications des moines; amoureuses passionnes du
luxe des glises, ayant au cur la reconnaissance de maint
ex-voto.
L'histoire de cette hrsie est toute de rivalit entre les
soldats et les

femmes;

les

uns cupides

et

soucieux de garder

ce droit d'accrotre le salaire des victoires; les autres prises

des magnificences canoniques, habitues au sourire doulou-

LA FUREUR ICONOCLASTE.
reux du Christ tordant sa beaut messiaque sur

la

croix,

habitues au regard de la Vierge compatissante et douce,


prte anoblir de
Elles

fidences.

ses

consolations les plus intimes con-

n'eussent voulu

Tamour immdiat du
formes mystiques

et

perdre

Christ, de ses

cet

avantage

compagnons

de

les saints,

chastes o s'incarnait leur besoin per-

ptuel de tendresse, de protection. Elles n'eussent voulu se


dsister de croire la trs relle puissance des saintes pa-

tronnes intercdant pour

menus pchs du cur

les

et

ornant de leurs robes pompeuses, de leurs auroles d'or, de


leurs bottines gemmes les vitraux et les mosaques, les
cimaises

et les autels.

d'excellent ton

si

Renonceraient-elles cette compagnie

peu rpliqueuse

et

devant qui bavarde

l'aise l'imagination.

Aussi quand les militaires vinrent abattre la statue de la


Vierge niche sur la porte du palais imprial et considre
comme une sorte de palladium, source ordinaire de nom-

breux miracles,

elles se htrent

en foule au-devant, bran-

lrent l'chelle qui portait l'officier charg de la besogne, et

avant qu'il et frapp trois

fois l'image, se

rurent,

le

d-

chirrent.

Quelque temps aprs, comme l'on procdait l'investiture


du patriarche Anastase, successeur de Germain, consentant
interdire

le

culte des images, elles accoururent la basi-

lique, forcrent les portes closes^ accablrent le rcipien-

daire de pierres et de coups, avec force injures dont les plus

douces taient
pasteur
le lieu

On

mercenaire

et

loup ravissant dguis en


demi-mort jusque

eut peine le faire enfuir

se tenait l'empereur.

Outr de

cette rage,

Lon qui

n'tait

point galant envoya

PRINCESSES BYZANTINES.
ses gardes

massacrer

sditieuses.

les

Leur cruaut n'en

pargna point.
Plus tard,

il

fut enjoint de brler toutes les

images sans

de fondre celles en mtal. Les femmes


les serrrent dans leurs vtements et elles luttaient avec des
cris effroyables pour empcher qu'on les leur arracht. Des
clameurs dsespres mugirent dans Byzance. Exasprs
valeur marchande

et

par l'appt du gain, par l'esprit de classe, les soldats couprent un membre aux plus rcalcitrantes. Le sang et les
pleurs coulrent dans les sanctuaires dvasts.

Mais Dieu protgea


lit

ses fidles,

rpandit

les

grces.

Il se

des miracles clatants qui terrifirent l'impit. Saint Jean


la main coupe, se rfugia dans une
Pendant son vanouissement, la Vierge lui apparut,
sembla lui recoller le poignet. Au rveil il jouissait
deux mains et il put continuer de peindre ses images

Damascne ayant eu
glise.
et elle

de ses

pieuses, art

il

excellait.

Lon l'Isaurien
Contre ce miraculeux amour divin
opposa de miraculeuses atrocits humaines. Il fit enlever
aux dfenseurs du culte intgral la peau de la tte; et ce
derme mis au vif il ordonna de lier plusieurs images peintes
sur bois. On oignit les barbes de poix, on les enflamma.
Les martyrs crpitrent; ils s'effondrrent en tincelles sur
,

les places

publiques.

de se repatre de

A la

la chair

voirie, les chiens prirent

coutume

de moines.

Cependant beaucoup continuaient de servir en secret le


Mme les payens convertis prffrent toujours la gloire du premier culte. Le monde en eut
un bel exemple, lorsque l'empereur voulut marier son fils
Constantin Copronyme, dshonor d'un tel surnom pour
culte des Saintes Faces.

LA FUREUR ICONOCLASTE.
avoir, au

jour de son baptme, souill honteusement

bassin sacr.

Il le

fiana la

fille

du

roi des

le

Avares, qu'on

du nom d'Irne (Eirn signifiant paix j pour


marquer l'alliance que scellait cette union. Le patriarche
iconoclaste accepta la tche de l'instruire dans le dogme.
Elle se montra docile aux leons, se prit de ferveur pour la
morale et la symbolique chrtiennes. Mais elle ne tarda
baptisa

point se vouer, ds qu'elle

images,
palais

et rien

mme,

ne

la

la connut, l'adoration des


put empcher de suivre ce rite dans le

d'y tablir une chapelle

pour

elle et

son en-

tourage, malgr Lon et Constantin.

Tant d'avertissements de la Providence ne russirent pas


ramener les princes iconoclastes. Le souci de leur intrt

craindre de mcontenter les soldats, seuls appuis d'un


pouvoir d'occasion. D'imposantes calamits survinrent e|ui
punirent les hrtiques. La terre trembla de l'horreur de
porter de si opinitres criminels. Les statues des Csars
croulrent. La porte Dore se dfleuronna de l'image de
Thodose. Les empereurs taient frapps l mme o ils
voulaient frapper Dieu.
faisait

Lon succomba parmi ces afflictions publiques un


Use dcomposa avant la mort; il svit fermenter
,

affreux mal.

comme une

charogne pestilentielle; et les pratiques


Copronyme ne la sauvrent point.
La peste suivit qui dvasta Byzance. Les cadavres encombrrent les charriots. On se fortifiait dans les maisons
contre le flau en interdisant l'approche aux trangers. Les
habits des malades arborrent des croix de couleur verdtre
ou bleu clair pour avertir du danger qu'ils portaient avec
eux. Tous ceux qui le purent dsertrent la cit impriale

vivant

thurgiques de Constantin

PRINCESSES BYZANTINES.
renoncrent aux merveilles de la Byzance triangulaire
ceinte de six lieux de murailles, tendant ses admirables
faubourgs au long du Bosphore, levant au ciel l'orgueil de
son Acropole lance, le feu de son phare gant au promontoire. Nul ne promena plus en robes peintes sa flnerie sous
les colonnades des thermes d'Arcadius et les statues de la
galerie Justinien n'attirrent plus l'admiration studieuse
,

des novices,

la rverie

grave des eunuques impriaux aux

fronts blancs.

Quand

la peste fut

passe,

d'Armniens attachs
n'y eut

peuple,

plus ds lors
la

Copronyme repeupla

l'hrsie iconoclaste; et,

d'opposition

redoutable

la ville

comme

il

parmi

le

doctrine chre au souverain fut dfinitivement

tablie, l'an

Cependant

ySS
le

par

le

conciliabule de Constantinople.

Pape envoya de Rome des moines chargs

de prcher clandestinement contre l'erreur officielle. L'un


l'osa faire devant Constantin mme. Le dernier supplice
punit l'audace du protestataire. Mais, afin de ne point paratre adversaire

aux pieuses

et

vertueuses gens, l'Empereur

tenta d'attirer en son parti saint Etienne parce qu'il portait

grande rputation d'honneur religieux.


saires et

Copronyme mme

rent d'entretenir

noble veuve 'que

des relations infmes


la

Comme

n'y surent russir,

avec

ses mis-

ils

l'accus-

Anne

une

parole difiante du saint avait conduite

au monastre. Soumise la torture, cette hroque femme


prfra mourir dans les douleurs plutt que de renier l'innocence d'Etienne, la sienne. La sollicitude du Seigneur
manifesta encore son intervention; car la servante qui avait
tmoign contre la dame eut les mamelles dchires par ses
enfants jumeaux jusqu' ce qu'elle expirt de tourment.

LA FUREUR ICONOCLASTE.
Les moines de Saint-Etienne perscuts renouvelrent les
Lui-mme rprimanda Constantin
stylites.
sur son hrsie et, ayant pris une pice de monnaie l'effigie
de l'Empereur, il la foula sous les pieds en sa prsence,
disant que Ton ne s'en devait pas offenser puisqu'on jugeait
que le Seigneur ne s'offensait pas si l'on profanait ses images.
Un jour que saint Etienne prchait dans les rues de
Byzance et que la foule augmentait sa suite les soldats
furieux de le voir ramener les mes l'orthodoxie le mirent
en pices.
A quelque temps de l, Copronyme ordonna que tous les
solitaires religieux et religieuses de son gouvernement s'assemblassent sous les murailles d'Ephse, dans une grande
plaine. Un hraut leur cria qu'il leur fallait choisir immdiatement l'un de ces deux partis ou quitter l'habit monastique
et s'pouser l'heure mme sans autre crmonie, ou subir
l'exil dans l'le de Chypre aprs avoir eu les yeux crevs.
Par crainte du supplice, par dsir de libertinage quelquesuns consentirent l'union des corps; mais beaucoup n'imitrent pas cet exemple et subirent le chtiment prescrit.
Il tait une noble religieuse nomme Anthuse. Elle vivait
dans la solitude en grand renom de saintet. Copronyme la
lit tirer de sa cellule et, n'obtenant pas son apostasie, il lui
infligea, par la main du bourreau, une fustigation puaustrits des

blique.

Or l'impratrice Eudoxie, l'une des trois pouses successivesde Constantin, en peine d'enfanter, commandad'amener
Anthuse, qui

la

soulagerait par son intercession dj sou-

vent miraculeuse.

annona

la

Aprs une

fervente

dlivrance de deux jumeaux,

prire,

un

fils et

Anthuse
une fille,

PRINCESSES BYZANTINES.
et

qu'il

sment

remercier

fallait

de

la libert

nomma sa lille Anthuse.


comme une sainte et ne
Lon, an des

lils,

Dieu. L'impratrice obtint

la religieuse et,

ai-

par reconnaissance,

Cette princesse, dans

la suite,

vcut

au mariage.
dsign pour tenir l'empire

se rsigna jamais

fut l'hoir

Copronyme.

aprs

Quand

temps vint de marier ce fils, les dignitaires du


que l'alliance des Francs serait, pour
Byzance, d'un prcieux secours. Ppin venait d'illustrer par

palais

le

pensrent

de belles batailles et d'heureuses conqutes la suprmatie

En

de sa race.
prtendait
fichait

toujours ce

d'obtenir pour
fit

Occident,

ressortir

semblait matresse

elle

V Empire Romain

l'tre

titre officiel.

Lon

comme

la

comme

en Orient; car on

af-

La diplomatie grecque essaya

main de

cette

Gisle,

fille

de Ppin.

union tiendrait l'Europe

On

assujettie

entre deux puissances formidables, l'une effective, l'autre


le signe respect d'un trs haut pouvoir moraL
unique se fut impose sans doute au vieux monde
abolissant pour jamais les luttes de ses peuples mls et

ayant encore

Une

loi

tournant tous leurs


Il

n'en fut rien.

l'hrsie grecque,

efforts vers

l'uvre de civilisation.

Le concile de Gentilly ayant condamn


l'orthodoxie occidentale repoussa l'ide

d'pousailles politiques.

Le chtiment de
lait

parmi

l'iniquit iconoclaste se perptuait, l'iso-

les races chrtiennes.

IIMIftMItff^ttflf^^^^ff^tfl.fi^.t

llllll

II.

IRENE L'ATHNIENNE.

Constantin Copronyme
davantage

les

alliance politique,

vouloir sacrifier
et

dclara ne lui

et la

Jugea qu'il ne fallait point retarder


noces de son tils. Ddaignant tout autre

il

afficha partout son dsir de ne point

bonheur de Lon des vues ambitieuses


choisir pour pouse que la fille la plus belle

le

plus spirituelle d'entre les Grecques.

Athnes gardait encore

sa

renomme antique pour

la

finesse intellectuelle des esprits et la beaut statuaire des

vierges pareilles aux Dianes et

aux Pallas de

ses sculpteurs.

Entre toutes, alors, on vantait Irne, orpheline de famille


aise, instruite aux plus subtiles mtaphysiques des Alexandrins dont maint disciple habitait la cit de Minerve, ressuscitant sous les murs du Parthnon l'acadmie platonicienne.

Son nom mme,

dut l'influence de ces sages qui


aimaient en nantir,
d'un signe de paix les formes esthtiques des jeunes
elle

le

l'avaient import d'Alexandrie et

comme
filles.

Elle avait alors dix-sept ans;

reur se dcida trs vite

Lon vingt-et-un. L'empe-

la faire entrer

dans

la famille

im-

PRINCESSES BYZANTINES.
prialc. Il ne s'enquit pas

autrement de sa noblesse, car

les

chroniqueurs ne mentionnent pas ses anctres. Une seule


chose l'inquita
Irne professait le catholicisme orthodoxe; et comme il avait subi tant de malheurs pour soutenir
:

son erreur contre

le

Pape

miracles de Dieu,

et les

il

ne

lui

appartenait plus de transiger en aucune occasion.


Irne invite reconnatre les formules du conciliabule

de Constantinople, employa quelque temps en hsitations,


puis
soi,

satisfit

elle

au

vu

imprial, bien que, dans

le

fond de

gardt aux images sa vnration sentimentale.

Mais obtenir

la

couronne

comme

prix d'une renonciation

un

extrieure, ce permettrait peut-tre,

jour,

dans des con-

jonctures plus favorables, de rtablir sur l'empire entier la

domination de l'orthodoxie catholique. Ainsi

la conseill-

rent les prtres de son entourage et les princes de la pense

chrtienne. Elle devait raliser leur espoir, le sien.

Quelles restrictions mentales se permit-elle en jurant sur


le

bois de la vraie croix et les plus puissantes reliques?

Par del

les

les gardes, la

parvis de la basilique,

le

trne l'attendait, avec

couronne aux deux rangs de

aux longues

perles,

bandelettes charges de joyaux et qui battent, dans les cr-

monies, sur l'incarnat aviv des joues. Vers

le

feu

regards s'exaltait l'enthousiasme de la foule sujette

acclamations des

dignitaires.

savait suprieure

aux meilleurs

de ses
et

Elle ne rsista plus; elle


esprits,

aux volonts

les

se
al-

tires.

Possdant

le levier

d'une suprme puissance, qui l'em-

pcherait ensuite de modifier


ries

le

monde au

philosophiques, d'appliquer

axiomes

et

les

la

gr de ses tho-

mcanique

inductions de ses ducateurs

sociale les

bien autre-

IRENE L'ATHENIENNE.
ment

rvrs en elle-mme, que les potentats de la famille

future.

Pour cela, il lui suffisait d'abandonner son corps aux cadu prince de Byzance que ses effigies montrent de

resses

figure affine et maladive avec les lueurs d'yeux brlants.

Elle se soumit donc l'hrsie. Aussitt les honneurs


impriaux lui furent dcerns. On l'envoya prendre dans
Athnes avec un merveilleux quipage. Une galre la conduisit jusqu'au palais d'Hieria sis sur le promontoire Sortenien qui, de l'Asie, fait face la colline de Byzance.
De l, il lui fut loisible de contempler la ville de Constantin levant entre les plaines bleues de la mer et du ciel
l'tincellement de ses dmes, les dorures des flches aux
difices
les courbures de ses rues en pavois au long des
grves manges par la bave des flots ternels. Elle allait y
rgner dans la splendeur des robes aux quadratures de
joyaux, des mantes tranantes qu'on relve sur la main
gauche soutenant le globe de l'univers asservi. Gomme elle
s'enivra de voir les prparatifs de fte pour son entre dans
la ville conquise par la seule force de son esprit, de sa
,

beaut.

Quel plus grand triomphe possible que celui-ci, purement


individuel et sans aucun concours?

Un

empire ses pieds, l'empire des Romains; l'orgueil

des empereurs adors

comme les anciens

dieux,

cela offert

la pure vertu des formes et de la spiritualit.


Il

n'est pas

dans l'histoire d'autre situation analogue, un

bonheur aussi rayonnant dans une me


goter, avec

jouissances de

le

si

parfaite et apte

raffinement d'un esprit superbe, toutes les

la gloire,

de

la

mditation mtaphysique, du

PRINCESSES BYZANTINES.
dlire artistique devant les merveilles

de

humaines

et l'apparat

la terre.

Ce mois de septembre, conte le sec Thophane chroniqueur ecclsiastique, Irne d'Athnes fut amene du palais

d'Hieria jusque

la ville

lgre barque construite

impriale sur

pour passer

un dromon
le

(sorte de

Bosphore). Sa suite

occupait des chalandions orns de soies magnifiques. Les


et les femmes des familles du premier rang vinrent

hommes

la recevoir

parmi un grand concours de peuple

et

l'accom-

pagnrent.

Le troisime jour de septembre,

le

Palais, clbra les noces d'Irne et de

Phare.

Le dix-septime

patriarche se rendit au

Lon dans

l'glise

du

jour de dcembre, dans leTriclinium

l'impratrice Irne fut couronne; puis ayant


chemin de l'oratoire de Saint-Stphane jusque Daphn, elle
prit le diadme nuptial avec le basileus Lon, fils de Cons-

Augustal

tantin
Ils

habitrent

le palais

Le conte ferique o
Malgr

de Magnaure.

elle s'tait

rve vivre cessa ds lors.

ses excellentes qualits, elle

ne russit pas dominer

l'imprial poux; et, sentant que la lutte lui serait plutt


nuisible, Irne se retira dans le Gynce. Elle se constitua

doucement, silencieusement une

cour fidle parmi ceux

des officiers et dignitaires qui, ayant sujet de mdire contre

semblaient craindre pour le salut de leur me,


avaient officiellement renonc au culte des
images. La nouvelle impratrice les consola en secret, les
accueillit en une intimit particulire, et bientt elle eut
le pouvoir,

parce

qu'ils

IRENE L'ATHENIENNE.

i3

au palais nombre de partisans. Elle possdait de remarquables qualits de sduction, et comme elle resta fort
vertueuse,

les

pieuses gens ne redoutrent pas le prestige

de sa beaut plastique.

Les mdailles

un corps en proportions

attribuent

lui

sculpturales, noble de la majest des desses qu'expriment

marbres hellnes, des bras menus, ondulants, une poiune tte petite d'un ovale absolu o priment de grands yeux imprieux une bouche minuscule qui
empreint le visage de cette purilit ravissante propre aux
les

trine haute et rude,

nymphes des

Quand

bas-reliefs.

peuple de Byzance la regardait passer en char


selon le trot d'un quadrige blanc, les paules couvertes de
ses quintuples colliers aux lourdes pendeloques de pierreries
diverses qui semblaient un camail de feux multicolores, des
murmures d'admiration mouvaient la foule frissonnante.
Les habiles de la cour comprirent comme cette popularit
ne manquerait pas de crotre en faveur d'une princesse dont
le

l'intelligence et la force

faveur publique.

Et on

morale ne dmentiraient point la


commena de se donner elle,

occultement.
Or, Constantin

Copronyme ayant obtenu

Bulgares vainqueurs
faites

la

paix des

rsolut de venger ses multiples d-

par une incursion inopine sur leur territoire.

En

pleine paix, 80,000 Grecs surprirent leurs garnisons et pillrent le pays. Aussitt

ils

armrent de toutes parts. La

de Byzance envoye sur l'Euxin pour dbarquer des


troupes, fut battue par la tempte, rejete au rivage devant
flotte

Copronyme

assistant

dait la frontire.

Le

au dsastre avec sa cavalerie qui garUzericus feisnit alors d'tre m-

roi

PRINCESSES BYZANTINES.

14

content de ses troupes. Elles conspiraient contre


vit-il

TEmpereur.

lui

cri-

ajouta qu'il dsirait jouir de la vie

Il

prive, et suppliait Constantin de lui envoyer des otages


afin de pouvoir se fier l'hospitalit des Grecs et finir ses
jours parmi les magnificences de leur capitale.

Copronyme

crut sa lettre.

leur arrive au
sailles

de

Quand

la

pra; et,

il

camp bulgare

Il
,

envoya

les otages qui, ds

furent ventrs en

repr-

violation de paix.

connut

comme

se corrompit.

Il

l'effet

il

de sa sottise, l'empereur se dseshumeurs mauvaises, son sang

avait les

prouvait d'atroces brlures aux cuisses, aux


le portrent sur un brancard du camp

jambes. Les soldats


la cte

il

ne pouvait plus marcher.

Byzance. Parvenu prs

le

Lon l'embarqua pour

chteau de Strongyle,

crier effroyablement qu'il

brlait,

condamn

il

se prit

tout vivant

aux flammes ternelles pour avoir blasphm contre la


Vierge Marie. En effet, il polmiquait depuis longtemps afin
qu'on la nommt dans les prires Mre du Christ, et non
Mre de Dieu, hrsie nestorienne dont il se retracta avant
de mourir, en vouant la Mre de Dieu la ddicace de
l'glise des Blaquernes, faubourg patricien. Sur le vaisseau
mme il rendit l'me dans les tortures du remords.
,

Lon atteignait alors vingt-six ans, il arrangea les choses


du gouvernement avec ses quatre frres les Csars Christophe et Niccphore, le nobilissime Nicetas et Eudocime
,

d'une dignit pareille.

qu'il devait bientt revtir

Irne tenta encore de

le

sduire, de lui

imposer son

esprit.

Copronyme tant dfunt, le


avis. Mais Lon avait l'humeur

Elle pensait que, Constantin


fils

couterait

malade

comme

mieux

ses

son aieul

et

son pre.

Il se

gardait de tous,

IRENE L'ATHENIENNE.

i5

mlancolique et mfiant, proccup seulement de conserver


sympathie des troupes qui maintenaient sa race au trne.
Dvou leurs dsirs, attach leur hrsie, il ne pouvait
souffrir la douceur d'une femme qui reprsentait l'lment
contraire dans la politique d'alors.
Rebute par l'empereur et ses conseillers, Irne ne se

la

dcouragea point. Elle prtendait devenir malgr tous vicdominer par-dessus la sottise de ces gens de cour,

torieuse,

rgner seule pour la gloire de l'orthodoxie. Heureusement la

nature

l'avait gratifie

comme

l'aieul. Il tait

Pourpre, o

d'un

qu'on baptisa Constantin,

fils

n dans

le

pavillon de porphyre,

La

que les impratrices fissent


coutume, on surnomma l'enfant

l'tiquette voulait

leurs couches. Suivant la

Porphyrognte, n dans La Pourpre.


Grce lui en se couvrant de l'affection maternelle
Irne se trouvait en meilleure chance de russir. Elle laissa
rpandre un bruit sur la mort prochaine de l'empereur. Ses
amis catholiques en propagrent l'opinion; et ils disaient
,

quels prils l'empire encourrerait, avec

on ne prenait soin de

un

trs

jeune prince,

couronner immdiatement. Les


dignitaires et les officiers fort heureux sous cette race, tremblrent d'avoir lutter contre un parti de succession. Irne
si

entretint leurs craintes.

timer

la

le

Il fallait

ds l'heure prsente lgi-

souverainet future de l'enfant afin, qu'au cas d'un

malheur, nul ne songet une restauration des anciennes


races ou l'usurpation du pouvoir en s'excusant par
l'exemple de Lon l'Isaurien.
Tant travaillrent et intrigurent les amis de l'impratrice
que ce devint l bientt le sentiment gnral. On rappelait
tout propos les morts brusques des deux basileus dfunts,

PRINCESSES BYZANTINES.

i6

gens en place suivaient avec inquitude sur les traits


de Tautocrate renvahissement du mal si redout de l'impet les

ratrice.

Irne ne supportait point que sa science sre, volontaire,

demeurt soumise au bon


de paratre

comme

capable de raliser

force
les

plaisir

d'un matre.

Il lui

humaine concevante

et

tardait

agissante

utopies platoniciennes la face

du

monde.

Mme il commenait courir d'tranges


On prtendait que les formules des mages

bruits sur elle.

alexandrins lui

que leur puissance seule et la


vertu des incantations thurgiques la menaient au pouvoir.
Plus initie que Copronyme, elle l'avait vaincu et cette mort
surnaturelle pouvait bien rsulter des charmes de la magitaient passes en hritage et

cienne catholique.

Ce ne

faisait

que

lui

acqurir les ambitieux. Bientt on

reprsenta au basileus lui-mme qu'il importait, pour


salut de l'empire

de couronner son

fils

au plus

tt.

le

En

chacun s'affirmait la conviction que Lon ne survivrait pas


longtemps son pre. Irne y veillerait.
Mon fils, rpondit Lon aux plus insistants, est dans un
ge bien tendre. Ma sant chancelle; je puis mourir bientt.
Vous verriez avec peine un enfant sur le trne, ou plutt
trs

vous ne l'y souffririez pas. Il en coterait la tte mon fils


pour avoir port quelque temps la couronne. Je l'aime trop
pour l'y exposer . Alors tous lui jurrent d'avoir pour
sacre la vie de Constantin Porphyrognte quoi qu'il pt
advenir.

Lon IV les voyant si pleins de ferveur, n'avait plus de


bonnes raisons faire valoir. Il consentit au couronnement.

IRENE L'ATHENIENNE.
L'impratrice se crut trs affermie sur

le

17

trne quand elle

apprit ce rsultat de sa politique. Elle remercia son poux,

Selon ses avis, Lon rsolut d'accomplir cette investiture


avec une grande solennit.

Le vendredi avant Pques, il monta sur son tribunal,


dans la place qui prcde Sainte-Sopiiie; et, prsentant
Constantin aux troupes Voici, dit-il, le nouvel empereur
Jsus
que vous avez dsir! L'assistance psalmodia
qui tes mort pour nous, recevez aujourd'hui le serment
que nous faisons notre empereur Alors le patriarche
apporta le bras de la vraie
Paul
(il tait catholique),
les chefs des Ordres, les snateurs, les
croix sous un dais
tribuns des lgions, les principaux du peuple, les matres
de chaque corporation, mme ceux des mtiers les plus vils
dfilrent devant la cleste relique et jurrent fidlit et dvouement Constantin Porphyrognte.
Le lendemain, Lon dclara son frre Eudocime nobilissime. Les dignitaires resplendissant des costumes crmoniels marchrent en cortge jusqu' Sainte-Sophie pour
assister au sacrifice de la messe accompli sur l'un des trois
:

cent soixante-cinq autels de la clbre mtropolitaine.

l'offrande, les reprsentants des ordres de l'tat vinrent d-

poser entre

les

mains ecclsiastiques un

acte sign de

chacun

des chefs, et qui consacrait le serment de la veille.

La

famille entire bnficiait de ce couronnement. L'l-

vation d'Eudocime devait rallier la combinaison nouvelle


les

mcontents, adversaires d'Irne

et

de Lon, que ce jeune

prince avait accueillis dans ses conseils.


Aussi,

le

jour de Pques, ce fut une

Byzance. La

fte

immense

joie

dans

religieuse ordinairement magnifique se

PRINCESSES BYZANTINES.

PRINCESSES BYZANTINES.

i8

officiel. En costume imprial, la double


manteau tiss de pierreries tendu sur
la croupe de son cheval, Lon chevaucha par-devant ses
quatre frres et sa maison autour de l'Hippodrome rempli
d'une foule enthousiaste. La cavalcade tincelait sous le
pesant soleil comme un lviathan aux cailles de feux
l'amour des
colors. L'empereur n'avait qu'une passion
gemmes et des perles; et, dans l'intrieur des chambres

compltait d'un gala

couronne en

tte, le

obscurcies,

il

passait les heures faire fluer et ruisseler en

ses doigts fins les

eaux lumineuses des amthystes, des to-

pazes, des rubis, des bryls, des chrysolithes.


sans cesse porte

du regard de

Pour

tenir

telles feries visuelles,

il

ordonnait que sa suite et ses ministres eussent leurs hardes


couvertes de joyaux. Cela chatoyait sous l'admirable ciel
toutes courbettes des coursiers. Le peuple dlirait, remu
jusqu'aux fibres par la vertu des pierres.

Au

milieu de cette splendeur, un char soudain parut o se

tenait droite,

offrant dans ses bras

la trs belle Irne.

Un rayonnement

nouvel empereur,
de joie triomphale

le

se

dardait de sa personne impeccable, quasi divine et qu'on

prcieusement savante, en intimit avec les esA sa venue, les feux des joyaux
s'vanouirent, avec la richesse des costumes et la majest du
cortge. Elle passa devant le trpied de bronze aux trois
serpents enrouls que les Platens jadis avaient dpos dans
le temple de Delphes en souvenir de la victoire sur les
Perses. Et cela semblait lui convenir comme le signe des
prophties qu'elle raliserait pour la gloire du Peuple
savait

si

sences clestes et magiques.

Grec.

On

dit

que

la foule se prcipita

en un lan d'amour, roni-

IRENE L'ATHENIENNE.
pant

la ligne des

gardes

19

sautant sur l'arne, et que maint y


rompus par la hauteur de la

prit touff, pitin, les os

chute.

Irne conduisait son

au temple des catchumnes.


le parcours de son char. Elle
laissait des paroles enchantes ceux qui approchaient les
franges de sa robe; et on se les rptait de rang en rang, de
groupe en groupe; on les apprenait ainsi que des devises
Les rues

se

fils

remplirent sur

propitiatoires.

Car

elle

comme

ne ngligea plus de manifester publiquement

sa pit orthodoxe regrettait les

Faces o se formulent
les aspirations

les

Images des Saintes


o s'attachent

forces suprmes,

du cur chrtien. De

ce jour, tout le

monde

Byzance que l'impratrice revendiquait en faveur


des femmes et des citoyens contre le pouvoir militaire. Le
peuple fut sien.
Vers ce temps, on apprit que le chef Franc Karl, avait
dpossd le roi des Lombards, Didier, qui lui faisait la
guerre. Karl avait rpudi la fille de ce prince, les vques
francs ayant annul ce mariage pour ce qu'elle ne pouvait
sut. dans

concevoir, par infirmit corporelle

et

Didier pris, restait

enferm dans Corbie. Irne inquite par les succs des


Francs en Italie, obtint que l'hritier des lombards, Adalgise,
rfugi Byzance ft honor du titre de patrice. C'tait une
manire de dfi pour l'excs de conqute dont les Francs
menaaient. Elle maria l'une de ses parentes un prince
bulgare cr patrice galement. Les Barbares n'eurent
plus de raisons de dvaster les frontires.

pour

Au

qu'ils les

Sud.

les

On

traita

mme

dfendissent.

Sarrasins battus laissrent aux mains des

PRINCESSES BYZANTINES.
Grecs quantit de captifs qui furent employs la culture
la Thrace.
Peu peu, Irne imposait la cour une puissance effective mane de son titre d'Augusta qu'elle portait depuis

de

l'an

775.

La

foule applaudissait chacun des actes qu'elle

savait inspirs de la sagesse.

Lon

reuse cette aspiration au pouvoir.

Une

finit
Il

par croire fort dange-

avisa se prmunir.

enqute que menrent ses fidles dcela l'existence

d'un parti catholique, agissant au cur


Irne

le dirigeait, et

Anthuse,

cette

mme du

palais.

sur de Lon qui ga-

gnait l'opinion publique ses uvres saintes.

En

effet, elle

rgi par

y consacrait

des captifs.

Ce qui

lui

quarts de son bien,


quart servait au rachat

les trois

une sorte de ministre.

Un

vouait la reconnaissance d'une partie

et de la classe moyenne. Un autre


quart se dpensait pour l'entretien, la nourriture des pauvres
et, principalement, des enfants abandonns. Elle fonda en

des familles militaires

leur faveur refuges et hospices.

La populace l'aima pour ce

qu'elle donnait ainsi sa virginit de pieuse

une merveil-

leuse fcondit, et que, princesse, elle reniait la gloire de son

rang afin de secourir les humbles.


Si la populace et les familles militaires lui venaient
en alliance, elle se rendait l'glise favorable en rpartissant
le troisime quart de son revenu entre les monastres et les
basiliques ravages par la fureur iconoclaste, jusqu' donner
ses robes prcieuses et rares, les robes de porphyrognte
qui en voulut

pour orner

les autels et les habits

sacerdo-

taux.

Bien qu'il n'et Jamais autoris le rtablissement des


images, l'empereur montrait une grande tolrance l'gard

IRENE L'ATHENIENNE.
des catholiques. Son lecteur Paul, devenu patriarche, appard'Irne. Cependant Lon ne voulut
manire de conspiration qui pouvait, au moindre clat, soulever contre lui les armes.
L'enqute pousse fond dmontra qu'un culte clandestin
se pratiquait dans les appartements de l'impratrice. Un matin, pendant les prires du carme, Lon pntra brusquement dans les chambres, fit fouiller partout. Sous l'oreiller
du lit imprial, on trouva deux images le Christ, la Vierge.
L'poux exprima une grande colre. Comme il ne seyait,
par dcence, de s'emporter contre la Despona elle-mme,
il dirigea sa fureur contre les subalternes. On pensa que
les papias qui gardaient les clefs du palais pendant la nuit
tenait l'orthodoxie
souftrir cette

avaient, de concert avec le capitaine des gardes, apport ces

idoles .

L'ordre imprial les soumit la torture. Rass, dchirs

du

fouet,

on

les

conduisit tout saigneux dos d'nes par les

rues, jusqu' la prison

phane y mourut de
palais

et les autres

du

Le chambellan ThoThomas, gouverneur du

prtoire.

ses blessures.

propagateurs catholiques allrent de

la

basse-fosse au clotre.

Trop

prudente pour risquer une disgrce enle succs de son uvre, Irne nia
tre pour quelque chose dans cette affaire. Elle protesta qu'on
avait, sans l'avertir, cach ces images sous l'oreiller dans l'intention de lui nuire auprs de l'empereur et de la brouiller
avec lui. Elle songeait que ce sacrifice d'amour-propre et de
franchise se compensait par l'assurance de continuer en paix
sa pieuse propagande. Il est des cas, dit-on, o le mensonge
fine et trop

tire qui eut

compromis

politique devient mritoire.

PRINCESSES BYZANTINES.
Lon toutefois ne
traita

honneur
Il

s'y

mal, l'injuria,

voulut

Sur

fier.

le

moment,

il

la

reprocha durement de n'avoir ni

lui

ni religion.

fallait qu'elle

possdt l'me d'une malheureuse pour

violer l'horrible serment fait l'empereur dfunt sur les choses


les plus saintes.

doucir,

la

il

depuis de

Comme

elle

voulut s'approcher afin de

repoussa avec beaucoup de violence

l'a-

et refusa

la voir,

Irne jugea

comme une

trs grave

msaventure l'espce de

divorce qui suivit cette rupture bruyante.

On

mois que Lon IV Basileus ne


que son pre, il mourrait de ce mal
dont les humeurs dcomposent le sang. Lui-mme s'assombrissait, dans le sentiment de sa fin proche. Plus que jamais
il s'enfermait aux chambres obscures,
pour jouir de ses
joyaux o il baignait ses mains, son visage, sa barbe, s'ingniant leur dcouvrir des jeux de lumire inconnus, des
qualits extrmes d'clat et de coloris. C'tait un charme,
disait-on
et personne ne l'en saurait dlivrer. Son me devenait l'esclave de l'esprit des gemmes. Les amis d'Irne
disait depuis bien des

vivrait plus vieux. Tel

le

surveillrent.

Bientt rien ne refrna son dlire, cette passion bizarre.

Se prvalant de l'hrsie iconoclaste,


tuaires les pierres

dont

il

il enlevait des sanctombait amoureux, au grand

scandale des chrtiens.

On

voyait Sainte-Sophie une couronne d'or enrichie des

gemmes du monde, conquises par les empereurs


romains aux temps des victoires illustres sur l'ensemble des
peuples. L'empereur Hraclius l'avait consacre Dieu
plus belles

parce que, trop lourde, nul ne

la

pouvait porter.

On

l'avait

IRENE L'ATHENIENNE.

23

suspendue la vote. Chaque jour, Lon qui l'aimait perdment, l'allait visiter, lui parlant comme une matresse,
caressant ses formes admirables, se berant l'clat merveilleux de ses yeux de pierreries.
On rapporta la chose l'Impratrice qui envoya des gens
observer Tpoux infidle; car

elle gardait, dit un chroniqueur, grand ressentiment de cette rivalit.


Enfin Lon, incapable de rsister davantage la passion,
ne recula plus devant la peur du sacrilge. Il s'appropria

l'objet sacr.

La possession occulte ne lui suffit pas. Il fallut qu'il


montrt au monde ce bonheur. A la premire fte crmonielle, il apparut au peuple avec sur le chef, la couronne
d'enchantement. Il resplendissait comme le soleil des grimoires alchimiques. La foule bahie, stupfaite, l'adora. Mais
on meurt de trop fol amour.
A peine rendu au palais, il lui sembla que les feux des
mille gemmes incrustes se fluidifiant sur son front le brlaient atrocement. Il hurla toute une nuit dans les grandes
salles dsertes par l'effroi des serviteurs, invoquant en vain
les saints des mosaques qu'il avait effacs. Des pustules lui
germrent sur le crne. La fivre le consuma en quelques
heures. Le sacrilge s'expia pour la vengeance et le triomphe
de

la

jalouse Irne.

Constantin atteignait dix ans.

En son nom,

l'Impratrice allait rgir l'Etat.

^..^..^..^..^..^..^..^..^.^

Mi.

Certains

^^^^^^^

- LA REGENCE.

accusent Irne de cette mort propice ses in-

trts.

La solennisation qu'elle avait su conseiller pour le couronnement de son fils empcha les comptitions immdiates.
Le serment du Vendredi-Saint fut renouvel dans les
mmes termes. Elle se trouva toute puissante, appuye d'un
parti fort et dtermin. Le peuple dj dispos parfaitement
en sa faveur, reut des largesses considrables; car elle profitait de l'avarice criminelle des prdcesseurs, en jetant en pture aux hommes les trsors acquis jadis au prix d'iniquits
nombreuses et dont la foule gardait rancune. En sorte que
sa conduite fut un heureux contraste avec les coutumes cupides des empereurs, sans que l'on raisonnt comme elle
accomplissait une simple et peu coteuse restitution.
Mais elle eut grand soin de faire ces largesses en son propre
nom et d'carter ds le prsent la personnalit du porphyrognte. D'abord les monnaies l'avaient reprsent sous un
visage niaisement ovale et soutenant avec son pre une croix
double. De mme, les pices nouvelles le montrrent soute-

PRINCESSES BYZANTINES.

26

nant avec sa mre une haute croix gmine. Cela seul


modifia dans sa vie.
Irne

offrit

Anthuse de partager

s'y refusa et s'tant clotre attendit la

le

se

pouvoir. La sainte

mort

et la batification

dans Taustrit monastique. Et l'Impratrice domina seule,


servie par la modestie mme de celle qui l'avait puissam-

ment

aide s'assurer le trne.

On

put voir en fort peu de temps,


esprances publiques.

comme

elle

surpasse-

rait les

Aaron-al-Raschid,

le

prodigieux calife des popes arabes,

ds qu'il la connut par ses premires diplomaties, cessa


les

hostilits

entreprises contre

Byzance

et

lui

voulut

alliance. Peut-tre, initis

d'un dogme occulte enseign l'un

et l'autre, s'taient-ils

reconnus l'change d'un signe

mystrieux. Des prsents envoys, des projets pacifiques

ouvertement affirms conclurent ces premiers rapports.


Le pape Adrien L'", ce politique hardi qui sut faire du
Franc Karl le Carolus Magnus des crits ecclsiastiques et
le Charlemagne de l'histoire, ne lui fut pas moins favorable.
Il

connaissait les desseins orthodoxes de l'Athnienne

et,

sr de ne plus craindre l'absorption grecque balance par

l'norme pouvoir des Carolingiens, il s'humanisa dans la


querelle canonique et s'entendit avec la pompeuse intelligence d'Irne. Charlemagne qu'il menait en pouvantail

maraudeurs du temporel de Saint-Pierre,


Il s'tablit une
manire de triple
alliance entre Byzance
le Pape et l'Empereur dcids
maintenir la paix contre les Barbares et les ambitions soudaines des gnraux pars.
Qu'en moins de deux mois de rgne un pareil rsultat
pour loigner

obit

ces

les

desseins.

LA RGENCE.

27

marque d'un esprit


propre niditer de grandes choses et volontaire pour les accomplir.
En mme temps, le budget se dgrevait d'impts. Les richesses illgalement enleves aux citoyens, aux moines,
taient rendues. Une harmonie nouvelle naissait dans l'tat,
un quilibre inou de ses forces, de ses facults, la paix si
vainement attendue. Les louanges du peuple levrent Irne
dans son amour.
Comme premier ministre, elle choisit l'eunuque Staurace,
un cubiculaire assoupli la vie de cour par un trs long
service de courtisan. Il savait trs bien les hommes, leurs
passions, leurs faiblesses surtout qui les livrent.
Des derniers rangs sociaux, il s'tait lev par l'unique
force de son talent observateur, dissquant, avec l'ardeur
de sa haine povir les matres, esprits soumis ses investigations. Dpourvu de passions sensuelles, il concentrait en
sa seule ambition les vigueurs de son tre, avec l'espoir
vague de dominer un Jour ceux-l qui l'avaient asservi, honteusement mutil. C'tait, condition de ne pas lui laisser

et t atteint par Irne cela tait la

hautain,

rompre

actif,

le frein,

un

auxiliaire sans gal.

Irne, dit un pieux historien, le prit pour l'clairer et

non pour

du

la conduire.

palais, cette cit

trois

mondes

Il la

renseigna sur ce qu'il connaissait

norme avec

ses glises, ses

gemmes,

ses

militaire, ecclsiastique, administratif, circu-

dans l'ensemble des salles immenses, des difices divers,


long des quais, sous les arcades basses de l'hippodrome,
et sans cesse occup s'unir en factions, tramer des com-

lant
le

plots avec

un

aristocratique

art spcial cr

se

consumait

pour

cela,

la vie

une sorte de sport

de cour.

PRINCESSES BYZANTINES.

28

La

une tout autre chose, plus inconnue de ces

ville tait

patriciens, de ces eunuques, que les postes militaires des

confins asiatiques,

o tour

tour

ils

commander

allaient

et

s'user en tentatives prilleuses afin d'attacher leur fortune

individuelle les mercenaires barbares pour reparatre

jour sous les


la

murs de

la ville

un

impriale, chausss de pourpre,

couronne des basileus au front, prs de triompher, prts


yeux crevs,

subir courageusement le dur supplice des


s'ils

ne russissaient point.

Staurace n'ignorait aucun


tous,

il

agent,

systme

avait t ml depuis son entre

comme

saisit les lettres

spectateur,

comme

de conjuration.

au

espion.

palais,

Ce

comme

fut lui

qui

adresses par plusieurs officiers iconoclastes

auCsarNicphore, prede Lon, relgu dj en Chersonse


par le feu empereur pour menes ambitieuses. Les soldats
l'invitaient par leurs crits reprsenter aux troupes de son
thme que la balance et l'pe ne convenaient pas aux mains
d'une femme.
Avertie aussitt, l'impratrice rappela Nicphore avec de
tels termes qu'il crut sa grce accorde en l'honneur du joyeux
avnement. Il accourut. Mais, ds la premire heure de sa
venue, il fallut qu'il se justifit. On instruisit le procs o
furent impliqus des snateurs mme.

En

d'aussi graves conjonctures, Irne n'hsita point. Elle

punir terriblement pour marquer que sa


virile. Les fauteurs du
complot, sans gard au rang, reurent le fouet et furent tondus puis relgus aux frontires; les plus illustres durent
subir l'internement dans des les diffrentes o aucun rapport ne leur demeurerait possible.
pensa qu'il

fallait

main de femme

frappait de faon

LA REGENCE.

29

Quant aux quatre oncles de l'empereur,

csars et nobilis-

simes, elle leur enjoignit de comparatre en sa prsence

devant
revtue

patriarche Paul. Ilsl'y virent superbe etcourrouce,

le

-de ses

mont de

insignes d'Augusta, ayant le diadme sur-

la croix

grecque, et cette sorte de chasuble courte

devant, longue derrire qui

gauche

comme

eunuques

la trane

et les

se

retroussait

sur

la

main

de nos modernes amazones. Les

dignitaires catholiques l'entouraient, les

scholaires avec leurs masses d'armes. Staurace lut

un

rqui-

menaantes pour la paix intrieure. Cela se terminait par une condamnation mort.
On leur laissait une voie de salut; substituer la mort civile
la mort physique; se consacrer Dieu par tous les vux
de renoncement. Le patriarche voulait bien les recevoir au
nombre des ministres du Christ et les ordonner prtres. On
sitoire contre leurs prtentions

ne leur

laissait

pas

le loisir

de rflexion.

Il

fallut qu'ils se

dcidassent et se fissent sacrer incontinent. Aprs une re-

nonciation de leurs

titres et qualits,

on leur confra

les

ordres.

Irne exigea que ce premier succs sur ses adversaires


ft suivi

d'une sanction solennelle qui montrerait au peuple

quelle puissance infrangible elle tenait. Sa science n'ignorait

pas l'influence suprme des manifestations extrieures

Comme

magnifique crmonie du
aux yeux du monde, lgitim sans conteste sa qualit d'empereur, elle pensa que
faire officier sacerdotalement par ses beaux-frres devant
Byzance les marquerait ainsi d'un caractre d'onction
sur l'esprit des foules.

couronnement de Constantin

la

avait,

qui rendrait odieuse l'avenir toute tentative guerrire

ou politique de leur

part.

Le sentiment religieux de Byzance

PRINCESSES BYZANTINES.

3o

n'et pas souffert cette profanation.

Ils

resteraient

pour

jamais dchus de leurs droits de naissance.

A Nol donc, ils donnrent en grand appareil la communion publique au peuple, dans l'glise de Sainte-Sophie. Irne
y vint avec un superbe cortge. L'empereur Constantin l'accompagnait, suivi de toute la cour, des officiers, des dignitaires. Et l'on portait devant eux la couronne enleve par
Lon, cette merveille de Joaillerie pour l'amour de laquelle
il

tait

mort. Afin d'expier

le

sacrilge, l'impratrice l'avait

enrichie encore des pierres les plus rares qu'elle avait

On

pu

un nouvel hommage au Seigneur parmi


l'allgresse des moines et les acclamations populaires.
Mais un si beau coup d'audace politique ne pouvait satisfaire tout le monde. Le parti militaire sentait bien que
l'orthodoxie peine secrte d'Irne le menaait. Ce fut une
connatre.

en

fit

crature de l'impratrice,

neur de

vieux stratge Elpidius, gouver-

le

fomenta la rvolte.
blma la crmonie de Nol.

Sicile qui, le premier,

Dans son gouvernement,

il

Les Siciliens l'approuvrent excits par


portaient

immdiatement

les milices; ils rap-

l'intervention d'Elpidius

amliorations administratives appliques selon

les

les

ordres

de la Rgente. Puis, sur son conseil, ils offrirent Nicphore de le proclamer et se levrent en armes.
Le csar-prtre craignit. Il concevait que si la Despona
avait entirement men au bien son uvre de rpression,
le peuple de Byzance pensait avec elle et pour elle
et que
sans lui rien n'tait qui mritt les hasards d'un soulvement.
Aussi prvint-il de lui-mme Irne sur les choses de Sicile.
,

Thophane
Messine pour

capitaine

des

gardes,

aussitt

signifier Elpidius son rappel,

expdi

manqua

d'tre

LA REGENCE.
charp par

commanda
ferma au

la

populace.

Il

dut

fuir.

3i

Ds son retour, Irne

l'arrestation de la famille d'EIpidius.

clotre, puis en prison

comme

On

les en-

otages.

La nouvelle de la rvolte occasionna certains troubles


dans Tesprit des thmes militaires; et, quelque temps, on
put redouter qu'elle se gnralist. Par bonheur, Jean,
chef du Palais, battit les Sarrasins. Ce succs encouragea

La faveur d'EIpidius

les troupes.

baissa.

Irne ne laissa pas languir ce sentiment de l'opinion.

Avec

normes accumuls par l'avarice des empearma une flotte considrable. Et ce


curs davantage. Seule aprs tant de matres

les trsors

reurs iconoclastes, elle


lui attira les
elle savait

vaincre sans fouiller les bourses. Elpidius ne put

les Sarrasins, emportant pour


apocryphe de basileus dcern par les
soldats sditieux. Les infidles le lui reconnurent et l'honorrent. Mais nul historien ne dit quelle fin il eut. Sans doute,
il mourut exil misrable, occup de vaines intrigues pour
persuader ses htes d'aller combattre sa patrie et de le porter
au trne.
A Byzance, le Palais jugea les Siciliens suffisamment
punis par l'humiliation de la dfaite. Nul autre chtiment
ne les frappa.
rsister.

Il

dut s'enfuir chez

toute fortune ce

titre

D'autre part, Staurace, victorieux des Slavons dfinitive-

ment chasss de Grce

et

de Thessalie, revint toucher

le

Sur la
place intrieure du Palais parmi la joie de la classe ngociante dont ces provinces rouvertes allaient augmenter les
trafics, il apparut dans la majest des tendards dclos et le
poudroiement de la cavalerie. La Rgente le reut avec
milliaire d'or d'o rayonnaient les routes impriales.

PRINCESSES BYZANTINES.

32

beaucoup d'honneur. Elle voulut que l'on ftt extraordinairement l'habile ministre qui la secondait de si brillante
faon. Jl triompha dans l'Hippodrome avec une splendeur
inaccoutume. Byzance n'avait rien vu de pareil depuis
Blisaire.

Irne comptait alors deux ans de pouvoir.


Ses adversaires semblaient partout terrasss aussi bien par
la force

de ses armes que par l'excellence des rsultats de sa


On imagine difficilement l'norme activit qu'il

politique.
lui fallut

pour accomplir en deux ans

la

reconstitution de

l'empire byzantin, pour substituer au pouvoir prcaire des

prdcesseurs maintenus contre l'hostilit du peuple par

la

faveur instable de l'arme un gouvernement en quilibre


entre ces deux forces, sachant s'acqurir les sympathies de
la

premire au

moyen d'une conomie

ment improvise

et des espoirs

sociale admirable-

de restauration, sachant aussi

occuper l'inquite brutalit de l'autre par des expditions


la rprimer par d'nergiques coups

fcondes en gloire, ou
d'tat.

En deux

athnienne avait organis le


Les guerres vaines,
les entreprises d'inutile orgueil ou de sotte fureur publique,
cessaient devant la logique de cet esprit. Elle n'armait que
contrainte et pour conclure les querelles par des traits
ans,

l'orpheline

point d'appui de cet quilibre social.

d'union commerciale.

La prosprit grandit trangement sous l'administration


du rgne de Justinien se renouvelrent. Partout la culture des champs occupait les

favorable d'Irne. Les beauts

bras des captifs coloniss; les routes sres se creusaient


d'ornires sous

le faix

des chariots marchands colportant les

LA REGENCE.

33

richesses qui passaient d'Orient en Occident; car la vertu

gographique de Byzance en faisait le comptoir du monde


le plus achaland entre la civilisation asiatique et la barbarie confine dans la vieille Europe.
Irne maintenait ses relations entre le calife Aaron-alRaschid, fils de Mahdi, et le Charlemagne la couronne de
fer. Elle les unissait de ses mains propices d'initie. Les
sciences encloses

mopolite

aux anciens

livres de l'hermtisme cos-

lui lguaient les conseils ncessaires

pour voquer

l'harmonie des lments humains en prsence dans le corps


de l'empire. Et elle prdominait dans l'imagination de l'un
et

de l'autre potentat avec

gendaire rehausse par

le prestige

l'artifice

de sa beaut dj l-

du luxe byzantin.

Assise sous les tendelets impriaux, l'extrme pointe du


promontoire, dominant les eaux rapides du Bosphore, elle
passait les soirs devant la ferie immortelle du ciel levantin
se voir reflte dans les vasques de mtal poli resplendissante comme la Mre de Dieu, en la chsse pompeuse de ses
vtements qui miraient les scintillantes toiles chaque
facette de leurs joyaux uniques. Les penses de triomphe
chantaient en elle. Sa mmoire voquait les enseignements
mystrieux des coles; et elle se demandait pourquoi les
arbitres du monde renoncent si facilement jouir de la
grandeur d'un tat se dveloppant en harmonie selon leur
ide directrice, l'immense bonheur de percevoir leur esprit
,

crateur vivifier les

un

effort

mes de millions

cadenc ralisant

le

d'tres

principe

mme

leur

imprimer

qui les a mis

en branle. Renoncer cette joie divine pour sacrifier aux


misrables apptits individuels! Les monarques des temps
dfunts dfilaient devant son souvenir courbs sous le ridiPRINCESSES BYZANTINES.

PRINCESSES BYZANTINES.

34

des passions bestiales pour l'assouvissement desquelles


souverain pouvoir ne leur avait paru qu'un utile moyen;
elle prouvait une manire de honte songer qu'elle

CLile

le

et

compterait un jour aux pages historiques dans la srie des


simples couronns.
L'amour de faire vibrer un peuple au souffle de son esprit la tenait haletante et pme quand la foule approbative
poussait

elle ses flots

Elle sentait le

rables.

humains secous de clameurs favocur lui faillir, le froid de la mort

pntrer sa chair tressaillante.


les espces sensuelles, elle,

sous

Elle communiait, presque

principe actif et fcondant,

avec cette foule passive, enthousiaste comme une amante,


et palpitant comme l'pouse l'approche de l'poux.

Ce

voyage
nouveau de cette

dlire d'lue, elle le ressentit surtout durant le

qu'elle

fit

travers ses tats.

Dans tout

le

gloire rcente dont le peuple s'tait dshabitu, elle apparut


ainsi qu'une seconde incarnation du
Sauveur. L'or inpuisable des rserves servait fournir ses
perptuelles largesses et le public ne la connaissait pas
encore qu'elle semait sur les paules des passants les monnaies nombreuses, pantacles infaillibles pour lier les mes.

aux foules pieuses

Sa marche d'ailleurs

fut

marque par des uvres philan-

thropiques. Elle relevait les villes dtruites par les guerres,


elle

fondait des colonies pour les pauvres, dotait les monas-

tres phalanstriens qui appliquaient alors

rigueur

les

doctrines communistes

si

dans toute leur

effrayantes

pour notre

ge pusillanime. Ainsi organisa-t-elle sous l'conomie des


moines, la ville de Berro au bord de Tbre, l'difia de nou-

veau parmi ses ruines et la nomma Eirenopolis.


Cependant elle avait atteint la chose qu'elle

dsirait le

LA REGENCE.
plus au

monde

l'empire franc

sceller dfinitivement

et

35

fondre en une

mme

une alliance avec

action officielle les

l'Empereur, du Pape, de Byzance.


Rotrude, fille de Charlemagne, fut fiance Constantin
Porphyrognte. Elle tait la sur de Louis et de Ppin,
sacrs rcemment par Adrien rois d'Aquitaine et d'Italie.
L'ambassade solennelle envoye prs de Charlemagne revint

trois puissances de

avec l'acquiescement des Francs. Ce que n'avaient obtenu


Lon l'Isaurien, ni Constantin Copronyme malgr tant

ni

de dmarches
et la

et

d'humiliations. Irne, par sa seule initiative

grce que projetait au loin sa

quelque sorte

offrir

renomme,

comme un honneur

Ce parut un grand triomphe aux

se le

fit

en

sollicit.

Grecs.

Ils

aimaient dj

leur future impratrice qu'ils baptisrent Erythro, dans la


vivacit de leur allgresse, lui

qui pousait deux

La Rgente

fois le

choisit

donnant

le

nom

de

la

mer,

jour la terre de l'Empire.

un eunuque et l'adressa
coutume et dans

cesse afin de l'instruire dans la

Grecs, l'duquer au crmonial

et

aux

vers la prinla

langue des

subtilits

du dogme

byzantin.
Cette fois, les vques des Gaules ne s'opposaient plus

un mariage avec un prince iconoclaste. Certainement Irne


avait donn les gages d'une prochaine conversion impose
au peuple;

et cela lui avait

tiales, la prcieuse alliance

valu, dans les ngociations nup-

de Rome.

IV.- LA MATERNITE IMPERIALE.

Dans les

soucis d'une politique complexe,

le

jeune prince

peu nglig par l'affection maternelle.


Si, jusque la mort de Lon, Irne l'avait choy comme le
motif de ses plus ardentes brigues, l'empereur mort, elle
laissa plutt aux moines et aux eunuques ducateurs le soin
avait t quelque

de cultiver la croissance de Constantin.

du mariage franc vint surgir,

la

Quand

la

question

rgente s'tonna de voir

puproche
exprience mener de soi-mme. Il parut soudain trs
amoureux de Rotrude, excit par l'enthousiasme des gens;
et sa nave prolixit se promettait de conduire le monde
avec cette fille de la grande race combattante du Nord.
Irne comprit alors que bientt elle devrait s'effacer devant le pouvoir de l'Empereur devenu l'homme d'Etat attendu. Son autorit elle tait chose intrimaire et pis-aller
de tutelle devant la viduit de la patrie.
Il fallut que cette femme altire se rendt ce raisonnement vers l'heure mme o aboutissait merveille la combis'agiter cette

rilit

imagination adolescente enfin sortie de

premire

et

regardant dj l'avenir

comme une

la

PRINCESSES BYZANTINES.

38

naison de ses plans politiques, de ses rves de gloire.

Il

lui

qu'un rle de vieillesse lui allait convenir dans


la retraite du monastre ou dans les salles du gynce, que
plus elle ne commanderait ni ne goterait l'ivresse de sentir
lui battre au cur la faveur publique, de suivre haletante
le jeu merveilleux des empereurs o les vies humaines sont
les points de ds et la terre et les mers le plateau d'enjeux.
fallut songer

Abandonner

tout,

mme

cette

belle

partie

restaurer

Byzance la hauteur de son titre d'empire romain. En deux


automnes n'avait-elle su dj sduire la fortune, suffisamment pour que le monde admirt.
Constantin avait douze ans. L'extrme jeunesse de la princesse franque laissait encore

du

rpit.

Irne se voyait trente ans prs de ne plus vivre que de

son

titre.

La

dignit lui importait

peu sans

le

Cela lui parut une souveraine injustice du sort.


cet enfant sot et inexpriment saurait-il prendre
sion de son

uvre gigantesque

croulerait-il pas

vniles

comme

La rgente

et

la

porter un fardeau

misrablement dans l'ordure de

tant de potentats

pouvoir.

Comment
succestel.

Ne

ses vices ju-

mmorables?

ne se permit pas de cder la


coutume. Et pour reculer au moins l'chance d'un si funeste
avenir, elle arrangea sa diplomatie de manire refroidir les
relations actives existant entre Charlemagne et Byzance.

D'abord

elle

se rvoltait. Elle

allgua l'extrme jeunesse des

fiancs

prtexte son refus de fixer la date des noces

versa sur
les

le

dtail des actes ncessaires.

ngociateurs francs se lassrent.

On

pour

puis tergi-

Aussi, peu peu,


laissa

tomber

les

questions de date, de contrat, sans rupture apparente, ce-

pendant.

LA MATERNITE IMPRIALE.

Sg

Mais, de cette secousse morale, il demeurait au cur


un trange sentiment de mfiance l'gard de ce fils
qui la pouvait priver de tout, du soir au matin, par un coup
de force aussitt lgitim. Elle le voyait en proie aux conseils de vieux libertins, d'audacieux jouvenceaux avides du
pouvoir et de joies, aptes tout tenter pour les obtenir.
Hors le dsir de rgner, aucun signe d'intelligence ne
semblait devoir clore dans ce cerveau embryonnaire sottement attach connatre les plaisirs extrieurs les futilits de la vie, offrir et retirer sa confiance aux plus misrables favoris. Toute la hideur de l'me brutale des jeunes
garons se manifestait en ce petit-fils de Copronyme. Rien
qui fit pressentir en lui un gnie du gouvernement ou de la
d'Irne

guerre.

Irne pensa qu'il importait

de sauver Byzance de

ses

mains.
Elle n'avait d'autre

moyen

d'y russir que de se faire plus

indispensable encore aux destines du pays, que de pousser

son uvre plus outre

et

de ravir

le

monde par

le

bonheur

de ses entreprises.
Ses ennemis, ceux qui attendaient patiemment, rsolument l'mancipation de Constantin. C'taient les iconoclastes du parti militaire. L surtout elle devait frir et

gagner. Sa seule chance de salut reposait sur

le

dsastre et

dchance des destructeurs d'images. Eux abattus, les


orthodoxes lui devaient la libert religieuse, les moines la
richesse de leurs clotres et la scurit contre les pillages,
les femmes l'accomplissement d'un trs cher dsir. Cela lui
donnerait d'un mme coup l'alliance du Pape et des Francs,
les subventions du clerg, la reconnaissance des classes trala

PRINCESSES BYZANTINES.

40

tiquantes ennemies des soldats, mais qui payaient Timpt.

entama rapidement

Elle
le

la lutte;

et,

pour grandir encore


mnagea un

prestige de la cause qu'elle secondait, elle se

miracle.

Fort propos, en cet an 782 du Christ, un paysan de


le tombeau d'un gant enfoui dans la terre

Thrace trouva

Le Christ natra del Vierge Marie


en lui. Soleil tu me verras encore un jour sous
l'empire de Constantin et d'Irne .
La stle fut amene dans Byzance. Elle y lit grand effet.
Elle contenait la rfutation de l'hrsie nestorienne, sur quoi

avec cette inscription

et je crois

doctrine iconoclaste

se fondait la

et

prdisait la restauration

mme

temps que l'empire vie d'Irne, lue de Dieu. Les


catholiques prpars depuis longtemps la rsistance par
les encouragements du palais menrent bruyamment la lgende. On se rvla en public adorateur des images. Tout
ce qui n'tait pas militaire arbora hardiment l'opinion de la
rgente soutenue du Seigneur. Seuls les vques du concien

liabule de

propre.

Ils

Copronyme

n'osrent se rtracter par

amour-

avaient dfendu avec trop d'acrimonie l'abolition

des Images.

Le public manifestant

ainsi, la tche se facilita.

Un

dit

dcrta la libert de conscience et la facult pour chacun

de suivre

le culte

fut prche

vieux

dans

qui lui conviendrait. Aussitt l'orthodoxie


les glises;

on

officia

publiquement selon

le

rite.

Beaucoup

devenus ardents iconoclastes que par


Le culte de la Vierge
se rtablit partout. Les femmes triomphaient par le moyen
d'une femme pour l'adoration d'une divinit fminine.
n'taient

crainte des vexations et des supplices.

LA MATERNITE IMPERIALE.
Irne avait son parti au grand jour. Les soldats

dnombrer;
drables,

et

comme

41

le

purent

leur en semblrent consi-

les forces

n'agirent pas rencontre.

ils

Ce premier

rsultat rendit l'impratrice fort confiante.

Elle s'attendait une meute, la rvolte ouverte. Voici

que sa fermet seule anoblissait

l'intellectualit

dlicate

multitude brutale. Pour elle-mme, pour ses


ambitions secrtes c'tait la victoire en somme de l'lment
par-dessus

la

contraire

Lon

Copronyme; un
Porphyrognte,

l'Isaurien et Constantin

prsage de sa suprmatie future sur

le

leur descendant.

Elle ne laissa point de repos l'ennemi et porta de nouveaux coups.


Paul, le patriarche de Lon IV, malgr les apparences
ncessaires sa charge, n'avait pas dmenti ses prfrences
pour l'orthodoxie. Il restait fort attach Irne, l'ayant
prouv en ordonnant les oncles du porphynognte lors de

circonstances prilleuses.

Quand

le

mouvement populaire

eut t bien admis, la

rgente lui persuada de se retirer au clotre et d'y accomplir

une pnitence publique de


se conforma ce dsir.

ses

errements extrieurs. Paul

A peine fut-il en cellule, la maladie l'assaillit, une de ces


maladies qui aidaient Irne propos lors des temps difficiles.

On

le

jugea bientt perdu.

Accompagne de l'Empereur,

la Rgente alla le visiter.


L, devant eux, devant leur suite, Paul remercia trs haut
le ciel

d'avoir quitt une dignit hrtique avant la mort;

cela seul lui permettait l'espoir

paroles,

Irne

fit

mander

les

du

salut ternel.

principaux patrices

Ds
et

ces

sna-

PRINCESSES BYZANTINES.

42

teurs iconoclastes et les pria de voir le patriarche afin de

l'exhorter reprendre la direction de l'glise. Lorsqu'il les

aperut, Paul les supplia de garantir leur salut par une


prompte abjuration. En outre, il conseilla de runir un concile cumnique pour rsoudre la question des Images. Ces
personnes ne manqurent pas de lui reprocher son consente-

ment

officiel

l'hrsie.

cela

il

rpondit par des pleurs et

des cris de contrition, rpta que

prcisment la
de faire rude
pnitence. Pendant cette crise de dsespoir tragique, il
cause de sa douleur,

et

pourquoi

il

c'tait

s'efforait

trpassa.

Irne tenait tout prt un dit autorisant prcher la rfutation des thories iconoclastes.

Il

fut

promulgu

aussitt.

Paul ne croyait sans doute pas jouer si au rel la comdie


du repentir in extremis. La Rgente ne ddaignait pas l'office
de machiniste dans les drames de palais utiles son dessein. Sans doute, elle avait pens qu'une mort parfaite prterait une autre importance la conversion prpare.
D'ailleurs on ne perdit plus de temps. Les dlgus des
ordres de l'tat runis par commandement imprial dans la
megaura du palais des Blaquernes, virent la Rgente, l'Empereur portant le sceptre et le globe, tous les dignitaires en
costumes prsider cette sance extraordinaire. Lorsque le
silence se fut tabli, Irne qui, en sa qualit d'Athnienne,
parlait admirablement le grec, invita en de belles priodes
les

personnes prsentes

lire

un nouveau patriarche qui

galt Paul par ses qualits.

la

L'Empereur,

ajouta-t-elle, envisage cette dignit

comme

plus importante de l'empire puisqu'il s'agit du service de

Dieu

et

du

salut de ses sujets. Aussi souhaite-t-il

que vous

LA MATERNITE IMPERIALE.
Taidiez choisir celui que vous croirez

le

plus digne et

le

plus capable de remplir ces importants devoirs; en telle


sorte qu'ayant contribu de votre part l'lection

du pa-

vous vous soumettiez d'autant mieux son pouvoir


que vous l'aurez jug vous-mmes le plus capable de vous
gouverner. Il est la vrit, la cour, un sujet dont le mrite est assez connu de tout le monde et sur qui on n'a pu
d'abord s'empcher de jeter les yeux
cet homme c'est
triarche,

Taraise; mais...

Comme

dans toute assemble de ce genre ayant un peu le


les gens se htrent d'interrompre Irne, et de crier le plus haut possible le nom de
sentiment de son humilit,

Taraise.
Satisfaite

de cette docilit,

mme que nous


triarche.

expose

ici

inspire,

comme

Mais,

cette charge;

et

les

elle

de dire

C'est celui-l

choisissons et que nous voulons pour pa-

il

vous l'apprendre, il refuse


devant cette manifestation, qu'il

j'allais

faut,

motifs qu'il a de s'opposer une lection

pour

ainsi

vient de la voix

parler,

par Dieu

du peuple aprs

mme

puisqu'elle

celle de l'Empereur.

On connaissait Taraise de famille de patrices, rput


homme de talent et de cur. Ainsi que saint Ambroise avant
son lvation au patriarcat,

il

tait laque.

Mais Irne

savait catholique intransigeant. Elle l'avait choisi

l'nergique excuteur de la restauration mdite

le

comme

l'homme

d'me qui ne reculerait, ni ne trahirait. Pour accepter


cette mission, il avait exig que l'assemble le dsignt, ne
voulant point qu'on pt lui reprocher plus tard d'avoir obtort

tenu sa charge par faveur.

Devant

cette

acclamation publique, Taraise n'hsita plus.

PRINCESSES BYZANTINES.

44

Il

se leva; et, aprs les saluts d'tiquette

rimpratrice,

il

l'Empereur,

prit la parole, ceux-ci le lui ayant

com-

mand.
Il commena par dclarer ne vouloir pas assumer une si
grande responsabilit dans l'glise de Constantin puisqu'elle
se trouvait spare par l'anathme des autres glises patriarcales de rOrient et de celles d'Occident. Il avoua n'admettre
qu'une foi unique dans le Christ et dans son Esprit. Par
suite, il n'accepterait la charge patriarcale qu'aprs la dcision d'un concile gnral ayant statu sur le diffrend des
Images et rtabli par son jugement l'unit du christia-

nisme.

L'assemble sanctionna de ses acclamations l'attitude approbative d'Irne,

Dans

la

et se spara.

coulisse,

l'Impratrice

et

Taraise convinrent

d'envoyer un message au pape Adrien. Les souverains de


Byzance l'y priaient de venir lui-mme tenir la prsidence
du concile cumnique projet. Ils lui promettaient des honneurs inous

et la satisfaction

de ses plus chres vises.

pour ne pas comprendre quel parti la politique


impriale comptait tirer de ce voyage pontifical Adrien
prfra envoyer deux lgats porteurs d'une lettre fulmina-

Trop

fin

toire contre l'hrsie iconoclaste.

Il fcilita

Taraise de sa

profession de foi et de son lection, encore que celle-ci fut

contre les canons.


L'anne suivante, au mois d'aot, commena, dans l'glise
des Saints-Aptres, le concile annonc en grande rumeur

faite

du monde.
du haut pourtour tendues, pour

toutes les socits ecclsiastiques

Dans

les galeries

la cir-

constance, d'toffes impriales quadrilles de broderies pr-

LA MATERNIT IMPRIALE.

45

cieusement mtalliques enchssant les pierreries, Irne et


Constantin trnrent, avec les amis de la Rgente.
Elle daignait Texpression bienveillante de sa face vers les
vques dj dtermins Taccomplissement de son vu,
voter la restauration

du

culte catholique; et l'on changeait

quelques propos de discussion convenue


qui prcderaient l'accord unanime, lorsque d'effroyables
bruits et des clameurs de meurtre retentirent du dehors.
On vint annoncer que des sditieux en armes manifestaient pour le maintien du dogme tabli par le conciliabule de Copronyme trente-six annes auparavant.
par apparat

officiel

Bientt on signale les gardes du Palais qui accourent,


nue. Des cris terribles, des hurlements de guerre

l'pe

pouvantent

Pres de l'Eglise. Irne plit

les

et

impose en

vain l'autorit de son geste consacr. Les portes cdent. Les

hommes
ils

pntrent menaants parmi des cliquetis de fer et

profrent qu'ils ne laisseront pas outrager par un dsaveu

public

la

mmoire des monarques

militaires dont

ils

re-

Les officiers de son


escorte envoys par l'Impratrice pour ordonner le calme
et la retraite sont contraints de se rfugier dans la nef

urent

leurs

charges honorifiques.

autour de l'intrpide Taraise, qui, vtu de l'habit patriarcal,


monte l'autel et commence, dans ce tumulte de bataille,
le

symbolique

Nanmoins

sacrifice
le

non sanglant.

concile se spara. Irne, merveilleusement

ddaigneuse de cette foule, sortit avec son fils et devant elle


les menaces tombaient. Son courage altier troubla les protestataires qui, aprs son dpart, rivalisrent d'insultes
envers le patriarche. Les vques iconoclastes les vinrent
joindre.

Ensemble, avec

la

jactance du succs,

ils

vantrent

PRINCESSES BYZANTINES.

46

axiomes thologiques du conciliabule, pleins de dridont la fermet


ne se dmentit pas.
Revenue au Palais, l'impratrice ne perdit pas le temps

les

sion pour les orthodoxes ractionnaires',

en rcriminations vaines. Elle n'essaya point non plus contre


ses adversaires d'une rpression dangereuse, cette heure de
dfaite. La violence de la soldatesque triomphait trop pour

prudent de refrner alors son ivresse. Elle se priva


ne parut plus au dehors.
Mais bientt, un bruit courut la ville les Sarrasins se
jetaient sur les provinces d'Asie. Des messages venus au
Palais, et rendus publics immdiatement, signalaient les
progrs de l'incursion de lieu en lieu, de bourg en bourg.
Les crieurs publics et les tibicinaires, sonnaient sur les
places la calamit nouvelle. Les troupes commencrent

qu'il ft

de

sortir,

le Bosphore avec les enseignes et les bagages. La


guerre tant prvue terrible et longue, les phalanges de
l'lite recurent, brigurent Tordre de partir. Car d'normes
prparatifs agitaient les gens du Palais. Pour la premire

passer

fois, le

allait prendre le commandement des


dployer en tendard le voile de la Trs Illumi-

jeune empereur

armes

et

nante Puret contre le croissant des infidles.


Le prince enthousiasm de la subite importance dvolue
sa personne htait les choses. Il voulut que ses quipages
gagnassent tout de suite la Bithynie afin de donner au
monde chrtien cette preuve d'une bravoure qui ne pour-

Or, c'tait coutume et privilge des gardes


impriaux de suivre en tous lieux les quipages des souverains. Comme on ne les y conviait pas assez vite, ils rclarait plus tidir.

mrent

cet

honneur imprescriptible.

LA MATERNITE IMPERIALE.
La rgente commanda leur passage.

Ils

47

sortirent

de

Byzance.
Irne n'esprait que cette marche. Staurace parti depuis
plusieurs Jours auprs des lgions de Thrace sous prtexte

de

les

dnombrer,

ramena
nouveau titre
Il

les

dans

offrit

aux

officiers la

garde des souverains.

bientt convertis Irne, glorieux de leur

de leur plus belle solde.

et

la capitale et

occuprent

priaux disperss alors dans

les
les

Ils

pntrrent

logements des gardes imcamps et dans les postes

d'Asie.

En mme

temps, on annonait

la retraite subite

des Sar-

rasins; les motifs de guerre n'existaient plus; les quipages

de Constantin repassrent

le

Bosphore, laissant

les

troupes

iconoclastes sans vivres, sans places fortes dans les provinces

mridionales. Byzance tait au pouvoir des orthodoxes. Les


iconoclastes pris au

rendre

En

les

effet,

pige de

la

Rgente allaient devoir

armes.
Irne les licencia par dcret. Dpourvus d'argent,

ils se dissiprent, en qute chacun d'un abri


du gain ncessaire. Deux semaines aprs, un ordre imprial expulsait de Byzance tous leurs partisans, leurs familles, leurs serviteurs; le titre de gardes tait imput
l'lite des lgions de Thrace. La panique sarrasine avait

de ressources,
et

dlivr l'Athnienne orthodoxe de ses plus durs ennemis.

Elle n'attendit gure pour consacrer sa victoire.

Dans

la ville

mme

o Constantin

avait runi le grand

concile qui formula les principales vrits de la Foi, Nice,

en Bithynie,

Du

lieu, de

elle

son

convoqua

nom

les

vques, un an plus tard.

historique, l'assemble sainte devait

acqurir un prestige rel

une

sorte de confusion s'tablirait

PRINCESSES BYZANTINES.

48

dans les esprits chrtiens et l'on ne saurait quel fut la plus


importante de ces dites catholiques.
En fait, la crmonie parut des plus graves. Nombre
de religieux mutils lors des perscutions iconoclastes, s'y
montrrent, palmes humaines du martyre de l'Eglise.
Un miracle ne pouvait manquer de sanctifier une poque
si pieuse. Des Juifs de Bryte ayant crucifi une image du
Sauveur, le sang et l'eau jaillirent au coup de lance qu'ils
lui portrent, tant qu'on en put envoyer toutes les basiliques du monde.

Dieu donnait raison

Irne contre le parti militaire.

Les

miracles affermissaient son pouvoir. Elle se batifia dans


l'me admirante du peuple grec.

Le vingt-troisime jour d'octobre, en cet an 787, le pamena les Pres du concile Byzance dans
grand'salle du Palais des Blaquernes. Irne, l'Empereur,

triarche Taraise
la

les

magistrats

et la

cour, les corporations et la multitude

du palais l'exdu faubourg noble. Sur un trne,

s'tageaient hirarchiquement de l'intrieur


trieur, vers l'extrmit

merveille des orfvres studieux,

la

Rgente en sa chsse
du Dcret de

d'habits d'or et de pourpre, prsida la lecture

Foi.

Tous les dignitaires durent y apposer leur seing. A un


coup de trompette, des clercs prpars relevrent les images,
les rtablirent dans les niches, et le peuple se ruant par la
ville avec des acclamations alla chercher au fond des cachettes les statues de pit et les rigea en grand honneur
partout, dans les palais, les glises, aux angles des rues et
sur les portes d'o Constantin
abattre.

Copronyme

les

avait fait

LA MATERNITE IMPERIALE.
Bnie par

la

49

reconnaissance des femmes, l'Impratrice

Lon l'Isaurien et rpandit les larDe somptueux prsents rcompensrent les hommes

rouvrit les trsors de


gesses.

de bonne volont qui Pavaient servie et consolrent les rallis tardifs que les fervents de la premire heure avaient
querells aux sances du concile. En effet, un moment les

vques catholiques refusrent d'y recevoir les pnitents


iconoclastes; ils les accusaient de s'tre souills du sang
chrtien. Grce l'intervention d'Irne, on les accepta;
mais ceux qui avaient tenu le conciliabule de Copronymc
durent en relire publiquement tous les articles, suivis de la
rfutation impose.
La paix rgna. Le parti militaire fondateur de la puissance de risaurien, disparut. Irne se connut la tte des
ractionnaires religieux. C'tait la faction majeure du peuple.
Seule, la Rgente en demeurait la pense directrice; elle
seule, ce peuple parvenu raliser son vu, pouvait imputer la restauration du culte libre. Le jeune empereur ne
comptait plus, sinon comme symbole humain, sorte de
matre des crmonies paraissant tous les galas publics
avec la tenue des basileus byzantins. Il n'existait point par
lui-mme.
Nul chroniqueur ne mentionne que la trs pieuse Irne
ait prouv jamais du remords de la lutte entreprise contre
ce fils au mpris des devoirs maternels. Ce titre de Trs
Pieuse lui resta pour le triomphe de l'glise orthodoxe,
obtenu par son courage et son habile politique sur les plus
redoutables hrtiques de l'histoire.
,

PRINCESSES BYZANTINES.

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LES LUTTES INTESTINES.

elle eut

toujours en but

la

grandeur de Byzance,

reconstitution de l'hgmonie romaine, elle se con-

vainquit de bonne heure que rien ne pouvait aboutir de ses


desseins sans l'appui des plus
et les

Francs.

hauts pouvoirs

voir perptuellement

le territoire se

le

Pape

drober

sous les incursions des Sarrasins, Scythes ou Bulgares, elle


comprit que ce ne serait trop de l'entente des peuples du vieux
monde pour s'opposer l'immigration orientale et se dfendre d'un esclavage probable. Il fallait donc carter les
conseils de la politique exclusive prconise par les thoriciens de palais et tenter, au contraire, rapprochements et alliances avec les jeunes races d'Occident plus pres la lutte,

mieux fournies en valeur, innombrables,

et

amantes de

la

guerre. Ds ce huitime sicle, Irne prvoit la dfinitive in-

vasion de 1445, la chute de l'Empire immerg, sans soutien,


l'afflux de la cavalerie turque; toute la civilisation de
Constantin, tout le souvenir de la gloire romaine mietts

par

sous

la furie

ses dserts

du Barbare

oriental, qui s'installe enfin hors

infconds dans

la fertile et riche

Europe.

PRINCESSES BYZANTINES.

52

Elle seule de son temps, elle seule des gnrations


grecques prcdentes, de celles qui suivirent, sut cet avenir
et peina pour le dtourner. Certains prtendent que l'astrologie lui tait de rvlation familire. Le pourrait-on nier en

suivant aux rcits des secs

et niais

annalistes de ce temps, les

effortsdignesdesplus clbres intelligences qu'elleaccumula.

Son

fils

Constantin

lui

semblait l'obstacle ses vues. Elle

pensait qu'il n'chapperait pas l'individualisme brutal des

ascendants, proccups, au contraire, en un orgueil puril,

de se brouiller par des extravagances religieuses ou politiques, avec le pouvoir occidental.


Les dix-neuf annes de l'ducation impriale n'avaient
pas form un esprit suprieur. Le souci d'une dbauche

quotidienne, une arrogance

facile,

le

mpris des sciences,

l'ignorance complte de toutes choses constituaient

le

fonds

moral du futur souverain. Sans doute, Irne et di se reprocher un manque de vigilance; et, aux heures de sincrit

tat

intime,

certainement qu'elle avait consabsurdes penchants de l'hritier.

elle s'avouait

sans dplaisir les

lui-mme, il laissait moins craindre


Jamais il ne se montrerait capable de gouverner seul l'empire des Romains. Esclave de tristes apptits
sensuels, il ne tarderait pas, si par hasard il essayait le despotisme, lasser le peuple par la frquence des impts et
l'odieux de ses allures. Irne se trouverait bientt remise par
l'opinion publique en possession d'une autorit qui valait
Byzance une prosprit conomique inconnue depuis des
temps. Autour d'elle ses amis propageaient le sentiment de
l'incapacit de l'hoir et disaient comme l'Empire en de telles
mains, sans Irne la tte, serait confusion et misre!
S'avilissant ainsi de

pour plus

tard.

LES LUTTES INTESTINES.


Une

53

quand il atteignit Tadocourage militaire. C'tait prcisment la plus


dangereuse pour sa mre. L'arme couvait toujours une manire de haine contre elle; et Constantin
ami du soldat,
seule qualit lui parut natre

lescence

le

manieur d'armes,
le parti

visiteur de camps, pouvait

un jour rveiller

des sditieux nagure iconoclastes.

Aussi lorsque

les

Sarrasins inquitrent, srieusement

Romanie, Irne mit en oeuvre ses intrigues


son influence pour l'empcher de prendre la tte des

cette fois, la
et

troupes d'expdition. Elle simula l'amour maternel, le dclara bien trop frle malgr ses dix-neuf ans pour affronter
les

campagne en Asie. Les soldats protesforma leur tat-major de ceux-l mme qui,

fatigues d'une

taient. Elle

dans l'entourage imprial, cherchaient stimuler l'orgueil


de Constantin contre l'inflexible autorit de sa mre.

Des

batailles

malheureuses dconsidrrent ces courti-

sans.

L'empereur dpit pressait sa mre de conclure enfin le


mariage avec la fille de Charlemagne. Les portraits qu'il
avait de Rotrude, le bien que l'on disait d'elle excitaient son
dsir. Il en sembla fort amoureux.

Leur ge n'tait plus un obstacle aux fianailles. La


Rgente ne pouvait prsenter de motif valable qui prolonget le retard de cette union tant dsire par le cur du
prince et par la diplomatie de la cour.
L'ambassade grecque partit. Elle trouva Charlemagne
Capoue dans sa gloire de conqurant organisateur. Selon les conseils et les ordres d'Irne, les ministres de
Byzance rclamrent avec hauteur l'accomplissement des
promesses nuptiales faites sept annes auparavant; en outre,

PRINCESSES BYZANTINES.

54

ils

levrent sur la Fouille et

le

duch de Bnvent des pr-

tentions intransigeantes que l'on savait inadmissibles pour

Dj bless par les tergiversations andiplomates d'Irne, Charlemagne refusa les


concessions requises. Ainsi que l'avait espr l'Impratrice,
le mariage fut rompu dfinitivement.
Ds que la nouvelle en parut certaine elle invoqua
l'exemple de Copronyme qui, sur le refus de Ppin d'unir

la politique franque.

trieures des

fille Lon, avait immdiatement fianc ce prince une


Grecque distingue d'esprit, elle-mme.
Il fallait agir pareillement, affirma-t-elle, pour sauvegarder

sa

la

dignit de la cour byzantine.

ce temps, vivait un saint homme, nomm Philarte,


rendu clbre dans tout l'Empire par sa charit et ses autres
vertus. Il levait sa nice, Marie l'Armnienne, selon de
svres principes de pit. Irne jugea que cette belle ducation la dsignait pour le trne, encore que sa naissance

En

fut mdiocre.

Quoique pt

dire Constantin Porphyrognte,

dsol d'avoir perdu Rotrude et sans affection pour cette


fiance

nouvelle,

il

l'autorit de sa mre.

la

dut pouser devant les menaces et


vain invoqua-t-il l'indpendance

En

acquise par son ge, les dix-neuf ans qu'il portait. Irne
rappelant son propre mariage accompli dans des conditions

analogues

par respect filial, obir.


ddain de Charlemagne servait l'ambition
de la Rgente, il blessait fort son amour-propre. La Despona permit au Lombard Adalgise de passer en Italie
par les provinces grecques pour tenter de reprendre la coule fora,

Cependant

si le

ronne de son pre, prisonnier des Francs. Mme


donna des subsides en argent et en hommes. Jean,

elle

lui

trsorier

LES LUTTES INTESTINES.


gnral des guerres

55

chef du palais conduisit les troupes.

et

Elles passrent en Calabre, se joignirent aux garnisons de


Sicile et marchrent sur le duch de Bnvent. Grimoald,

de Charlemagne, vint leur rencontre, les battit presque sans combat. Jean fut pris et mourut soit des suites de

alli

blessures, soit des tortures sans doute infliges. Adalgise ra-

mena pniblement
vieillit l,

Byzance

les dbris

de l'expdition

et

sans honneur, menant une existence obscure.

Charlemagne, avide de mettre Tltalie grecque aux mains


de ses allis, prit pour prtexte de continuer
propositions hrsiarques

du rcent

du Pape. Cette

nait paratre le flau

la

guerre, les

concile de Nice.

Il te-

attitude lui donnait

une sorte de caractre sacr justifiant les succs de ses armes.


Mais Adrien, craignait une nouvelle scission des glises.
Il crivit au
prince franc une longue lettre qui rfutait
son attaque. Les vainqueurs d'Adalgise ne terminrent pas
la conqute des possessions grecques en Italie, pr-

moins

parant ainsi
qualit que

le

sacre de

Byzance ne

Charlemagne comme empereur,

pouvait plus gure disputer.


Constantin atteignait alors vingt ans. Sa situation tait
absolument misrable. Le ministre Staurace le mprisait avec
affectation. Une ignorance presque complte l'avilissait au
milieu d'une cour rudite, rhtoricienne, prise de brillants
syllogistes.

Occup de

dbauches,

il

sollicitait

lui

satisfaire

quotidiennement

les pires

de Staurace l'argent ncessaire,

cela le rendait d'autant plus

et

infme aux yeux des courtisans

le voyaient au rang des qumandeurs habituels, sans


plus de dignit. Staurace distribuait les emplois et les fa-

qui

veurs, les grces et les charges, sans

pour

la

forme.

Tout

le

se dcidait sans lui.

consulter

mme

PRINCESSES BYZANTINES.

56

Irne qui, au concile de Nice, lui avait pass

aprs avoir sign

avant

le sien

Son

la

la

plume

premire, mettait maintenant son

nom

sur les actes publics.

imbcillit ne pouvait soutenir la lutte contre de

si

un Staurace
de face ruse et fine, au nez fort de flaireur, aux yeux perants, avec une pntrante ironie vers les plis de la bouche
dont les commissures s'accusent. La barbe lgamment divise allonge encore la figure plate semblable un peu celle
du Louis XI de la tradition.
habiles personnages. Les mdailles prsentent

Un

Constantin le molesta d'une arrogance inumenaces sous-entendues. Ce suffit pour que Tastucieux ministre d'Irne prsaget de ce changement quelque
conspiration latente. Certainement des tmraires excitaient
l'empereur. Staurace fit espionner les mcontents, amis du
Porphyrognte. Il ne tarda pas dcouvrir que les deux
patrices Thodose et Damian, Pierre, prfet de la ville, mJour,

site et de

ditaient de le surprendre, de le charger de chanes et de le

relguer avec Irne en Sicile.

A ce

moment, de

furieux tremblements de terre boulever-

saient le sol de Byzance. Les

sous des

toits,

hommes

n'osant plus coucher

dressaient des tentes au milieu des Jardins.

Rfugie dans un chteau de

la banlieue, Saint-Mamas,
Rgente coutait ses conseillers habituels lui dire que
Dieu srement ne destinait pas l'Empire son fils, et qu'elle
agirait selon les vues du ciel en s'appropriant le titre et le
la

pouvoir. Staurace survient qui conte

comment

les

desseins

souponns suscitent dans le


palais un parti de rvolte. On ne perd pas le temps. Les officiers mmes que Staurace sait affilis au complot reoivent
secrets de l'impratrice dj

LES LUTTES INTESTINES.

Sy

l'ordre d'arrter l'empereur et les patrices. Ils obissent par

peur.

Irne exprima une grande colre. Elle ne comptait pas


sur une tentative de rbellion, et se croyait sre pour long-

de Constantin. Sa fureur frappa d'abord


Elle s'imagina qu'ils avaient tout conduit, hors sa volont. Battus de verges, humilis de mille
manires, ils furent relgus dans cette Sicile mme o ils
voulaient l'exiler. Lorsqu'elle connut mieux les dtails de

temps de

l'inertie

les conseillers

du

fils.

Ds cette heure,
L'ambition touffa
le sentiment maternel. Il ne lui fut plus que le rival pernicieux capable de la priver du commandement, son unique et dvorante passion. Car, bien qu'on sache Irne trs
belle, nul ne dit qu'elle fut galante. Parvenue jeune au souverain pouvoir, elle se servit de sa beaut pour captiver
les foules et les plus habiles gens de cour, mais sans distinguer personne. Elle et craint de se laisser dominer par un

l'aventure, elle n'pargna plus Constantin.


elle

cessa de

amant,

et

le

considrer

son orgueil

comme

son

fils.

lui dfendit toujours ce risque.

donne entire, corps, esprit,


gner, les autres affections moururent.
s'tant

cette passion

Aussi
de r-

Constantin, obstacle vivant de son dsir, fut battu de


verges en prison, puis enferm dans une chambre,

si

troi-

tement reclus que personne ne le pouvait voir.


Et, pour affirmer la face du peuple qu'elle agissait ainsi
selon le bien et la volont de Dieu, elle fut en grande pompe
Sainte-Sophie remercier le Sauveur de l'avoir protge
contre les embches de son fils. Le peuple l'acclama
traversant les rues de Byzance sur son char, rpandant la

monnaie

d'or.

PRINCESSES BYZANTINES.

38

C'tait

un signe

excellent de Ttat gnral. Irne

pensa

l'heure venue de dgrader le Porphyrognle et de s'attri-

buer

la dignit

impriale. Elle profita de l'tonnemcnt des

grande hardiesse, pour ordonner


nouveau serment par o
elles s'engageaient ne pas souffrir que l'Empereur rgnt,
Irne vivante. Les lgions de Byzance qui lui devaient leur
position la proclamrent seule Basilea et seule digne de
l'tre. En mme temps, des moines allaient rpandant des
prophties, expliquant des textes bibliques o il tait prdit
qu'elle commanderait seule aux destines de son peuple.
La foule admirant son nergie, enthousiaste de ses largesses, voyant l'empereur enferm, ses amis en exil sans
que personne ost tenter leur dlivrance, se tourna vers cette
incarnation de la force, et jura de n'obir qu' elle avec la
mme ferveur et les mmes serments qui avaient jadis dtermin Lon proclamer son fils.
esprits frapps

d'une

aux troupes

prestation d'un

Sre,
rait

la

comme

dj une

il

lui

flotte

si

semblait

tre,

du pouvoir, Irne prpa-

contre les Sarrasins

qui attaquaient

en toutes les provinces pour


rayer officiellement le nom de Constantin des actes publics.
Mais trs vite, une raction surgit l'encontre de son autorit. On crivit Irne de conseiller l'empereur, de l'clairer,
de lui apprendre rgner, mais non de se substituer lui.
C'est Constantin seul que Dieu a tabli notre matre .
De nouveaux messagers expdis en hte n'obtinrent pas
Chypre. Des

officiers partirent

meilleures rponses.

Irne ne cda point. Elle considrait


de se ddire, maintenant.
la renverserait

Une

comme dangereux

sdition pouvait natre qui

brutalement du trne. Reculer

lui

parut ini-

LES LUTTES INTESTINES.

bg

On dirigea une troisime mission d'officiers vers


camps provinciaux. Alexis, capitaine des gardes, bri-

possible.
les

gua

la

lgation auprs des troupes d'Armnie. Arriv

l,

que Ton tait hostile Irne, qu'il n'obtiendrait


rien que de mauvais traitements s'il s'acquittait de son office.
Pris par une ambition subite, par ce vague espoir de guider
la rvolte imminente
et d'tre port au triomphe
sur
l'effort des soldats, il trahit brusquement l'Impratrice.
Je viens, dit-il, vous annoncer la honte du nom romain
et vous proposer de vous en faire les complices. Une femme
ambitieuse m'a charg de vous apporter de l'or et des fers .
il

vit bien

Suivaient quelques propos sur

la

politique intrieure d'Irne

manire dont elle avait su rduire au nant la personne


Les trsors de ce malheureux prince
impriale. Il acheva
ont servi corrompre la cour et les soldats... Voulez-vous
vendre sa libert et sa couronne?.. Dsormais le sceptre appartiendra qui voudra l'acheter et les soldats romains apprendront trembler sous des femmes .
Avec plus de prudence, les chefs des lgions soutinrent la
cause d'Irne. Les soldats constamment excits par Alexis
et la

hnirent par les enchaner; et, quand on apprit

la dfaite de
eaux de Chypre, la rvolte dclare aussitt
par les meneurs gagna les lgions de Bithynie et de Cappadoce. Alexis prit le commandement et marcha sur la capitale, suivi de toute l'arme d'Asie dont les avant-coureurs
annonaient quel pillage sans pardon punirait la rsistance
la flotte

dans

les

des vaincus.

Irne se
palais, ses

abandonne des milices, perdue d'avance. Au


ennuques affols n'avaient plus de conseils

vit

fournir. Staurace et son collgue Atius dtruisaient par le

PRINCESSES BYZANTINES.

6o

feu les pices compromettantes et mettaient hors d'usage les

aux impts.

registres

Elle, tenace et formidable, ne voulait

accepter leur avis de rappeler au trne Constantin. Dans ses

appartements,

mant

elle se

rancur

sa

dmenait furieuse, emporte, procla-

et sa

haine contre

la

soldatesque imbcile

qui lui prfrait un jouvenceau sans esprit.

Le monstre
longtemps combattu, terrass maintes reprises,
renaissait l'heure mme o elle le pensait dtruit. Dans
sa colre, elle insultait Marie l'Armnienne pour qui sans
doute se levaient ses congnres. Enfin il lui fallut se rendre,
abandonner l'espoir de ses longs efforts. Elle alla trouver
militaire

son

fils.

si

Elle fut hautaine.

D'abord il refusa de la croire. Les mauvais traitements


infligs son corps par l'autorit de la Rgente lui faisaient
craindre tout, la mort mme. Il comprenait alors cette femme
plus ambitieuse que mre, qu'pouse, qu'amante. L'Empequ'il prfrait de beaucoup
aux prils du pouvoir. Ce lui semblait
un pige, cette promesse de lui rendre le sceptre; et il ne
voulut longtemps l'accepter.
Irne lui envoya des gens qui confirmrent ses dires.
Alors il prit la tte des gardes et rejoignit au Bosphore ses
partisans qui approchaient des murs. On le reut par des

reur protestait

avec terreur

sa situation d'alors

demander par la voix des soldats la


et, pour lui, le titre de gnen fonction irrvocable. L'Empereur n'osait encore

acclamations. Alexis

fit

punition des ministres d'Irne


ralissime

frapper les puissants de la veille. Mais Alexis n'hsita point


faire battre de verges Staurace

et

Atius qu'on relgua

immdiatement en Armnie parmi de srs gardiens. A


Byzance, on frappa les plus chauds amis de la Rgente, im-

LES LUTTES INTESTINES.


mcdiatemcnt privs de leurs biens, puis
pas son prcepteur Jean qui

exils.

On n'pargna

en tous lieux, en

l'assistait

toutes occasions.

Les nouveaux gouvernants prescrivirent Irne de vivre


en secret dans son palais d'Eleuthrion dont

elle avait dirig

construction. Par prudence, elle y avait transport dans


de profondes cachettes les trsors de l'Empire; et, quand
la

Constantin la pria de les lui remettre, elle rpondit n'en pas


possder d'autres que ceux connus de lui-mme.
Elle comptait sur cette rserve d'or pour reprendre la

domination sur l'Empereur au jour o

aurait besoin de ses

il

richesses.

Comme, malgr

ce

coup

d'tat, le peuple gardait sa con-

fiance en la Rgente, le conseil imprial interdit Irne de


se

montrer en public. Cette rclusion force

davantage.

On

la

fit

regretter

s'apitoya sur ce sort. N'avait-elle pas

rendu

Byzance la prosprit merveilleuse des anciens empereurs

Le changement politique
l'hiver qui est
la

avait eu lieu au

souvent trs rude sur

le

commencement de

Bosphore. Pendant

saison rigoureuse, le peuple ne reut pas les largesses

accoutumes dont
Constantin.
et les riches

elle tait

Un violent

prodigue.

On murmura

incendie dtruisit

contre

le palais patriarcal

quartiers des alentours. Les partisans de l'im-

mre rpandirent

le bruit que Dieu maudissait le


rgne advenu.
L'an qui suivit (791), le parti d'Irne avait tellement repris
d'importance, qu'au mois de juin, Constantin sollicit par
les politiques clairvoyants fit nommer Irne seconde dans
les acclamations officielles. Avant son dpart du ministre
Staurace ayant cach les registres, supprim les rles de

pratrice

PRINCESSES BYZANTINES.

62

contributions, les percepteurs nouveaux rclamaient sans


les marchands, les cultivateurs, les proDpourvus de renseignements, perdus dans tout
dsordre administratif, malmens par les rclamations des

raison

vexaient

et

pritaires.
le

habitants, presss par les exigences de la cour, les officiers

impriaux prirent le parti de rapiner brutalement afin de


fournir au fisc les sommes obligatoires. Le mcontentement
des citoyens ne se contint plus. Sur les conseils d'Alexis,
Constantin fut combattre les Bulgares. D'abord il les surprit
et les refoula hors du territoire byzantin. Pendant une autre
campagne mene contre les Arabes, les choses empirrent.
A son retour, il fallut tondre et relguer Alexis qui, soutenu
des troupes armniennes, se plaignait de l'influence renaissante d'Irne et menaait le Palais de son ambition appuye
sur la force effective des soldats.

Enfin, dbord par l'indiscipline de ses partisans et menac de sditions populaires, ses coffres vides, l'Empereur
recourut sa mre. Il la trouva trs digne, austre dans sa
svrit de recluse.
faisais votre

nistres aussi

Vous m'avez punie du bien que

je

peuple, dit-elle; vous ignorez tout, vos miEt, triomphante, elle refusa de parer au

y>.

gchis gnral.

11

fallut la supplier, l'aduler. Elle exigea la

direction suprme, le rappel de ses ministres. Staurace et

Atius revinrent en leurs charges. La disgrce d'Irne avait


dur quinze mois peine. En deux hivers,' l'Empereur

perdu devant son peuple.


un coup dcisif au parti militaire.
Les lgions armniennes lui refusaient l'acclamation.
Alexis les rejoignit. Il se laissa battre et prendre. Nicphore
qui le remplaa n'eut pas meilleure chance. Bien que Csar

s'tait

Irne voulut porter

LES LUTTES INTESTINES.


et

oncle de l'Empereur,

il

63

eut les yeux crevs aussi bien

qu'Alexis. Les autres oncles, Christophe, Nictas et

Eudo-

cime, enferms au chteau suburbain de Saint-Mamas,


eurent la langue coupe.
Par de tels moyens de terreur, Irne comptait ter quiconque l'envie de tramer contre elle des complots. Leur
qualit de prtres n'avait pas sauvegard les nobilissimes du
supplice. Tout l'odieux de cette excution retomba sur
Constantin qui l'on reprocha l'horrible ingratitude de faire
mutiler ceux qui se rebellaient en sa faveur.
Ce fut bien pis quand, revenu de Bulgarie, vaincu, plusieurs dignitaires tus, mme le devin Pancrace qui tenait
la confiance de l'Empereur et lui avait prdit victoire, il
marcha en personne et furieux contre les Armniaques. Ses
officiers en achetrent les claireurs qui revinrent au camp des
sditieux dclarer n'avoir point vu les phalanges impriales.
Surpris et taills en pices, les Armniaques se dissiprent.
Mille furent ramens Byzance par la porte des Blaquernes
au milieu de la foule applaudissant leur dfaite. On les
marqua de multiples petits trous noircis l'encre qui formaient au front de chacun les caractres Armnien tratre.
On les bannit en Sicile.
:

Ds
rait

cette heure, Irne fut sre

plus pour son

fils,

que personne ne conspire-

nul ne pouvant compter sur sa

foi.

Le monde demeurerait

instruit par ces cruels

de l'extraordinaire ingratitude dont

il

punissait les

exemples

hommes

vous lui.
Le dconsidrant ainsi, par l'abus de sa sottise et de sa
faiblesse. l'Impratrice mre comptait le rendre pour tou-

PRINCESSES BYZANTINES.

G4

jours incapable

du pouvoir. Elle ne

limita point son

uvre

de haine ce succs.
Elle l'avait dconsidr devant le parti militaire,
le

il

fallait

perdre auprs des gens d'glise.

Maintenant elle simulait pour lui une amiti vritable.


Leur reconciliation officielle se consacrait d'ententes intimes. Peut-tre l'ayant priv du pouvoir, Irne se laissaitelle compatir la misre de ce fils imbcile, et voulait-elle
lui donner au moins la compensation de satisfaire ses
pauvres dsirs. Non qu'elle abandonnt le souci de leur
rivalit et le soin
lui

de

le

dictait le prcepte

hommes

vaincre; mais, la thorie d'initie


qu'on ne dgrade pas mieux les

qu'en aidant leurs passions; et, si elle pouvait


de douceur envers Constantin lorsqu'elle

paratre pleine

prodiguait l'indulgence et l'argent ses dbauches


elle
comme les gens devaient porter des jugements s,

savait

vres sur ce soudard sans dignit.

Elle, admirablement
ddaigneuse des sens, se renferma dans les lignes
divines de sa beaut intangible, prte excuser les vices qui

chaste

et

pour son bnfice, les volonts mles.


L'Empereur ne supportait gure Marie l'Armnienne.
Son union avec cette fille avait marqu la fin de ses esp-

abaissaient,

rances lgitimes

la

suprmatie impriale.

auprs d'elle qu'en public

et

le

Il

ne paraissait

plus rarement possible.

Priant Dieu, elle souffrait en patience au fond du palais,


entoure d'une cour minime, le strict service exig par le

crmonial.

Vers l'an 795, Constantin frquenta plus assidment l'entourage de l'Impratrice. Marie, bonne et simple, prouva
d'abord grande joie de ce retour de l'poux. Elle remerciait

LES LUTTES INTESTINES.

65

Sauveur par des dvotions ferventes et rptes. Mais les


gens du palais connurent bientt le secret il ne venait aux
appartements de l'Impratrice que pour contempler son
aise une fille d'honneur, Thodoie dont il se laissait voir
le

perdment amoureux.
Toute la cour imitant l'Empereur, se groupa autour de
Thodote, si bien qu'on la considra vite comme l'impratrice relle, l'autre tant la Despoina nominale. La suivante
distribuait les grces et gouvernait les intrigues des courti-

sans. A se sentir en si heureuse situation, elle ne fut pas


longtemps sans briguer la couronne mme. Aux premiers
moments, l'Empereur hsitait la contenter. Irne intervint. Elle flicita son fils sur le got qu'il tmoignait en

choisissant

belle favorite. Puis,

si

en des heures d'expan-

sion, elle s'accusa presque de l'avoir contraint prendre

l'Armnienne.
Lgitim par l'approbation de sa mre,
tantin lui devint pressant.
alors

que

le

divorce.

Ce

n'tait pas

dsir de Consmince entreprise

le

Les canons ecclsiastiques s'oppo-

saient formellement la disjonction des poux.

Le

clerg

de Byzance tenait beaucoup ne pas contrevenir ce principe religieux, car cette austrit lui donnait avantage sur la
facilit

du clerg romain plus accessible aux querelles conaux apptits ou aux intrts

jugales et fort port soumettre

des potentats l'inviolabilit des sacrements. Taraise ne se

corrompre et ne cderait pas la persuaPremier patriarche orthodoxe succdant aux iconoclastes, il ne pouvait donner cet argument la critique des
laisserait point

sion.

adversaires.

D'autre part,

le

peuple aimait Marie l'Armnienne dont

PRINCESSES BYZANTINES.

le

PRINCESSES BYZANTINES.

66

malheur

le

touchait.

Il

semblait dangereux d'encourir ainsi

la dfaveur du public. Cependant Thodote insistait, supla


pliait, menaait son amant des plus svres rigueurs
:

retraite

le

clotre.

y avait, au

Il

rial

au

fait,

un motif

de l'pouse.

la strilit

priant d'annuler

le

rationnel de divorce imp-

On

le lit

mariage sur ce

valoir Taraise en

grief.

Les autres cours


de Rome, en

sollicitaient et obtenaient toujours satisfaction

allguant pareille raison de rupture.

Le patriarche dclara schement Irne qu'ayant reu


de son autorit spirituelle, il ne lui ferait
pas l'injure de dchoir en se prtant de telles manuvres.
d'elle les insignes

Constantin, en sa sottise, n'admettait plus d'obstacle au


dsir de sa matresse dont

les caprices l'asservissaient. Il

entra en fureur, jura qu'on le voulait faire prir de dsescette fille. Sa folie
mina. Il allait par tout
palais montrant des vases emplis d'une liqueur infecte, et
prtendait que l'Impratrice Marie avait command qu'on

poir, puisqu'il ne pouvait


s'accrut. L'ide
le
il

de

la

vivre sans

perscution

le

lui servt ce poison.

Irne feignit de

le croire.

Les dignitaires

et les

gens du

palais n'avaient plus qu' croire galement. Ils dsertrent


les

appartements de

alla

la

jeune Impratrice. Bientt cent

t-

pour confirmer les histoires du fou; il


pleurer devant Taraise et demander qu'on remdit

moins

se trouvrent

cet excs d'infortune

en annulant

le

mariage

et

en voilant

l'empoisonneuse.

Le patriarche, honnte homme, eut grande indignation.


publia hautement l'imposture. Mais les faux tmoins se
multipliaient pour dire les moindres dtails du crime. Lass
Il

LES LUTTES INTESTINES.


d'une

si

malveillante cabale, Taraise finit par juger

vous ne mentez, vous


l'univers sur

Si

proposez d'admettre parmi les


faudrait faire mourir aux yeux de

un honteux chafaud. Convainquez l'impra-

de ce forfait devant

sculier

me

vierges sacres celle qu'il

trice

67

snateurs et livrez-la au bras

les

Constantin n'osa suivre ce pernicieux conseil et, quelques jours, parut se dsister d'accomplir son dessein. Thodote toutefois ne le laissa languir. Elle exigeait imprieusement le sceptre ou menaait de tarir la source des joies
charnelles. Esclave de son corps, l'Empereur expdia
Taraise un ordre exprs. Le patriarche se contenta de renvoyer l'missaire avec la rponse qu'il prfrait mourir

Le peuple tenait pour le patriarche, comme le


Mais les gens de cour en qute de faveurs mettaient
tout en uvre pour donner cette fille le sceptre de Byzance
consentir.
clerg.

et assouvir la passionde Constantin. Le spectacle tait bizarre


de ces nobilissimes, stratges, csars, chefs de gardes, offi-

ciers de scholaires, cubiculaires

pour contenter
conciliation

Tous

et

la favorite et suant

qui rament la

s'entremettaient.

Des

palfereniers

femme au

officiers

aux abois

fournir un motif de
lit

du souverain.

voulurent passer l'pe

au travers du corps de Jean, dput des patriarches de Palesqui soutenait la conduite de Taraise. Todote pleurait
tout le jour dans le gynce en criant que l'Empereur ne
l'aimait plus, ou encore qu'il ne savait se faire obir et qu'elle
ne se passionnerait jamais pour un prince incapable de dominer ses sujets. Cela redoublait la fureur de Constantin comme
le msaise des courtisans privs de grces par cette m-

tine,

chante humeur.

PRINCESSES BYZANTINES.

68

II

dans

du

fallait

les

clotre

en

L'Empereur courait tel qu'un satyre


Sans cesse, il ordonnait la mort civile
mort physique de l'chafaud contre Marie

finir.

galeries.

ou

la

l'Armnienne. On devait choisir immdiatement et voir s'il


convenait que le sang ft rpandu ou le mariage annul. Il
envoyait dire Taraise que, reprenant la religion de son
pre, de ses aeux, il dcrterait l'abolition des images et le
supplice des orthodoxes.
Irne se gardait d'intervenir. Autour du palais, le mpris
de la foule augmentait pour ce fou d'rotisme. Le dgot se
gnralisa. Un jour, il chassa brutalement l'impratrice dpouille de ses ornements officiels et elle traversa la ville,
plore, devant la consternation du peuple honteux de son
;

prince.

L'Armnienne

se rfugia

dans

le

clotre.

Dj

elle avait

suppli Taraise de la sparer de son poux afin qu'elle se


si odieuses calomnies.
Constantin, sitt cette retraite connue,

lavt de

femme

fit

valoir auprs de

abandonn d'elle-mme pour


le monastre, rien n'entravait plus le prononc du divorce.
Aux difficults qui surgirent encore, l'Empereur entra dans
le dlire, promulgua des dcrets iconoclastes, commanda
Taraise que sa

les

l'ayant

bourreaux.

Par crainte que le sang chrtien se rpandt cause de


son obstination sainte, Taraise laissa un catchiste voiler
Marie l'Armnienne, contente d'obtenir ce prix la vie, le
repos, de troquer la couronne et les misres du trne contre
la

paix d'une cellule de religieuse.

Le patriarche refusa

d'officier

lui-mme. L'abb d'un mo-

nastre, consacr par Constantin, clbra les noces de

Tho-

LES LUTTES INTESTINES.


dote, dans l'glise de Saint-Mamas.

pompe pour consacrer

On

(39

dploya une grande

le sacrilge.

Taraise prcha ds lors que l'Empereur ne mourrait pas


en paix. Pour garantir de la fureur du potentat les ecclsiastiques qui s'taient drobs cette crmonie, Irne

les

couvrit de sa protection. Cela seul les sauva.


Il

naquit de ce sacrilge un scandale norme dont souffrit

Beaucoup d'hommes incits par l'exemple de


Constantin prtendirent divorcer. Les demandes en annulation de mariage afflurent aux vchs. Le clerg ne sut
bientt comment restreindre cette licence. Nulle rfutation
plausible ne lui vint lorsque la voix publique l'accusa de
dformer le dogme et la pratique selon les caprices des
grands puisqu'il ne voulait tendre au peuple cette mesure
de libration.
Certains abbs relevrent la censure de la foule, l'approuvrent. Ensuite, forts de l'assentiment gnral, ils ne craignirent pas de blmer en public la conduite de Taraise.
L'exemple de protestation fut donn par de propres parents
de la nouvelle Impratrice attachs aux grades liturgiques.
Le palais les envoya prier de revenir sur leurs jugements.
Ils ne se rtractrent point. On leur fit des menaces. Elles
tout l'Empire.

restrent vaines.

Deux

abbs, Platon et Thodore, assumaient

la

responsa-

du mouvement protestataire. Au nom de leurs collgues proclamant adultre le mariage de l'Empereur, ils
enjoignirent de considrer les contractants comme excommunis.
Au palais d'Eleutherion, T Impratrice-mre menait ocbilit

cultement cette aventure. Elle crut alors l'instant propice

PRINCESSES BYZANTINES.
pour conseiller

Constantin

suprme maladresse qui

la

anantirait de faon dfinitive son influence en manifestant


la foule la rprobation que Pglise lui vouait.
Staurace lui porta l'avis d'entreprendre une dmarche personnelle auprs de Thodore, de le visiter son monastre.
L'Empereur y alla bnvolement ayant reconnu que la ri-

aux yeux de

gueur ne servait point sa cause. Enferm au clotre Saint-Michel, prs du palais, sous la garde de l'abb Joseph, qui avait
clbr les noces de Thodote Platon ne cdait pas; et la
,

dfaveur publique s'en tait accrue.


Avec un assez beau cortge, Constantin Porphyrognte
gagna donc le monastre de Thodore. Ds qu'il voulut
franchir le seuil, les moines s'enfuirent, renversrent les
cierges, comme il tait coutume d'agir en prsence des

excommunis; puis s'enfermrent dans

leurs cellules sans

lui parler ni le saluer.

Constantin en dlire regagna le palais. Des soldats commands aussitt coururent au monastre, se saisirent de
Thodore et de ses moines. On les dchira d'trivires avant
la relgation Thessalonique o ils rejoignirent la communaut de Platon exile

l.

Un

messager du pape, avec qui Irne gardait d'excellentes relations, loua le courage de ces saints hommes. L'opinion publique les admira, et bientt les requtes en annulation de mariage qui avaient excit ce tumulte furent retires
par leurs auteurs.
Tant de nisaventures ne diminurent qu'en partie le
respect du peuple pour son prince. Il sembla plutt qu'ayant
souffert de lui cet excs d'indignit, les Byzantins affirmaient
ainsi leur dvouement l'oint de Dieu, au descendant du

LES LUTTES INTESTINES.


glorieux Isaurien. C'tait

le

sentiment, qu'une

71

fois

puises,

mal insaux tentations de la vie, Constantin Porphyrognte finirait par comprendre la vanit des apptits
sensuels et se consacrerait d'autant mieux, sous l'excitation
du repentir, au bien de l'Etat.
toutes les folies propres une jeunesse attarde et
truite

On

pour

rsister

attendait.

Irne sentit cette esprance latente du peuple, et s'en dsola. Pour confirmer ses craintes, Thodore et Platon terminrent le schisme provoqu par leur intransigeance en
revenant se soumettre la communion deTaraise. La situation du patriarche grandissait. Marie l'Armnienne, que la

foule aimait prendre pour

gesse montre en

une

sainte, le flicita de la sa-

ces conjonctures

monde pardonnait en somme

troublantes.

Tout

le

Constantin, sauf sa mre.

Le jeune Empereur avait accompli des actes de courage,


pendant une expdition contre les Arabes et l'on voulut
chrir les qualits guerrires de sa race retrouve en lui.
;

Une fanfaronnade d'apparence insignifiante lui valut la


sympathie de la foule. Il envoya au prince des Bulgares,
Cardamos, qui rclamait le tribut, un coffre rempli de crottin
de cheval.
Il y eut, la suite, des marches de guerre; mais les Bulgares n'osrent attaquer le camp des Grecs et l'Empereur
rentra en triomphe aux Blaquernes.

Le

parti militaire exalta ces avantages et la valeur de

tantin.

La populace chanta

la

Cons-

hardiesse du Basileus.

La

du terrain. Au palais, les anciens conspirateurs recommencrent^ miner le pouvoir de l' Impratrice-mre. L'opinion persuadait Constantin de changer
faction d'Irne perdit

PRINCESSES BYZANTINES.

72

les ministres, de revenir la doctrine iconoclaste et de

pour-

suivre les guerres heureuses.

Irne effraye, emmena son tils jusqu'aux bains de


Pruse en Bithynie, afin de le soustraire aux conseils nfastes.
L'Impratrice Thodote tait grosse. Il devenait craindre
qu' la naissance de l'enfant,

s'il

portait le sexe mle, l'oppo-

groupt sur ce nom de l'hoir, pour former officiellement une puissance politique. Ils taient Pruse depuis
quelque temps lorsque Constantin fut rappel pour les
sition se

couches.

Demeure au milieu
rial,

des troupes avec l'quipage imp-

Irne se constitua rapidement parmi les officiers une

compagnie de
sa grce,

fidles. Elle

employa toutes

de son ternelle beaut,

et

les sductions

de

distribua une forte part

de ses inpuisables richesses. Avant le printemps de 798,


possdait au cur des armes une coterie importante,
capable de faire avorter un lan gnral du parti militaire
dirig contre elle.
elle

C'tait, pour l'instant, la chose essentielle. Le printemps


venu, Constantin voulut entrer en campagne et renouveler
les succs des annes prcdentes qui le rconciliaient avec
le

peuple. Irne travailla, expdia des missaires.

les claireurs. Ils

On

acheta

prtendirent que l'ennemi avait repass la

frontire.

Le Porphyrognte

penaud la route de Byzance.


mort subite de son fils au berceau.
I rne conservait des amis srs auprs de l'Impratrice Thodote. Trs affect de ce malheur, le Basileus prouva de
l'humeur noire, se renferma, cessa de voir le monde. La populace de lacapitale vivait des nouvelles du palais. L'infortune

En chemin,

il

reprit trs

apprit la

LES LUTTES INTESTINES.


impriale

la

yS

toucha. L'imagination populaire voulut recon-

natre en lui l'amoureux persvrant, le soldat valeureux, le


le jugea homme de grand cur.
Les jours de fte, la foule se massait Sainte-Sophie pour
le voir, amaigri et triste, invoquer avec une ardente pit la
commisration du Christ. Ou bien, on guettait le dromon
l'emportant sur les eaux du Bosphore jusqu'au palais de
Saint-Mamas, jusqu' ses vastes jardins; et les acclamations

pre attendri; on

le

saluaient de loin avec mille

la

bndiction de

la

vux

appelant sur sa

Trs Illuminante Puret

et

de

la

tte

Rayon-

nante Douleur.
la

Il y avait
premire

tre
Il

six

semaines que

fois,

il

le

malheur

lui tait

venait d'assister une

fte,

chu. Pour

un

jeu ques-

du cirque.
regagnait

le

palais de

qu'il aperut courir

Saint-Mamas en dromon,

vers lui une grande barque

lors-

charge

de dignitaires, amis de sa mre, et de quelques officiers r-

cemment

Au

attachs l'auguste Rgente.

franchement vers l'Empereur avec les


la barque louvoyait pour prendre
place entre le dromon etla cte. Celui donnades soupons. Il
savait vaguement que la politique de Staurace lui gardait rancune de cette popularit close; il se rappelait l'incarcration
et les trivires subies jadis. Comme la barque cherchait sa
position vers la terre d'Europe, il commanda aux rameurs
de gagner trs vite Pyles, sur la rive de Bithynie. La barque
tenta la poursuite, mais trop lourde pour rejoindre le dromon, elle tourna la proue sur Byzance.
Arriv parmi ses fidles troupes du thme oriental, il apprit que sa mre s'installait dans la Megaura des empereurs.
lieu de se diriger

acclamations habituelles,

PRINCESSES BYZANTINES.

74

Elle avait quitt Eleuthrion, tant elle se croyait sre de tenir

son

et

fils

de lui prendre

le

pouvoir.

Quand

peuple passa sur la rive


jugea perdue. Dj
elle pensait envoyer des vques; peut-tre obtiendraientils qu'elle vct par la suite dans une maison prive. Or, des
Irne risquait tout.

le

adverse au devant de Constantin,

elle se

gens lui annoncrent une chose qui modifia ses espoirs


ceux de ses amis, non compromis dans l'affaire du dromon,
franchissaient en hte le Bosphore pour joindre l'Empereur
afin d'carter les soupons officiels de leur personne.
Aussitt, sa perspicacit entrevit le salut, mme le triom:

phe.

Si

vous ne trouvez un moyen de

me

livrer

mon

fils,

crivit-elle ceux-l, je lui dcouvrirai les conciliabules qui


lient pour son dam . L'me victorieuse, Irnede retour
en son palais d'Eleuthrion, attendit.
Constantin tait circonvenu par des ennemis qu'il ignorait. Depuis les bains de Pruse, les officiers vendus Irne
ne demandaient que le signal d'agir. Sa femme le rejoignit,
lui communiqua quelques dfiances; on arrta de s'enfoncer
dans les terres jusqu'aux camps de l'arme.
Alors les amis secrets de sa mre tinrent conseil, di-

nous

reste des troupes parvient jamais s'unir


l'Empereur, il sera libre, et ds qu'il connatra
nos desseins, nous nous trouverons sa merci . La lettre
d'Irne les pouvanta. Aussi rsolurent-ils d'en finir incon-

sant

Si le

l'escorte de

tinent. Dj

deux lgions mandes par Constantin

se diri-

geaient vers lui marches promptes.

Lesconjursguettrent l'instant ol'Empereur,

un dicule de
chrent

y commenait ses prires.


pour le soin de leur service,

pit,

comme

retir

Ils

dans

s'appro-

le saisirent

LES LUTTES INTESTINES.

73

avant qu'il se doutt de leurs intentions, le billonnrent,


le voilrent. Aux gardes demandant qui on emmenait ainsi,
ils rpondirent que
c'tait un prisonnier d'importance
:

l'Empereur voulait qu'on

le

conduist secrtement.

Ils

pas-

un chaland.
Ce samedi, quinzime jour de ce mois de septembre 798,

srent. Ils jetrent la capture sur

l'amenrent dans

de grand matin

au palais de
premier en entrant par
la porte marine duct de la Propontide, L, vers trois heures
de l'aprs-midi, suivant l'avis des conseillers de sa mre,
les bourreaux vinrent lui crever les yeux avec tant de
cruaut qu'ils lui donnrent presque aussitt la mort. Il
trpassa dans le palais mme o Irne lui avait donn naissance, au mme mois, au mme samedi la mme heure
o il avait fait crever les yeux au patrice Alexis et au Cils

La Pourpre qui

la ville

se rencontrait le

sar Nicphore...

Ainsi parle

le

chroniqueur. Sans autre transition

la ligne suivante

il

PREMIRE ANNE

d'irF.NE,

IMPERATRICE DES ROMAINS.

-o<^g&igS;^S5^Bo-

crit,

y//////////////////////////////^^^^^

VI.

LA TRES PIEUSE IMPRATRICE.

nature mue d'un pareil


marqua
La tion
du Ciel. Pendant dix-sept jours,
forfait

rproba-

la

le soleil

luire. Si

grande

fut l'obscurit

que

les

cessa de

navires perdaient la

flots. Le bras de Dieu


punit l'Empire par le moyen des incursions sarrazines qui
dvastrent le thme d'Orient et massacrrent l'arme chr-

route sur l'immensit opaque des

tienne.
11

fallut toute la science

magique d'Irne pour conjurer ces

flaux, rapportent les chroniqueurs. L'or, l'essence

des initis, lui tait sans doute facile produire

trouva immdiatement dans ses coffres fabuleux

de

soleil

car elle

les

sommes

ncessaires pour acheter la paix aux Bulgares et aux Arabes.

Les impts subitement diminus donnrent la joie au menu


peuple, aux riches marchands. Les toffes prcieuses, orgueil de Byzance

rapparurent sur

les

paules des digni-

couronnes de la Trs
Illuminante Puret se parrent des joyaux inconnus, aux
angles des rues, aux centres des carrefours, dans les niches
des fontaines, contre les hautes mosaques des glises. Par
taires, les statues furent redores, les

PRINCESSES BYZANTINES.

78

rintercession de la Vierge
leil

consentit sourire de

si

prodigalement honore, le so la mer bleue, aux indo-

nouveau

lentes collines des rives.

Irne ne se montra presque pas en public jusqu'au jour


de Pques. Elle laissa s'apaiser la rumeur du crime.
On ne peut douter qu'un rel chagrin l'accablait alors. Son
intention n'tait pas de

En

commander

la

mort de Constantin.

l'Empereur avait pri par accident. Les historiographes se gardent de dire qu'elle donna l'ordre de crever les
yeux son fils. Cela s'accomplit par l'initiative des conseillers
intimes, Staurace et l'eunuque Atius qui, voyant vieillir
Irne, se permettaient certainement le rve de lui succder,
puisqu'ils participaient un gouvernement dont le peuple
se dclarait heureux. Le supplice des yeux crevs n'entranait la mort que trs rarement, toujours alors par la brutalit des excuteurs. Dans les crmonies, aux galas du palais, on pouvait voir maint seigneur ainsi aveugl par raison
de politique, garder toutefois son rang et, appuy sur le bras
d'un eunuque, paratre avec les insignes de sa charge. C'tait
simplement une sorte de stigmate de dchance pour les ambitieux qui recherchaient l'Empire par la voie des armes ou
fait,

l'hypocrisie des complots.

On les indiquait

ainsi la dfiance

des foules, on les notait d'un symbole de dfaite propre

malchanceux. Mais

carter les pertubateurs d'un politique

cela n'entranait point l'infamie, et tel qui avait subi ce

supplice sous

un gouvernement rcent

parfois sous l'auto-

rgnante, n'en pouvait pas moins arborer dans les cortges, au retour d'un bref exil, les blasons de sa noblesse,

rit

preuves de son patriciat.


L'Impratrice, si mme elle ordonna l'uvre des bour-

et les

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

79

reaux, n'avait d'autre but que de rduire ce rle d'apparat


le fils

imbcile dparti ses soins par

le

jug courant cartait jamais du trne

Le prl'homme frapp

hasard.

de cette infirmit physique. Le parti militaire sans chef


ds lors (les oncles de l'Empereur portant la mme infirmit
,

une fois vaincu, dsagrg.


Par meilleure prvoyance, ds que ces nobilissimes voulurent protester, Irne les relgua dans Athnes, sa ville
originelle dont la plus grande fiert tait value par ce
triomphe d'une de ses filles. Sous la surveillance de ses
concitoyens, amis combls par le palais en parents chris,
l'Impratrice ne pouvait craindre que les exils remuassent
dangereusement.
Sans doute, la ncessit de se garer d'une raction absorba
beaucoup l'intelligence d'Irne, pendant les premiers mois
qui suivirent l'accident survenu son fils. Mais cette tche
politique accomplie, elle dut se plaindre sa conscience du
mauvais gardien qu'elle tait pour sa vertu maternelle. Elle
s'aperut alors que le comptiteur tait bien rellement le
fruit de sa chair; tandis qu'il est permis de penser qu'au
cours de la lutte soutenue contre Constantin, elle ne voyait
en lui que l'adversaire politique le bas soudard avide de
soumettre ses apptits sensuels le rendement de la patrie,
les labeurs des gens, l'avenir de Byzance.
Consacre l'amour d'un peuple, l'expansion et au dveloppement de la race la plus intelligente des temps historiques, la restauration de l'Empire romain, elle avait pes
cela d'une part, les intrts du fils de l'autre, et, pour son
critrium de moralit
il avait paru juste de sacrifier
la
moindre valeur du prince sans gnie la haute ide de
rdhibitoire), se trouverait encore

PRINCESSES BYZANTINES.

8o

sauver des invasions

et

de

la

dsagrgation dernire l'tat,

Thodose, des Constantin. Le droit


absolu lui donnait raison. Elle et pch contre la justice
humanitaire en immolant Byzance son fils; elle prfra
supprimer l'individu au profit de la race, amputer le peuple
malade du membre gangren qui eut communiqu sa pourlegs des Csars, des

riture tout le corps.

Mais,

le sacrifice

accompli avec Tentire rigueur exige

par sa thorie d'initie impriale, le deuil la reprit; si forte


douleur, qu' partir de cet hiver-l une maladie lente la consume, une sorte d'humeur noire o elle aime se susciter

de l'amertume du dsespoir.
dans les livres des hermtistes anciens que le
meurtre accompli sans l'quilibre du pril pour le meurtrier
encourt, dans la srie des transformations ultrieures la vie,
d'excessifs chtiments hyperphysiques. L'me dgage du
corps trane aprs elle la lourde charge du crime, dont elle
ne peut se dfaire avant de longues expiations; et elle rde,
alourdie par ce Karma ^ contre le sol, parmi les vivants qui
ne la peuvent percevoir, dpourvue de la consolation d'tre
plainte ou allge de ses douleurs par la piti humaine. Il
semble que ce dogme sotrique ait proccup jusqu' sa
le

remords

Il

mort

et jouir

est dit

la

trs

pieuse Impratrice Irne. Elle

commena de

penser que sa victoire sur l'instinct, fort humble, en somme,


de la maternit, tait un crime contre le principe de la pro-

gressiondeshommespeinant reconqurirl'denperdu. Elle


se livra au douloureux scrupule de savoir s'il n'importait
pas davantage de conserver intact le respect d au principe
de la perptuit des hommes efforcs vers la connaissance
de Dieu. Elle avait cd un motif utilitaire immdiat,

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.


sans compter qu'un

si

8i

haut exemple pouvait nuire

la v-

nration de cet instinct sauveur des peuples.

On ne la vit plus dans les rues de Byzance, joyeuse aux


acclamations qui lui venaient battre avec les flots de foule
en

liesse,

admiratrice de sa beaut. Elle s'enferma dans

palais, pre continuer son

le

uvre, mais lamentablement

voue au mal moral qui attristait son existence. L'or continua


de jaillir hors de ses mains mystrieuses pour la prosprit
publique. On dit qu'elle en faisait la nuit, seule dans les

chambres inabordables du chteau d'Eleutherion. Ses ennemis tombaient partout. Les oncles de Constantin ayant
voulu conspirer et soulever les soldats en garnison Athnes,
furent charps par les habitants. C'tait le mois de mars.
Acameras, prince des Esclavons, pensait les dlivrer et crer
l'un d'eux empereur.
Malgr ses douleurs, Irne n'hsita point poursuivre
l'uvre de haine et d'extermination o elle s'tait engage
sous l'influence de sa plante native, Saturne. Elle envoya
aussitt son cousin Thophylacte Srantopichos qui conduisit les massacreurs.

Ce

fut

comme

le

renoncement

elle-mme, cet autre

crime.

Par l,
mort qui

elle se dsistait
la

de

la lutte

contre

le

rythme de

conduisait, et rsigne subir elle-mme une

d'autant plus prompte que les excutions se multiplie-

fin

raient, elle immolait, dans

un sublime

sacrifice la vie

pr-

sente et la vie future la reconstitution politique voulue par

son

fier esprit.

Aux
se

soirs des samedis, les gens l'piaient pour voir si elle


donnait suivant les rites, aux influences funraires de sa
PRINCESSES BYZANTINES.

PRINCESSES BYZANTINES.
plomb qui y est consacr, et dans
hardes sombres des vieux sacrificateurs chaldens.

plante maudite, pare du


les

Sous
ciel

voluptueuse soufflait au
fumes de ses festins, et les

ses pieds, la ville riche et

son haleine de plaisir

et les

chants des corporations ftant leurs patrons sacrs,

et les

hymnes pieux des moines en veil parmi les batteries des


cloches. Parmi cette vie palpitante, Irne sentit lui venir
la

mort.

Les Pques approchaient. Elle rsolut d'offrir une dernire fois aux yeux du peuple le spectacle de sa puissance
et de sa beaut dans un appareil inou.
A la sainte Pque
narre l'annaliste, le second jour,
l'Impratrice fit une promenade solennelle depuis les SaintsAptres, monte sur un char d'or tran de quatre chevaux
blancs. Quatre patricestenaient les rnes Bardanes, stratge
des Thraces, Sisinnicos, stratge, Nicetas, domestique des
scholaires et Constantin Bolos . Elle passa sombre et silencieuse, parmi un apparat semblable celui des riches
cathdrales les jours de grandes ftes; apparat tal dans
toute la ville. Les largesses accoutumes lui firent un sillage
d'or o se ruait la populace.
Presqu'aussitt, elle fut si gravement malade que les nouvellistes allrent par la ville annonant sa fin prochaine.
Elle resta longtemps dans une prostration absolue les yeux
fixes, les traits altrs par quelque spectacle d'outre-vie, ter,

rifiant et

magnifique.

Cependant que Taraise avec Thodore et Platon imploraient le Christ dans les chapelles du palais, les eunuques
commenaient dj se disputer le pouvoir.
En ces dernires annes, Atius avait su conqurir une

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.


autorit extEme.

intrieur

du

Etant demeur cubiculaire

palais,

il

avait pris

domestique qui. surprend tous


excuse
les

et les plaint,

peu
les

83

au service
peu l'importance du
secrets du matre, les
,

puis assiste ses chagrins, ses joies,

partage, console

et

soulage par ses prvenances d'au-

une rmunration plus haute.


ne tarda point clairer l'Impratrice sur les actes de
Staurace qui aftectait de commander lui-mme les mouve-

tant plus assidues qu'il espre


Il

ments de troupes, de se donner l'importance d'un successeur certain au trne.


Furieux de cette faveur chue un autre, Staurace mit le
dsordre dans les affaires publiques. Il refusa de s'loigner,
afin de ne point abandonner le champ Atius, et laissa
Tartares envahir le sol de Byzance. Irne acheta la paix.
Mais, l'argent reu, ces Barbares continurent les ravages.
Leurs fourrageurs vinrent aux portes de Byzance enlever par
un hardi coup de main les chevaux mmes de l'Impra-

les

trice

On

eut beaucoup de peine les repousser jusqu'en Lydie.

Cette insulte de l'ennemi, reue par la faute de Staurace,

anantit son crdit auprs du trne. Se voyant dcouvert,


tenta toutes les arrogances, ne garda plus la mesure.

Il

il

agit

en souverain, et mme se fit dcerner le serment par quelques lgions.


Fort du consentement imprial, Atius s'associa le patrice
Nicetas, domestique de la garde des scholaires. Avec lui, il
forma un parti puissant qui tint en chec les amis et les
sectaires de Staurace.

Irne, malade, impotente, ayant perdu la volont d'agir


extrieurement, donne tout entire au souci des vrits

PRINCESSES BYZANTINES.

84

hyperphysiques concernant

la vie future, suivit les conseils

d'Atius.

Convaincue
pire

elle se

sret. L,

fit

d'ailleurs

que Staurace

allait

prendre l'Em-

transporter au palais d'Hieria par plus grande

dans une

crise

de violente colre,

elle

dclara que

l'auteur des tumultes et des meutes qui troublaient la ville


se prparait ainsi

lui-mme

la

chute

et

la fin les

plus

promptes.
Staurace osa comparatre. Cela
habile orateur,

il

le

sauva.

Comme

il

tait

travestit les faits en sa faveur, se disculpa.

La rage d'Irne tourna contre Atiusqui dut


Quelle fureur ressentit cette

quitter le palais.

femme imprieuse de ne pou-

voir dompter son mal, d'tre l'esclave de sa chair dolente,


elle

qui mprisait tant les apptits des

hommes

et la

douleur

des patients. Elle comprenait que ces misrables eunuques

trompaient, guettaient son soupir suprme pour se disputer un pouvoir qu'ils seraient incapables de rendre propre
servir le destin de Byzance.
la

Au
palais.

mois de

De son

fvrier,
lit,

on

se battit

aux portes mmes du

Irne entendait les cris des sditieux

et

chants des amis de Staurace qui tournaient en drision


son mal, sa mort.

les

Elle

mande

aussitt Atius.

Il

accourt;

il

lui

apprend que

par des sportules l'aide des scholaires, celle des veilleurs-gardes, et qu'avec eux il tente de

Staurace

s'est concili

rduire Nicetas, c'est--dire les dfenseurs du palais et de


l'Impratrice.

Les crieurs sortent, proclament un ordre de la Despona


menaant de peines terribles ceux qui ne dposeraient immdiatement les armes.

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

85

Irne rsolut de montrer qu'elle tait encore vivante et


pour se disputer sa couronne.

qu'il fallait attendre

Elle appela ses femmes.

ments impriaux

cette

Il

fallut revtir

moribonde que

des lourds orne-

la fivre seule flam-

bant en ses larges yeux maintenait debout.

Appuye sur

ses

d'honneur, elle supporta la charge norme des dalmatiques, des broderies de mtal, de la double couronne,
alourdies du poids des joyaux gants.
Cependant, on avait prvenu les snateurs de se runir
au Triclinium de Justinien. Ils s'y assemblrent.
Irne parut sur son char, hors du palais. Elle attendait les
acclamations usuelles. La foule garda un mutisme sinistre.
Peut-tre tait-ce la surprise de voir si change la belle
Irne, la magicienne bienfaisante de l'Empire. Mais quand
Atius se montra, les murmures coururent dans la foule
avec des menaces de mort. On reprochait l'Athnienne de
livrer l'tat cet eunuque intrigant. La trs pieuse Bafilles

sila, restauratrice
les

ambitieux de

de l'orthodoxie du Christ n'tait plus;


domesticit, des trangers, des

la basse

chtrs voix hybrides, voil ce qui remplaait maintenant

main vigoureuse d'Impratrice consacre par les vques


du concile de Nice. La foule se fit si menaante qu'Irne eut
presque peur. Du moins sous la charge de ses ornements
sa

pensa dfaillir. De nouveau, la foule silencieuse se masaux parois du char, la considrant avec une impertinence
haineuse. Les chevaux durent s'arrter.
C'tait au loin sur la place et dans les rues descendantes,
un champ de ttes humaines dardant vers elle des regards

elle
sait

de fureur.

Un

silence horrible,

un

silence de rve pesait

sur cette masse immobile. Irne, pouvante, crut un atten-

PRINCESSES BYZANTINES.

86

tat et

Atius

donna le signal de
amena les gardes,

rentrer au palais. Brusquement,


fraya

un

passage.

Il

conjurait de

Triclinium et de parler aux se'nateurs.


Irne fit un vague geste, remise dj, ayant vaincu

gagner

le

cette

courte dfaillance.

Sa venue au Snat fut accueillie avec respect.

On

lui

rendit les honneurs impriaux. Alors, Irne reprit son as-

surance

et,

changeant le discours prpar,

mpris, de ses accusations

le

elle

accabla de son

ministre Staurace

montra

l'anarchie qu'il voulait imposer la ville.

Son loquence gagnait

Elle rappelait les

les dignitaires.

prvoyance l'Empire, et comme, par


son administration il prosprait. Staurace, au contraire, refusant d'aller combattre l'ennemi, amenait les claireurs
barbares aux portes de Byzance. Depuis que le mal la terrassait, un vent de calamit soufflait sur la ville. Ce ministre, bon excuteur de la pense impriale, ne pouvait
rien de lui-mme. Qu'avait-il uvr depuis qu'il prenait
l'allure du Matre? On se battait dans les rues. Le fer et le
feu menaaient la vie, les biens des citoyens. Nagure, quand
sa pense impriale dirigeait Staurace, il n'accomplissait que
des choses bonnes et justes. Qu'on juget entre elle et lui...
Elle se dressa sur son trne, dans la chsse de ses hardes
prcieuses, ple de la mort prochaine, de sa terreur perpsoins

donns par

sa

tuelle d'outre-vie.

Son

visage, pareil la cire des cierges,

dans l'ombre des franges de perles et les feux de ses


yeux semblaient deux lueurs venues de trs loin par del
l'aurole d'or du trne, apportant l'clat de la pense divine
luisait

par-dessus l'illumination des pierreries.

Malgr

ses

quarante-neuf ans,

elle tait

admirable encore,

LA TRES PIEUSE IMPRATRICE.

87

admirable de beaut asctique et intelligente, superbe de


haine douloureuse devant la basse ingratitude des hommes.
Les snateurs l'acclamrent.
Alors elle pronona contre Staurace la formule de dchance avec la dfense tout homme de milice d'approcher
le

ministre mis hors

Ds

la loi.

du Triclinium, la foule lui fut meilleure, au


souvenir rappel de son gnie surhumain, devant le courage
qu'elle montrait, malade, quasi dfunte, d'affronter par deux
sa sortie

fois la sdition.

Les choses rentrrent dans l'ordre le soir mme.


Mais Atius et Nicetas avec quelques autres poursuivirent Staurace.

Cependant

Un
il

vomit

le

mort

au cur.
bouche,
signe d'une

cet arrt avait frapp le ministre

sang cumeux

lui tait

et otrit

mont des poumons

aux mdecins accourus

le

la

invitable^ Les quelques courtisans qui lui restaient,

des imbciles, quelques moines irrligieux et des

potes

affirmaient tmrairement qu'il vivrait plus longtemps et


s'em'parerait de l'Empire.
Il

avait suscit,

padoce.

Deux

Il

mourut...

pour perdre Atius

une rvolte en Cap-

jours aprs sa mort, les chefs de cette rvolte

furent pris, subirent les supplices et

l'exil .

A la Nol de cet an 800 Charlemagne fut couronn


empereur d'Occident par le pape Lon, successeur d'Adrien.
Irne avait toujours nourri une admiration sincre pour
e chef des Francs. Maintenant dbarrasse du plus vivace
ennemi, libre d'agir, elle songea, ds que l'importante nou,

PRINCESSES BYZANTINES.

88

velle lui parvint, cette

ancienne alliance de Byzance

et

de

l'empire d'Occident jadis bauche pour son fils. En l'tat


d'esprit o elle se tourmentait, il lui parut devoir cette rparation la

mmoire de Constantin, remdier au mal que

l'intrt des

luttes

immdiates contre

lui

avait caus

Byzance. Puisque l'union avait manqu par ce seul motit


de concurrence, il convenait qu'Irne, pour la gloire de
la patrie grecque, sa seule excuse poursuivt jusqu'au bout
l'uvre de grandeur laquelle sa volont ambitieuse su,

bordonnait aussi bien le destin de ses proches que celui de


On dmontrait dj que ce ministre avait succomb aux malfices du poison imprial.
Staurace.

la

Byzance ne pouvait s'opposer ce que Charlemagne prt


couronne des empereurs. Bien qu'il tut obligatoire pour

de Constantin de se prtendre seuls dispenhaut titre en qualit de chefs de l'Empire


romain; les armes et les ressources de l'Etat grec ne permettaient pas de soutenir efficacement pareille attitude.
Irne comprit bien la manire de la nouvelle diplomatie papale comme Charlemagne savait l'impuissance de

les successeurs

sateurs d'un

si

l'Orient. Lon, lev par lui

au sige de Saint Pierre,

lui

devait aussi la vie. Les parents d'Adrien I" mditaient sa


mort et seul le vainqueur franc l'avait sauvegard. Il devait
suivre, par suite, rigoureusement les indications de son

protecteur.

Or, Adrien s'adressait autrefois Irne et Constantin


justes souverains de Rome; il continua de les
considrer ainsi dans les actes publics pendant toute la

comme aux

dure de son pontificat. Lui-mme dcernait Irne ce


titre de Trs. Pieuse pour ce que l'hrsie iconoclaste avait

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

89

pris tin sous sa rgence. Au contraire, Lon, ds l'avnement, se dclara lige de Charlemagne, et se reconnut en sa
dpendance au dtriment de l'Empire oriental.
C'tait pour la politique Irne une signification extrmement grave. Les tats.d'Europe, dbris de l'Empire romain,
ne reconnaissaient plus la suprmatie nominale des potentats de Byzance. C'tait en quelque sorte la dchance avoue

reconnue des successeurs de Justinien, et cela par le chef


chrtient. L'quivoque, subie jusqu'alors par le
monde, de la suzerainet romaine, tait dnonce diplomatiquement par le premier feudataire, le plus important en
et

mme de la

autorit morale.

Le sentiment de

ce pril

immense,

trs inattendu, farda

vigueur nouvelle. Elle songea aux


moyens de parer le coup funeste qui effaait de la place
d'honneur Byzance et lui tait la facult de revendiquer,
l'Impratrice d'une

l'avenir,

dans

les

questions belliqueuses ou religieuses,

droit de considrer

comme

le

rebelles toute prise d'armes con-

traire ses intrts, toute hrsie diffrente de sa

commu-

nion.

Irne eut bien vite conscience que

la

rcrimination ou-

verte ne ferait que confirmer cette dchance.


tait

en admettre

voici debout.

la

Le mal

possibilit. Il

disparat;

ne

La discuter
La

le fallait point.

ou mieux

il

est vaincu, r-

duit par de plus hautaines proccupations. Qu'importent

si

mort un instant loigne se


sort de Byzance est menac. Irne
s'tait identifie avec l'tat, avec la patrie, ou plutt avec
Vide de sa patrie. Elle se lve comme l'me suprme
du vieil Empire romain prs de rendre le souffle, mais qui

remdes cessent et
rapproche bientt
le
les

si la

PRINCESSES BYZANTINES.

go

blason

veut trpasser sous son


noblesse

fait

et

que

la

ngation de sa

ressurgir des limbes entrevues dj.

Les ambassadeurs partent. Les conjurs sont soumis. Le


que Charlemagne prpare la con-

bruit vient d'outre-mer

qute de la Sicile. C'est donc par

les

armes

qu'il

compte

unir rOrient l'Occident?

de son rgne, l'Impratrice se


aux Francs. Leur victoire s'imposait inluctable. Aprs en avoir ni la suzerainet nominale, le nouvel empereur allait runir ses possessions immenses le vieil Etat du Bosphore. C'tait, six sicles avant

Malgr

les

grands

efforts

savait incapable de rsister

l'heure, la dfaite entire.

Par une ide d'admirable gnie

Irne trouva

le

miracle

diplomatique. Les ambassadeurs venus auprs du Franc ne


le

prirent point, ne rcriminrent pas, n'offrirent ni

but,

ni concession

ils

demandrent simplement

la

tri-

main

de Charlemagne pour la trs pieuse impratrice Irne, Despona augustale des Romains.
Ainsi elle vitait la bataille et la droute. C'tait l'union
charnelle des deux moitis du grand Empire romain qui se

pour les temps d'avenir, comme dans les familles


heureuses les seconds cousins se lient par mariage afin de
sauver l'intgrit du patrimoine et les traditions des ancfianaient

tres

communs.

Charlemagne tait veuf de Lutgarde, sa quatrime


femme. Il fut infiniment flatt de cette proposition. Au
fond de soi, le Franc se savait un Barbare, un rude, un puissant guerrier, mais un barbare. Qu'une femme grecque,
qu'une Athnienne, choisie comme pouse par l'autocrate
Byzantin pour ses seules qualits de plastique et d'intelli-

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

91

gence, devenue par ces qualits impratrice puissante et rdu parti militaire et de l'hrsie icono-

vre, victorieuse
claste,

que

cette

femme unique,

trs belle encore, disait-on,

Taimait parce qu'il la valait en tous points


seul homme digne d'elle, cela le transportait.

lui dclart qu'elle

et qu'il tait le

Au
de

del du

Rhin

et

de la Loire, Byzance paraissait une ville

rendez-vous de tous les


de l'Europe mridionale, qui

ferie, d'intellectualit divine, le

esprits puissants

de l'Asie

et

conservaient en eux la tradition des sciences closes aux


cerveaux des Chaldens, des Hellnes, des Romains de la
rpublique. Charlemagne tenait beaucoup ses prtentions

de bel-esprit

Au

pdagogue. L'offre d'Irne

reste, le ct politique n'tait point

ce projet accompli,

il

rsulterait

l'enthousiasma.

pour

lui dplaire.

l'investiture en

sa

De

per-

sonne de la succession dans la srie des Csars. 11 ceindrait


lgitimement la couronne de Constantin, hritage d'Auguste
et de Marc Aurle, et, comme Trajan, rgnerait, empereur
du monde romanis.
Le Franc n'hsita gure. Josse, vque d'Amiens, et le
ccfmte Hligan partirent bientt pour confirmer la paix et
traiter les dtails

riaux.

du contrat nuptial entre

les fiancs

imp-

^^I^-^^^^^-^-^^^-!^-^-^-^-^-^^^-^^-^^'^"^^

VII.

LA DCHANCE ET LA MORT.

de mars, neuvime indiction,

la Trs Pieuse
civiles et
Byzantins
les
contributions
aux
Irne remit
dchargeales redevances commerciales d'Abydosetd'Hieros,
pourquoi et pour plusieurs autres bienfaits le peuple. lui

Au mois

rendit grces,

Cette anne (80 1) lepatrice Atius, libre de

de Staurace

et

la

peur

dgrev de ce souci, employait tout son crdit

suprme pouvoir sur la tte de son frre


Lon. Aussi avait-il pris soin de le faire nommer seul stratge sur la Thrace et la Macdoine, bien qu'il commandt
dj le thme d'Orient. Plein d'une extrme arrogance, mprisant les hauts dignitaires, Atius ne jugeait en aucune
estime les autres gens. Aussi les hommes qui prparaient la
rvolte contre l'Impratrice, gravement irrits contre son favori, complotrent de la mener rapidement la catastrophe.
Cependant les mandataires envoys par Charles et le pape
Lon, pour le mariage d'Irne, arrivrent afin de runir en
transporter le

un

seul les empires d'Orient et d'Occident.,.

C'tait

l,

en

effet, la

grande,

la seule

affaire

pour Irne.

PRINCESSES BYZANTINES.

94

toute, laissant Atius gouverner en sa


pour le reste, sans se proccuper autrement des fureurs que soulevait sa jactance ni du prtendant qu'il tablissait dans les thmes militaires. Elle pensait non sans
raison que le succs du mariage et l'union des empires
anantiraient pour toujours les espoirs des conspirateurs,
qu'ils fussent les anciens amis de Staurace, prts venger sa
mort ou les rcents amis d'Atius, prts partager la fortune
Elle s'y donnait

place,

qu'il leur savait promettre.

Mais

les difficults se

compliqurent

la

venue de l'am-

bassade.

Quand

connut quelle srieuse consistance prenait le


Charlemagne, Atius voyant chappera
sa famille les chances de conqurir le trne, s'emporta en
unefureur folle. D'une heure, l'autre, il devint l'implacable ennemi de sa souveraine et, par tous moyens oratoires,
pcuniaires, persuasifs, il alla, chez les uns et les autres, pril

projet d'Irne et de

cher contre l'union des tats. Vous ne serez plus, disaitil aux Byzantins, qu'une faible province de l'empire d'Occident la politique de Charlemagne veut asservir le monde
;

une

conquise dont
la fertilit enrichira l'Occident. L'aigle romaine va s'envoler
vers les Gaules. Vous avez voulu obir une femme vous
avez dgrad l'tat, vous tes devenus sa dot .

l'Empire grec

lui sera

terre trangre et

Pour fausses qu'elles

fussent,

on

se rendait facilement ces

raisons; surtout parce que chacun, dpendant d'une faction

organise

et

capable d'acqurir

le

pouvoir, se croyait tou-

Charlemagne devenait
empereur d'Orient, leurs chances de profiter des troubles et
des sditions pour se crer une charge lucrative la suite

jours la veille de la

russite. Si

LA DECHEANCE ET LA MORT.

gb

du triomphateur, ces chances allaient disparatre. Le calcul


fut tel parmi les groupes politiques, ignominieux et stupide.
Car il est bien certain que Chariemagne, loin de rduire
l'Empire romain une province de ses Etats occidentaux, se
ft ht, la chose faite, de prendre le titre que lui confrait
ce nouvel apanage, de se fixer Byzance et de supprimer
l'Orient et l'Occident en tant que divisions territoriales ou
administratives pour les fondre dans l'unit romaine aussitt
reconstitue. C'tait l

le

rve de tous les Barbares envahis-

seurs depuis sept sicles. Le civilisateur des Gaules et de la

Germanie,
le

l'lu

du

clerg latin n'et point

failli

raliser

plus cher dsir de ses anctres, son rve de cinquante

annes,

et

de ceindre par-dessus la couronne de ferle laurier

des Csars, dsormais incontest.


Mais les conspirateurs de Byzance tremblrent de se voir
rduits la situation de citoyens paisibles.

La

ville

fourmil-

de gens sans aveu, de capitaines dnus de centenies, de


soldats en cong, de moines hors du couvent, qui vendaient

lait

leur appui, leurs sermons, leur pe au parti


vivaient de cela.

promettait trop de

main

facilits

l'une et l'autre.

avec des cris

et

le

plus riche et

La comptition d'Atius contre Irne

leur

pour tendre successivement

Ils allrent

par

les

la

rues excitant

des prches en plein vent l'indignation des

habitants. Trs haut

ils

dclaraient ne vouloir ni d'Atius,

Lon, son frre, ni de Chariemagne. Nicetas et Sisinnicos, qui les menaient alors, les enrlaient pour le compte
du chancelier Nicphore, homme obscur, sans mrite connu
et vers lequel tous se tournaient le sachant encore dpourvu
de favoris, dans l'espoir de dterminer son choix.
Irne ne s'inquita pas de la rumeur. Son courage avait
ni de

PRINCESSES BYZANTINES.

96

affront tant d'meutes et de sditions qu'elle s'accoutumait

Au reste, l'humeur noire l'avait


au palais, attendant le rsultat
des ngociations diplomatiques, tout occupe du soin de
son corps par o elle voulait sduire le prochain poux.
Entoure de chambrires, elle passait le jour composer
des thriaques, trier des herbes, se baigner dans des
eaux imprgnes d'essences rares et de vigoureux toniques,
sans se proccuper autrement des bruits de la rue. Pourtant des dignitaires parvinrent en sa prsence. Ils l'avertirent avec brutalit qu'en devenant impratrice elle avait
renonc au droit de se donner un matre, que, si les prtres
avaient pu soumettre l'ancienne Rome Charlemagne, leurs
pes sauraient bien toujours carter le Barbare de la nou n'y prendre plus garde.

ressaisie.

Elle

se clotra

velle.

Irne haussa
les

les

paules

et les

congdia. Par del, dans

provinces, les lgions s'agitaient. Des officiers accouru-

rent Byzance pour venir prendre le vent. Irrits contre

Atius, qui

Lon

les

qu'il leur

vexait de mille manires, contre son frre

imposait,

ils

adressrent leurs plaintes

l'Impratrice. Elle ne leur rpondit.

Alors ils s'allirent avec Nictas et Sisinnicos. Ils prvoyaient que, dans l'arme franque, ni leurs grades ni leurs
privilges ne seraient respects de ces rudes guerriers. Ils
manifestrent avec violence contre Charlemagne, Atius et

Quand la Despona pouvante voulut agir contre


mouvement devenu gnral, il tait trop tard. Les sdi-

Irne.
le

tieux arboraient un

mme

drapeau. Le chancelier Nicphore,

proclam empereur, marchait


Sophie.

la tte

du peuple vers Sainte

J,A

DECHEANCE ET LA MORT.

97

Premire anne de Nicphore empereur des Romains ,


le calme annaliste.
d'octobre, la onzime
... Cette anne (801), au mois
indiction, la quatrime heure de nuit du second Jour de
Dieu tant irrit par la multitude de
fte illuminante
nos fautes et le permettant ainsi par ses jugements ineffaNicphore, patrice et logothte universel, leva la
bles
tyrannie contre la Trs Pieuse Irne.
L'aidrent cela
Nictas patrice domestique des scholaires, Sisinnicos galement patrice et son frre Triphyllis,
Lon et Sranpar parjures et dois. Se joignirent eux
ce

note
c<

topechos le questeur, et Grgoire le patrice, le fils de


Mousoulacios, Theoktistos le patrice et questeur, et Petros
le patrice, ayant amen dans leur parti, par artifices, quelques-uns des chefs des corps arms.
Enfin, ayant occup le quartier dit Chalc, ils y menrent
les gardes tromps par leurs mensonges. On fit croire que
l'Impratrice Irne leur donnait le mandat de dclarer Nicphore empereur afin de djouer les desseins d'Atius patrice
qui dsirait proclamer son frre Lon, parce qu'elle voulait
prouver par ce subterfuge sa tratrise. Eux ajoutrent
facilement foi au mensonge et salurent le tyran empereur.
Et ainsi les patrices s'tant avancs encore vers le palais,
s'y introduisirent. De l des hommes de la lie du peuple
et des esclaves envoys dans toute la ville confirmrent la
proclamation de l'empereur avant la minuit.
ic

Au

point du jour,

palais d'Eleuthrion

ils

constiturent des gardes auprs du

tait l'impratrice...

Irne ne pouvait croire d'abord cette promptitude du


dsastre lui venant choir l'heure
PRINCESSES BYZANTINES.

mme

elle

allait

PRINCESSES BYZANTINES.

98

couronner son uvre par la vritable restauration de l'Empire des Romains, elle tant Augusta. En sa prvoyance,
elle gardait une foi trop sre pour s'avouer la faute de ne pas
avoir senti le mouvement du peuple. Atius, en qui elle se
reposait des soucis quotidiens, n'avait donc rien pu. Cependant lui et ses ambitions se trouvaient comme elle intresss
combattre, diviser l'effort de ces sditieux. Prisonnire
de ce Nicphore! Elle eut une crise de rire rageur qu'on
entendait dans les cours. C'tait alors la fuite des domestiques, des favoris, courant porter au triomphateur nouveau

l'hommage de leur servitude.


Seule avec ses femmes plores,

elle resta,

accusant Atius,

regrettant Staurace, se vilipendant elle-mme de sa sottise.


N'tait-elle plus la prudente Irne, la magicienne liseuse
de l'avenir, dbarrassant, avec la rigueur de l'ange lthifre,
le chemin de gloire, des plantes humaines capables de
retarder la marche vers l'accomplissement?
Ds qu'elle connut qu'on allait la prendre et la conduire

au grand palais, elle se calma soudain. Elle se para de ses


ornements impriaux, de ses insignes, dtermine imposer
le magnifique spectacle de sa hautaine attitude devant de
misrables adversaires. Quand elle fut toute vtue ainsi,
pleura fort. Elle songeait que c'tait l'expiation venue

elle

de ses derniers actes, des meurtres crus ncessaires. Le


rythme de destruction engendr par son me volontaire
avait fini par la dominer, la rduire au point que ses intentions envers son fils avaient t trahies par le hasard plus
fort^

au point qu'elle-mme succombait en sa personne


et que le fruit de l'uvre pnible se drobait sa

morale,

main prs de

cueillir.

LA DECHEANCE ET LA MORT.
Les cloches sonnaient voles pour

le

99

couronnement de

l'usurpateur dans ce gris matin d'octobre. L'aube frache


frissonnait travers les cimes des jardins.

Le murmure de

la

foule passait sans enthousiasme, curieux plutt des apparats

crmoniels

Comme

et

de la figure du nouveau matre.

chaque coup

glas de ses espoirs.

au cur, sonnant le
malheur cette mort de

lui retentissait

Ah

c'avait t

Constantin. Depuis, l'instinct maternel, l'instinct puissant


des atavismes,
disparition,
esprit

mme.

l'efifort

progressif de la race ls par cette

avaient affaibli

ses

organes physiques, son

Elle s'tait affaisse dans le remords, oublieuse

des prcautions tenir contre

Le mal

la

perptuelle engeance des

par punition nceselle-mme, s'y tait donne


pauvrement, lamentablement. Pourquoi le rve de l'union
avec le Franc l'avait-il fait un instant ressurgir pour rendre
plus odieuse cette extrmit dernire?

conspirateurs.

l'avait terrasse

saire; et ce mal, elle l'avait cr

Elle voquait sa vie de vierge philosophale couteuse


des doctes enseignements dans les acadmies d'Athnes,
le visage des matres, et la pompe austre de leurs
enseignements hiratiques. Avec quelle dvotion de chaque
heure, de chaque pense elle avait, dans sa vie impriale,
tent la pratique de ces prceptes plus beaux que la vie
o leur efficacit sombre.
Les cloches sonnaient, sonnaient pardessus la voix de
la mer. Le patriarche Taraise, sa crature, celui qui l'avait
tant exalte, consacrait l'ennemi dans la basilique entre les
quatre colonnes de brche verte amenes du vieux temple
d'Ephse sous le grand dme de Sainte- Sophie, telles qu'un
symbole de la perptuit des enseignements initiatiques

et

PRINCESSES BYZANTINES.
travers

les

apparences diverses des religions, formes


la mme, de l'antique tentative de

peine dissemblables de

l'homme cherchant
N'tait-il

la

Trs Pieuse Majest


En fait, le peuple
les officiers

du

Cause.

plus personne dans

et

sentiments couvait

et les prtres

l'aimaient toujours, mais

laisse voir

sous la terreur
en ses crits quels

la foule.

Ils partirent (les patrices)

...

sa

les militaires tenaient tout

Le chroniqueur

glaive.

Byzance qui soutint

pour

la

grande glise afin

de couronner l'homme nfaste. L tout le peuple tait venu


jetant des maldictions celui qui posait la couronne,
celui qui la prenait, ceux qui se rjouissaient; et vivant

de pit et de raison ces gens s'tonnaient de la sentence


Comment une femme qui nagure encore combattait

divine.

pour

la

dfense de la vraie

foi et

avait bien souffert

pour

son uvre se trouvait-elle dpouille de l'empire par un


ses amis lui manquant par cupidit
Lon,
porcher;

Sinopeosle trsorier, Triphyllis et les autres patrices has de


Dieu qui, consols par les prsents de l'Impratrice et invits

sa table frquemment, avaient affirm par des serments

terribles prfrer

son amiti toutes

les

choses qu'offre

le

monde.

Les autres, frapps de stupeur,

et,

doutant presque de

la

ralit, se

croyaient jous par les songes; d'autres, doctes

prvoir

plus habilement l'avenir, pleuraient en louant

la

prosprit passe, en prvoyant d'imminentes calamits...

Bien plus, contre

la nature, l'essence

de

l'air

elle-mme

fut

ce jour-l terrifiante et obscure, le froid intolrable, malgr

l'automne...

LA DECHEANCE ET LA MORT.
Irne attendit en vain tout

le

encore toute

jour qu'on statut sur son

Les gardes se promenaient sous les arcades, et ils communiquaient aux


chambrires les nouvelles. Elles apprirent ainsi qu'aprs la
crmonie du couronnement, Nicphore allait au Snat.
Simplement il y protesta n'avoir pris la couronne que pour
sauver Byzance du joug tranger.
Les snateurs, gagns l'avance, fauteurs mme de la
sort. Elle attendit

la nuit.

rvolution, l'acclamrent.

Le lendemain, on annona
ratrice. Il vint,

en

effet,

l'Impdevant l'austre

qu'il rendrait visite

avec les patrices,

et,

majest d'Irne, il se trouva tout coup sans voix, trs


humble, balbutiant presque des excuses. On l'avait port
l'empire

mrites.

malgr

lui. Il

Son obscurit

sa fortune. Et

il

le

ne se faisait nulle illusion sur ses


privant d'enyieux avait seule aid

montrait ses souliers noirs,

et

il

affirmait

en signe de deuil au lieu des souliers rouges


qu'arborent les empereurs d'ordinaire.
Irne ne le releva pas, ne le rassura point. Elle semblait
dj hors le monde, une relique dans la somptueuse chsse
de ses insignes.
Avec cent protestations, Nicphore la conjura de se fier
sa loyaut. Il promit de lui apporter les soulagements
e|ui conviennent l'infortune d'une impratrice. Elle pouvait attendre de lui tout ce qu'une Despona rclame d'un
pieux serviteur. Aucune pernicieuse aventure ne suivrait
cet vnement fcheux pour elle.
On le voyait encore sous l'impression de la haine populaire si clairement manifeste la veille dans Sainte-Sophie.
Il redouta de lever la colre des rues et des clotres en
les porter

PRINCESSES BYZANTINES.
mal

traitant
il

l'idole

humaine adore des Byzantins. Mme

assura qu'Irne conserverait ses titres et ses insignes.

cette

promesse, l'Impratrice

de

tressaillit

Rien

joie.

semblait perdu, tant qu'elle porterait le sceptre et la


couronne sous laquelle resplendirait toujours pour le peuple

ne

lui

sa beaut d'lection.

Nicphore surprit ce mouvement. Et

comme

il

tait fin,

cupide, avide des richesses lgendaires de l'Impratrice, il


la pria de lui remettre les trsors des empereurs anciens indispensables l'tat et qu'elle ne pouvait plus garder.
Irne comprit l'avidit de cet esclave d'hier,

et

pensa tout

de lui par cet appt.

tirer

Homme!

dit-elle, je suis certaine

que

c'est

Dieu qui

m'leva moi, fille sans naissance, jusque sur le trne imprial,


bien qu'indigne. Aussi je n'impute qu' moi-mme et mes
fautes le motif d'un pareil abaissement. En tous lieux et de
toutes manires que

invoqu

le

le

nom du

Seigneur

soit bni!

Ayant

seul Roi de tous les rois et le Seigneur des sei-

je veux lui imputer la cause de ton lvation, car je


que sans un signe de sa puissance, rien ne nous peut

gneurs,
crois

advenir.
Le succs de tes agissements a prouv que les bruits
courants sur ton compte taient vrais. Si j'avais permis que

mon

esprit s'en influent,

personne ne

me

rsistant, tu

eusses pri. Mais raffermie par tes protestations et tes ser-

ments,

j'ai

voulu

te

mandent au monde

vouer avec
les

furent pargns. Maintenant

reur

promu par

blesse et de

me

Lui. Aussi
laisser,

les tiens

princes

et

je te

je te

Dieu par qui comTes complices

les rois.

vnre

comme

supplie d'pargner

pour consolation de

mon

l'empe-

ma

fai-

incompa-

LA DECHEANCE ET LA MORT.
rable calamit, ce palais d'Eleuthrion que

moi-mme

j'ai

construit

Ce discours
n'mut

io3

plein de fiert et de courageuse rsignation

gure

uniquement

cet

homme

peu scrupuleux, sans

livr aux soucis de l'avarice.

pit,

ne s'arrta point

Il

aucune promesse quand


du pouvoir. Il rpondit

discuter, rsolu dj ne tenir

aurait l'or et la scurit

il

Si tu dsires que ces avantages te soient conservs, jure


auparavant par toute la Vertu Divine que tu ne cacheras
rien des trsors de l'Empire; et aussitt je me soumets tes
dsirs; je pourvoierai aux honneurs que l'on doit te rendre

et

au repos qu'il te faut laisser .


Par ces bois vnrables et vivifiants de

la

Elle le

fit

Croix, s'cria

ne clerai mme pas une obole!


conduire aux caves d'Eleuthrion par un moine

l'Impratrice,

je

qui avait ses secrets.

Mais quand elle-mme voulut

s'y

rendre

comptant pour

certains les serments de Nicphore, elle se trouva

par

les

gardes jusqu'au port

Irne ne protesta point.


regarder

et

emmene

embarque.

Longtemps on

la vit

de la poupe

de ses palais; ce peuple


devant la foule, les lgats de

les terrasses et les jardins

encombrant les mles, et l,


Charlemagne qui assistaient l'enlvement.
On la dporta dans l'le du Prince, voisine de Byzance, o
elle avait fond un monastre.
C'tait
fraches.

un lieu admirable, recueilli, voil de verdures


Les religieuses la servaient, muette et adonne seu-

lement aux pratiques pieuses.


Cependant quelques-uns de ses plus ardents amis ne
dlaissrent pas. Ils ranimaient son courage. Nicphore

la

se

PRINCESSES BYZANTINES.

I04

conduisait sottement, s'alinait

l'Empire,

il

les avait

le

peuple.

Les trsors de

enfouis sans gratifier la foule. Des cours

martiales institues par sa rancune envoyaient au supplice


les

ennemis du

parti militaire.

Par la ville, le bruit courut que les ambassadeurs de


Charlemagne, au dpart, combls d'honneurs, accompagns
d'un hraut grec charg de reconnatre l'empereur d'Occident, avaient laiss entendre cependant qu'ils reviendraient
bientt avec les lances victorieuses de la Germanie saxonne.
On mourait de peur de l'ennemi et du tyran.
Nicetas exigea le prix de sa trahison. Il prit empoisonn
par ordre imprial. Ses amis accoururent en plerinage
l'le du Prince implorer le pardon d'Irne. Bientt ces plerinages se succdrent sans grands intervalles. Les citoyens
dpouills par les cours martiales s'y joignirent. Un va-etvient de calques, de dromons, de chalands, s'tablit de la rive
l'le. On dserta la cour du vainqueur.
Irne s'arrachait la maladie pour runir les mcontents.
La possibilit sembla natre de reprendre le pouvoir. Elle
distribua des titres de cour aux religieuses qui l'entouraient.
Nicphore eut peur.
De crainte que, par hasard, on ne se souvint des bienfaits de la pieuse Irne et qu'on ne la rappelt pour admi-

au mois de novembre un froid trs pre


Nicphore sans clmence, mu de
nulle piti, ordonna de la dporter dans l'le de Lesbos, de
l'y retenir sous une garde trs troite et de ne la laisser voir
de personne .
nistrer l'Etat,

tombant

On

dj sur la terre,

l'interna Mitilne.

partir de ce

temps, Irne n'avait plus de raison pour

LA DECHEANCP: et la mort.
exister.

Elle s'abandonna toute la

rancur de sa d-

chance, au deuil de ses espoirs.


On lui fit la vie fort dure. D'aucuns affirment
fallut

filer

pour obtenir

les

io)

qu'il lui

aliments indispensables au

corps.

Elle se laissa dprir, sentant agoniser avec soi la fortune

de Byzance qu'elle avait voulue


sacrifi sa moralit

humaine,

si

belle,

pour qui

et touff ses

elle avait

naturelles affec-

tions.

Comme

entoure des fantmes de ceux qui avaient sucsa route, et envote de leur haine posthume, les
habitants de Lesbos la considraient souffrir et lui souhaitaient la prompte dlivrance de la mort.

comb sur

Cette

femme de volont

trpassa

l't

suivant (802).

Le neuvime jour du mois d'aot, onzime indiction,


I'Impratrice Irne mourut. Son corps fut transport dans
l'le du Prince, au monastre de sa fondation .
Elle reposa en vue de la cte grecque
l mme o elle
avait port les yeux au jour de ses noces impriales, en vo

quant

le

mirage d'une splendide destine.

ANNE COMNNE

r^ vf.,

I.

^t-^Ji^^ii v^

'V^

^JhWA'- ^ ^i>- V -.- 'i* -^r ^^^^ --^^T* -<?% jf'-W^^ -'^

LES ORIGINES DES COMNNES.

famille Comnne dont


La pire
qui rgna dans
et

s'illustra l'histoire
la suite

du Bas-Eni

sur le pays fabuleux de

Trbizonde, prtend dater son origine de

la

Rome des

Sci-

pions.

la fin

du

sicle pass,

un chevalier de Comnne

crivit,

avec ce soin superficiel des rudits du temps, une gnalogie contestable qui n'infirme ni ne certifie les crits des

chroniqueurs. D'ailleurs, il importe peu de connatre le bien


fond de hautaines revendications pour une race clbre
entre toutes, de noblesse jamais discute, et si honore
encore aprs la chute mme de l'Empire byzantin que le sul-

Mahomet

d'appartenir cette descendance;


quinzime sicle. Il allguait que le fils
d'Alexis le Grand, Isaac Sebastocrator, ayant renonc jadis
la religion chrtienne, par amour pour une fille des sultans, en tait devenu l'poux.
Au sicle o les Comnnes parvinrent au trne imprial,
on les savait depuis longtemps tablis en Asie. Leurs domaines patrimoniaux occupaient une partie du district de
tan

et

II se vantait

cela en plein

PRINCESSES BYZANTINES.
Castamona dans une rgion proche de l'Euxin. Sous le rgne de Basile II, ils commencrent prendre une importance

officielle.

Comnne

Les ngociations diplomatiques d'un Michel

apaisrent des troubles en Orient.

Il laissa

deux

en bas ge, Isaac et Jean, que la reconnaissance du souverain ne manqua point de pourvoir. Instruits par les moines
les plus savants et les philosophes ecclsiastiques, ils reurent l'ducation des hritiers du trne. On leur enseigna la

fils

des controverses

cl
le

monde

mridional

passionnent notre

religieuses qui passionnaient


ainsi

monde

mais pour des

centes,

imbus des

lettres

que

actuel
sujets

les

disputes

alors

politiques

de rpubliques efferves-

moins vains.

Plus

tard,

de Platon, d'Aristote, connaissant un peu

d'astrologie et la science

du

palais, c'est--dire les rgles

minutieuses de l'tiquette et du crmonial, ils furent incorpors dans les gardes scholaires, y apprirent l'art de combattre et se formrent l'tude de la stratgie dj fort dvelopp. Au sortir de ces sortes de mousquetaires, on leur

donna des commandements. Le beau sang de


fit

rent
et,

le

Turc,

le

Russe,

le

Sarrasin, le Bulgare et le Scythe;

parce qu'ils s'tayaient l'un l'autre de leur amiti frater-

nelle, ils surent


ils

leur race les y

paratre valeureux et prudents tour tour. Ils combatti-

djouer

les intrigues des

envieux

comme

On

trouve,

avaient su lasser le courage des adversaires.

en effet, dans les chroniques, que l'un pousa, l'occasion


d'un des nombreux traits toujours viols au lendemain,

une princesse de Bulgarie, et l'autre la fille du Patrice


Charon, ainsi surnomm pour ce qu'il avait envoy maint
ennemi de l'Empire traverser les fleuves mythologiques des
Enfers.

LES ORIGINES DES COMNENES.


Ils taient

donc de grands personnages lorsque

les

chefs

de la garde armnienne, assembls Sainte-Sophie, refusrent de reconnatre Michel VI Statioticos, eunuque favori de
rimpratrice Theodora

la

Paphlagonienne.

Ils

possdaient

dj une clientle redoutable, car le vieux Catacalon lu, par


les insurgs, se dsista

en faveur d'Isaac Comnne.

On

ac-

beaucoup dvoilassent
habile intrigue mene par les Comnnes pour ob-

cepta cette substitution, encore que

une

assez

Au reste, la victoire flatta le nouvel


Michel Stratioticos battu, malgr son prestige
militaire, tonsur et relgu au clotre, dut payer les services
des convers et les frais de son entretien avec la monnaie du
vainqueur qui portait un glaive grav. Nanmoins Isaac
tenir le dsistement.

empereur.

atteignit la vieillesse. Assig de scrupules religieux, et tra-

cass des ennuis du gouvernement,

il

alla se parer

Pme

mort au monastre. Son frre Jean refusa de lui


succder. Ce fut un de leurs amis les plus fervents, le prodre
Constantin Ducas qui chaussa les souliers de pourpre, inpour

la

signes de la dignit souveraine, et recueillit les serments des


fonctionnaires. Les

daient sous

Comnnes

et leur influence

comman-

un autre nom.

Eudoxie Dalassne, impratrice et femme de lettres, gouverna sept mois aprs la mort de son mari, puis leva au
trne Romain Diognes, cause de sa beaut martiale. Mais
les gardes du palais avaient toute confiance dans la famille
amie des Comnnes,

il

fallut

qu'Eudoxie, devant leur r-

volte, les dfaites et la captivit de

Romain,

laisst procla-

Michel VII Ducas, surnomm Parapinace.


Ce prince laissant aux Turcs le soin de dfendre son

mel son

fils

trne attaqu par de

nombreux comptiteurs,

se dconsi-

PRINCESSES BYZANTINES.
dra publiquement par une alliance dcrie. Alexis Comnne
en profita pour aider sa fortune la tte des troupes grecques. Pendant ces annes de trouble o tour tour le Csar

Jean Ducas, Ursel, le chef des gardes francques rvoltes,


Nicphore Mlissne et Jean Bryenne assaillirent de leurs
ambitions armes le gouvernement mal tenu en main par un
empereur trop soucieux de parfaire des ambes dans les
chambres secrtes du Palais, Alexis semble avoir su, d'une
ruse matresse, conserver la situation prpondrante en se
sacrant le protecteur asserment du trne quel qu'en fut le
dtenteur. Quand l'usurpateur Botaniate envoie Michel Ducas au monastre, Alexis, l'un des premiers, porte l'hom-

mage au monarque du

destin.

de la famille mme de l'impratrice Eudoxie,


Anne Delassne mre d'Alexis le guida en tout avec
beaucoup de prudence et de sret. Il l'coutait fort. Anne
Issue

le dira dans ses histoires. Un fait immdiat le


prouve. Ds qu'il ft entr en grce prs de Botaniate, il
pria l'usurpateur de dlivrer Eudoxie, enferme au monastre par son fils Michel Ducas. Les parentes se soutenaient.
Au reste, en cet empire de Byzance et durant prs de

Comnne

deux sicles, rien de grand qui ne se soit accompli par les


mains des femmes crimes ou gloires. Eudoxie conduit le
rgne de Constantin et de Romain Diognes, Marie d'Alanie
celui de Michel Parapinace et de Botaniate. Celle-ci devait
mettre au palais les Comnnes qui attendaient l'instant
propice sous la garde et la vigilance de la vieille Anne Da:

lassne.

C'est de cette

mre qu'Alexis

tant la rgence au dbut d'une

disait plus tard

campagne

en

lui

remet-

Elle a form

LES ORIGINES DES COMNENES.

ii3

mon esprit. Nous n'avons qu'une mme me en deux corps.


Jamais on ne nous entendit nous servir de ces mots mien ou
vtre qui sont les termes de partage ou de division , Pour
qu'un prince aussi fin affirmt une telle confiance, un si
haut respect envers cette femme et qu'il l'avout, il la fallait
vraiment suprieure et d'intelligence cratrice.
Le sceau d'Anne portait l'image de la mort et celle de
de l'une, atrnovation dfi-

la rsurrection. Il signifiait qu'il fallait profiter

tendre ses services, pour revivre dans

la

En ce hasard des vanits individuelles luttant par


antagonismes de violences, dchirant la paix intrieure de
leurs querelles, usant la campagne par les chevauches brutales de leurs partisans et la ville par les brusques virements
de faveur et de dfaveur o la fortune trop changeante sounitive.

mettait les citoyens inhabiles se vtir et dvtir des plus


diverses opinions,

que

la

ple

trs fatigu

ferme qui
la

Loi

Anne Delassne

sut indiquer son

patience assurerait la suprmatie. Le jour o

et

le

le

fils

peu-

de ces misres chercherait un caractre

guidt,

il

trouverait Alexis, loyal serviteur de

hors des comptitions.

Anne Dalassne

lui apprit

attendre.

Elle prit

le

maniement des

affaires, crivit sa petite-fille,

dans un ge o, le corps commenant s'affaiblir, l'esprit


est dans sa plus grande vigueur et la prudence dans sa plus
haute perfection; dans cet ge o, non seulement, on parle
plus facilement que les jeunes gens, mais o on agit plus
utilement. On l'avait regarde, ds les premires annes de

comme un

miracle; et on s'tait tonn de voir


dans la fleur de sa jeunesse, une sagesse qui ne
se rencontre pour l'ordinaire que dans la maturit, et qu'elle
sa vie,

qu'elle et,

PRINCESSES BYZANTINES.

PRINCESSES BYZANTINES.

114

la fit remarquer sur son visage tous ceux qui avaient les
yeux assez perants pour la reconnatre .
L'austre matrone prvit tout de suite que ce rgne d'u-

aventures politiques

surpateur devait clore la srie des

bruyantes. L'avarice extrme que montra, ds son avne-

ment, Ncphore Botaniate, n'pargna point mme les richesses liturgiques. C'tait la profanation de ce que les
Byzantins avaient de plus cher au cur, l'orgueil de leurs
instincts indignes, le motif suprme de leurs amitis, de
leurs haines, de leurs ruptures, de leurs alliances, toute la
vie d'alors.

Aux

jeux du cirque,

les

Verts

toujours les uns l'orthodoxie,


et

victoires

les

dans

avant

les

gnards;

la

Bleus reprsentaient

et les

autres l'hrsie la

mode;

des chevaux de l'une ou l'autre faction

taient dterminantes
agissait

les

pour conclure

si

la

prescience divine

substance humaine du Christ cinq mois

couches de la Vierge. Parfois on tirait les poibornes de l'arne s'ensanglantaient pour des

et les

motifs pareils. Certains jours, l'annonce d'une prdication

encore inoue
tacle des

faisait

chars

et

brusquement quitter au peuple

des chevaux

il

le

spec-

courait l'immense

Sainte-Sophie couter d'un prcieux solitaire ou d'un prince


ecclsiastique les spcieuses thories artistiquement compli-

ques pleines d'images fortes et de bravoure oratoire fort


semblables la rhtorique chre aux prdicateurs clbres
du sicle de Louis XIV.
Enfreindre le respect d aux symboles chrtiens en ces
poques de foi militante, devait aigrir le caractre du
peuple. Trs indiffrent pour les lois conomiques et lev
dans le culte, il attribuait ses maux la colre du Christ

LES ORIGINES DES COMNENES.


que ne
le

honneurs rendus. On accusa


l'Empereur d'ignorer les rites propres recon-

satisfaisaient point les

palais et

qurir

ii5

la

grce

et

on

le

dclara incapable d'exercer sa mis-

sion puisque Dieu reniait le sacrifice de son peuple.

Anne Dalassne prvit la dchance prochaine de Nicphore. Elle avisa aux moyens de lui succder et de maintenir le pouvoir dans une stabilit plus sre.
Pour lgitimer son coup de force,
le tuteur des fils de Michel Ducas, avec

s'tait

proclame

la feinte

de devoir

il

leur remettre les souliers de pourpre au jour de la majorit.


il

Comme

sanction

avait pous la

de

la

certitude

femme de son

de ses

desseins,

prdcesseur, cette Marie

d'Alanie en faveur de qui les chroniqueurs du temps puisent les plus folles comparaisons des dithyrambes. Le Csar

Jean Ducas avait cru que cette belle femme lui garderait
quelqu'influence dans la nouvelle cour, et il avait pouss
vers ce mariage qui conserva la couronne dans sa famille.
Le soin d'apaiser les troubles publics de la rvolution ne
justifiait pas seul un tel choix, puisqu'Eudoxie avait entrepris d'unir sa fille Zo au vainqueur. Cela eut li les partis
extrmes. Jean Ducas s'y opposa fermement. Cet homme
de volont opinitre qui avait machin le malheur de Romain Diognes, la dchance d'Eudoxie et le couronnement
de son neveu Michel, parvint encore supplanter l'ambitieuse

femme

de lettres en rpandant sur Zo d'adroites ca-

lomnies. La princesse

Anne Comnne,

si

chaste en ses crits,

dclare ne pouvoir les rapporter sans offenser sa dignit

d'historienne et de porphyrognte.

Marie d'Alanie, soutenue par tant d'intrts divers,


souci

de pacifier

les partis

et

le

l'ambition individuelle du

PRINCESSES BYZANTINES.

ii6

Csar, ne tarda point conqurir la premire place

et

gouvernement. Sa merveilleuse sduction, les


murs faciles des femmes d'honneur qui l'entouraient lui
permirent de seconder ses vues Taide de dvouements virils. Ce que son mari perdit par sa cupidit, elle le retrouva par sa galanterie. Bientt il y eut deux cours au
palais, et la moins nombreuse fut celle de l'Empereur.
Anne Delassne n'ayant pu applaudir le mariage de Zo,
se tourna vers la faveur de Marie. Elle admirait que la politique de cette jeune femme et su faire chouer ses plans; elle
rgir

lui

le

mena son

fils.

Selon

les conseils

d'Alexis lui attacha l'Impratrice.

11

maternels,

sut plaire.

la

De

souplesse

meilleures

attentions que les hautes charges de la cour rcompensrent

Aprs

sa foi.

qu'il eut

combattu

et

vaincu

les

gnraux

re-

de mettre profit l'impopularit de Botaniate,


nulle raison ne subsistait qui empcht Marie d'Alanie
d'adopter son amant, sauveur du trne. La chose se consacra
sans le moindre scandale. Anne Dalassne avait prpar
belles avides

durant l'absence de son fils. La dignit de Grand


Domestique le rcompensa en outre de ses victoires. Il
tenait le comble de la faveur. Son astuce fminine, sa
grce, ses exploits de paladin, l'lgance de sa tenue magnifique et sa chevelure longue lui prtaient un prestige indles esprits

niable.

On

l'envia.

On

le desservit.

Botaniate averti qu'Alexis s'alliait plus troitement les gnraux et les officiers, se rendit aux raisons des dnonciateurs

(i).

(0 Basile et
leurs charges.

Il

imagina

que

les

Comnnes

voulaient

lui

Germain, eunuques barbares qui prtendaient ne point perdre

LES ORIGINES DES COMNENES.

117

prendre l'Empire. Revoyant tout le chemin glorieux par


eux parcouru en quelques annes, il rsolut de leur ravir
les chances d'atteindre le trne. On prpara tout pour se
saisir de cette redoutable famille avec l'intention de priver
les principaux de la vue et d'enfermer au monastre les

femmes et les clients de marque.


L'amour est excellentgardien, disent les contes du temps.
Marie d'Alanie ne manqua pas de connatre les dispositions
hostiles de l'Empereur. Elle prvint Alexis qui

fit

inconti-

nent avertir sa mre. Anne Dalassne jugea le moment opportun pour revendiquer le trne en quelque sorte concd jadis aux Ducas, et seulement pour l'intrim, au temp s

du premier Comnne.

Elle s'empressa de faire

souvenir de

proclame r
Les

cession temporaire.

en tous lieux

le

clients d'Alexis

parurent annoncer qu' la mort de Botaniate

le

la

trne imprial revenait de droit leur chef,

d'y prtendre; que

mme,

le

s'il

lui plaisait

souverain actuel ne gouvernant

qu'en qualit de tuteur des hritiers Ducas, son titre pouau fils des Commnes.
L'vidence du raisonnement ne laissa pas que de convaincre le peuple irrit contre le sacrilge. Marie d'Alanie invait tre pass de suite

formait
seil

les
la

du

la vieille

palais.

Anne de

toutes les choses convenues au con-

Lorsqu'elles surent les excuteurs

mands

et

gardes prs d'agir, elles convinrent qu'Alexis quitterait


nuit

mme Byzance

avec sa clientle

troupes nagure victorieuses sous son


fuite

fut

rendue

commode

par

les

et

rejoindrait les

commandement. La

grandes prcautions de

secret auxquelles se trouvait contraint Botaniate. Trs in-

du prestige de ses comptiteurs, il n'osa les frapper


publiquement ni mme leur donner l'veil par une surveil-

quiet

PRINCESSES BYZANTINES.

ii8

lance affiche. D'autre part,

comme

les

Comnnes continu-

rent de paratre la cour et qu'ils y faisaient orgueilleuse


figure avec la foule des courtisans empresss vers le triom-

phateur probable du lendemain, Nicphore ne savait de


prodre assez fidle sa personne pour encourir la colre

publique

On

afin d'accomplir les intentions impriales.

profita de l'hsitation souveraine

pour prparer le d-

part des conjurs. Marie d'Alanie avait elle des gens qui

annonaient d'heure en heure l'esprit de l'Empereur et


nouveaux. Il fut entendu qu'Alexis vainqueur

lui

ses desseins

pouserait l'Impratrice dlivre par quelque prtexte ecclsiastique de Nicphore.

Au milieu de

Anne

Delassne
gens qu'elle
allait faire ses dvotions l'glise de saint Nicolas-Evque.
Ses hommes l'accompagnaient pour l'aidera ce vu. Mais en
chemin, ils l'abandonnrent, et furent trouver Georges Palologue, un de leurs partisans, qui ils dclarrent leur rsolution de se lever contre Botaniate. Aprs quelque hsitation, Georges Palologue se joignit eux, sous la promesse
que ne marchanda point Alexis, d'lever la nice de Jean
Ducas, Irne, la dignit impriale, en l'pousant ds son
quitta son palais avec les

la nuit,

femmes, en avisant

les

succs.

Cela convenu,

la

nouvelle troupe alla rejoindre les femmes

l'glise de saint Nicolas

elles priaient

dans

Anne Dalassne embrassa Georges Palologue


pas

l'asile assez sur,

les

lumires.

qui ne jugeant

voulut qu'on ment tout ce

monde

Notre-Dame des Blaquernes.


Les Blaquernes formaient le plus remarquable quartier
de Byzance. On l'appelait ainsi parce que jadis il consistait
en un champ couvert de fougres. Plus tard, les empereurs y

LES ORIGINES DES COMNENES.

119

avaient construit de vastes et beaux difices, palais, glises.


Celle de

Comme

Notre-Dame
les

tait rvre

et clbre entre

conjurs s'y rendaient,

sides de l'empereur.

Mais Anne

toutes.

rencontrrent des
Dalassne tira de sa mante
ils

lacroix impriale de Marie d'Alanie et devantce sauf-conduit

indniable,

il

fallut la laisser

vela d'ailleurs l'explication

Prs des Blaquernes,

il

avec son cortge. Elle renou-

du vu nocturne

tait

une curie o

accomplir.

les

chevaux

les

plus vites de l'Empire se trouvaient gards pour le service


des courriers. Palologue y pntra avec ses hommes et,

coups de sabre,

les jarrets de ces animaux;


psaumes chants d'ensemble, remis
leurs familles la Vierge, ils gagnrent la campagne.
Aussitt Alexis crivit au Csar Jean Ducas Nous avons
apprt un festin dont les mets, comme nous croyons, ne
seront pas mal assaisonnes. Si vous avez agrable de prendre
votre part de la bonne chre, faites-nous la grce de venir
ils

couprent

puis, ayant, par des

en diligence

Quand

neveu du Csar pntra dans sa tente et lui annona la rbellion d'Alexis, il reut une tape pour avoir
veill son oncle avec de pareilles sottises. Mais Jean Ducas
ayant lu et relu la missive, monta cheval une heure aprs
et cria par le camp qu'il fallait courir saluer le nouvel emle

pereur Alexis Comnne.

En

route,

Byzance

il

l'or

enleva

le bagage d'un percepteur qui portait


de l'impt, en lui disant qu'il se trompait

de route, que l'Empereur n'y tait plus, et, aprs avoir


convaincu aussi quelques Turcs mercenaires, il vint
auprs d'Alexis avec l'hommage de ces hommes et de cet
argent.

PRINCESSES BYZANTINES.
La conversion du Csar au nouveau

parti activa la rbel-

consacra d'une sorte de cachet officiel. Les troupes


accoururent en foule vers la faveur du jour. L'arme tout
acquise Alexis le vouait la pourpre. Aussi son frre Isaac
lion, la

ayant voulu pour soi la couronne, le Grand Domestique l'embrassa devant les soldats et dit qu'il la lui laisserait de grand
cur. Mais la foule arme menaa Isaac de mort, et il s'empressa de chausser lui-mme Alexis des souliers de pourpre.
L'habilet du nouvel empereur lui concilia tout le
monde. Bientt des tratres htifs lui livrrent la ville de

Constantin.

Ceux qui

tinrent

pour Botaniate furent

fort

maltraits. Les vainqueurs se payrent par le pillage des

choses sacres

et

profanes.

Les grands mmes,

dit

Anne Comnne en contant

plus

tard l'attaque des croiss, se souvinrent que la ville avait t

Comnnes, et ils apprhendaient un funeste retour qui ft comme le chtiment


des cruauts qu'ils avaient exerces en ce temps-l .
Pour que l'impeccable pangyriste d'Alexis se permit une
autrefois prise pareil jour par les

apprciation semblable sur les actes des partisans paternels,


il

fallait

temps

que

la justice

fltri les

publique de Byzance et ds long-

excs de ces heures historiques.

>J^Jf^^^^'>^X^^ >?fe'>^'>!5(&'>x^

>^

ALEXIS ET IRENE.

Les

galres

du prtendant vainqueur envahissent

de Byzance. Des difices fument sur

les rives.

le

port

Les der-

niers amis de Botaniate combattent malaisment dans les

rues troites o la populace hostile les harcle de flanc. Les


points fortifis que l'on

compte tenus par

les

troupes pala-

cdent un un sous l'effort des triomphateurs qui ne


rencontrent plus une rsistance prjudiciable aux intrts du

tiales

lendemain. Les soldats passent, centurie par centurie, aux


tendards de l'empereur nouveau, et les prtres, dans les
basiliques, supplient le Sauveur pour la chute du tyran Nicphore qui les dpouilla. Les dernires chanes tendues
entre les mles ont t dtaches par des mercenaires venus
au plus fort parti, et les vaisseaux de Palologue dardant des
vergues les carreaux et les traits de mtal rougi, nettoient
les jetes

de leurs suprmes dfenseurs.

Les rames abattues en cadence aux flancs des carnes


carlates et dores immergent les malheureux qui se dbat
tent sur les eaux. Dj les proues aigus vont heurter les
architectures du palais Bucolon, et les antennes abaisses

PRINCESSES BYZANTINES.
raflent les

marbres polis de

Comme un

merveilleux prsage,

le

groupe sculptural de

lion qui,

une

la

anse o

la petite
les

il

baigne.

matelots d'Alexis saluent

premire terrasse, on y voit un

patte sur la corne d'un taureau, lui enfonce dans

gorge ses dents formidables.


couverte du bandeau imprial, la main
cache par son manteau pareil aux dalmatiques des diacres,
s'avance avec le glaive nu, des serviteurs relvent les plis de
sa robe pour montrer au peuple les souliers de pourpre. Les
tendards se drapent dans les airs avec les figures brillantes
des saints aux grandes auroles gemmes, de la Vierge au
visage de satin blanc, aux yeux de saphirs conquis dans les
mosques du Sultan et purifis par un patriarche martyr.
En bas, la bataille houle plus sourde, tous bruits d'enthou-

la

Alexis la tte

siasme apaiss,

les

vaincus ne cherchant plus qu' retarder


vainqueurs qu' gagner au plus vite

l'invitable mort, les


la scurit dfinitive.

Alors Palologue du haut du chteau de sa galre fait


sonner les trompettes. Les combattants lasss s'arrtent et
les hrauts commencent proclamer les formules qui investissent Alexis Comnne et sa famille de la souveraine puissance. Lorsque lui-mme arrive exprimer les noms d'Alexis
et d'Irne,

Empereur, Impratrice,

de n'en rien
d'Alanie

faire,

et le

se rappelant la

les

Comnnes

promesse

pacte conclu entre elle

et

Anne

lui crient

faite

Marie

Delassne.

Mais Palologue se trouvant la tte des hrauts et seul


capable de faire une proclamation efficace, s'obstinait
Joindre les deux

noms

sans craindre d'allguer qu'il avait

soutenu la fortune du Grand Domestique uniquement pour


porter au trne Irne Ducas, la nice du Csar.

ALEXIS ET IRENE.
Et

le

I23

peuple rpta aprs Palologue les

noms

d'Irne et

d'Alexis; et la ville entire quasi pacifie consacra par les

acclamations d'usage cette alliance des deux plus hautes familles de Byzance.

Cependant les princesses attendaient dans l'angoisse. Au


fond du gynce, l'Impratrice Marie, gardant son fils Constantin Porphyrognte, craignait pour lui, pour elle, un retour offensif des amis de Botaniate, instruit de tous les dtails
de la conjuration. La mort possible d'Alexis et pu rompre
galement les projets. Surveills dans un btiment imprial,

Anne Dalassne

enfants redoutaient aussi les conjonc-

et ses

tures nfastes, bien que la respectueuse sollicitude des geliers les tnt

la rvolte.

sans dissimulation au courant des pisodes de

Ils finirent

par livrer

le

palais l'enthousiasme

du peuple venant saluer la famille du triomphateur.


Q.ue vous avez agi prudemment,
La foule chantait
:

Alexis, le samedi tyrophage, et que, le jour suivant,

vous
des

tes

heureusement chapp

filets

des Barbares insidieux!

comme un

vous

pervier rapide

C'tait la victoire.

Mais quand

les

proclamations

officielles

eurent t re-

nouveles, Marie d'Alanie, abandonne par la politique du

vainqueur,
tenait, elle

se plaignit

amrement. Anne Dalassne

la

sou-

supplia Alexis d'observer ses promesses. Elle

ordonna au fils d'obir. Puis, lorsqu'il eut fait comprendre


que cette concession aux Palologues et au Csar avait valu
le succs, elle ne songea plus qu'aux moyens d'empcher
conscration religieuse de l'union nominale.

la

Il

les

semblait funeste cette haute politicienne de dlaisser

dvouements de

la veille,

de tromper

le juste

espoir de

PRINCESSES BYZANTINES.

124

que son intelligence des choses gouvernementales avait


maintenu au pouvoir malgr la plus terrible rvolution et
l'impopularit de deux poux galement odieux leurs sujets.
celle

La perdre
liaire

pour

fidles.

et la trahir tait s'aliner le

les affaires futures et le

plus prcieux auxi-

nombre important de

des desseins du Csar Jean. Assez

avait fait paratre en

il

brisant Eudoxie, Diognes et leur descendance,


fiert

Lui
les

ses

D'autre part, on ne pouvait se mettre Fencontre

ne souffrait point d'obstacle

en

seul,

somme

Comnnes au

la

Encore

qu'il reprsentt ces

comme

seils qu'elle offrait. Il

non moins pour


veilles du corps

les
:

sa

avec l'aide de ses partisans avait port

trne. S'il eut gard sa foi au Botaniate,

sort n'et sans doute pas favoris les

prfrait suivre

comment

fortune de sa famille.

mmes

arguments

le

bannires.

la mre, Alexis

plus conformes sa passion les con-

aimait profondment Marie d'Alanie

avantages de l'esprit que pour

les

mer-

chevelure blonde, peau trs blanche.

Les yeux, crit Anne Comnne


taient semblables
ceux d'un pervier et ils tincelaient dans ses sourcils
comme le joyau dans l'or qui le sertit... Elle tait comme
la neige... Aucun peintre, ni Appelles, ni Phidias, n'et
jamais form une pareille image... La tte de Mduse chan,

geait en pierre qui la regardait; le corps de l'Impratrice


ravissait

en admiration

compte avec l'exagration de l'historienne, on ne


pourra nier que le portrait de sa mre Irne, la rivale de
Marie, compos en termes bien moins emphatiques, dnote
Elle n'avait pas
aussi une plastique moins remarquable
ni long comme les
le visage rond comme les Assyriennes
Si l'on

Scythes. Ses regards avaient quelque chose qui tait tout

ALEXIS ET IRENE.
ensemble
donnait

la

et

agrable

12b

de sorte que

et terrible,

si

sa

douceur

hardiesse de lever les yeux, Sa Majest obligeait

aussitt de les baisser .

Ce sont

des qualits morales se

traduisant par des effets d'attitude plutt que de prcises


explications sur les charmes naturels de la femme. Or,

il

importe de noter qu'Anne aimait fort sa mre, sa protectrice


dans les heures difficiles contre les intentions politiques de
l'Empereur Alexis et de son fils Jean. La pangyriste n'et
pas

manqu,

si

elle n'avait craint

une trop grosse

envers la vrit publique, de rehausser

maternelles par une description magnifique de

Son poux, qui avait reu la mme


moins la louange l'Impratrice.

l'poque du mariage,

fillette

offense

l'clat des
la

vertus

personne.

aide d'Irne, pargna

Irne tait

une insignifiante

de quinze ans, empreinte seulement de l'extrme pit

qui formait

le

principal de l'ducation byzantine. Les al-

lures invtres par l'habitude d'une grande dvotion prtaient

aux personnes nobles une sorte d'extrieur

austre, roide et digne

qui signifiait

la

recueilli

distinction et la

naissance. Les tableaux de l'poque, les images des saints,


conservent l'expression de cette manire de tenue.

De

srieuses raisons engageaient

traver l'action ecclsiastique

du

mme temps par


son indulgence maternelle.

de servir en

Le

pontificat avait alors

l les intrts

pour

Anne Delassne commena

Anne Delassne

en-

patriarche. Elle tait certaine

de

la politique et

titulaire le patriarche

Cme.

par lui insinuer qu'il

et

trouver un prtexte canonique

pour refuser l'investiture


de l'Impratrice Irne. Malheureusement lui aussi suivait
la fortune des Ducas. Il leur devait son rang. La mre

PRINCESSES BYZANTINES.

125

d'Alexis, constatant l'inutilit de ses dmarches, le contrai-

gnit par mille misres se dmettre de sa charge.


Il lui fallut bien cder. Il annona sa prochaine retraite.
Auparavant, affirma le malicieux vque, et comme dernire crmonie imposante o il lui serait glorieux de pa-

ratre encore

il

voulait prsider le

couronnement des per-

sonnes impriales. Aucune menace ne le dtourna.


jour solennel. Marie
Il officia dans Sainte-Sophie au
d'Alanie garda quelque temps sa position au Palais jusqu'
ce que Jean Ducas l'en fit sortir avec son fils parachevant
ainsi la ruine commence par quelque dpit secret contre
cette belle femme qu'il avait lui-mme marie Botaniate.
L'usurpateur fut, selon la coutume, tondu et clotr. Facilement rsign ce sort commun aux hommes politiques
de l'poque que le succs ne suivait pas, il se contenta de
remarquer comme l'abstinence des viandes lui serait incommode quant au reste ce lui vaudrait peu de peine .
Le petit Constantin Ducas obtint le titre de Csar et
l'honneur de porter les souliers de pourpre. On donna le
:

Magnaure sa mre par respectueuse compensadu prestige politique perdu.

palais de

tion

Le patriarche Cme se dmit dfinitivement de sa charge.


L'eunuque Eustrate Garidas lui succda. Mais au bout d'un
certain temps, comme il se laissa battre dans un synode
par la dialectique d'vques dissidents, on lui donna pour
successeur Nicolas le Grammairien.
Ports des offices du palais de si hauts emplois, les eunuques demeuraient, pour leurs bienfaiteurs, les plus fidles
des fonctionnaires. On les faisait venir trs jeunes de Lorraine,

pays sans cesse

pill

par les soldats de toutes races

ALEXIS ET IRENE.
accourus pour batailler

ternellement. C'tait excellent

butin aux fourrageurs que ces enfants aussitt destins


servir les patriciennes et les princesses dans le gynce, par

convenance. Leur peau blanche constituait leur valeur. On


vendait fort cher. Ds leur arrive Byzance, des matres
en tous arts leur ornaient l'esprit et le langage. Par la
puret de leurs voix, ils formaient les churs sacrs des
les

basiliques chrtiennes et des chapelles impriales.

Beaucoup

gagnrent la rputation de parfaits musiciens, de rhteurs


sans dfaut de savants et de casuistes couts par le monde.
Vers la vieillesse, ils prenaient l'habit monastique et sanc,

par une fin difiante leur vie chaste. Les plus intelou mieux les plus habiles acquraient des emplois de

tifiaient

ligents

dignitaires, de ministres; et plus d'un releva l'Empire, le

sauva du dsastre toujours imminent.


assist, hors les passions

Ils

humaines, sages

et

semblent avoir
prcieux spec-

romaine que
Byzance, de l'avoir pleure, retarde, transcrite sur le
velin des chroniques monastiques dans l'humilit du corps
et la splendeur de l'me compatissante.
Les choses de l'Etat rgles pour le nouveau rgne, Alexis
commena de jouer son rle de potentat, de publier de
fires proclamations o il traitait de roi le souverain imprial d'Allemagne et le rappelait, par crit, ses devoirs
tateurs, cette dsagrgation de la puissance
fut

Pape d'vque hrtique et donet aux Sarrasins, lui juste propritaire d'un territoire gure plus tendu que la Turquie actuelle et beaucoup plus menac. A ses amis, son entourage,
il prodigua les litres, en inventa mme de nouveaux, entre

de vasselage;

il

nait des ordres

qualifiait le

aux Scythes

autres celui de Sebastocrator qui. plac au-dessus de celui

PRINCESSES BYZANTINES.

,28

de Csar,

jusqu'alors

le

devait rabaisser l'orgueil

plus proche du
et

titre

imprial,

du turbulent Jean

l'influence

Ducas.
Car, outre les campagnes

mener contre l'ennemi

rieur rarement vaincu, Alexis

Comnne

ext-

dut, ainsi que ses

prdcesseurs lutter sans cesse contre les adversaires du

dedans, les mauvais esprits , comme les appelle sa fille


Anne, ceux que ne contentaient pas entirement sa ruse et
sa politique. Cependant plus avis que les autres empereurs, il sut les mater et les tenir de longues annes jusqu'
ce que la mort la plus naturelle le vint soustraire leurs
embches et au faix d'une vieillesse maladive.
Anne Dalassne craignit l'influence d'Irne qu'elle sentait fire,

experte politicienne avide de savoir et toute d-

voue la gloire d'Alexis. Lui avait suppli officiellement


sa mre de continuer rgir les destins de Byzance; et,

comme

la

vieille

princesse

amours avec Marie d'Alanie,

facilitait
il

et

encourageait ses

partageait sans dfiance son

injuste prsomption contre Irne Ducas.

Cependant la naissance d'une fille consomma l'alliance


morale des poux.
De grandes rjouissances la signalrent. Des crmonies
la clbrrent.

Un

miracle l'avait prcde.

^^ ^^ *^\

i^^

*^^ *V^ ^^ **^ *^^ *^^ *^^ *^^ *^^ *^^ m^^ ^^ ^^ ^^ *^^

- ENFANCE

lli.

1^^

D'ANNE COMNNE.

Anne le conte elle-mme.


depuis ou dire ma mre que sentant les douleurs de l'enfantement trois jours avant qu'Alexis ft arriv

Voici

le

miracle.

... J'ai

Byzance o

elle fit le

il

revenait aprs tant de guerres termines,

signe de la croix sur son ventre et dit

petit enfant, et attends le retour

de ton pre

Reste,

La Protoves-

en colre et lui reprsentait


son pre reviendra devant un mois et si
vous pourrez souffrir si longtemps les douleurs qui vous
tourmentent . Cependant l'ordre de ma mre fut suivi
d'une parfaite obissance. Par l, mme dans le sein matertiaire, sa
(c

mre,

Vous ne savez

nel,

mon

la reprenait

si

obissance envers mes parents pour l'avenir tait

suffisamment indique. Car ds que j'eus l'ge d'adolescence


et que je commenai goter la sagesse des prceptes, je
devins trs aimante pour ma mre et mon pre.
Tous ceux qui me connaissent peuvent tmoigner de la
vrit de

par

les

mes

allgations; et

travaux que

j'ai

courus, par l'honneur


leur service

il

m'est ais de

les

confirmer

supports, par les hasards que


et

par la vie que

j'ai

PRINCESSES BYZANTINES.

j'ai

exposs pour
Q

i3o

PRINCESSES BYZANTINES.

Le cant religieux

et

lignes de l'historienne.

moral de l'poque s'affirme ds ces

Pour l'obissance

passive, les chroni-

queurs nous apprennent qu'elle conspira contre son frre,


successeur voulu par Alexis, et qu'avec Irne, elle tracassa
l'agonie du pre pour obtenir que la souverainet passt
son mari. Ce doit mettre en garde contre ces protestations
de belle tenue.
Sitt ne, l'enfant fut fiance Constantin Ducas, fils de
Marie d'Alanie. C'tait une dfrence de compensation. Les
acclamations publiques retentirent par ordonnance du Palais, sur ces deux noms unis et dsigns dj pour hritiers
du trne. Immdiatement aprs l'Empereur, on cita dsormais Constantin en ces acclamations; il marchait dans les
cortges le second; il souscrivait en rouge les donations, de
l'encre spciale rserve aux seings de la Majest souveraine.
Honore de la couronne et du diadme publiquement, Anne
partagea cette gloire avant que de savoir parler.
Cette acclamation, crit-elle, tait peut-tre un prsage
du bonheur et du malheur qui me sont arrivs depuis .
Anne Comnne parut au monde le deuxime jour de
dcembre io83, deux ans et demi aprs le couronnement
d'Alexis et d'Irne, le samedi, jour consacr par l'astrologie
aux influences de la plante Saturne qui prside aux uvres
de rancune, de vengeance.
La princesse allait, toute sa vie, souffrir de cette conjoncture nfaste et se lamenter dans la mmoire de ses ambitions
dues, en gardant une rancune envieuse pour ceux qui les
,

(c

avaient abolies.

Au

anne de io83 n'aida point la fortune des


mois de fvrier, Robert Guiscard s'tait em-

reste, cette

Comnnes. Au

ENP^ANCE D'ANNE COMNENE.


par de Durazzo.

Il

i3i

avait fallu montiser les statues saintes

glises pour payer la solde arrire des


troupes refusant de combattre nouveau contre les Normands vainqueurs, sans tenir la scurit de leur salaire.

et les

ornements des

Bien que le synode eut consenti ce sacrifice officiellement,


haine du peuple et du clerg s'tait leve aussitt contre
les volonts gouvernantes, Lon, vque de Chalcdoine,
dclarait les images vnrables en leur matire mme. La
la

fermet d'Anne Dalassne dfendit

d'obir au sentiment
dans l'excution de cette mesure. Elle
songeait avant tout l'ennemi menaant; et ce lui valut tout
le poids de la colre gnrale.
Malgr les supplications de l'Empereur, elle ne put se dispenser de prendre retraite au monastre de Pentepopte, de
renoncer aux choses de la politique. Elle mourut l, une
anne avant son autre fils Isaac, celui qui avait attach les
brodequins de pourpre aux pieds d'Alexis.
Cependant la sdition ne s'apaisait pas. Bien que l'on et
fondu les portes d'argent de Chalcopratie qui reprsentaient
les 12 ftes du Seigneur, 25oo Pauliciens de l'arme grecque
se retirrent Philippopolis. On s'occupa de les rduire, et
l'Empereur s'accorda une sorte de triomphe pour la petite
victoire gagne sur eux la veille du jour o naquit sa fille.
Ce lui sembla porter meilleure chance. Il parvint, dans
l't de 1084, rduire au silence les revendicateurs du
clerg et exiler Lon de Chalcdoine. On dcouvrit une
conspiration de dignitaires; on en punit les auteurs.
L'Empereur conut une grande affection pour la petite
Anne. En mme temps, l'Impratrice Irne s'insinuait dans
les conseils de l'Etat, se montrait dj fort apte reprendre

populaire

et s'obstina

PRINCESSES BYZANTINES.

i32

tche de sa belle-mre. Alexis surpris de

la trouver exaccorda plus d'attentions;


et une fcondit rcente, bientt accrue d'une autre fille,
d'un fils, russit la lui rendre respectable.

la

perte, outre

que

trs pieuse, lui

Irne choya ses

enfants pour ces

honneurs inesprs
bonne part des

valurent. L'ane dut prendre la

qu'ils lui

cajoleries.

Comme
mre,

venue au monde marquait le bonheur de sa


conserva dans la suite l'extrme gratitude que

sa

elle

l'Impratrice lui tmoignait ds lors.

Mais

la

mauvaise influence de son

imposant un

toile lui

caractre morose, elle ne cessa de se plaindre et de prtendre

que

les

premires annes mmes de son enfance ptirent en


N'ayant pas t leve dans la mollesse
les autres personnes de ma condition, mais ayant t

toutes manires

comme

exerce ds

mes premiers ans par des peines

grces continuelles,

je

n'ai

Les choses de

d'afflictions.

jamais

mon

et

par des dis-

manqu de douleurs

corps,

je

ne

les

ni

veux dire

moi-mme, les fonctionnaires du gynce les rappelleront.


Quant aux maux intrieurs qui m'assaillirent avant que je
fusse sortie de la huitime anne,

conter

la facilit d'Isocrate,

il

faudrait avoir pour les

l'loquence de Pindare,

la v-

hmence de Polmon, la muse d'Homre, enfin mme la


lyre de Sapho ou une autre facult similaire au gnie de ces
auteurs

Son crit s'tend avec complaisance en une phrasologie


non moins pompeuse sur la violence des infortunes par elle
subies, encore qu'elle n'en prcise aucune.

Sans doute voulait-elle entendre par


avaient atteint sa famille,

comme

les

calamits qui

les incessantes

conqutes

ENFANCE D'ANNE COMNENE.

i33

des Normands. Les Grecs toujours vaincus perdaient chaque


mois quelque district. Il n'tait de repos qu'aux rares mo-

ments o

le

chef des

Normands

rappel en Italie par des

attaques tentes contre son territoire laissait fort peu de

troupes sur

le sol

de l'Empire grec. Aussitt ses soldats se

mme passaient, avec armes et bagages


au service d'Alexis, moyennant quelque forte somme. Le
plus grand malheur qui atteignit Anne dans sa jeunesse fut
la mort de son fianc, Constantin Ducas, qui, selon l'archevque Romualdus Solermitanus, prit la fleur de l'ge
dans un combat contre Robert Guiscard.
Jamais d'ailleurs il ne devait s'unir en fianailles heureuses. Jadis la suite d'un trait, l'Empereur Michel Parapinace, son pre, l'avait destin Hlne, fille de l'ennemi
Normand. On avait mme envoy la princesse Constantinople pour qu'elle s'instruist dans la langue grecque, et
dans le crmonial compliqu du Palais. C'tait coutume
d'attirer ainsi la cour byzantine des princesses barbares
fiances aux fils des empereurs afin de leur donner l'unique
ducation que les Grecs reconnussent biensante pour une
despona. Mais Botaniate avait renvoy Hlne son pre,
ce qui amena la reprise des hostilits, au cours desquelles
Constantin semble avoir trouv la mort, trs jeune.
Anne hrita de ses matres, de ses prcepteurs, par une
pit de la mmoire, voulant s'orner l'esprit de cela mme
laissaient vaincre et

qui avait constitu l'ducation intellectuelle du jeune Csar,


et en les mmes formes.
Elle reut

donc un enseignement

viril,

connut Homre,

Platon, Pindare, Aristote, toute la littrature ancienne de


la

Grce olympique,

et elle

y ajoutait de constantes tudes

PRINCESSES BYZANTINES.

i34

sur l'astrologie dont les mrites contests par certains esprits


ecclsiastiques avaient reu cependant lors de la

mort de

Robert Guiscard une clatante confirmation.


Alexis gardait auprs de lui un Athnien qui passait
pour devin expert, bien que ses prdictions n'obtinssent que
de rares sanctions de la ralit. Cet homme ne convainquit
pas la princesse, car, au cours de ses crits, Anne ne cesse de
se moquer de ceux qui ajoutent quelque foi aux diseurs de
prsages. Les mathmatiques furent un grand agrment pour
cet esprit ferme, angulaire, sec. Elle chrit et cultiva surtout
les

catgories

d'alors

un

scolastiques qui

faisaient de

la

rhtorique

art divis, catalogu, plein de dfinitions et de

rgles sans autres fondements srieux

que

les

scrupules

ma-

niaques d'une pdagogie minutieuse.

L'loquence des moines catchistes qui l'induisirent aux


la transforma point en une de ces
saintes de l'poque que le mysticisme anmiait au fond des
clotres. Elle parat n'avoir pris de tels enseignements que
ce qu'il seyait d'en connatre pour la tenue de son rang. Plus
beauts religieuses ne

tard,

si elle

manifesta contre certaines hrsies inopinment

closes, celle des Bogomiles, par exemple,

on comprend que

sa ferveur les rfuter tait de l'enthousiasme scientifique.

Dans un temps o

les factions

rpandaient

le

sang pour

soutenir les plus insignifiantes propositions liturgiques, elle


daigne peine combattre, prcepte prcepte, les thories
des rvolutionnaires,

et

elle

se contente de les juger avec

mpris en une apprciation de haut esprit tonn de voir


les gens susciter tant de tumulte pour difier des niaiseries.
Tout autrement parlaient les Pres de l'glise dont l'me
combattante se vouait la dfense du dogme et de sa puret.

ENFANCE D'ANNE COMNENE.


Entre

les

temps des

marquent les
on ne s'occupait pourtant la

dfaites successives qui

jours de l'Empire byzantin,

cour que de ces querelles monastiques. Irne


appelaient tout novateur, s'efforaient de
droit canon; et c'tait, sous les
et les

i35

auroles superbement

le

et

Alexis y

ramener au

mosaques miraculeuses

gemmes

cerclant les ligures

peintes des Saints rigides, d'pres et interminables discussions

les

grands, les vques

de briller pour conqurir

Gnralement

la

et les

gnraux s'efforaient

faveur impriale.

cela se terminait par l'envoi

prs qui entranassent la

au feu de

l'h-

demeurant les seuls peu


peine de mort pour qui faillissait

rtique irrductible; les cas de

foi

la Loi.

Quel deuil au Palais quand on apprit que l'Empereur


avait perdu

le

Voile de

dans un combat contre


L'esprit entier

les

Vierge qui servait d'tendard,


Petchngues!

la

d'Anne Gomnne se droba facilement


Le calme de sa nature ne se
un tumulte de telles discussions et rpu-

l'occupation des courtisans.

conformait pas
gnait prendre cause dans l'change des anathmes.

Cependant

la

Crte se rvoltait. Les Turcs torturaient les

plerins et les voyageurs. L'Hellade flambait sous la torche

des partisans de Zarchas.

Nicphore Diogne essayait, sur

les instigations

de l'Im-

pratrice Marie, d'assassiner Alexis dans sa tente. Surpris

par une servante, une premire

fois, le poignard sous le


une tentative qui dcela la conspiration o
agissaient Ambuste Catacalon, et le beau frre lui-mme de
l'Empereur. Les bourreaux crevrent les yeux de Nicphore
et de Catacalon. Les autres furent emprisonns, llmpra-

manteau,

il

refit

PRINCESSES BYZANTINES.

i36

trice

Marie pargne par

mence quelque peu

la

clmence du souverain. Cl-

obligatoire, car

il

redoutait toujours

qu'une rpression trop dure n'excitt la rvolte, par la


crainte inspire aux innombrables affids de tout complot.
Comme Anne atteignait sa dixime anne, son frre Jean
fut nomm empereur. La sur cadette Marie avait pous
Grgoire Gabras, fils du duc de Trbizonde, l'ge de
six ans. Elle-mme avait t demande en mariage par le
Sultan.

^^=^000^^"^^

AME DE PRINCESSE.

IV.

Petite-fille d'Anne Dalassne, Fenfant de la pieuse politicienne Irne Ducas, et du prudent Alexis, Anne ne
pouvait dmentir

les vertus d'une telle ascendance.


L'admiration tmoigne au cours de ses crits envers sa
grand'mre et sa mre, ce que nous savons de l'alliance qui
les unit dans les plus graves vnements impliquent une
parit d'mes entre ces trois princesses; et Anne Comnne,
dernire venue, synthse humaine de pareils atavismes, offrit, en son caractre, les traits directeurs des intelligences

ancestrales.

Ses yeux, son attention,

comprendre l'immense

son oue ne s'exeraient qu'


L'annonce des

difficult de rgner.

des conjurations et des hrsies lui


mirent de bonne heure en l'me l'ide de lutte incessante
soutenir et d'autorit froide connatre pour ne point
perdre l'quilibre mental dans des conjonctures si diverse-

dsastres perptuels

ment

funestes,

Non

si

multiples.

seulement le trne, mais la Mre de Dieu, la Trs


Illuminante Puret souffraient les audacieuses attaques

i38

PRINCESSES BYZANTINES.

d'un destin htif

finir le cycle

de l'Empire des

Romains

dont, encore infantile, elle avait t proclame matresse,

Despona .
Le Palais prsentait des murs svres depuis l'autorit
d'Anne Dalassne. On rappelait, comme des souillures

infmes, la galanterie jadis importe par Monomaque et


continue par la belle Marie. Les lourds vtements crmoniels surchargs de broderies et de symboles tombaient
selon les plis rigides des chapes, cuirassaient la pudeur, enla vivacit naturelle des gestes fminins. Or, en
cour savante, les propos trouvaient des motifs suffisants
parmi les textes des philosophes et des Evanglistes. Le
badinage ne prenait place non plus que la plaisanterie
facile devant cette tiquette qui ne permettait mme pas au

lisaient

cette

lui transmettre les plus


importantes nouvelles, une victoire de Turc, par exemple,
si le souverain ne l'interrogeait. En sorte que tout ce qui

Csar, parent de l'Empereur, de

sortait

des dissertations

pieuses ou

politiques semblait

quelque faute de got et de tenue.


Entre sa mre Irne cherchant recueillir l'hritage diplomatique d'Anne Dalassne et les moines lisant leurs
doctes mmoires, la jeune princesse acquit vite un srieux
d'esprit et d'imagination qui ne laisse point paratre qu'elle
ait jamais donn du temps aux jeux de l'enfance.
D'ailleurs ds qu'elle et l'ge de comprendre, on reut
des ambassades du Sultan de Perse
il la demandait en
mariage. Il mettait la paix cette condition. Les musulmans affichaient une grande convoitise de femmes byzantines. Captives, elles devenaient sur leurs marchs d'esclaves,
des denres d'un prix excessif. Bien qu'aucun des apolo:

AME DE PRINCESSE.
gistes de

l'historienne grecque ne

plastiques de son corps,

il

est

i3g

mentionne

les qualits

probable que sa rputation

ds l'ge nubile.
Alexis, en sa prudence, trouva l'art d'atermoyer, afin de
ne pas subir cette msalliance avec le paen.
Car, en dpit de tant de revers, c'tait toujours, au moins

de beaut

tait tablie

sur les proclamations et dans les notes diplomatiques, V Empire des Romains qu'il commandait; et les potentats de la
terre, il les considrait nominalement comme des vassaux

indignes de pntrer au sein de

Pour mieux

la famille

affirmer ce principe,

il

augustale.

donna

sa

fille

Anne

pour pouse Nicphore IV Bryenne, stratge, prodre,


parent immdiat de cet autre Bryenne contre qui Alexis avait
combattu sous Michel Parapinace et Botaniate, qu'il avait
pris et qui avait eu les yeux crevs, selon la coutume observe envers les conspirateurs malheureux.
L'poux tait choisi pour le caractre et les gots de l'pouse. Lui-mme avait crit quelques brves chroniques
sur les principaux vnements du sicle. Il en devait faire
plus tard un livre. On le connaissait trs rudit, habile dans
les arts et assez bon gnral. Les qualits de son imagination et de son style ravirent la fiance dj toute pdante et
seulement prise des choses graves. Par le double mariage
de Marie et d'Anne avec les hritiers des grandes familles
byzantines,

Alexis affirmait politiquement

la

suprmatie

romain sur

celui des

irrfutable, entire

du

races rgnantes.

feignait ainsi estimer plus l'alliance d'un

Il

sang patricien

duc de Trbizonde ou d'un Bryenne que celle des plus fameux monarques.
Nous ne possdons pas de mdaille srement authenti-

PRINCESSES BYZANTINES.

140

que qui donne en quelque vraisemblance


princesse

Comnne. Nous savons

les traits

de

la

peine qu'elle ressemblait

son pre. L'effigie d'Alexis au recto des monnaies


un visage de traits vagues sans artes viriles, muni
de beaux yeux un peu indcis, comme si, de sa constante

fort
offre

soumission aux avis des femmes, il et acquis


et la mobilit de leur nature. Sa
politique intrieure ou extrieure procde par contrastes,
elle est toute de brusques dterminations et de ruses hsitantes avec cette marque de flinit si merveilleusement
conserve dans les mes des femmes, moins imbues de civilisation et plus proches de la bestialit originelle.
Qu'Anne Comnne reproduist en sa plastique les plus
saillants indices de ce type, rien ne nous dtourne de le
et volontaire
la mivrerie

croire.

de leur face

Comme

longue,

l'Empereur Alexis, clbre par sa chevelure


genre de sduction. Mais

elle devait aussi tenir ce

homme

ainsi qu'il tait

frninis par l'influente

intimit

d'Anne Dalassne, de Marie d'Alanie, d'Irne mme,

elle

devait porter sur ses joues plates, sur son allure ferme, la

marque masculine d'une ducation austre

et savante, d'un
empreint des graves soucis de cour

atavisme maternel
de rgne.

Il avait l'estomac un peu avanc,


si

et

elle

d'Alexis...

Quand

il

l'ardente loquence de Dmosthnes,

vincible

du bras

et

de

la

comme

ouvrait la bouche,

langue

il

tait

les hros, ditil en sortait


galement in-

Ainsi excuse-t-elle une

du sternum et le grasseyement qui l'empde prononcer les R. Anne ne renseigne pas davantage,

certaine dviation
chait

sauf sur

la petite

taille

limitent forcment; et

il

de l'Empereur. Les inductions se


faut s'en tenir

prsumer que l'un

AME DE PRINCESSE.

141

des sultans d'alors, galants paladins et courtois chevaliers

en

s'il

ft, n'aurait

nation vaincue

si

point requis la main d'une princesse de


sa rputation de beaut

n'et couru le

monde.
Nicphore Bryenne tait un honnte guerrier manquant
un peu de la dcision qui engendre les actes de vigueur. Au
demeurant un dignitaire admir et entendu pour le service
des seconds emplois.
plus accessible que lui aux maaux esprances de rgne, car ce
mariage lui donna la crainte de se voir dpouille du titre
d'hritire du trne dont la ralisation semblait compromise
dj par la mort funeste de Constantin Ducas.
Ds le baptme, le frre cadet, Jean, avait reu la cou-

Sans doute l'pouse

gnifiques ambitions

tait

et

ronne.

Aussi la figure de Robert Guiscard qui lui avait valu ce


premier chec ses espoirs de fillette ambitieuse, prit-elle,
dans sa vie, une importance terrifiante. Quand Anne crit
ses histoires, quelques trente ans aprs, elle le reprsente
encore comme une sorte d'Hercule implacable, invincible,
elle rappelle l'Achille d'Homre, le compare Hrode
l'un n'avait massacr que des Innocents, celui-ci tranait au
:

combat des enfants et des


et le fils fBomond)

pre

l'un ayant

consomm

vieillards...

On

peut assimiler

le

la sauterelle et la chenille,

ce que l'autre avait pargn

Puis

femme Gate qui le suivait aux con^arme comme un homme, rassemblant les

vient l'vocation de sa
bats cheval,

et les ramenant sur la ligne de bataille, elle en tte.


Hlne n'aurait pu plaire au jeune Ducas, affirme
Anne par une sorte de jalousie rtrospective Constantin

fuyards

Sa

fille

PRINCESSES BYZANTINES.

142

encore

trs petit ressentait

tinctive d'enfant

peureux

C'tait aussi terrible

pour

elle

une rprobation

ins-

chose que vivre dans ces temps de

guerre avec l'attente coutumire de l'ennemi aux portes, aux


remparts, au Palais. Lors du pillage qui accompagna l'entre des

Comnnes dans Byzance, de

ts avaient t

commises par

les

si

affreuses monstruosi-

troupes mercenaires, Francs,

Turcs, Scythes et Bulgares, que le patriarche Cme, encore


qu'il ft de leur parti, dut prescrire une pnitence trs dure,
des jenes, des austrits inoues, l'obligation de coucher sur la dure. Le peuple ne le dsapprouva point, tant il
reconnaissait comme ses fautes et crimes avaient atteint l'abomination. Aux portes des glises, les femmes accourues
se disputaient les cilices de rdemption que distribuaient
moines.

les

elle-mme s'agitait toujours de l'effervescence


rvolte. Lorsque les grands accusrent
prochaine
d'une

La

cit

Alexis de sacrilge pour avoir

monnay

les

orfvreries sain-

manqua

de tomber
du pouvoir. La circonfrence de l'tat a t alors rduite
un point . L'optimisme d'Anne Comnne ne se peut d-

tes

au temps de l'invasion normande,

il

fendre de proclamer cette vrit.

Le lendemain,

tout le

monde

rient, vers l'Occident, sur

partait en

mer; contre

le

campagne l'OTurc et contre le

Franc; et sans foi au succs, hors le style des proclamations,


Hercule n'osait combattre deux ennemis la fois,
(1^ Si
s'crie la malcomment un jeune empereur l'et-il os!
y>

heureuse princesse tchant d'excuser la duplicit et la perfidie de son pre, seule chance de salut d'ailleurs, pour
l'Empire et pour lui.

AME DE PRINCESSE.
La

crainte, la terreur constantes,

143

chaque heure, l'anxit

de prvoir des nouvelles nfastes sur

le

sort des armes,

sur l'ambition des stratges chelonns aux frontires, hors

du contrle imprial et ne pensant qu'


rit parmi les Barbares leur solde; il

tablir leur populafallait

sans espoir de s'accoutumer jamais de

si

vivre de cela

violentes alter-

natives de doute, de peur, de doutes nouveaux. Et qu'elle


scurit!

Le

palais gard par les

Varangs des milices

fran-

ques, excellents soldats du reste, mais qui peut-tre refuse-

raient au

moment suprme

de combattre, dans les rangs

adversaires des sditieux, leurs amis de la veille, leurs congnres, venus aussi chercher fortune en ce pays de fable,

o tout

tait d'or,

selon ce que contaient les plerins au

re-

tour des Lieux Saints.

Comprenant quelle faiblesse tait la leur, et comme elles


du sort historique, les princesses de la cour

taient la merci

de Byzance ne pouvaient requrir de consolation et de rconfort que de Dieu seul, de l'Ineffable Seigneur Christ, et de la

Trs Grande Puret, Marie. Sous


cieux

et

les

damiers d'maux pr-

d'escarboucles incrusts dans les toffes d'or et

d'argent o elles existaient, orgueilleuses, silencieuses par

suprme vanit de ne parler qu'aux gaux familirement,


elles se savaient plus malheureuses et plus attristantes que
les humbles. Il n'tait pas d'instant o elles ne sentissent
sur elles s'alourdir la main de Dieu.
La pit leur servait fort, comme un monde de rayonnantes illusions, de Bien absolu o l'on ne craindrait plus
enfin. Et elles priaient, priaient sans cesse ensemble,

sant monter l'Inconnaissable Essence leur


les cantiques

harmonieux des

me

lais-

exalte par

castrats ecclsiastiques.

PRINCESSES BYZANTINES.

144

Plus dores qu'elles encore, plus resplendissantes de


joyaux rares conquis par des sicles de victoires aux temps
de splendeur de l'Ancien Empire rgi par Constantin, les
images divines clataient sur les vitraux dans les mosaques
prcieuses des niches cintres o la joie des couleurs riches,
artistiquement

combines par l'esthtique

infaillible

des

moines, animaient tout une zoologie bizarre, merveilleuse,


tmoignaient l'admirable fcondit du Verbe Crateur.
Les mes des princesses allaient l. A cette poque, le
Palais offrait l'assemblage pieux d'un clotre et d'une basilique. Anne Dalassne avait rtabli l'honneur dans le gynce o, avant elle, s'talait une corruption orientale et

une licence effrne de faire l'amour . Elle avait aussi


fix un horaire; le temps des prires, des repas, des affaires
(c

se rglait avec exactitude sur l'coulement de la clepsydre.

Modle ostentatoire de toutes les vertus chrtiennes, elle


moines au palais afin qu'ils la reprissent
en ses fautes et donnassent un salutaire exemple de ferveur
sacre aux dignitaires dissolus. Elle les honorait de ma-

avait introduit les

nire clatante et ne dnait pas sans en avoir sa table.

De telles murs persistrent aprs son dpart, au moins


en apparence. Irne qui l'imitait soigneusement, s'assujetmonastique. Seul le saint
tit l'observance d'une rgle
changea qui
surtout saint

moins de
mditer

recueillait les

pits

Maxime, philosophe

impriales. Irne lisait


et

martyr. Elle prenait

plaisir rechercher les secrets de la nature qu'

les

mystres de

la foi.

Je pris une fois la libert de lui demander comment


elle osait jeter les yeux sur des objets si levs qui me don

naient de

la

frayeur, et

comment

elle

pouvait

les

arrter

AME DE PRINCESSE.
fixement sur une lumire

me

si

145

clatante sans qu'ils en fussent

souriant que ma retenue


ne regardait jamais ces excellents ouvrages sans tre saisie d'une sainte horreur et sans apprhender d'tre accable par la majest et par la gloire qui y brilElle

blouis.

rpondit en

tait louable, qu'elle

Je ne saurais

lent

me

ressouvenir de toutes ces choses

sans ressentir un transport ml de douleur et de joie et sans

m'garer du sujet o la suite de l'histoire me rappelle .


Ainsi parle Anne de sa mre. Une autre fois, celle-ci s'in-

digne parce qu'un courtisan

s'est enhardi jusqu' louer la


beaut de son bras. La plus grande austrit commandait

les paroles, l'attitude.

faudrait prendre garde

Il

nanmoins que

ces entretiens

thologiques ne se bornaient pas ce que nous en pouvons


aujourd'hui connatre par les propos de notre clerg moderne si dchu ou par la niaiserie de nos dvots.

La

religion d'alors tait plus mtaphysique que canoni-

que. Ainsi que

le

brahmanisme,

tres de la nature, les

des

modes de

elle traitait les grands myshypothses des fluides lmentaires et

la cration; et,

si

la

plbe s'attachait des

disputes traitant de simples formules liturgiques,

l'lite des
pieuses gens cultivait sous les symboles du christianisme

une

sorte de haute

Le grand
tuel sous

magie catholique.

Psellus qui avait dirig

Romain Diogne

le

mouvement

intellec-

l'Impratrice Eudoxie, tout


ministre les devoirs d'un imporet

en accomplissant comme
tant personnage politique, Psellus crivit maint ouvrage
de magie orthodoxe et termina sa vie chez les moines,
revtu de leur habit. On l'avait charg de l'ducation de
Michel Parapinace, Empereur.
PRINCESSES BYZANTINES.

10

PRINCESSES BYZANTINES.

140

la

Il

arriva, dit la princesse

science,

Comnne,

la perfection de

non seulement des Grecs, mais des Kaldens,

moins par le- secours des matres qu'il n'avait presque jamais couts que par l'excellence de son gnie et par les
lumires extraordinaires attires sur lui par sa mre qui
allait chaque nuit devant l'image de la Mre de Dieu, en
l'glise

Notre-Dame

L'sotrisme chrtien, hritier des doctrines philosophi-

ques des noplatoniciens d'Alexandrie florissait Byzance,


dernier refuge de ce qui subsistait de l'Ecole magiste fameuse.
On sait comme Domitien envoya des lgions dtruire les
sanctuaires hermtiques

d'Egypte, disperser

et

tuer

les

adeptes qui, en laborant l'essence de soleil et, en fabricant


Tor, menaaient l'autocratie romaine par la puissance que
cette dcouverte leur pouvait valoir.

Les hrtiques de Byzance taient


lectuels de

ces sages

alexandrins.

les

Ils

descendants intel-

se rattachaient, l'a-

vouant plus ou moins, la secte gnostique dont les protagonistes dclaraient audacieusement vouloir produire la raison de toute magie, la Gnsis, la connaissance Suprme des
rythmes qui scandent l'harmonieuse gravitation des existences sidrales.

Que, pendant un sicle d'rudition, les strictsesprits de l'Ucontemporaine aient pris les grandes querelles hrtiques de Byzance pour des enfantillages de catchistes,
cela tient ce qu'ils n'en connurent que les apparences symboliques sans plus approfondir. Sous la discussion de savoir
quelle nature dominait le Christ lors de son incarnation au
niversit

sein de la Trs Illuminante Puret, se celait l'importante

thorie qui traite de la rduction des gaz, dans le

monde

AME DE PRINCESSE.

147

naturel; du passage de la pense l'acte (objectivation de


la volont},

monde

soit

la

question de

la responsabilit,

dans

le

moral; enfin des rapports entre le


rythme crateur des plantes et la synthse hominale des
productions terrestres, soit la possibilit volontaire d'un
intellectuel et

retour ce rythme originel, dans

le

monde

divin. Si l'on con-

sidre en quelqu'attention l'hrsie de Valentin, par exemple,

on dcouvrira facilement que

la tentative

gieuse consistait instruire par

de cette secte reli-

un symbole nouveau

sur les

vertus philosophiques et darwinistes incluses dans les paraboles de la Gense.

Les ons de Valentin sont les doubles des Elohim de


Mose; ils les expliquent; ils commentent, en des diffrents
degrs, l'involution de la cause premire l'atome matriel, puis l'volution prsente de cet atome, jusque le Divin, en appuyant sur l'tat visible de cette volution
le
rgne adamique.
Que le peuple de Byzance se passionnt jusqu'au meurtre
pour de pareilles questions, encore qu'il n'en comprt que
vaguement les subtilits, cela indique au moins qu'il fut
le peuple le plus intelligent de l'poque historique. Pareil
motif de sditions et de batailles valait bien, nous le pouvons croire, les causes fort absurdes qui entranrent nos
rvolutions contemporaines.
:

Certes ces savantes disputes

consolaient beaucoup les

patriciens des msaventures de la guerre, choses extrieu-

moins intressantes. Ils n'y prenaient garde


impose par leur naissance, et pour
dissimuler aux profanes les mystres de leur esprit. Car
ils n'ignoraient pas que le bras sculier, soumis au clerg
res et bien

que pour

la ncessit

PRINCESSES BYZANTINES.
farouche de TOccident, et destin au feu leurs ttes raisonneuses, leurs personnes titulaires de richesses.
Encourir le dernier supplice pour dfendre des thories
volutionnistes

et la

symbolique qui

les

schmatisait, cette

perspective devait singulirement animer les discussions.

Par contre,

si

l'on parvenait en tablir l'excellence, les

plus hautes dignits rcompensaient l'audace heureuse. Et,


comme nul hrtique proposant une thorie neuve ne

manquait d'adhrents empresss, avides de savoir, avides


de s'lever, les dignitaires religieux devenaient vite chefs
de partis considrables. Souvent il fallait leur faire place
dans l'tat, renoncer les rduire. Ainsi les Pauliciens
formaient une arme spciale, ayant ses places fortes, ses
cantonnements limits, commands par des stratges de
leur choix. Les Manichens obtinrent la mme faveur.
Quand leur nombre s'tait accru, quand l'Empereur et son
gouvernement devenaient impopulaires, il arrivait parfois
qu'un des stratges tentt la rvolte. Un des principaux
devoirs des volonts rgnantes consistait par suite d-

montrer au peuple

l'infriorit

dogme officiel. De
dont Anne Comnne flagelle

des

thories

dissidentes

moqueries exagres
les hrtiques de son temps.
Les voici venus en dlgation au Palais. La princesse
prtend qu'ils ne savent rien sinon baucher des gestes
comme leur matre. Ils ne parlent, dit-elle, que de m-

devant

le

tempsycoses.

En

ces

attaquant l'un d'entre eux,

ne point prononcer une seule


tout court

fois

elle affecte

son nom,

de

et l'appelle

l'Italien .

Tel autre, dfr aux tribunaux, convainc ses juges euxmmes. Le peuple guid par quelques meneurs le veut

AME DE PRINCESSE.
tuer; et, l'arme au poing, on

maximes en
tinue de les

le

149

force anathmatiser ses

Le lendemain, remis en libert, il conprofesser; puis, menac de nouveau, se rtracte


public.

dfinitivement.

Un manichen est pris, converti, mari une fille


d'honneur de l'Impratrice qui l'espionne. Cependant il
parvient fuir, soulve tout un pays, prend quelques places,
s'allie aux Scythes. On ne le put jamais chtier. La trahison seule russissait rduire par moments cette secte
puissante; et l'odieux du procd anoblissait les vaincus.

J'avais

envie,

Anne

crivait

plus tard,

l'impit des dogmes des manichens


la rfutation;
si

mais quand

extravagants que tout

j'ai

le

fait

monde

et

d'expliquer

d'en entreprendre

rflexion qu'ils taient


s'en

moquait

et

que

d'ailleurs les rgles de l'histoire ne permettent pas de faire

des traits de thologie,

j'ai

abandonn ce dessein

Les Bogomiles formaient une branche importante de


l'hrsie manichenne; ils causrent les plus srieux ennuis
au gouvernement. Un mystique merveilleux appel Basile
les menait. Anne le qualifie archisatrape de Nathaniel
(Satanal, Satan). Des femmes distingues soutenaient sa
cause; elles prchaient avec le fanatisme et le dlire de leur
sexe,

leurs

murs

sductions

austres,

un

dangereuses.

Ils

affectaient

des

extrieur asctique.

La race des Bogomiles, crit encore la princesse, est,


en matire de vertu, la plus grande hypocrite. Vous ne
lui verriez pas un cheveu mondain. Le Bogomile cache le
mal sous le vtement le plus pais et comme dans un cocon
de soie; il a l'air svre, se voile jusqu'au nez, marche
baiss et parle tout doucement
mais c'est un loup qu'on
:

PRINCESSES BYZANTINES.
ne saurait arrter... Puis elle dclare qu'elle ne dvoilera
pas leur doctrine par respect pour son sexe ce qui laisse
:

croire tout ce

que

l'on veut.

Alexis feignit de se vouloir convertir eux.

mdecin

Basile.

Sans doute,

extrieur de sa thurgie et par


fois initi,

une

fois

connus

o
les

la
il

mdecine

flatta le

agrait la foule.

secrets

du

sans d'ailleurs plus ferme dmonstration,


rsie,

Il

tait le ct

Une

culte, Alexis,

condamne

l'h-

envoie Basile au bcher public, en plein hippodrome,

devant

le

peuple.

Le voyant

assurait qu'il

ne brlerait

point.

Les soldats jetrent d'abord son manteau sur la flamme


le consuma. Mais lui, vritable et sincre illumin,
Le voyez-vous qui s'lve dans les airs comme
de crier
moi-mme le vais faire l'instant , et il se prcipite aux
flammes. On ne retrouva point ses os, aucun dbris humain, bien que le feu ft teint aussitt.
Alexis avait supprim un dangereux comptiteur.
Pour exclusivement thologiques qu'elles paraissent, ces
querelles n'en revtirent pas moins une grande apparence
qui

de littrature. Si l'Empereur avait, selon la parole de sa


un cur d'aptre sous la pourpre d'un Basileus, il

fille,

savait quel prix la


elle lui confre.

forme prte au dogme et quelle valeur


sicle d'Alexis fut une poque de redans le monde byzantin. Depuis Basile

Le

naissance littraire

Porphyrognte jusqu' Constantin Monomaque, l'art s'tait


effac. Psellus inaugura la nouvelle ferveur esthtique.
Irne aida la propagation du mouvement intellectuel.
En dehors des devoirs de leurs charges, les membres de
la famille impriale travaillaient eux-mmes pour anoblir les

AME DE PRINCESSE.
lettres et les arts.

On

recevait la cour les savants, au

moins ceux qu'indiquait une

clbrit incontestable.

Je n'ai garde de passer lgrement sur

de leur vie puisque

les rgles

de

la

de m'y tendre avec un peu de libert

Malgr

cette phrase,

Anne ne

un

rhtorique

si

bel endroit

me

permettent

renseigne gure. Les dtails

de leur got demeurent voils sous des anecdotes peu importantes. Elle s'attache encore portraicturer des hrtiques, leur dnier la logique, conter

barbe
elle

ses contradicteurs et tente

que

tel

arrache

revient expliquer ses tudes astrologiques

non pour savoir

la

de trahir son pays; puis

(Dieu

qu'elle

me

garde
d'une superstition aussi dangereuse), mais pour convaincre
la vanit de ceux qui en font profession. Je n'cris pas ceci
entreprenait

l'avenir

par ostentation, mais par le seul dsir de dmontrer que les


sciences ont reu un notable accroissement sous le rgne
de mon pre qui aimait la philosophie . Cette supriorit
laisse comprendre comment, bien que la princesse en dise,
elle

ne manquait pas de classer cet art magique au nombre

des sciences capables d'enrichir les notions du savoir hu-

main.
D'ailleurs Robert Guiscard avait pri d'une faon brusque
confirmant mot pour mot une prdiction astrologique; et
ce fait frappa beaucoup les esprits. On lui avait annonc
qu'il rencontrerait la mort sur le chemin de Jrusalem. Or,
se sentant pris de fivre il rsolut d'aller boire les eaux
d'une source thermale rpute de l'le d'Ithaque. Cette
source tait sise prs des ruines d'une ville nomme Jru-

salem.

Il

trpassa avant que d'y parvenir.

Au moment

de partir en campagne, Alexis consultait

PRINCESSES BYZANTINES.
souvent

la

Trinit Sainte par des

des augures.

Il

moyens analogues

ceux

dposait deux billets sur Tautel contenant

chacun l'une des dterminations entre lesquelles il hsitait.


A la fin du sacrifice, le patriarche prenait au hasard l'un.
Cela suflfisait pour indiquer l'Empereur le moyen de sortir
du doute.
Aprs avoir manqu le succs de sa conspiration, Nicphore Diognes s'adonnait aux mathmatiques o il excella.
Anne l'en flicite en ses histoires n'tant pas elle-mme
tout fait ignorante des mathmatiques .
De ces doctes entretiens, on se dlassait en des distractions
sages, les checs, par exemple, jeu trs divertissant dont

nous devons l'invention aux Assyriens . Alexis se levait


le temps d'y prendre part

de meilleure heure pour trouver


avec ses proches. Cela

quelques

mme

fit

manquer

nobles qui,

la

conjuration de

pensant encore au lit,


furent surpris par les gardes dj posts dans le vestibule.
Le chef du complot, un fat impudent, avoua tout par crainte
officiers

des tortures.

On

le

relgua dans les

confisqu fut donn


bientt la

le

femme du

les.

Son riche

l'Impratrice Irne

qui

le

palais

rendit

conspirateur, par ostentation de

clmence.

Les complices eurent la tte rase. On les promena dans


barbe arrache, le crne ceint de diadmes drisoires en boyaux de buf. Les huissiers dansaient devant
et chantaient en argot de populace des chansons remplies

les rues, la

d'invectives ironiques.
tt

II

n'y avait

spectacle

si

personne qui

ne voult assister un

extraordinaire, tellement que

nous drobmes pour

le

voir

un moment

mes surs
.

et

moi

AME DE PRINCESSE.
Elles aperoivent dans

nom

le

cortge

de Michel, Sa prestance,

le

un

vaillant

i53

homme

du

souvenir de fameux exploits

meuvent les princesses. Anne se dcide dedu sympathique criminel. Au risque de


les observateurs minutieux de l'tiquette, elle va

militaires,

mander
froisser

la

grce

trouver

ses

priaient

pour

parents impriaux qui


les

avec toute

condamns devant Tirnage de

la

la

cour,

Vierge.

comme

les excuteurs avancent sans hte pour faire


honte des patients, elle supplie, elle obtient le
signe de pardon. Lorsque les princesses revinrent la terrasse, une bonne part des coupables avait dj franchi le
seuil du lieu de supplice sur la place intrieure du Palais.
Il se dressait l deux gigantesques mains de bronze entre

Et,

durer

la

lesquelles le cortge des excutions devait dfiler.

Une

fois

ces mains passes, nulle grce ne pouvait plus secourir.


Elles

tremblrent que leur protg n'et dj disparu

humaine. Et le
condamns gmirent sous les

derrire ces redoutables signes de la justice


dfil continua.

Un

un

les

emblmes de bronze. Les princesses crurent tout perdu et


faillirent se dsoler. Soudain Michel apparut aux mains des
soldats. Un incident avait retard sa marche. Elles lui envoyrent le signe du pardon.
L'motion qui conduit Anne Comnne en ce sujet, laisse
une touchante impression, la seule peut-tre, de toute son
histoire, qui nous la dcle attendrie et fminine.

A% &f^ A^ ^% |^9P Af^c ffff 9F AfP ^9"^ ffP A? ^f- A^ f^ i^V fV

V.

autre
Unecesse

.'

% AV ^^ffff

^fF, 3. ?F,

cS?a

LA FACE DES BARBARES.

chose cependant

allait atteindre sa

la troubla.

Quand

la prin-

treizime anne, les premiers

croiss taient apparus sur les confins de l'Empire. C'avait


t la terreur.

Des lgendes coururent.

On

prtendit que

des nuages orageux prcdaient leur avant-garde ravageant


tout,

commenant

la

destruction

entire

que

les

Latins

devaient achever ensuite parleurs armes.

Les Franais passaient pour

les

plus braves et les plus

habiles des soldats, ainsi qu'en tmoigne ce passage des chro-

Nicphore tait merveilleusement adroit tous


des armes, manier la iance, se couvrir de son
bouclier, monter achevai; et il accomplissait cela avec
tant de grce que ceux qui le voyaient sans le connatre le
croyaient Franais et ?ton pas Romain . Ailleurs, Anne
niques

les exercices

explique

comme

Alexis se terrifia

La connaissance

qu'il

avait de la valeur invincible de cette nation, de son incons-

tance

et

de son

infidlit, le

remplit de frayeur

Elle parle

au suzerain, voulant reprsenter en ses


prestige du nom romain qui tient toujours, pour

ainsi d'infidlit

r-

cits le

les

i56

PRINCESSES BYZANTINES.

le monde en vasselage. Presque toutes les roupubliques taient dfonces par eux, ajoute- t-elle et,
comme des fleuves venant confluer de toutes parts, ils arri-

Byzantins,

tes

nous d'abord par la Dacie. Cette invasion fut annonce par les sauterelles qui, pargnant les moissons, s'attaquaient seulement aux vignes. Cela signifiait, ainsi que le
prsagrent les devins, que ces armes gauloises pargneraient les chrtiens, mais nuiraient aux Ismalites adonns
honteusement l'ivresse et au vin bacchique .
Malgr cette assurance, l'arrive de Pierre l'Ermite et des
foules qui le suivaient rpandit l'angoisse. On souponnait
les comtes de sa compagnie de convoiter la possession de
Constantinople sous l'allure de vouloir joindre le tombeau
du Christ. L'atroce barbarie du moyen ge franc faisait
irruption dans ce riche pays aux glises dores et gemmes
comme des reliquaires miraculeux, aux palais de marbre
pur o les couronnes de pierreries trop lourdes pour la tte
humaine restaient suspendues du plafond jusqu' hauteur
du potentat dont elles devaient ceindre le front.
Les dix mille Normands qui accompagnaient Pierre firent d'horribles violences aux environs de Nice. Ils hachrent des petits enfants en pices. Ils firent rtir les autres
embrochs de baguettes. Quant aux adultes, ils les affligrent
de tous les genres de supplices .
Le Sultan ordonne de publier que les Normands pillent

vaient sur

Nice; aussitt toute

la

troupe de Pierre rompt

court au butin, sans armes, sans ordre.

Ils

les

rangs

et

tombent dans

l'embuscade des Sarrasins, stupidement. On trouva tant de


morts de part et d'autre que leurs corps formrent une
montagne.

LA FACE DES BARBARES.

Tous

les

137

Latins tant extrmement avides de lucre, ne

par aucun mobile .


on a depuis construit des murs avec de
la pierre et des ossements mls, en sorte qu'on leva en
mme temps une ville et un tombeau .
Vrais ou faux, tels sont les rcits d'Anne sur cette premire rencontre de la civilisation byzantine et des Occidentaux. L'impression est toute d'horreur et de dgot affol.
Ses phrases, ses paragraphes flattent bien plus les Sultans et
les Turcs que ces chrtiens sauvages. A force de se combattre, Sarrazins et Byzantins avaient appris se bien con-

peuvent
ce

En

tre rfrns

cet endroit,

natre et changeaient des rapports de courtoisie.

mme

des envahisseurs nouveaux ne pouvait

On

d'alliance.

tif

lavait

et

on

purifiait les

La

religion

servir de

autels

moles

prtres latins avaient offici. Trs tard seulement, lorsqu'on

mosques turques pour les


on permit l'exercice du culte

tolra sur le sol de l'Empire les

mercenaires de

cette nation,

papal.

Les prtres croiss, revtus de l'tole, se battaient avec un


acharnement extraordinaire et cela parut presque sacrilge
au clerg grec qui ne voulait absoudre les soldats morts sur
le champ de bataille parce qu'ils s'taient souills d'homicide.

Sachez que

Alexis,
les

je

suis le roi des rois, crit

honneurs dus

l'minence de

Hugues de France

ma rencontre avec
ma dignit Et les ambas-

Empereur des Romains; venez

i).

sadeurs apportant ces paroles s'armaient de cuirasses d'or.

Ce
dans

que dlgua l'Empereur


Malgr ses efforts, Hugues re-

fut Jean Kalos Sebastocrator


cette difficile preuve.

fusa de prter

le

serment de

fal et

de

lige.

PRINCESSES BYZANTINES.

i58

Tout

froissait

portaient

en ces Barbares, les

noms mmes

Je prie le lecteur de ne pas trouver

qu'ils

mauvais

que je place ici ces noms barbares qui semblent ter quelque chose la beaut du discours; mais Homre n'a pas fait
difficult de nommer Viotos et d'autres des Barbares, pour
tre plus exact

en vient d'autres, d'autres encore. Ce sera maintenant


jusqu' la prise de Constantinople par les croiss, une avalanche discontinue de leurs forces immenses, torrents de
peuples exalts par le mysticisme, chasss de leurs patries
Il

par

la

douleur

et la

misre.

Jean Kalos est de tous

les

combats, de toutes

les

aventures

prilleuses, de toutes les diplomaties difficiles.

Trs jeune, on avait mari

sa

sur jumelle Marie au

de Grgoire Gabras, soldat originaire de la Chalde


s'tait

rvolt avec

Isaac Sebastocrator.

Ce

fils,

et

fils

qui

gard en

otage, fut enlev par le pre puis rendu sous la promesse

d'une union impriale. Irne lui fit donner cette seconde


fille, sorte de msalliance qui discrditait Jean lui-mme.
Au contraire, Thodora Comnne pousa Constantin
l'Ange et Eudoxie un autre Constantin de haute famille
,

Le mariage rompu, elle


au monastre.
Cependant tous concouraient repousser le pril franc.
Que si quelqu'un dsire savoir leur nombre, s'crie l'historienne, qu'il compte les toiles qui brillent dans le firma.
ment, les grains de sable qui gisent sur le rivage, les feuilles
et les fleurs que l'on voit crotre au printemps... Je n'ai pas
le courage de faire ici la liste des chefs et j'apprhende de
gter mon histoire par tant de termes barbares, et de lasser
patricienne, qui d'ailleurs la battit.
se retirait

LA FACE DES BARBARES.


le lecteur

iSg

qui n'a t que trop ennuy de voir si longtemps


Alexis emploie les ruses les plus folles.

leurs visages

perdu, il s'acharne diviser ces corps d'arme frocement


mangeurs, pillards et impossibles rfrner par le secours
de quelqu'alliance, puisqu'ils allguent en excuse leurs
mfaits le plus saint des mobiles la dlivrance du tombeau
:

du

Le Sultan

tromper, les leurrer, les


dtourner de leurs Etats communs. Et tous deux rivalisent
de politesse, se rendent les prisonniers. Il y a des moments
Christ.

d'exaspration

l'aide aies

les

Grecs mettent

croiss et des heures de longue patience

mort les captifs


o ils avalent les

affronts silencieusement.
'<

Comme

ils

taient tous assembls et qu'ils venaient de

prter le serment,

jusque s'asseoir sur

de sa nation ne

il

le

y eut un des comtes qui s'enhardit

trne.

L'Empereur connaissant la fiert


mais Baudoin s'approcha et le

lui dit rien;

manche, lui dit Il ne vous appartient pas de


vous mettre en cette place. C'est un honneur que l'Empereur ne fait personne. Etant en ce pays-ci, il en faut observer les lois . Il ne rpondit Baudoin, mais il dit en sa
langue, comme parlant soi-mme Voil un beau paysan
pour tre assis seul, pendant que tant d'excellents capitaines
sont debout , Alexis ayant remarqu le mouvement de ses
lvres, appela l'interprte pour lui demander le sens de ces
paroles. L'ayant appris, il n'en tmoigna rien aux Franais,
mais ne l'oublia pas. En leur donnant cong, il tira part
tirant par la

cet orgueilleux et lui

demanda qui

il

tait.

Je

suis

Franais, rpondit-il, de la plus ancienne et de la plus pure


noblesse. Je ne sais e^u'une chose, c'est qu'il y a en mon
pays une glise btie dans un quartier o se rendent ceux

PRINCESSES BYZANTINES.

i6o

qui souhaitent do signaler leur valeur dans des duels

en attendant qu'il se prsente un ennemi,

Dieu

et

implorent son secours. J'y

ils

et

o,

iont leur prire

demeure longtemps
moi ".

ai

sans que personne ail os se battre contre

Les Gaulois n'avaient gure change depuis


trant

Rome

ils

le

jour o en-

riaient et s'amusaient caresser les barbes

des snateurs assis immobiles sur leurs siges curules. Quels

coups

l'orgueil

de l'Empire bvzaniin qui

vassal l'Enipereur d'Allemagne

et le

traitait

de roi

pape d'eveque hrtique.

La chronique nous apprend bientt que ce faniaron prit


dans un prochain combat.
Voici Bomond qui se met en tte d'obtenir la charge de
Grand Domestique. C'est mille diplomaties pour parvenir
la lui refuser sans qu'il se froisse. Ce colosse barbare agit
comme un enfant. Il refuse les mets que lui oti'rent les Grecs
et, feignant la civilit, les donne sa suite, tout tonn de ne
point voir mourir les dneurs. Alexis lui tait montrer un
cabinet plein d'toties prcieuses et de riches vaisselles;
s'crie

que

s'il

avait autant de biens,

d'une vaste tendue de pays.


puis assez platement se

A
si

la

cour byzantine, on

se

les lui

se rendrait

donne,

il

il

maitre

les refuse,

apporter.

les fait

rustres, ignorant tout,

lettres

On

il

moquait

fort

de ces exotiques

sans connaissance des arts, des

se passait la vie de

leurs adversaires, ceux-ci sa-

de tenir nominalement le monde par droithrditaire


peu soucieux de connatre s'il existait une ralit des

tisfaits

et

choses correspondant aux symboles dont

la contemplation
Et c'tait de bons tours aussi que
diplomatie fconde du Basileus. 11 leur laissait

suffisait les enorgueillir.

leur jouait la

assiger les villes, parfaire tous les travaux d'approche,

li-

LA FACE DES BARBARES.

i6r

vrer des combats, repousser des sorties; puis,

nemi

bout allait se rendre,

tants

et

il

quand

l'en-

intervenait auprs des habi-

leur persuadait de s'offrir lui par crainte de la

En sorte qu'un matin l'tendard de l'Emromain remplaait sur les murailles les enseignes sarrasines et qu'il fallait que les assigeants se dpartissent sans

cruaut gauloise.
pire

autre profit devant la conqute de leur habile

de dire que

Normand

alli.

lendemain
en occupant des villes de l'Empire et en massacrant le clerg
orthodoxe. Puis le feu grgeois Jailli des ttes de lions en
bronze fixes la proue des galres byzantines dtruisait, avec
la flotte des Pisans, les renforts venus vers Bomond.Et lui
de fuir dans un cercueil o il s'tait blotti avec une charogne
Il

est vrai

le

se vengeaitle

de coq pour que la puanteur exhale

fit croire sa mort.


vaisseau qui porte son catafalque chappe aux investigations des Grecs trop heureux de savoir dfunt un

Ainsi

le

pareil ennemi.
ce

Cet exemple

Anne, que

me

fait

reconnatre

dclare la princesse

rien ne peut dtourner les Barbares de la pour-

pour dur et
ne souffrent avec constance

suite de leurs entreprises et qu'il n'y a rien,

fcheux qu'il puisse

quand

ils s'y

sont

tre, qu'ils

une

fois rsolus .

PRIN'CESSES I^ZANTINES.

f$\!^f$>'^^'^f$^4^f$^?$^?$*.4^^4^

- UNE CONSPIRATION DE

VI.

PALAIS,

Nicphore Bryenne, Anne Comnne engendra un

De

fils.

On

le

baptisa sous le

nom

d'Alexis

et le Conseil

imprial

vocable patronymique de Comnne, ce qui


dsigner pour hoir et successeur de la race r-

lui attribua le

semblait

le

gnante.

Ds

lors, les soucis

de

personnelle accaparne pensa plus qu' faire

la politique

rent davantage la princesse. Elle

souche d'empereurs. Sa mre Irne gardait toujours une affection particulire l'ane pour l'intronisation au pouvoir

que lui avait value sa naissance. Allie elle, Anne Comnne entreprit des intrigues afin de supplanter son frre
Jean, surnomm le Beau, Kalos, et couronn ds le baptme.

Ce

venu au jour dans l'appartement spcial,


Pourpre, o les Impratrices avaient coutume
d'accoucher. L'extrieur offrait la forme d'un pavillon carr
se terminant en pyramide. Du fate, on voyait la mer et le port
orn de quantit de figures de taureaux, de lions et autres
frre tait

nomm La

PRINCESSES BYZANTINES.

i64

btes.

de

Un

marbre d'une beaut

Rome, en

rare,

anciennement import

revtait le plancher et les murailles; sa

couleur

marquete en quelques endroits de taches blanches aussi petites que des grains de sable. Du nom de ce lieu,
les princes tiraient leur titre de Porphyrognte, n dans
la pourpre i).
L'enfant, dit sa sur, avait le teint brun, le front large,
les joues maigres, le nez ni camus ni aquilin, les yeux noirs,
l'esprit ouvert, vif et ardent autant que le peut tre Vesprit
d'im enfant qui vient de natre . Il ne faut pas souponner
la perspicacit d'Anne Comnne si elle sut dcouvrir en lui,
ds ce moment, les marques d'une haute intelligence le
prince Jean en eut beaucoup puisqu'il parvint djouer par
la suite toutes les tentatives d'usurpation que conduisirent
les amis de sa sur.
Car, aussitt que le petit Alexis vcut, ce Jean devint l'ennemi combattre chaque heure, distraire de l'affection de
l'Empereur, faire expdier en des guerres dangereuses et
lointaines avec l'espoir que les prils des batailles ou la
dure des campagnes dtruiraient sa sant et son influence.
Nannioins Jean Kalos Sebastocrator chappa de si terouge

tait

(c

naces ennemis.

monta
et

Au

contraire, toutes les difficults qu'il sur-

servirent le faire paratre

heureux,

comme un

comme un

guerrier hardi

paladin de grand cur,

comme un

politique astucieux. Sa remarquable dvotion lui conciliait


les esprits ecclsiastiques.

Pour contredire les ambitions lgitimes du Sebastocrator,


y avait l'alliance ferme de l'Impratrice, d'Anne, de son
mari, Nicphore Bryenne. Descendant direct de ce Bryenne
rvolt contre Botaniate et qu'Alexis avait rduit, qu'un diil

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.


gnitaire barbare avait, sans ordre, priv de la vue,
le

prestige d'un grand

nom. En

i55

il

portait

outre, le titre de Csar dvolu

l'heure de son mariage lui donnait la troisime place dans

TEmpire, presque un

droit de rivalit contre l'hoir.

cdait en cette charge au Csar Jean


et

dnou

la

Il

suc-

Ducas qui avait nou

politique des derniers rgnes.

Les chroniqueurs le reprsentent comme un homme


d'tudes prudent et perspicace. C'est lui qui disait aux
Assurezofficiers prts partir combattre les Scythes
vous que si vous passez le mont Emus vous prouverez qui
auront les meilleurs chevaux . Sans illusion sur le sort fatal
de Byzance, il vivait en rudit sceptique, en philosophe
:

souriant

aux

dsastres, la ruine

des choses, fort d-

sintress des vaines gloires et des agitations inutiles. C'tait

bien

le

plus hsitant auxiliaire que les deux ambitieuses

princesses pussent choisir

ment les rveurs


Cependant ses

et

l'vnement dmontra com-

froids font de pitres conspirateurs.

allures taient d'un seigneur et d'un cheapparence sied tout philosophe convaincu
qui ne daigne tourner en parade ses croyances, et met le
ct mprisable de la vie l'tiage voulu par l'opinion gnrale. Anne qui le connaissait bien et qui ne devait plus
avoir gard depuis longtemps d'illusions sur cet poux,
Dieu et la nature
pouvait cependant encore crire de lui
lui avaient libralement dparti tant de donsminents qu'on
le pouvait galer cet Achille qui a t relev par Homre
avec des louanges si avantageuses. S'il excellait dans l'art
de la guerre, il n'taitpas moins expert dans les lettres mais
il avait parcouru tous les livres, touch tous les arts et
acquis une grande sagesse pour les choses extrieures et in-

valier, car cette

PRINCESSES BYZANTINES.

i66

trieures

du pays

l'histoire et

mena

ensuite

mme

il

dirigea son esprit vers

bien l'ouvrage digne de lecture et d'-

l'invitation de la Despona, ma mre .


chroniques de Bryenne contiennent de hauts
compliments pour Irne. Ils lui confrent une admirable
beaut et une extrme puret de murs. Si l'on extrait de
ces dithyrambes ce qu'ils affichent de brutalement exagr,
on peut rtablir une certaine vrit historique en concordance
avec les faits, et en dduire au moins que les apprciations
aimables tmoignent d'une entente solide entre ces augustes personnes. Au cours de ses crits, Anne, parlant de
Bryenne, le dnomme plusieurs fois mon Csar et elle
ne craint pas non plus de lui accoler quelque comparaison
aussi littraire que purile. Le Csar ne ressemblait pas
ces Grecs si vants par le pote qui, pour se servir de leur
arc, tiraient la corde jusqu' l'estomac comme s'ils eussent
t la chasse. Il ressemblait plutt Apollon et Hercule
et il lanait comme eux des traits immortels avec un arc
immortel. Il ne manquait jamais de frapper o il visait et
en ce point il surpassait de beaucoup Teucer ou Ajax... Mais
quelqu'adresse qu'il et, le respect de la fte (la semaine
sainte) et la dfense de l'Empereur (de rpandre du sang
chrtien en ces jours sacrs) l'empchrent de tirer aucun
coup mortel ces furieux (les Croiss) qui se prsentaient
avec leurs boucliers et leurs casques . Les phrases se trouveraient-elles dplaces sous la signature de Mademoiselle
de Scuderi?
Une princesse ferme, savante, de volont opinitre et
poursuivant la fortune d'un fils parmi ses ambitions propres
avec une persvrance maternelle; un Csar portant grand

loges

En

compos sur
effet, les

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.


nom

167

nobles, aussi savant, beaucoup plus artiste


une Impratrice pieuse, austre, belle et pleine
d'amour pour eux; ces trois personnages allaient peser de
et d'allures

affin;

et

toute leur influence, de tout leur crdit, de tous leurs talents

dterminer l'Empereur Alexis dpouiller son hoir


en faveur de la fille ane.
Le premier rle incombait Irne. Alexis vieillissant, goutteux, ne pouvait se passer de ses soins. Elle
afin de

l'accompagnait jusque dans ses expditions militaires

les

plus lointaines, chez les Sarrasins. Maintenant ce n'tait

plus les croiss qu'il fallait craindre. D'autres adversaires


surgissaient contre l'Empire. Le Basileus devait refouler les

vieux ennemis asiatiques qui, sous son rgne, dj avaient


torche dans les faubourgs de Byzance, incendiant les

jet la

glises

voquer

la

Il

le peuple allait le dimanche, en habits de


Trs Illuminante Puret.

mena

avec lui l'Impratrice, quelqu'aversion qu'elle

et de le suivre dans ses voyages. Restant au Palais


part

du temps,

dveloppait

fte in-

la

plu-

accomplissait ses devoirs chrtiens,

elle

des saints, s'observait elle-mme par

les livres

l'esprit, s'attachait la bienfaisance et la libralit

envers

ceux-l surtout qu'elle savait servir Dieu par leur tenue, leur

conduite, leurs prires et leurs chants. Toutes


prenait

et ses

que
pudeur

les fois

ncessit l'obligeait se produire en public, la

joues se couvraient aussitt de rougeur.

la

la

On

rapporte aussi que Thane, une savante philosophe, r-

pondit quelque badin qui lui disait en voyant son bras


niis nu par hasard
Oh le beau bras!
Oui, mais non
:

public

meure de

Ainsi

la saintet,

<.<.

ma

mre, image de la vertu, deavait coutume non seulement de ne pas

la Basila

i68

PRINCESSES BYZANTINES.

montrer en public son coude ou son il, mais encore elle


ne voulait pas mettre sa voix pour des oreilles trangres,
tant elle tait un admirable exemple de retenue. Mais
comme les dieux mmes, ainsi que l'on dit, ne peuvent rsouvent oblige d'accompagner l'Empereur dans ses expditions. Bien que sa pudeur
la retint au Palais, son ardent amour pour l'Empereur
la tirade la cour malgr elle, cela pour plusieurs raisons
d'abord cette maladie du pied dont il souffrait, qui l'affligeait de douleurs trs aigus et ncessitait des soins diligents. Il ne souhaitait pour le masser personne autre que
ma mre qui, curieusement, habilement, lui frottant et comprimant le pied, adoucissait un peu les douleurs. Mais
l'Empereur lui (que personne ne me reproche cette ampleur
de dissertation, car j'admire les vertus domestiques; que
personne ne me souponne de mentir, car je dis vrai), l'Empereur plaait toujours ses commodits personnelles aprs le
salut de l'Etat. Une autre raison de ce voyage tait les nombreux piges que l'on prparait partout contre lui. Il lui
fallait donc requrir une sauvegarde trs sre et tout fait
intime. La nuit tendait des embches; le midi et le soir le
menaaient d'une mort nouvelle; l'aurore tramait contre lui
les choses les plus nfastes. De tout cela Dieu est tmoin.
N'importait-il pas ds lors de garder avec dix mille yeux un
prince entour de tant de inauvaises gens? Alors que les uns
sister la ncessit, elle fut trs

le

visaient de l'arc, les autres aiguisaient

le

glaive contre lui,

d'autres encore semaient la calomnie et les injures et met-

uvre

maies paroles... L'Impratrice tait le


le danger des repas
douteux. Cependant, et mme alors elle n'oublia jamais sa

taient en

les

meilleur antidote (pour Alexis) durant


,

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.

169

modestie habituelle, tant pour se drober aux regards que


pour garder le silence et la retenue; et elle demeura encore
plus cache la foule. Ceci seul indiquait la prsence de
l'Impratrice au camp, qu'on y voyait une litire attele de

deux mules etportant l'cusson imprial...


calomniateurs

les

fute

et les

mdisants...

l'opinion qui attribuait Irne

J'cris cela contre

Anne Comnne

le

r-

dsir de combattre

Cela est bon, dit-elle, pour Tomyris ou SpaMassagte .


Irne partit donc, sans doute aprs des colloques nombreux avec Anne etBryenne, et dcide revenir rapportant

l'ennemi.
retra la

d'Alexis

l'adhsion

l'or et l'argent le

vient de nous dcrire


arrive au

leurs

desseins. Elle va distribuant

long des chemins;

camp,

et

si

recluse,

et cette

Impratrice qu'on
voir, peine

si difficile

sans se reposer, elle

donne audience.

Mais tous les espoirs furent troubls par l'apparition d'une


comte telle que jamais on n'en avait vue, en forme de lance.
Quarante jours et quarante nuits elle ne cessa de se mouvoir
d'Occident vers l'Orient. Alexis envoya consulter son astrologue. Durant le sommeil survenu pendant que l'homme
tudiait, saint Jean se montra et prdit l'arrive d'une noufranaise. Le Basileus prpara la guerre.
antique statue d'Apollon tombe de son socle de porphyre. Comme le personnage de bronze tenait le sceptre et
le globe, on prsage de cet accident la mort d'Alexis, qui r-

velle

arme

Une

Dieu et que Phidias n'a pu animer ses


conjuration se dcouvre. Le stratge Cantostphane assigeant Brindes, se laisse jouer par la mre de

pond ne
idoles.

croire qu'en

Une

Tancrde. Sous prtexte de reddition, elle fait cesser le sige


et prvient son fils qui accourt prendre les marins de Can-

PRINCESSES BYZANTINES.

170

t(tphane

et les

mercenaires scythes.

Bomond s'empresse

mener au pape en appelant sa justice de ce que les


Grecs se servent d'infidles pour combattre les chrtiens.
Puis Bomond se prsente lui-mme sur le sol de l'Empire,
de

si

les

terrifiant

que

les soldats

romains simulent des maladies


calme de dire cette nou-

afin de fuir. Seul Alexis garde le

Auparavant allons dner .


courent de main en main. Ils attaquent surtout l'Impratrice Irne dont les amis de Jean Kalos redouvelle

Des

libelles

tent l'influence.

La

lutte s'accentue entre le Sebastocrator et

la Cassarissa.

et

Bomond, cern dans un espace strile, demande la paix


signe un trait que terminent ces mots Je vous assure
:

que ces promesses seront fermes et inbranlables comme


une ancre . Peu aprs le chef normand meurt.
Anne qui, disent certains, avait failli l'aimer, en trace un
portrait flatteur.

Alexis, repris par sa goutte, tonibe cependant aux

d'Irne

et

de Bryenne.

mains

Ce mal ne venait pas de l'intemp-

rance, se hte d'expliquer la princesse, mais d'un choc violent reu en jouant cheval la
il

imita

la

paume. Press de tous

sagesse des mdecins qui ngligent les

plus lgers pour ne soigner que

grave

c'tait la

mme. Ds

le

le

plus grave

cts,

maux

les

Le plus

multitude des Franais tablie Byzance


matin, Alexis leur donnait audience, et l,

cupides et opinitres, ils consumaient


temps sans mesure en paroles vaines. A sa table mme,
ils poursuivaient l'Empereur de cris confus. Anne Comnne
les peint tels absolument que Tacite les avait prsents.
Dj fermentait en nos anctres cette fivre de dire qui leur

devant lui, loquaces


le

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.


plus tard inventer

fit

le

parlementarisme

et

171

organiser des

rvolutions pour parvenir se chamailler sans fruit dans des

temples greco-romains,
Alexis dploie une patience merveilleuse. Quand il arrivait que quelqu'un de nous lass de leur insolence s'mancipt jusqu' les interrompre, il lui imposait silence aussitt,
parce que, connaissant

la

propension de cette race

la colre,

apprhendait qu'une tincelle n'excitt un embrasement


et que cet embrasement ne ruint l'Empire . Parfois il passait la nuit les couter. Les grands de la cour, contraints
il

par l'tiquette rester debout, se tenaient tantt sur un


pied, tantt sur l'autre, s'appuyaient contre la muraille ou
se drobaient

pour prendre un peu de repos.

Cette fatigue augmentait beaucoup la goutte de l'Empereur. Irne l'avait en ses


loisir et

cultivait
le

mains pendant

les rares

heures de

que Jean Kalos ne


aucune des vertus ncessaires un souverain. Elle

de quitude. Elle

lui

rptait

montrait tmraire, irrflchi, lger, perdu de luxe et


commun tous les jeu-

n'ayant du courage que cet entrain


nes

hommes

mais non la fermet d'esprit


commandements sauveurs au milieu des d-

devant

qui inspire les

le pril,

routes.

Alexis souriant, la laissait dire, feignait mme de partager


son avis quelques instants pour la remercier par cette dfrence des soins uniques que lui valait le dvouement conjugal. Certain breuvage donn en remde accrut son mal.
Il pestait contre les mauvais esprits, auteurs de malfices.
Une incursion de Turcs le vint obliger se mettre en

campagne malgr sa maladie. Il rejoignit les troupes sur


un chariot et les commandait ainsi. Mme au plus fort de

PRINCESSES BYZANTINES.

172

montait achevai et frappait d'estoc, de taille,


moindre soldat. Il dfit les Turcs. Un chevalier
de sa suite accourut toute bride annoncer la nouvelle
rimpratrice; et, sans rien dire aux gens, il monta par le
palais jusqu'auprs de sa chambre dans la salle o mangent
les empereurs; et il y eut telle joie de ce succs qu'il chevauchait ensuite de rue en rue, de carrefour en carrefour,
contant la bataille au peuple.
Au retour, Alexis crut avoir converti les manichens qui
formaient une garde part trs solide et trs sre. Deux
trophes furent levs l'un en face de l'autre, celui-ci pour
une victoire sur les Barbares Comanes, celui-l pour la
conversion des manichens. L'Empereur ne se montrait pas
moins glorieux du triomphe obtenu grands efforts de rhla lutte,

comme

il

le

torique et de savantes dissertations sur le

dogme

philoso-

phai; victoire de l'esprit, l'autre tant la victoire de la


force.

On donna

aux nouveaux orthodoxes des

terres, des

biens, des villes. Les derniers dissidents rebelles au pouvoir

du raisonnement imprial durent subir la prison vie.


Puis les Turcs envahirent de nouveau; et leur insolence
allait Jusqu' reprsenter des comdies o paraissait Alexis
podagre. On y prtendait que la goutte n'tait que le prtexte de sa lchet.

Le malheureux empereur

Au

souffrait de toutes les misres.

ne lui laissaient aucun rpit; au


moral, l'Impratrice voyant approcher la fin de son poux
le tourmentait pour obtenir qu'il cdt l'Empire Bryenne.
La vigilance maternelle le pressait de louanges exagres
sur le Csar si loquent, apte aux affaires, rudit dans tous
les arts qui forment l'me la vertu.
physique,

les accs

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.

173

Alexis simula longtemps l'inintelligence de ce qu'elle vou-

imposer. Il lui parlait aussitt des affaires de


de son amour-propre bless par les invasions barbares, des conjurations rcemment dcouvertes, des derniers carts des Bogomiles. Une fois, pourtant, il ne put se
lait

lui

l'tat,

O femme qui partages mon empire et ma couche ne cesseras-tu enfin de m'insinuer ce que tu sais agrable tes filles et de t'eforcer ce que l'ordre tabli si heu-

contenir.

reusement soit troubl? Si tu n'es poursuivie par la colre


de quelque puissance hyperphysique, reviens au bon sens
et considre plutt avec moi si jamais aucun des meilleurs

empereurs romains, ayant un fils propre au pouvoir, le rejeta


et le remplaa par son gendre. Si, par hasard, une telle chose
advint,

ne convient pas d'riger en loi une exception.


me concerne, tu sais bien que le monde
claterait de rire et croirait gare ma raison si

il

Quant

Romain

ce qui

moi, qui

saisis le

pouvoir d'une manire, en somme, peu


mes proches et par des rai-

louable, au prix du massacre de

sons diffrentes des prceptes chrtiens, je rpudiais encore


mon fils direct pour mettre au trne, aprs avoir dtruit
une seconde fois l'ordre de succession, ce Macdonien .
Ainsi appelait-il Bryenne, originaire d'Orestie, ville splenet prospre de Macdoine.

dide

Irne se crut dfinitivement repousse. Elle suivit son

mari dans
il

la

campagne nouvelle

et le

rejoignit l'tape

attendait les renforts.

Il

lorsque

n'y avait que trois jours qu'ils


le prfet

debout prs du
aperu, lui

de

lit.

la

taient

ensemble

chambre impriale entra

et se tint

L'Impratrice, qui tait veille, l'ayant

demanda

s'il

apportait

la

nouvelle de l'arrive des

PRINCESSES BYZANTINES.

174

Turcs.
lui

Il

lui dit qu'ils atteignaient le fort

signe avec la

fit

Mais

pereur.

main de

lui avait tout

nouvelle l'mt

se taire

entendu.

et, ds le lever

Grgorios. Elle

de peur d'veiller l'Em-

du

11

dissimula que

soleil,

il

la

se livra ses

occupations habituelles sans pourtant songer autre chose.


La troisime heure n'tait pas encore coule, qu'un homme

accourut l'avertir parce que les Barbares approchaient dj.


L'Impratrice tait alors avec l'Empereur et, bien que toute
terrifie, elle suivait ses avis.

homme

Comme

ils

allaient dner,

un

sang tomba aux pieds de l'Empereur en lui jurant que le pril menaait. Aussitt l'Empereur
renvoya l'auguste Irne Byzance. Elle, bien qu'elle craignit fort, cela cependant sa peur au fond de son cur et ne
la montra ni par mots ni par gestes... Comme malgr sa
volont, elle s'loigna, se retournant maintes fois en arrire... Quand elle fut la mer, elle monta sur la galre
rserve au service des impratrices . L'hsitation de -ce
dpart ne marque-t-elle par l'insistance d'une tentative de
conversion, tentative sans succs. Encore une fois les Turcs
autre

souill de

avaient interrompu l'uvre d'Irne par une guerre cruelle

il

dvelopper del politique de chambre.


tomba aux mains des ennemis.
crever les yeux; et, comme ils ne poss-

n'tait loisir de

Un

alli, le

Ils

voulurent

sultan Sasan,
lui

daient pas d'instrument propre cette opration, ils se


servirent d'un

donn

et

le

chandelier, que

privrent

mon

du jour par

prsent destin porter la lumire

le

pre Alexis lui avait


mauvais usage d'un

Intern Cogni,

il

avoua sa nourrice qu'il entrevoyait. La nourrice le redit


sa femme. Elles gardrent si mal le secret qu'il devint public en fort peu de jours. L'ennemi fit trangler Sasan.

VII.

Le Basileus

L'AGONIE IMPERIALE-

revint de ces guerres atrocement malade. Ses

souffrances empirrent.
assistait

une

me

Je

fte

En

l'an

du cirque,

suis propos

il

1118 du Christ,

deux choses dans

l'une d'crire l'histoire, et l'autre de plaindre

Pour

et

mais pour plaindre mes malheurs,

un

triste rcit

cet

ouvrage

mes malheurs.

mort

commence

je

suis oblige de

des disgrces qui ont assailli

de son trpas qui a t


Ainsi

la

il

crire l'histoire, je reprsente les guerres et les ba-

tailles;

faire

comme

prit la fivre et dut s'aliter.

la

la

ruine de l'Empire

narration que

fait

mon

pre

Anne Comnne

d'Alexis. Elle prend soin d'avertir par l

que

de
ses

successeurs perdirent la prosprit de Byzance, prosprit

menace durant tout son rgne.


Les chroniqueurs ne cachent pas que les supplications
d'Irne et d'Anne redoublrent pendant toute l'agonie. La
princesse, appele en consultation avec les mdecins, donne
son avis, prescrit des traitements. Sa rputation de science la
plaait au rang des docteurs les plus renomms. Jamais, au
reste, Purgons de Molire ne prescrivirent de remdes aussi
dj bien

PRINCESSES BYZANTINES.

176

burlesques.

mal,

Anne

tient

un journal

elle dcrit l'enflure, la fivre,

ventre

mme;

vouement

se dlasse parfois

exact des priodes

l'oppression,

en faisant

le flux

l'loge

du
de

du d-

d'Irne.

L'Impratrice ayant t prendre un moment de repos, arrive pour la dfaillance dernire et voyant son poux si prs

mort, elle arrose le corps de ses larmes.


princesse ne dit point, afin sans doute de cacher le
souvenir de dissensions familiales qui amenrent sa retraite,
comment Jean Kalos, ds qu'il vit le Basileus sans connaissance, s'approcha, simula un entretien tenu voix basse
de

la

La

et lui prit

son anneau qui

tait aussi le

sceau de l'Empire.

Alexis, revenu lui, se mit en prires; et

aucune objur-

gation de sa femme, de ses filles ne le put dtourner de


ce mysticisme final o il prtendait sanctifier sa mort.

Cependant le Sebastocrator monta immdiatement cheval. Entour de ses amis, il courut au palais imprial, l'agonie se passant dans les difices des Manganes. Le peuple
lui tait favorable; et

comme Jean

montrait l'anneau tous,

feignant qu'Alexis le lui eut donn, on l'acclama suivant les

formules d'usage.
Le bruit en parvint aux princesses plores. Elles sentirent dfaites leurs meilleures esprances. Aussitt,

Irne

envoya un messager vers Jean pour lui enjoindre de se


dmettre, son pre ayant dsign par le testament un
successeur. Il semble, dans la confusion des tmoignages
apports par les historiens de l'poque, qu'aux derniers
temps de sa vie, Alexis avait paru, en effet, incliner en faveur
de Bryenne. Cela seul explique cette injonction d'Irne au
Sebastocrator.

L'AGONIE IMPERIALE.

177

Mais, lorsque penche sur le visage de son poux, elle


annona comment son tils se proclamait dj Basileus, sans plus attendre, et qu'il allait s'installer au Palais,
lui

Alexis ne parut pas vouloir comprendre ni s'apercevoir du


larcin qui l'avait dpouill de son anneau.

Avec une

affec-

continua de murmurer des prires, tant et


si froidement, que l'Impratrice se laissa emporter par la
O mon poux, vivant
colre
tu fus expert dans toutes

tation de pit,

il

manires de ruser; ta langue fut sans accord avec tes


penses; et maintenant mme, prs de quitter la vie, tu

les

restes

immuablement

attach tes inclinations d'hier

Alexis s'affaiblissait de plus en plus. Les princesses s'efforcrent de le ranimer pour le remettre en ses esprits et lui inspirer une rsolution ferme,

dignation lgitime contre un

un

acte d'autorit dernire, l'in-

qui n'attendait pas

le dernier
couronne. Soins inutiles.
Jean Kalos, arriv devant le palais, ne persuada point aussitt les gardes de livrer les portes. Bien qu'il argut de l'anneau imprial mis en sa possession, les officiers exigeaient

soupir du pre pour

se

fils

parer de

la

un ordre crit du "Basileus. Le voyant dans cet embarras,


Bryenne expdia un eunuque afin de lui proposer de partager le trne et de s'associer pour rgir l'Empire. Bryenne
prtendit reprsenter la lgalit, la souverainet acquise par
le choix in extremis de l'Empereur. Jean Kalos hsitait.

Son pre ne mourait

pas.

Ce pouvait

tre

au lendemain un

terrible retour des choses.

Un

accident survint qui lui valut l'assurance du pouvoir.

gonds des portes. Elles tombamis et des satellites envahirent


btiments de la demeure impriale.

Quelqu'affili dtacha les


rent.

Le Sebastocrator,

aussitt les

ses

PRINCESSES BYZANTINES.

12

lyS

PRINCESSES BYZANTINES.

Peu rassurs

toutefois sur l'tat gnral des esprits et

redoutant une offensive du parti Bryenne,

ils

s'enfermrent

y vcurent plusieurs jours, les gardes au dehors, ne


sachant si on les assigeait comme rebelles ou s'ils tenaient
l. Ils

l'Empire dans un palais veill par une escorte fidle.


Enfin le quinzime jour d'Aot, le Basileus Autocrator
Alexis P'" Gomnne remit son me la Rayonnante Douleur

du Christ.
La princesse Anne

n'a garde de

manquer de

retracer

pom-

peusement, tragiquement la mort de l'Empereur et l'hyperbolique douleur de ses surs, de sa mre. Pas une fois le
nom du frre n'est prononc. Nulle allusion qui transparaisse aux angoisses de ces journes terribles o se jouait
le sort de son mari, le sien. Sans douter de la pit filiale
dont la princesse Gomnne ne cesse de faire montre, on
peut supposer que les transes qui l'murent le plus en ces
heures ne furent pas dues aux alternatives de syncopes et
de retours la vie qui marqurent l'agonie du souverain.
Ne dans la Pourpre, fiance d'abord ce Constantin
Ducas par des insignes impriaux, elle-mme Csarissa
et honore des acclamations, ayant attendu de longues annes son avnement comme une chose lgitime, invitable,
que la naissance de ce frre cadet pouvait reculer au plus,
elle voyait, au jour dcisif, se drober le fruit de ses justes
espoirs et de trs longs efforts. Quelle fire opinion de sa supriorit ne pouvait-elle raisonnablement nourrir, dans cette
cour la plus diserte du monde o on la rvrait l'gal des
sages docteurs. Et il fallait, malgr tant de motifs de suprmatie, cder le premier rang ce jeune homme dpourvu de
savoir et de prudence pour cela seul que c'tait un mle.

L'AGONIE IMPERIALE.

179

Sa logique de personnage intelligent et raisonneur ne se


pouvait facilement plier aux grossires lois sociales. Puis,
pour une princesse de telle ambition, partant quelque peu
vaniteuse, ce n'tait pas un futile chec que de reconnatre
vaines les complexes intrigues, o, l'Impratrice, sa mre, le

Csar, elle-mme guidant, inspirant et conseillant les hautes


facults de chacun, avaient, pendant de longues sries de

mois, pein sans relche. Cela frappait

comme

la

ngation

brutale de sa supriorit, de la force morale qu'elle s'tait

plu reconnatre sienne

et trs efficiente par-dessus les tches plus humbles des autres tres. Son monde illusoire
s'croulait d'un coup devant l'habilet simple, le coup de

force de Jean,

ce frre mpris, dnigr, peine salu


dans les crmonies de cour o il triomphait par l'opulence et la splendeur de ses hardes.
On sent dans ce rcit funbre l'immense douleur alors
ressentie, et qui poussa quelques mois plus tard cette
femme de trente-cinq ans se retirer du monde pour pleu-

d'elle

un destin malencontreux. Elle se complat


du moribond. La scne
devient belle, le plus saisissant passage du livre. On entrevoit l'affolement des princesses aprs les nouvelles du
dehors, l'annonce de leurs espoirs supprims, pendant que
le souverain, le pre agonise, solennel, immuable, sans conrer ternellement

dpeindre les derniers instants

sentir

au signe qui

les sauverait elles

de

la

disgrce

et

de

La princesse Marie, verse goutte


goutte d'un vase long col dans la bouche du malade que

l'obscurit dfinitives.

ce

remde

briile et

ments. Anne, sous


laisse choir

qui s'en plaint par de rauques gmisse-

poids du malheur, de la dfaite s'est


aux pieds de son pre et la princesse Eudoxie
le

PRINCESSES BYZANTINES.

i8o

avec
les

elle.

Elles pleurent ensemble, sans paroles, supputant

conjonctures qui

les forceront peut-tre se retirer

aux

couvents, ces prisons politiques o finissaient les races vaincues et les familles des conspirateurs malheureux.

L'excs de mon affliction mit ma philosophie en dsordre ainsi que mon loquence . Ni philosophie ni loquence ne pouvaient remdier au courant adversaire du

sort.

L'Impratrice Irne prise d'une crise nerveuse en voyant


lui

chapper

la

puissance

dchirait ses habits et jetait ses

souliers de pourpre travers la chambre,

comme

les

fausses

marques d'une dignit dont elle se trouvait dpouille.


Elle arracha aussi les ornements de sa tte, elle se coupa
cheveux, elle prit des souliers noirs et, aprs avoir t en
peine d'une robe de deuil, ma troisime sur qui avait
prouv le malheur de la viduit en tira une de ses armoires
et la lui donna. Dans le temps mme qu'elle la mettait, l'Em-

les

perur rendit l'esprit .


Dtail admirable que cette vengeance de femme, s'habillant de deuil avant le spasme suprme de son mari qui n'a
point voulu lui concder la haute faveur de rgner sous les
noms de sa fille, de son docile gendre

J'ai donc perdu Alexis, cette lumire du monde, s'crie


!

alors la rhtoricienne. J'ai aussi perdu Irne, depuis, Irne

Ne

les dlices de l'Orient...

roc,

moi qui

ai

survcu?

suis-je pas plus

dure que

le

y>

Elle survcut d'ailleurs pour les dboires.

On

transporta le cadavre de l'Empereur dans un apparteexpos


au septentrion du Palais cinq Dmes.
ment
Mais les princesses ne croyaient pas encore la partie

L'AGONIE IMPERIALE.
perdue. Bryenne assembla ses partisans.

un complot

i8i

On machina tout
Anne Com-

excuter, durant les funrailles.

nne plus froide remonta


matin, la Despona

fit

les courages.

Le lendemain, au

appeler Jean Kalos de bonne heure,

pour assister aux crmonies. On allait porter le corps en


grande pompe dans le monastre de Jsus-Christ Ami des
Hommes qu'avait fond Alexis. Le nouvel Empereur trop
prudent pour courir le risque d'atfronter une sdition, ou
l'outrage d'un discours dnonant au public sa conduite durant l'agonie de l'Empereur, se contenta d'envoyer aux obsques une partie des seigneurs de sa maison.
Demeur au Palais imprial, il en expdia ses courriers,
y donna audience aux dignitaires qui vinrent prter serment. Puis quand les nouvelles des provinces parurent
rassurantes, il distribua les charges ses amis et ceux
de ses parents qui approuvaient sa politique. Entre tous, il
aimait son frre Isaac, qui mangeait sa table et ne se sparait gure de lui.

Sebastocrator.

Il

l'honora du

Axuque, un

titre et

des insignes de

esclave n chez les Turcs, lev

parmi eux et pris dans Nice lorsque cette ville chappa


domination perse, connut aussi la faveur du jeune souverain. Ayant partag ses jeux d'enfance, il tait devenu
peu peu le plus cher des domestiques cubiculaires qui
appels par leur ministre, aux soins trs intimes du prince,
acquraient vite par l les secrets et la confiance du matre.
Les gens aimaient Axuque, trs libral, prodigue mme.
Ces deux personnages commencrent rgir l'Etat.
la

L'an n'tait pas encore rvolu qu'Anne Comnne tentait de


Des affidcs corrompirent les gardes de
l'hippodrome Philopation o l'Empereur passait la nuit. Les
ressaisir le pouvoir.

PRINCESSES BYZANTINES.

i82

conjurs attaqueraient en armes ses serviteurs, et lui-mme


l'heure

du profond sommeil. Anne Comnne

et

Bryenne

fondrent leur dernier espoir en ce dessein. Bryenne moins

ambitieux, plus sceptique sur la valeur des choses de gloire,


mollissait, trouvait inutile d'encourir la svrit de son
beau-frre contraint de venger avec clat
et

mal assur,

tive.

Anne

si

le

un pouvoir

rcent

succs n'anoblissait pas leur tenta-

fut l'me directrice

du complot. Elle ne

tolrait

point le triomphe dfinitif de Jean, l'ingratitude et l'injus-

l'Empereur dfunt qui avait tout accord au droit du


mle sans dfrence pour les qualits plus solides et plus

tice de

leves de l'intelligence.

Elle

ne pardonnait pas surtout ce frre l'avortement

d'intrigues

si

longues,

si difficiles

l'Impratrice, le Csar,

elle-mme avaient t jous avec leurs partisans, malgr leurs richesses et le prestige de leurs talents. Il

la Coesarissa

fallait

une revanche.

Anne Comnne

rpandit l'or profusion, excita les cu-

pidits et les vues ambitieuses des jeunes officiers, de quel-

ques prtres. On gagna mme certaine partie du peuple.


L'ancienne cour dvote pour Irne prta l'appui de son autorit et de ses traditions. Malheureusement Bryenne ne
montrait pas l'nergie indispensable un chef de parti.
Quand l'excitation des conjurs atteignit un degr d'effervescence favorable l'accomplissement du projet, le Csar,
au lieu de les conduire au but. crut prudent d'atermoyer,
d'hsiter,

de chercher des garanties plus

sres

pour

la

russite.

Anne maudissait son sexe, cette malignit de la nature qui,


aprs l'avoir prive du trne bien que son droit d'anesse l'y

I/AGONIE IMPERIALE.
portt, rempchaii de prendre le

i8?

commandement

effectif

du

complot. Constamment elle querellait Bryenne sur sa timidit. Mais par respect pour les murs introduites au Palais
sous

le

rgne prcdent,

entre les

lui fallait restreindre

il

murs du gynce

son action

La
Son ambition, son orgueil, sa
satisfaire, tout soi-mme enfin qui
et

des chapelles impriales.

princesse souffrit la torture.

haine allaient

se

faillir

subirait la dfaite irrmdiable.


Il

en

fut ainsi.

L'ardeur des conjurs s'puisa dans une

vaine attente. Les gardes achets par les largesses eurent


le temps de se dgriser de leur premier enthousiasme. Un
matin, aprs un essai maladroit. l'Empereur apprit le crime
de sa sur et du Csar.
Le chroniqueur rapporte qu' cette nouvelle, Anne Com-

nne furieuse s'emporta en paroles obscnes contre


blesse

la fai-

du mari.

haut la nature d'avoir donn son


forme et le sexe d'un tre de passivit, tandis
que Bryenne avec un esprit fminin et timide portait le
signe physique d'une virilit menteuse. On ne peut traduire
exactement le grec tant les termes en sont crus.
Cela laisse penser l'horrible rage o se perdit la princesse
pour qu'elle manqut ainsi la dignit de son rang, l'tiElle accusait tout

me

virile la

quette, sa chastet d'pouse par des paroles quasi publi-

ques.

La

pour jamais dde succs autre. Les messagers de l'Em-

vie d'apparat venait de prendre fin,

truite et sans espoir

pire lui

annoncrent qu'on

des biens. Le monastre

et la

la

punissait par

pauvret

la

confiscation

lui allaient-ils

choir?

VIII.

LES TEMPS DE RETRAITE.

moins rude d'apparence que l'preuve s'impost,


la ressentit que plus humiliante
encore. Le dcret qui la privait de ses biens en dotait l'eunuque turc, cet Axuque qui dirigeait les conseils du Palais.
Or, pour faire montre, en un acte aussitt clbre, de sa
gnrosit, Axuque, par un long discours prononc devant

Pour

Anne Comnne ne

exhorta Jean Kalos la


reprocha presque l'ide de dpouiller sa
famille aprs que Dieu lui avait donn la grce de dcouvrir
la conjuration.
Il terminait en suppliant l'Empereur de
rendre ses biens la princesse. Jean Kalos suivit le conseil
de son favori; et la Porphyrognte dut la libralit d'un
les dignitaires, refusa la dotation,

clmence

eunuque

et

lui

esclave,

la

jouissance de ses richesses

et

de son

rang.
C'tait le

coup suprme. Son orgueil, son ambition poli-

tique dsarms par l'ignominie du bienfait, la princesse

renona pour l'avenir entreprendre quelque rle nouveau.


Son poux ne manqua point de la pousser en cette voie
sage; et la colre du premier moment apaise, il la consola

PRINCESSES BYZANTINES.

i86

de ses raisonnements sceptiques, tout de mpris hautain

pour

les

hochets de

la gloire.

D'ailleurs l'Impratrice Irne


pris, ds l'insuccs, l'attitude

ment

la

conduite politique de

allait disant

la princesse, sa fille; et elle

aux seigneurs, aux prtres, avec l'onction de sa

parole dvote

on n'en

craignant pour soi, avait

de ne pas approuver pleine-

comme

a point,

il

il

ne faut pas chercher un roi quand

ne faut pas entreprendre de se dfaire de

qu'on a. Parmi de graves dclamations, elle laissait


penser que si elle avait agi volontiers sur l'esprit d'Alexis
pour obtenir qu'il changet l'ordre de succession, maintecelui

nant qu'il

tait

mort sans

l'avoir modifi, elle jugeait indis-

pensable de se soumettre au dsir du dfunt.


Anne Comnne se dsista de toute prtention future.

Son

fils

Alexis avait pous la

fille

du prince Abosgias.

Afin de ne pas entraver sa carrire la cour le plus sr


tait, pour ses parents, de ne point contrarier l'Autocrator.

En effet, depuis cette poque la Cacsarissa ne se mle plus


aux vnements politiques. Elle vcut en une cour particulire frquente parles moines, les pres de l'glise qui plus
tard la glorifieront dans leurs crits. Dans Byzance, ses
assidus constituent une socit part o l'on perptue les
traditions littraires et dialectiques

mouvement de

renaissance

mes de

du rgne

commenc

d'Alexis.

Le

par Psellus se dve-

uniquement occups
Mais la face scientifique des
spculations disparut peu peu devant un grand amour de
la rhtorique o l'on s'effora d'exceller. En ce temps
chacun compose des lettres, des ptres sur des sujets graves,
loppa dans
aux choses

les

ses disciples

intellectuelles.

missives destines des lectures de cnacles,

pleines de

LES TEMPS DE RETRAITE.


pompe
concetti

et
si

187

de prtentions rudites, de bons mots, sorte de


cliers

aux

lettres

du dix-septime

sicle franais.

forme la plus dlicate de ces exercices. Les chroniqueurs abondent pour cette poque, tous
secs, dpourvus d'anecdotes et de caractristiques, soucieux
uniquement d'amener de longs discours dans lesquelles ils
peinent imiter les homlies rapportes par les historiens
grecs et latins, Tite-Live, Tacite, Thucydide, etc.. La langue
L'histoire paraissait la

Le grec de ce douzime sicle, net et


imprvu, sans tournures ni dispositions de mots
qui mettent en valeur le verbe ou l'ide reprsente assez
bien ce que fut la langue des Buffon, des Boileau l'heureux et suggestif archasme de Montaigne ou de d'Aubign.
La besogne de ces rhteurs se vouait la dnudation du style.
C'est donc tort que la critique moderne voque le byzantinisme propos de certaines complexits d'criture mises
en uvre par les lettrs contemporains.
Anne Comnne dirigea ce monde de grammairiens durant
sa vie recluse, et le domina de son incontestable talent.
Aucun motif n'tait d'ailleurs qui pt l'engager enfreindre les lois de l'Empire et former un parti d'opposition. Une fois affermi sur le trne, Jean Kalos parut successivement aux yeux des peuples comme un hros de
chevalerie et comme un saint de vitrail. L'admiration des
sujets lui fut rapidement acquise. De plus, en it23, il ft
prendre la pourpre son fils g de 16 ans, Alexis II Comnne et en nomma les deux frres Sebastocrators. L'appros'assagit galement.
plat, sans

bation unanime se manifesta. Rien n'tait plus tenter


contre ce souverain populaire dont
sait dj sur les

degrs du trne.

la

descendance s'tablistemps, il battait

En mme

PRINCESSES BYZANTINES.

i88

les

Huns

et les

Serbes dont

scurit de Byzance. Les

vrs d'une terreur constante


pra.

De

si

les

incursions menaaient la

marchands,
le

le

bnirent.

menu

peuple dli-

Le commerce pros-

heureuses conjonctures se consacrrent par une

des plus belles crmonies qu'eussent vues les Byzantins;

triomphe de l'Empereur dont les admirables exploits


combats singuliers o il avait dploy
une bravoure de lgende excitaient l'enthousiasme. Au
jour dit, les demeures des quartiers riches furent tendues
le

militaires, plusieurs

prcieuses qu'alourdissaient les broderies d'or


de gemmes, et sur leurs balcons, on exposa les plus
magnifiques orfvreries tires des trsors particuliers. Un

d'toffes
et

char couvert de plaques d'argent enchssant des escarboucles

de grosses perles passa tran par quatre chevaux blancs.


Sur ce char se dressait l'image de la Vierge, la Trs Illuminante Puret, protectrice de l'Empire, avec, aux pieds, les
trophes conquis sur les Barbares et offerts pour ex-voto.
Les Grecs, vtus en soieries de fte brodes de symboles
multicolores, rehausses d'or et de pierreries, acclamrent
Jean Kalos suivant pied le char. Il se prosternait pour
rendre grces de la victoire devant les images du Sauveur
et des Saints animes, parmi les fleurs des reposoirs, de
mouvements majestueux que guidaient de secrets mcanismes. L'encens parfuma les rues. Les franges d'or des
vtements cliquetaient sur les chaussures de drap clair. Ds
le matin, les tanneurs avaient parcouru Pra, le quartier
des Juifs, et souill leurs maisons avec des eaux sales, pour
empcher les bourreaux du Christ de se mler aux orthodoxes. Redoutant les coups, ils n'osaient sortir. Et les
et

acclamations durrent tout

le

jour, sur le passage

du

cor-

LES TEMPS DE RETRAITE.


tge,

dans

les

amphithtres o

le

peuple applaudissait

jeux padrmiques qui laissaient voir les dieux

d'Homre

se

autour de
oblisques

la

et les

les

hros

mler ensemble sur l'arne, se poursuivre


Spina gigantesque levant ses chapelles, ses

et ses statues

lores des bois exotiques.

du haut des

baient

189

pieuses parmi les flammes versicoDes feux pareils la foudre tom-

airs, clataient

avec fracas sur

les

com-

harmonieusement les lyres


et les cithares. Des guerriers soutenus par une divinit
tutlaire dfendaient la gloire de la patrie grecque. La mulbattants tandis que pleuraient

titude des spectateurs dlirait de joie, lisant ces jeux

le

prsage des destines nationales.

Au

lentement le long des derniers


contempler les couronnes royales illuminant
du seul clat de leurs pierreries la nuit du Palais des Blaquernes, sa nef leve sur des colonnes recouvertes de msoir, la foule s'coulait

feux et

allait

taux prcieux qui portaient grav

le

mmorial des guerres

heureuses.

Imagine-t-on la tristesse d'Anne Comnne ces bruits


fte qui blmaient et fltrissaient ses tentatives inutiles,
qui sonnaient le glas de ses ambitions dfuntes, de ses
orgueils abolis. Le peuple entier se levant pour lui donner
tort, pour lui crier que l'Empereur Jean seul savait satisfaire aux besoins du pays, bravement et dignement, et qu'il
relevait les tendards de Byzance si souills par les revers
au temps d'Alexis le Grand elle en dut infiniment souffrir.
Au hasard seul, elle ne pouvait imputer cette gloire
du Basileus. Aussi bien que courageux il tait clment
et patient. Isaac, son frre si aim, va chercher dans les
cours ennemies des secours pour le renverser du trne.
de

PRINCESSES BYZANTINES.

I90

Il

n'en obtient pas.

son retour, Jean

reoit avec des rjouissances publiques.

lui

Le

pardonne
fils

de

et le

cet Isaac

qu'on leur allait livrer


ordonne de prter un de ses
chevaux un chevalier italien qui en tait dpouvu. Il
renie le christianisme et pouse une musulmane. C'est de
lui que Mahomet II prtendait descendre. Jean Kalos lui
crit des lettres affectueuses pour le ramener au bien et
console le pre avec de nouveaux honneurs. Il supprime la
passe aux Perses avant
parce que Jean

la bataille

Comnne

lui

peine de mort.

Par chacun de ces bienfaits, par l'audace de ses qualits


il dmentait chaque jour les complots et les
intrigues passes de sa sur; il lui imposait le respect
invitable devant l'vidence de la vertu et de la magnanicharitables,

mit.

Enfin il meurt, s'tant bless la main d'une flche empoisonne. Je veux, dit-il aux dignitaires entourant son
agonie, vous donner un chef qui ne soit pas mangeur de
peuple, qui ne dmente pas son nom par ses murs, qui ne
soit pas noy dans la dbauche ni plong dans l'oisivet,
qui ne demeure pas attach son palais
et les peintures...

comme

les statues

l'exclusion de l'anesse,

il

dsigne son cadet Manuel,

sorte d'Alcibiade plein de bravoure. Les volonts de Jean

sont tellement observes que l'an se retire au monastre.

Manuel

est

proclam sans opposition.

Il

entre au

Palais,

franchit cheval la porte que seul l'Empereur pouvait passer


ainsi.

La

La

bte hennit et caracole, prsage de rgne heureux.

princesse,

ploits de

ce

du fond de

rel

sa retraite, peut suivre les ex-

Hercule dont Raimond d'Antioche

ne

LES TEMPS DE RETRAITE.

191

put manier ni l'cu ni la lance. Dans un combat singulier


contre un Hongrois, il le tue d'un coup d'pe entre les

Au

Palais, il entretient un commerce incestueux avec


Thodora au su de tous et rit largenient quand les
prtres l'en blment. Ses deux frres veulent se battre pour
des questions de vanit, il les spare sans armes et a le bras
travers par un coup de dague. Depuis, il porte cuirasse,
marche contre l'Empereur Conrad d'Allemagne et ses
croiss, les dfait et contraint l'audacieux s'asseoir prs du
trne sur un sige bas, pendant les crmonies palatiales.
Les amazones croises paraissent dans Byzance, armes
comme des guerriers, l'air martial, conduites par une femme
surnomme Pieds- Dors pour les franges d'or qui bordaient

yeux.

sa nice

ses vtements.

Comme

monde

ce

ne se hte de passer en

dans

la riche cit, l'Empereur


ordonne de vendre aux plerins des aliments empoisonns.
On ferme les villes devant eux. On leur redescend du haut des

Asie

et s'attarderait volontiers

murailles des paniers remplis de farine en retour de l'argent

d y mettre auparavant et on les vole sur le poids.


vendue se trouve mle de chaux. Les argentiers
reoivent l'ordre de battre de la fausse monnaie pour les
qu'ils ont

La

farine

transactions avec les Latins;

afin de

dgoter leurs descen-

dants de mettre Jamais le pied sur la terre de Byzance ,


Mme on en tua beaucoup dans les gorges et les dfils.

Quant au

Basileus,

massacrt.

Tant Manuel leur

d'acqurir son

mariage.
la
les

princesse
ftes

il

traitait

alliance,

Comnne,

la

les

meurtrier que Conrad, afin

donna

lui

Byzance, on

avec les Turcs pour qu'on

fut

nomma

sa parente Berthe en

Irne,

on Tduqua,

et

alors trs vieille, veuve, put voir

des noces. Son

fils

Alexis venait de recevoir la

PRINCESSES BYZANTINES.

ig2

dignit de

Grand Duc

on

et

commandements

lui confiait des

d'importance. C'tait un allgement sa rancur.

Cependant autour
sant.

Il

tait

d'elle fiorissait

de ses amis,

le

encore un parti puis-

patriarche

Cme que

la

cour

accusait de conspirer avec Isaac, le frre de l'Empereur.

Les courtisans dsireux de s'en dbarrasser prtendirent


qu'il suivait l'hrsie

du moine Nphon, un dissident ortho-

doxe avec qui vivait


glise.

le

patriarche.

On

le

chassa de son

Cme, indign, pronona l'anathme

et

maudit

le

ventre de l'Impratrice Irne afin qu'il ne produist jamais


d'enfants mles. Cantostphane, un familier de l'Empereur,

voulut
le

le

frapper.

Laissez-lui recevoir sa pierre , dit alors

patriarche prdisant ainsi la mort de l'insolent; au sige

de Corfou un clat de pierre le frappa aux reins, le tua.


A la suite de cette alliance, Manuel perdit sa popularit.

Mais Anne Comnne mourut trop tt pour assister l'expiation, au triomphe d'Andronique; et il lui fallut quitter la
terre en 1 148 sans autre satisfaction que d'avoir dirig
trente annes durant les intelligences de l'poque.

En suprme

vengeance,

VAlexiade, ce pangydes rgnes suivants


accoler par les chronologues

elle crivit

rique de son pre qui devait ternir


et

qui contribua fort faire

l'pithte de

grand au

nom

l'clat

d'Alexis

Comnne. Elle-mme

malheureuse, une sorte de modle


humain en relief sur la dchance de la socit byzantine
aprs Alexis
portant ce suprme bon got de ne point
mme attaquer son frre Jean Kalos au rcit de la mort de
leur pre. Il est vrai qu'elle ne le nomme pas. Peut-tre
nourrissait-elle le vague espoir que son uvre donnerait aux
ges futurs le document-type de l'poque o elle vcut, et
s'y

montrait parfaite

et

LES TEMPS DE RETRAITE.


que
les

le

silence pserait plus sur la

pires accusations. Car

mmoire de son

193

frre

que

sied de repousser l'hypothse

il

d'une tyrannie gouvernementale qu'elle et craint de froisser


et qui interdisait les rvlations sur la manire dont Jean
Kalos (i) avait pris possession du trne.

(i)

Jean Kalos eut quatre

fils.

Alexis que l'on

clamations, Andronique. Isaac et Manuel.

nommait

aprs lui dans les ac-

Le chroniqueur rapporte que

l'Emen songe cet Alexis, alors rcemment couronn, s'avancer sur un


lion qu'il maintenait par les oreilles au lieu de rnes, n'ayant rien autre pour
dompter la bte. On expliqua comment cette vision signifiait que l'enfant tiendrait le nom d'Empereur mais serait priv du pouvoir. En efl'et, il mourut bientt d'une fivre aigu qui le prit la tte. Son frre Andronique eut juste le temps
A la
exempt des choses hurnaines .
de dplorer sa mort puis fut lui aussi
proclamation de Manuel, Isaac s'tait, pour un temps, clotr.
pereur

vit

<

^aOo*c^-'

PRINCESSES BYZ.\NTINES.

l3

*^I^Si?^%S^S^IJ^I^%^l^lJ?*ifelJf^

IX.

L'ALEXIADE.

plusieurs centaines de pages,


Une pitaphe de
convenu de dnommer aux

dans
de rhtorique le style noble , pleine de mtaphores ampoules,
de citations des anciens, de traits d'esprit et de quiproquos
de pense, tel apparat ce livre qu'Anne prtend avoir compos trente ans aprs la mort d'Alexis. Quels qu'en soient
les dfauts extrieurs, l'ouvrage demeure srement le meilleur des prcis historiques que nous ait lgus le douzime
ce qu'il est

crite

traits

On y sent mieux que partout ailleurs l'me


de ce peuple admirable, purement pris de beauts

sicle byzantin.

mme

ddaigneux des pres luttes o s'exterminaient misrablement les nations au moyen ge. De ce

intellectuelles et fort

que

cet

lan intellectuel gardait la forme de discussions

religieuses,

en acqurait plus d'unit, c'est--dire plus de


Il tait moins sot assurment de quitter le
courses pour aller entendre les pieux vques

il

force effective.

cirque

et les

disserter

sur

un

texte de

saint Jean, l'initi des vieilles

philosophies perdues, que d'y rester

comme

le

fait

au-

PRINCESSES BYZANTINES.

ig

jourd'hui

peuple de France dans

le

aux

lasser vers la nuit

Anne Gomnne
la

Byzance

le

seul espoir de se d-

idioties des petits thtres.

a scell

dans son uvre ce haut esprit de


au long de ses discours,

finissante. Elle s'efforce,

en garder la dignit rigide, la

peints aux icnes

et

suprme attitude des

saints

qui, dans leurs personnes troitement

asctiques splendidement ornes offrent l'admirable alliance


,

du mysticisme esthtique

et

du mysticisme

religieux. L'exa-

gration qu'elle affiche des qualits et des mrites impriaux,


et des vertus entires dmontre au
Bien n'avait rien de ridicule alors, que, si
la volont humaine se laissait parfois dfaillir, son plus vif
apptit se vouait le pratiquer et vouloir en tre pare
dans les histoires. C'tait l'extrme tenue d'habits et d'me.

de la pit indispensable

moins que

Le

le

style se ressent de la

pompe des

intelligences

il

n'a

redondantes, images de
bas-reliefs, accents de prophties, proses liturgiques.
Ds le dbut du livre, l'historienne explique le cours des

que

plis lourds,

temps

phrases tendues

et

puis se prsente avec ses titres d'rudition, se d-

clare experte

dans tous

les arts,

philosophe

et

mathmati-

cienne, nourrie d'Aristote et de Platon. Mais son embarras


va-t-elle encourir le reproche que les Ecritures
est extrme
:

font

Cham

d'avoir dcouvert la nudit de son pre No, en

rapportant avec exactitude les


vant

la

faits

du rgne d'Alexis? Sui-

parole d'Homre, elle mprisera les envieux et ac-

sa tche. Son poux Bryenne avait commenc la


chronique perptue jusqu'au temps de Botaniate. Le mal
deCilicie l'a malheureusement interrompu dans cette grande

complira

tche. Suit aussitt


les

mdaillons

un

portrait de

des littrateurs

Bryenne travaill comme


du dix-huitime sicle,

L'ALEXIADE.
anobli des plus aimables pithtes

197

Si vaste d'esprit,

grande exprience, de si bon conseil de si profonde


science d'une si rare probit et d'une mine non seulement
digne de l'Empire mais empreinte d'une majest presque
divine... il tait magnifique soit qu'on le regardt soit qu'on
l'coutt... cette pense exprime vers la possibilit de
l'Empire lui octroyer est peut-tre la seule allusion de toute
VAlexiade au complot manqu.

d'une

si

Comme

les

corps qui, tantt affligs de

maux

extrieurs

portant en eux-mmes les causes de leurs maladies,

et tantt

nous font

parfois attribuer l'origine de la fivre l'intem-

une nourriture malsaine ou bien aux humeurs corrompues, ainsi l'Empire romain prpara en ce
temps pour lui-mme des destins mortels, je veux dire Ursel
prie de l'air,

Et

et Basilas...

t attirs,

ne

que

jadis affectaient la

tyran-

tyrans trangers et nomades y ont


la fortune a prcipit l'tat dans des maux qu'on

gurir...

sait

quelques autres

si

nie, maintenant

>

les

Cela veut dire simplement qu'Ursel

Basilas, chefs des milices franques,

et

s'taient rvolts avec

l'espoir de conqurir le trne. Voil la forme gnrale des

phrases

et

des ides pour

les concetti

discours

de

et

l'Italie

le rcit

ordinaire. Ajoutez cela

ces paillettes clatantes

semes sur

qui passrent ensuite dans

les

l'toffe

murs

du

littraires

pour venir briller en France avec les Mdicis.


dames du dix-septime sicle le gnie de Cor-

signaler aux
neille.

comme

De nombreux

portraits encadrs dans la narration,

mdaillons dans l'mail des cramiques, compltent cette manire d'crire dont hrita intgralement notre grand sicle. Quelques citations ne sauraient
les figures des

que prciser.

PRINCESSES BYZANTINES.

igS

Ceux de l'Hesprie ayant appris


tous allrent vers lui,

tor,

ports vers le centre...

Quand

comme

l'arrive de
les

TAutocra-

corps pesants sont

et les guerres que la


Fortune lui (Alexis) a suscites, je le compare une personne qui tant frappe en mme temps et par une dangereuse maladie ne de la corruption de ses humeurs et par des
armes pousses par les mains de ses perscuteurs, triomphe
de Tune par la force de son temprament et des autres par

celle

je

considre les actions

de son courage...

Suit maintenant le portrait de

pour cause
sent quelques commentateurs.

soigne du livre,

et

Bomond,

la

page

d'affection, ainsi

la

que

plus
le

di-

Sa prsence blouissait autant les yeux que sa rputation


si avantageuse qu'il dpassait
d'une coude les plus grands. Il tait menu par le ventre et
par les ctes, et gros par le dos et par l'estomac; il avait les
bras forts et robustes. Il n'tait ni maigre, ni gras, mais dans

tonnait l'esprit. Sa taille tait

un

juste

temprament

et tel

que Polyclte l'exprimait ordi-

nairement dans ses ouvrages qui taient une imitationjdlc


de la perfection de la nature. Il avait les mains grandes et
pleines, les pieds fermes et solides. Il tait un peu courb,
non par aucun dfaut de l'pine du dos mais par une accoutumance de jeunesse. 11 tait blanc par tout le corps, mais il
juste et agrable mlange de blanc et
cheveux blonds qui lui couvraient les
oreilles sans lui battre sur les paules la faon des Barbares. Je ne sais si sa barbe tait rousse ou d'une autre couleur parce qu'il tait ras fort prs. Ses yeux taient bleus et

avait sur le visage

de rouge.

Il

un

avait des

paraissaient pleins de colre et de

fiert.

Son nez

tait fort

L'ALEXIDE.

199

cur
grande quantit d^air pour en modrer la chaleur. Sa bonne mine avait
quelque chose de doux et de charmant mais la grandeur de
Car comme

ouvert.

grand

il

avait l'estomac large et le

fallait que son

il

poumon

attirt une

sa taille et la tiert de ses regards avaient

farouche

quelque chose de

de terrible. Son rire n'imprimait pas moins de

et

terreur que la colre des autres n'en imprime.

11

parhiit fort

ne manquait Jamais de rponse quelque demande qu'on lui pt faire. Ayant de si grandes qualits, il
n'tait infrieur qu' Alexis en dignit, en fortune, en esprit
propos et

il

en loquence .
est besoin d'un esprit bien ingnieux pour parvenir
farder de quelqu'apparence de charme cette brute colossale.
Alexis n'eut pas besoin d'tre averti par les
Ailleurs
dieux durant le sommeil pour se prparer la bataille comme
Agamemnon, fils d'Atre, le fut autrefois; mais brlant
d'envie de combattre... Cette image revient souvent pour
et

Il

appuyer

la vigilance d'Alexis.

Si je n'avais

que

j'ai

eu ce voile, j'aurais tu autant de Scythes


la tte , s'crie Alexis en parlant du

de cheveux sur

voile de la Vierge qui lui servait d'tendard.

de

la victoire, le

peuple chantait

jour que les Scythes aient vu


tt

Ils

le

Il

mois de mai

participent aux divins mystres

du Sauveur

et

en

rent le meurtre et

mme temps
ils

sont des

Au

ils (les

lendeniain

ne s'en faut que d'un

du corps

et

du sang

prtres croiss) respi-

hommes

de sang, selon l'ex-

un de ses Psaumes. Cette


pas moins le droit de l'pc que

pression dont David se sert dans

nation barbare ne s'attribue


la gloire

avait la

du sacerdoce. Ce prtre tait revtu d'une tole et


rame la main pour combattre les hommes et les

PRINCESSES BYZANTINES.
Nos prtres, au contraire, sont de fidles imitateurs de
douceur d'Aaron, de Moise et du souverain pontife de qui

flots.
la

exercent visiblement la puissance . Ne voil-t-il pas un


beau passage de Massillon sur la charit obligatoire et Thu-

ils

manit ecclsiastique?
Je n'ai aussi Jamais vu un mchant homme faire rien
de bien, parce que depuis qu'on s'est une fois loign du
milieu de la vertu on se porte toujours des extrmits
<(

vicieuses

Alexis ayant chapp aux temptes de la mer devait

trouver sur terre des temptes plus furieuses

une

qu'on a su en dcouvrir la
clef, il n'est gure malais de lire la pense vritable de
l'historienne. Il suffit d'tudier quelque peu les textes, de

Sous

cet appareil, et

faire des

fois

rapprochements entre des passages divers. Ainsi,

bien qu'elle ne mentionne aucune atrocit commise lors de


l'entre

d'Alexis

et

de ses partisans Byzance aprs

dfaite de Botaniate, elle rappelle,

la

en contant l'arrive des

comme les dignitaires craignaient que ce ft l le


chtiment de leurs anciens meurtres et pillages.
Si elle narre une tratrise de son pre, elle laisse comprendre que des gens s'en fchaient avec raison et ne le
blme pas. En sorte que ce pangyrique de VAlexiade finit
bien par tre un document fort prcieux pour ces temps, le

croiss,

plus prcieux

mme.

L'rudit Gretser reproche,

il

est vrai

la princesse d'a-

primaut du sige
pontifical de Constantinople et accus le pape tort. Ce
sont l querelles spciales d'rudit, auxquelles nous ne saurions contredire, mais il importe de rpliquer que Gretser
voir

donn de fausses raisons sur

la

L'ALEXIADE.
n'a pas tenu

compte dans

prjugs que

Que

la

cette critique des

opinions

et pr-

monde ecclsiastique de Byzance.


princesse Anne partageait ncessairement.

jugs en cours parmi

le

o elle cite
THermite par la Dacie.
quelques autres fautes sur la gographie ou la succession
des batailles, il semble que ce soit l minimes accidents
faciles, du reste, rparer par des confrontations de textes
l'on rfute encore l'assertion par elle mise

l'arrive des croiss sous

Pierre

chronologiques.
L'intrt

d'une

de l'uvre consiste surtout dans l'expression


autoritaire et ambitieuse, de haute su-

me fminine

priorit sur les

hommes du temps

et

qui

manqua

sa vie,

ses espoirs, qui porta jusqu' l'ge de soixante-cinq ans la

rancune de sa dfaite contre l'injustice du peuple et la faipoux hsitant.


Le sort lui voulut cette malice de vivre jusqu' un ge
avanc dans le triomphe de ses adversaires, et de souffrir en
longue peine le spectacle de la victoire combattue par les
plus importants efforts de son existence.
Puis c'est encore le tableau d'une grande poque de l'Empire byzantin au moment o parvenu se soutenir nominalement, par l'esprit seul pour ainsi dire, il lutte cependant

blesse d'un

contre les

flots

de Barbares croiss

jets

sur sa frontire par

rythmique des migrations humaines. Un temps, il


les arrte, il leur impose sa majest d'apparat et la splendeur
de sa pense hritire du monde romain, imbue du plus
pur christianisme qu'avaient affin huit cents ans de discus-

le flux

sions liturgiques et d'homlies savantes.

poque merveilleuse

et

vraiment grandiose o l'me de

potentats sublimes maintenait debout

un Etat sans

territoi-

PRINCESSES BYZANTINES.
res, sans

armes, sans impts,

et refoulait,

avec leurs dser-

teurs passs en ses rangs, les Barbares ignorant le rel de


cette miraculeuse

parce qu'ils

la

faiblesse et croyant

Byzance puissante

voyaient admirablement riche, extrmement

habile et qu'ils la savaient plus ancienne d'origine que les

dieux oublis de leurs anctres.

La nuit qui

Anne Comnne
de leurs lances

prcdait une bataille importante, nous dit


,

les soldats fichaient des cierges sur les fers

et

chantaient des hymnes. Le Scythe, tonn

des mlodies de ce chant religieux suave

grave, croyait

et

un appui surnaturel donn aux Grecs. Le lendemain,


combattait avec dfiance, puis se retirait

comme

il

le lion

devant le feu .
Si Jean Kalos fut le saint et le hros de ce temps, Alexis
en fut le politique extraordinaire. La princesse rapporte
qu'un fils du Basileus romain Diognes, dtrn par Michel
Parapinace, avait t mis au monastre par cet empereur. A
son avnement, Alexis le tira du clotre avec son frre
Lon et sa mre Eudoxie. Mais Nicphore Diognes rvait
de reconqurir les souliers de pourpre. Il conspira. En
campagne, il plaait sa tente prs du pavillon imprial cherchant l'heure propice au meurtre. Une nuit, il pntre,
trouve une servante ventant le lit o sont couchs l'Empereur et l'Impratrice.'; Il remet son coup. Alexis averti
refuse de se prmunir, et se contente d'appeler devant lui
les

principaux partisans de Nicphore, de parler en leur

prsence des devoirs garder.


Mais comme un thiopien ne devient jamais blanc,

quelque peine que l'on prenne de le laver, Diognes demeura toujours le mme quelque soin que l'Empereur apportt

L'ALEXIADE.
pour le changer . Enfin Nicphore mis la torture, aprs
une nouvelle tentative, avoue ses complices. On dcouvre
que Marie d'Alanie, l'ancienne fiance du Basileus, a dirig
le complot dnonc par un de ses fils. Alexis bannit les
conjurs. Cependant il craint encore, se dcouvrant entour
d'assassins parmi les plus proches de sa cour, que cette
peine ne dsespre les conspirateurs.

Il

les

assemble dans

sa tente, en crmonie, lui assis sur le trne, la tte couverte

de ce double diadme d'or d'o pendaient des bandelettes


de perles et de pierreries le long des tempes. Sous un dais
de drap d'or, solennel
parle.

comme

et

ferme

yeux baisss, il leur


vue Nicphore

les

se dfend d'avoir fait perdre la

Il

renomme

la

l'en

accuse;

il

les adjure de croire

sa clmence; tous les conjurs se rcrient et protestent ne

vouloir d'autre empereur qu'Alexis,


pas le sentiment du plus grand

en fltrissant
sulte

la foule

nombre

bien que ce ne fut


,

lche qui acclame

au malheur. Par prcaution

ajoute la princesse
le

toutefois,

triomphe

et in-

on aveugla Ni-

cphore.

Quelque temps
de

Romain

aprs,

Diognes.

ment comique qui

un
Ce

soldat veut se faire croire


fut, dit-elle,

comme un

fils

vne-

mla aux vnements tragiques de la


semble que la nature ait voulu imiter
ceux qui, aprs s'tre remplis de viandes froides, prennent
des fruits confits et d'autres mets dlicats pour rveiller l'apptit et pour rappeler la faim; et, qu'aprs s'tre rassassie
vie passe d'Alexis.

se

Il

des

maux

tes

de plusieurs personnes considrables par leur naissance

et

qu'elle lui avait fait souffrir en suscitant les rvol-

par leurs emplois,

raillerie

du monde en

elle
le

avait pris plaisir l'exposer la

commettant avec un prince suppos

PRINCESSES BYZANTINES.

204

qui ne
lence

jamais signal que par l'excs de son inso-

s'tait

Railleries et misres, rien n'pargne l'Empereur. Voici

qu'un soldat turc, pendant

qu'il joue la

L'homme ne peut

paume, s'approche

son pe du fourpardon. Alexis lui


genoux
et
implore
le
reau. Il se jette
Si le Seigneur ne garde la ville, c'est
fait des prsents
en vain que veillent ceux qui la gardent. Il faut se lier sa
providence et le prier de nous conserver .
A force de clmence, il lasse l'acharnement des conspiafin de

le

tuer.

tirer

rateurs.

Anne Comnne

en ces conjonctures difficiles.


peine et les malheurs comme
Irne l'avait su faire; et, encore qu'elle-mme, avant la
mort d'Alexis n'et point souffert personnellement, elle
J'ai t inonde comme par une mer de
pouvait dire
Elle avait pris

l'assistait

pour

elle la

malheurs qui comme autant de


uns aux autres...
Parfois

le

point une

scrupule
telle suite

flots

furieux ont succd les

la saisit de penser qu'on ne croira


de disgrces, qu'on l'imaginera sou-

mise des haines de famille.

mes de mes parents que depuis


vu familirement aucun des anciens domestiques de mon pre, la plupart tant morts et ceux qui
vivent n'osant me visiter de peur de dplaire Ceux qui
commandent. Je prends aussi Dieu tmoin, et sa sainte
Mre qui est au-dessus de toutes les cratures, que je ne me
suis servie d'aucuns mmoires qui ne fussent fort exacts et
fort fidles. La plupart de ceux qui me sont tombs entre
les mains avaient t crits par de vieux officiers qui, aprs

Je jure par les saintes

trente ans

je n'ai

L'ALEXIADE.
avoir servi sous

le

rgne de

battus de la tempte sur la

mon

pre et aprs avoir t

mer du monde,

dans

le

port de

la vie religieuse. Ils

ment

et

dans

simplicit de la vrit...

la

j'avance est fort aise puisque ce


il

que

y a mille ans. Ceux qui en ont

et ils

s'taient retirs

avaient crit sans orne-

s'accordent le rapporter de la

La preuve de

J'cris

ne

que J'ai suivi mon pre et


dans la mollesse comme
dition...

La

ma

ce

que

pas

fait

tmoins vivent encore

mme

sorte... Je n'ai

pas toutefois appris par leur bouche tout ce


J'en ai vu la plus grande partie de

s'est

que

J'cris.

mes propres yeux durant

mre, n'ayant pas t leve


personnes de ma con-

les autres

crainte qu'on ne la crt peut-tre pas, tracassa son

mticuleux de vieille personne. Elle y revient souvent


les preuves de sa vracit. C'tait le meilleur
d'elle-mme, sa pense, son tre qu'elle laissait ainsi la
postrit, esprant dans la mmoire des gnrations venir
une rhabilitation et un triomphe que lui refusaient, en
son temps, les dtenteurs du trne.
esprit
et

accumule

mort cette rputation de princompliments des rhteurs et


des vques? Cette suprme ambition de persister par l'esprit et la pense au-del de la vie nous est le meilleur gaSubsisterait-elle aprs sa

cesse savante qui lui attirait les

Trop d'ennemis l'entouraient, et placs


au pouvoir, qui eussent sans piti dmenti ses histoires si
rant de sa sincrit.
elles n'avaient

valu

une uvre parfaite

comme
elle

la stricte vrit.

n'omet rien,

mme

Pour

russir

pas les techni-

ques de la stratgie. Elle dcrit l'ordre de marche des armes


enfermant au milieu des troupes les enfants, les prisonniers et les bagages. Quand une femme se trouve prs

PRINCESSES BYZANTINES.

2o5

la trompette sonne, l'arme s'arrte, pour ne


reprendre sa marche qu'avec un tre humain de plus. Elle
explique l'organisation des hpitaux et comment les familles

d'accoucher,

riches et les monastres taient tenus de nourrir les captifs

ennemis. Ailleurs, elle donne la formule pour composer ce


feu grgeois qui mit plus d'une fois en droute les Barbares
croiss. Les pins et les arbres toujours verts produisent
une gomme que l'on pile jusqu' ce qu'elle soit en poudre.
On mle cette poudre avec du soufre; on verse l'une et
l'autre dans des cannes au bout desquelles on met le feu.
Et on souffle dans ces cannes aux yeux, au visage de l'ennemi qui s'enfuit comme les abeilles touffes par la fu-

me
Et

recommence

elle

conseiller l'tude de la rhtorique

au dtriment du calcul
avec
rcit,

un

tournant

les

qui n'est qu'un jeu

Elle crit

commettre aux vulgarits du


malsances par des priphrases ou des

souci rare de ne

se

dfaites.

Qu'un prsident de cour


nne

et l'ait fait

ait tent

avec soin, au

de traduire

XVIP

Anne Com-

sicle, cela n'tait

que

Tout l'esprit, le style d'Anne sont pareils ceux


rvrs du temps de Bossuet. Le prsident Cousin a donc
traduit Anne Comnne, sans scrupuleuse exactitude, comme
il tait coutume alors. Cependant, si l'on prend soin de
garder sous les yeux le texte grec, c'est une grande satisnaturel.

faction d'observer cinq cents ans de distance cette concor-

dance des mes


C'est la
et

mme

certaines

lettres.

tenue de langage chez l'une

et

chez l'autre;

mtaphores brillantes que notre scepticisme

moderne et maltraites sont parfaitement rendues par

la

L'alp:xiade.
version du prsident pour qui

c'tait

enchantement sans

pardonnera-t-on d'avoir navement conclu son travail par ces deux vers saugrenus

doute de

les goter.

Aussi

207

lui

La savante Comnne

En son
comme il

la

a fini son histoire

mort de son pre emporte

temps, on plaisanta fort

la victoire.

le

prsident Cousin,

et,

vcut jusque l'an 1707, d'Alembert jugea fort mal


ce quasi contemporain avec la prsomption trs ignorante
qui fit le fonds de l'esprit encyclopdiste si pris depuis.
N'imagina-t-il point, ce hardi journaliste, de dfinir

Comnne

chroniqueurs du temps
d'historiens sans lgance, sans got .
et

les

-CXX>0^<

Anne

une populace

'^i^j9i&'9i^(^M^M^(Si^M^(^^j

X.

Quand

^S

LE TOMBEAU.

Du Gange,

les habitants de Byzance mondans l'glise Patriarcale le tombeau


d'Anne Comnne, Csarissa. C'tait une seule et norme
pierre dresse de terre contre le mur et qui le dpassait. On
y voyait grav profondment dans la dure matire un aigle

vivait

traient encore

aux

ailes tendues.

Le symbole tait heureusement choisi pour la mmoire


de l'altire dame; et peut-tre avait-elle command avant sa
mort que le monument tut lev en cette forme.
son fils, mena une vie de
malheureux. Andronique Comnne, fils d'Alexis, prfet de Thessalonique, convaincu
d'aspirer la tyrannie, eut les yeux crevs pour n'avoir su
dominer le sang de sa race, le vieil esprit de rvolte de
son aeule. Il engendra un fils qui se mla d'une conspiration et subit le supplice mme de ce Bryenne contre
qui Botaniate avait envoy combattre le bisaeul, Alexis le
Grand.
Elle y reposa seule. Alexis,

guerrier et de

stratge

PRINCESSES BYZANTINES.

I4

PRINCESSES BYZANTINES.
d'Anne Comnne semblerait ainsi avoir inspir les
descendance mle et perptu la lutte o son
sexe lui avait valu la dfaite. Il est des mouvements, engendrs dans une race par une individualit puissante, qui se
continuent par une sorte de force acquise vibrant de gnration en gnration, et qui mnent la famille suivant l'ide
mre de l'anctre.
Si pleine de grands desseins avait vcu la princesse qu'on
ne rencontre point en son uvre le moindre dnigrement
envers les femmes. Elle avait chapp mme cette ncessit de son sexe; et nous savons que si, en ses crits, elle
garde toute la pudeur d'une vierge, elle se laissa emporter
en paroles obscnes dignes d'un soudard, le Jour o le desL'esprit

actes de sa

tin la terrassa.
la fin du moyen ge, et aux temps plus
Renaissance, cette hautaine figure d'Anne Comnne sollicita les chroniqueurs et les lettrs. On la trouve

Pendant toute

clairs

de

la

souvent cite

comme

la

Dixime Muse

la

Pallas

de la Grce byzantine . La rputation que lui avait difie le pieux compilateur Zonaras denieurait en toutes les
mmoires d'rudits. Ils la rvrrent moins pour la connaissance qu'ils avaient de son uvre que pour l'admiration de son ardeur l'tude, car

atticisant, disaient-

d'une faon exquise, elle n'en avait pas moins l'esprit


trs subtil pour la contemplation des plus abstraites vils,

rits.

Lon

Allatius crivit son loge. Les

son livre dans

la

docteurs ecclsiastiques qui

dans

le

modernes ont plac

Patrologie Grecque parmi l'uvre des


la

clbrrent ou l'entourrent

plus saint et raffin des commerces spirituels.

LE TOMBEAU.
manque se devait presque effahommes, nous ne possdons nulle

Et, parce que sa vie


cer de la

mmoire

image qui nous

ait

se plairait croire

ques.

des

traits

qu'on

un peu durs avec de beaux yeux

hro-

gard

le

souvenir de ses

'

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TABLE
LA TRS PIEUSE IRNE.
Pages.
I.

II.

III.

IV.

V.
VI.

VII.

La fureur iconoclaste
Irne l'Athnienne
La Rgence
La maternit impriale
Les luttes intestines
La trs pieuse impratrice
La dchance
mort
et la

q
25

Sy
5

77
93

ANNE COMNNE.
I.

Les origines des Comnnes

ioq

II.

Alexis et Irne

121

Enfance d'Anne Comnne

129

III.

214

TABLE.
Pages.

Ame de princesse
La face des barbares
V.
VL Une conspiration de palais
VIL L'agonie impriale
VIII. Les temps de retraite
L'Alexiade
IX.
Le tombeau
X.
IV.

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Adam, Paul Auguste Marie

Princesses byzantines

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